Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Зубец Илья: " Стальной Дух " - читать онлайн

Сохранить как .
Стальной Дух Илья Александрович Зубец

        Судьба не всегда благосклонна к людям. Но есть и те, кто из всех приключений выходит целым и невредимым. Но везение не бесконечно…
        Эйстон Фримор, лейтенант армии Жандора, погиб в сражении, а потом воскрес по собственной воле. И с этого момента весь мир, сам того не осознавая, пришел в движение. Великие волшебники древности возвращаются в мир, грозя всему миропорядку, опаснейшие монстры проникают на человеческие территории, уничтожаются целые поселения… Куда же занесет только что воскресшего героя ветер судьбы? К величию или к погибели? Его путь только начинается там, где у большинства он заканчивается…

        Содержание

        Илья Зубец
        Стальной дух

          

* * *

        Пролог

        В длинном темном коридоре, освещаемом лишь изредка тусклыми магическими светильниками, разносился размеренный скрип. Звук медленно приближался, но из-за плавного поворота пока не было видно источника столь раздражающей и непрекращающейся звуковой волны. Первым из-за поворота донесся, как ни странно, еще один звук.
        - Кости предков, говорил же тебе - смажь колесо!  - проговорил ворчливый голос.  - Так нет же, жира ему жалко…
        Тут из-за поворота показался передок широкой телеги, которую сзади толкали двое коренастых мужчин. Один из них, с лопатообразной бородой, в которой застряли хлебные крошки, гневно тряс кулаком, пытаясь запугать собеседника. Его напарник с лысой макушкой, даже на первый взгляд отличающийся крайней степенью флегматичности, никак не отреагировал на потуги товарища. В итоге бородач бросил свою неудавшуюся затею и с натужным кряхтеньем навалился на телегу. По коридору снова раздался протяжный скрип. В этот момент тряпка, накрывающая содержимое телеги, немного сползла набок, открывая глазам «возниц» содержимое.
        - Ох, предки милосердные… - Вздохнул бородач, на секунду отводя взгляд.
        В телеге лежало несколько тел. У одного из них отсутствовала голова, у второго не было обеих рук, и только третье было более-менее цело. На голове у этого трупа виднелась большая рана, рассекающая голову ото лба до затылка по правой стороне. В груди у этого тела к тому же торчал внушительный кусок какого-то металла.
        - Сколько ни смотрю на них, все никак не могу привыкнуть к виду… - Еще раз вздохнул бородатый мужчина.  - А ты вроде бодрячком…
        - Я тут уже не первый год работаю,  - пожал плечами немного отрешенный напарник,  - всякого повидал. Хотя при виде этих бедняг из девятого легиона у меня тоже сердце сжимается.
        - Да уж… И за что им такое?  - Поежился впечатлительный «извозчик».  - Посмотри, молодые совсем! Вот этому, например… - Бородач пошарил по телу безрукого.  - Хм… Нет жетона… А у этого?  - Он переключил свое внимание на самый целый труп из тройки.  - Этому двадцать пять лет всего… Он на двадцать лет моложе меня, а уже лишился жизни! Представляешь?
        - Повесь жетон обратно,  - посоветовал лысый.  - Он сражался за нас не для того, чтобы его после смерти обворовывали.
        - Да не собирался я его забирать!  - Отмахнулся бородач, возвращая небольшой кусок металла на цепочке обратно на шею мертвецу.  - Я просто поинтересоваться хотел… В любом случае, эта война слишком затянулась.
        - Да уж… - согласился флегматичный мужчина, продолжая толкать безжалостно скрипящую тележку.
        На некоторое время повисло молчание, прерываемое только натужным кряхтением бородатого и тяжелым сопением лысого. Наконец бородатый не выдержал испытания «тишиной»:
        - Слушай, а зачем нашему мастеру эти тела?  - спросил он.  - Разве их не должны были похоронить, как полагается?
        - Нет. Это те, за кем никто не пришел из родственников, либо те, кого не удалось опознать… - пояснил лысый.
        - А зачем эти трупы мастеру?  - не отставал бородатый.
        - Ты ведь знаешь, кто у нас мастер?
        Бородач опасливо сглотнул и огляделся по сторонам. Только после этого он все же тихо ответил:
        - Некромант?
        - Именно.  - Кивнул лысый.  - Некроманты, говорят, могут вернуть некоторых людей с того света, если трупы свежие.
        - Ух ты… А ведь совсем недавно некромантия была запрещена законом… - протянул задумчиво бородач.
        - Я тебе больше того скажу: сто лет назад магия была запрещена в принципе. А сейчас мы какие надежды на магов возлагаем?  - Лысый значительно поднял указательный палец.  - Вот и с некромантией так же. В трудные времена все средства идут в дело.
        В коридоре опять повисло молчание. Правда, опять ненадолго.
        - А что мастер делает с телами, которые воскресить не получается?  - спросил бородач у более опытного товарища.
        На этот раз лысый мужчина ответил не сразу.
        - Видел большой столб голубых светлячков, идущих снизу вверх в центральном зале?  - Вместо ответа спросил он.
        Бородатый неуверенно кивнул.
        - Так вот, это энергия, извлекаемая из трупов. Можно сказать, остатки их душ,  - сказал лысый, еще больше помрачнев.  - Не советую касаться его: тут же погибнешь.
        - А я-то думал просто… как ее там… декорация! А тут такая жуть…
        - Такая вот правда. Трупы, что мы везем, сбрасываются вниз, в хранилище, где из них вытягиваются остатки жизненной энергии,  - продолжал объяснять лысый.  - Эта энергия идет наверх, где мастер использует ее для воскрешения тех, кто еще может воскреснуть.
        - Вот оно как… - Задумчиво подергал бороду первый мужчина.  - Значит, они даже после смерти спасают своих товарищей из загробного мира?
        - Выходит, что так. А вот уже и желоб… - сказал лысый, кивая головой в нужную сторону.
        Там в стене виднелась дыра, из которой вниз уходил широкий тоннель. Дальше ничего было не разглядеть из-за темноты, царившей внутри.
        - Что ж, надеюсь, вы на нас не в обиде… - произнес бородатый мужчина, и оба извозчика, поднатужившись, перевернули телегу на бок, скидывая тела в это отверстие в стене.
        Двое мужчин поставили телегу снова на колеса и тут же отправились в обратный путь. Через пять минут в тоннеле вновь воцарилась тишина…

        Начало

        Я очнулся из-за того, что ужасно болела голова. Еще и в груди что-то ломило. Слегка пошевелившись, я застонал, резко открыв глаза. Боль в голове только стала сильнее, а в груди так резко заболело, что я чуть не потерял сознание. Подождав, пока из глаз уйдет чернота, которая появилась от боли, я слегка приподнял голову, оглядываясь. Ох… Только этого мне не хватало. Я был практически погребен под чьими-то телами. Причем весьма активно разлагающимися и оттого сильно воняющими. Свободной у меня оказалась только правая рука.
        Однако торопиться с освобождением я не стал, сначала осторожно ощупал болящую голову. Какой-то широкий порез, идущий практически горизонтально над ухом и рассекающий голову ото лба и до затылка. Хорошо, что неглубокий… А то бы помер… А кстати, как я его получил? Не помню. Так, надо вспомнить что-то более элементарное… Имя? Не знаю. Все плохо. Ладно, надо сначала выбраться из этого местечка, а то точно подхвачу какую-нибудь заразу. Я осторожно столкнул с себя один из трупов и снова чуть не потерял сознание от резкой боли в груди. Оказалось, что ранение головы - не единственная моя проблема. Например, обломка какого-то металла, застрявшего в грудине, тоже тут быть не должно… Я осторожно ощупал этот кусок, вонзенный в мое тело. Он находился где-то в области сердца, но его, судя по всему, не задевал. Из груди он выступал сантиметров на пять, если не больше. Что ж, раз я пока жив, то дергать его не буду. А то еще окочурюсь тут… Раздумывая таким образом, я аккуратно столкнул с себя следующего мертвеца. Так, постепенно освобождаясь из плена мертвецов, я обнаружил еще одно повреждение (будто их и так было
мало): моя левая нога болела и еле-еле шевелилась. Никаких внешних признаков повреждений я не заметил.
        Наконец я смог кое-как подняться на ноги (по большей части опираясь на правую) и оглядеться. Что ж, пейзаж впечатляет… Хотя нет, даже ужасает. В принципе обычная такая пещера. Вот только сверху донизу заваленная трупами разной степени целостности. Большая часть из них была изуродована настолько, что даже смотреть на них было тяжело. Хотя ни от вида, ни от запаха у меня рвотных позывов не возникало. Видимо, организм уже привык к подобным стрессам…
        Пещера оказалась широкой и хорошо освещенной… чем-то. Никаких видимых источников света я не видел. Просто в свободном пространстве витал голубой свет. Как бы странно это ни звучало. Подивившись подобному феномену, я переключился на более детальный осмотр себя.
        Голова кружилась при резких движениях, но помутнений сознания не было, что не могло не радовать. Осколок в груди же, оказывается, пробил меня насквозь: сзади он тоже пробил кожу и выступал наружу на пару сантиметров. Края этой раны слегка кровоточили, но болела она только если я ее трогал. Так что я решил ее не трогать. От греха подальше. Нога хоть и беспокоила, но двигаться можно было, правда, с трудом. На шее обнаружился небольшой жетон на цепочке. На нем была надпись, которую я легко прочитал: «Эйстон Фримор. 1194». С обратной стороны красовалась эмблема какого-то рогатого существа и приписка: «9-й легион». Еще раз оглядевшись, я заприметил у дальнего конца пещеры темный провал прохода. К нему я и направился.
        Еле-еле ковыляя и постоянно поскальзываясь на трупах, я все же добрел до нужного прохода. В темноте, слабо освещаемой отблесками мистического света из зала с мертвецами, обнаружилась лестница, ведущая куда-то вверх. Я оценил высоту ступеней, сравнил со своей подвижностью и поморщился: восхождение будет трудным. Выглянув еще раз в предыдущий зал и убедившись, что другого выхода нет, я медленно поковылял наверх, стараясь опираться на стену, чтобы не упасть. Голова раскалывалась, в груди иногда стреляло, но больше всего беспокоила нога, с каждым шагом начинающая болеть все сильнее. По моим ощущениям подъем длился чуть ли не целую вечность. Наконец сверху забрезжил слабый свет. Через пару десятков ступенек выяснилось, что он исходит из небольшого зазора между камнем стены и дверью. Я протянул руку и дернул за ручку в виде кольца. Дверь не сдвинулась с места. Вздохнув, я постучался в непреодолимую для меня преграду. На издаваемый мной шум никто не обратил внимания… Пришлось снова стучаться. И еще, и еще… Наконец за дверью послышались быстрые шаги, и в замочной скважине с громким лязгом пару раз
прокрутились ключи. А в следующую секунду я был ослеплен хлынувшим в двери светом. Правда, его тут же почти полностью перегородил темный силуэт на фоне источника света. Лица разглядеть не получалось.
        - Неожиданно,  - констатировал голос незнакомца.

        Через полчаса я уже сидел на узкой и твердой кровати и с интересом осматривался. Хозяин помещения, оказавшийся довольно благообразным на вид полноватым мужчиной средних лет, суетился в углу, пытаясь найти что-то в просто гигантской кипе бумаг в мой рост размером. Сама комната была не особо большой, но тоже наполненной тем самым голубоватым свечением, идущим непонятно откуда. Обстановка здесь была довольно скудной: два широких стола с какими-то подозрительно бурыми пятнами на столешницах и ножках, пара стульев и та самая кровать, на которой я сидел. Честно говоря, остальное пространство почти полностью было заставлено стопками каких-то бумаг. На полу повсюду валялись папки бумаг и письменные принадлежности.
        - Прошу прощения за беспорядок… - Заметил мой заинтересованный взгляд хозяин помещения.  - Здесь нечасто бывают гости… Как правило, уровень концентрации магической энергии негативно воздействует даже на мага, который не подготовился должным образом. Но тебе, друг мой, вообще плевать на это, судя по всему…
        Я пожал плечами. Просто я мало что понял из того, что он сказал. Мог бы и понятнее изъясняться, а то обычные люди не понимают…
        - О! Нашел!  - возликовал мужчина, потрясая каким-то листком.
        Он быстрым шагом подошел и пододвинул стул поближе к кровати, на которой я сидел. Он что-то внимательно изучал на этом листке. А я в этот момент гадал, когда же он догадается снабдить меня какой-нибудь одеждой. Стыдиться-то мне нечего, а вот подмерзать я стал. Пришлось в срочном темпе обматываться простыней, которой была застелена кровать.
        - Дай-ка я тебя осмотрю… - пробормотал мой единственный собеседник, откладывая листочек в сторону.
        Спорить я не стал. Может, что интересное скажет. Кто его знает? А вдруг он какой-нибудь видный ученый? Сейчас осмотрит меня и скажет, что мне осталось жить полчаса… Мужчина тем временем сначала аккуратно осмотрел рану на моей голове.
        - Болит?
        - Да… - немного хрипло ответил я.
        - Голова кружится? Тошнит?  - уточнил он.
        Я мотнул головой.
        - Как тебя зовут, помнишь?
        - Эйстон Фримор,  - припомнил я надпись на медальоне.
        Раз он висел у меня на шее, то и имя, наверное, принадлежит мне. Если это имя вообще, а не девиз какой-нибудь… Но моему исследователю хватило:
        - Хорошо. Меня Тристин,  - представился он в ответ.  - Что-нибудь еще помнишь?
        - Тысяча сто девяносто четвертый год рождения,  - ответил я наугад.
        - Уже неплохо. Что-то еще?
        Я отрицательно мотнул головой. Больше я действительно ничего не знал. Разве что какое-то отношение к некоему девятому легиону… Можно было и озвучить, конечно, но я не хотел дополнительных вопросов.
        - Ясненько… Частичная потеря памяти,  - констатировал Тристин.  - Моторные функции в порядке, как говорить помнишь, сознание более-менее ясное… Вроде бы ничего опасного, хотя травма головы - непредсказуемая штука. Но, в принципе, ничего необычного.
        Я молча прикрыл на секунду глаза. С памятью и вправду проблемы. Ничего вспомнить не могу. Но ходить, говорить и связно мыслить я могу. Более того, я даже без проблем понимаю, что можно делать в человеческом обществе, а что лучше и не пробовать… Например, я точно знаю, что ходить голым по улицам нельзя. И я даже понимаю значение слова «улица»…
        - А вот этот осколок нечто интересное… - проговорил Тристин, переключаясь на кусок металла в моей груди.  - Я на все сто уверен, что подобное ранение не совместимо с жизнью. Однако ты еще живой. Разрешишь пощупать?
        Я кивнул. Тристин осторожно дотронулся до осколка и, не дождавшись моей реакции, начал осматривать уже более уверенно. Я почувствовал прикосновения от силы два раза. Да и то было не больно, а скорее щекотно. Тристин осмотрел и торчащий спереди кусок обломка, и заднюю его часть, выступающую из спины. Эту штуку он осматривал долго. Тщательно ощупывал как сам осколок, так и кожу рядом с ним (пару раз даже кровь пошла), даже приложил ухо к моей груди, чтобы что-то послушать.
        - Надо же… Сердце не бьется… - тихо пробормотал он, отстраняясь.  - Странный ты.
        Я лишь пожал плечами. Не знаю, мне не с кем сравнивать. По-моему, он тоже весьма странный.
        - Знаешь, я ведь уже осматривал твое тело,  - произнес Тристин, не дождавшись никакой другой реакции с моей стороны.  - Это было две недели назад. Я бы рад подумать, что тогда ошибся, но… У меня все записано.
        Он взял тот самый листок, отложенный в сторону, и передал его мне. Я пробежался глазами по содержимому.

        «Объект: Эйстон Фримор.
        Год рождения: 1194.
        Год смерти: 1219.
        Принадлежность: 9-й легион.
        Звание: лейтенант.
        Причина смерти: сквозное ранение куском металла в районе груди. Осмотр показал, что у объекта пробито сердце.
        Другие повреждения: большая рана на голове, вряд ли являлась причиной смерти.
        Вывод: для воскрешения объект негоден.
        Решение: отправить объект для переработки в Каирн душ».

        - Хоть у меня и отбило память,  - заметил я,  - но даже я знаю, что с такими ранениями не живут.
        - Вот именно!  - воскликнул Тристин.  - Дай-ка руку…
        Я послушно протянул руку. Тристин взялся за мое запястье и слегка сдавил его, прикрыв зачем-то глаза.
        - Да у тебя даже пульса нет!  - наконец произнес он.  - Хотя на ощупь теплый… Говорю же, что странный. Я абсолютно уверен, что этот осколок пробил тебе сердце, но ты тут… Живой… Дышащий… Теплый.
        - Может, ты ошибся?  - Слабо улыбнулся я.
        - Я хоть и некромант, а не мастер целительной магии, но в анатомии человека, поверь, разбираюсь не хуже.  - Оскорбился новоявленный некромант.  - Я полностью уверен, что мое заключение было верным. Ты был мертв! А сейчас ты здесь… Передо мной.
        - Да, это странно,  - сказал я, слегка прикасаясь пальцем к осколку.
        - Он тебе не мешает?  - поинтересовался Тристин, глазами показывая на инородное тело в моем организме.
        - Немного. Торчит слишком.  - Слабо улыбнулся я.  - Хотя почти и не болит.
        - Может… Отпилим лишнее?  - предложил Тристин.
        - Попробовать можно.
        - Тогда я схожу за пилой.

        Через пару часов мы с Тристином уже перебрались в его кабинет, более обустроенный для удобных разговоров. С отпиливанием лишних кусков металла проблем не возникло. Тристин работал умело и аккуратно, а болевых ощущений от этого процесса я не испытывал. Вскоре этот кусок металла сравнялся по уровню с моим телом, перестав выпирать острыми концами спереди и сзади. Отпиленные куски Тристин осмотрел и отдал мне, сказав, что не разбирается в металлах, но, на его взгляд, это самый обыкновенный сплав, использующийся для создания сверхпрочного оружия и брони. У меня же не было причин ему не верить. После этой «операции» мне выдали одежду. Осмотрев мою ногу, Тристин дернул ее так, что хруст было слышно, наверное, далеко от того места. Больно было - жуть как. Но Тристин сказал, что через пару месяцев буду как новенький. В плане ходьбы. А пока выделил мне невзрачную на вид, но весьма удобную тросточку, на которую я опирался во время ходьбы.
        Вообще Тристин оказался довольно приятным в общении человеком, несмотря на довольно мрачный род занятий… По сути его обязанностями было воскрешение тех, кого возможно воскресить. Для этого процесса он использовал энергию, извлеченную из тех трупов, что воскресить никак не получалось. Либо из тех, чье воскрешение было бессмысленным в глазах государства, которое спонсировало этот проект. Например, воскрешение безрукого или безногого солдата… Меня тоже Тристин «списал» в утиль. Я его, в принципе, понимал и ни в чем не винил. Он всего лишь действовал по инструкции. Вот только я почему-то сам по себе воскрес. И причину выяснить не удалось.
        - Вот смотрю я на тебя, смотрю… - проговорил Тристин, делая какие-то пометки в толстой тетрадочке.  - И кажешься ты мне все более странным с каждой минутой.
        - Что я опять сделал не так?  - удивленно спросил я, чуть не подавившись каким-то ароматным напитком, который мне дал Тристин.
        - Да нет, все так. Просто… - Некромант заложил карандаш между страницами и бережно закрыл тетрадь.  - Помнишь, я сказал, что концентрация магической энергии негативно воспринимается организмом?
        Я неуверенно кивнул. Вроде бы промелькнуло в болтовне говорливого некроманта что-то такое. Тристин, кстати, оказался весьма и весьма разговорчивым. Видимо, нечасто выпадает возможность с кем-то пообщаться. Вот он и нашел во мне «свободные уши»…
        - Так вот, ты этот факт совершенно игнорируешь,  - задумчиво произнес некромант.  - Более того, ты, находясь в Каирне душ, не получил абсолютно никаких повреждений. Хотя даже мне, привыкшему к подобному воздействию сильных магических частиц, заходить туда приходится, обвешавшись с ног до головы охранными амулетами.
        - Ну, так… То ж я… - Пожал плечами я, снова отпивая того самого напитка.
        - Более того, я решил сейчас проверить твой уровень магической энергии… - продолжил говорить Тристин,  - и обнаружил то, что увидеть никак не ожидал.
        - И что же?
        - Знаешь, некромантам часто приходится по роду своей профессии обращаться к такому феномену, как Колодец Пустоты,  - ответил Тристин, подливая мне очередную порцию напитка, названия которого я так до сих пор и не узнал.  - Это некая аномалия между пространствами нашего мира и мира мертвых, куда попадают, собственно, все души умерших людей. Некоторые души задерживаются в Колодце ненадолго, а некоторые на годы, но все в итоге переходят в мир мертвых. Так вот, некромант может воскресить мертвого только при соблюдении двух условий: душа все еще находится в Колодце Пустоты и тело умершего пригодно для дальнейшей жизни.
        - А я тут причем?
        - А у тебя вообще нет души,  - ответил некромант, пожав плечами.  - Я пытался рассмотреть ее в тебе, чтобы определить твой уровень магической энергии, но… У меня сложилось такое ощущение, что я заглянул в этот самый Колодец Пустоты…
        - Ты можешь видеть души?  - удивился я.
        - То есть ее отсутствие у тебя не заинтересовало, да?..  - пробормотал Тристин, но на вопрос все же ответил.  - Да, могу. Многие некроманты могут, хотя и не все этим заморачиваются. Обычные маги так и вовсе не интересуются подобными бесполезными действиями.
        - И как они выглядят?
        - Как… Как искры,  - попытался объяснить некромант.  - У кого-то они тусклые, еле заметные, у кого-то большие и яркие, больше напоминающие бушующее пламя… Безумно красивое зрелище. Вот только от чего зависит форма и яркость твоей души - неизвестно.
        - А у меня почему нет этой… искры?
        - Да я-то откуда знаю?!  - возмутился мой собеседник, вскочив из своего кресла.  - Потому и говорю, что ты странный! Ты должен быть мертв. Твое сердце было уничтожено, твоя душа - потеряна, но тебе, похоже, вообще все по барабану!
        - Еще несколько часов назад я не знал даже, как меня зовут.  - Пожал плечами я.  - Мне сейчас трудно чему-то удивляться.
        - Ну да, ну да… - Покивал Тристин, вновь открывая свою тетрадочку.  - Ты, получается, просто еще не всегда можешь отличить правильную информацию от неправильной. Это умение обычно появляется в процессе изучения окружающего мира… Извини уж, что вспылил.
        - Бывает,  - философски заметил я, пожав плечами.  - Мне вот что интересно… А как я… того… Умер?
        - Я не знаю. Выяснишь это в расположении своего легиона в городе.
        - Ты меня так просто отпустишь?  - удивился я.
        - Ну, не сразу.  - Развел руками некромант.  - Сначала понаблюдаю за тобой, выясню, можно ли тебя возвращать в общество, тщательно изучу тебя, а потому уже и выпущу. Но мне по-любому придется доложить о тебе в соответствующие органы.
        - «Соответствующие органы»… Звучит как-то угрожающе,  - насторожился я.
        - Тут тебя интуиция не подводит.  - Тристин немного нервно усмехнулся.  - Знаешь… Думаю, я могу сообщить о тебе, как еще об одном обычном воскрешенном. Правда, придется договориться с парочкой своих знакомых, но… Да, пожалуй, так и сделаю. Подправлю пару фактов, доложу, что воскрешение прошло не очень гладко… Такое бывает. Тогда за тобой не будут так тщательно следить…
        - А тебе-то это зачем?
        - Ну, ты же будешь заглядывать, чтобы я тебя немного изучил, верно? Не забудешь своего благодетеля?
        Я на несколько секунд задумался. В принципе, Тристин мне не показался каким-то плохим человеком. А меня ждет только две перспективы: либо меня берут под надзор спецслужбы, которые обычно вообще ни с кем не церемонятся… Кстати, а откуда мне это известно? А, неважно. В общем, либо они, либо Тристин. С некромантом я уже знаком. Я кивнул, соглашаясь.
        - Отлично… Тогда я обо всем позабочусь. Остается только подкупить главного доктора в вашем легионе, чтобы он в отчете указал то, что нам надо… Но это уже мои заботы.
        - Чувствую, заходить мне к тебе придется часто… - констатировал я.  - Столько усилий приложишь…
        - А, не переживай насчет этого.  - Отмахнулся некромант.  - Ты - интересный объект. Скажем так: я оплачиваю собственное любопытство. Да и проблем с деньгами у меня нет, так что не переживай.
        На том мы и порешили…

        Где-то неделю спустя

        Я сидел на лавочке, прокручивая между ладонями трость, и разглядывал стены. Честно говоря, моя амнезия меня вводит в ступор. Память какая-то слишком выборочная. Например, я помню, как есть или говорить, но структура этого мира меня слегка смущает… Абсолютно никаких воспоминаний об окружении, местных фракциях, населении, и даже странах. Более того, сам мир - очень странный, на мой взгляд. Здесь большая часть земель - крайне непригодные для жизни места. Дело не в плохой почве или каких-то сверхъестественных погодных условиях (хотя и они тоже бывают), а в так называемом эффекте «темной зоны». Люди, долго находящиеся на такой территории, медленно, но верно сходят с ума. Заканчивается все, как правило, не очень радужно. Большинство просто пытаются уничтожить все вокруг себя… Звери же под действием этого эффекта мутируют самыми непредсказуемыми способами. Порой безумцы и порождения темных сил из этих земель забредают и в земли, пригодные для проживания разумных. И вот тогда начинается кошмар наяву… Понятное дело, что с людьми, хоть и безумными, можно справиться, но с монстрами разобраться уже
проблематично.
        Обычно с такими чудищами справляются отряды боевых магов либо святых инквизиторов. Тут, наверное, стоит уточнить. Церковь давным-давно существует в этом мире. Ее истоки уходят далеко в историю. Настолько далеко, что мне на данном этапе трудно сказать что-то конкретное. Однако основная версия гласит, что первый святой Ориастин, услышав однажды глас божий во времена, когда люди боялись любого шороха в темноте, донес до людей свет веры и сплотил их перед лицом врага. Ну, тьмы и темных зон, само собой разумеется. Конечно же, это всего лишь официальная версия: уверен, история не настолько проста, как мне про нее рассказал Тристин. При всем уважении, он не очень увлекается религией, так что верить ему можно только наполовину… Вернемся к сути. Инквизиция. Она возникла примерно в то же время, что и церковь. Тогда она несла в себе слегка иную идеологию, чем сейчас. Под «слегка» я подразумеваю «абсолютно». Изначальные ее цели я опять же не узнал, в силу неосведомленности источника информации, но нынешняя вполне ясна всем, от мала до велика: борьба с силами тьмы. Если церковь ведет борьбу за умы и сердца
людей, то инквизиция - это икона церкви. Потому что они, как никто другие, внушают уверенность в том, что святое слово и освященное оружие причиняют боль порождениям тьмы…
        Теперь о второй фракции. Маги. Боевые, бытовые и множество других… Все они считаются крайне опасными, так как зачастую у людей, облеченных такой силой, как у них, срывает крышу гораздо «красивее», чем у обычных людей. И им абсолютно не обязательно для этого находиться в темной зоне. Дело в том, что у магов сильное влияние на их магические возможности оказывает их психическое состояние. За основу определения магической силы берется, конечно же, спокойное состояние. Если же маг, например, загрустил, то у него вряд ли получится дельное заклинание. Все магические плетения будут разваливаться прямо в руках… А вот если маг разозлится… Собственно, даже без его прямого желания возникнет опасность для окружающих. Потому что заклинание в такой момент может наколдоваться и само по себе. Случаи бывали. Но вся проблема в том, что маги все без исключения очень чувствительные личности. Вывести их из состояния равновесия крайне легко. Однако, понятное дело, маги являются ценными боевыми единицами.
        Стоит, наверное, уточнить, что инквизиторы не особо любят магов, как, впрочем, и наоборот. Причина кроется в том, что маги, судя по священным писаниям, являются такими же порождениями темных зон, как и остальные монстры. Мутанты, проще говоря. Нелюди. Естественно, на протяжении многих веков инквизиция тщательно уничтожала магов. Маги сопротивлялись, иногда перед смертью унося с собой на тот свет целые города…
        Кстати о городах. Весь мир, по сути, состоит из эдаких мини-государств. Некоторые объединены в анклавы, но все же стараются сохранять свою независимость. У каждого государства своя политика, свои претензии к соседям, свои пожелания и вектора развития… Разобраться во всей этой кутерьме в короткий срок было трудно, так что я узнавал только о самом важном. В некоторых государствах, близких к границе, с недавних пор стала законно применяться магия. Произошло это не сотни лет назад. В тот момент монстры совсем распоясались, валя на человеческие территории чуть ли не стаями. Правители тех времен, видя, что инквизиция не справляется, а ряды армий быстро тают, приняли экстраординарное решение: привлекли к борьбе магов. Поначалу к этой затее относились скептически. Однако вскоре люди быстро переменили свое мнение. Как ни посмотри, но даже рядовой боевой маг стоит сотни солдат или десятка инквизиторов. А уж самые сильные представители магического общества стояли по могуществу настолько высоко, что порождения тьмы в большинстве своем просто разлетались в стороны, как игрушечные фигурки…
        Мне повезло умереть в таком «прогрессивном» государстве под названием Жандор. Магия здесь была узаконена сотню лет назад. А в последние пять лет активно практиковалась и некромантия, до этого запрещенная во всех странах. Другое дело, что некроманты в большинстве своем были не изначальными магами тьмы, как раньше, а, скорее, реаниматорами. Очень хорошими, между прочим. Тристин, например, возвращает к жизни около пяти солдат в месяц. Три четверти из них даже еще способны сражаться. И этих мертвецов, что воскрешает Тристин, не смогли «откачать» квалифицированные маги-лекари. Так что думайте сами. Я лично не видел ничего плохого в нынешнем амплуа некромантов. Пока не навлекают темные силы на обычных смертных - пускай работают…
        Мне же было довольно интересно узнавать что-то новое. А для меня новым было практически все вокруг. Поэтому знания я впитывал, словно губка…

        - А тебе повезло меньше, чем мне, так?  - Усмехнулся какой-то мужчина, подсаживаясь ко мне.
        Он кивнул на трость в моих руках и тут же пальцем провел по своей голове, показывая мой шрам на себе. Я окинул говорившего взглядом. Судя по всему, солдат, такой же, как и я. Но он, видимо, целее меня. Про что он мне и сказал, собственно.
        - С какой стороны посмотреть… - Усмехнулся я.  - Думаю, я свой долг родине уже отдал сполна.
        - Это точно!  - Хохотнул мой собеседник, протягивая мне руку.  - Мирмит Гноут. Сержант во второй роте второго полка девятого легиона.
        - Эйстон Фримор,  - ответил на рукопожатие я.  - Лейтенант в третьей роте первого полка девятого легиона.
        Мирмит, услышав звание, тут же вскочил на ноги и по-армейски вытянулся в струнку.
        - Прошу прощения, господин лейтенант, за столь неформальное обращение!  - отчеканил он.
        - Да ладно тебе, расслабься,  - отмахнулся я.  - Садись, давай. Сам же видишь, хоть это еще и не решено наверху, служить я продолжить уже не смогу. Так что давай все же на «ты».
        - И все же,  - ответил Мирмит, присаживаясь обратно.  - Это же пока не решено…
        - Уж поверь мне, я уже отвоевался… - Пожал плечами я, показательно постукивая пальцем по шраму на голове.
        - Погоди-ка… А не ты ли, случаем, тот самый Эйстон из первого полка?!  - Вдруг прозрел Мирмит.
        - Скорее всего. Других Эйстонов я там не помню,  - честно признался я.
        - Так о тебе же легенды ходят!  - Мирмит удивленно выпучил глаза, всматриваясь в мое лицо.  - Ничего себе, и не надеялся тебя встретить когда-нибудь…
        - И что за легенды такие?  - поинтересовался я недоуменно.
        - Так… Ты что же, не слышал?
        Я отрицательно качнул головой.
        - Как это? Все же о тебе судачат. Ты же наравне со святошами порождений тьмы мочил, хотя ни магией, ни святыми артефактами не обладаешь!  - воскликнул Мирмит и тут же уставился на свою руку,  - Кости предков, я же пожимал руку легенде!! Теперь не буду ее мыть никогда!
        - Лучше все же не отказывайся от водных процедур… - посоветовал я.  - Поверь мне, я того не стою. Тем более, как видишь, я все же тоже оказался не бессмертным.
        - Так в последнем прорыве с темной зоны порождения тьмы практически полностью вырезали весь девятый легион. Из десяти тысяч личного состава легиона выжила, дай бог, сотня человек. Да и то по большей части вышестоящее командование,  - рассказывал Мирмит.  - Такие, как мы с тобой, героически погибли за свою родину… Но я уверен, ты дрался как мутировавший лев!
        - Вот спасибо…
        Мы ненадолго замолчали. Не знаю, о чем там думал Мирмит, но я однозначно понял, что не хочу умирать, только начав жить. Поэтому ход в армию мне заказан… Сейчас я очень рад, что договорился на эту тему с Тристином заранее.
        - Слушай, Эйстон… - начал Мирмит, уставившись куда-то в пол,  - хоть нас тогда и послали на убой… Хоть все мои товарищи и друзья полегли там, на поле боя… Я рад. Рад, что я жив. Я должен злиться на врагов, желать им смерти за убийство моих друзей, но… Я сейчас просто рад, что сижу здесь, дышу и смотрю на заходящее солнце. Как думаешь, это нормально? Нормально, когда совершенно не скорбишь по тем, кто ушел раньше тебя?
        - Почему бы и нет?  - Я пожал плечами, слегка стукнув тростью о каменный пол.  - Неужели ты, избежав неминуемой смерти, не можешь хотя бы день просто порадоваться тому, что остался на этом свете? Скорбеть будешь потом, когда поймешь, чего лишился…
        Мирмит покивал, поднимаясь на ноги.
        - Вот, видимо, что отделяет легенду от обычного солдата… - сказал он, так и не поднимая глаз.  - Ты так спокоен, хотя и вытерпел то же, что и я… Хотя даже больше…
        - Просто прими то, что произошло,  - посоветовал я,  - и сделай так, чтобы не допустить подобного в будущем. Враги были сильнее? Превзойди их. Тебе дан для этого второй шанс. Не упусти его. И твои друзья наверняка будут гордиться тем, что были знакомы с тобой.
        - Спасибо… - ответил сержант и быстрым шагом удалился куда-то в глубь башни некроманта.
        - Да не за что,  - откликнулся я, пожав плечами, хотя и знал, что ответа Мирмит сейчас не услышит.
        Надо же. В каком-то плане мне даже повезло. Потеря памяти развязывает мне руки. Меня не жжет пламя мести, не болит душа по погибшим товарищам… Прежний я умер. Интересная мысль… Кстати, Мирмит что-то говорил про то, что я был какой-то «легендой». Надо будет узнать об этом поподробнее. А сейчас… Пора бы уже и отправляться на боковую. Пока доковыляю до своей кельи, в которой меня пока разместили, уже и ночь будет…

        Месяц спустя, кабинет Тристина

        - Так… Вроде бы все,  - сказал Тристин, устало разминая виски.
        На его лбу и висках вздулись вены от продолжительного использования магического зрения, но вскоре это должно было пройти. Уже не раз я наблюдал подобный эффект во время того, как некромант меня сканировал. Я вообще много на что насмотрелся, пребывая в жилище некроманта. Даже несколько раз спускался в Каирн душ для контрольной проверки. Однако магия, царившая в нем, мне нисколько не вредила, как и раньше. Причину Тристин так и не смог выяснить. За прошедшее время Тристин много раз меня изучал, делая какие-то записи. Как, впрочем, и в этот раз. Он сделал пару пометок в тетрадке и, отложив карандаш, хлопнул себя по коленям:
        - Ну что, на этом закончим?
        - Я не знаю.  - Пожал плечами я.  - Тебе виднее.
        - Тогда точно закончим.  - Кивнул Тристин, усмехаясь.  - Помнишь, какой завтра день?
        - Какой?
        - Ну, ты же выходишь в большой мир!
        - Да? А я почему об этом не знал?  - удивился я.
        - Может, забыл?  - предположил некромант.  - Последствия амнезии…
        - Может, ты просто ничего не говорил?  - угадал я, поднимаясь на ноги.  - И что мне делать, когда выйду?
        Тристин быстро разлил в два деревянных стаканчика мутноватую жидкость из стеклянной бутылки и один стакан протянул мне:
        - Первым делом явишься в штаб своего легиона, чтобы они отозвали свидетельство о твоей смерти. Срок с момента твоей кончины прошел небольшой, поэтому твое имущество еще не должно было быть продано,  - подсказал Тристин, настойчиво пихая мне в руки стакан.  - Да возьми ты уже!
        Я неохотно принял предлагаемую тару.
        - Давай, за свободу!  - провозгласил Тристин и первым осушил свой стакан.
        Я последовал его примеру, хоть и не охотно. С каких-то пор общительный некромант нашел в моем лице собутыльника, так что мне периодически приходилось накачивать свой организм небольшими дозами алкоголя. Напиваться мне Тристин не давал, зато сам обычно нажирался так, что мне потом приходилось тащить его до кровати. Я его не винил: работа у него нервная. Только вот переносить его с моей больной ногой трудновато. Но я не жаловался. Может же человек, заботящийся обо мне по доброте душевной, дождаться от меня хоть такой помощи? На этот раз Тристин ограничился только одним стаканом, тут же отставив его в сторону.
        - А как я узнаю, где штаб моего легиона?  - спросил я, тоже отставляя стакан подальше.  - Если ты забыл, я ничего не помню.
        - С тобой отправится Мирмит, сержант из…
        - Второй роты, второго полка, знаю.  - Кивнул я, перебивая Тристина.
        - Уже познакомился? В общем, он тебя отведет. О твоей «частичной» потере памяти он уже осведомлен, так что насчет этого не переживай,  - быстро сказал Тристин.
        - А почему частичной?  - удивился я.
        - Я немного поправил факты в отчете, чтобы тебя можно было быстрее выпустить в свободное плавание, так сказать. Так что официально ты забыл не все, а «почти все».  - Кивнул Тристин.  - Тем более, это может сыграть тебе хорошую службу.
        - В смысле?  - Не понял я.
        - Ну, в мире ведь не только честные люди живут, так? Вдруг кто-нибудь из предыдущих «друзей» захочет с тебя спросить за какие-то несуществующие долги, прикрываясь твоей беспамятностью… - Пожал плечами Тристин.  - Или кто-то решит притвориться твоим другом, чтобы забрать эти самые долги…
        - Да, об этом я не думал… - признался я.
        - Мало у тебя опыта в общении,  - констатировал некромант,  - тебе нужно читать побольше. Желательно что-то, где ярко показаны отношения между людьми… Приключенческие рассказы, например… Или романтику… Драмы всякие.
        - Ну хорошо… Найду что-нибудь,  - согласился я.
        - Займись этим. Полезно для общего образования… - Кивнул Тристин.  - Так, насчет твоей выписки… С вашим главным врачом в легионе я поговорил. Твой осколок в груди никто при осмотре не заметит. Заключение в итоге осмотра дадут в пользу отставки. Если все пройдет гладко, то в армию ты не вернешься…
        - Хорошая новость.  - Вздохнул я с облегчением.
        - И вот… - Тристин протянул мне небольшой листочек, свернутый несколько раз.  - Тут вся информация о тебе, которую мне удалось раздобыть… Твой адрес, некоторые твои связи и еще парочка деталей.
        - Даже не знаю, как тебя благодарить,  - произнес я ошарашенно, принимая подарок.
        - Да ты меня уже отблагодарил. Пока я тебя изучал, накопал столько материала по Колодцу Пустоты, что теперь, возможно, смогу попробовать перейти на следующий уровень мастерства… Не говоря уже об улучшившемся контроле над магией.  - Отмахнулся Тристин.
        - А в этом я тебе как помог?
        - Магическое зрение.  - Пожал плечами Тристин.  - Хорошее упражнение для тренировки концентрации. А благодаря тебе я поддерживал его часами. Отсюда и прогресс.
        - Вот оно как… - Хмыкнул я.
        - В общем, Эйс, если что - обращайся. Помогу, чем смогу.
        - Ты тоже, Тристин, ты тоже.  - Улыбнулся я.
        Мы пожали друг другу руки. А после этого некромант напился так, что мне снова пришлось тащить его до постели… Любят некроманты, судя по всему, глотку промочить!

        Рабочая башня некроманта, по ошибке, кстати, названная башней, находилась за городом, в нескольких километрах по нечасто используемой дороге от города. Почему по ошибке? Да потому, что здание, по сути, вширь и в длину было больше, чем в высоту. Хотя и в высоту тоже было внушительным. Хотя конкретно башней это здание называл только Тристин. Остальные немногочисленные работники этого реанимационного центра со мной не разговаривали, так что другого названия я не услышал. Несколько раз я даже сталкивался с другими воскрешенными. Некоторые выглядели хорошо, некоторые - не очень. Да что уж говорить: я за время пребывания у Тристина тоже стал выглядеть здоровее, чем раньше. Видимо, организм медленно, но верно возвращался к жизни.
        Дорога, по которой мы с Мирмитом шли, была довольно добротной. Как мне рассказал мой попутчик, по ней часто возят повозки с трупами для Тристина, так что качество дороги старались держать на высоте. Чтобы не допускать лишних повреждений тел, так сказать. А по дороге мы с Мирмитом болтали.
        - Слушай, Мирмит,  - произнес я, тяжело опираясь на тросточку,  - а почему про меня ходили легенды? Я был так силен?
        Нога все еще болела, хоть и не так сильно, как в самом начале. Поэтому передвигаться с большой скоростью у меня не получалось. Зато мне была дана возможность прогуляться в прекрасный солнечный денек. Погода была отличная. Ни жарко, ни холодно, ветра было самое нужное количество, а природные звуки, доносившиеся из окружающего дорогу леса, услаждали слух. В общем, после долгого пребывания в башне пройтись снаружи уже было сущим удовольствием.
        - Не совсем то слово.  - Мотнул головой Мирмит.  - Ты хоть и был силен, но в рамках возможностей обычных людей. Со стороны - ничего выдающегося.
        - И все же, про меня ходили легенды.  - Я недолго помолчал.  - По твоим же утверждениям.
        - Ты участвовал в рекордном количестве сражений и почти из всех выходил практически целым.  - Мирмит слегка улыбнулся.  - Про тебя ходила слава самого удачливого человека в девятом легионе.
        - Как видишь, моя удача тоже оказалась не безграничной.  - Усмехнулся я, аккуратно прикасаясь к ране на голове.
        - Не до конца же!  - Хохотнул сержант.  - Живой же все-таки.
        Мы как раз дошли до ворот города. Стены у Альстара хоть и не были особо высокими, но могли похвастаться крепостью и не одним десятком пережитых осад. В конце концов, в городе есть даже специальная команда инженеров, которая отвечает за состояние стен и защитных укреплений. В пограничных с темными зонами городах особое внимание уделяется армии. В этом нет ничего удивительного. Соседи, что находятся в безопасности, стараются поддерживать таких «счастливчиков» деньгами и ресурсами, чтобы самим не стать пограничными территориями. Так что Альстар, как ни посмотри, хоть и не особо крупный, но довольно богатый город. Два ближайших города, находящиеся вдали от темных зон, оказывают изрядную поддержку нашему маленькому государству, чтобы мы были в состоянии противостоять монстрам в темных зонах.
        Как я уже ранее упоминал, люди в темных зонах жить не могут. Точнее могут, но не долго. Причина неизвестна. Хотя нет, известна: магия. Но как она действует - неизвестно. Маги и инквизиторы - одни из немногих, кто могут долгое время сопротивляться пагубному воздействию этой магии. Есть еще и другие категории людей с повышенной сопротивляемостью, но они довольно незначительны. Да и я еще не успел изучить окружение настолько подробно. Так вот, темные зоны периодически (и периоды эти довольно частые) порождают монстров. Монстры эти самые разнообразные и, как правило, очень опасные. Однако самую большую опасность представляют собой троглодиты. Эти твари проявляют признаки разумности, но установить контакт с ними не получилось ни разу за всю историю человечества. Троглодиты плодятся где-то под землей с невероятной скоростью. Когда их там становится слишком много, эти твари вылезают наружу и заполоняют все окрестности. А потом они идут всей своей дружной гурьбой на людей войной. Как выяснили наши исследователи, троглодиты питаются мясом только в крайнем случае. По большей части они употребляют в пищу
грибы, растущие в темных зонах как на поверхности, так и в подземельях.
        А еще ученые выяснили, что долгое присутствие троглодитов на чистой земле со временем может превратить эту землю в темную зону. Думаю, кто-то уже и так понял, но я поясню: троглодиты стремятся расширить свою зону влияния. Не подумайте, что люди только отражают нападения: у нас тоже есть способы убрать влияние темных зон на определенных участках земли. Вот только удержать подобную землю - тот еще геморрой. Все границы между человеческими государствами и темными зонами усеяны развалинами различных деревень и оборонительных укреплений. Троглодиты, может, не разговаривают и не колдуют, но они просто наваливаются массой, уничтожая все на своем пути. Примитивные орудия они используют, иногда носят броню, легко приручают монстров и используют их преимущества в бою. Они определенно разумны.
        В общем, жизнь тут веселая. Скучать не приходится. Учитывая, что каждые десять лет троглодиты предпринимают попытки уничтожить наш город,  - местечко для жизни у нас опасное. Я погиб, сражаясь в последнем сражении с троглодитами. Тогда один из наших полководцев допустил ошибку, и весь девятый легион был уничтожен. Или это не было ошибкой… Не знаю. Меня это мало касается… Сейчас же вернемся к воротам.
        - Приветствую!  - Радостно оживился стражник у ворот.
        Его напарник дремал в тенечке, присев у стены. Активному стражнику, судя по всему, заняться было нечем, поэтому наше появление хоть как-то могло развеять его скуку.
        - Вы путешественники или?..
        Я протянул ему два листка бумаги. Как ни странно, в нашем городе всегда находят средства для обучения всех грамотности. Хотя бы на начальном уровне. Так что встретить того, кто не умеет читать или писать,  - большая редкость. Солдат быстро пробежался глазами по содержимому листков и вытянулся в струнку.
        - Господин лейтенант!  - Он уверенно козырнул и попытался злобным взглядом разбудить своего напарника.
        К сожалению, ему это не удалось. Ленивый солдат даже не пошевелился.
        - Да расслабься ты… - Отмахнулся я.  - Я увольняться собираюсь.
        - Но все же… - неуверенно ответил солдат, все-таки слегка расслабляясь.
        - Из воскрешенных мы,  - ответил я на первый его вопрос.  - Надо в расположении нашей части отчитаться.
        - Из воскрешенных?  - удивился солдат.  - Ого! Так это все правда?! Можно вернуться с того света?
        - Как видишь. Только не сильно на это рассчитывай.  - Кивнул и тут же «притормозил» парня я.  - Сколько людей в девятом легионе было - знаешь? А воскресли только мы двое из всей толпы.
        Конечно же, были и другие воскрешенные. Порядка десяти человек. Со всего легиона - сущие пустяки. Интересно, что же там за противник был такой, что наших солдат просто рвало на части? Большинство из них даже не поддаются опознанию, так как лиц не разглядеть, а жетоны утеряны… Сверившись с подсчетами Тристина, я только еще больше подивился тому, что у меня получилось воскреснуть. Вообще, вернуть мертвеца с того света - задача несложная. Вот только если его возвращать для жизни - тогда сложнее. Мирмит - как раз представитель такого «живого» возвращенца. Почему я не отношу себя к этой категории? Наверное, потому, что уже по всем признакам должен быть мертвым. Только вот почему-то продолжаю существовать…
        - Береги свою жизнь, дружище.  - Усмехнулся я.  - Она - самая большая ценность, что у тебя есть.
        - Да, господин лейтенант!  - Снова вытянулся в струнку солдат.
        - Раз все вопросы улажены, мы пройдем?  - нетерпеливо спросил мой товарищ.
        Стражник, по понятным причинам, чинить препятствий не стал. Правда, ворота он открыл, а пропустил нас через маленькую калиточку. Нам, в принципе, и так нормально. Путешествие по городу, честно говоря, не впечатлило. Видимо, какие-то знания от прежней жизни сохранились: не удивляла ни суета на улицах, ни большое количество людей… Я даже неплохо понимал, что вообще вокруг происходит. Не было каких-то деталей, которые казались какими-то незнакомыми или особыми. В голове мгновенно всплывали объяснения всему увиденному. Это хорошо. Не придется снова адаптироваться в обществе. Альстар не был каким-то особенным городом. Довольно мелкий по меркам «глубинных» городов, расположенных подальше от границ с «темными зонами». В нем существовали и исправно функционировали все необходимые для существования людского поселения службы. К центру города здания становились богаче, к краю - беднее. Расположение моего легиона было с краю города, под стеной, ограждавшей город.
        Правда, с другой стороны города, нежели мы вошли. Пришлось пройти город насквозь. Пару раз нас останавливали стражники на улицах. Наш внешний вид не вызывал особого доверия. Потому что одеты мы с Мирмитом были абсолютно одинаково. И очень бедно. Оно и логично: Тристину выдавали одежду для воскрешенных. Собственно, ее мы и получили. Но, в общем, наш поход закончился без происшествий. Здание легиона и территория, примыкающая к нему, были огорожены высоким забором, увитым сверху мелкими, но очень острыми шипами. Перелезать будет больно, если возникнет такое желание… Благо, что нам не пришлось. На входе нас поприветствовал воин в звании старшего сержанта и подсказал нам, куда первым делом податься с такими бумажками, как у нас. На мой вопрос, почему человек в звании старшего сержанта стоит на страже, он ответил просто:
        - В легионе я сейчас - самый низший по званию. Так что выполняю черновую работу.
        Большего объяснения нам не понадобилось. Почти весь личный состав девятого легиона был уничтожен в том сражении с тварями темной зоны. Из рассказов Мирмита я выяснил, что это даже не было нападением троглодитов. Против нашего легиона вышла всего сотня различных тварей под предводительством особо крупного троглодита. Наш легион, который не считался слабым, не смог убить и четверти этой сотни. Эту ораву в народе уже окрестили Голодной Сотней. По правде говоря, я с трудом представлял, какие же мощные должны быть монстры, чтобы уничтожить десять тысяч человек личного состава… И еще труднее было представить, что за троглодит такой управлял этой сотней. Кстати говоря, никак не получается вспомнить, как же эти троглодиты выглядят. Ну, думаю, это не очень большая проблема. Увижу - вспомню. Судя по основной моей деятельности до потери памяти - я довольно часто с ними встречался. Хотя сейчас что-то не горю желанием…
        Пропустили нас без проблем, так как Мирмит был знаком с этим временным постовым. Думаю, я тоже могу встретить здесь каких-нибудь знакомых… Наверное. По указке старшего сержанта мы направились прямиком в штаб легиона. Обычно тут собирались все бюрократы нашего легиона. Здесь составлялись все документы, проходили собрания вышестоящего начальства и тому подобное… В общем, обыкновенная армейская суета. Правда, сейчас народу тут было раз-два и обчелся. Наверное, это как-то взаимосвязано с тем, что народу в расположении крайне мало. Принял нас лично командир легиона в звании генерала. Внушительный мужик. Здоровый такой, седой, с множеством мелких шрамов на руках и лице. Сразу видно, что ему довелось многое пройти, чтобы теперь отсиживаться в кресле командующего. Да и не сказал бы, что он не может сражаться: на первый взгляд мышцы генерала были еще крепкими, а глаза - ясными.
        - Воскрешенные, значит… - скорее утвердительно, чем вопросительно, произнес генерал, ознакомившись с нашими документами.
        - Так точно, господин генерал!  - ответил я, стараясь встать попрямее.
        Конечно, я собираюсь увольняться, но… Все-таки пока приказа не было, я еще военнослужащий. Так что придется соблюдать субординацию.
        - Сержант Мирмит, судя по заключению реаниматора, ты пригоден к дальнейшей службе,  - спокойно продолжал генерал, читая что-то у себя в записной книжке.  - Однако, в связи с королевским указом о воскрешенных, твой срок обязательной военной службы сокращен на два года. Учитывая твой прежний срок службы - твой долг родине отдан. Но, благодаря тому же королевскому указу, воскрешенные, которые не продолжают несение службы, обязаны выплатить государству компенсацию в размере…
        - Господин генерал, разрешите обратиться!  - немного дерзко перебил генерала сержант.
        Вышестоящее начальство не стало заострять внимание на дерзком поведении подчиненного.
        - Разрешаю.
        - Я желаю продолжить службу в девятом легионе!
        - Тогда направляйся в отдел кадров и напиши заявление о своем желании. Дальше тебе расскажут, что необходимо для продолжения военной службы.  - Кивнул генерал.  - Свободен.
        Мирмит тут же покинул помещение. Генерал что-то пометил в своем журнале и обратил свой взор на меня.
        - Честно говоря, Фримор, когда мне доложили, что тебя воскресили - я не поверил,  - проговорил наконец он.  - Последний раз, когда я видел твое тело - в нем было как минимум два ранения, несовместимых с жизнью.
        Я молча стоял и разглядывал генерала. Хоть убей меня еще раз - не помню его! Да я вообще никого не помню… Проблема… И что я должен говорить в таких случаях?
        - По данным, имеющимся у меня, у тебя частичная потеря памяти, а также… - Генерал повнимательнее вчитался в листок:  - «Сквозное ранение инородным объектом в районе груди». Что за ранение такое?
        Я молча расстегнул рубаху на груди и продемонстрировал осколок в груди. Эту ситуацию мы с некромантом обсуждали: официально в документах он указывал этот осколок именно так, как зачитал генерал. Ну, а если потребуют детали, то ответить можно просто: «При попытке извлечения неизбежно будет повреждено сердце, после чего последует смерть», что я и пояснил, убедившись, что генерал достаточно хорошо разглядел кусок металла у меня в груди.
        - Вот оно как… Зачем тебя реаниматор вообще воскрешать взялся?
        - Это был не сам некромант, а его ученик,  - ответил я. И этот вопрос мы с Тристином тоже обсуждали. В магических академиях некромантии не обучали, поэтому некроманты сами брали себе учеников из перспективной молодежи. Для практики использовались «бракованные» тела. Такое, как у меня. У Тристина тоже был ученик. Я его ни разу не видел: он редко вылезал из своей комнаты. Но факт его существования сомнению не подвергается. По башне некроманта ходили результаты работы этого недоучки… Например, абсолютно безмозглые зомби…
        - Ясно. Судя по твоим повреждениям, для дальнейшего несения службы ты не пригоден,  - подытожил генерал.  - Жаль. Ты был хорошим бойцом. Не очень выдающимся, но хорошим.
        - Господин генерал, разрешите обратиться?  - спросил я.
        - Обращайся.
        - Каков размер компенсации государству в случае прекращения воинской службы?
        - В твоем случае - нулевая. Поскольку ты уже отслужил свой обязательный срок службы и продолжал служить по контракту - твой контракт просто расторгается по непреодолимым обстоятельствам. Также, ввиду твоих особых заслуг, твоей семье выдается освобождение от призыва на двадцать пять лет.
        Вот про это я уже наслышан от Мирмита. Думаете, этот сержант, напуганный тем, что с ним произошло в последнем сражении легиона, остался бы на службе? Черта с два. Просто в нашей стране есть такое понятие, как обязательный призыв на службу. Детали этих призывов довольно сложные, а правила разветвленные. Большие семьи должны предоставлять государству больше солдат, маленькие - меньше. Есть и возможность откупиться от призыва, но обязательно только на год. Так же есть какие-то различия для знати и простолюдинов, но я в подробности не вдавался. Насколько мне известно из данных, что мне дал Тристин, моя семья и так призыву не подлежит: родителей нет в мире живых уже как лет шесть, а единственный родной брат, который старше меня на три года, и так служит в магическом полку. Да, моему брату с магией повезло. Хотя мне тоже унывать не приходится. Вон, с того света вернулся как-никак…
        - Тебе необходимо пройти медицинское обследование. Иди в наш лазарет и пройди осмотр у врача. Хотя, думаю, тут и так все ясно. Получишь от него справку, что негоден к дальнейшей службе. Дальше пойдешь…
        Объяснения генерала были довольно короткими. Выполнение - долгим. В лазарете я надолго не задержался. Врач, не будучи магом (все маги нашего легиона погибли в бою), без вскрытия не смог определить, правда ли написана в заключении от Тристина, так что просто поставил мне свою подпись и отправил дальше. Дальнейшая беготня по бюрократическим инстанциям показалась мне сущим адом. Видимо, государственные службы собирают бумажки на все случаи жизни. Другое дело, что процедуру их получения они никак не упрощают…
        Но, в итоге, через пяток часов я был уже абсолютно свободным гражданином, имеющим к армии весьма опосредованное отношение. Я тупо пялился в небольшую пачку листов, которую мне выдали. Копия личного дела и парочка удостоверений личности. Надо же. Пошел в армию в возрасте семнадцати лет, чтобы брата не забрали на службу. Ему тогда необходимо было закончить обучение у частного репетитора по магии, чтобы поступить в магическую академию. Собственно, задержался я в армии надолго.
        Кстати, оказывается, я из дворян. Хоть из мелких, но все же. У нашей семьи даже есть небольшое поместье за пределами города. Прямо под стенами. Люди в этой стране вообще любят селиться поближе к защитным сооружениям. Мало ли что. А вдруг порождения тьмы нагрянут… Уже радует, что не придется начинать с пустыми карманами. Мне не очень пока понятно, чем я смогу зарабатывать на жизнь, но все же… Просто, в отличие от большинства людей, я не помню своего прошлого и, следовательно, не очень хорошо понимаю, что я уже умею, а что нет. Но, судя по богатому военному прошлому, сражаться я умею. Да и субординацию соблюдал на уровне инстинктов…
        В общем, направился я в это самое поместье. Идти было больше некуда, знакомых у меня не было, а Мирмит остался в расположении легиона. Думаю, больше мы с ним не пересечемся. Что ж, надеюсь, у него все будет хорошо. Он хороший парень. Вроде бы. Как уже упоминал Тристин, мне еще стоит поучиться разбираться в людях. Но первое мнение о нем у меня сложилось довольно положительное. Размышляя примерно об этом, я ковылял в нужном направлении. Торопиться было некуда, а нога не давала передвигаться быстрее. Хотя где-то на уровне подсознания я понимал, что подобная скорость передвижения для меня не свойственна. Обычно я хожу раза в два быстрее.
        Интересно было рассматривать, как люди суетятся на улицах. Все куда-то спешат, чем-то заняты… Один я какой-то неправильный. Иду себе, никуда не тороплюсь. Но мне пока что некуда торопиться. Я только что с того света вернулся! До меня до сих пор с трудом доходит данный факт. Даже нет, не так. С трудом доходит тот факт, что я умирал. А то, что я жив - это данность. Пускай у меня и есть некоторые дефекты по сравнению с обычными людьми, но то, что я живой - несомненно. Другое дело, что мне не совсем понятно, как я продолжаю существовать без сердца. Тот же Тристин, осматривавший меня не раз и не два, никакого удивления по этому поводу не высказывал. Он вообще, судя по всему, из того типа людей, которые воспринимают все предельно просто: «Нет сердца? Ну и фиг с ним!» В принципе, в чем-то он прав. Я ведь еще жив, верно? А то, как у меня течет кровь по телу - уже второй вопрос. Хотя наверняка тут каким-то образом завязана та неведомая сила, заставившая меня подняться из могилы…
        Опять же, «могила»  - понятие образное, так как меня никто и не хоронил. Как сказал мой единственный знакомый некромант, души у меня нет. Следовательно, я вообще существовать не должен. Но я здесь, живу, двигаюсь, дышу. Даже эмоции испытываю… Хм… Думаю, надо проще к этому относиться. Нет души - ну и ладно. Минусов от этого все равно никаких. Надо будет прочитать пару-тройку… сотен книг для начала. Чтобы понять, что собой представляет окружающий мир. А то буду, как котенок, тыкаться повсюду… Примерно такими мыслями и была заполнена моя голова по дороге к позабытому дому…

        Надо признать, под словом «поместье» я подразумевал немного иное… Дом был большим, спору нет. Трехэтажный, большой, крепкий. И абсолютно заброшенный. Окна выбиты, внутри разруха. Хотя унывать было рановато. Первые два этажа были каменными, третий - уже деревянным. Для местных домов, практически полностью состоящих из дерева, подобные хоромы были весьма богатыми. Тем более, хоть внутри и была разруха, мебель и прочие предметы утвари были в наличии. Хотя грязь, пыль, тонны паутины и странные отметины на стенах и полу все же внушали вполне справедливое подозрение, что кто-то тут основательно пошарил в мое отсутствие. Что бы неведомые «они» не искали, надеюсь, они это нашли и больше не вернутся.
        Я, не торопясь, бродил по дому, надеясь, что хоть что-то вспомнится. Однако в голову ничего не шло. Видимо, потеря памяти для меня необратима. Хмыкнув подобным мыслям, я провел рукой по тем самым отметинам на стенах. Не похоже, что кто-то что-то тащил и просто поцарапал камень. Эти рисунки были выведены специально. Хотя их смысл от меня и ускользал, но чувствовалось - в них есть какое-то определенное послание. Надеюсь, не матерное. Не придя ни к чему толковому, я продолжил осмотр дома. Вскоре был обнаружен и подвал. Темный такой, зловещий. Однако таким он был лишь до того, как я не нашел на полу свечу. Пришлось помучиться, чтобы ее зажечь, но, оказывается, мои армейские жетоны прекрасно подходят для высечения искр. Будто бы специально для этого придумывались. Возможно, так оно и есть.
        Освещенный подвал уже не казался таким страшным местом. Наоборот, из темноты показались весьма приметные бочки и различные стеллажи. Большинство стеллажей даже были заполнены долгохранящейся едой. В дальнем углу обнаружились и овощи в каком-то странном большом ящике. От этого предмета во все стороны веяло нешуточным морозом. Магия, как пить дать. Интересно, почему его не уволокли? Я с интересом осмотрел данный предмет мебели. А, ясно. Он просто вмурован в пол и стены. Тут пришлось бы основательно ломиком поработать… Да и не факт, что магия останется в ящике, если его начать так выковыривать. Больше на первый взгляд ничего интересного в подвале не было. Единственное, что я сделал напоследок, крутанул краник у одной из бочек. На пол резво полилась какая-то жидкость. Смочив палец, я осторожно лизнул его… Вино. Закрыв кран, я поковылял на выход из подвала.
        Что ж, результаты ревизии впечатляющие. Еда есть, питье есть (во дворе был замечен колодец), даже дрова были под крытым навесом. Дом пустует, это точно, но ресурсов для проживания достаточно. С голоду не помру - и то хорошо… Но кто-то же заготовил тут дрова, еду и остальное? Значит, кто-то тут все же появляется. К тому моменту, как подобная мысль закралась в мою голову, я уже вышел на улицу. Собственно, тут мне в спину и уперлось что-то острое.
        - Замри!  - прозвучал за спиной чей-то голос.
        Я послушно замер. А что еще делать, если тебе в спину какая-то опасная железка уткнулась. Жить захочешь - будешь слушаться. Конечно, у меня были некоторые надежды на боевые рефлексы, но они, судя по всему, сегодня взяли выходной.
        - Назовись!
        - Эйстон Фримор,  - спокойно проговорил я.
        Ну, внешне спокойно. Голова же уже лихорадочно размышляла: стоит ли заехать незнакомцу тростью с разворота по кумполу, или подождать дальнейшего развития событий? Как показало время, второй вариант был предпочтительным.
        - Мастер Эйстон?  - удивленно переспросил голос. От моей спины тут же убрали острую железку. Я повернулся к говорившему. Напротив меня стоял довольно молодой парень со светлой копной волос на голове и пронзительно-голубыми глазами. Вообще вся его внешность вопила: «Девчонки! Я чертовски красив и сексуален!» Ну, либо подобное же обращение по отношению к некоторому типу парней… На лице незнакомца на мгновение промелькнула тень узнавания, и он коротко поклонился:
        - Мастер Эйстон, рад вас видеть.
        - Будь проще, и люди к тебе потянутся.  - Слегка улыбнулся я.  - Давай просто Эйс?
        - Хорошо, мастер Эйс.
        Я еле слышно вздохнул.
        - А теперь, может, пояснишь, кто ты такой?  - спросил я.
        Уже через час мы сидели в небольшой пристройке рядом с основным зданием. По заверениям Тира, здесь раньше обитала прислуга. Повара, слуги и прочий персонал. Тир, собственно, и принадлежал к ним. Пока я рассказывал новообретенному слуге о том, что же со мной произошло, в общих чертах, он успел приготовить ужин. Конечно, некоторые детали я умолчал. Как, например, то, что у меня больше нет сердца. Или то, что, согласно заверениям некроманта, у меня теперь не было души. Незачем болтать об этом на каждом углу. Я придерживался основной легенды. Да-да, именно той про «сквозное ранение», про которое упоминал генерал. Был ранен? Было дело. Умер? И это тоже было. Меня воскресили? Не совсем верно, но в общих чертах - да. Главную суть Тир уловил. И, выслушав мой рассказ, он облегченно вздохнул:
        - Мастер Эйс, вы себе представить не можете, как я рад, что вас вернули с того света,  - произнес он с такой искренней улыбкой, что я даже немного засмущался.
        - Да, я тоже рад.  - Кивнул я.  - Слушай, можно и без всех этих «мастеров» обойтись. Что, вообще за обращение такое?
        - А у вас и вправду проблемы с памятью, мастер Эйс.  - Все с той же радостной улыбкой заметил мой слуга.  - Обращение «мастер»  - нечто вроде дани уважения человеку, чью жизнь считаешь важнее своей. Эту вашу просьбу я категорически отказываюсь исполнять.
        - Ладно, как знаешь… - Пожал я плечами,  - и что же я такого сделал, что стал твоим «мастером»?
        - Ну, изначально моим мастером были не вы, а ваш отец. Однако со временем я понял, что вы тоже стали для меня важнее моей жизни.
        - И ты умудрился абсолютно ничего не рассказать,  - заметил я.
        - Как всегда, вы весьма внимательны, мастер Эйс.  - Усмехнулся Тир.  - Тогда начну по порядку. Произошло это, если мне не изменяет память, как вам, лет тринадцать назад. Тогда я еще был обычным бездомным сорванцом на побегушках у какого-то безымянного преступного синдиката. В ту ночь, когда я познакомился с вашим отцом… скажем так, я немного повздорил с одним членом банды. Причину я уже и не упомню, но… досталось мне здорово. Уверен, если бы я тогда остался на улице - умер бы через несколько дней. Однако мне повезло. Ваш отец, случайно заметив меня в подворотне, всего побитого и харкающего кровью, решил помочь мне.
        - Хороший, видно, был человек… - произнес я, слегка покивав. И, на всякий случай, уточнил:  - Он ведь умер, верно?
        - Да, он уже покинул нас… Пусть создатель подарит ему покой после смерти… - Тир на секунду прикрыл глаза.  - В общем, ваш отец отвел меня к доктору. Причем не к простому, а к магическому. А после того, как меня вылечили, ваш отец еще и накормил меня в какой-то забегаловке… Создатель, это был самый вкусный суп в моей жизни, хоть в нем и плавал таракан…
        Тир на секунду замолчал, вспоминая те ощущения.
        - Мы с вашим отцом долго разговаривали тогда. Он был учтив и вежлив, интересовался моим самочувствием… Под конец вечера он предложил поселиться у вас дома. Естественно, я не отказался. Гораздо позже я начал называть вашего отца «мастер», так как не сразу осознал, что всем, даже своей жизнью, обязан вашему отцу.
        - Великий человек был.  - Приподнял я бокал с вином из подвала.  - А почему это… звание… передалось мне?
        - Я рос с вами, мастер Эйс. Вы похожи на отца больше, чем ваш брат.  - Тир ненадолго замолчал, обдумывая сказанное.  - У вас всегда было доброе сердце и ясные помыслы. Пускай, вам порой не хватало терпения и смирения, но вы всегда действовали по совести. И так же, как и ваш отец, были весьма добры ко мне, хотя я и был из низов общества.
        - Ну, не думаю, что я чем-то лучше, чем остальные люди, работающие на полях.  - Пожал я плечами.
        - Именно об этом я и говорю. Пускай вы и потеряли память - вы остались все тем же Эйстоном Фримором, что я знал,  - с улыбкой проговорил Тир.
        - А что с моим братом, кстати? Ты сказал, что он был не похож на отца.
        - Он больше удался в мать. И характером, и своим талантом к магии.  - Тир задумчиво провел рукой по волосам.  - Всегда был тихим, сдержанным и рассудительным. Он никогда не говорил того, что у него было на уме, и всегда пытался решить все проблемы в одиночку. Даже когда встал вопрос о призыве в армию - он втайне хотел отказаться от мечты поступить в магическую академию и пойти служить. Вы тогда были против. Честно говоря, тогда я впервые увидел, как вы двое по-настоящему ссоритесь. В короткой драке вы смогли вырубить его ударом в челюсть, после чего прямиком отправились на призывной пункт. В дальнейшем я видел вас только тогда, когда вы приходили в увольнения.
        - А мой брат?
        - Он, просидев несколько дней дома с весьма задумчивым видом, уехал в магическую академию. Его я с тех пор вообще не видел, но от него часто приходили письма до того момента, как погибли ваши родители.
        - А сейчас?
        - Ни единого письма с тех пор.  - Пожал плечами Тир.  - Но я почему-то абсолютно уверен, что у него все хорошо. Он показывал отличные результаты как в академии, так и в полку, куда подался после завершения обучения.
        - Что ж, буду всем сердцем на это надеяться.  - Улыбнулся я.  - А как погибли мои родители?
        - Болезнь. Врачи, что обычные, что магические, только разводили руками. Правда, магические еще утверждали, что болячка эта родом из темных зон. В те времена от этой болезни погибло немало народу, не считая уже домашнего скота и посевов…
        Я надолго замолчал. Похоже, история моей семьи была весьма занимательной. Нужно будет ознакомиться с ней поближе. Сейчас же у меня еще остались вопросы к моему слуге.
        - А с поместьем что случилось?
        Тир тяжело вздохнул, будто боялся, что я задам этот вопрос.
        - Это постаралась Священная семья.
        - Какая семья?
        - Священная,  - терпеливо повторил Тир.  - В свое время ваш отец имел с ними некоторые дела, но, после его смерти оказалось, что ваша семья задолжала Священной семье крупную сумму денег. Они согласились получать долг по частям с вашей военной зарплаты, но, после известия о вашей смерти, они решили забрать долги иным способом…
        - Выгребли все подчистую?  - Тут же понял я.
        - Не совсем. Ваш покорный слуга догадался затаить некоторую сумму денег. Не очень большую, но все же…
        - Молодец. Вовремя сообразил. А со Священной семьей мы в итоге рассчитались?
        - Да, но… поступок был не очень красивый с их стороны…
        - Ну и пусть.  - Великодушно махнул рукой я.  - Никого же не убили?
        - Нет, слава создателю.
        - Вот и хорошо. Жизнь ведь бесценная штука, не стоит лишний раз ею разбрасываться. А остальное можно вытерпеть.  - Усмехнулся я.
        - Так же и ваш отец говорил, мастер Эйс. У него это даже на надгробии высечено. Немного другими словами, но смысл тот же.
        - Значит, мы с ним действительно похожи… - Я кивнул и выглянул в окно.  - А на улице уже темень… Есть тут где-нибудь уютное местечко, чтобы переночевать?
        - Для вас, мастер Эйс, местечко всегда найдется.  - Усмехнулся Тир.

        Примерно неделю мы с Тиром провели в поместье безо всяких приключений. Узнав о моем «воскрешении», начали захаживать соседи, чтобы поздороваться. Все были очень внимательными и учтивыми. Зуб даю, что они пришли проведать, я ли это на самом деле. Но поводов усомниться я им не давал. Благо, Тир вовремя мне сообщал, кто кем является и как мне с ними себя вести. Вообще мой единственный слуга оказался донельзя надежным. О таком можно только мечтать. Весьма деятельный, разумный и рассудительный. Однако сам Тир не считал это чем-то особенным. Для него прислуживать мне было чем-то абсолютно естественным. Я, в принципе, не возражал, но сразу ему обозначил, что если он пожелает оставить меня и уйти в поисках новой жизни - я возражать не буду. Кто я такой, чтобы посягать на его свободу, в конце концов? Однако Тир тогда просто и без сомнений ответил:
        - Служба вашей семье и вам в частности, мастер Эйс, уже моя новая жизнь. Мне незачем еще куда-то стремиться.
        Больше я эту тему не поднимал. Учитывая, что Тир был весьма полезным источником информации, отпускать его не хотелось. Но он и не изъявлял особого желания. Денег, что Тир сберег от нашествия этой Священной семьи, на нас двоих хватило бы с лихвой, но стоило подумать над тем, как восстановить поместье и получать доходы в будущем. Ранее практически все мое военное жалованье шло на нужды поместья и его обитателей, но теперь, по понятным причинам, подобный источник дохода оказался прикрыт. В голову пока что ничего не шло, но я не переставал об этом думать. С другой стороны, Тир утверждал, что продуктов питания нам хватит на месяц, а то и больше, если подзатянуть пояса.
        К счастью, побочные расходы удалось свести к минимуму. В доме сохранилась некоторая моя одежда, которую можно было еще использовать, несмотря на поношенность, а в подвале Тир отыскал трость, которую использовал мой отец. Оказывается, трость - частый атрибут местных дворян. Они считают, что подобная палочка-выручалочка придает им солидности. Мне же трость была нужна для более приземленных целей. Хотя нога постепенно приходила в норму, но до полного выздоровления было еще далеко. Наступать на поврежденную конечность до сих пор было болезненно. Правда, и не сказать, чтобы невозможно. Рана на голове затянулась полностью, оставив после себя не очень красивый шрам. Хотя, говорят, шрамы украшают мужчину… Кусок металла в груди никаких неудобств не причинял, так что о нем я просто забыл.
        Честно говоря, не знаю, как бы пошла моя жизнь, если бы я в тот день не решил наконец сходить на место захоронения своих родителей. Но именно этот поход оказался весьма судьбоносным. Оглядываясь назад, думаю, в любом случае произошло бы то, что произошло, так что не имеет смысла хоть как-то переживать по этому поводу…
        В тот день я наконец-то решил проведать родителей, которых, к сожалению, совершенно не помнил. Судя по рассказам моего помощника, мои мать с отцом были выдающимися людьми. Отец был наследником довольно древнего дворянского рода Фриморов. Мы никогда не отличались особым богатством или высоким положением в обществе, но родословная у нас уходит далеко в историю своими корнями. Мать же была выпускницей из какой-то магической академии. Из какой именно - неизвестно, но, по воспоминаниям Тира, ее могло бы ждать блестящее будущее на магическом поприще, если бы она захотела. Почему она оставила свое блистательное будущее мага и вышла замуж за неизвестного дворянина? Никто не знает, чем отец смог очаровать мою мать, но факт остается фактом.
        Даже стороннему наблюдателю было видно, что темпераментом эти двое сильно отличались. Мать была рассудительной и спокойной. Она редко суетилась или показывала свои эмоции, но, как известно от Тира, она никогда не оставляла без своего внимания нуждающихся. Даже Тира она в свое время приняла благосклонно и периодически давала ему весьма полезные жизненные советы. Пускай Тир и не общался с ней близко, но он ее очень уважал. Отец же был довольно эмоциональным и деятельным. Редко удавалось увидеть, как он отдыхал где-нибудь в тенечке. Обычно он действовал прежде, чем мог подумать, но все его поступки неизменно отдавали добротой к окружающим и собственным достоинством. Я в какой-то мере был похож на него. Правда, не поручусь за свою активность, но, как утверждает Тир, с возрастом я становлюсь все более похожим на него.
        Зачем я решил навестить их могилу? Не знаю. Просто закралась подобная назойливая мысль, от которой было не отвязаться. И причины, по сути, были не очень важны. Просто хотелось - и все. Где-то на уровне подсознания захотелось сделать это. И вот я уже перед входом на кладбище…
        - Тир, можешь идти по своим делам.  - Полуобернулся я к слуге.  - Дальше я хочу пройтись в одиночестве.
        - Как скажете, мастер Эйс.  - Слегка поклонился Тир и, развернувшись на сто восемьдесят градусов, направился в обратный путь.
        Тир старался сопровождать меня везде, где только можно было. Уж не знаю, зачем. Может, навязчивая идея у него такая…
        На кладбище царила тишина. Солнце ярко светило, дул прохладный ветерок, шевеля листву на редких здесь деревьях и перебирая траву на могилах. Городское кладбище было довольно обширным, но находилось за пределами города. Подобное местоположение было выбрано не случайно. Просто периодически появлялись твари родом из темных зон, которые любили полакомиться трупами. Эти монстры также разносили различные болезни и были опасными для обывателей. Оградить кладбище от подобных вредителей можно было лишь магическим способом, но это было бы слишком затратно для городских властей, так что было решено перенести кладбище за город и приставить отдельный отряд солдат для защиты захоронений. Однако это меня мало беспокоило.
        Я постепенно брел среди могил, глазами выискивая нужное надгробие. Тир объяснил мне, где примерно искать, так что много времени поиски не заняли. Могила была общей на двоих и не выглядела заброшенной. По периметру захоронения росли какие-то полевые цветочки, а само каменное надгробие выглядело чистым и ухоженным. Видимо, Тир сюда периодически захаживает. Пробежавшись глазами по надгробию, я усмехнулся: под датами и именам виднелась короткая запись.

        «Самое ценное, что дарит Создатель - это жизнь. Не стоит отдавать свою необдуманно или забирать чужую необоснованно».

        Немного странно, на мой взгляд, что это написано на надгробии умершего человека. Хотя никто не вечен, в конце концов… Я провел еще какое-то время здесь, размышляя о каких-то несущественных мелочах. Собираясь уже уходить отсюда, я уловил какой-то странный звук на грани слышимости. Прислушавшись повнимательнее, мне удалось различить еле слышное пение откуда-то сбоку. В любом другом случае я бы проигнорировал этот звук или просто пропустил мимо ушей, но… Именно в этот момент все окружающие звуки смолкли. Ветер стих, птички замолчали… Осталось только это пение на краю слышимости. Повернувшись в сторону этого звука, я медленно двинулся между захоронений. Постепенно пение становилось все громче и громче. Это был не один голос. Целый хор. Он напевал какую-то мелодию с эпичным мотивом. От этой мелодии у меня шли мурашки по телу, а разум жаждал чего-то… великого.
        Я даже не заметил, как вышел за пределы кладбища. Как долго шел - не знаю. Просто в какой-то момент очнулся в абсолютно ином месте. Находился я прямо перед каким-то древним и очень заброшенным склепом. Судя по архитектуре, строение было древним, так как здания в центре города, которые строились тысячу лет назад, выглядели примерно так же. Хотя я не очень разбираюсь в архитектуре, да и здание было явно потрепано временем. Стены кое-где начали осыпаться и трескаться, а двери, когда-то выглядевшие монументальными, сейчас валялись на земле, наполовину погребенные под землей. Так что внутрь получилось войти без проблем. Ну, что бы там ни вело меня сюда - надеюсь, моя и так потрепанная тушка никому не приглянется в качестве угощения. В окрестностях города можно было встретить разных монстров, хоть и не часто. Так что гулять по лесу в одиночку считалось опасным. А я как раз-таки и забрел в лес, пока находился в невменяемом состоянии.
        Внутри склепа неведомая песня гремела так, что все сторонние звуки просто-напросто заглушались этой мелодией. На какую-то секунду я почувствовал чье-то незримое присутствие. В этот же момент прогремели последние строки песни и моментально стихли. В ушах зазвенело от непривычной тишины. Я удивленно пару раз моргнул. И… Все? Мне казалось, что подобная мистика заканчивается чем-то более… интересным. Музыку я и в театре мог бы послушать. В мою голову слева что-то прилетело. Это что-то слабо ударилось о мою черепушку и беспомощно упало вниз, на землю. Проводив это нечто взглядом, я тут же определил в этом предмете скомканную бумажку. Посмотрев в сторону, откуда она прилетела, я, естественно, никого там не обнаружил. Что ж, тогда прочитаем послание… Наклонившись, я поднял лист бумаги и развернул его.

        «Приветствую, незнакомец!
        Судьба избрала тебя! Отныне ты один из нас. Отправляйся в горы Шонго, там тебя ждет начало твоего пути.
    Твой символ отныне подтвержден. Удачи!»

        Бумажка, как только я закончил прочтение, вспыхнула ярким, слепящим светом и сгорела в языках холодного пламени. Я ощутил жжение. Но почему-то на тыльной стороне ладони, а не на внутренней. Глянув на причину беспокойства, я хмыкнул. Символ в виде солнца с закрученными в спираль лучами. И еще глаз в центре. Хм… не знаю уж, что это все значит. Короче, пойду-ка я домой…

        Таверна была шумной. Именно таверна. Загадочная записка меня таки заинтересовала. Но без информационного фундамента соваться в какие-то горы - сущей воды безумие. Вообще, в любой деятельности нужна какая-никакая, но подготовка. Иначе многого не наворотишь при всем желании. Хотя, может, и наворотишь, но хорошего точно ничего не выйдет. Информацию, необходимую мне, можно было получить несколькими способами. Первым, самым очевидным, была библиотека. Пускай в нашем городе она не очень большая, да и с проходом в нее могли возникнуть проблемы - вариант не самый худший. Второй способ - обратиться к Тристину. Тоже вполне очевидный путь. Он - практически один из тех немногих, кому я могу доверять. Правда, его познания в истории и географии оставляют желать лучшего, но все же… Он вполне осведомлен о реалиях этого мира. Возможно, и про горы Шонго ему что-то известно. И третий вариант, которым я и решил воспользоваться, расспросить народ. Собственно говоря, любой народ для этой цели не подходит. По сути, мне подойдут только те, кто осведомлен больше, чем все остальные. А это, как правило, либо военные, либо
чиновники, либо торговцы. Если с первыми двумя типажами контактировать бесполезно, то третий расскажет все, что хочешь, лишь бы деньги были.
        Денег у меня немного, но понаблюдать за окружением было бы неплохо. Возможно, смогу приметить что-нибудь интересное. Поэтому я просто заказал себе эля и стал его потихоньку попивать, усевшись за небольшой столик в уголке. Народ шумел и обильно заливался алкоголем, создавая полную неразбериху. Однако толпа в таверне делилась на четыре категории, если присматриваться к ним поподробнее. Первая была довольно простой. Стражники и военные. В принципе, это одно и то же. За порядком в городе присматривают те же солдаты, но из особых «городских» легионов. Поскольку я выбрал таверну, находящуюся одновременно рядом с городскими воротами и рынком, подобного контингента здесь было навалом. Вторая категория тоже была довольно ожидаемой в подобном месте. Торговцы. Не те, которые сидят безвылазно на рынке целыми сутками, а те, которые путешествуют. Через эту таверну, которая была еще и постоялым двором по совместительству, проезжало много караванов и бродячих торговцев, так что их тут тоже было достаточно. В принципе, на мой взгляд, это и есть самая подходящая категория информаторов.
        Третья группа тоже была выдающейся, интересной, но для меня бесполезной. Наемники. Ну, это, конечно же, обобщение. Тут не только наемники, но и вольные бойцы, бродяги, маги… Разношерстная ватага, которая классифицировалась как наемная сила. Магов, кстати, было всего несколько. Эти ребята даже не пытались скрыть свою принадлежность к магической братии, наряжаясь в просторные балахончики и вооружаясь какими-то посохами. Интересно, почему маги так любят посохи? Это профессиональное? Спрошу при случае… В общем, с этой категорией все понятно. Четвертая группа…
        Она достойна отдельного упоминания, хоть и не была особо многочисленной. Инквизиция. Понятное дело, что святых воинов в городе и окрестностях стало невероятно много после того, как Голодная Сотня уничтожила девятый легион и углубилась в человеческие территории. Правда, судя по слухам, гуляющим по городу, больше столкновений с этой странной бандой монстров с темной зоны не было. Им как-то удалось уйти от сражений. Однако количество инквизиторов в окрестностях это не уменьшило. Надо признать, вели себя церковные воители довольно сдержанно. Пили молоко из широких кружек, молча молились и не мешали остальным кутить. Наверное, именно поэтому на них никто не обращал внимания. И это хорошо. Так как инквизиция не зря долгое время считалась единственным щитом человечества против троглодитов и прочих опасностей темных зон. Только церковь обладает священным искусством начертания божественных символов на оружии и броне. Ну, и обращаться с подобным оружием тоже могут только инквизиторы. Один даже самый слабый инквизитор мог без особого труда разделаться с пятеркой обычных людей. Именно обычных, а не обученных.
Понятное дело, что армию не просто так содержат…
        - Вы позволите присесть, уважаемый?  - прозвучал сбоку чей-то голос.
        Я повернул голову и уставился на говорившего. Им оказался мужчина средних лет с малопримечательной внешностью. Единственной интересной деталью был цвет волос. Он был черный, но отдавал какой-то синевой. Однако во всем остальном он мало чем отличался от остальных людей. Только его оружие за спиной отличалось странной формой. Это был меч, изогнутый не сильно, но и не слабо. Странный на вид, впервые такой вижу. Но раз носит такое экзотическое оружие, значит, умеет им драться. В любом случае, мне все равно какой-либо разговор сейчас был на пользу.
        - Светлого дня тебе, незнакомец,  - поприветствовал я его традиционным церковным приветствием.
        Ну, приветствие это уже давно укоренилось среди верующих в создателя, которых было большинство в мире, так что я решил, что использовать его для приветствия незнакомца будет выгоднее. Если этот человек верующий - тогда ему понравится подобный жест, если нет - слова не несут в себе вреда.
        - И тебе того же.
        - Присаживайся, если хочешь.  - Кивнул я на свободное место.
        Незнакомец уселся на стул и тут же потерял ко мне всякий интерес, разглядывая посетителей точно так же, как и я. Мне же теперь стал больше всего интересен этот представитель рода человеческого. Судя по мечу за спиной - он боец. Мышцы сильные, движения быстрые и четкие. Глаза ясные и цепкие. Кое-где видны шрамы. Точно - наемник. При этом немало повидавший. Хотя и не думаю, что он сможет мне помочь. Так что поищу пока другую цель для разговоров…
        - Этот символ у тебя на руке… Откуда он?  - неожиданно поинтересовался подсевший ко мне мечник, даже не поворачивая в мою сторону голову.
        Я несколько секунд размышлял над ответом.
        - Не уверен, что я смогу дать правильный ответ,  - наконец ответил я.
        - Стало быть, ты и сам не знаешь,  - подытожил странный собеседник,  - однако, я думаю, что могу тебе помочь.
        - И чем же?
        - Информацией. Ты уже половину вечера сидишь здесь и разглядываешь людей. Уверен, за это время ты уже успел оценить большинство из здесь присутствующих.  - Мечник усмехнулся.  - Однако до сих пор медлишь по неизвестной причине. Что ты ищешь в этом злачном месте? Бойцов? Торговых партнеров? Или, может, караван в нужную сторону?
        Я какое-то время еще молчал, раздумывая, стоит ли давать этому незнакомцу лишнюю информацию про себя.
        - Что находится в горах Шонго?
        - Горы Шонго? Хм… - Мечник на секунду задумался.  - Так это ж всем известно. Там находится крепость часовых.
        - Часовых?
        Мой собеседник повернул ко мне голову и смерил меня удивленным взглядом.
        - Неужели есть люди, которым неизвестен этот орден?
        - Я вот не осведомлен.
        - Хм… Что ж, если на этом столе появится кружка эля… - прозрачно намекнул наемник, красноречиво постукивая пальцами по столешнице.
        Пришлось купить ему эля. Ну, это не очень большая цена за информацию. От одной кружки я не разорюсь, а сведения, которые он мне предоставит, могут оказаться полезными.
        - Что ж… - Хмыкнул довольный мечник, отхлебывая из принесенной кружки.  - Чтобы рассказать о часовых, мне придется углубиться в историю. У тебя ведь есть время?
        Я кивнул.
        - Давным-давно, еще до начала нынешнего летосчисления, человечество было более разобщено, чем сейчас. Однако темные зоны существовали и тогда… - начал свой рассказ наемник, откинувшись на спинку стула.  - Правда, они были меньше в те времена, да и чудовищ тогда было меньше, но… Опасность существовала. Люди, конечно же, не обращали на нее внимания, занятые междоусобными распрями и борьбой за власть. Такой период человеческой истории продолжался довольно долго. Практически пятьсот лет, если мне не изменяет память… Окончилась эта эпоха в одно мгновение…
        Мечник на какое-то время замолчал, о чем-то задумавшись. Моя терпелка долго не выдержала:
        - А дальше что?
        - Катаклизм,  - произнеся это единственное слово, мечник опять ненадолго замолчал, собираясь с мыслями.  - Темные зоны резко стали опаснее, злее, смертоноснее. Они стали порождать монстров еще активнее, а пагубное влияние на людей усиливалось с каждым днем. Если до Катаклизма еще можно было жить на краю темных зон, то после него селиться даже рядом стало слишком опасно. Но человечество было слишком занято своими проблемами… Поэтому появление троглодитов оказалось… Неожиданным. Буквально за первые десять лет своего существования эти лютые твари почти наполовину сократили численность людей. Но, что было самым ужасным, они расширяли темные зоны. Люди опомнились слишком поздно. В той ситуации и в тех условиях создать силу, способную сопротивляться троглодитам, было почти невозможно.
        - Но мы все-таки выжили,  - заметил я.
        - Именно.  - Кивнул мечник.  - В критический момент для человечества сама по себе образовалась группа людей, назвавшихся часовыми. Изначально эта группа была небольшой, но вскоре они стали расширять свой состав. Их главной целью была только борьба с троглодитами и темными зонами. Их не интересовала ни власть, ни чья-то благодарность, ни слава…
        - Какие хорошие ребята,  - поразился я.
        - Не скажи. Часовые ставят на карту все. Они рискуют своими жизнями в этой многовековой борьбе, но… Они никогда не сдерживали себя в средствах. Если нужно применить некромантию для победы - они ее применят. Если есть необходимость вырезать приграничное поселение - поселения не станет. Если люди, зараженные болезнями темных зон, но имеющие шансы на выздоровление, несут потенциальную опасность для остальных - они будут убиты часовыми.
        - Цель оправдывает средства, стало быть.
        - Да, именно так.
        - И что случилось с теми часовыми?
        - Они отбросили троглодитов обратно. И даже смогли вернуть часть потерянных территорий. Как - неизвестно, но смогли.  - Вздохнул мечник.  - С тех пор часовые стали объединением лиц, полностью посвятивших себя этой войне. Ни одно государство не имеет над ними власти, а армия часовых не уступает армии любого государства по силе. А в горах Шонго, кстати, все и началось когда-то. Именно там тогда зародилось это формирование. А сейчас там самая легендарная крепость в мире, которую никто ни разу не смог взять штурмом… Ну, и главная твердыня часовых, по совместительству.
        - Занимательная история,  - признал я.
        - Надеюсь, я смог тебе помочь.  - Усмехнулся мечник, поднимаясь на ноги.  - А сейчас мне пора. Может, еще увидимся, Меченый.
        Махнув рукой, он вышел из таверны. А я поскреб пальцами внезапно зачесавшуюся татуировку на руке…

        - Мастер Эйс, что вы делаете?
        - Проверяю свои возможности,  - ответил я, с трудом отталкиваясь от земли.
        На данный момент я отжимался с нагрузкой в виде привязанного к спине мешка картошки. До этого я еще выполнил десяток упражнений на различные группы мышц, чтобы определить, в каком я состоянии. По всем признакам - в хорошем. Выносливости мне не хватает, но сила есть, а это уже что-то. Мышцы не дряблые, но и не каменно-твердые. Чувствуется, что мне не чужда была физическая работа. Оно и логично, не зря же в армии держали… Нога уже почти восстановилась, но я по привычке повсюду ходил с тростью. Нужды в ней не было, но мне почему-то казалось, что она придает мне солидности. Не уверен, так ли это на самом деле…
        Поднявшись на ноги, я отвязал картошку от спины и расслабленно потянулся. В последние деньки ничего не происходило. Мы с Тиром тихо-мирно жили в поместье, постепенно вычищая его от мусора, общались с соседями, гуляли по городу и окрестностям… Все бы ничего, но мне все не давала покоя мысль о горах Шонго. Точнее, мне в голову закралась навязчивая идея отправиться туда. Даже во сне с недавних пор начали появляться эти злополучные горы с крепостью. Отчего-то я был полностью уверен, что это именно эти горы. Вот только причина, по которой мне так хотелось туда отправиться, от меня ускользала. Несколько месяцев я это терпел, но сейчас уже начал морально готовиться к предстоящему путешествию. Сил сопротивляться загадочному зову уже не осталось. Ибо мучил он меня денно и нощно…
        Ибо без подготовки (как материальной, так и моральной) выдвигаться куда-нибудь было бы глупо. Поэтому я пока что тянул. Продуктов питания на первое время похода в подвале нарыть можно. Пристроиться к какому-нибудь каравану в нужном направлении - тоже не проблема. Но оставить здесь все так, как есть… Не очень хочется, честно говоря. Что делать с поместьем и с землей? Не оставлять же их просто так. А если и оставлять, то на кого? Тир, судя по всему, меня одного не отпустит. Он вообще слишком часто меня сопровождает, даже если я просто выхожу погулять, а уж поход в неизведанные дали он без своего присутствия не оставит, я уверен… В общем, это было довольно злободневным вопросом.
        Также я постепенно собирал информацию о часовых. Оказывается, они являются неплохой альтернативой магическим академиям. Их маги хоть и не так широко развиты, как «академические», но зато в бою зачастую более эффективны. Для меня, как для полного нуля в этой области, эта информация оказалась довольно бесполезной, но все же я узнал нечто новое. В последние лет сто, с тех пор, как прекратили гонения магов в большинстве стран, количество магов у часовых значительно увеличилось, в то время как обычных воинов почти не стало. Это тоже было закономерным: часовые в первую очередь отбирают в свои ряды, опираясь на личную силу претендента. А выдающейся личной силой обладают маги, выгодно выделяясь на фоне остальных людей, обделенных этим даром. Опять же, эту информацию я получил совершенно бесплатно, пообщавшись с людьми на рынке и в тавернах.
        Но мне и не надо вступать в группу к часовым, верно? Необходимо ведь просто смотаться туда, проверить, что же там такое, и ехать назад. М-да, проще сказать, чем сделать…
        - И как результаты, мастер Эйс?
        - Удовлетворительные.  - Кивнул я, слегка усмехнувшись.  - Слушай, Тир, дело есть…
        - Собираетесь куда-то поехать?  - угадал Тир без особого труда.
        - Как догадался?
        - По вам видно, мастер Эйс.  - С улыбкой заметил Тир.  - И не рассчитывайте, что я отпущу вас одного.
        - Но надо же на кого-то оставить поместье.  - Вздохнул я.
        - Сдадим в аренду по низкой цене. А жильцы займутся ремонтом.  - Пожал плечами слуга.
        - Да кому нужно это поместье?
        - Не скажите! К этому поместью прилагаются довольно обширные земли. Вон они, через дорогу, между прочим…
        Я посмотрел в нужном направлении. И вправду, через дорогу зданий не было. Но не только напротив нашего поместья, но и напротив прилегающих зданий. Дорога, так сказать, была границей между жилыми местами и нежилыми.
        - У нас есть земля?  - с удивлением спросил я.
        - Да, и не мало.
        - Сколько по площади?  - сразу уточнил.
        - Хм… - Тир на секунду задумался.  - Помните тот путевой камень дальше на север? Там заканчиваются наши владения.
        - Туда же два дня пешком идти!  - Крякнул от удивления я.  - Ты же вроде говорил, что у нас мелкая дворянская семья.
        - Мелкая, но древняя.  - Пожал плечами Тир.  - Мы жили тут еще до того, как здесь появился город. Земля по праву принадлежит роду Фриморов, даже королевский указ есть. Правда, последних поколений десять у вашей семьи дела шли не очень, поэтому земля такая запущенная. Заросло всё лесом и бурьяном.
        - А почему предыдущие главы семьи не сдавали землю в аренду?
        - У всех были разные причины.  - Пожал плечами Тир.  - В конце концов, я просто слуга, мне об этом почти ничего не известно.
        - Значит, говоришь, можно сдать все в аренду… - протянул я.  - Но, учитывая состояние земли и поместья, плату мы за это получим мизерную.
        - Можно еще продать землю… - предложил Тир.
        - Нет.  - Уверенно мотнул головой я.  - Это бессмысленно. Лучше уж пускай в аренду на длительный срок снимают, а платят тем, что будут сами производить и выращивать.
        - Учитывая, что их и так будет обдирать государство… - Задумчиво почесал затылок Тир.
        - Не будет. Государство будет обдирать меня. Но цену с меня, как с собственника, они не смогут взять большую, чем положено. Все-таки земля королем дарована, верно? Кстати, где документы на землю? Надо будет внимательно их изучить…

        Еще несколько месяцев пролетело незаметно. Вначале пришлось долго штудировать законы нашего королевства, а потом с боем вырывать из лап чиновников копии документов. С боем потому, что эта бюрократия мне уже успела надоесть за неполные полгода моего существования. Ну, не учитывая мои прошлые заслуги, которые я не помню. Будем считать, что я живу полгода. Искать поселенцев на землю оказалось проще простого. Изучив условия, которые предоставляют другие землевладельцы, спрос и предложение на разные товары на местном и мировом рынке, тщательно проанализировав возможности местной почвы и климата, я составил примерный список того, чем желательно должны заниматься на моей земле. Довольно забавным оказалось то, что даже если брать налог с поселенцев в два раза меньший, чем у самого щедрого землевладельца, прибыль получалась нешуточной. Зачем было выжимать с крестьян последние соки - я не знаю…
        Кстати, именно в результате жесткой системы налогообложения и было так много бедняков и бездомных. Они-то и ломанулись на мои территории, когда узнали, что тут такая «земля возможностей». Вместить всех у меня не было возможности при всем моем желании. Да и ресурсов на всех бы просто не хватило. Денег у нас было раз-два и обчелся, но все-таки что-то да было. Пришлось потратить их на сносные инструменты для новоприбывших жильцов. Первые поселенцы на моей земле расположились в поместье. Однако уже месяц спустя через дорогу начали появляться первые, грубо сколоченные пока дома, начали разделяться сельскохозяйственные участки, зоны ответственности… Лес, видневшийся вдалеке, начал быстро редеть. По этому поводу я не очень переживал. Количеству людей, что я приютил, древесины в лесу хватит на долгое время. На пару лет точно. А там они уже и сами смогут закупить себе древесину у тех, кто ею промышленно занимается.
        Конечно, расписываю я все просто. Но процесс был сложным. Даже более, практически неподъемным. Приходилось уделять внимание каждой мелочи. Радовало, что большинство поселенцев были хоть и по чуть-чуть, но образованны. Поэтому объяснять элементарные вещи не приходилось - до них они доходили сами. Внимание приходилось уделять всему: как разделу земли, так и правильному ее использованию. Знакомых у меня появилось множество, так скажем. В скором времени пришлось подыскивать себе помощника для организационных вопросов. Им оказался мужик с чисто бандитской внешностью: лысой черепушкой, шрамом через все лицо и жутким, опасным прищуром. Голос у него был сиплый, но при этом сильный. Как мне обмолвился Тир, Сунтир (а именно так звали моего помощника) до боли попадает под описание главаря какой-то разбойничьей шайки. Подробности я узнавать не стал. Свои функции Сунтир выполнял замечательно: крестьяне его хоть и побаивались, но слушались беспрекословно. Да и не заметил я за ним никакой подозрительной деятельности…
        Даже Тир, следивший за ним исподтишка долгое время, не заметил ничего подозрительного. Со временем я сгружал на Сунтира все больше и больше забот, пока, наконец, не объявил его старостой в новообразовавшемся поселении. Честно говоря, случай образования моей деревни был беспрецедентным. Как правило, города вырастали из деревень. Но так, чтобы деревня вырастала рядом с городом… Постепенно восстанавливалось и поместье. Крестьяне периодически приходили для того, чтобы немного подлатать здание. Я их не заставлял, так как у них и своих забот хватало, но поместье не пустовало. Кто-то в нем постоянно что-то ремонтировал. Я никого не выгонял. Да и времени не было: на территории поместья я появлялся только под поздний вечер, да и то сразу заваливался спать…
        Примерно так, в заботах о развитии нового поселения, прошло восемь месяцев…

        - Мастер Эйс, вы уверены в том, что хотите совершить это путешествие?  - в который раз поинтересовался Сунтир.
        - Я и так слишком долго откладывал его,  - произнес я, усмехнувшись.  - Можешь верить, можешь не верить, но… Чувство, что моя судьба ждет меня где-то там, за горизонтом, только окрепло. Боюсь, однажды оно станет настолько сильным, что я, потакая ему, стану слишком неосторожным.
        - Я порой не понимаю, о чем вы говорите, мастер Эйс.  - Вздохнул староста деревни.
        Тир поморщился и отвернулся. Ему Сунтир откровенно не нравился. Наверное, отчасти потому, что этот бывший бандит (а в этом я был уверен на сто процентов - стоило только посмотреть, как тот общается с лицами бандитской наружности) иногда позволял себе вольности в отношении меня. Он, конечно, тоже обращался ко мне «мастер», но отнюдь не гнушался даже прикрикнуть на меня в ходе какого-нибудь делового спора. Идеи у него иногда были дельные, и я старался к ним прислушиваться, но мое природное упрямство не давало прислушиваться к окружающим без долгих дебатов.
        - Я говорил с наместником местных земель по поводу окружающих наше поселение земель,  - сказал я, поворачиваясь к старосте.  - Он обещал обратиться к королю с просьбой о расширении моих владений.
        Наместник оказался здоровским мужиком, но с очень консервативными взглядами. Он не понимал моей схемы налогообложения в нашей деревне, но в наши дела не лез. Ему и своих проблем хватало. Налоги мы платили исправно и в нужном количестве, так что проблем не было. Хотя побеседовать со мной, как с главой неожиданно начавшего расти поселения, он не отказался. В нашей приватной встрече я изложил ему свою позицию, планы и нужды, а также постарался понять, что собой представляет герцог Альстарский. Наместник, будучи сметливым экономистом, быстро просек, что от земли будет больше пользы, если ее будут возделывать крестьяне. Да и проблем в области станет меньше, если безработных станет меньше и у всех появится способ заработать себе на кусок хлеба. Именно поэтому он обещал похлопотать перед королем. Не знаю, почему он просто не перенимет мою схему по заработку и развитию поселения, но, видимо, гибкости для перемен и принятия нового у старика герцога уже не осталось. Что ж, если мои владения расширят - я буду только рад…
        - Думаете, король позволит вам завладеть еще большими землями?
        - Если повезет - он хотя бы пошлет проверяющих.  - Вздохнул я.  - Надежды на это мало, так что лучше не надеяться заранее.
        - Мы в вас верим, мастер Эйс.  - Ухмыльнулся Сунтир.  - Возможно, именно такого феодала не хватает нашему королевству… Кстати, надолго вы уезжаете?
        - Полгода меня точно можете не ждать.  - Улыбнулся я.
        - Полгода? Вы же денег берете всего ничего! Как вы жить будете?
        - Скромно.  - Пожал я плечами.  - Уж тебе, Сунтир, как никому другому, известно, что везде можно найти свою копеечку. Даже на широкой дороге.
        - Да откуда же мне знать?  - Хитро прищурился бывший разбойник.  - В любом случае, берегите себя, мастер Эйс.
        - Уж постараюсь.  - Серьезно кивнул я.  - План на ближайшие полтора года мы обсудили. В случае моей задержки действуй согласно ему, и все будет хорошо.
        - Обязательно.
        - Отлично,  - сказал я, забираясь на лошадь,  - что ж, тогда, друг мой, пора прощаться. И да пребудет с вами создатель.
        - С вами тоже, мастер Эйс.  - Слегка склонил голову в ответ Сунтир и тут же повернулся к Тиру:  - Эй, шкет, береги мастера как зеницу ока, слышишь? А то я тебе лично голову откручу!
        - И без твоих напутствий так бы и поступил, головорез… - Отмахнулся Тир, тоже уже оседлавший лошадь.
        Все приготовления были окончены, прощания вскоре завершились, и мы, наконец, тронулись в путь. Столь долгожданное для меня путешествие наконец-то началось!

        Какое-то время спустя

        - Мастер Эйс, у вас душа не болит за деревню?
        - А должна?  - спросил я, повернувшись к слуге.
        Двигались мы уже шестой день. По большей части останавливались под открытым небом. Погода благоволила и была весьма теплой, так что мы могли себе это позволить. Денег у нас с собой было умеренное количество, так что лишний раз тратить их мы не собирались. Сейчас же мы сидели у костра на выбранной днем полянке рядом с дорогой. Быстро вечерело. Откуда-то налетела туча мошкары, которая так и норовила залететь в лицо.
        - Ну, вы столько сил угробили на ее обустройство…
        - Ты неправильно понимаешь ситуацию, Тир.  - Вздохнул я.  - Я вкладывал силы не в ее обустройство, а в ее окупаемость. Мне необходимо было как можно быстрее довести деревню до состояния, когда бы она окупала сама себя. И я это сделал. О дальнейшем позаботится Сунтир.
        - И почему вы доверяете этому разбойнику?
        - Люди не выходят на большую дорогу без причин. Как правило, это происходит вовсе не из-за желания грабить или убивать. Все потому, что народу не хватает денег, а возможности заработать их честным путем нет,  - пояснил я.  - Когда Сунтир только пришел ко мне с просьбой его приютить у нас в поселении - мы с ним поговорили по душам. И я решил, что ему можно довериться.
        - Мастер Эйс, вы слишком доверчивый.
        - Возможно. Но из всех поселенцев, что к нам пришли, только Сунтир сможет гнуть ту линию развития, что я начал. У остальных просто хребта не хватит.
        - Знаете, мастер Эйс, вы все-таки изменились после смерти.
        - Правда?  - Я слегка наклонил голову набок.  - В лучшую или худшую сторону?
        - Скорее в лучшую. Во время своей службы в армии вы были очень непоседливым, нетерпеливым… Сейчас же вы поступаете очень расчетливо, тщательно готовитесь к каждому шагу…
        - Разве ж это тщательно?  - Отмахнулся я, укладываясь рядом с костром.  - Я даже не знаю, куда мы завтра приедем.
        - Ну, я не про наше путешествие говорил.
        - Я тебя понял.  - Слегка улыбнулся я.  - К сожалению, не могу ни опровергнуть, ни подтвердить это предположение - все равно не помню ничего.
        - А каково это, мастер Эйс?
        - Потерять память?  - Я дождался его подтверждающего кивка и задумчиво продолжил:  - Поначалу было немного страшно. Не помнить ничего, даже своего имени… Мне, в принципе, повезло, что я встретил Тристина…
        - Того некроманта?
        - Именно. Хороший мужик, душевный. Хоть и род занятий у него довольно… напряженный. Да и проблемы с алкоголем у него тоже присутствуют. Но, в принципе, плюсов больше, чем минусов. По крайней мере, он мне честно пояснил, что к чему. Но что касается потери памяти - это довольно забавно.
        - Забавно?
        - Ага. Узнавать все заново - довольно интересно. Каждая вещь в новинку.  - Покивал я.  - Хотя неизвестность и может таить в себе опасность, но это довольно захватывающе.
        Тир только тихо хмыкнул в ответ. Ему подобное было в диковинку. Ну, не всем же с треснувшей черепушкой ходить…
        - Мастер Эйс… А чего конкретно вы ждете от этого путешествия? И вообще, зачем мы куда-то выдвинулись?
        До этого момента этой темы мы старались избегать. Даже нет, не так… До этого эта тема просто-напросто не затрагивалась. С одной стороны, Тир довольно редко спрашивал меня о мотивах моих поступков. Он предпочитал подчиняться. Хотя высказывать свое мнение, если мое он считал ошибочным, он не боялся. Я же просто не начинал разговор в этом направлении. Наверное, потому, что и сам толком не знал ответа.
        - Во имя всех святых, я не знаю…  - Вздохнул я, вытягиваясь на земле.  - Знаешь, как это бывает - тебя будто кто-то направляет…
        - Нет, не знаю.  - Мотнул головой Тир.
        Мы недолго помолчали.
        - Что, даже не посмеешься надо мной?  - Удивленно спросил я спустя какое-то время.
        - Разве я имею на это право? Вы, как мой господин, можете поступать так, как вздумается. Мой долг - сопровождать вас на выбранном вами пути.
        - Мне даже не по себе от такой верности, дружище.  - Вздохнул я еще раз за этот вечер. В любом случае, я надеюсь на то, что причина моего путешествия выяснится сама по себе.
        - Завтра мы прибудем в Монтирс,  - сообщил совершенно неожиданно Тир.
        - Ты бывал в этих местах?  - Зашевелился я, стараясь поудобнее устроиться.
        - Давно. Город в трех-четырех часах пешего перехода отсюда.
        - Сказал бы раньше - сразу бы туда пошли.
        - Бессмысленно. Город закрывают на ночь ото всех посетителей.
        - Ну да, засветло мы бы не успели.  - Кивнул я.  - Ладно, тогда выдвигаемся завтра с утра пораньше. Разбуди меня часа в три - я тебя сменю.
        Хоть места эти и считаются обжитыми, ночевать без какой-либо охраны было не лучшей идеей. Как говорилось - в округе периодически можно было встретить какую-нибудь тварь из темных зон. Или даже обычных зверей, жадных до мясца… Конечно, мы с Тиром не навоюем многого, но сбежать успеем в случае чего. Лошади у нас быстрые. Вроде бы. Честно говоря, не очень разбираюсь в лошадях. Но на вид довольно крепкие… В любом случае, примерно в таком ключе и закончился очередной день путешествия, которое, по сути, еще даже и не началось. Все произошедшее до этого - мое воскрешение, увольнение из армии, возвращение в поместье, возведение нового поселения - можно назвать только длинным прологом к крайне длинной истории…

        - Я так понимаю, на денек мы тут задержимся.  - Хмыкнул я, оглядываясь вокруг.
        - Да, нам необходимо закупиться припасами и подумать над следующими нашими действиями,  - ответил Тир.  - Мастер Эйс, передайте мне кошелек, пожалуйста.
        Все наши сбережения хранились в одном кошельке, который я всегда держал за пазухой. До этого Тир не возражал, но сейчас…
        - С чего это вдруг?  - спросил я, все же доставая обсуждаемый объект.
        - Просто вы абсолютно неосторожны,  - ответил слуга.  - Украсть его у вас - как конфетку у ребенка отобрать…
        Именно в этот момент уже переданный кошелек с деньгами вырвал прямо из руки Тира пробегающий мимо парнишка. Причем бежал он с такой скоростью, а выхватывал с такой меткостью, что я даже немного опешил от такого мастерства. Примерно две секунды понадобилось на обдумывание случившегося.
        - И кого тут обокрасть проще простого?  - Иронично изогнул бровь я.
        Тир молча дернулся в погоню за воровским субъектом, но я аккуратно придержал его за руку. Слуга с удивлением оглянулся на меня.
        - Не стоит волноваться…  - Хмыкнул я, чуть прищурив от солнца глаза.  - Нашего воришку уже поймали.
        И вправду: буквально в двух десятках шагов от нас парнишку уже перехватили какие-то люди. Мы с Тиром направились к ним. Пока приближались, я пытался понять, с кем придется вести разговор. Это влияло на то, как именно начинать этот самый разговор. Трое. Одеты в легкие стальные доспехи. У всех однотипное оружие. Явно принадлежат к одной организации. Судя по тому, что у одного из этой троицы - очень молодого на вид паренька - самая богатая на вид рукоять меча и самые роскошные украшения на шее, он - главный. Либо самый богатый. Что, в принципе, одно и то же. У всех до боли знакомые эмблемы на нагрудниках…
        - Светлого дня вам, уважаемые.  - Слегка склонил я голову, сразу же переключая свое внимание на однозначного лидера этой троицы.
        Воришка с разбитым лицом тихонько отползал прочь, пока на него не обращали внимание. Я, хоть краем глаза и заметил эти поползновения, реагировать не стал. Мой кошелек уже перекочевал к этой троице - значит, интереса для меня этот оборванец не представляет. Меня сейчас интересовали представители Священной семьи, стоящие передо мной. Это самая древняя дворянская семья во всем мире. Говорят, ее потомки идут от самого Ориастина, великого святого, основавшего современную церковь. Надо признать, семья эта была не только очень древней, но и богатой. И при этом не относилась ни к какому королевству. Их оберегала церковь, а значит, и все верующие люди. Вы не представляете, на что готовы верующие фанатики, если правильно осветить факты…
        В любом случае, Священная семья чувствовала себя как рыба в воде везде, где только ни появлялась. Никто не смел с ними ссориться. Я разузнал про них после рассказа Тира о том, что они вломились в мое поместье. Злобы я к ним не питал. Все по-честному - ребята возвращали долги так, как могли. Я даже связывался с представителями Священной семьи в нашем городе (а они, оказывается, есть в каждом более-менее крупном городе), чтобы уточнить статус долга моего рода. Ответ был положительным - долги уплачены. Я тогда вздохнул с облегчением - не придется напрягаться еще и из-за этого.
        Многие члены Священной семьи уходили в инквизицию. Для них это было сродни делу чести. Про эту организацию я тоже узнавал, но меньше. Но достаточно для того, чтобы сейчас четко понять, что двое из троих являются полноценными инквизиторами. Специальные ожерелья это подтверждали. Только прошедшие посвящение могли носить такие. У остальных это ожерелье прожигало одежду и кожу, оставляя неприятные ожоги. Как ни странно, молодой богатый парнишка как раз в инквизиции не состоял.
        Двое вояк не представляли собой ничего интересного - они были похожи друг на друга как куски глины, да и были какими-то серыми, даже несмотря на свою принадлежность к весьма великой организации. Парень же был более интересным. На вид ему было всего лет четырнадцать-пятнадцать от роду, но глаза его сразу говорили о том, что повидать он уже успел немало. Он задумчиво смотрел на меня, подкидывая в руке мой кошелек. Самое странное, что я заметил в этой троице,  - какая-то отчужденность по отношению к младшему представителю Священной семьи. Значит, и у них не все ладно…
        - Разве можно быть таким неосторожным в оживленном городе?  - Ни к кому конкретно не обращаясь, произнес этот парнишка.
        - Как видите, не все настолько бдительны, как вы.  - Усмехнулся я.  - Могу ли я надеяться, что молодой господин вернет мне кошелек?
        Лицо парня немного дернулось, но он тут же взял себя под контроль и ухмыльнулся в ответ:
        - Разумеется, он мне ни к чему.  - Кошелек тут же по незамысловатой дуге перелетел мне в руки.
        - Тогда я весьма благодарен за помощь.  - Слегка склонил я голову, повторно передавая кошелек Тиру.  - Могу ли я узнать имя благодетеля?
        - Жэлл Сэн’Трайс,  - представился парень.
        Тут уже, уверен, лицо дернулось у меня. Дело в том, что хоть Священная семья и большая, но даже у нее есть определенные порядки, так сказать. Даже внутри этой семьи есть более или менее чистокровные представители. И основной ветвью семьи на данный момент как раз являлся род Трайсов. Приставка Сэн в именах Священной семьи вообще сама по себе означает, что этот индивид считается представителем высшей касты. Так что мне повезло столкнуться с кем-то явно выдающимся…
        - А ваше имя?
        - Эйстон Фримор,  - ответил я.
        - Не знаю такой семьи… Вы из простолюдинов?
        - Не совсем,  - ответил я, беззаботно помахав рукой.  - Мой род не очень знатный, но довольно древний. Да и дворянский титул у нас имеется.
        - Вот оно что… Что вы скажете на предложение отобедать вон в том прекрасном ресторане?
        Я оглянулся на предлагаемое заведение. Хватило нескольких секунд, чтобы распознать уровень заведения.
        - К сожалению, вынужден отказаться.  - Качнул я головой.  - В данный момент скромные походные средства не позволяют посещать места подобного рода.
        - Я заплачу.  - Слегка прищурился Жэлл.
        По выражению его лица я понял - он чего-то хочет. Вот только чего может хотеть высокородный член самой могущественной семьи в мире от меня? М-да, что творится в голове у богачей - мне невдомек. Но поскольку за меня заплатят - грех не покушать по-человечески. Второй такой возможности может и не представиться.
        - Тогда почту за честь.  - Слегка склонил голову я, краем глаза наблюдая, как неудачливый воришка скрывается в толпе.
        А он молодец. Подобрал момент, когда на него никто не смотрел, и быстро слинял. Ну, «никто», конечно, относительно. Я его заметил, но виду подавать не стал. Пускай бежит. Думаю, разбитого носа в качестве компенсации и так хватит.
        - Ох…  - Удивленно выдохнул Жэлл, на секунду обернувшись и обнаружив пропажу воришки.  - А куда делся этот вор?
        - Думаю, он поспешил сбежать.  - Слегка улыбнулся я.
        - Жаль. Я хотел передать его страже.  - Нахмурился молодой господин и перевел взгляд на своих помощников.  - Вы оба будете наказаны за то, что упустили его.
        Телохранители молча кивнули. При этом один из них еще умудрился незаметно и немного презрительно фыркнуть. Правда, к кому этот «фырк» был обращен, я так и не понял. Но, надеюсь, не ко мне.
        Уже через десять минут мы устроились в том самом ресторане. Даже по обустройству он был очень похож на типичный ресторан для знати. Оба охранника остались снаружи. В принципе, заведение, на мой взгляд, не было каким-то особенным. Готовят неплохо, но могло быть и лучше. Сервис, конечно, на уровне. Хотя я привык есть из деревянных тарелок и сам себе накладывать, а после еще и самостоятельно посуду мыть. Тир и так готовил, так что я его не загружал подобной мелочью…
        - Итак, молодой господин, вы же не просто так позвали меня в это, без сомнения, дорогое место?  - проговорил я, когда первый голод был утолен.
        По большей части я не стал отказываться как раз из-за этого. Кушать хотелось - жуть. Тир направился на рынок, так что он там что-нибудь перекусит. О месте и времени встречи мы договорились, так что потерять друг друга мы не боялись.
        - Просто вы не показались мне обычным человеком. Захотелось с вами познакомиться поближе.
        - Не показался обычным? Что вы имеете в виду?  - спросил я, внутренне надеясь, что он не может видеть отсутствие души так же, как Тристин.
        - Ваш взгляд на вещи.  - Слегка улыбнулся молодой аристократ.  - Вы не проявили агрессии по отношению к человеку, который вас обворовал. Более того, вы спокойно отнеслись к представителю семьи, которая обобрала ваше поместье под Альстаром во время вашего отсутствия. Это довольно необычно.
        - Значит, слова о том, что вы не знаете Фриморов,  - ложь?  - Удивился я, приподняв брови.
        - Не совсем. Лично с представителями вашего рода мне не довелось встречаться. Но об этом инциденте я осведомлен. За что, впрочем, и хочу попросить прощения. Поступок моей семьи был не очень красивым…
        - Не переживайте,  - прервал я его.  - Это уже решенный вопрос, верно? Главное, что никто не пострадал.
        - Интересная у вас точка зрения. Вы же, получается, и пострадали. Поскольку у вас забрали все средства для существования…
        - Деньги - вещь непостоянная. Сегодня есть, а завтра уже нет. Руки-ноги при мне, голова на месте, а о большем я не смею и мечтать, молодой господин.
        Хм… А подобное обращение Жэллу явно не нравится. Каждый раз лицо у него неуловимо дергается в ответ на подобное обращение. М-да… Надо подумать, как обращаться к нему так, чтобы не раздражать. Ссориться с представителем Священной семьи по таким пустякам будет крайне глупо.
        - А вы довольно простой человек, хотя и принадлежите к аристократии.  - Улыбнулся Жэлл.  - Это редкость.
        - Я не считаю, что чем-то отличаюсь от тех крестьян, что работают на полях.  - Пожал плечами я.
        - Интересная точка зрения,  - повторил Жэлл.  - Уважаемый Эйстон, удовлетворите мое любопытство: правда, что вы являетесь воскрешенным?
        Я секунду разглядывал лицо собеседника. Оно не выражало никаких посторонних чувств, кроме доброжелательности.
        - Все верно. Довелось побывать на том свете.  - Кивнул я наконец.
        В принципе это не закрытая информация. Так что кто-то с властью, как у Священной семьи, спокойно сможет об этом узнать. Лучше уж тогда я отвечу самостоятельно.
        - И каково это… Умирать?
        - Хм…  - Я на секунду задумался.
        Рассказывать ему о потере памяти будет лишним. Так что остается только что-нибудь выдумать. Ну, надеюсь, фантазии у меня хватит.
        - Болезненно,  - ответил я после раздумий.
        - И… все?
        - Моя смерть была довольно быстрой. Я даже испугаться не успел.  - Пожал я плечами.
        - Вот оно как… А какие ощущения были после воскрешения?
        - Смятение. Недоверие. Радость,  - ответил я, еще немного подумав.
        - Похоже, вы совсем не придаете какого-либо значения своей смерти.  - удивленно проговорил Жэлл, откидываясь на спинку кресла, в котором сидел.
        - Я стараюсь об этом не задумываться.
        - Ясно… Скажите, а…  - Тут он отвлекся на окно.
        За ним один из охранников Священной семьи посылал какие-то знаки своему господину. Что-то похожее на «нам следует поторопиться». Жэлл устало вздохнул, кивнул своему сопровождающему и поднялся из-за стола.
        - Что же, уважаемый Эйстон, мне очень жаль прерывать столь интересное общение, но все же мне пора.  - Жэлл кивнул и быстрым шагом вышел из заведения.
        Я рассеянно посмотрел на небольшой мешочек, оставленный им на столе. Надо же, даже денег не забыл оставить, чтобы расплатиться. Хм… Ладно, время я вроде бы скоротал. Тир уже должен ждать меня на обговоренном месте, так что пора и мне поторапливаться…

        - Мастер Эйс, что вы делаете?
        - Изучаю,  - задумчиво ответил я, разглядывая доску объявлений.
        Такая доска была у каждых ворот города, а также на центральной площади. На них обычно вывешивались различные заказы для искателей приключений или наемников. Надо признать, таких было немало. Но на досках объявлений частенько попадались и обычные предупреждения для путешественников. Правда, тут стоило учитывать, что эти предупреждения могут быть и ловушками. Например, какие-нибудь разбойники вывесят объявления, что на таком-то участке дороги завелись опасные монстры. Торговцы само собой попытаются опасное место объехать и выберут ту дорогу, на которой эти разбойники и промышляют… Слишком сложно? Ну, бывают и такие хитрецы. Хотя кто поручится, что торговцы не поедут напролом? Ведь они не просто так держат охрану…
        Сейчас мы с Тиром находились у восточных ворот, поэтому большинство объявлений на этой доске были про восточный тракт и его окрестности. В окрестностях какой-то деревни видели мутировавшего медведя… Правда, на объявлении уже стояла печать инквизиторов. Это означало, что за эту проблему уже взялся какой-то из их отрядов. А в другой деревне, например, неизвестная болезнь поразила скот. И тому подобные объявления. Меня же интересовал конкретно восточный тракт, так как нам еще неделю как минимум предстояло двигаться по нему. Ничего особо интересного на нем не происходило. Завелась какая-то мелкая банда разбойников. В лесу были замечены волки… Ну, все как обычно. Ничего странного или необъяснимого. Что ж, с житейскими трудностями еще можно как-то разобраться…
        - Что-нибудь интересное?
        - Нет.  - Мотнул я головой.  - Ничего необычного. Выдвигаемся.
        И мы выдвинулись. Собственно, пару дней мы ехали спокойно. Пока наконец не наткнулись на неприятности. Но случилось это не сразу.
        - Мастер Эйс, почему вы все время оглядываетесь?  - спросил Тир, который уже устал наблюдать за моим верчением в седле.
        - Потому что…  - ответил я туманно и слегка натянул поводья.  - Тир, не торопись, у нас еще полно времени.
        - Мастер Эйс, мы и так плетемся с черепашьей скоростью…
        - Я тебе скажу, некоторые черепахи носятся будь здоров.  - Вздохнул я.  - Тир, просто доверься мне.
        - Будто бы я могу иначе, мастер Эйс. Просто вы ведете себя немного странно, вот я и волнуюсь,  - стал оправдываться мой слуга.
        - Лучше бы ты беспокоился о тех господах спереди.  - Улыбнулся я.
        На дороге как раз показались те самые «господа», явно бандитской наружности. Было их пятеро, и выглядели они более-менее сносно, но все же с первого взгляда можно было с легкостью опознать разбойников. Не спрашивайте, как… Вы ведь тоже не сомневаетесь, когда к вам грабитель в темном переулке подходит? Вот и я сейчас с первого взгляда понял, кем являются те ребята впереди. Поворачивать назад, кстати, было уже поздно. Пока развернем лошадей, они успеют натянуть тетивы луков… А убегать со стрелой между лопатками не так интересно, как без нее. Что же, придется пообщаться с преступниками…
        - Светлого вам дня, уважаемые!  - Добродушно махнул рукой я.
        Тир было дернулся что-то предпринять, но я взглядом остановил его и слегка покачал головой.
        - И тебе, путешественник!  - Ухмыльнулся вышедший вперед мужчина.  - Мы сборщики податей на этой дороге!
        - Вот оно как?  - Улыбнулся в ответ я.  - И какова же пошлина нынче в этих краях?
        - Все оружие, припасы, деньги и ценности,  - проговорил главарь разбойников все с той же улыбкой,  - а коней тоже оставьте.
        Тир снова дернулся к спрятанному у него за пазухой кинжалу, но я опять остановил его взглядом. Слуга скрипнул зубами и вернул руки на поводья.
        - Оружия у нас нет,  - сказал я, слезая с лошади и делая знак Тиру делать то же самое.  - Денег немного, но мы все отдадим. Ценностей тоже не держим.
        - А припасы?
        - Уважаемый, побойтесь создателя!  - воскликнул я.  - Без припасов мы не доберемся даже до ближайшей деревни. Разрешите хоть их оставить!
        Главарь какое-то время разглядывал мое лицо, раздумывая. Наконец он хмыкнул и мотнул головой:
        - Одну сумку с продовольствием, так и быть, оставь себе. Свободен!
        - Благодарю, уважаемый…  - сказал я, по краю дороги обходя бандитов.
        Тир молча следовал за мной, но я прямо физически ощущал его злобу. Похоже, у него развитое чувство справедливости. Придется это учитывать в будущем…
        - И в благодарность за вашу щедрость, уважаемый,  - уже отойдя на приличное расстояние, обернулся я,  - за нами движется довольно богатая группа, но лучше вам их пропустить.
        - Я сам решу, кого мне пропускать, а кого нет!  - рявкнул в ответ главарь разбойников.  - А теперь свали с глаз моих, заморыш, пока я не решил, что стрела стоит твоей жизни!
        Я молча поклонился и направился дальше по дороге на своих двоих. Тир начал разговор только тогда, когда разбойники уже скрылись из виду.
        - Мастер Эйс!  - возмущенно воскликнул он.  - Почему вы не дали им отпор?!
        - Их пятеро, Тир,  - спокойно ответил я.  - А у нас оружия нет. Моя трость и твой кинжал не в счет.
        - И все-таки это не причина отдавать им наши пожитки!
        - Тир, я скажу тебе это только один раз, так что запомни хорошенько: не вступай в бой, в котором у тебя нет шансов на победу,  - ответил я, смотря прямо в глаза слуге,  - даже если для этого тебе придется поступиться собственным достоинством. Помнишь, что мой отец говорил?
        - Жизнь - самая ценная вещь.
        - Именно. Тем более,  - я значительно поднял палец,  - зачем нам лишний раз напрягаться, если с разбойниками может разобраться кто-то другой?
        - Нам это все равно не поможет… Теперь, без денег, как мы доберемся до гор Шонго?
        - Говорю же, не напрягайся ты так…  - Мягко улыбнулся я.  - Ты всегда слишком торопишься и делаешь ошибочные выводы. Иногда нужно просто пустить все на самотек.
        - Мастер Эйс, я вас не понимаю!
        - Значит, тебе еще расти и расти…  - Усмехнулся я.  - А теперь, пожалуй, давай отдохнем.
        - Что, отдохнем? Мастер Эйс!  - непонимающе произнес Тир.  - Нам этих припасов и так еле хватит до ближайшей деревни! У нас нет времени на то, чтобы тут рассиживаться.
        - А вот в этом ты заблуждаешься.  - Хмыкнул я, присаживаясь на обочине под раскидистым дубом.  - Как я уже говорил, тебе не хватает терпения.
        И Тиру пришлось смириться. Он уселся рядом, но с таким видом, будто бы получил страшнейшее оскорбление в его жизни. Мне же не оставалось ничего другого, кроме как ждать. Чего я ждал? Подкрепления. Примерно через полчаса со стороны, откуда мы пришли, послышался шум передвижения множества лошадей. И вскоре группа людей, двигающихся в нашу сторону, показалась из-за поворота. Завидев нас, они тут же направили своих лошадей к нам.
        - Я уже во второй раз возвращаю вам ваш кошелек, уважаемый Эйстон.
        - Можно просто Эйс, молодой господин.  - Слегка поклонился я спешивающемуся Жэллу.
        - Тогда, обращайтесь и ко мне по имени.  - Улыбнулся Жэлл, передавая мне мой кошелек.  - В этот раз у вас умудрились еще и коней с пожитками отобрать. Похоже, в последнее время вас преследуют неудачи.
        - Ну почему же?  - Удивился я.  - Оба раза мои вещи ко мне возвращались. Плюс ко всему, я завел знакомство с весьма интересным человеком. Грех жаловаться.
        Жэлл обвел глазами место нашей стоянки. Здесь уже горел костер, на котором в сохраненном котелке варилась похлебка. Почти сразу после нашего привала я приказал Тиру начинать готовить еду. Он, хоть и удивился, но все-таки подчинился.
        - Я смотрю, вы нас ждали.  - Удивленно проговорил Жэлл.
        - Ждал, врать не буду.  - Кивнул я.
        - Но как вы узнали, что мы здесь скоро будем?  - Все так же удивленно спросил представитель Священной семьи.
        - Видел вас на выходе из города,  - ответил я, пожимая плечами.
        - Но мы могли свернуть где-нибудь.
        - Это было маловероятно. В ближайших трех днях пути от Монтирса нет никаких сколько-нибудь значимых мест. Значит, вы движетесь дальше на восток.
        - Это натянутое предположение.  - Усмехнулся Жэлл, устраиваясь возле костра и втягивая носом воздух.  - Пахнет вкусно.
        - Да, Тир прекрасно готовит,  - подтвердил я, присаживаясь рядом.  - А насчет натянутости… Количество провизии, что вы взяли с собой - явно не на один-два дня. Да и заворачивать в деревни, судя по тем же запасам и скорости вашего передвижения, вы не собирались.
        - И вы это поняли только по количеству наших припасов?
        - И по скорости передвижения,  - повторил я.
        - Это… весьма необычно,  - наконец выдал Жэлл.  - Ваша голова работает явно лучше, чем у большинства людей. Сделать подобные выводы из мелких деталей…
        - Мелкие детали? А, по-моему, они весьма «крупные»…  - Хмыкнул я.  - Кажется, похлебка уже готова…
        Пока мы трапезничали, я разглядывал спутников Жэлла. Помимо двух знакомых телохранителей прибавилось еще два человека. Если один из них тоже принадлежал к инквизиции, то последний явно не был представителем к этой организации. Его броня и одежда была ощутимо иного дизайна и материала, а мелкие детали на одежде (как, например, орнаменты, узоры и даже стиль пошива) были какими-то неуловимо другими. Такой одежды я даже в городе не видел, а там представителей разных классов очень много. Внешность у этого человека была непримечательной. Довольно крупный мужчина лет пятидесяти, с седыми волосами и немного заостренными чертами лица. Глаза его меня пугали: такие глубокие и опасные… Зрачки у него были странными. За все время трапезы я не заметил, чтобы они хоть раз сузились или расширились. Радужку почти не было видно, настолько зрачки были широкими. При этом на изменение освещения его глаза не реагировали. Интересно… Если он маг, то, возможно, он видит мир как-то иначе. Если же нет… Я бы сказал, что он слепой. Хотя движения у него были четкими и уверенными, так что эту версию пришлось отмести сразу. Этот
персонаж меня заинтересовал моментально…
        - Между прочим…  - начал говорить я, как только доел свою порцию,  - вы ведь движетесь к горам Шонго?
        Жэлл от удивления даже поперхнулся супом. Пришлось ему по спине постучать. Легонько, правда. Паренек был весьма хрупким на вид, так что я боялся его травмировать.
        - Откуда ты знаешь?  - удивленно спросил Жэлл.
        - Просто предположил.  - Развел я руками.  - Но так и быть, поясню. Вы передвигаетесь не между городами. На восток от Монтирса идет лишь один тракт. Он огибает горную гряду, именуемую Шонго, с севера.  - Я быстро нарисовал палочкой схему местности на открытом участке земли.  - После чего он идет вплоть до Каустирки. Однако, если бы вы хотели добраться до него, то воспользовались бы северным трактом до столицы Жандора, Ситалии, а потом двинулись бы на восток, до Каустирки.
        Я сделал пару росчерков, обозначающих примерные маршруты.
        - Более того, я уверен, что до нашей встречи в Монтирсе, вы путешествовали из Ситалии. Это стало ясно по той мелочи, что вы оставили в ресторане. Ситалийские монеты немного отличаются от остальных. Сборщики налогов постоянно сортируют монеты и ситалийские возвращают в столицу…
        - Зачем?  - Не удержался от вопроса один из помощников Жэлла.
        - Хороший вопрос.  - Указал я на него своей палкой-начерталкой.  - Вообще-то в Жандоре монеты каждого города у каждого наместника немного различаются составом. Так налоговикам легче следить за оборотом монет в разных районах страны. Может быть, есть и другие причины, но я о них не осведомлен. В любом случае, раз вы расплатились столичными монетами, значит, не успели потратить их после последнего визита в Ситалию. Раз уж вы там были недавно и не отправились из Ситалии прямиком в Каустирку - значит, ваша цель где-то на этом тракте. Единственное хоть сколько-нибудь значимое место в этих краях - крепость часовых в горах Шонго.
        Повисло напряженное молчание. Неужели слишком сложно объяснил? Вроде бы все и так понятно. И вообще, до такого может догадаться хоть сколько-нибудь внимательный человек. Про монеты же я узнал, когда разбирался с проблемами деревни. Тогда мне это показалось бесполезной информацией, но, как видите, пригодилось. На мой взгляд, налоговая служба королевства делает лишнюю работу с этими монетами. Хотя, как я уже сказал, возможно, есть и иные причины для подобных действий…
        - Вы точно что-то с чем-то…  - наконец сделал вывод Жэлл.  - Нисколько не жалею, что познакомился с вами.
        - Ничего сложного.  - Пожал я плечами.  - У меня, впрочем, к вам предложение. Как вы смотрите на совместное путешествие?
        - Совместное?
        - Именно. Как видите, мы с Тиром довольно беззащитны.  - Я виновато пожал плечами.  - Так что я бы хотел немного нас обезопасить. Защита трех инквизиторов - лучший вариант. Да и четвертый ваш спутник тоже, видимо, не лыком шит.
        - А нам от этого какая польза?
        - Практически никакой,  - ответил я с улыбкой.  - Я и так вам обязан дважды за возвращение украденных у меня вещей. Буду должен еще больше.
        - И все? Не будете предлагать деньги или еще что-нибудь?  - Удивился Жэлл.
        Его спутники молча слушали. В разговор они лезть не торопились. Если инквизиторы не смели перебивать господина, то последний незнакомец просто-напросто не хотел влезать.
        - Это бессмысленно. На данный момент у меня нет ничего, что могло бы вас заинтересовать.  - Пожал я плечами.  - Так что предпочту положиться на вашу благоразумность.
        - Благоразумность?
        - Именно.  - Щелкнул пальцами я.  - Вы уже успели убедиться в моих аналитических способностях. Так что рано или поздно моя помощь может пригодиться даже вам.
        Жэлл несколько секунд молчал.
        - Хорошо. Я не против, чтобы вы составили нам компанию. Но ваш слуга будет готовить для нас все путешествие, хорошо?
        Я молча кивнул в ответ. Тир и так готовил каждый день. Будет готовить чуть больше. Я ему потом отплачу… Как-нибудь. Надеюсь на это…

        - Скажите-ка мне, уважаемый…  - протянул я, равняя свою лошадь с лошадью старика из группы Жэлла,  - вы ведь из часовых, верно?
        Мужчина долго молчал, о чем-то раздумывая.
        - С чего ты взял?
        - При вас нет оружия, как и при нас, но вы не создаете ощущения беспомощного человека.  - Ухмыльнулся я.  - Даже, наоборот, от вас веет угрозой. Ощущения, конечно, не доказательство, но все же я привык доверять интуиции.
        Старик все так же молча ехал дальше. Ну, раз не пытается уехать от меня, значит, разговор его вполне устраивает. И это хорошо, так как разговаривать с тем, кто этого не хочет, довольно трудно по определению.
        - Могу предположить, что вы маг,  - продолжил говорить я.
        - С чего ты решил, что я вообще воин?
        - Ваше снаряжение.  - Кивнул я на его броню.  - Броня выдает в вас человека, привыкшего сражаться.
        - Может, я просто люблю чувствовать себя в безопасности…
        - Да нет… Царапины на наручах и наплечниках ясно дают понять, что этой броне приходится периодически попадать по удар. Потертости на ремнях же показывают, что они обычно застегнуты на одном и том же месте. Поскольку они застегиваются одинаково из раза в раз - можно предположить, что их носит один и тот же человек. А поскольку сама броня такая потрепанная - владельцу приходится часто драться.  - Я пожал плечами.  - Вы боец, уважаемый. И, скорее всего, маг.
        - А вот это уже доказать у тебя не получится.  - Усмехнулся старик.
        - Не сказал бы. Поначалу я в этом сомневался, но, взглянув на вас поближе, убедился в своей правоте.
        - Интересно будет послушать твои предположения по этому поводу.
        - Ваши глаза.  - Вздохнул я.  - Они не давали мне покоя с первого взгляда. Ваши зрачки не реагируют на свет, что весьма подозрительно. Однако ориентироваться в пространстве это вам не мешает. Следовательно, зрения вы не лишились. Один мой друг, тоже маг по совместительству, часто использовал при мне магическое зрение. После продолжительного использования этого навыка у него долгое время были вздутыми вены на лбу и висках, а также такой же расширенный зрачок, как и у вас.
        - А у меня это, может быть, врожденный недуг.
        - Я думал об этом. Но…  - Я покачал головой.  - Это не так. Это магическое зрение дает побочный эффект, если маг использует его слишком часто: зрачки остаются расширенными долгое время. Однако эффект проходит со временем. И, как я уже говорил, взглянув поближе, я уверился в своей правоте. Ваши глаза начали «отмирать». Видимо, во время стычки с грабителями вы использовали его для того, чтобы предотвратить возможные магические действия со стороны бандитов. Что еще раз подтверждает мою теорию о том, что вы - воин.
        Старик долго смотрел на меня. Долго и изучающе. Я прямо физически чувствовал, как сказанные мною слова несколько раз анализируют.
        - И не придерешься…  - Вздохнул наконец он.  - Но это никоим образом не указывает на то, что я - часовой.
        - Это тоже несложно.  - Хмыкнул я.  - Вы маг, но при этом не носите никаких отличительных знаков своей магической академии. Следовательно, вы не учились ни в одной из них.
        - Просто я самоучка.  - Пожал плечами старик.
        - Тогда бы те трое первыми покромсали вас на кусочки.  - Я пальцем показал на едущих впереди инквизиторов.  - Это в их компетенции. Раз они этого не сделали, то вы явно не самоучка. Или, возможно, самоучка, но неприкосновенный для них. Я знаю только одну организацию, которая может заставить заткнуться инквизицию. И это часовые.
        - Не люблю умников.  - Вздохнул старик.  - Но ты превосходишь их всех. Что у тебя в голове творится, интересно…
        Я пожал плечами в ответ. Меня больше интересовало другое:
        - Меня вот какой вопрос интересует: что часовой делает в компании трех инквизиторов и представителя главенствующего рода Священной семьи?
        - А вот это уже не твое дело.  - Нахмурился часовой.
        - Не мое, так не мое.  - Не стал спорить я.  - Но вы ведь тоже направляетесь в горы Шонго?
        - Да.
        - В горах Шонго есть что-нибудь, кроме крепости часовых?
        - Что ты имеешь в виду?
        - Не знаю, как перефразировать вопрос,  - честно признался я спустя какое-то время.
        - Хм… Тогда отвечу так, как понял.  - Пожал плечами он.  - Горы Шонго полностью принадлежат часовым по древнему всемирному договору.
        - А попасть туда можно?
        - Можно. Но если ты не часовой - тебя, скорее всего, убьют без выяснения обстоятельств.
        Я вздохнул. Ничего не понятно. Мне что, из-за той глупой бумажки теперь становиться часовым? Ну, я о них мало что знаю, так что можно спросить у того, кто знает. Тем более, он сейчас рядом едет…
        - А у вас только магов принимают?  - напрямую спросил я.
        - Нет.  - Хмыкнул часовой.  - Но если ты не обладаешь магией, то должен показать такой потрясающий талант, чтобы у всех даже вопросов о твоей компетенции не возникло.
        Он оценивающе смерил меня взглядом.
        - У тебя такого таланта нет.  - Еще раз хмыкнул он.
        - Откуда вам знать?
        - Не ты один не в меру наблюдателен,  - ответил он.  - Сила у тебя есть, но каких-то особых способностей, скорее всего, не имеется. По крайней мере таких, которыми можно было бы впечатлить стариков из приемной комиссии - точно нет.
        Я несколько секунд молчал, оценивая ту серьезность, с которой он это произнес. Получается, не шутит.
        - А как вообще прием в ваш… орден происходит?
        - Да все предельно просто.  - Пожал плечами часовой.  - Сначала практика, потом оценка индивидуальных качеств, таких, как магическая или физическая сила. Последним идет оценка умственных способностей. В конце концов, собираются наши десять старейшин и в отдельности рассматривают результаты каждого кандидата.
        - И… все?
        - Тебе мало? Поверь мне, тесты нешуточные.
        - А что нужно, чтобы попытаться?
        - Добраться, для начала.  - Хохотнул часовой.  - У тебя уже с этим проблемы возникли. Ну, а дальше небольшой денежный взнос.
        - Насколько небольшой?
        - Пятьдесят монет за каждого.
        - Ну да, недорого, в принципе.
        - У кого-то и этого нет…  - Часовой вздохнул, о чем-то вспомнив.  - Ты ведь собираешься попробовать, верно?
        - Даже и не знаю, надо оно мне или нет…  - с сомнением протянул я.  - Не горю желанием бороться с тьмой. И так уже один раз довелось от этой «тьмы» помереть.
        - О, из воскрешенных?  - Удивился мой собеседник.  - Нечасто вас встретишь.
        - Ага… А мне казалось, что некроманты достаточно мертвецов воскрешают.  - Поморщился я.  - Только вот на каждом углу все удивляются…
        - Наверное, это потому, что побывавшие на том свете прямо-таки притягивают смерть. Редко бывает так, что они проживают долго,  - радостно сообщил часовой.  - То несчастный случай случится, то просто болезнь какая-нибудь прилипнет… А то и просто так помрет.
        - Впервые об этом слышу,  - спокойно проговорил я. Честно говоря, немного испугался за свою шкуру. Неужели так трудно избежать судьбы? Но я уже почти год живой - и пока на тот свет не тороплюсь… Может, мне повезло? Я же и до смерти был чертовски везучим, если верить слухам…
        - Но бывают и исключения, конечно же…  - продолжил рассуждать часовой.  - Бывает, что некроманты и без последствий воскрешают. Наверное, все зависит от духовной силы погибшего и мастерства некроманта, но я в этом не разбираюсь. Я маг в иной области, так что ничего конкретного от меня не дождешься.
        - А ты в какой области работаешь?
        - Все-то тебе расскажи…  - проворчал часовой.  - Не хочу болтать о подобном с первым встречным.
        - Ну и ладно.  - Отмахнулся я.  - Не очень-то и хотелось. Все равно мне магия не светит…
        - И все равно ты собираешься пройти наши вступительные испытания…
        - Сказал же, не уверен я!  - повторил я свои ранние слова.
        - Неуверенные, как правило, по домам сидят.  - Хмыкнул часовой.  - Раз ты здесь, то уже должен понимать, чего ты желаешь.
        С этими словами он слегка притормозил свою лошадь, переместившись в конец нашей процессии. То ли я его так достал, то ли он просто дал мне возможность подумать наедине… В любом случае, я воспользовался представившейся возможностью сполна. Дальнейшие несколько часов я оценивал плюсы и минусы возможного присоединения к часовым…

        - Здоровенная…  - протянул я, закрывая глаза ладонью от яркого солнца, бьющего прямо в глаза.
        - Да уж…  - Кивнул Тир, смотря туда же, куда и я.
        Над нами уже нависали острые пики гор. Они были очень живописными и красивыми, покрытые лесами, а на верхушках - снегом. Верхние части гор были скрыты в облаках, но все же оставались не менее притягательными… Однако наши с Тиром восклицания были обращены не к этим горам. Удивляло не природное явление, а то, что было сотворено человеком. Крепость часовых внушала уважение… И трепет. Стены, идущие по горным хребтам единым массивом, даже на вид были весьма прочными. Насколько мне удавалось рассмотреть с нашего местоположения, в толщину они были не меньше десяти метров, да и в высоту где-то двадцать, а то и больше. К сожалению, у меня не было измерительных приборов на этот случай. Однако я тут же задался вопросом, от кого нужны подобные оборонительные сооружения…
        Но еще большее впечатление, чем стены, производили башни, с определенной периодичностью вклинивающиеся в стройные оборонительные сооружения. Каждая башня была похожа на соседние, но все же чем-то неуловимо отличалась от них. Они были шире стен в два раза, а в высоту… Затрудняюсь даже примерно прицениться. Все было просто колоссальным.
        Но даже издалека была видна постройка, возвышающаяся над стенами и башнями, а также затмевающая их. Цитадель. Я не очень разбираюсь в архитектуре, так как для меня это не интересно, но даже такому профану ясно, что построить такое здание в столь трудной местности, как эти горы… Я бы охарактеризовал подобную затею как «невозможно в квадрате». В общем, виды мне понравились.
        Сейчас же нам пришлось остановиться на границе территории часовых. Встретили нас всего три человека. Но все трое, судя по ощущениям, что они вызывали, были гораздо опаснее нашего сопровождающего. В их присутствии не то что что-то вытворять - даже говорить не хотелось. А то мало ли… Да, я все же решился попытать счастья. Правда, перед этим я окончательно надоел «нашему» часовому своими вопросами… Не хотелось бросаться в омут с головой, так что я попытался подстелить себе соломку… На всякий случай. Хотя подстилка, скажем так, была весьма хлипкой.
        Каждый год проводятся испытания для всех желающих. Как правило, традиционно их три: на силу, ум и какие-то туманные индивидуальные качества. Хотя сами испытания могут меняться так, как только лорды захотят. Да, кстати, глав у часовых (коих накопилось аж десять полноправных) называют лордами. Лордами чего - неизвестно, но титул звучный. Мне даже как-то странно, как организация, подобная часовым, может существовать, управляемая при этом аж десятью людьми. Неужели они все такие единомышленники? Ведь должны же возникать какие-то столкновения интересов… Хотя, может, я что-нибудь не понимаю…
        - Эй, ты, мечтатель!  - Меня толкнули в плечо, чуть не сбив с ног.  - Ты как, дальше идешь?
        Я недоуменно уставился на того, кто прервал мои размышления. Им оказался один из прибывших из крепости часовых. Лицо у него было совершенно обыкновенное, ничем не выделяющееся. Хотя моя интуиция вовсю вопила, что игнорировать присутствие этого человека нельзя. Потому что расплющит к чертям какой-нибудь смертоубийственной магией…
        - Да, конечно.  - Кивнул я.
        - Отлично. Тогда подбирай свои манатки и потопали. Путь хоть и недолгий предстоит, но…  - Этот мужик смачно сплюнул куда-то в сторону,  - крайне тяжелый.
        Дальше состав нашего отряда слегка изменился. Трое инквизиторов спокойно развернулись и отправились вниз. Жэлл, как ни странно, направился вместе с нами. Я, кажется, начал понимать, куда он собрался…
        - Слушайте, молодой господин,  - поравнялся я с Жэллом,  - вы ведь маг, да?
        - Эм-м…  - не сразу нашелся, что ответить молодой аристократ.  - Да, я маг.
        - Ясненько…  - протянул я, тут же от него отставая.
        - Что это вам ясно?  - Не стал упускать меня Жэлл.
        Я вздохнул, собираясь с мыслями. Признаю, к добыче информации я подхожу слишком прямо. Зато это в большинстве случаев хорошо экономит время. Иначе бы тратил лишние минуты, а то и часы, на досужие расшаркивания… Будьте проще, как говорится…
        - Вы ведь сюда не по доброй воле пришли,  - наконец произнес я,  - точнее, не так… Пришли вы, может, и по доброй воле, но только из-за возникшей безвыходной ситуации.
        - Поясните.  - Нахмурился Жэлл.  - И желательно так, чтобы у меня не возникало больше желания доставать свой кинжал из ножен.
        - Вы нападете на калеку?  - удивленно спросил я, театрально пристукивая тростью.
        Нам пришлось спешиться у подножия гор. Дальше тропа для лошадей была просто непроходимая. Или, может, хозяева гор хотели, чтобы мы так думали… Ведь «наш» часовой куда-то таинственным образом запропастился вместе со своей лошадью на пару…
        - Если понадобится.  - Кивнул аристократ.
        - Хм…  - Поморщился я,  - ладно, я постараюсь. Вы представитель одного из главенствующих родов Священной семьи. И при этом обладаете магическим даром. Учитывая, что магический дар, если судить по священным писаниям Ориастина, «подарок» темных зон… Можно предположить, что ваше положение в семье было шатким. Даже более того, весьма опасным для вас. Кроме этого, учитывая ваше происхождение, дороги в магические академии были для вас закрыты. Единственный выход для того, чтобы сохранить свою жизнь и обучиться магии,  - часовые.
        Честно говоря, озвучив все это, я призадумался. Думаю, Жэлла шпыняли его даром с рождения. Для отпрыска Священной семьи родиться с магическими способностями - позор. Даже если он и сын какого-то влиятельного человека в семье - хорошего положения ему не видать. За пределами Священной семьи тоже делать нечего, так как любой захочет лишь воспользоваться ресурсами семьи через парнишку-неудачника. Теперь понятно, почему те инквизиторы так реагировали, когда Жэлл отдавал им приказы. Вроде бы и должны подчиняться, но свое «фи» могут высказать… Не удивлюсь, если Жэлла даже пытались убить члены собственной семьи, как позорного представителя рода.
        - М-да…  - протянул я.  - И врагу такого не пожелаешь…
        Жэлл молча стиснул рукоять кинжала, но вынимать его не стал. Его лицо почти ничего не выражало, но в глазах явно читались отблески гнева и бессилия.
        - Да не волнуйтесь вы!  - Слегка улыбнулся я.  - Став часовым, вы приобретете не только иммунитет от своей родословной, но и товарищей. Думаю, у вас многое в жизни поменяется…
        - Спасибо, конечно, но я и сам справлюсь. Без всяких товарищей.  - Сверкнул глазами он и, повнимательнее ко мне приглядевшись, удивленно вскинул брови.  - Скажите мне, что это галлюцинации! Эйс, вы не маг?
        - Не-а!  - Расслабленно отмахнулся я.
        - Но… Как же вы собираетесь пройти испытания у часовых?
        - Не знаю. Придумаю что-нибудь.  - Легкомысленно пожал плечами я.
        - Вы же и помереть можете, знаете ли.
        - О, вы обо мне беспокоитесь?  - Я деланно удивился.  - Мне приятно подобное внимание, хотя я и хотел бы, чтобы обо мне так заботилась какая-нибудь красавица.
        - Возможно, когда-нибудь так и будет.  - Улыбнулся Жэлл.  - Не забывайте, что вы еще мне должны - вам рано помирать. Кстати, вот…  - Он отстегнул с пояса свой кинжал и протянул мне.  - Это вам.
        - Я не хочу влезать в еще больший долг.
        - Считайте, что это просто дружеский жест,  - все с той же улыбкой проговорил аристократ.  - У меня есть еще один. А у вас по какой-то причине нет оружия, как я заметил. Как вы вообще умудрились выехать в столь дальнюю дорогу без какого-либо вооружения?
        А вот тут он ошибся. Вооружение у нас было. Кинжал у Тира и меч у меня. Ну, как меч… Трость, что я все время таскал с собой, претерпела несколько изменений. Например, это теперь был крайне искусно замаскированный тонкий клинок в два локтя длиной. Носить оружие на виду я не хотел, потому что его наличие вызывает у людей ошибочное мнение о том, что у меня есть что охранять. Уверен, найдутся и те люди, которые со мной не согласятся: мол, демонстрация оружия отсекает половину поползновений к моему имуществу… Однако я считаю, что бить надо один раз, но так, чтобы противник больше не поднялся. В ближайшее время, по крайней мере. А легче всего это сделать, когда от тебя подвоха не ожидают.
        - Мы пришли!  - возвестил один из часовых торжественно, делая приглашающий жест рукой.
        Мы обогнули последний поворот горной тропы и вышли на открытую площадку прямо перед стеной… Я еле слышно хмыкнул. Вот жуки! Все-таки есть удобная дорога для лошадей! Решили нас по горам погонять… Но в данный момент возмущаться я не стал. Оборонительные сооружения вблизи казались еще более монументальными и неприступными, так что все желание ссориться с жильцами подобной крепости пропадало моментально…
        - Проходите внутрь.  - Махнул в сторону ворот один из наших сопровождающих.  - Испытания начнутся вечером.
        - Этим вечером?  - удивился я.
        - Да, все претенденты уже собрались. Дата всегда одна и та же.
        Я еще раз хмыкнул. Ничего себе - впритык приехали. Я задумчиво посмотрел на Жэлла. Неужели он, зная, что сроки поджимают, ехал так не торопясь? Или тут что-то другое? Опять с его семьей что-то связанное? Ладно, не важно…
        Мы прошли через ворота и оказались в широком дворе, окруженном со всех сторон стенами. Впереди маячила цитадель. По стенам можно было попасть сразу в нее. Странная проектировка. Я задумчиво смерил здание взглядом. Тот, кто это построил - действительно крутой человек. У меня бы сил на подобную стройку не хватило… Дальше я обратил внимание на народ, находящийся во дворе. Тут и там были разбиты палатки, горели костры, ходили и переговаривались другие люди… Судя по всему, многие тут уже довольно продолжительное время ожидают. Боятся пропустить испытания? Возможно. Жэлл тут же растворился среди остальных, а я не стал его искать. Добравшись до ближайшего закутка, я опустился на землю и прикрыл глаза.
        - Мастер Эйс? Какие наши дальнейшие действия?  - уточнил Тир, не отходящий от меня ни на шаг и подозрительно следящий за всеми остальными людьми.
        - Отдыхай, пока это возможно,  - сказал я, не открывая глаз.
        - Отдыхать?
        - Да.  - Я вздохнул.  - Здесь порядка пятисот человек. Как я выяснил по дороге, каждый год из сотни абитуриентов проходит только десять от силы. Большинство из непрошедших просто погибают. Набирайся сил. Нам предстоит тяжелый денек.
        - Но у часовых полно народу в их рядах…  - с сомнением протянул Тир.  - Откуда у них столько людей, если большая часть не проходит?
        - Ну…  - Я почесал затылок, сбрасывая с волос какую-то каракатицу, спрыгнувшую со стены,  - испытания не только здесь проходят. В большинстве крупных городов мира есть представительства часовых или, если местность не изобилует городами, тогда их заставы. Из всех этих пунктов испытуемые со всего мира переправляются в зону испытаний.
        - Значит, нам еще куда-то ехать придется? У меня и так уже мозоли от седла натерлись…  - Поежился Тир.
        - Нет, не придется. Испытание заканчивается через двое суток после начала. Способ перемещения какой-то… другой. В любом случае, узнаем, как доберемся. А сейчас, Тир, вот тебе приказ: отдыхай.
        - Хорошо,  - нехотя согласился он, усаживаясь рядом.
        Правда, я еще долго слышал возню с его стороны и недовольное сопение. Однако, в конце концов, он тоже задремал, пригреваемый теплыми лучами солнца…

        Где-то внутри цитадели

        - Ну что, господа лорды, все в сборе?  - Самый старейший и могущественный из десяти лордов часовых, Такхон, обвел взглядом присутствующих.
        На месте оказался весь командный состав. Такхон удовлетворительно хмыкнул, кивнул и произнес:
        - Что ж, раз уж все здесь - начнем наше собрание. Лорд Оттли, сколько примерно поступающих в этом году?
        - Около десяти тысяч.
        - Немало…  - Кивнул Такхон и собрался уже продолжить, как вдруг его перебил самый молодой лорд из всего присутствующего состава.
        Хотя, называть ее лордом… Просто в человеческом языке не существовало названия лорд в женском роде, поэтому… В общем, самым молодым лордом была женщина. Молодая - тридцать лет - она уже достигла многого. Например, сравнилась по силам с ведущими архимагами магических академий. Учитывая, что она практиковала целительную магию… Ее талант к магическим искусствам потрясал. На своем целительском поприще она вытворяла настоящие чудеса, ставя в тупик даже самых прожженных магов-целителей своими новыми заклинаниями или способами излечения больных. Да и в боевых ситуациях она никогда не подводила, атакуя врага так же безупречно, как и помогала союзникам… Звали ее Литания. Ей уже пророчили будущее величайшего мага в истории часовых.
        И сейчас она решилась перебить пока крепко держащегося за свои позиции главенствующего Такхона только потому, что обнаружила отсутствие одного важного члена ордена часовых в этом зале…
        - Лорд Такхон…  - Осторожно постучала она костяшками пальцев по столу, привлекая к себе внимание,  - а где Шор?
        - Он… Готовится. Все-таки ему в одиночку открывать не меньше сотни порталов по всему миру…  - Отмахнулся старый лорд.
        - Тогда прошу прощения…  - Тут же пошла на попятную Литания.
        Такхон благосклонно кивнул и снова открыл рот, чтобы что-то произнести, но ему снова не дали высказаться.
        - Вот воспитал бы еще магов-телепортаторов - не пришлось бы самому так напрягаться…  - недовольно пробурчал Оттли.
        У Оттли и Шора, единственного известного миру мага-телепортатора, были давние распри, уходящие корнями в прошлое очень далеко. Точнее не так: это была односторонняя распря, если так можно выразиться. Потому что Шор просто-напросто не обращал на Оттли особого внимания, как и на его отношение. Собственно, именно с этого и началась эта неприязнь.
        - Он когда-то пытался,  - раздраженно ответил Такхон.  - Вот только не вышло ничего! Еще вопросы?!
        От грозного взгляда самого могущественного лорда все остальные присутствующие дружно поежились. Исключением был только лорд Нонтон, скромно спящий в своем кресле. Он был довольно крупным, даже можно сказать тучным и постоянно спал. Маг он был посредственный, воин никакущий, но свое положение он занимал не просто так. Будучи невероятно одаренным в плане механики, инженерии и кузнечного дела, Нонтон был крайне сведущ во всех технических вопросах. Правда, на собраниях он всегда спал. За него постоянно записывал происходящее его незаметный помощник, сидящий в уголке. Из всех здесь присутствующих только трое могли похвастаться, что видели Нонтона бодрствующим - Такхон, Литания и еще один лорд, Вилтрас, отвечающий за дипломатическую деятельность.
        В общем, возражать никто не решился. Убедившись, что больше нет желающих перебивать его (и, по глупости, скоропостижно расстаться с жизнью), Такхон снова заговорил.
        - Кхм…  - Кашлянул он, собираясь с мыслями,  - у нас все готово для испытаний?
        - Да.  - Кивнул Оттли, не дождавшись ответа от остальных.  - За исключением нашего мастера телепортов, конечно же.
        - Если еще раз поднимешь эту тему сегодня - накажу,  - пообещал Такхон спокойно.
        Оттли мгновенно заткнулся. Ссориться с Такхоном не входило в его планы. Просто он любил вставлять свои колкие замечания, направленные на единственного в мире мага-телепортатора. Нельзя сказать, что у него не было для этого причин… Например, одна из них - вечная привычка Шора появляться и исчезать неожиданно и без предупреждений. Как и сейчас… На плечо сзади Оттли опустилась чья-то рука, с силой вдавив его в кресло.
        - Что, мой непоседливый друг, потерял меня?  - довольным тоном произнес маг-телепортатор, выходя из портала, слабо мерцающего бледным фиолетовым светом.
        Оттли от неожиданности дернулся. Вскоре, осознав, что произошло, он тихо скрипнул зубами, но ничего отвечать не стал.
        Шор не был похож на старца, хотя его возрасту мог позавидовать любой из здесь присутствующих. На его лице не было никаких признаков старения, а одно его присутствие заставляло испытывать напряжение даже таких сильных магов, как лорды. Возраст Шора уже давно исчислялся даже не трехзначными цифрами, как у большинства магов, а четырехзначными… Сам по себе Шор не являлся лордом у часовых, однако, будучи единственным магом, умеющим создавать порталы, он занимал довольно высокое положение. И с ним старались не ссориться даже такие сильные маги, как Такхон. Наверное, это отчасти потому, что у Шора способность к телепортации не была единственной особенностью. Еще он был гордым обладателем звания Хранитель. И, опять же, единственным в своем роде. Должность эта была древней и мало кто понимал ее назначение, но все в ордене часовых, от мала до велика, за исключением Оттли, относились с уважением к Шору.
        - Шор, ты уже закончил приготовления?  - обратился к магу-телепортатору Такхон так, будто бы ничего не произошло.
        - Еще вчера, если честно.  - Пожал плечами Шор.
        - А на что ты тогда потратил сегодняшний день?  - удивился старейший лорд.
        - На отдых.  - Ухмыльнулся Хранитель.  - Было слишком лень что-либо делать. Да и сконцентрироваться на предстоящем действе было необходимо…
        - И тебе не стыдно в этом признаваться?
        - А еще мне слишком лень придумывать отмазки.  - Вздохнул маг-телепортатор.  - В любом случае, время уже пришло. Может, начнем?
        - Да. И постарайся на этот раз не превратить никого в фарш при телепортации,  - проворчал Такхон.
        - Сделаю все, что в моих силах.  - Слегка улыбнулся Шор.  - Если никто не против, я бы хотел начать без промедлений, чтобы потом отправиться на отдых побыстрее.
        - Конечно, начинай.
        - Вот и славно…  - Хмыкнул Шор, снова исчезая в портале.
        И в этот же момент начались испытания…

        Надо признать, я задремал. Причем настолько крепко, что даже пропустил начало самого действа. А началось для меня все довольно неожиданно.
        Разбудил меня крик. Дикий, неистовый такой… Крик боли существа, страдающего так, будто его жарят на сковородке заживо. Только вот той самой сковородки тут и в помине не было… По земле недалеко от меня катался, воя от болевых ощущений, какой-то незнакомый мне человек. А нет, не совсем незнакомый. Имени его я действительно не знал, но вот лицо точно видел в крепости часовых. Кстати о крепости… А где она? Я поднялся на ноги и быстро огляделся. Местность определенно другая. Ладно, осмотрюсь повнимательнее позже: сейчас следует обратить внимание на страдальца. Хм… Видимо, все же поздно. Парень, до этого извивающийся на земле, пустил пену изо рта и затих. Первичный осмотр подтвердил мои догадки: помер. Правда, причина остается неясной. Чего он помер? Даже и не знаю. Сосуды в глазах полопались, вены на шее и лбу вздулись, пена изо рта, перекошенное лицо… Может, какой-нибудь яд? Но кто его ввел? Или магия? Хотя меня же не задело. А я ведь рядышком, в пяти метрах был. Загадка. Слишком мало знаю про магию. Да и про яды тоже. Надо будет устранить этот недостаток.
        И где я? Так… Надо рассуждать логически. Что произошло до того, как я оказался здесь? Я… спал. Признаю, это немного безответственно. В любом случае, сейчас мне остается только предполагать о причинах моего неожиданного путешествия. Меня усыпили чем-то и перенесли сюда? Но… Я пошарил по карманам. Да нет, не похоже. Я задумчиво покрутил в руках кусок хлеба. Выменял его у мужиков в цитадели, которые уже долго ждали испытаний. Они уже давно договорились с часовыми о пропитании, так что свежих продуктов им хватает. И сейчас хлеб остался все еще мягким… Поскольку крепости часовых не видно, как, впрочем, и гор - я сейчас далеко от того места. Хлеб не засох, а значит, меня не тащили продолжительное время… Телепортация? Слышал, что у часовых есть маг-телепортатор. Он знаменит, так что слухи о нем было трудно пропустить. Он меня сюда закинул с этим помершим парнем? Но зачем? И вообще, куда «сюда»?
        Я еще раз огляделся, на этот раз повнимательнее. Повсюду были нагромождены высокие скалы, высотой в два-три человеческих роста. Еще между камнями торчали толстые стволы деревьев, уходящие ввысь куда дальше, чем эти скалы. Почти все свободное пространство было заполнено кустами или высокой травой. Довольно живописное место, если учитывать восходящее солнце… И не обращать внимание на свеженький труп. Где-то сбоку что-то шумно хрустнуло. Я повернул голову в ту сторону.
        Из густых зарослей с трудом вывалился Тир. Завидев меня, он радостно замахал руками и бросился в мою сторону:
        - Мастер Эйс! Вы не представляете, как я рад вас видеть!
        - Взаимно.  - Кивнул я.  - Долго меня искал?
        - Полчаса, не больше.  - Мотнул головой Тир.  - Телепорт раскидал нас по местности, поэтому тут можно встретить много людей.
        - Судя по всему, ты сейчас больше понимаешь о происходящем, чем я,  - признал я, почесав затылок.  - Рассказывай, что я пропустил?
        - В смысле - пропустили?
        - Ну… Я спал,  - произнес я, отводя взгляд в сторону.
        - Только вы так можете, мастер Эйс.  - Тир разочарованно покачал головой.  - В общем, когда вы заснули, произошло вот что. Сначала с нами заговорил какой-то неизвестный голос…
        - «С нами»?  - уточнил я.  - Это с кем?
        - Со всеми. Такое ощущение, что звук передавался прямо в уши,  - немного подумав, ответил Тир.
        - Ясно. И что голос сказал?
        - Ну, что испытание начинается. А дальше рассказал об условиях прохождения первого этапа,  - ответил Тир коротко.
        - И что мы должны сделать?
        - Видите башню?  - Тир указал в определенном направлении, привлекая мое внимание.
        Я пригляделся. И действительно, над лесом, даже из низины, в которой мы находились, было видно башню. Странно… Что ж, послушаем дальше.
        - Вижу,  - подтвердил я.
        - Мы должны добраться до нее за две недели,  - закончил Тир.
        - Хм… А в чем проблема?
        - Мы… В темной зоне.  - Пожал плечами мой помощник, обводя взглядом окружение.  - Кстати, мастер Эйс, вы себя хорошо чувствуете?
        Я прислушался к ощущениям. Вроде бы все в порядке. Теперь понятно, от чего загнулся этот молодчик… Темные зоны на всех действовали по-разному. Согласно официальной версии ученых, изучающих темные зоны, в воздухе этой местности витают некие «скверны». Откуда они исходят и что вообще собой представляют - непонятно, поэтому за подтвержденную теорию это трудно принять, но другой просто нет. Так вот, эти скверны влияют на всех живых существ, каким-то образом изменяя их. Кто-то помирает сразу, кто-то долго мучается, сходя с ума, кто-то мутирует до неузнаваемости… Но это, что касается разумных существ. Что касается животных - они не умирают от скверн. А вот мутации у них встречаются довольно часто, как и агрессивное поведение. Хотя по-разному бывает, конечно же.
        Однако, мы в темной зоне… Я, как уже упоминалось, ничего не ощущаю… А правда ли это вообще?
        - А ты, Тир? Как себя чувствуешь?  - спросил я.
        - Более-менее.  - Кивнул он.  - Слышу какие-то шепотки, но не более…
        - Шепотки?
        - Да, на грани восприятия. Что-то шепчут, но настолько неразборчиво, что я просто не обращаю на это внимания.
        - Ясненько…  - задумчиво кивнул я.
        Значит, это все же правда. У Тира, скорее всего, природная сопротивляемость. А у меня… Может, это как-то связано с моей смертью? Ладно, раз ничего не чувствую - это хорошо. Смогу трезво размышлять… Правда, поразмышлять мне как раз и не дали.
        Кусты снова затрещали, стараясь не пропустить кого-то на нашу небольшую полянку. Тир мгновенно напрягся, потянувшись за своим кинжалом, а я лишь повернулся в сторону шума. Из зарослей выскочил человек и, не останавливаясь и не обращая внимания на свои царапины и ранения, побежал дальше. Надо признать, потрепан он был изрядно. Не считая мелких порезов и царапин, он был покрыт и более серьезными ранениями. Например, немного ниже колена у него в икре виднелось небольшое отверстие, из которого обильно сочилась кровь. Правда, это явно не мешало ему бежать. Завидев нас двоих, неизвестный человек махнул рукой и истошно завопил:
        - Бегите, глупцы! Вас же сейчас…  - Что нас сейчас - так и не удалось выяснить…
        Верхнюю часть головы убегающего парня вдруг будто бы разорвало изнутри. Причем с таким ужасным хлюпающим звуком, что я весь внутренне съежился… До меня даже капли крови и мозгов долетели. Вот же гадство! Уже два человека у меня на глазах померли! Я начинаю злиться!
        Мой гнев на все окружение остудили довольно резко. Из тех же зарослей на поляну шагнул… кто-то. Я такого существа прежде не видел. Само существо напоминало гориллу из джунглей южных стран. Однако она была абсолютно лысой, да и пропорции были немного иными. Задние ноги были слишком маленькими и тонкими, а передние - слишком большими. Сразу видно, что эта тварь не приспособлена для бега… На спине, в районе лопаток, возвышался просто огроменный уродливый горб, весь испещренный большими по размеру порами. По большей части эти поры были с передней части горба. Глаз я у этого чудища вообще не увидел. Вместо них у него был какой-то странный нарост на жгутике, который поворачивался из стороны в сторону. Пасть у этого существа была… выдающейся. Она раскрывалась сразу в четыре стороны и была прямо-таки напичкана острыми зубами.
        Несколько секунд больше ничего не происходило. Временное затишье было прервано неосторожным вздохом Тира, лицо которого было заляпано кровью только что погибшего человека. Быстрый взгляд в его сторону подтвердил, что Тир сейчас находится в невменяемом состоянии. Точнее, в состоянии глубокого шока. Думаю, мертвых людей ему раньше доводилось видеть, а вот умирающих… Да еще и таким способом… Я тем временем вовсю разглядывал чудище из леса. Он же, заметив наше присутствие, повернулся в нашу сторону и… замер. Я удивленно глядел на этого монстра. Что-то не так. Явно не так.
        Тир ошарашенно стирал с лица кровь. Его лицо выражало крайнюю степень неверия и неприятия… Он с трудом отдавал себе отчет в том, что происходит. А тварь все стояла на месте… Я нахмурился, опустив голову. Это еще что? Почему земля подрагивает? Погодите-ка… А где стопы этого чудища? Меня пронзила неожиданная догадка. Ведомый ею, я протянул руку и толкнул Тира в сторону… В мое предплечье что-то врезалось, вырывая кусок мяса. Я почувствовал что-то горячее, струящееся по руке…
        - Мастер Эйс!  - Моментально опомнился Тир, бросаясь ко мне.
        - В сторону, дурень!  - скомандовал я, сам отпрыгивая в сторону.
        На том месте, где я только что был, просвистела еще пара снарядов. Я удивленно проводил их взглядом. До чего же быстро! Чем это он так стреляет? Так… Переведя взгляд на монстра, я слегка улыбнулся. Теперь-то все ясно…
        - Тир, за мной, живо!  - крикнул я, ныряя за ближайшую скалу.
        Мой слуга сориентировался мгновенно, следуя за мной в автоматическом режиме. За скалой я устроился поудобнее, отрывая рукав от своей куртки. Слава создателю, его уже потрепало снарядом, попавшим в мою руку. Обмотав раненую конечность, я протянул один из концов получившейся тряпки Тиру:
        - Подержи!
        Дождавшись, пока он ухватится за ткань, я быстро завязал узел и убедился в том, что он не развяжется. Так, первая помощь оказана, а о дальнейшем позабочусь позже.
        - Мастер Эйс, что дальше?  - спросил Тир.
        Я молча осмотрел его. Вроде бы целый. Это хорошо. Самообладания Тиру явно не хватает, так что нужно больше уделять внимания его действиям. С другой стороны, я на удивление спокоен в подобной ситуации. Страх смерти присутствует, волнение тоже нешуточное, но… Я не перестаю размышлять о ситуации так, будто бы меня это не касается. Спишу это на привычку. Судя по всему, мне часто приходилось сражаться в прошлой жизни. Обо мне говорили, как о везучем человеке. Но если мне и до этого удавалось оставаться спокойным в критических ситуациях - результат неудивителен. Способность трезво размышлять для воина - одна из главнейших в жизни, вопреки расхожему мнению о тупоголовости вояк… И сейчас мой мозг лихорадочно перерабатывал всю информацию, полученную за секунды «знакомства» с монстром.
        - Бежать,  - ответил я спустя несколько секунд.
        Земля под ногами опять начала подрагивать. Значит, он переходит в «походный» режим.
        - Бежать?
        - Да.
        Я заметил несколько особенностей у этой твари. Ее глаз довольно зоркий, и странный стебель, на котором он держится, очень гибок, что позволяет твари быстро оценивать ситуацию вокруг не поворачивая головы. Передние лапы странные. На каждой по десять толстых коротких пальцев, идущих по периметру стопы. Когда я упоминал «походный» режим, я имел в виду, что это чудище откапывает свои передние лапы, чтобы свободно перемещаться. Наверное, большинству сейчас не ясно, о чем я веду рассуждение…
        Поведаю более детально. Когда тот парень убегал от монстра - я заприметил на его теле пару колотых ранений. Однако это были не колотые ранения. Знакомство с тварюшкой из темной зоны меня в этом убедило. Горб на спине у твари не просто так там находится. Это что-то вроде органа для плевков какими-то твердыми штуками небольшого размера. Насколько я разглядел, продолговатой заостренной формы. Однако для стрельбы на такой скорости нужно иметь хорошее равновесие. Если бы монстр стрелял с той же скоростью, что стреляют обычно из лука, тогда бы дополнительного закрепления не нужно было бы. Но скорость этих снарядов раза в два, а то и в три раза больше. Учитывая размер снаряда (где-то шесть-семь сантиметров в длину)  - отдача должна быть сильной. Пальцы на передних лапах этого монстра позволяют закапываться в землю для фиксации положения и улучшения меткости без лишних движений. Что же за продуманная тварь такая? Зная, как она атакует, можно попробовать её атаковать, но… Не вижу ни одной возможности для атаки. Передние лапы толстые, мощные и подвижные. При этом еще и покрыты толстой шкурой, которую,
скорее всего, разрезать нашим вооружением не удастся. Зайти со спины можно, но… Что-то мне подсказывает, что и сзади у этого существа есть что-то опасное… Единственный разумный выход - бежать. Но не так, как это делал наш погибший бегун, а по-своему. По-умному. Нужно сбежать так, чтобы монстр не смог нас догнать. А для этого необходимо как-то ограничить его кругозор…
        - Тир, у тебя где-то спирт был, верно?  - спросил я, осторожно выглядывая из-за камня.
        Тварюшка, судя по всему, особым умом не отличалась. В данный момент она шарила своим стеблем-глазом из стороны в сторону, разыскивая нас. Удивительно, что монстр вообще не забыл про наше существование… Перемещалось чудище, как я и предполагал, довольно медленно, тяжело опираясь на передние лапы. Стало быть, с ловкостью у него беда.
        - Сейчас не время для выпивки!
        - Кости предков, Тир! Не будь дураком! Давай спирт!
        Спирт Тир держал при себе в небольшой глиняной фляге. Обычно он ее еще в несколько слоев ткани заматывал… На всякий случай. Честно говоря, я даже не подозреваю, для чего ему алкоголь нужен был. Однако, будучи еще в поместье, от меня не ускользал тот факт, что мой единственный слуга балуется гонкой самогона…
        Но это сейчас не очень важно. В данный момент, уверен, больше интересно применение этого алкоголя. Я быстро смочил тряпку в самогоне и засунул ее в горлышко фляги. Так, теперь поджечь… Несколько секунд возни с кремнем (раненая рука не слушалась, так что пришлось повозиться) для высечения искры, и тряпка весело запылала. Что-то слишком просто. Думал, придется помучиться подольше…
        Я выскочил из-за скалы и, широко замахнувшись, запустил в монстра импровизированным снарядом. Честно говоря, у меня были большие сомнения насчет целесообразности этой затеи, но… Самогон у Тира крепкий. Крепче, чем гонят обычно. Для чего он ему необходим, повторюсь, не знаю. Может, он просто пристрастился к спиртному… Хотя… Гонят ли алкоголики самогон? Они, по идее, и брагу могут пить… Ладно, неважно.
        Монстр меня не подвел. Он резко повернулся к летящему объекту, прикрываясь толстой передней рукой, покрытой толстой, почти непробиваемой кожей, и… Воспылал. В буквальном смысле. На подобный эффект я не рассчитывал. Вся фигура чудища скрылась в ослепительной вспышке пламени, заставив меня прикрыть глаза. А когда я, наконец, избавился от черных кругов в глазах, чудище уже замертво лежало на земле. Ого! Знал бы, что настолько эффективное оружие - запасся бы заранее. И почему его никто не использует? Откуда я узнал про горючесть самогона? Скажем так, был неудачный опыт. Ожоги на правой ноге тому подтверждение. Да и вообще, гнать самогон - крайне непопулярное занятие. В мире многие верят в создателя, а его заповеди запрещают злоупотреблять спиртным. В выходные в таверну заглянуть - это можно… Но выгонять для себя столь крепкий напиток… Вообще, средний градус подаваемых в тавернах и общественных местах напитков был гораздо ниже, чем у «домашнего» продукта… В любом случае, я порадовался столь неожиданной победе.
        - Нам все еще стоит бежать?  - уточнил Тир, высовываясь из-за скалы.
        - Ну… Думаю, пока что нет.  - Пожал я плечами и тут же поморщился.  - Хотя на запашину обязательно кто-нибудь припрется. Главное в спешке не наткнуться на кого-нибудь.
        - Мастер, на этот раз вы действительно ввязались в опасную историю,  - обратился ко мне слуга, полностью выходя из-за камня,  - неужели вам так хочется стать часовым?
        - О чем ты? Если выживешь во время испытаний - ты тоже станешь часовым,  - проговорил я, болезненно морщась от неаккуратного движения руки.
        - Но… Я же не… да и вообще…  - несвязно пробормотал Тир.
        - Согласившись подняться до цитадели, ты одновременно и записался на испытания,  - продолжил говорить я.  - Помнишь, я тогда тебе сказал, что это твоя последняя возможность вернуться?
        - Да…
        - И что ты мне тогда сказал?
        - Что я вас не оставлю.
        - Заметь, это был твой выбор,  - напомнил я ему.  - Плату я внес за двоих. Отказываться уже поздно.
        - А раньше нельзя было предупредить?
        - Я думал, что ты и так все понял…  - Пожал я плечами.  - В любом случае, давай-ка выбираться отсюда… Говоришь, к башне надо добраться?
        - Да, мастер Эйс.
        - Хорошо, тогда для начала обшарим трупы. Им вещи все равно не нужны.
        Этим мы и занялись. К нашему нынешнему вооружению (кинжал у Тира и меч в трости у меня) добавилась еще парочка коротких мечей и несколько ножей. Также у погибших обнаружились продукты питания, которые мы тоже позаимствовали. Как я уже упоминал, эти вещи им все равно не нужны. Хоронить покойников времени не было, так как испытание, похоже, начало набирать обороты. То тут, то там слышались какие-то крики и вой. Где-то среди зарослей даже вспыхивали магические всполохи. Жалко, что нет возможности посмотреть поближе. Точнее возможность есть, но мы, скорее всего, ввяжемся в неприятности, если попробуем. А самогона у нас больше нет… Я осмотрелся и кивнул своим мыслям.
        - Тир, полезли наверх.  - Я указал на одну из немногих скал, уходящих вверх - выше деревьев.
        Спорить он не стал. Просто молча приценился к скале, тяжело вздохнул и начал подъем. Дело это нелегкое. Выносливость нужна и сила. Если с последним у меня порядок, то с первым у меня проблемы. Да и раненая рука доставляла определенные неудобства. Жаль, не додумался спиртом на рану полить… Лезли мы долго. Но оно того стоило. Наверху скала была почти плоской, так что мы смогли расположиться там и немного расслабиться. Ну, расслабился только Тир. Я же с подобной высоты смог наконец немного понять, что вокруг происходит.
        - Мастер Эйс, а зачем мы сюда залезли?
        - Нужно было собрать информацию…  - Отмахнулся я.  - И понять, куда нам двинуться дальше.
        - Как куда? К башне, конечно!
        - Это, конечно, логично, но…  - Я выпрямился, обводя взглядом окрестности,  - где именно эта башня?
        Сверху было видно всю округу, так что Тиру не пришлось тратить много времени для того, чтобы определить направление до нужного объекта. Он уверенно указал рукой в нужном направлении:
        - Вон же она!
        - Допустим…  - Кивнул я.  - Тогда скажи-ка мне, Тир, почему все испытуемые движутся не к ней, а в других направлениях?
        - Ну… Убегают от монстров не глядя?
        - Не скажи…  - протянул я,  - приглядись внимательнее. Они не просто убегают, а придерживаются определенных направлений. Но почему они не бегут к башне, которую прекрасно видно?..
        Тир молча помотал головой. Так и думал. Такие детали он пропускает мимо своего внимания. Он бы, подобно этим людям, бежал бы в неправильном направлении… Что ж, ему повезло, что у него есть я. Ведь я слишком ленив, чтобы ошибаться и потом все переделывать. Так что приходится все делать с первого раза…
        - Я… Не знаю.
        - Тогда подумай вот над чем: почему башню видно с любого ракурса, как бы низко ты не находился?
        Тир опять озадаченно молчал, вертя головой. Что-то у него в голове со скрипом пришло в движение. Видимо, он начал о чем-то думать. Уже результат.
        - Это магия,  - подытожил я.  - Думаю, это место каким-то образом ограждено от остальной темной зоны.
        - Зачем?
        - В первую очередь для того, чтобы не пустить сюда особо опасных тварей.  - Пожал плечами я.  - Какой смысл в испытании, если его никто не переживет?
        - И вправду,  - подтвердил Тир.  - Лишь трата ресурсов будет.
        - Именно. Кажется, это какой-то купол, который странным образом отражает нужный нам объект, то есть башню,  - произнес я.  - Конечно, это лишь догадки, но… Полагаю, нам нужно идти в обратном направлении.
        - Думаете, башня там?  - Указал в обратном от башни направлении Тир.
        - Надеюсь на это. Двинемся в ту сторону.  - Пожал я плечами.  - В крайнем случае, просто помрем…
        - Я не хочу умирать,  - разнылся Тир.
        Я лишь пожал плечами, начав спускаться вниз. Тиру ничего не оставалось, как последовать за мной. Спуск занял меньше времени, чем подъем, однако солнце уже преодолело зенит. Опустившись наконец на землю, я устало вздохнул. Выносливость - моя слабость. Надо будет поработать над этим, если выживу. Еще раз убедившись, что у мертвецов нет больше ничего полезного, и попинав обгорелого монстра для успокоения души, мы вдвоем направились в выбранном направлении…

        Где-то в цитадели

        - Похоже, в этом году талантливых соискателей маловато. Три-четыре от силы,  - заявила Литания, внимательно наблюдая за ходом испытания в специальном зеркале, встроенном прямо в столешницу.
        Остальные лорды занимались практически тем же самым. Сейчас все приценивались к возможным кандидатам на роль личных учеников. Дело в том, что у часовых было две формы обучения. Общие занятия, в которые входит боевая подготовка, теоретические знания и магические упражнения. А есть и личное обучение. Особо выдающихся лорды берут себе под «крыло», стараясь уделять внимание личным характеристикам избранников. Конечно же, при личном обучении больший результат, однако никто не мешает «общим» ученикам получать знания самостоятельно. Библиотека всегда открыта для своих…
        - Зато какие!  - Ухмыльнулся Такхон в густые усы, кивая на зеркало. Изображение тут же сменилось.  - Глянь на этого паренька!
        В зеркале сейчас отображалось, как один молодой на вид человек магией прожигал себе путь сквозь толпы каких-то мелких монстров. Даже по эту сторону зеркала чувствовалась первобытная мощь этих заклинаний. Однако…
        - Он идет не в том направлении,  - заметила Литания.
        - Кхм…  - Кашлянул Такхон.  - Я же говорил, что загадка с куполом слишком сложная. Удивлюсь, если хотя бы половина пройдет первый этап.
        - Ну почему же?  - возразил Оттли.  - Некоторые, например, сразу пошли в нужном направлении.
        - Эти-то?  - уточнил Шинсот, снова меняя картинку в зеркале.  - Даже на первый взгляд один из них до крайности посредственный.
        Шинсот был могучим воином и главным стратегом у часовых. Не все сражения удавалось завершить мелкими стычками - бывали и масштабные битвы, длящиеся по нескольку дней и уносящие тысячи жизней. Именно руководством сборных сил часовых и занимался Шинсот. И, так как ему приходилось управлять столь разнообразным составом войск, глаз на таланты и редкие способности у него был наметан. И сейчас он высказывал свое профессиональное мнение…
        - Тот с тростью - абсолютный ноль в магии, заявляю со всей ответственностью.  - Покивал своим мыслям Шинсот.
        - А второй?  - уточнил Литания.
        - Второй…  - задумчиво повторил главный стратег,  - во втором чувствуется что-то… Необычное. Без детального осмотра точно не скажу, но он, похоже, чего-то да стоит.
        - Я такого же мнения,  - произнес со своего места Такхон,  - но вот что странно: почему создается впечатление, что тот бездарный знает, что нужно делать, лучше, чем остальные?
        - У парня есть голова на плечах,  - прогремел Шор, появляясь, как обычно неожиданно, из портала.
        В его руках можно было заметить целую кипу разных бумаг, которые он сосредоточенно перебирал. Большинство уставилось на мага-телепортатора с удивлением, некоторые с неприязнью. Шор мало у кого вызывал симпатию ввиду своего скверного характера. Да и в друзьях он, судя по всему, особо не нуждался.
        - Судя по документам, что я раздобыл, парень поднял целое поселение практически из ничего всего за год. Даже меньше…  - Шор задумчиво почесал нос.  - В любом случае, его реформы на своей земле во всех отраслях оказались довольно эффективными.
        - О!  - Слегка оживился Такхон.  - Еще один экономист нам может пригодиться! Нонтон, что думаешь? Тебе нужны помощники?
        Названный лорд ответил молодецким храпом. Его помощник молча пожал плечами в ответ на обращенный к нему взгляд главнейшего лорда. Подобными вопросами он лично не занимался.
        - Ладно… Слушай, ты… Как там тебя…  - Палец Такхона указал на этого помощника, но сам лорд на секунду замешкался, вспоминая имя,  - спросишь у Нонтона, нужны ли ему еще помощники, как он проснется, хорошо?
        Цель обращения смирно кивнула. Говорить или спорить с остальными лордами тоже не входило в его обязанности.
        - Сам же знаешь,  - произнес Шор, довольно вольготно обращаясь к главному лорду,  - Нонтон просыпается только тогда, когда происходит что-то интересное для него. Раз уж он спит, то парень ему неинтересен.
        - Ладно…  - Вздохнул Такхон.  - В любом случае, выводы будем делать по окончанию испытаний…

        - Вот скажи мне, безмозглая ты тварь,  - произнес я, разглядывая очередное порождение темной зоны,  - какого черта ты прокачалась во всех планах, кроме мозгов?
        На данный момент эта чудесатая помесь рыси и медведя болталась на толстом канате в паре метров над землей, беспомощно пытаясь дотянуться до меня лапами. Я же спокойно разглядывал это существо, запоминая и анализируя все его внешние характеристики. Этот монстр хоть и не был таким же выделяющимся, как тот «метатель», которого мы встретили в первый день, но тоже был очень и очень опасным. У него была крайне крепкая шкура, отличные рефлексы и ужасная привычка изматывать свою жертву, прежде чем напасть. Конечно, когда я ругался про интеллект - немного преувеличивал. Этот монстр был в разы умнее тех же волков. Да и гораздо смертоноснее их… Тем более, что он вызывал какие-то неприятные ощущения у всех, кто находился рядом с ним. Как, например, у Тира. Его просто-напросто корежило, когда этот медведь находился на расстоянии ближе, чем сто метров. Мне же почему-то было по барабану на подобные трюки. Что ж, хоть где-то я выделяюсь. Мы долго пытались оторваться от этого монстра, но в итоге, поняв, что это невозможно, решили сделать ловушку. Точнее, я решил. И я сделал. Пришлось повозиться, чтобы все вышло
так, как я хотел, а потом собственной тушкой заманивать жертву, но…
        В итоге зверь оказался пойман. Чего я ругаюсь? Да, собственно, проблема в том, что поймать тварь было относительно легко, а вот убить - сложно. Да что там… Невозможно для меня. Мое оружие его шкуру просто не пробивало. Да и зверь не уставал отмахиваться передними лапами, которые у него были не связаны. Будучи подвешенным на дереве за задние лапы, он без устали извивался, стараясь как-то освободиться. Вот только канат, на котором он висел, рваться не спешил. Обнаружил я эту веревку на очередном трупе испытуемого, которых в лесу было великое множество. Знаете, крайне малое количество порождений тьмы жрут человеческое мясо. Они просто нас убивают, как правило, оставляя останки гнить как есть. Поэтому объектов для обыска было предостаточно на нашем пути…
        Кстати, моя теория по поводу местонахождения башни оказалась правдивой. Это подтверждалось тем, что изображение этой башни на куполе становилось все выше и выше. Я предполагал, что это означает наше приближение к ней. Надеюсь, я прав. Как только отражение башни достигнет верхней точки купола - мы будем на месте. Либо, наоборот, придем в абсолютно противоположное место… Ну, или просто погибнем по дороге. Способов отдать концы в этом проклятом лесу было множество. Точнее, не так. Этих «способов» в лесу гуляло множество. Избегать встреч с порождениями темной зоны было трудно, но возможно. Уверен, здесь постарались часовые. Все монстры в этой местности были примерно одного уровня опасности. Не было монстров, в разы превосходящих остальных по силе. У каждого чудища здесь был какой-то трюк в запасе, позволяющий сравниться по опасности с остальными. Хотя, не думаю, что все монстры из темных зон такие слабые… Иначе особой опасности они не представляли бы для человечества.
        Еще несколько раз потыкав палкой в немного раскачивающегося монстра, я пожал плечами и развернулся в обратный путь, к Тиру. Как бы его там без меня не схарчил какой-нибудь заблудившийся монстр из числа мутантов. А то без него скучно будет… Да и не весело это совсем. Пробравшись через густые заросли, я вывалился на небольшую прогалину, в которой и запрятался до моего возвращения слуга.
        - Эй, Тир, ты тут?  - вполголоса спросил я, осторожно выглядывая из-за дерева.
        - Да, мастер Эйс, тут все спокойно,  - отозвался со своего места Тир.
        Он замаскировался между двумя дубками, присыпав себя листьями и ветками для пущей убедительности. Кого и в чем он старался убедить? Ну, думаю, всех в том, что он лишь кочка… Ладно, неважно. Я подбежал к нему и помог выкопаться из этого мусора.
        - Что с монстром?
        - Жив.  - Пожал я плечами.  - Но вряд ли он будет нас преследовать в ближайшее время. Да нам и нужен-то небольшой отрыв, по сути…
        - Почему небольшой?
        - Кажется, мы уже близко,  - произнес я, глядя на небо,  - километров десять в прежнем направлении, наверное.
        - И мы выживем?
        - Не расслабляйся. Как известно, самое трудное препятствие всегда в конце приключения.  - Назидательно оттопырил я указательный палец.
        В этот момент откуда-то со стороны подвешенного монстра донесся вой, полный боли и страданий. Вскоре и он прервался… Да, я сказал, что монстры не едят людей. Но друг друга - уплетают за обе щеки. Это немного облегчало нам задачу. И, видимо, на нашего недавнего преследователя вышел какой-то другой монстр. Что ж, им же хуже…
        - Мастер Эйс, может, пойдем уже?  - Опасливо посмотрел в ту сторону Тир.
        - Да, пожалуй.  - Кивнул я, хотя сам бы не отказался глянуть на новое чудище.
        Дальнейшее наше передвижение по лесу было довольно однообразным. Да и вообще, что может быть интересного в лесу? Деревья, кусты, трава… Ну, в этом конкретном лесу были еще частые скалы, трупы и разнообразные твари, жаждущие нашей смерти. Но, в принципе, ничего особенного, когда привыкаешь к обстановке. Предсказать появление нового «хищника» удавалось без проблем: они либо не скрывались вовсе, либо прятались слишком усердно. Если монстр не прятался - прятались мы. Если же он выжидал, то мы аккуратно обходили засаду по дуге. Я довольно внимательно осматривал окрестности на предмет возможных ловушек, так что нам пока везло не попадаться ни в чьи особо хитрые лапы. Тир же выполнял роль носильщика всего полезного добра, что мы раздобыли в процессе нашего путешествия.
        Конечно, не бывает приключения без, собственно, приключений. Так, например, на наш след вышел наш недавний и уже отошедший в иной мир преследователь. Или еще парочка «проходных» чудищ, с которыми было легко разобраться с помощью толики смекалки и логики. Но больше всего я жалел, что так бездарно израсходовал наш спирт… Такое мощное оружие, оказывается…
        Мы с Тиром взяли средний темп движения. Торопиться было некуда, так что мы не ленились лишний раз осторожничать, обходя подозрительные места… Иногда там на самом деле кто-то оказывался, иногда у меня просто были приступы паранойи… Но лучше быть параноиком, чем мертвецом. К вечеру мы все-таки вышли к башне…
        Да, я оказался прав в выборе направления… Башня, как и любая постройка часовых, была внушительной. Огромные блоки, из которых она была составлена, вряд ли можно было перетащить без помощи магии. Да и построено было знатно… Вокруг башни был расчищенный участок земли, шириной где-то метров двести. Просто-напросто перекопанная земля, безо всяких следов камней, растений или еще чего-либо. И хоть мы и вышли к цели нашего опасного путешествия, я не торопился, придерживая и Тира от опрометчивых поступков. Что-то меня смущало, но что - я не знал, так что не спешил действовать. Мы стояли среди деревьев прямо напротив входа в башню. Огромные ступеньки, ведущие внутрь, были видны прямо отсюда, да и массивные каменные двери - тоже. На этих ступеньках абсолютно безбоязненно сидел человек, почитывая какую-то книжку. Наверное, именно он меня и смущал. Он мало был похож на испытуемого. Слишком спокойный для того, кто находится в таком месте. Значит, уверен в своих силах. Часовой? Тогда почему не в форме?.. И вообще, чего он там сидит? Зашел бы лучше внутрь.
        - Мастер Эйс, а чего мы ждем?  - спросил Тир, нетерпеливо теребя ткань своей сумки.
        Я его понимал. Мне тоже хотелось поскорее убраться из этого опасного местечка. Но торопиться было бы… опрометчиво.
        - Я… не знаю,  - признался я.  - Просто что-то не дает мне покоя.
        - А что конкретно?
        - Не знаю.  - Пожал я плечами.
        - Может, вам просто кажется, мастер Эйс?  - с надеждой спросил Тир.
        - Если хочешь, можешь проверить,  - я приглашающе махнул рукой,  - а я тут посижу, понаблюдаю.
        - Н-нет, я, пожалуй, тут тоже подожду…  - Стушевался мой помощник.
        - Вот и жди тогда молча.  - Нахмурился я.  - Не мешай мне думать.
        Я уже начал раздражаться от его нетерпеливости. Мне было трудно куда-то торопиться. Я заметил за собой такую привычку. Не люблю быть везде заранее или опаздывать. Люблю, чтобы все было вовремя. Именно тогда, когда надо. Это немного странно, но так и есть.
        Что же не так в местности? Земля освобождена от леса. Опасностей не наблюдается. Но… Почему земля перепахана? Нет, не так. Зачем ее вообще от леса освобождали? И кто? Нет, я понимаю, магия творит чудеса, но… Не улавливаю смысла в этом. Конечно, может, его и не было изначально…
        Я подобрал с земли первую попавшуюся ветку и, широко замахнувшись, зашвырнул ее на свободный участок земли. Вроде бы все спокойно. Эх-х! Была не была!
        - Вперед, Тир,  - произнес я, первым шагая в неизвестность.
        И… Ничего не произошло. Я с сомнением потыкал носком сапога в разрыхленную почву и пожал плечами. Судя по всему, мои потуги в поиске очередной ловушки оказались напрасными. Тир шагнул следом. Вот тут ловушка и заработала. От земли вверх начали подниматься какие-то маленькие искорки. Не очень быстро, но все же… Ничего хорошего они не сулили. Только я об этом подумал, как эти искорки (очень похожие на пылинки, пролетающие через луч света в пыльной комнате) резко ускорились, закручиваясь вокруг нас. Не придумав ничего получше, я просто-напросто силой вытолкнул Тира обратно в кусты. В этот же момент «пылинки» слетелись на меня, облепляя со всех сторон, и… Бессильно осыпались на землю. Я задумчиво хмыкнул. Судя по всему, я им не по вкусу. Так…
        - Тир, ну-ка шагни сюда,  - сказал я и спустя мгновение добавил:  - Если эта пыль опять появится, тут же шагай обратно. Понял?
        - Да,  - сказал мой слуга, шагая вперед.
        И, как я и думал, искорки снова появились. Тир, следуя моим инструкциям, тут же шагнул обратно. Пылинки же, снова облепив меня с головы до ног, разочарованно опустились на землю, ничего не добившись. Странно… На что же реагируют эти искорки? На магию? Тир ведь может быть магом… Надо было поинтересоваться этим вопросом. Но не думаю, что тут все настолько просто. Этот лес, как и эта вспаханная земля, принадлежат темной зоне, где абсолютно все жаждет человеческой смерти. Поверьте, после встречи с травой-вампиром, на которую я неаккуратно сел, опасность начала мерещиться мне повсюду. Если это «что-то» в земле реагирует на магию, то тогда большой процент людей (чисто гипотетически сюда попавших) просто пройдет здесь невредимым. Нет, все гораздо сложнее… Погодите-ка…
        То кудлатое чудо, которое я умудрился подвесить вверх тормашками на дереве, вроде бы каким-то образом влияло на Тира. И при этом абсолютно не трогало меня. Я тогда еще списал это на индивидуальную сопротивляемость. Но тут, судя по всему, дело немного в ином. Возможно, та способность этого медведя-рыси, как и интерес этих «пылинок», как-то взаимосвязаны. При всем этом мне кажется, что эта пыль, как и тот монстр, влияют не на магию, а на… Я хлопнул себя по лбу. Есть же еще одна вещь, которой у меня нет, но есть у всех остальных обывателей. Душа. Как утверждал Тристин, у меня ее нет. Следовательно, любые воздействия, направленные на нее,  - бесполезны. Конечно, это все притянуто за уши, но… Почему-то мне кажется, что именно этот вариант верный. Наверное, потому, что я на месте темной зоны пытался бы поразить именно душу, а не магию. Так процент «попаданий» будет гораздо выше. Ведь магией владеет относительно малое количество народу, а вот душой… Каждый встречный.
        Но это досужие размышления…
        - …Мастер!  - донесся до меня голос Тира.
        Я вздрогнул и перевел на него вопросительный взгляд.
        - Вы несколько минут стояли неподвижно, глядя в никуда,  - сообщил он.
        - Да? Я задумался.  - Отмахнулся я.  - Слушай, Тир, есть идея, как нам преодолеть… это.
        Я неопределенно обвел рукой окружающее пространство.
        - И что за идея?
        - Залезай мне на спину,  - сказал я, присаживаясь перед слугой.  - Судя по всему, эта дрянь реагирует на контакт с тобой.
        - Мастер, а это точно нормально?
        - Давай уже! Когда тебе еще такой шанс выпадет?  - добродушно поинтересовался я.
        Тир вздохнул и послушно полез на мою спину. Не сказать, чтобы он был особо тяжелым, но вместе со всеми нашими пожитками… В общем, я почувствовал, что в ближайшее время буду потеть не переставая. Но, как я и думал, пока Тир земли не касался, пыль на него не реагировала. Поэтому я, отдуваясь, в быстром темпе направился к подножию башни. Через пять минут мы уже были на месте. Я осторожно спустил Тира на землю и, оглянувшись назад, на лес, удовлетворенно кивнул. Могло быть и хуже… Повернувшись обратно, я обошел своего слугу и, поднявшись по ступеням, махнул рукой в знаке приветствия мужчине, сидящему на ступенях.
        - Светлого дня, дружище!  - Слегка улыбнулся я, пытаясь придать своему лицу наиболее дружелюбное выражение.
        - И тебе того же… дружище…  - последнее слово мужчина произнес с таким характерных «хмыком», что мне сразу показалось, что «дружищем» для него мало кто является.  - Вы двое - первые в этом году.
        - Да?  - удивленно спросил я, оборачиваясь в сторону леса.  - Мне показалось, что мы довольно долго возились.
        - Правильный подход.  - Кивнул мой собеседник, закрывая книгу.  - Нет предела совершенству. Меня зовут Шор.
        - Эйстон.  - Кивнул я и показал пальцем на своего помощника, которого только что снял с шеи.  - Это Тир. Хотя, уверен, что наши имена и так известны.
        - Да. Известны,  - подтвердил мои предположения часовой и кивком показал на дверь.  - Проходите внутрь, располагайтесь. До конца первого этапа еще неделя и три дня, можете отдыхать оставшееся время.
        - А нельзя как-нибудь сразу ко второму этапу приступить? А то ждать так долго - слишком…  - Я покрутил кистью, пытаясь подобрать нужное слово:  - слишком нудно.
        - Нет, нельзя.  - Усмехнулся Шор.  - Могу лишь сказать, что попытаюсь скрасить ваше вынужденное пребывание здесь беседами со мной.
        - Тоже неплохо,  - согласился я, направляясь к входу в башню.
        Похоже, данное приключение хоть и было коротким, но закончилось довольно благополучно…

        По тренировочному залу разносился звон металла, и ему вторили удивленные вздохи и возгласы зрителей. Осталось всего два дня до конца первого этапа. В башне было практически нечем заняться. После нас с Тиром постепенно начали подтягиваться и другие испытуемые. Сначала редко, но вскоре все чаще и чаще до башни добирались новые претенденты. Оказалось, что искры на перепаханном поле убивают только небольшое количество людей. Чтобы умереть от подобного воздействия, нужно быть очень истощенным от влияния темной зоны, либо иметь крайне слабую душонку. Хотя обладатели «слабых» душ умирали сразу же после попадания в зону испытания без помощи монстров.
        Кстати, разговоры с Шором оказались очень плодотворными. Я так и не сумел выяснить, какую должность у часовых он занимает, зато выведал кучу другой полезной информации. Например, почему люди не могут жить в темных зонах. Хм… Не совсем так. Люди могут жить в темных зонах, но недолго. Потому что эти самые зоны каким-то образом влияют на целостность человеческой души, постепенно разрушая ее. Конечно же, маги и инквизиторы владеют способами защиты от подобного воздействия, но иммунитета ни у кого нет. В принципе, если ты не успел дойти до крайней точки «распада души», то, вернувшись в человеческие земли, постепенно восстановишься до состояния нормы. Мне такая опасность, судя по всему, не грозит. Ибо души у меня нет. Зато я узнал, почему Тиру так плохело от близкого нахождения рядом с некоторыми монстрами. Все оттого, что есть определенные мутации, которые перестраивают изначальный магический фон существа таким образом, чтобы он в пассивном режиме ломал человеческие души. Это, конечно, полезно (для монстров, разумеется), но взамен теряется способность колдовать. И да, некоторые твари умеют колдовать.
Правда, в зоне испытания таких монстров не было, что было хорошей новостью.
        Также среди дошедших до башни испытуемых был всего один человек, не имеющий никаких задатков к магии. Я. Ну, надо же было как-то выделиться. По крайней мере Шор твердо утверждал, что я пока единственный такой. Он все так же приветствовал прибывающих. Однако, как я заметил, на лестницу он выходил уже реже. Не к каждому претенденту. По какому признаку отбирались «избранные» счастливчики - не знаю. Думаю, связь какая-то есть, но я так и не смог выяснить ничего путного. Дело в том, что ко мне тут относились… Скажем так, с неприязнью. Потому что большинство из них считало, что мне тут не место, да и вообще - мое прохождение во второй этап является чистой случайностью. Ну, в какой-то степени они правы, но как по мне - любой здравомыслящий человек пройдет это испытание на раз-два.
        Сейчас же… Я упражнялся. Не один, конечно же. Шор любезно согласился стать мне оппонентом в спарринге. По его словам, в лесу остались бродить только абсолютно бездарные личности, которые даже внимания не стоят. Как он об этом узнал - даже не догадываюсь. Вообще, этот Шор довольно загадочный малый. Трудно понять, что у него в голове творится… Но я четко понял одну вещь: он, как минимум, мастер в фехтовании…
        Шор играючи парировал очередной мой выпад и, не медля ни секунды, переходил в наступление. Я внимательно следил за его глазами и руками одновременно. Потому что Шор, будучи опытным мечником, умело применял уловки и руками и глазами. Например, замахивался с одной стороны, а глазами показывал совершенно иной удар. В процессе боя такие детали обычно считываются сами собой, и тело само принимает лучшее решение, но… Это только в том случае, если противник с тобой на одном уровне или хуже. Если же враг намного превосходит твой уровень - инстинктам верить не стоит. А то хуже будет. Приходится работать головой. И почему-то поединок превращается в игру на остроту ума. Точнее, твоя способность размышлять ставится против мастерства противника. Но в этот момент я чувствовал, будто я мышь перед змеей…
        Шор начал двигаться. Я промедлил всего мгновение, прежде чем принять решение. Сдвинувшись вправо, я подставил свой меч под его клинок. Шор, как я и думал, двинулся в ту же сторону, одновременно приближаясь ко мне. Вот и славно, тогда сейчас можно наступить ему на ногу и… Эм…
        - А как я на полу оказался?  - спросил я, потирая ушибленный затылок.
        - У тебя хорошая голова.  - Усмехнулся Шор, протягивая мне руку и помогая подняться.  - Крепкая и светлая. Но вот физические навыки хромают. Не говоря уж о магии.
        - Хорошо, что хоть что-нибудь есть…  - протянул я, морщась от боли в затылке.  - Так как ты меня опрокинул?
        - Очевидно, магией.  - Пожал плечами Шор.  - На что ты вообще надеешься?
        - В смысле?
        - Зачем ты решил вступить в орден?
        - Орден? Ты про часовых?
        Шор молча кивнул. Я же основательно задумался. И вправду, зачем? Какие-то смутные душевные порывы тут не прокатят - это точно. Я долго размышлял над необходимостью прохождения испытаний, но ни к чему конкретному так и не пришел. Наверное, это потому, что цели как таковой нет.
        - Ну…  - Я почесал подбородок и пожал плечами.  - Мне показалось, что это может быть забавным.
        Шор какое-то время молча меня разглядывал. После этого он усмехнулся и повернулся к зрителям. Их было несколько десятков. Нечасто тут физическими навыками хвастаются. По большей части претенденты меряются магической силушкой, а не обычной. И, тем более, никто не смел бросить вызов часовому. Так что наши дружеские поединки собирали достаточно большое количество народу…
        - Уважаемые!  - Взмахнул Шор руками.  - Прошу вас, расходитесь! Больше тут смотреть не на что.  - Он повернулся ко мне.  - А вот с тобой я не откажусь побеседовать.
        - С большим удовольствием.  - Кивнул я, убирая меч.  - Как, впрочем, и всегда.
        - Тогда жду тебя на нашем месте через десять минут.  - Улыбнулся Шор.  - Пойду пока облегчусь. А то твой последний маневр заставил меня поднапрячься…
        Нашим местом являлась та самая входная лестница. Здесь мы с Шором частенько общались. Как правило, это были нейтральные темы. Как, например, обсуждение разных видов монстров, появляющихся на границе леса, или обсуждение различных аспектов темных зон. Как та же информация про разложение души или что-нибудь подобное. В общем, что-то нейтральное…
        - Скажи, Эйс,  - произнес Шор, когда мы оба расположились на лестнице,  - раньше мы не затрагивали этой темы, но… Почему ты решился стать часовым?
        - Честно говоря, я не очень-то горю желанием быть часовым или бороться с порождениями тьмы,  - ответил я после недолгих раздумий.  - Однако заниматься земледелием или хозяйством - довольно скучное занятие, с какой стороны ни посмотри…
        - Скучное? Некоторые на это всю жизнь кладут.
        - Ага. И они достойны уважения.  - Кивнул я.  - Вот только… Не мое это. Точнее - не так. Мне не нравится этим заниматься. Хочется чего-то… большего. Чего-то, что увлечет полностью…
        - И ты решил, что найдешь это… «веселье»… в ордене часовых?
        - Не-а.  - Мотнул я головой.  - Сюда меня привел зов судьбы.
        - Зов судьбы?
        - Иначе это не назвать.  - Хмыкнул я.
        - А поподробнее расскажешь?  - спросил Шор.
        - Пока что не горю желанием. Хотя, думаю, это связано не со мной, по большей части.  - Пожал плечами я, оборачиваясь на дверь.  - Почему-то мне кажется, что судьба призвала не меня, а того, кто рядом со мной.
        - Твой слуга? С чего ты так решил?  - удивился Шор.
        - Я ведь не слепой, в конце концов. Я вижу, как к Тиру присматриваются остальные претенденты. Они осторожны, но в то же время весьма настойчивы в своих наблюдениях. Тир, конечно, не замечает…  - Я вздохнул.  - Да и ты тоже. При первом нашем знакомстве, когда ты впервые взглянул на него, твое лицо на мгновение отразило крайнюю степень удивления… Думаю, он весьма одарен магически.
        - Ты прав. Судя по природным предрасположенностям,  - подтвердил мои догадки Шор,  - твой слуга очень талантлив. Среди часовых сейчас, в лучшем случае, есть лишь один человек с более ярким потенциалом. Тир не обучался магии, это сразу видно. Но при этом его степень устойчивости к магическим воздействиям уже невероятно высокая. Это косвенно отражает его талант. Плюс ко всему… Даже без подготовки, оказавшись в темной зоне, он практически идеально оградил себя от расщепления души на инстинктивном уровне.
        - Ну… Круто, наверное.  - Пожал я плечами.
        - Но меня, по правде, больше интересуешь ты,  - продолжил говорить Шор.  - Обычный человек, абсолютно обделенный магией, так нагло игнорирует опасности темной зоны…
        - Не думаю, что увиденное нами в лесу было настоящей темной зоной.  - Пожал плечами я.  - Даже если и была, то сильно ослабленная версия.
        - Но, как ты мог заметить, прошло не так много людей.
        - Просто они не любят думать заранее.  - Отмахнулся я.  - Как по мне - ничего сложного не было.
        Шор долгое время смотрел на меня в упор. В его глазах мелькали какие-то мысли, но уловить их у меня не получалось. Слишком мало мне было известно о Шоре. Характер его не читался с ходу, одежда не выдавала. Много информации, его речь была осторожной… Ни одной лишней детали! Не люблю таких осторожных людей.
        - Знаешь, возможно, судьба, про которую ты говоришь,  - сказал наконец он,  - вела именно тебя не просто так. В любом случае,  - Шор поднялся на ноги, хорошо потянувшись,  - я советую тебе отдохнуть как следует. И… Наверху башни есть библиотека. Воспользуйся ей, пока есть возможность.
        После этих слов он развернулся и вошел в башню, оставив меня наедине со своими мыслями.

        - Дамы и господа!  - Шор похлопал в ладоши, привлекая всеобщее внимание.
        Его голос каким-то чудесным образом достигал всех присутствующих (которых ни много ни мало - накопилось почти пятьсот человек). Вкупе с его возвышенным положением (он находился на небольшом камне, выступающем из пола) он привлекал внимание людей. Я слегка прищурился. Тон, осанка, манера речи - все поменялось в одно мгновение, стоило только привлечь внимание толпы. Судя по всему, обращение к толпе народа - привычное для Шора дело. В связи с этим встает вопрос о его положении в обществе часовых. Командир средней руки, как минимум. Надо будет поинтересоваться иерархией званий в ордене. Ведь, скорее всего, придется пробыть в нем какое-то время…
        - Поздравляю вас всех с прохождением первого этапа испытаний!  - провозгласил Шор, убедившись, что на него обратили внимание.  - Меня зовут Шор. Я - Хранитель часовых. Сейчас для вас это мало что значит, однако - что для вас будет полезнее - я маг-телепортатор. Другого шанса познакомиться со мной у вас, скорее всего, не представится, так что запоминайте мое лицо сейчас.
        Он сделал небольшую паузу, обводя взглядом притихшую толпу. А люди и вправду притихли. Потому, что увидеть знаменитого на весь мир мага, умеющего создавать телепорты, так запросто никто не ожидал. Но вот он здесь, прямо перед нами. Были в толпе и те, кто выразил крайнюю степень недоверия подобным словам. Я даже уловил несколько недоверчивых «фырков». Но это, что касается только тех, которых я смог услышать… А вот я поверил сразу. Тот момент, когда он меня опрокинул во время тренировки… Он каким-то образом нанес удар сзади, хотя находился спереди. Не исключаю, что подобный результат могло вызвать и другое колдовство. Слишком уж мало мне известно в этом плане. Магия - не моя сильная сторона.
        - Как я уже говорил, вы все прошли первый этап. Следующие этапы должны быть менее опасными для жизни, так что можете вздохнуть с облегчением,  - продолжил говорить Хранитель.  - В любом случае, не советую вам расслабляться. Однако вынужден предупредить: деятельность часовых зачастую связана с подобным или еще большим риском. Мы редко оказываемся в выгодных для нас условиях. Если вам это кажется слишком опасным или вы не хотите больше рисковать своей жизнью - пройдите в этот телепорт.
        По левую руку от Шора ярко засветилась арка какого-то заклинания. Пространство внутри арки было смазанным и неразличимым, напоминая какой-то туман. Судя по всему, это и есть знаменитый портал. Интересно, как он работает?
        - Тем же, кто решил тесно связать себя с нашим орденом, и тем, кого не смущают подобные трудности,  - Шор махнул рукой в другую сторону,  - в этот телепорт.
        В указанном месте послушно возник второй портал. Я поморщился. Он был как две капли воды похож на первый, но… Все же чем-то отличался от него. Ощущения от вида обоих порталов разнились, как от созерцания текущей воды и пылающего пламени. Словами трудно объяснить. Возможно, это лишь мое воображение…
        Но люди, немного потоптавшись в нерешительности, направились к выбранным порталам. К «безопасному» проходу, как ни странно, шло совсем немного людей. Думаю, выжившие в первом этапе и так понимали, на что шли. Уверен, тут крайне мало тех, кто в действительности прошел, опираясь лишь на удачу. Меня тут часто счастливчиком называли. Как правило, произносилось это лишь за моей спиной, да и то только полушепотом. В лицо почему-то подобное мнение не высказывается. Но, насколько я понял, прошедшие первый этап ребята довольно смелые, раз делают подобные заявления ровно на такой громкости, чтобы я их услышал. Пока что я никак не реагировал на эти выпады в мой адрес, так как еще неясно, кто пройдет дальше, а кто - нет. Возможно, мне и вправду повезло. А сейчас… Сейчас я смело шагнул в «опасный» телепорт…

        - Вы серьезно?  - уточнил я, иронично изогнув бровь.
        - Абсолютно.  - Кивнул старик, сидящий за столом напротив меня.  - У вас какие-то затруднения?
        - А у кого-то они могут вообще возникнуть?  - удивился я.
        Честно говоря, от второго этапа я ожидал… чего-то другого. Более сложного, захватывающего. Но для начала нам дали заполнить небольшие анкеты. На этом этапе у некоторых испытуемых уже возникли проблемы. Не во всех городах образованность прививалась с таким же упорством, как в Альстаре. Неграмотных в ордене, судя по всему, не жаловали. При заполнении анкеты у меня проблем не возникло. Дальше шло собеседование. Собеседование! Создатель, вот уж чего я не ожидал, так это именно собеседования! Просто тебя запускали в небольшую комнату с довольно плохим освещением и беседовали. В помещении находились два человека, помимо соискателя. Один сидел непосредственно перед претендентом, а второй на краю видимости сбоку, сразу возле стены. Насколько я понял, второй парень выполнял сразу две функции: раздражителя и наблюдателя. Он сидел именно в том месте, чтобы его было видно и чтобы его присутствие вызывало волнение на уровне подсознания. Думаю, большинство испытуемых очень часто на него оборачиваются. Для меня же он был сродни мебели. Сидит и сидит. Мне-то что? Раз посадили там - значит, так надо. Незачем
лишний раз голову забивать.
        Собеседование, правда, у меня прошло немного странно… Стоит признать, что в этом, по большей части, виноват я…
        - Ваша анкета.  - Требовательно протянул руку старик, проводящий собеседование.
        - Моя анкета.  - Кивнул я.
        На секунду повисло недоуменное молчание.
        - Ваша анкета,  - тупо повторил старик, не зная, что говорить в таких случаях.
        - Моя анкета,  - снова подтвердил я.
        На этот раз молчание было еще более долгим. Рука, протянутая за анкетой, так и осталась на месте. Судя по всему, мой собеседник совсем про нее забыл.
        - У вас все дома?  - Нахмурился старик.
        - А вы хотите в гости?  - Приподнял брови я.
        - Ваша анкета!  - настойчиво проговорил старик в который уже раз.
        - Моя анкета.  - Снова кивнул я, совершенно спокойно демонстрируя листочек с моими данными.
        - Вы что, больной?  - уже разъярился старик. На его лбу начали пульсировать вены. А меня, как бы это глупо ни звучало, начало все это забавлять.
        - А вы лекарь?  - уточнил я.
        - Ваша анкета!!  - совсем не сдерживаясь, выкрикнул он.
        - Моя анкета.  - Опять пожал я плечами.  - И вообще, зачем вам моя анкета?
        - Ну… Я посмотрю…  - сбился на секунду старик.
        - Ну, так заполните себе и смотрите, сколько хотите!  - Скорчил недовольную мину я.
        - Ваша анкета!  - не найдя, что ответить, старик начал использовать заезженную тактику.
        - Моя анкета.  - В который раз спокойно кивнул я.
        Спорить не буду, не самый удачный способ проходить собеседование, но… Черт возьми, это слишком весело, чтобы останавливаться на полпути! Внутренне я уже катался по полу, задыхаясь от смеха. Внешне, правда, оставался абсолютно спокойным, в отличие от моего оппонента. Он, судя по всему, вознамерился тут же оторвать мне голову. Правда, в тот момент, когда он собирался претворить свои желания в реальность, ему помешал властный голос наблюдателя:
        - Довольно, Оттли,  - спокойно произнес второй старик,  - приступай к тестам.
        Вот от этого наблюдателя я чувствовал настоящую силу. Нет, от этого Оттли тоже исходят ощущаемые интуицией волны опасности, но… Скажем так, воспринимается он не так серьезно, как наблюдатель. Мужчина, сидящий на краю видимости, внушает какие-то смутные опасения. Понятно, почему именно он сидит сбоку. Обратная связка была бы менее эффективной. У старика передо мной просто не хватило бы внушительности для этой роли. Я слегка улыбнулся уголком рта. Посмотрим, что там у них дальше.
        - Хорошо,  - ворчливо ответил Оттли и снова повернулся ко мне.  - Я буду задавать загадки, а ты разгадывай. Если не можешь - так и скажи.
        Я кивнул. Опять что-то интересное. Битва умов, так сказать…
        - Какая часть книжного шкафа состоит из половины буквы?  - спросил старик.
        - Полка,  - не задумываясь, ответил я. Ну, в принципе, пока что не сложно. Посмотрим, что дальше.
        - Хорошо. Шесть ног, две головы, один хвост. Что это?
        - Речь ведь не про тварей из темных зон?  - уточнил я и, дождавшись согласного кивка, ответил:  - Всадник на лошади.
        - Верно,  - фыркнул Оттли.  - Мой знакомый бреет бороду десять раз на дню, но при этом все равно ходит бородатым. Как это возможно?
        - Он брадобрей.
        - И снова верно…  - Скрипнул зубами этот ворчливый старикашка.
        Я ему явно не нравлюсь. В принципе, это взаимно. Недолюбливаю таких, как он. Занимают высокое положение где-либо и считают, что перед ними все должны преклоняться. Конечно, у высокопоставленных чинов должны быть свои привилегии, но они становятся довольно раздражительными, когда кто-то им не подчиняется. Особенно, когда им кажется, что этот «кто-то» должен подчиняться.
        Ну, желай я действительно вступить в орден - вел бы себя сдержаннее. Но желания как такового особого не было. С момента моего прибытия в горы Шонго чувство, тянущее меня в эту местность, внезапно пропало. Возможно, оно снова появится, как только я их покину, но… Раз уж его нет, буду надеяться, что оно больше и не появится. Как я уже говорил Шору, мне кажется, что причина, по которой я здесь нахожусь, скрыта в Тире. Я не удосужился проверить его на магический потенциал, но, пообщавшись с остальными претендентами в башне, я выяснил парочку интересных деталей. Первое: почти все прошедшие первый этап - маги. Второе: большинство из прошедших, несмотря на свою принадлежность к магической братии, испытывали довольно серьезные трудности с защитой от воздействия темной зоны. Третье: без определенной подготовки сопротивляться магии темной зоны невозможно. Отсюда два вывода. Во-первых, Тир крайне талантлив. Думаю, как маг он должен быть как минимум уникальным. И, во-вторых, что самое важное, он не осознает своей особенности. Поэтому мне стоит проследить за его дальнейшей судьбой, чтобы ему не навредили. Если
у меня будет подобная возможность, конечно же.
        Я не только про Тира выяснял. Из разговоров с Шором я выяснил, что когда-то давным-давно обычных людей пропускали в орден без проблем, а также обучали сражаться с монстрами, но со временем им на замену пришли более сильные и легче выживающие маги. Поколения сменялись - и требования на вступительном экзамене становились все жестче. В итоге все пришло к тому, что обделенных магией людей просто перестали принимать к часовым. После этого сила тех же инквизиторов, к которым хлынул поток отвергнутых, значительно подросла, но это совсем другая история… В общем, сейчас ситуация такова, что в ордене даже очень умные люди, не имеющие способностей к магии, существуют на птичьих правах. Исключение составлял, наверное, только один из лордов часовых… Так что не-магов в ордене можно сосчитать по пальцам одной руки. И я вряд ли войду в их число. Собственно, пройти испытания с самого начала я не планировал. Так позабавиться, свои силы испытать…
        - Тогда посложнее,  - скрипуче проговорил Оттли.  - Два по одиннадцать, четыре по семь и еще один пять. И всего в итоге шесть. Что это?
        Я на пару секунд честно задумался. Это уже посложнее… Но на каждую загадку, как известно, есть ответ. И на эту тоже, кстати, нашелся.
        - Неделя,  - ответил я.
        - Поясни.
        - Понедельник и воскресенье содержат в себе по одиннадцать букв. Остальные, за исключением среды, содержат по семь букв. Все вместе они входят в неделю, которая состоит из шести букв,  - пояснил я свои догадки.
        Оттли какое-то время молчал. Я даже на мгновение подумал, что где-то ошибся в своих предположениях. Но старик наконец-то кивнул:
        - Верно. Но…  - Оттли повернул голову к наблюдателю,  - лорд Такхон, я категорически против его прохождения на следующий этап!
        - Я тоже.  - Кивнул новоявленный лорд.  - Но он пройдет дальше. Таковы правила. И к тому же… Меня он изрядно повеселил.
        Лорд усмехнулся в густые усы и махнул мне рукой.
        - Эй, наглая мелочь, иди в те двери и жди дальнейших указаний.  - Он показал на дверь, противоположную той, через которую я попал в это помещение.
        Я послушно покинул комнату. Лорд, значит. Значит, он должен быть просто невероятно силен. Что еще раз доказывает мою некомпетентность. Совершенно не улавливаю подобной силы рядом. Даже если я обделен магией… Воины, как и инквизиторы, прошедшие множество боев, запросто «чувствуют» противника. Они понимают, когда враг сильнее, слабее или примерно одинаков с ними. Я же, несмотря на богатое боевое прошлое, этого не улавливаю. М-да. Так недолго наткнуться на кого-нибудь в подворотне, неправильно расценить силы и полечь в бесславном поединке… Что ж, как бы там ни было, сейчас стоит побеспокоиться о прохождении испытаний…

        - Мастер Эйс!  - Счастливо опустился рядом со мной Тир.  - Как же я рад, что мы оба прошли!
        Дело в том, что выбывшие на втором этапе (а такие тоже были) также выходили не через ту же дверь, через которую попали в помещение. Поэтому, находясь в очереди и ожидая очередного этапа, начинаешь нервничать от того, что люди заходят внутрь и пропадают. Сжульничать и узнать, что же происходит в той комнате собеседований, невозможно. Кстати, половина всех соискателей на этом этапе также отсеивается. Что, в принципе, странно. Хотя это со мной закончили быстро - с остальными, как правило, «собеседуют» гораздо дольше. Видимо, я все-таки умудрился конкретно достать экзаменаторов. Либо, что более вероятно, они уже сформировали определенные выводы по поводу моего поведения. Вступления в орден мне не видать как собственного затылка…
        - Да ладно тебе…  - Отмахнулся я,  - Там же ничего серьезного не было.
        - Правда? А мне показалось, что у меня сейчас мозги вытекут!  - поразился мой слуга.  - Они так на меня смотрели, что мне поплохело.
        - Ты слишком впечатлительный.  - Пожал я плечами.
        Конечно, внешне я был спокоен, а вот внутри немного похолодел. Пускай Тир и склонен к панике, но просто так он бы не стал нагружать меня такой бестолковой информацией. Неужели эти старики что-то колдовали, пока я не видел. Вот же гадство… Ничего не смыслю в магии. Даже засечь ее применение не в силах. Плохо, очень плохо. Но если они каким-то образом сканировали претендентов - почему я ничего не почувствовал? Неужели у меня такая устойчивость хорошая? Если пребывание в темной зоне далось мне легко ввиду отсутствия души, то магию я не воспринимаю потому что… Хм… Даже не знаю. Да и рановато делать какие-то выводы. Может, я просто нечувствительный, вот и не заметил. Да, пожалуй. Скорее всего, Тир обладает хорошим магическим чутьем, так что он более остро должен реагировать на подобные трюки в его адрес. Что ж, раз что-то колдовали - ладно. Все равно я ничего исправить уже не смогу.
        - Думаете?  - уточнил Тир.
        - Ага.  - Зевнул я,  - В любом случае, раз ты это испытание прошел - просто выбрось его из головы.
        - Но, мастер Эйс, дальше наверняка будет еще сложнее.
        - Не думаю.  - Мотнул головой я.  - На первом испытании за нами присматривал Хранитель… Не знаю, кто это, но, похоже, шишка крупная в ордене. На втором испытании присутствовал, как минимум, один лорд. Думаю, сварливый старик тоже был птицей примерно этого полета. Раз уж за нами на всех испытаниях присматривают такие высокопоставленные чины ордена - думаю, следующее испытание без них тоже не обойдется. Только вот…
        Я надолго замолчал, задумавшись. Честно говоря, секунд пять спустя я просто настолько увлекся своими размышлениями, что забыл их озвучивать вслух. Тир, заинтересованный началом, сначала нетерпеливо ерзал, а затем все же решился уточнить:
        - Только что?
        - Ты о чем?  - не сразу понял я.  - Ах, да! Только вот я не уверен, что последнее действо можно будет назвать испытанием.
        - В смысле?
        - Думаю, это будет что-то наподобие подведения итогов.  - Пожал я плечами.  - Причем, как я думаю, итоги эти будут подводить чуть ли не полным составом совета лордов.
        - Почему?
        - Потому что это хороший шанс приглядеть себе так называемых «личных» учеников,  - ответил я.  - Также думаю, что они еще каким-то образом будут проверять нашу магическую силу на этом этапе. Меня-то, уверен, отбракуют…  - Я бросил взгляд на своего слугу.  - Завидую я тебе. Ты явно магически одарен. Скорее всего, пройдешь без проблем.
        - Мастер Эйс, с чего вы взяли?
        - Да так, всего лишь догадки полуживого человека…  - Хмыкнул я, присаживаясь у стеночки.  - Не обращай внимания.
        Тир какое-то время молчал. Однако я видел, что он жаждет что-то сказать, но почему-то не решается. Что ж, торопить не буду. Но, судя по всему, сегодня ему не суждено высказать свою мысль…
        - Смотри-ка, открыли двери…  - Прищурился я.  - Торопятся куда-то…

        - Господа лорды…  - Хлопнул в ладоши Такхон, привлекая общее внимание,  - надеюсь, все помнят о нашей договоренности?
        Сейчас лорды заседали в самом древнем зале цитадели. Его основало еще первое поколение часовых. И здесь издревле проходил последний этап испытаний для соискателей. Конечно, со временем зал претерпел множество как косметических, так и практических изменений, так что первое поколение, увидав его сейчас, не узнало бы свое детище… Последние двести лет этот зал был оборудован уникальным в своем роде маго-техническим механизмом. В центре зала находилась круглая платформа, в основании которой лежал древний идеально обработанный алмаз. Такого огромного алмаза в мире больше не видели нигде. Хотя по цитадели, да и среди часовых, упорно ходили слухи, что саму крепость начали строить как раз вокруг этого алмаза. Форму этот алмаз имел довольно интересную: в виде толстого диска. Причем подобную форму ему не придавала ни одна человеческая рука. Будучи найденным уже такой формы, алмаз не изменялся ни при помощи магии, ни при помощи обычных инструментов. Диаметром этот диск был в несколько метров, а толщиной не меньше тридцати сантиметров. Иногда внутри него можно было заметить таинственные искорки, которые
пробегали там по собственному желанию.
        Находился здесь этот, несомненно, прекрасный элемент интерьера не просто так. Долгие наблюдения показали, что этот минерал очень остро реагирует на наличие магической энергии у существа, ступившего на него сверху. Правда, уловить его реакцию очень трудно, но это уже другой вопрос. Что странно, ни один другой алмаз не реагировал на магию вообще никак, что придавало данному конкретному минералу еще одну особенность. Алмаз этот был очень полезен, так как точнее любого магического взгляда или артефакта улавливал структуру, мощь и предрасположенность магической эссенции мага. С другой стороны, как уже упоминалось, уловить сигналы алмаза оказалось довольно сложно. В древности это могли делать лишь те немногие, кто годами этому учился, но… Прогресс не стоял на месте. Сейчас вокруг алмаза маги-инженеры ордена возвели специальную конструкцию, считывающую результат сканирования и проецирующую его прямо в воздух над испытуемым. Получалась очень яркая, красивая и информативная иллюзия.
        Лорды же сидели в своих тронах вокруг этого чуда природы, облаченного в чудо инженерной мысли. Вот такое вот чудо в квадрате…
        - Конечно же мы все помним, лорд Такхон.  - Улыбнулась Литания.  - Не зря же мы потратили целых полчаса на жеребьевку…
        Жеребьевка, которую она упоминала, была довольно простой. Просто все лорды одновременно вытягивали из большой кружки палочки с номерами. У кого номер меньше - у того приоритет в выборе личных учеников. Талантов среди поступающих всегда мало, так что все хотели как можно скорее урвать себе лакомый кусочек. Палочку с первым номером вытащил, как обычно, Такхон. Этот старик всегда, год за годом, вытаскивал первый номер. Даже когда он не перемешивал жребии лично. Даже когда он не видел эти палочки вовсе. Первый номер всегда будто прилипал к нему. Видимо, аура такая…
        - Отлично, тогда запускайте!  - обратился Такхон к двум стражникам у двери.
        Стража в этом помещении стояла постоянно, даже когда все лорды находились внутри. Таковы были традиции. Да и магами они были исключительно сильными, так что быть стражем в этом зале считалось очень почетным. Плюс ко всему иногда можно было подслушать секретную информацию… Сейчас же стража с торжественным видом отворила двустворчатые двери перед первым в очереди испытуемым. В зал зашел юноша, испуганно озирающийся по сторонам. Такхон, поднапрягшись, припомнил этого паренька на первом испытании. Он ничего особенного собой не представлял, по большей части вытянув только за счет невероятного везения. Парень, тем временем, выслушав указания Литании (сидящей ближе всего к выходу, кстати говоря), взошел на платформу, измеряющую магию. В воздухе над ним тут же сгустился небольшой туманчик, внутри которого пробегали частые искорки. Туманчик этот был небольшим, но очень густым.
        - Элемент грозы, стало быть…  - протянул старейший из лордов еле слышно.
        В магии было всего шесть элементов. Огонь, вода, воздух, земля, молния (она же гроза) и металл (он же железо). У каждого элемента были свои силы и слабости, так что стоило внимательно следить за тем, как развивать способности учеников. Разные элементы требовали разных подходов, но среди лордов были представители всех элементов. Вот и сейчас Вилтрас, главный дипломат часовых, специалист грозовой магии, поднял руку:
        - Я заберу этого ученика!
        Возражений не последовало, хоть показанный испытуемым уровень был вполне хорошим. Вас, наверное, мучает вопрос: «Зачем жеребьевка, если лорды не будут брать „чужой“ элемент?» Проблема в том, что периодически попадаются люди с предрасположенностью к нескольким элементам. Как, например, лорд Оттли. У него одинаково хорошо были развиты предрасположенности к воде и земле. Поэтому он научился совмещать их и вывел свой собственный стиль - древесный. Но это долгая история… Которая требует того, чтобы ее рассказали.
        В общем, внутри этих элементов существует множество так называемых стилей магии. Например, между Литанией с элементом воздуха и Мофоном (лордом, ответственным за разведку) с тем же элементом огромная разница. Литания сильна в открытом бою. Даже очень. А Мофон предпочитает прятаться и наносить удар исподтишка. Элемент один - школы разные. Применение элементов может быть очень разнообразным, особенно у тех, кто имеет предрасположенности сразу к нескольким из них. Также есть два… исключения, если можно так выразиться. Два элемента, которые не считали каноничными, но опровергнуть их существование не решались. Свет и тьма. Два этих элемента были проблемными, так как истоки их были неясными, а адепты немного… нетипичными. Сами посудите.
        Элементом света орудуют инквизиторы, называя это «благословлением». Правда, делают они это бестолково, но это уже другой вопрос. А элементом тьмы пользуются некроманты, воскрешая мертвецов и насылая разного вида порчи. Плюс ко всему некроманты имели тесную связь с какими-то иными планами бытия, в которые никого чужого не посвящали… Вот так вот… Правда, даже среди лордов затесался один из некромантов. Жулерт. Этот вечно мрачный тип вызывал помесь паники и ужаса (да-да, именно этих чувств) у всех встречных-поперечных. Ну, кроме других лордов, естественно. Заполучил он свое место просто: вызвал на бой одного из предыдущих лордов. Схватка проходила по древним законам в дуэльном зале наедине. Зашли двое - вышел один Жулерт. Его противника нашли прибитым мраморными кольями к полу с распоротым брюхом… В любом случае, с ним старались не ссориться. Да он и сам старался не контактировать ни с кем лишний раз.
        Так, один за другим, в зал начали заходить люди. Отбор проходил быстро. Если кто-то из лордов хотел брать в ученики - он это делал. Если нет - оценивался общей уровень магической силы. Прошедшего по минимальным показателям соискателя отправляли на «общее» обучение, не прошедших - отбраковывали. Процесс уже был отработанным, так что задержек не возникало. Однако особое удивление у лордов вызвала последняя пятерка испытуемых.
        Пятый с конца оказался очень сильным магом воды. Даже без обучения его уровень магической силы уже был выдающимся. Он ушел к Оттли, так как тот, как он сам выразился, придумал что-то интересненькое. Четвертый с конца тоже был довольно интересным экземпляром водного элемента с примесью элемента тьмы. Только вот его стиль уже был полностью сформирован. Он создавал яды и кислоты. На экзамене он довольно неплохо выделялся. Его забрала к себе Энория, лорд-целительница. Она тоже была с элементом воды и быстро придумала, как можно направить столь экстравагантные способности новобранца в нужное русло. Третьим с конца зашел особо хорошо выделившийся на первом этапе юноша Жэлл. Когда он взошел на платформу, брови Такхона сами собой полезли на лоб. Он, судорожно вцепившись в подлокотники кресла, подался вперед и излишне громко провозгласил:
        - Отныне он - мой ученик!  - Горящие глаза сильнейшего лорда с интересом смотрели на проекцию магической силы Жэлла.
        В воздухе зависла практически сформированная проекция дракончика, переливающегося разными оттенками пламени - от темно-красного до ярко-белого. Такой редкий дар в огненной стихии появлялся раз в десять поколений. При этом в даре этого уже ученика были и сильные примеси элемента света. У Такхона даже дыхание перехватило от представления потенциала этого молодого самородка. Лорды часовых мало беспокоились о смещении со своих должностей. Бывали, конечно, эксцессы (как с Жулертом) но, как правило, все лорды мирно уступали свои места на верхушке достойным претендентам. Таким образом, у власти всегда были самые лучшие. Таково было негласное правило. Так что сильнейший среди лордов уже смог оценить, как скоро ученик с подобным талантом займет место среди лордов. Претензий, естественно, никто не выразил…
        Следующим в зал вошел какой-то потерянный парень. Такхон быстро по одежде определил то ли слугу, то ли крестьянина. Он с трудом припомнил, что этот испытуемый на первом этапе находился вместе с тем наглым парнем, умело выводящим Оттли из себя. Однако в первом этапе конкретно этот индивид не показал ничего особенного… Впрочем, Такхон не ожидал чего-то особенного. По его мнению, самое значимое событие дня уже свершилось: столь талантливый ученик огненного элемента…
        Однако его ожидания были разрушены самым грубейшим образом. Тир (припомнил его имя Такхон) шагнул на платформу для определения магии и… Все пространство зала будто бы взорвалось красками. Сильнейший маг среди часовых инстинктивно приготовил боевое заклинание, а затем… осознал.
        - Что ж у него за дар-то такой?..  - удивленно пробормотал главнейший среди лордов.
        Дар Тира представлял собой нечто невероятное. В его силе были намешаны абсолютно все элементы, органично сплетенные вместе, а структура его дара была настолько гибкой и текучей, что, казалось, могла принять любую форму. Сила этого мальца просто ужасала даже видавшего многое Такхона. Литания, как самая молодая среди лордов, от неожиданности даже установила защитный барьер на себя. Остальные лорды тоже были близки к этому, но все же смогли сдержаться. Тир стоял на платформе, испуганно озираясь. Подобное светопреставление пугало его еще больше, чем бывалых лордов. Однако… Лорды молчали. Никто не решался принять к себе в ученики подобный талант. Ни один из лордов не мог даже себе представить, как огранить подобный алмаз (и речь не про артефакт, на котором стоит Тир, а про самого Тира).
        - Господа лорды.  - Поднялся на ноги Такхон, привлекая всеобщее внимание.  - Это беспрецедентный случай, так что решение тоже должно быть необычным. Я предлагаю воспитывать столь… необычный талант… всем вместе! Ибо по отдельности мы просто не потянем подобной ответственности, а отпускать подобный талант в свободное плавание будет чистой воды глупостью! Что скажете?
        - Я согласна!  - Поднялась на ноги Литания.
        - Я тоже.  - Последовал ее примеру Оттли.
        Так, постепенно поднялись на ноги все лорды. Даже вечно спящий Нонтон встал на ноги, правда так и не удосужился открыть глаз и слегка похрапывал, но… В истории ордена часовых такое решение было принято впервые. Общий «личный» ученик… Но другого выхода не было. Когда Тир покинул помещение, зал еще долго был заполнен спорами и предложениями по поводу этого случая. В итоге решено было перенести обсуждение вопроса на более позднее время, ведь оставался еще один, последний, испытуемый… Который уже давно стоял на платформе, внимательно разглядывая лордов. Постепенно все лорды обратили внимание на тихо стоящий на волшебном алмазе объект…
        - Он что, сломался?  - пару раз моргнув, спросил Такхон.
        - Да нет, работает…  - через несколько секунд ответил Оттли, уже успевший переключиться на магическое зрение.
        Обсуждение это касалось алмаза, который в данный конкретный момент не показывал абсолютно ничего, хотя на нем и стоял человек. Проблема была в том, что до этого, каким бы ни был ничтожным талант у человека к магии, алмаз исправно его показывал. А сейчас… никакой реакции…
        - Эй ты… как там тебя…  - Показал пальцем на последнего соискателя Такхон.
        - Эйс,  - подсказал парень, повернувшись к Такхону.
        - Да, Эйс. Ты как умудрился алмаз сломать?
        - Не знаю.  - Пожал плечами парень.  - Я даже понятия не имею, как он должен работать.
        - И это тоже беспрецедентный случай…  - Вздохнул глава часовых.  - Однако, думаю, тут ни у кого сомнений нет… Прости, Эйс, но ты нам абсолютно не подходишь. Не обижайся - просто не суждено…
        - Возражаю!  - прозвучал неожиданно голос из угла зала.
        Такхон повернул голову в ту сторону. Его глаза на секунду расширились.
        - Ты?!  - спросил он.
        - Именно. Я.
        Из темного угла шагнул не кто иной, как Шор. Правда, выглядел он сейчас иначе, чем обычно. Облачен он был в свое боевое обмундирование, состоящее из легкой кожаной брони. Сверху был накинут тяжелый и толстый плащ с мехом у шеи. Но больше всего в глаза опытного в боях Такхона бросалась еще не угасшая полностью боевая аура Хранителя. Даже ее отголоски вызывали у сильнейшего лорда небольшое беспокойство…
        - Зачем он тебе сдался, Шор?  - Оттли первым вскочил из кресла, завидев давнего соперника.
        - Я бы тоже был не прочь узнать, зачем ты возражаешь.  - Спокойно кивнул Такхон.  - Здесь решение уже принято.
        - Потому что мне ваше решение кажется ошибочным,  - с усмешкой заметил Шор, с усилием погашая остатки боевого настроя.  - Между прочим, предыдущий парнишка впечатлил меня гораздо меньше, чем этот.
        - Шор, это только твои личные предпочтения. Этот,  - палец Такхона указал на стоящего до сих пор на алмазе парня,  - неумеха ничем нам не поможет в борьбе с темными зонами.
        - Возможно.  - Кивнул Шор.  - Однако я… А, что там обсуждать!  - Шор на мгновение изменился в облике. Не в том плане, что его лицо стало совсем другим или поменялось телосложение,  - нет. Просто выражение его лица, поза, движения рук - абсолютно все - вдруг стало таким властным и непоколебимым, что даже видавшие виды лорды неожиданно почувствовали себя не в своей тарелке. Единственным, кто не уловил нависшей над помещением опасности, был тот самый соискатель.
        - Я, Шор Хранитель,  - громко провозгласил маг-телепортатор,  - беру этого человека себе в ученики! Я заявляю на него свои права как Хранитель Часовых!
        - Да что ты себе позволяешь?..  - начал было возмущаться Оттли, поднимаясь из своего кресла, но его остановил один-единственный взгляд Такхона. Нет, даже не остановил - вжал обратно в сиденье. Старейший лорд поерзал в кресле, покряхтел по-старчески и, наконец, глубоко вздохнув, уточнил:
        - Тебе оно точно надо, Шор? Телепортатор из него точно не выйдет,  - произнес он наконец.
        - Я не настолько глуп, старина.  - Усмехнулся Шор, мгновенно превращаясь обратно в простодушного парня.  - Эйс, шагай в портал! Тебя ждут незабываемые приключения, это я тебе обещаю.
        Перед испытуемым возник, как по заказу, портал. Эйс несколько секунд смотрел на его гладь, созданную волшебной силой, и, в итоге просто пожав плечами, шагнул внутрь. Портал тут же закрылся за его спиной. Шор в это же мгновение пропал в идентичном портале, оставив после себя только небольшие завихрения воздуха. Такхон расслабленно вздохнул. Таким непреклонным старейший лорд видел Шора только несколько раз. И каждый раз его (то есть лорда) пробирала дрожь перед мощью этого таинственного мага… Более молодое поколение, менее чувствительное к подобным изменениям в окружающей среде, скорее всего, даже и не заметили ничего подозрительного.
        - Мастер Такхон!  - Вскочил наконец со своего кресла Оттли.  - Как долго вы еще будете терпеть его выходки? Собранием лордов было решено, что данный соискатель не пригоден к становлению часовым! Кто этот Шор такой, что мы должны терпеть его наглость.
        - Оттли, ты еще молод.  - Усмехнулся сильнейший лорд.  - Тебе не понять. Когда Хранитель заявляет свои права на что-то внутри ордена - противиться ему нельзя. Потому что иначе нам всем не поздоровится.
        Оттли хотел еще что-то сказать, но Такхон молча махнул ему рукой - мол, хватит уже. Оттли нехотя сел, уняв свой гнев.
        - Что ж, господа лорды…  - Хмыкнул старейший лорд,  - раз уж тут со всем разобрались, хоть и не без эксцессов, тогда все свободны…
        Лорды поспешили по своим делам (все, кроме Нонтона - он продолжал дремать в своем кресле). Тем более, дел после испытаний всегда было навалом…

        Я вышел из портала и чуть не уткнулся носом в толстый ствол сосны. Наверное, это произошло потому, что, проходя через портал, на мгновение теряешь ориентацию в пространстве. Тебя будто скручивает рогаликом, а потом распрямляет обратно… Не очень приятное ощущение, но терпимое. Однако я видел после первого испытания, как некоторых испытуемых мутило после прохождения портала. Видимо, у меня желудок покрепче… Но встреча с сосной лицом к стволу была весьма неожиданной. Я еле-еле избежал столкновения.
        - Прости-прости.  - Появился откуда-то сбоку Шор.  - Я давненько уже не ставил телепорт в этом месте. Не думал, что тут уже выросли деревья.
        Я задумчиво кивнул в ответ на извинения. Это ж сколько ему лет, если он телепортировался сюда еще тогда, когда тут деревьев и в помине не было? Подняв голову, я присвистнул. Сосна была высокой. Из таких еще корабли делают… Не меньше ста лет тут растет, наверное. Окружающие деревья выглядели столь же внушительно. Люди столько точно не живут. Даже маги. Конечно, продолжительность жизни очень растягивается, но полностью остановить старение вроде бы невозможно. По крайней мере, я о таком не слышал. Однако в магии ваш покорный слуга осведомлен еще хуже, чем в сортах древесины…
        - Эйс, ты понял, что произошло в цитадели?
        - Не очень,  - честно признался я.  - Магии у меня ни на грош. Но это и так понятно. Лорды решили, что я негоден. Но ты одним волевым решением изменил их вердикт.
        - Выводы?
        - Ты выше их по званию.  - Пожал плечами я.  - Либо ты являешься настолько сильным, что они обязаны с тобой считаться.
        - И что, по-твоему, верно?
        Я несколько секунд молчал. Ситуация какая-то… противоестественная. Почему мы стоим посреди леса и рассуждаем о таких вещах. Ладно, я без понятия, куда идти, но Шор… Он здесь уже бывал, по его утверждениям. Впрочем, сейчас явно не то время, чтобы ему указывать, как следует вести дела.
        - Скорее всего, и то, и другое. Лорды в ордене - непререкаемый авторитет. Однако должность Хранителя, насколько мне известно, одна-единственная. При этом Хранитель настолько же уважаем и известен в ордене, как и лорды,  - проговорил я, вздохнув.  - Из сказанного тобой становится понятно, что ты… или вы… Как мне лучше будет обращаться?
        - Можешь на «ты», но обращайся ко мне «учитель».  - Кивнул Шор.
        - «Учитель»? А… Хм… Ладно потом спрошу.  - Мотнул головой я.  - В общем, из сказанного тобой, учитель, становится ясно, что ты очень древний человек. Да и вообще, я успел пообщаться с людьми из ордена… Никто даже не слышал о том, что Хранитель когда-либо менялся. Однако удивления этот факт почему-то ни у кого не вызывает. Раз ты древний и занимаешь эту должность столько времени - можно предположить, что лорды гораздо моложе тебя по возрасту и соответственно ниже по опыту являются для тебя, скорее, учениками.
        - Ха! Я бы таких учеников себе точно не взял!  - Хохотнул Шор.  - Они все по большей части бестолковые… Хотя это уже другой вопрос. Но кое в чем ты прав. Я довольно стар.
        - Кстати об этом: разве можно жить настолько долго?  - спросил я.
        - Зависит от того, кем ты являешься.  - Пожал плечами новоявленный учитель.  - Но это сейчас не так важно. Ты не закончил свои изыскания.
        Пришлось снова собираться с мыслями.
        - Насчет возраста уже и так все ясно. А вот сила…  - проговорил я,  - сила проистекает из твоей уникальной способности - телепортации.
        - Вот как? Почему же?
        - Трудно осознать глубину подобной магии. Способность перемещаться в пространстве, не затрачивая времени… Учитывая многовековой опыт - это дает возможность избежать любого урона и при этом наносить удар быстро и неожиданно. Конечно же, если телепортация - единственная твоя способность. Если же нет - не могу представить себе волшебства столь же могущественного.  - Я вздохнул.  - Конечно, в магии я абсолютный ноль, но понять это все не очень трудно.
        Шор молча начал хлопать в ладоши. Аплодировал он долго и с таким удовлетворенным лицом, что я немного засмущался.
        - Все-таки я не ошибся в твоих мыслительных способностях. Правда, в плане неприступности моей силы ты ошибаешься. Существуют и более ужасающие виды магии. Я расскажу тебе о них позже.
        - Кстати… кхм… учитель,  - произнес я, с непривычки немного запнувшись.  - Зачем я тебе нужен-то? Маг из меня никакой - это и ежу понятно.
        - Чуть позже об этом, хорошо? Я обязательно отвечу на все твои вопросы. Наверное…  - Шор на секунду задумался.  - В любом случае, воспринимай все как данность. Ты - теперь мой ученик. Пойдем, покажу тебе твое жилище.  - Шор призывно махнул рукой, первым пускаясь в путь.
        Никакой тропы тут не было и в помине. Даже на первый взгляд места эти были пусты и заброшены. Точнее, заброшены человеком и пусты от его же строений. Природа тут процветала вовсю. Деревья, кусты, живность… Всего было в избытке. Путь занял полчаса. Мы вышли на небольшую каменистую площадку, каким-то мистическим образом не свалившуюся в пропасть под ней. Я наконец смог разглядеть местность, в которой мы находились, с более высокой точки.
        Это были все те же горы Шонго. Правда, далеко от крепости часовых. На западе, если приглядеться, были видны стены цитадели, но очень-очень смутно. Как ни странно, горы Шонго - от вершин и до оснований - практически везде были покрыты растительностью. Самые верхушки, конечно, были усыпаны снегом, что, впрочем, не мешало расти там хвойным растениям.
        - Видишь вон ту гору с тремя верхушками?  - спросил Шор, указывая в нужном направлении.
        Я кивнул. Подобное природное явление было трудно не заметить. Тем более, гора эта была прямо перед нами.
        - Она - моя,  - произнес Шор, убедившись, что я смотрю на нужный объект,  - то есть теперь наша. Гора позади нас - тоже наша.
        Я оглянулся. Это природное образование было… неприродным. Это точно. Точнее - не так. Сама гора была природной. А вот ее нынешняя форма - явно дело рук человека. Просто у горы отсутствовала гигантская часть ее толщи в форме шара. Как держалась верхушка - я не знаю. Да и как такой кусок земли и скал, диаметром не в один километр, был вырван из земли - тоже загадка. Но без магии тут точно не обошлось.
        - А… мы с другом как-то повздорили.  - Заметил мой взгляд Шор.  - Пришлось зашвырнуть его куда подальше… Прихватив при этом всю округу.
        - А «куда подальше» - это куда? Если не секрет?  - уточнил я.
        - На одну из лун.  - Пожал плечами Шор.  - Говорят, ученые иногда могут разглядеть этот обломок земной тверди через их гигантские подзорные трубы. Да…  - Учитель мечтательно вздохнул.  - Вот времена были… Конечно, я тогда тоже чуть не помер, но иначе моего «друга» было не пронять.
        - Что ж это за друзья такие?  - как-то отрешенно спросил я.
        - Обычные.  - Пожал плечами Шор.  - Поверь мне, когда ты сам силен - твое окружение тебе не уступает. Хотя тебе до этого еще далеко. Вернемся к нашим баранам. Вся территория вокруг этих гор над ними и под ними принадлежит мне. Теперь и тебе тоже. Теперь смотри туда.
        Рука Шора указала вниз. Я послушно посмотрел в том направлении. Среди густых зарослей проглядывалась крыша какого-то здания. Впрочем, тоже покрытая мхом и кое-где даже провалившаяся. С другой стороны, строение это и не претендовало на монументальность, присущую всем постройкам часовых.
        - Теперь это - твой дом.  - Хмыкнул Шор.  - Даю неделю на обустройство. Все необходимые инструменты я доставлю прямо туда.  - С этими словами маг-телепортатор, оправдывая свою профессию, исчез в сиянии портала. Меня обдало завихрениями воздуха, образовавшимися от этого перемещения. Удивляться я не стал. Слишком много всякой чуши происходит в последнее время, начиная с испытаний. Впрочем, плыть против течения - не мой стиль. Пойду, посмотрю, что уготовила для меня судьба… С такими мыслями я начал спуск по склону, тем самым делая первые шаги к своему будущему…

        А судьба уготовила для меня вполне добротный дом. Конечно, он пережил немало. Время славно потрудилось, превращая некогда отличное жилище в заброшенную и никому не нужную дыру. Дом был заброшен по меньшей мере несколько десятков лет: окна отсутствовали, дверь уже давно выпала наружу, а само здание, составленное из толстых, в полтора метра диаметром бревен, посерело и поблекло. Хотя первый осмотр показал, что эти бревна даже гнить не начали. По-моему, они еще пятьдесят лет тут проваляются - ничего с ними не будет. Постройка Шора оказалась двухэтажной, но не особо большой, несмотря на внушительную толщину стен. Хотя я бы не стал жаловаться - пространства было как раз столько, сколько нужно.
        Внутри хижина тоже неплохо сохранилась. Пол не прогнил, перекрытия остались нетронутыми… Единственная неприятность - упавшие ветки сосны проломили крышу. Хотя все равно не очень большой урон. Обычный дом развалился бы от подобного надругательства. Обследовав дом полностью, я обнаружил еще и подвал. А в подвале еще и колонию мышей… размером не меньше двадцати сантиметров каждая. Всего их было особей двадцать. Хотя это были лишь те, кого я разглядел. Ссориться с местными обитателями я пока не стал: просто покинул подвал под возмущенные писки и шипение. Драться они не спешили, поэтому я решил подумать над их выселением попозже. Для начала принялся за дело.
        Распилив сосновые ветки, обрушившие крышу, я вынес их на улицу, сложив рядом с домом. Только после этого я смог полностью оценить ущерб, нанесенный зданию, и, собственно, объем предстоящей работы. Инструменты Шор действительно доставил. Даже еще до того, как я добрался до хижины. Даже стройматериалы доставил. Крышу починить было несложно. Благо, основные стропила оказались нетронутыми. Мне еще повезло, что я частенько помогал селянам с постройкой зданий, будучи в Альстаре. Меня трудно смутить подобной работой. Залатав крышу, я вставил дверь, починил ставни и вымел большую часть мусора. Хотел было еще приняться за сооружение мебели, но меня остановил световой день, подходящий к концу. Без нужного освещения трудно было что-то делать дальше. Поэтому я затопил камин (который тоже остался целехоньким) и очень быстро уснул рядом, закутавшись во множество слоев ткани, как гусеница. Периодически темное помещение озарялось вспышками телепортов: Шор продолжал доставку необходимых материалов. Правда, меня это практически не будило…
        Следующее утро началось с того, что мне стало жарко. Мыши, за ночь осмелевшие, выползли из подвала и облепили меня со всех сторон. Поэтому мне пришлось выкапываться из-под груды волосатых тушек. Отвращения к мышам я не испытывал, однако понимал, что от грызунов в доме нужно избавляться. Хотя пока что эти мыши мне не вредят, так что пусть живут. Хотя с чего вдруг они ко мне среди ночи приперлись - неясно. Может, замерзли? Тогда почему на меня завалились, а не к камину прибежали? Да и вообще, доходили слухи о том, будто бы крысы любят убивать людей во сне. Хотя тут мыши… Да и слухи, в конце концов, не всегда правдивы.
        В общем, махнув рукой на неожиданных соседей по ночлегу, я продолжил осваивать дом. Начал с осмотра окрестностей. Позади дома, заваленный ветками и обросший кустами, обнаружился колодец. Внутри даже болталось ведро на цепи. Как ни странно, цепь не проржавела. Ведро, кстати, тоже не развалилось за столько времени. Прогулявшись по окрестностям еще немного, я обнаружил большой ручей, полный рыбы, заросли каких-то подозрительных ягод, среди которых коричневыми шляпками прикрывались толстые грибы. В общем, еды тут было достаточно, учитывая количество мяса прямо в доме… Выловив рыбы при помощи своей трости-меча (да-да, я все еще таскаю ее с собой), я быстренько ее приготовил на огне в камине. Излишки были скормлены мышам, которые с радостью приняли подобное угощение. Вообще, эти звери отличались покладистостью. Они больше не шипели и не угрожали мне. Относились к моему появлению философски. Между прочим, что странно, они даже не делали попыток добраться до муки и круп, которые доставил сюда Шор. Хотя мыши точно знали, что и в каких мешках находится.
        Кстати, мой новоявленный учитель не задерживался здесь дольше, чем на десяток секунд. Он постоянно появлялся с новой партией чего-либо, оставлял свой груз и тут же снова исчезал в портале. Весь второй день я только и успевал, что растаскивать все по углам. Особую радость вызвали светящиеся в темноте кристаллы. Они доставлялись откуда-то с юга и были, как правило, очень-очень дорогими, поэтому увидеть их можно было только в дворцах богачей. Однако Шор, судя по всему, плевал на все. В какой-то момент он просто завалил весь подвал этими кристаллами. Теперь темноты можно было не бояться…
        Третий день я провел за сооружением необходимой мебели. Было много ругани. К подобной работе я не привычен, так что не все получалось с первого раза. Да что там… Ничего с первого раза не получалось. Постепенно дом начал обрастать мебелью. Собственно, на подобные «мелкие» штрихи я и потратил оставшуюся часть недели…

        - Учитель, а ты уверен, что тренировка должна проходить именно так?
        - Абсолютно.  - Уверенно кивнул Шор.  - Да и чего ты боишься?
        - Захлебнуться, например.  - Пожал плечами я.  - Или замерзнуть насмерть. Или быть съеденным этими… рыбами. Или…
        - Достаточно.  - Сделал останавливающий жест рукой Шор,  - Слушай, мой ученик, в ближайшее время ты будешь привыкать к различного вида обстановкам окружающей среды. Чтобы не быть сбитым с толку, когда придет нужда оказаться в подобном месте.
        - То есть, по-твоему, я могу оказаться в бурлящем потоке, в котором плавают острые глыбы льда и рыбы с не менее острыми зубами?
        - Да запросто!  - Кивнул Шор, сталкивая меня в мини-водоворот.
        Думаю, стоит пояснить. Что ж, начну с самого начала. Первая неделя после обустройства в доме прошла вполне ожидаемо. Шор проверял мою физическую подготовку, подолгу осматривал меня магическим зрением, оценивал мое психическое и умственное состояние… В общем, оценивал фронт работ. Какую конечную цель он себе поставил - я без понятия, но его слова, как-то невзначай оброненные, меня слегка напугали:
        - Скорее всего, ты помрешь, но человека мы из тебя сделаем…
        Собственно, с тех пор начались мучения. Именно так. Трудно назвать то, что учитель со мной вытворял, тренировками. Он сбрасывал меня в жерла почти извергающихся вулканов, закапывал на сутки под снегом, бросал с обрывов… В общем, проверял на живучесть. Как я выживал? С трудом. У меня появилось множество шрамов, ожогов и небольших травм. От серьезных меня избавляла лично одна из лордов, отвечающая в ордене за лечение,  - Энория. Она с большим сочувствием относилась к моим мучениям, пообещав, что в случае чего сделает все возможное, чтобы вытащить меня с того света. А этот «случай», скажу я вам, предоставлялся не раз в месяц, и даже не раз в неделю - гораздо чаще.
        Сейчас же мы находились рядом с небольшим водоворотом прямо в толще скал. Со стен вниз падала вода, закручиваясь в сильные вихри. Среди воды то и дело встречались небольшие, но очень острые льдины. Но самое страшное - в этом всеистребляющем потоке кто-то жил. Рыбой это назвать трудно. Четыре оформленные лапы я разглядел, когда Шор закинул в водоворот кусок мяса на пробу. Этот кусок, размером с мою голову, кстати, исчез в чьей-то пасти за считанные секунды… А сейчас я уже летел вниз, увлекаемый небольшим камнем, привязанным к ногам… Вода встретила меня холодом и темнотой. Не теряя времени, я изогнулся, пытаясь дотянуться до узла на ногах. Поток воды, неимоверно сильный, тут же распрямил меня вновь, срывая пальцы с узла. И тут же в плечо вонзилась какая-то льдинка. Причем так сильно, что я почувствовал, как мясо разрезается до кости и лед скребет по ней. Я невольно немного выдохнул от внезапности. Думаю, не стоит напоминать, что дело происходило под водой? В какой-то момент, чувствуя, что начинаю задыхаться, я запаниковал…
        И в то же мгновение резко успокоился. Все эмоции будто стерло. Думай… Зачем Шор закинул меня сюда? Чтобы я привык к подобной хаотической обстановке? Вряд ли. Чтобы дольше держаться под водой в стрессовых условиях? Нет, не то… Шор гораздо более дальновиден. Любое его действие, уверен, несет в себе определенный смысл. Пускай даже сейчас это неясно - результат рано или поздно всплывет. Так что я тут делаю? Думай… Мир вокруг постепенно чернел. Нехватка кислорода? Но ведь мозг работает. Значит, для размышлений воздуха хватает. Что я тут делаю? Зачем позволяю истязать себя подобным образом? К чему стремлюсь, в конце концов? И почему столь важные мысли не пришли ко мне в голову раньше?..

        - Слушай, Шор…  - произнесла Энория, глядя вниз, в бушующий водоворот,  - он уже дергаться перестал. Помер, кажется.
        - Да нет, не помер.  - Мотнул головой Хранитель.  - Продолжай, так надо.
        Энория поджала губы, но все же продолжила. На руках у нее светилась магическая дымка. Конечно, магам, использующим магическое зрение, в этой дымке было прекрасно видно формулы заклинаний, но непосвященные увидели бы только дымку. Именно Энория в данный момент закручивала водоворот, без перерыва снабжая его ледяными иглами.
        - Слушай, чего ты добиваешься?  - Снова не выдержала женщина.  - Предыдущие десять твоих учеников скончались или бесповоротно покалечились при таких же тренировках. И этот близок к такому же состоянию!
        - Не напрягайся.  - Отмахнулся Шор.  - Это мой ученик.
        - Я, как лекарь ордена…  - начала Энория, но Шор ее прервал:
        - Ты должна знать, что этот парень даже официально не принадлежит к ордену. Он мой личный ученик. И я имею право на его воспитание.  - Шор бросил холодный взгляд на лорда-целительницу.  - У тебя здесь нет власти.
        - Тогда я не обязана тебе помогать!
        - Я отвечу тебе так же, когда тебе понадобятся редкие травы или ингредиенты.
        Энория тут же прикусила язык. Шор, хоть и не был покладистым, никогда не отказывал в помощи и всегда доставлял ингредиенты для зелий. Более того, он добывал такие крайне редкие ингредиенты, как чешуя василиска или глаз дракона. У кого он вырывал эти чешуйки и глаза - Энория интересовалась с молодости, но ответа так и не получила. Вообще, Шор был единственным в ордене, кто мог в крайне сжатые сроки (от суток до двух) находить такие ингредиенты по всему миру. Поэтому лорд-целительница старалась не ссориться с Хранителем.
        - И все-таки… Мне будет спокойнее, если я буду знать, чего ты добиваешься,  - уже спокойнее повторила женщина.
        - Ты знакома с трудами Тунгона?  - вместо ответа спросил Шор.
        - Учителя?  - Удивилась Энория.  - Конечно, знакома.
        Энория действительно была знакома с этими трудами не понаслышке. Многими из них она пользовалась в повседневной практике. Ну и Тунгон когда-то занимал то же место, что и Энория. То есть мага-целителя у часовых. Он погиб, как и подобает воину часовых, сражаясь с порождениями тьмы. Надо признать, в том бою он захватил с собой по меньшей мере десяток тварей, не уступавших ему по силе…
        - «Трактат о природе магической устойчивости» читала?
        - Нет. Честно говоря, я не знала про эту книгу.
        - Неудивительно. За этот труд Тунгон взялся как раз незадолго до смерти. Заканчивать работу пришлось мне.  - Шор еле слышно вздохнул.  - Как ты уже говорила, десять моих учеников уже пострадали от моих неверных выводов или изысканий. Сейчас - одиннадцатый эксперимент.
        - Может, расскажешь, что это за труд такой?
        - Да запросто.  - Пожал плечами Шор.  - Твой учитель обнаружил, что некоторые твари из темных зон более устойчивы к одному виду магии и менее устойчивы к другому. Он предположил, что это, возможно, каким-то образом связано со средой обитания каждого отдельного существа…
        - Ну, это и логично…  - Хмыкнула Энория, вглядываясь в неподвижное тело в воде.  - Он точно не помер?
        - Точно. И вот тут ты, как и твой учитель, очень ошибаешься. Что есть магия?  - с улыбкой спросил Шор.  - Давай, это же детский вопрос.
        - Магия - природная энергия, пропускаемая волшебником через свой канал и используемая им по собственному желанию.
        - Именно.  - Шор оттопырил указательный палец.  - Вся магия, будь она ветряной, земляной, водяной или какой-либо иной - это следствие преобразования чистой энергии. Степень и вид преобразования зависят от конкретного канала, так что результат на выходе получается разным. У тебя, например, канал сфокусирован на водном аспекте.
        - А у тебя?  - тут же спросила Энория. Ей, как и любому магу, был интересен принцип создания порталов, которыми пользовался Шор. Однако никому еще, кроме этого Хранителя, не удавалось воспользоваться подобным волшебством.
        - По большей части ветряной аспект с малой примесью огня.  - Покивал Шор.  - Но у меня канал настолько деформирован, что мое воздушное или огненное волшебство… весьма необычное. А…  - Шор повернулся к Энории.  - Бесплатная справка. Мои телепорты и мой канал практически между собой не связаны. Тут трюк в другом. Хотя не буду же я раскрывать подобный секрет…
        - Ясно…  - Незаметно вздохнула лорд-целительница.  - Так что там с устойчивостью?
        - Ах, да… Так вот, совершив множество опытов над животными, которых я постоянно облучал магией, я заметил вот какую закономерность: черты, оберегающие от определенных видов колдовства, возникают только у существ, находящихся в темных зонах. Странная взаимосвязь, не находишь?
        - Действительно, странная.  - Энория в который раз тревожно глянула на парня, болтающегося в бурном потоке.
        - Да не беспокойся ты так: я насыщаю его кровь кислородом через кожу,  - заметил этот взгляд Шор.  - Так просто он у меня не загнется.
        Энория пару раз удивленно моргнула. Даже ее чутье на магию не сработало на воздействие Шора. Стало быть, тот мог применять магию незаметно для остальных магов. Конечно, Энория не была обладательницей самого острого магического зрения, но среди лордов она была где-то в середине по этому навыку. И подобное незаметное воздействие ее откровенно напугало. Как врач, женщина быстро сообразила, что раз можно насыщать кровь кислородом - можно его и оттуда забирать. Хотя через магическую защиту сделать это будет сложно…
        - Вернемся к моему рассказу.  - Шор снова повернулся к водовороту, внимательно вглядываясь в течение воды.  - Усиль водяной поток в два раза и убавь количество льда во столько же. Кхм… Существа мутировали только в темных зонах. Всему виной скверны. Они витают в темных зонах повсеместно, заражая живые организмы.
        - Это нам и так известно.
        - Конечно же! Вот только, на мой взгляд, у вас, как у основных борцов с тьмой, слишком поверхностные знания о своем противнике. Вы столько лет сражаетесь с темными зонами, даже научились очищать территории от скверн, но только единицы из вас действительно занимались изучением этого явления…  - Шор вздохнул.  - Впрочем, неважно. Скверны. Как они изменяют живых существ?
        - Они оказывают влияние на души, видоизменяя их…  - вдруг неуверенно протянула Энория.
        - Уже засомневалась, да?  - Ухмыльнулся Шор.  - Как же легко поколебать твою уверенность в собственных знаниях! Ты права. Скверны действительно искажают души. У кого-то быстро, у кого-то медленно, как у нас, магов, но неизменно деформируют, это факт. Однако… Растения в темных зонах… Они тоже изменяются, хотя и не имеют душ, как мы. Почему?
        - Не знаю,  - честно призналась лорд-целительница спустя несколько секунд.
        - Ладно, расскажу. Тем более, это полезно для общего образования. У скверн есть два типа влияния. Одно из влияний связано с душой. А другое влияет прямо на организм. И если первое нет пока возможности контролировать, то второе вполне управляемо… И вот, выяснив это, я подумал: а почему бы не попытаться привить подобную сопротивляемость к магии человеку?
        - И?
        - Как сама знаешь, десять предыдущих попыток оказались провальными.  - Вздохнул Шор.  - Но… Этот экземпляр особенный. Хотя и кажется, что он совершенно посредственный на первый взгляд, но я думаю, это то, что я так долго искал…  - Шор мечтательно вздохнул.
        - А от чего умирали предыдущие… подопытные?  - последнее слово Энория вытолкнула с трудом. Большинство из предыдущих учеников Хранителя она знала лично. Все, как на подбор, были отличными магами и подавали надежды, но… Как известно, не все надежды сбываются.
        - Проблема в том, что большинство воздействий магией на тело ослабляют и душу. Учитывая постоянное облучение сквернами… Свихнуться не сложно. А ты знаешь, что темные зоны делают с хорошими, но уязвимыми людьми…
        - Так значит, ты их…
        Шор молча кивнул. Его лицо разом потемнело от нахлынувших воспоминаний.
        - А… Почему ты считаешь, что у него,  - Энория кивнула в водоворот,  - есть хоть малейший шанс выдержать это?
        - А вот это секрет. Но… если я прав… Возможно, мы увидим нечто по-настоящему интересное…
        - А я-то думала, что мы делаем в темной зоне…  - Вздохнула Энория.
        - Вытаскивай его. И приведи в чувство.  - Шор отвернулся и пошел к выходу из пещеры.  - У него еще сегодня по расписанию грязевые ванны от Кортока. Кстати,  - Шор полуобернулся,  - зная узколобость этого лорда… Не поприсутствуешь и там? А то, боюсь, Корток по неосторожности парня и прикончить может…

        Спирт обжег глотку, разнося тепло по организму. Я поежился, глядя на костер. Согреться после пресловутого водоворота никак не получалось.
        - А ты довольно спокойно к этому относишься,  - заметила женщина, сидящая напротив.
        - От моих нервов лучше не станет.  - Передернул плечами я.  - Хотя я и мало знаком с учителем - уверен, его действия несут в себе куда более глубокий смысл, чем виден мне сейчас.
        Энория, как звали эту женщину, обернулась на то место, где в последний раз было видно Шора. Тот уже телепортировался куда-то по своим делам, как обычно никого не проинформировав о своих планах. Была у него такая привычка: делать то, что вздумается без оглядки на кого-либо.
        - А ты веришь в своего учителя,  - произнесла Энория, поворачиваясь назад.
        - Почему бы и нет?  - спросил я.  - Пускай он пока лишь подвергает различным испытаниям мою стойкость - кажется, он уверен в результате.
        - Верить в учителя - хорошая черта, но… Не забывай, что у тебя и собственная голова должна быть на плечах.
        - А она у меня есть. И она же мне подсказывает, что учитель меня так просто не отпустит, даже если я вознамерюсь его покинуть.  - Вздохнул я.  - Его сила телепортации просто ужасает. Не думаю, что от подобного преследователя можно сбежать.
        - А почему ты решил, что он тебя не отпустит?  - спросила целительница, приподнимая брови.
        - Потому, что он человек увлекающийся…  - ответил я, спустя несколько секунд.  - Не знаю, что именно, но он что-то разглядел во мне. Или увидел что-то интересное для себя. Насколько мне известно, у него уже были ученики до меня, и для них результат был более плачевным, чем для меня.
        - И все же ты не выглядишь волнующимся,  - заметила женщина, внимательно глядя мне в лицо.
        - Ну, пока что ничего по-настоящему опасного не произошло.  - Хмыкнул я.
        - «По-настоящему опасного»? Тебя буквально полчаса назад топили в ледяном водовороте, полным каких-то пираний,  - напомнила она.
        - Насколько я понял, вы маг воды, верно?  - уточнил я вместо ответа.
        - Правильно.
        - Значит, все было под контролем.  - Пожал плечами я.  - Думаю, помереть бы мне не дали. На предыдущих истязаниях тоже присутствовали маги соответствующих аспектов. Кажется, в воздействии на меня различными стихиями есть какой-то скрытый смысл, но я пока не могу уловить всего.
        - А предположения какие-нибудь есть?  - спросила магиня.
        На секунду я заметил, как у нее расширились глаза. Она, стало быть, в курсе происходящего. Но говорить об этом мне не станет, так как мое неведение, возможно, одно из необходимых условий происходящего. Ну что ж, предполагать мне никто не мешает. Впрочем, я уже думал об этом, находясь в водовороте. В какой-то момент нервные окончания отключились окончательно, так что боль я перестал испытывать. Появилась возможность поразмышлять без помех, чем я собственно и занялся. В действиях Шора есть определенная последовательность, которая не может не нести в себе какого-то смысла. Тут стоить учитывать две вещи: первая заключается в характере воздействий на мой организм. Они слишком разные. Даже противоположные по своей сути. Но общая черта у них есть. Везде используется магия. Вторая вещь заключается в конкретной личности моего учителя. Он немного несобранный и не всегда действует логично (или я просто не улавливаю его логики), но вот затеи «долгого» характера у него практически идеальны в своем выполнении. Об этом мне рассказал Такхон (который с радостью при этом обжигал меня магическим пламенем), которого
Хранитель попросил помочь с «огненной» тренировкой. Тогда мне выдался шанс поболтать с сильнейшим из лордов, и, хоть многого вызнать не удалось, пару фактов об учителе я вызнал.
        Почему-то у меня сложилось впечатление, что у Шора на меня долгосрочные планы, которые уже начали постепенно претворяться в жизнь. Вот только, к чему это в итоге приведет - угадать сложно. Значит, пока что стоит терпеть. Как я уже сказал, убежать от Шора не получится. Да и… Масштаб его силы пугает, честно говоря. Если учитель не совсем дурак, то, думаю, он очень сильно прокачал свои магические средства обнаружения угроз. Потому что, зная об атаке, он может ее избежать, какой бы опасной она ни была. Следовательно, если не сможешь опередить его реакцию, то Шора не то что не убить - даже не ранить. Если еще сюда приплюсовать его возможность по массе телепортации… В моей памяти уже отложилось два проявления его истинной мощи: первое было на первом испытании. Именно он доставил в зону проведения испытания всех испытуемых разом. А второе проявление - огромная дыра в горе, которую он оставил, сражаясь со своим «другом»… Что ж за друг-то такой? Ладно, это пока что неважно.
        М-да… Что-то я отвлекся. К чему же пытается подвести меня учитель. Честно говоря, на ум идет лишь одна догадка: он хочет, чтобы я привык к подобным магическим воздействиям. Но, с другой стороны, если бы все было так просто… А, собственно, передо мной сидит почти нетронутый источник информации! Конечно, попытка узнать по ее реакции будет всего одна, но… стоит лишь сделать верное предположение.
        - Это как прививка. Сейчас меня лупят слабыми заклинаниями, чтобы потом я выдержал более сильные,  - произнес я, внимательно вглядываясь в лицо собеседницы.
        Надо признать, контроль эмоций у нее потрясающий - недаром врач. Я уловил только небольшое подергивание уголков губ. Да еще и рука, что-то искавшая в ее дорожной сумке, на секунду застыла. Правда, большего Энория мне не показала. Но, как мне кажется, я где-то рядом с истиной ткнул.
        - Интересная версия,  - произнесла она.
        - Я тоже так считаю.  - Слегка улыбнулся я.
        - Вот скажи-ка мне, дорогуша,  - внезапно сделала доброе лицо Энория,  - откуда у тебя этот осколок в груди?
        Она меня уже не раз чуть ли не с того света вытаскивала, так что, понятное дело, была осведомлена об особенностях моей физиологии. Я машинально пощупал осколок сквозь рубаху.
        - Если б я знал.  - Улыбнулся я.  - Сколько себя помню - он всегда со мной.
        - Позволишь осмотреть?  - спросила Энория, как-то неуловимо приближаясь.
        - Будто вы до этого не осматривали…  - Вздохнул я, послушно снимая рубаху.
        - Вообще-то, твой учитель меня поторапливал, так что времени на детальный осмотр не было,  - пробормотала она, уже увлеченная процессом осмотра.
        Честно говоря, меня всегда удивляли холодные пальцы врачей. Каким бы ты замерзшим или холодным ни был - температура пальцев докторов всегда ниже твоей. Вот и у Энории, как у любого уважающего себя доктора, пальцы были холодные. И это несмотря на то, что я не до конца отогрелся после ледяного «душа».
        - Как интересно…  - протянула она, какое-то время щупав мою плоть вокруг осколка и, собственно, сам осколок.  - Никаких неудобств не испытываешь?
        - Нет. Поначалу побаливало, но ничего серьезного не было.
        - Странно-странно… Я до этого такого не встречала.
        - Я тоже,  - честно признался я.
        - В металлах я не разбираюсь, так как не было необходимости углубляться в этот вопрос, но твой феномен выглядит довольно интересно.  - Покивала женщина, отстраняясь.  - Возможно, маги металлического аспекта скажут тебе что-нибудь. Кстати, если что-нибудь выяснишь - расскажи мне. В долгу не останусь.
        - Я учту.
        Тут в отдалении от костра возник Шор. Он сфокусировал взгляд на нас и, махнув рукой, произнес:
        - Эй, голубки, идите сюда.  - Неподалеку от него возник слабо светящийся портал.  - У Кортока все готово.
        Энория первой собралась и шагнула в портал. Я быстро подобрал свои вещи и тоже направился к светящемуся проходу сквозь пространство. Правда, перед самым входом меня на секунду придержал Шор:
        - Эйс… Попробуй не помереть,  - произнес он с таким видом, будто от этого он пострадает больше, чем я.
        - Ладно.  - Пожал плечами я.
        Собственно, что мне еще оставалось. Раз уж Шор говорит, чтобы я был осторожнее - значит, этот Корток может меня ненароком прикончить. Эх, дожить бы до завтрашнего дня…

        До завтрашнего дня я дожил. Чудом. По крайней мере, земная стихия, взбесившаяся по указке этого самого Кортока, всеми своими немалыми силами старалась отправить меня на тот свет. Из того, что я слышал о Кортоке, самое главное, пожалуй, то, что он второй по силе после Такхона в ордене. Но… На этом, пожалуй, все его достижения заканчивались. Сдерживаться он не умеет. Голова работает… чуть хуже среднего. Контроль эмоций - ужасный. Зато чистой магической силы у него было столько, что меня дрожь пробирала от каждого его заклинания, направленного в мою сторону. Хотя, несколько раз проинструктированный Шором, этот всесильный увалень все же уяснил, что по-настоящему зубодробительными заклинаниями в меня стрелять не стоит.
        Кстати…
        Ответственно заявляю, что магия земли самая противная! Мои догадки по поводу привития у меня имунитета к магии оправдались. Вот только для этого нужно было агрессивное воздействие этой самой магии на мой организм. Воздействия воды и воздуха были самыми терпимыми. Огонь меня напугал, но Такхон, управлявший им, был настолько умел в обращении с ним, что поджаривал меня до хрустящей корочки так, чтобы не было слишком больно. Правда, у меня все равно повысился болевой порог, но… Чертова земляная магия гораздо, гораздо страшнее! Понятно, почему Шор приковал меня цепями к одной особо крепкой скале. Каждый снаряд, который Корток запускал в мою сторону, был не меньше того самого дома, в котором меня поселил Шор. Слава богу, мой учитель меня не окончательно бросил. Каждый снаряд он каким-то хитрым способом раскалывал на множество мелких кусочков, которые уже до меня долетали без всяких помех почти на той же самой скорости, что и начальный снаряд. После каждого такого залпа меня лечила Энория. Ибо без лечения я бы просто загнулся от травм в самое ближайшее время. Уж поверьте мне, «кусочки» были маленькими
только по сравнению с общим булыжником. Размером с кулак примерно, не меньше. Без учета острых граней. Удивительно, как я вообще не помер…
        Я вздрогнул, вспоминая этот кошмар.
        - Что, опять «земляную» тренировку вспомнил?  - Усмехнулся Шор.
        - Все-то ты знаешь, учитель.  - Вздохнул я, подкидывая поленья в камин.  - Кстати о птичках. Раз уж ты все знаешь, не поделишься со мной частичкой своей мудрости?
        Сейчас мы находились в моей хижине. За окном уже была глубокая ночь. Судя по положению обеих лун (которые почему-то никогда не отходили друг от друга на большое расстояние), ближе к полуночи. Мои домашние мыши-переростки уютно устроились мягким серым ковром рядом с камином. Мне приходилось осторожно ступать, чтобы не раздавить какую-нибудь сопящую шмакодявку.
        - Ну, спрашивай, коли тянешься к знаниям,  - разрешил снисходительно Шор.
        - Расскажешь мне, как эта самая «сопротивляемость» нарабатывается?
        Шор какое-то время молча смотрел на меня. Раньше я старался не затрагивать этой темы, но мне почему-то казалось, что Шор и так знает про мою осведомленность сутью тренировки.
        - Энория разболтала?  - вместо ответа спросил учитель.
        - Она мне ни слова не сказала,  - честно ответил я.
        - Не обязательно говорить, чтобы что-то рассказать… Но с тобой даже нет необходимости хотеть что-то рассказать. Детали ты выуживаешь из самых незначительных мелочей.
        - Это уже вопрос философии, учитель.  - Пожал плечами я, слабо улыбаясь.  - Самую интересную информацию можно узнать как раз из подобных мелочей. А раз они несут в себе самые полезные сведения, можно ли называть их бесполезными?
        - Интересный подход.  - Кивнул Шор.  - Вообще-то я удивлен. Нет, даже не так: поражен. Впервые встречаю человека с такой способностью к анализу, как у тебя. Если помножить на твою внимательность и феноменальную память…
        - Не такая уж она и феноменальная,  - попытался возразить я.
        - Сколько окон на фасаде центрального строения цитадели?  - неожиданно спросил Шор.
        - Пятьдесят четыре,  - не задумываясь, ответил я.  - Хотя нет, пятьдесят пять, если считать ничем неприкрытую безобразную выбоину между камнями под самой крышей.
        - И ты еще мне возражал.  - Скептически посмотрел на мою персону Хранитель.  - Хотя рассеянности тебе не занимать, это да. Вот если твою сосредоточенность направить в нужное русло…
        - Учитель…  - мягко прервал я начавшиеся размышления мага-телепортатора,  - вы так и не ответили на мой вопрос.
        В помещении на какое-то время повисла тишина. Стали отчетливо слышны треск сгорающей древесины и сопение особо шумных мышей.
        - И на что я надеялся, пытаясь заболтать человека с такой памятью…  - Вздохнул учитель с патетическими нотками.  - Что же, слушай. Что ты знаешь о колдовстве?
        - Хм… Если конкретно - ничего.
        - Понятно. Просто еще не интересовался вопросом.  - Покивал учитель.  - Что ж, будет тебе лекция. Слушай. В мире рождаются люди, имеющие возможность управлять природной энергией, распределенной в нашем мире повсеместно. Их называют магами. По сути, давным-давно, до того, как сформировались границы нынешних государств, но уже после того, как возник наш орден, по всему миру вдруг начали появляться люди с подобными способностями. Рассказывать историческую нудную лекцию о гонениях первых магов я тебе не буду: захочешь, сам прочтешь в библиотеке.
        - Тут есть библиотека?
        - Да. Не перебивай. Вопросы после лекции,  - шикнул на меня Шор, снова превращаясь в прилежного лектора.  - Так вот, способности эти появились благодаря мутациям в организмах людей, имеющих близкий контакт со сквернами продолжительное время. По сути, магия - единственная «хорошая» мутация, вызванная темными зонами. Эти мутации сформировали из организма человека некий… скажем так, некую трубу, для пропускания энергии. Однако сама по себе «труба» не дала бы такого эффекта, и о ней бы вряд ли узнали, но… Как известно, темные зоны меняют не только тело, но и душу. И души магов, скажем так, стали своеобразными магнитами для магии. Маг притягивает подходящий его душе тип энергии, пропускает его через свой канал, так называется та самая «труба», и выпускает обратно в окружающую среду переработанной. Собственно, именно эта переработанная энергия и является продуктом волшебства: заклинанием.
        - Как-то все слишком просто,  - заметил я.
        - Ну, это упрощенная версия,  - не стал отнекиваться Шор.  - Есть еще несколько важных деталей, которые нужно осветить. Прочность канала. У каждого мага есть своя индивидуальная прочность канала. За короткий промежуток времени маг может сотворить только определенное количество сильных заклинаний, так как те требуют большого количества энергии, проводимой через канал. Если замахнуться на большее, чем ты способен - надорвешься.
        - А как определить, какое заклинание для тебя тяжелое, а какое - нет?
        - Есть такое понятие, как пропускная способность канала. Это вторая деталь, кстати…  - Шор значительно оттопырил указательный палец.  - Она показывает, сколько энергии ты сможешь провести через канал, не напрягая его. Эта величина выясняется простейшими тестами, но не думаю, что тебе это интересно. Опять же, захочешь конкретики - прямая дорога в библиотеку. Собственно, чем больше пропускная способность, тем больше заклинаний, для тебя простых в исполнении.
        - Хм…  - Почесал я макушку, осмысливая сказанное.  - А как-нибудь расширить пропускную способность можно?
        - Можно.  - Кивнул Шор.  - Но это сложно и долго. Чтобы «расширить» свой канал в два раза, потребуется как минимум сорок лет, при наличии у тебя таланта к магии. Если же ты тугодум - улучшения тебе не видать, как своих ушей.
        - А еще есть важные детали?
        - Есть.  - Кивнул учитель.  - Существует такое абстрактное понятие, как глубина концентрации.
        И он замолчал, о чем-то задумавшись. Подождав пару минут, я все же решился уточнить:
        - И что с этой глубиной концентрации?
        - Ах, да… Так вот, для формирования из чистой энергии заклинаний в пылу боя просто нет времени. Понимаешь,  - Шор поудобнее устроился в кресле, с шумом поскрипев бедным предметом мебели,  - колдовать в спокойной обстановке и колдовать в бою - две совершенно разные вещи. В бою магам приходится составлять невероятно сложные заклинания за секунды, а то и за мгновения. Хотя в спокойной обстановке они подобное заклинание делают очень долго.
        - А…  - Щелкнул я пальцами.  - Слышал что-то такое!
        - Что, правда, что ли?
        - Говорят, особо сильные воины в бою настолько концентрируются, что мир вокруг будто замедляется,  - припомнил я.  - Это ведь почти то же самое, так?
        - Да, что-то похожее. Только воины не выполняют столько сложных расчетов за единицу времени, уж поверь мне. Так вот, подобную концентрацию маги еще в шутку называют «состоянием боя». Режим этот очень изматывает, так что поддерживать его продолжительное время утомительно.
        - А какое это все отношение имеет к сопротивляемости?
        - Во-от!  - Хлопнул в ладоши Шор.  - Наконец мы подобрались к самому интересному! Темные зоны не оказывают влияние на человека однобоко: мы получили возможность управлять энергией стихий, но также получили и возможность от них защищаться. Правда, у людей защита от магии практически атрофирована… В общем, если судить об этом, как о частях тела, то существует канал, как развитая и сильная правая рука, и некая защитная «прослойка», как недоразвитая и мало функциональная левая рука. Понимаешь аналогию?
        - Будто бы люди осознанно отказываются от «левой руки»?  - предположил я.  - Потому что правой пользоваться удобнее?
        - Вот именно. Маги защищаются и атакуют «правой рукой», наплевав на левую, идеально приспособленную для ношения «щита» от магии. А те, у кого канал не развит, и вовсе считаются слабаками…
        Шор снова замолчал, о чем-то задумавшись.
        - Но у меня, следуя вашей терминологии,  - заметил я,  - «правой руки» и вовсе нет. Даже атрофированной.
        - Это так.  - Кивнул Шор.  - Однако ты идеальный кандидат для развития той самой защитной «прослойки».
        - Почему?
        - Ввиду некоторых особенностей твоего организма… Но…  - Шор хмыкнул.  - Это тебе будет заданием для самостоятельного размышления. А сейчас иди спать. Завтра… Начнется новый этап…

        - …Учитель…  - Выдохнул я, поднимаясь на следующий камень и пытаясь хоть как-то отдышаться.
        Шор обернулся и критически посмотрел на мой вид. Я же, пользуясь возникшей заминкой, попытался залезть на следующий булыжник. Мы карабкались в горы. Точнее карабкался я. Шор просто-напросто запрыгивал на камни в два метра высотой с места, если хотел. Вообще любые физические упражнения не вызывали у него никакого напряжения. А вот мне было трудно поспевать за учителем, который скакал по горам, аки молодой козлик.
        - Надо будет поработать над твоей физической подготовкой,  - подытожил Шор, убедившись в моем плачевном состоянии.  - Впрочем, для этого лучше пригласить более сведущего человека. А сейчас… Эйс, осталось недалеко, поднажми.
        - Хорошо…  - Выдохнул я, переваливаясь через следующее препятствие.
        Меня все время интересует вопрос: почему, при возможности телепортироваться в любую точку пространства, Шор старается создать портал так, чтобы до конечной цели еще пришлось какое-то время топать на своих двоих? Заботится о своем физическом состоянии? Но я слышал, что сильные маги могут сохранять хорошую физическую форму и без постоянных упражнений. К сожалению, мне такое недоступно. Приходится пыхтеть…
        - Мы пришли,  - сказал Шор, останавливаясь.
        Я встал рядом, пытаясь перевести дыхание. По горам лазить - это вам не по ровной дороге вышагивать. В кои-то веки я осознал свою слабость. Вокруг, кстати, ничего примечательного не было. Обыкновенные камни, обыкновенные деревья… Я вопрошающе глянул на учителя. Он, проигнорировав мой выразительный взгляд, присел на корточки и положил руку на землю.
        - Кажется, я зарыл их где-то тут…  - пробормотал он еле слышно.  - По идее, далеко бы они не ушли…
        Внезапно часть земли прямо перед нами просто исчезла. Я только и успел уловить слабые движения воздуха и небольшое свечение портала. За исчезнувшим пластом земли обнаружился темный проем, ведущий в какую-то яму. Луч света, падающий вниз из открытой дыры, высвечивал на полу этой ямы… Что-то копошащееся…
        - Стихийные тысяченожки,  - пояснил Шор, заглядывая вниз.
        - Какие-то они… мерзкие,  - произнес я, поежившись.  - И почему их так много?
        - Прошлой зимой я насобирал пару сотен тысяч этих ребят…  - Кивнул Шор на проем в земле.  - Посмотри, какие вымахали…
        - Ну… пускай будет так…  - Пожал плечами я, отводя взгляд от копошащегося месива.
        Эти тысяченожки были похожи, в общем, на обычных сороконожек, которых можно найти в любом доме. Продолговатые, волосатые, с множеством лапок на длинном теле. Спереди и сзади у них были особо длинные усики, которыми они обшаривали все вокруг. Правда, в отличие от обычных сороконожек, эти были чуть-чуть крупнее. Длиннее раза в два, но не толще. Однако их количество внушило мне… можно сказать, ужас. Не люблю насекомых. Мелкие, противные, да еще и бывают крайне вредными, как комары, например. Что ж, думаю, у всех есть свои слабости.
        - Эти милые создания обитают в большинстве своем в темных зонах. Там они приспособились использовать стихийную энергию для защиты от хищников. Обычные многоножки используют яд для защиты и нападения, а эти ребята - магию. Причем каждая тысяченожка использует тот элемент, который ей больше нравится,  - проговорил Шор, выпрямляясь.  - Конечно, твари они бездумные, а потому не могут сколдовать что-нибудь приличное. Просто швыряются сгустками энергии.
        - А к чему ты мне это рассказываешь, учитель?
        - Это теория, необходимая перед практикой.  - Пожал плечами Шор.  - Понимаешь, гонять лордов ради твоего обучения… накладно. Поэтому я решил так: начальное сопротивление привьем тебе их магией, а остальную работу завершат эти ребята.
        - Но вы же сказали, что набрали тысяченожек в прошлом году? Меня здесь еще тогда не было.
        - Да, не было.  - Покивал маг-телепортатор.  - Люблю подкидывать моих любимцев недругам, которые пытаются строить козни в мою сторону. Представляешь - хочешь выпить чаю, а у тебя в кружке вместо напитка горсть весьма агрессивных порождений темной зоны? Да к тому же еще и плюющихся разной магией по сторонам?
        Я честно попытался представить подобную картину. М-да, не думал, что Шор такой подлый противник. Лучше его не злить - потом проблем не оберешься. Со своей магией он и пакостить может безнаказанно.
        - А что ты имел в виду под практикой?
        - Сейчас ты полезешь туда.  - Палец Хранителя указал вниз.
        Я молча посмотрел вниз, потом перевел взгляд на учителя, затем обратно вниз.
        - Нет.  - Мотнул головой я.  - Я туда ни за какие коврижки не суну…
        Договорить я не успел, так как по пояс оказался в копошащейся массе многоножек. Сияние примененного телепорта оповестило меня о виновнике моего внезапного перемещения. Несколько секунд мое тело приспосабливалось к новым ощущениям. А затем тысяченожки начали забираться под одежду. Такой паники, надо признать, у меня никогда не было! Я задергался, пытаясь как-то избавиться от ощущений перебирания тысяч маленьких лапок по коже, но безрезультатно. Даже упасть, чтобы придавить противных тварей было некуда - все пространство было забито этими многоножками настолько плотно, что я будто бы стоял в озере из насекомых, утопая в них по пояс… Благо, что мне хватило самообладания не открывать рот и быстро замотать лицо плотной повязкой, вытащенной из-за пазухи. Пару десятков раз кто-то меня больно пощипывал.
        - Не переживай,  - прозвучал сверху голос учителя-мучителя,  - они довольно мелкие и прокусить кожу не смогут. Единственная проблема…
        Меня будто бы пронзило молнией. Все тело выгнулось, и я, на чем-то поскользнувшись, плашмя упал в шевелящуюся массу. Вслед за неизвестным разрядом я почувствовал, как будто резко похолодало, а затем температура резко повысилась.
        - …В их способности колдовать,  - продолжал тем временем Шор.  - В принципе, будь ты обычным человеком, я бы сказал, что ты умрешь через две или три минуты.
        Тем временем различные неприятные ощущения усиливались. Со всех сторон меня жалили разряды электричества, обжигали горячие и холодные сгустки магии (да-да, холод тоже обжигался будь здоров), в меня прилетали какие-то мелкие камушки, размером со среднюю гальку, и периодически приподнимало ветром мою бренную тушку для того, чтобы швырнуть обратно в толпу насекомых.
        - Однако, благодаря нашим «базовым» тренировкам, какое-никакое сопротивление ты выработал,  - разглагольствовал маг-телепортатор,  - так что, скорее всего, сможешь протянуть подольше. Ладно…  - Шор поднялся на ноги и развернулся прочь от ямы,  - вернусь через неделю. Постарайся не помереть, хорошо?
        С этими словами он вернул на место пропавший участок земли. Честно говоря, следующие… Даже не знаю, сколько времени прошло… В общем, все остальное время я прилагал неимоверные усилия, чтобы просто не сойти с ума. Потому что все к этому располагало. Ползающие по одежде и под ней многоножки, ко всему прочему еще без устали бьющие по мне заклинаниями… Можно, сказать, что жизнь меня побросала. В прямом смысле. Среди тысяченожек было множество особей, использующих воздушный элемент. Их совместные усилия побросали меня по пещере. Это не учитывая заклинаний других аспектов…
        В конце концов, мое сознание частично отключилось. Где-то в глубине я осознавал, где нахожусь и что со мной происходит, но старался отрешиться от окружения. Получалось не очень. Думать ни о чем не получалось. Я просто старался не помереть. Хотя все мои старания ограничивались абсолютным смирением с ситуацией. Выбраться из ямы возможности не было, поэтому оставалось только терпеть…

        - Эге-ге-гей!!  - проорал Шор прямо в ухо своему ученику, одновременно с этим награждая его увесистыми шлепками по щекам.  - Очнись уже, раздолбай!
        Маг-телепортатор на секунду остановился, потряс рукой, которая уже начала болеть от множественных пощечин, и снова продолжил это занятие с хорошо заметным удовольствием на лице. Голова ученика болталась из стороны в сторону, но взгляд его не становился более осмысленным. Вообще, когда Шор вытащил из злополучной ямы своего ученика, Энория первым делом подумала, что тот уже отбросил копыта, но… Как ни странно, организм у паренька был стойкий. Из ранений были только множественные ушибы и ссадины. Множественные сгустки различной магии, долго еще вылетавшие из ямы вслед за вылезшим оттуда Шором, практически не навредили молодому человеку.
        - По ходу дела, он скопытился,  - сказал Шор, оборачиваясь к Энории.
        Женщина вздохнула.
        - Не городи чепухи. Сам же видишь, что он дышит.
        - А чего он тогда не шевелится?  - Скептически цыкнул зубом Хранитель.  - Может, нужно бить посильнее?
        - Не стоит. Еще чуть-чуть посильнее - и у него голова оторвется.
        - Так что с ним?
        - Думаю, это просто шок.  - Пожала плечами Энория.  - В принципе, ничего странного. Среда, в которую ты его поместил… немного необычна. Неудивительно, что его переклинило. Хотя у него шок как-то странно проявляется. Он вроде бы в сознании, но ни на что не реагирует. Занимательно…
        - Давай ты будешь заниматься своими исследованиями в другое время, хорошо?  - Шор мягко отстранил от неподвижного Эйса Энорию.  - У меня тут ученик, между прочим, умирает.
        - Да с чего ты взял, что он умирает?  - удивилась женщина.  - Гляди, вон, зашевелился…
        Будто подтверждая ее слова, Эйс мгновенно сел и, широко размахнувшись, засадил своему учителю кулаком в челюсть. Не ожидавший такой подлянки, маг-телепортатор свалился в яму, кишащую многоножками. Внизу тут же заполыхали разряды магии… Эйс пару раз моргнул, и взгляд его прояснился.
        - Сколько я пробыл в яме?  - первым делом спросил он, повернувшись к лорду-целительнице.
        - Шор сказал, что пару дней.  - Пожала плечами Энория.  - Как ты себя чувствуешь?
        - Помятым.  - Повел плечами ученик Хранителя.  - Но думаю, это скоро пройдет.
        Рядом засветился свет портала. Оттуда, весь облепленный противными даже на вид многоножками, вывалился маг-телепортатор.
        - Ты довольно жесток, Эйс…  - протянул он, развалившись на земле.  - Столкнул своего учителя в яму с опасными тысяченожками…
        - Зуб за зуб, как говорится.  - Пожал плечами ученик, поднимаясь на ноги.  - Как мои успехи? Результат есть?
        - Не торопись…  - произнес Шор, каким-то неизвестным заклинанием стряхивая с себя противных насекомых.  - Существенного результата не добиться так просто. Процесс развития сопротивляемости может растянуться на годы.
        - Этого я и опасался.  - Вздохнул Эйс, передернувшись.
        Хотя особых протестов по этому поводу он не высказал. Вместо этого, поднявшись на ноги, он потянулся и зевнул.
        - Сколько раз мне еще спускаться в эту яму?  - спросил Эйс, в упор разглядывая своего учителя.
        - Ну, это зависит от многих факторов…  - начал рассказывать маг-телепортатор, но ученик нетерпеливо перебил его на середине фразы:
        - Сколько… раз?  - четко и по словам произнес он.
        - Девяносто шесть, по моим подсчетам.
        Эйс тяжело вздохнул.
        - Ясно.  - Кивнул он и зашагал в сторону леса.
        Энория задумчиво проводила исчезающего за деревьями парня и повернулась к Шору.
        - У него довольно крепкая психика,  - заметила она.  - Я не наблюдаю никаких отклонений от обычного в его речи или движениях. Вполне адекватная реакция на окружение.
        - Он из того редкого типа людей, что руководствуются расчетами, а не эмоциями,  - ответил Хранитель и еле слышно пробормотал:  - Меня больше интересует, откуда он узнал, что я именно там поставил портал для перемещения домой…
        - Ты что-то сказал?  - Не расслышала целительница.
        - Нет.  - Мотнул головой Шор, поднимаясь на ноги.  - Слушай, Энория, ты ничего не слышала про Хоула?
        - Того мага металла? Нет. Разве что…  - лорд-целительница ненадолго задумалась.  - Ходили слухи, что кто-то вырезал целую прорву монстров в темной зоне западнее Альстара. Причем именно вырезал…
        - Значит, стоит туда сгонять…
        - Зачем тебе этот старик нужен?
        Шор какое-то время молчал, думая о чем-то своем.
        - По моим расчетам, время необходимого пребывания Эйса в этой яме должно сокращаться от раза к разу.  - Шор задумчиво почесал подбородок.  - Эффективность будет неуклонно снижаться, как и сам оказываемый эффект. Предела в подобной тренировке он достигнет через девяносто шесть «погружений»…
        - А Хоул тебе зачем?
        - Думаю, за полгода мы управимся…  - протянул Шор, будто не замечая вопроса Энории.  - Да, дольше тянуть не имеет смысла.
        Маг-телепортатор хлопнул в ладоши, и перед ним, как по заказу, возник светящийся портал.
        - Прошу, прямо в цитадель.  - Сделал он приглашающий жест рукой.
        - И зачем ты меня вообще приглашал?  - задала риторический вопрос магиня, подходя к порталу.
        - Ожидалось более плохое его состояние,  - честно ответил Шор.  - Что ж, парень тоже не без сюрпризов.
        Сразу после этих слов оба исчезли в телепорте. А спустя несколько секунд в полной тишине вернулся на место и пласт земли, заграждающий зловещую яму…

        Время постепенно шло. Для меня ничего проще не стало. Пускай время моего пребывания наедине с тысяченожками сокращалось с каждым разом, но в моем «расписании» появились новые пункты. Шор не давал мне скучать. Правда, теперь он занялся более… практичными вещами. Пускай к магии я был не приспособлен, но паре трюков он решил-таки меня научить. Они имели отношение к магии, но в то же время касались ее лишь косвенно…
        - Что ты знаешь про магическое зрение?  - спросил как-то Шор.
        - Вид магии, что позволяет видеть заклинания?  - ответил я вопросом на вопрос.
        - Не совсем. Это не магия, а физическая способность. Еще одна разновидность мутации, подаренной темной зоной,  - ответил Шор.  - Хотя большинство моих… коллег… отказываются воспринимать эту способность в подобном ключе.
        - Никто не хочет, чтобы его сравнивали с порождениями тьмы.  - Пожал плечами я.  - К чему ты это ведешь, учитель?
        - Я недавно заметил, что ты предугадываешь места, где я наколдую порталы,  - поменял тему Шор.  - Как ты это делаешь?
        - Скорее всего, это осознанный и неосознанный опыт.  - Пожал я плечами.  - Хочу я или нет, но память сама по себе запоминает, как, где и при каких условиях ты создаешь порталы. А мое подсознание, видимо, само уже просчитывает, где ты наколдуешь очередную дыру в пространстве.
        - Интересное мнение. Надо будет об этом подумать…  - задумчиво протянул Шор.
        - Учитель, я знаю, что ты хороший теоретик… У тебя ведь есть свое мнение на этот счет?
        - Конечно, есть. Это называется «боевая интуиция».  - Значительно оттопырил указательный палец Хранитель.
        - Боевая интуиция?  - Нахмурился я.
        - Именно. Ну вот…  - Шор на какое-то время задумался, пытаясь придумать объяснение.  - Представь себе паучью паутину, где каждый узелок является каким-то элементом заклинания.
        - Это ты мне так пытаешься основную теорию волшебства описать?  - спросил я, доставая из небольшой сумки, которую везде носил с собой, небольшую книгу.  - Я ее уже вдоль и поперек изучил.
        Эти книги я «позаимствовал» в ближайшей библиотеке. Возвращать пока что можно было не спешить, так как, в итоге, никто о том, что я взял книги, не узнал. Так уж получилось, что вошел и вышел из библиотеки я незамеченным для местного библиотекаря, разбиравшегося с последствиями применения магии каким-то учеником в стенах хранилища знаний. Уверяю вас, в этом происшествии я был ни при чем. Просто воспользовался подвернувшейся ситуацией. С одной стороны, я мог бы и не красть эти книги, но… Мне просто было лень согласовывать изъятие книг для нужд нуждающегося меня, да и не хотелось тратить еще больше времени… Тренировки с многоножками отнимали достаточно много времени для того, чтобы научиться экономить относительно свободные моменты жизни и использовать их с максимальной пользой. Ну, и начать вырабатывать сопротивляемость к магии, соответственно.
        - Хорошо, что ты уже в курсе основ. Знание своего врага - важно для воина.  - Наставительно покивал Шор.
        - С каких это пор маги успели стать моими врагами?
        - С тех самых, когда я начал тебя обучать. Уж поверь мне, в определенный момент умные представители магического сообщества поймут,  - учитель тяжело вздохнул,  - что мои эксперименты могут быть для них очень опасными…
        - Тогда зачем ты этим занимаешься?
        - Ну так… Это интересно.
        В принципе, подобная причина мне ясна. Я и сам тут по большей части из-за скуки до сих пор нахожусь, даже несмотря на те испытания, что приходится пережить. Осознание того, что в обыденной жизни помещика не предвидится ничего для меня интересного, заставляет меня находиться как можно дальше от моих земель… Ибо зачем заниматься тем, что тебе в принципе не нравится? Только в случае крайней необходимости, да и то нехотя…
        - Логично…  - вынужденно согласился я,  - Так в чем, собственно, заключается твоя «боевая интуиция»?
        - Она не моя.  - Отмахнулся Шор.  - По сути, это просто-напросто предчувствие, основанное на опыте. Ты уже множество раз видел, как колдуют маги различных аспектов. И твоя светлая головушка, с твоим желанием или без него, уже начала в этом что-то понимать.
        - Как можно начать что-то понимать в том, что настолько разветвлено?  - спросил я, склонив голову набок.  - Ведь каждый из магов, даже если они все одинаковых направлений, колдует по-своему.
        - Это верно. Но основа у всех одна и та же. По сути, у тебя просто нет иного выхода, как научиться различать, когда маг колдует, а когда нет.
        - О как.  - Хмыкнул я.  - И как мне этому научиться?
        - Запросто. Наблюдай за практикой магов как можно дольше. А еще лучше испытывай результаты на себе.
        - Мне пока рановато, на мой взгляд.  - Усмехнулся я.
        - Возможно, но…  - Шор вдруг неожиданно осекся и замолчал.
        Вокруг будто все звуки на секунду смолкли. Однако спустя секунду все пришло в норму. Вокруг снова воцарились тишина и покой… Надо признать, я впервые увидел Шора встревоженным. Другое дело, что знаком я с ним всего лишь неполных полгода… Но все-таки подобное напряжение на лице у, возможно, сильнейшего мага часовых вызывает некоторые вполне обоснованные опасения.
        - Что-то случилось?
        - Мне пора.  - Вскочил на ноги Шор.  - Сегодня у тебя выходной…
        Шор движением руки создал портал и шагнул в его сторону. Уже почти войдя в сияние собственного творения, он обернулся и посоветовал:
        - На всякий случай: не расслабляйся.
        Спустя мгновение Шор исчез в портале, оставив меня в недоумении.

        Север Жандора
        Граница с темной зоной
        Окрестности пограничного города Шорст

        Портовый город Шорст гудел, как, впрочем, и всегда. Люди спешили по своим делам, жили повседневной жизнью и наслаждались своим бытием… Однако счастливому существованию не суждено было продолжаться вечно. Сначала послышался свист. Поначалу тихий и еле слышный, но он все усиливался и усиливался, становясь слышимым в любом закутке. Вскоре свист превратился в гул, который очень быстро перерос в рев, и… С неба, пронзив облака, упал какой-то огненный объект, своим сиянием затмевая солнечный свет. Жители, ошарашенные подобным явлением, дружно подняли взгляды в небо, к стремительно падающему объекту. Собственно, это было последнее, что они сделали в жизни. В тот момент, когда объект коснулся земли, земля на десятки ближайших километров сотряслась от чудовищного удара. Многие здания обрушились от подобного толчка. Однако по-настоящему страшным было не это, а последовавшая за землетрясением волна огня, затопившая окрестности. Жар был такой сильный, что многие камни плавились, не говоря уж о людях и прочих существах… Последним штрихом в этой вакханалии стала воистину гигантская волна, пришедшая из ближайшего
моря и обрушившаяся на город. Масса воды была настолько огромной, что ее хватило, чтобы накрыть весь город…
        В этот день город Шорст просто-напросто был стерт с лица земли… Мало кому удалось пережить это происшествие. Кроме главного его зачинщика. Из глубокого кратера с кряхтением и вздохами-ахами выкарабкался престарелого вида человек с длинными обгорелыми седыми волосами. Перевалившись через край воронки, он с трудом выпрямился, потянулся, похрустел суставами.
        - Это заняло какое-то время, но…  - Мужчина огляделся.  - В конце концов, я вернулся…
        - Зря ты это сделал,  - прозвучал голос другого мужчины, появляющегося из портала.
        Какое-то время в воздухе витала абсолютная тишина.
        - Шор…  - протянул свалившийся с неба человек.  - Не находишь, что жестоко говорить подобное старому другу, которого ты забросил на одну из лун?
        - Ты оказался там за дело,  - заметил Шор.
        - Между прочим, мне стоило немалых усилий выжить там.  - Хмыкнул обгорелый мужчина.  - Там нет воздуха, знаешь ли…
        - Я знаю.  - Серьезно кивнул Шор.  - Потому и послал тебя туда.
        Мужчина снова хмыкнул. Какое-то время царила относительная тишина. В городе, разрушенном совсем недавно, все еще слышались звуки разрушений и редкие крики то ли людей, то ли животных. Кому-то все же удалось выжить… На свою беду. Ведь сейчас из глубин взбушевавшегося моря полезли потревоженные цунами морские твари, крайне агрессивно настроенные…
        - И зачем ты вернулся?  - прервал затянувшееся молчание маг-телепортатор.
        - Да все за тем же.  - В очередной раз хмыкнул мужчина.  - Я уничтожу часовых и всех, кто с ними связан.
        - Мы оба знаем, что я этого не допущу.  - Мотнул головой Шор.
        Престарелый мужчина с шумом вдохнул воздух, в котором витали ароматы гари и смерти.
        - Я не чую в мире магов, сравнимых по силе с нашим поколением…  - Расплылся в улыбке мужчина.  - А в одиночку тебе со мной не справиться, Шор.
        - Мне это известно.  - Кивнул Хранитель.  - Вот только ты сильно недооцениваешь нынешнее поколение магов. В чистой силе они уступают предшественникам, это да, но мастерство у них на более высоком уровне.
        - Это мне не помешает.  - С безмятежной улыбкой отмахнулся прилетевший с неба человек.  - У тебя одного точно силенок не хватит.
        - А у тебя, стало быть, хватит?  - Приподнял брови Шор.
        - Я на Луне тоже без дела не сидел, дружище…
        Шор угрожающе прищурился, но атаковать не спешил. Поскольку осознавал, что данный противник ему одному не по зубам.
        - Что же, если хочешь…  - Сделал шаг в сторону Хранителя пришелец из космоса,  - можем разобраться со всем здесь и сейчас…
        Шор мгновенно переместился на два шага назад. Вступать в ближний бой он явно не собирался.
        - Нет…  - Усмехнулся он.  - Мне еще пожить хочется. Встретимся в другой раз…
        Шор тут же исчез в неизвестном направлении. Пришелец раздосадованно цыкнул зубом и, развернувшись на сто восемьдесят градусов, зашагал в противоположном направлении.

        - Так, Эйс, собирай манатки,  - приказал Шор, появляясь в доме.
        Я удивленно застыл на месте, так и не донеся полено до камина. Времени с его исчезновения прошло немало, так что я даже успел добраться до дома, поужинать и начал готовиться к отбою, но… Видимо, выспаться мне не судьба. Бросив полено на пол и вызвав при этом писк десятка возмущенных шумом мышей, я без лишних пререканий направился в свою комнату. Раз дали команду - надо исполнять. Хотя это не помешало мне по дороге поинтересоваться:
        - Что случилось-то?
        - Да так…  - Отмахнулся Шор, устало усаживаясь в кресло.  - Старый друг в гости нагрянул.
        - Уж случаем не тот, которого ты на Луну закинул?  - пошутил я.
        Правда, тут же понял, что сморозил что-то не то. Шор посмотрел на меня уничтожающим взглядом и молча отвернулся к камину. Недонесенное мной полено само собой телепортировалось в камин.
        - Да ладно?  - Не поверил я.  - Там же воздуха нет. Как он выжил?
        - А ты откуда про воздух знаешь?  - Подозрительно посмотрел на меня Шор.
        - Читал труды ученых про небесные тела.  - Пожал я плечами, закидывая свою не очень многочисленную одежду в большой походный мешок.  - Ты знал, что солнце - это звезда? А звезды - это гигантские сгустки газа в космосе?
        - Да, что-то слышал такое. Хотя… Зачем нам нужно знать об этом, если знание не пригодится?
        Я в ответ пожал плечами. Подобные риторические вопросы стоит оставлять без ответа, я думаю. Ученые вообще любят всякой чушью заниматься, изучая и подсчитывая то, что подсчитывать вообще не нужно. Однако им эти исследования зачастую кажутся очень важными. Иногда, конечно, они и вправду оказываются очень важными, но крайне редко…
        - А что, этот твой друг… Почему из-за его появления я должен съезжать отсюда?  - уточнил я, не переставая, впрочем, собираться.
        - Пока что рано тебе про него рассказывать… Это дела давно минувших дней.  - Вздохнул Шор.  - Тебе необходимо знать только то, что он невероятно могущественный маг. Сильнее любого в ордене, наверное…
        - И?..
        - И, скорее всего, он попытается достать тебя любым доступным способом.
        - Тогда мне нужно быть поблизости, разве нет? Рядом с тобой безопаснее…  - Нахмурился я.
        - Боюсь, в случае его атаки я не смогу тебя защитить. Да и,  - Шор мотнул головой,  - даже внутри ордена мало кто знает, что ты - мой ученик. Поэтому опасности для тебя быть не должно. Наверное…
        Я скептически поглядел на него. Это «наверное» уверенности не внушило… Однако выбора у меня, как обычно, не оказалось.
        - Знаешь, я хотел отлучиться по важным делам из ордена, но…  - Шор вздохнул,  - в свете последних событий, разбираться с возникшей ситуацией придется тебе, поскольку я теперь не могу отвлекаться от защиты ордена.
        - И что надо сделать?
        - Да всего ничего - разобраться с Голодной Сотней.  - Хмыкнул Шор.  - Слыхал про таких?
        - Конечно. Они же меня и убили,  - напомнил магу я.
        - Ты не высказываешь особого беспокойства по этому поводу,  - заметил Шор.
        - Не думаю, что ты оставишь меня совсем без поддержки или наставлений,  - ответил я.
        - Тут ты прав. Сразу к монстрам я тебя при всем желании доставить не могу, но… В район, где они появлялись в последний раз,  - запросто.
        - И все-таки мне одному придется на них охотиться?  - Приподнял брови я.  - Напомнить тебе, что они целый легион Жандора разнесли в пух и прах?
        - Я пока что не поручаю тебе того, с чем ты не сможешь справиться.  - Усмехнулся Шор.  - Как окажешься на месте, топай к городу Каустирка, на восток. Там найди человека по имени Хоул. Мы с ним давно знакомы. Скажешь, что я послал тебя на обучение.
        - Обучение?
        - Конечно. Он поймет.
        - Ясно.  - Пожал плечами я.
        Правда, не думаю, что учитель увидел этот жест. Ведь я уже находился вдали от привычного дома, да и от гор Шонго вообще. Я находился посреди какой-то равнины. Впереди виднелся лес, слева журчала широкая река, а справа ветер колыхал высокую траву. Оглянувшись назад, я хмыкнул: горную гряду было видно, но очень плохо из-за расстояния. И почему Шор не может доставлять сразу на нужное место? У него есть какие-то ограничения, или он просто любит часть пути проходить на своих двоих? Впрочем, сейчас ответа на этот вопрос мне не получить. Подобрав с земли свой вещмешок и неизменную трость-клинок, бодро потопал в направлении леса, на запад…

        До первого поселения пришлось идти целые сутки. Повезло, что успел забросить в сумку флягу воды и немного солонины. Конечно, я делал привалы. Целых два. Один перед лесом, на равнине, вблизи реки (тогда как раз начинало смеркаться). И второй раз уже в полдень следующего дня, когда я окончательно выдохся от движения по пересеченной местности. Собственно говоря, лес здесь был запущенным, насколько вообще запущенным может быть лес. Создавалось ощущение, что недавно здесь прошелся неслабый ураган. Многие деревья были повалены, хоть и выглядели довольно хорошо. Пару раз я натыкался на диких зверей. Один раз на медвежат и, конечно же, их мать. Благо, я заметил это семейство раньше, чем они меня. Удалось уйти незамеченным. Хотя испугался знатно, признаю. Второй раз на меня напали волки. Именно напали. Они долгое время преследовали меня на расстоянии. Мне лишь были видны их тени, мелькающие в кустах и между деревьями. В итоге, посчитав меня достаточно уставшим (впрочем, усталость я только изобразил), они все же осмелились напасть. Мечник из меня не ахти, но даже мне хватило сил уложить двух зверей.
Остальные отступили. Я же отделался достаточно внушительными царапинами и одним хорошим укусом в районе предплечья.
        В кои-то веки пожалел о том, что не читал книг по прикладной медицине. Или о лечебных травах. Стоит озаботиться этим вопросом. Но до деревни я добрался. В какой-то момент вывалился на исхоженную людьми тропку, а дальше шел по ней, не сворачивая. Ну и пришел, как уже не раз упоминалось. Деревня оказалась приличной. Ну, я ее еще не видел, но мощный частокол вокруг нее уже впечатлил…
        - А ну убирайся, выродок тьмы!  - среагировал на мое появление зазевавшийся часовой, стоявший за решетчатыми воротами.  - Правда, он тут же осекся, приглядевшись ко мне повнимательнее. Видимо, мой облик внушил ему некоторое понимание о том, что все же я являюсь представителем человеческого рода.
        - Извиняй уж…  - Охранник, прищурившись, оценил мою одежду.  - Путников с запада нечасто увидеть можно.
        - Ничего страшного.  - Отмахнулся я, подходя к импровизированной деревянной ограде.  - Обзывали и похуже.
        - Ты путешественник?  - спросил стражник, скрываясь где-то за оградой.  - Погоди, сейчас открою!
        И впрямь заскрипели канаты, и решетка медленно поползла вверх, открывая мне проход.
        - Что-то вроде того.  - Хмыкнул я, нагибаясь и проходя под полуподнятой решеткой.
        - Куда путь держишь?
        - В Каустирку. Хочу навестить одного человека,  - ответил я.
        - О, в столицу магии Жандора!  - Мечтательно протянул охранник.  - Тогда тебе нужно точно на восток двигаться.
        - Ну, это мне и так известно.  - Кивнул я.  - Скажи-ка, мил человек, можно ли у вас тут где переночевать и припасы пополнить?
        - Конечно, можно.  - Пожал плечами стражник, возвращая на место решетку.  - Иди по этой улице прямо до центра деревни. Там увидишь таверну, не ошибешься.
        - Благодарю.  - Я слегка склонил голову и направился в указанном направлении.
        Улицей назвать эту небольшую дорожку между домами было сложно. На повозке, конечно, проехать можно, но все же довольно узковато. И все-таки поселение странное. Частокол, действующая (и более-менее бдительная) охрана… Плюс ко всему, странные слова стражника о том, что с запада обычно никто не приходит. Не поймите неправильно, но причины я не понимаю. По идее, дороги от Монтриса и Ситалии до Каустирки объединялись где-то на севере от гор Шонго. Дальше эта дорога единым трактом огибала горную гряду по восточной кромке на юг. В какой-то момент тракт делал крутой разворот чуть ли не на девяносто градусов и дальше шел на восток. Собственно, меня Шор выкинул где-то неподалеку от тракта. Наверное. Оценить местоположение без карты местности было трудновато. И все-таки… Место у деревни не должно быть настолько гиблым. Какие-то торговцы, уверен, захотели бы пройти через это поселение с запада на восток, если бы не… Что? Эх… знать бы. На востоке… Но я не заметил чего-либо странного в тех местах. Зверье водится (раны от столкновения с волками досадливо саднили), деревья растут… Ладно, все равно буду местных
спрашивать.
        Таверна оказалась действительно приметной. Единственное здание в три этажа в деревне. Да и вывеска, в которую я чуть не вписался лбом, тоже намекала на принадлежность к гордой категории питейных заведений. Название «Умри, но выпей» лично мне ничего не говорило, но лозунг располагал к веселому времяпрепровождению… Настроился я исключительно на хорошее. Внутренности заведения встретили меня легким полумраком и шумом. На мое появление присутствующие местные забулдыги не обратили абсолютно никакого внимания. Сейчас в самом разгаре была жаркая дискуссия. Собственно, я не стал мешать, незаметно присев за дальний стол и достав книгу для маскировки (хотя конкретно этот справочник начальных чар водного аспекта я уже успел прочесть).
        - Эти хоми совсем обнаглели!  - громко возмущался весьма грузный мужчина средних лет с шикарной черной бородой.
        При этом голова у него была абсолютно лысой, будто все волосы сползли на подбородок.
        - Нужно с ними разобраться, раз и навсегда,  - продолжал ругаться этот мужчина,  - потому что их присутствие уже становится слишком опасным!
        - Успокойся, Торвульд,  - осадил «громкого» мужчину другой представитель местного населения. Этот человек казался более… мудрым, что ли. Видимо, этому способствовал общий старческий вид, седые волосы и еще более шикарная борода, чем у первого образчика.
        - Мы все понимаем, что хоми слишком расплодились и начинают вызывать проблемы.  - Старик жестом усадил Торвульда обратно на скамью.  - Однако у нас недостаточно сил для их истребления.
        - Мы можем собрать мужчин с деревни!  - Вскочил со скамьи Торвульд.  - Вооружим их топорами и факелами, выйдем в лес и…
        - Все там поляжете!  - Резко оборвал Торвульда старик.  - Хоми слабые по отдельности, но в стаях они жуткие противники. Все окрестности просто кишат ими! Помереть вздумал?
        Торвульд, смущенный своим поведением, опустился обратно на сиденье.
        - Я уже направил запрос о защите наместнику,  - продолжил говорить старик.
        - Этому напыщенному франту?  - фыркнул молодой мужчина.  - Да нас тут всех перебьют, прежде чем он почешется.
        Среди окружающей их толпы послышались одобрительные возгласы. А народу в таверне собралось, наверное, со всей деревни. Однако, несмотря на общий шум, создаваемый таким количеством людей, двух основных «персонажей» было слышно отчетливо.
        - У нас нет другого выхода.  - Печально покачал головой старик.
        Дослушать разговор мне не дали. Кто-то аккуратно, но настойчиво подергал меня за край плаща. Я перевел взгляд на нарушителя спокойствия. Моему взору предстала маленькая девчушка. Внешностью она уже сейчас обладала незаурядной, да еще и нарядилась в какое-то нарядное платьице… Ангелок, словом. Мне в голову вдруг забралась мысль о безответственности родителей, отпустивших это дитя в питейное заведение.
        - Чего хочешь, мелочь?  - спросил я, потрепав девочку по голове.
        - Я не мелочь!  - Надулась девочка, но тут же забыла про обиду, вспомнив, видимо, зачем она ко мне подошла.  - Дяденька, а вы ведь не местный, правильно?
        - Ты абсолютно права, мелочь,  - Кивнул я.  - Говори побыстрее - у меня еще есть дела, которыми стоит заняться.
        Ну да, я немного груб. Сказывается, наверное, усталость от перехода. Нужно вести себя сдержаннее…
        - Дяденька, а вы драться умеете?
        - А кого это такому ребенку, как ты, понадобилось побить?  - Не стал отвечать прямо я.  - У тебя отняли игрушку?
        Девчушка мотнула головой, разметав русые волосы по плечам.
        - Дядя Гилдер и тетя Скалия отправились в лес, но до сих пор не вернулись,  - сказала она, заглядывая мне в глаза.  - Вы их найдете?
        - Кира!  - прогремел Торвульд, замечая ребенка возле меня.  - Не доставай этого молодого господина! Ему и так пришлось пройти тяжелый путь.
        Я слегка приподнял брови. Не думал, что выгляжу настолько плохо после дневного перехода. Опыта мне в путешествиях, конечно же, не хватает, так что, понятное дело, выгляжу я не очень… Эх… Мне бы помыться…
        - И все-таки, она успела меня заинтересовать, уважаемый.  - Слегка улыбнулся я.  - Да и у вас, я вижу, какие-то проблемы.
        - А вы сможете нам помочь?  - С сомнением осмотрел меня Торвульд.
        - Зависит от того, насколько серьезна ваша проблема.  - Развел руками я.  - Для начала, введите меня в курс дела. В любом случае, если в окрестностях завелись какие-то твари - лучше мне узнать о них до того, как я отправлюсь в дальнейшее путешествие.
        - Что ж…  - вместо Торвульда заговорил старик.  - Думаю, это неплохой способ напомнить всем присутствующим,  - особо выразительный взгляд достался Торвульду,  - какая напасть обрушилась на нашу деревню…
        Я, следуя поданному мне знаку, пересел за их стол и приготовился слушать. Судя по всему, сейчас меня загрузят какой-то информацией. Остается только принять ее и решить, является она полезной или нет.
        - Где-то около года назад в лесах на восток от деревни появились хоми,  - начал свой рассказ староста (ну, это я его причислил к старостам, а кто у них главный - не знаю).  - Сначала мы даже не замечали их присутствия - они выходили из своих пещер только в глубокую ночь. Однако вскоре нам начали попадаться косвенные признаки их присутствия в лесах - подранные животные, следы и их вездесущая, вонючая слизь…
        - Хоми…  - протянул я.  - Что-то слышал про них. Правда, я думал, что они водятся далеко на юг, в болотах.
        Хоми сами по себе являлись псевдоразумным видом. Больше всего они были похожи на прямоходящих ящеров в половину человеческого роста. Правда, вместо чешуи у них была гладкая кожа, бесперебойно выделяющая слизь. Ученые утверждают, что через эту слизь хоми могут дышать как на воздухе, так и в воде. Собственно говоря, эти же ученые наперебой спорят, имеют ли хоми разум или нет. Примитивные орудия ящеры использовать умеют. То есть использовать палку в качестве дубины смогут. Также у них есть определенный набор сигналов, с помощью которых они между собой общаются. Люди, правда, различий в таких «переговорах» не видят, но хоми что-то понимают своим рептилоидным умишком. Большего я о них не знаю, так как не интересовался вплотную этим вопросом.
        - Но почему вы их просто не перебили? Хоми обычно не доставляют много неприятностей, если напасть на них организованной группой.  - Припомнил также я.
        - Мы бы и рады, молодой господин, но… Эти хоми странные. Они умнее обычных, свирепее их, хитрее их и сильнее. Но, что самое ужасное, эти хоми всегда в курсе наших передвижений в лесу. Нам часто устраивают засады, и мы теряем много людей в карательных рейдах. Так, глядишь, в ближайшие полгода в деревне совсем мужчин не останется.
        - Умнее, говорите…  - протянул я, задумавшись.  - Да, это проблема. Умные противники всегда более опасные, чем безмозглые. А что с этими…  - Я потратил секунду, чтобы вспомнить имена:  - Гилдером и Скалией?
        - О, это приезжие маги из академии Каустирки. Они единственные отреагировали на наш призыв о помощи. Вчера они ушли в лес, пообещав во всем разобраться, но… они до сих пор не вернулись.  - Развел руками староста - Боюсь, их постигла незавидная участь.
        Вот же идиоты. Это я про магов. Ну, кто без разведки прется напролом? Хотя меня тут не было - может, они и оценивали ситуацию какое-то время. Кстати о птичках. В лесу на восток отсюда я натыкался пару раз на странные отметины на деревьях. Тогда я еще не смог опознать того, кто мог оставить подобные царапины на древесине, но сейчас все встало на свои места. Да и этот запах… Не сказать, чтобы очень неприятный, но… непривычный. Значит, в лесу все же завелись хоми. Но почему на меня никто не напал? Они ведь должны были почувствовать мое присутствие, согласно словам старосты… Или тут что-то еще… Возможно, от меня что-то скрывают. Хотя оценить с ходу происходящее в округе трудновато, а мне надо спешить. Но и бросать жителей просто так не хочется. Но и помочь я им особо не могу.
        - Обеспечьте меня едой и пропитанием на то время, пока я буду разбираться с хоми,  - спокойно сказал я, прикрыв глаза.  - Ничего обещать не буду, но глянуть, что к чему, и подумать над решением проблемы - попробую.
        - Кхм… Молодой господин, вам не обязательно встревать в это дело, хотя мы и рады всевозможной помощи… Однако охота на хоми - опасное занятие даже для подготовленных магов и воинов, не говоря уж о…
        - Маленькая девочка попросила меня о помощи.  - Не дал я ему договорить.  - Хочешь, чтобы я просто прошел мимо? Я сегодня же пойду в лес, если вы согласны с моими условиями. И,  - я выложил на стол стальную бляху с символом часовых,  - не все мы просты настолько, как кажется на первый взгляд.
        Герб часовых на бляхе, каким-то хитрым способом заколдованный, от моего прикосновения слабо засветился. Глаза у всех присутствующих расширились от удивления. Знаю, нужно сохранять инкогнито. Шор доходчиво объяснил, что его «друг» будет убивать любого, кто имеет хоть какое-то отношение к часовым, но… Если хочу помочь селению, мне нужно для начала убедить их в том, что я могу помочь. А принадлежность к одной из сильнейших организаций на континенте автоматически прибавляет веса в чужих глазах. Я убрал бляху и поднялся со скамьи.
        - Ну, раз мы договорились, я пойду.  - Я подхватил трость и направился к выходу. Уже на пороге обернулся:  - Кстати, к моему возвращению приготовьте что-нибудь поесть - я целые сутки не ел нормально.  - С этими словами я покинул таверну и направился к восточным воротам.

        Опрос стражника позволил мне узнать, куда же двинулись маги. Маги не слабаки - они не могли помереть так просто. Хотя, если все же померли, нужно найти хотя бы их останки - похоронить по-человечески. Лес встретил меня полумраком. В округе было относительно тихо. Пели где-то птички, стучал дятел, что-то шелестело в траве…
        В общем, долгое время я не замечал ничего необычного. Маги, по заверению охранника на воротах, долго что-то кастовали возле ворот, а потом уверенно двинулись на юго-восток. Думаю, именно там они уловили наибольшее скопление хоми. Ну да, вижу врага - атакую врага. Зачем утруждаться лишними размышлениями… Мне пришлось продвинуться в лес на пару километров вглубь, прежде чем наткнулся на первый след: я нашел воткнутую в дерево обломанную стрелу. Выдернув обломок из древесины, я осмотрел наконечник. Каменный. Не деревенские стреляли. Крови нет, ни свежей, ни засохшей. Ладно, двинемся дальше. Дальнейший путь я проделывал с большей осторожностью: усиленно прислушиваясь к окружению. В десятке метров от обломка стрелы я нашел труп. Хоми лежал на спине, раскинув лапы и раскрыв зубастую пасть в предсмертном крике. В грудине у него зияла огромная дыра. Видимо, маги все же попались сильные. Уклониться от стрелы и залепить такой зубодробительной магией в ответ - не килограмм изюму скушать…
        Я осмотрел края раны хоми. Судя по оставленным следам, магия земли. Слишком твердый был объект, пробивший грудину. А вон и сам камень. До сих пор видно следы преобразования… Понимаете, в чем фишка: книги по основам волшебства утверждают, что существуют два основных вида волшебства. Собственно, манипуляция готовым элементом (как, например, вырвать кусок земли и запулить им во врага) и созидание нового элемента (в буквальном смысле сотворение снаряда из воздуха). У некоторых магов предрасположенность к одному, у других - ко второму. Кому-то легче преобразовывать, кому-то легче созидать. Вторых, кстати, меньше, чем первых. Я пока что в эту тему не углублялся, но могу сказать лишь, что подобное деление делает противника-мага еще более непредсказуемым и опасным…
        Взгляд зацепился за ближайший куст. Через него будто кабан ломился. Я еще раз оглядел место недавней битвы. Судя по всему, двойка магов шла от селения на юго-восток, не отклоняясь от выбранного маршрута. Но хоми ждали их тут… Засада? Но как ящерицы узнали о приближении магов? Без деталей все как-то неопределенно. Слишком расплывчато. Дальше следует идти осторожней. Я осторожно пробрался через поломанные заросли и двинулся дальше с удвоенным вниманием. Через десяток метров нашел еще одного хоми, затем еще и еще… В итоге, просто пошел по следу из трупов. Так я шел примерно минут пятнадцать, прежде чем… Впереди послышался крик. Человеческий, полный боли и страдания… Я рванул вперед, впрочем, не забывая об осторожности. Когда перескочил через очередной куст, мне пришлось на секунду остановиться, чтобы оценить ситуацию.
        Я выскочил на широкую поляну, на которой все еще шло сражение. Впрочем, уже заканчивающееся. Совсем недалеко, метрах в семи от меня, лежал мужчина, широко раскинув руки. Его безжизненные глаза были устремлены куда-то в небо. Во внутренностях этого мертвого мага копались двое хоми, пожирая самые лакомые кусочки. Вдали, еще в десятке метров от этого места, к одинокому дереву посреди поляны пригвоздили женщину. Тоненькое кривое копьецо хоми пронзило ей живот, пробив насквозь и плотно застряв в дереве. Она еще была в сознании, пытаясь ухватиться руками за скользкое от крови древко. А к ней уже подбирались трое хоми.
        У меня в голове будто что-то щелкнуло. Время на секунду остановилось. Двое у трупа. Трое у дерева. Один вдалеке, что-то ищет в кустах на той стороне поляны. Еще один сидит на полпути от дерева до трупа, вертя в руках какую-то блестящую безделушку… Семеро… Подумать еще о чем-нибудь я не успел. Тело будто бы на автомате сорвалось вперед, мгновенно сокращая расстояние до первых двух противников. Хоми дружно подняли ко мне свои окровавленные морды, слепо щурясь. Деревянная часть трости, скрывавшая до того в себе клинок, отлетела в сторону за ненадобностью. Меч будто сам по себе полоснул по боку ближайшего хоми и тут же устремился по кратчайшей траектории к горлу следующего. Второй успел среагировать, но сделать что-либо не успел. Перерезанная глотка не располагает к активному противодействию… Перепрыгнув через тело мертвого мага, я, не останавливаясь ни на мгновение, помчался в сторону того хоми, что развлекался с блестяшкой. Тот заметил неладное, поднялся на ноги, повернулся ко мне и… Оказался пронзенным моим оружием. Клинок прошел между ребрами, пронзив сердце.
        Не вытаскивая меча, я ухватил ящера за складки скользкой кожи на животе и, приподняв, бросился дальше к дереву. Троица у дерева уже успела понять, что к чему.
        - К-хоммм-ииии!!  - пропищал один из ящеров, натягивая тетиву своего маленького лука.
        Уже безжизненное тело ящера в моих руках слегка дрогнуло, когда в него угодила стрела, и… Еще раз вздрогнуло, когда в него уже с силой вонзилось копье второго хоми. Я поднатужился, толкнул тело вперед, что было сил, и, крутанувшись на месте, вытащил меч из плена ребер ящера. Тут же поднырнув под выпад третьего хоми, я воткнул меч ему в живот. К сожалению, дальше мне пришлось отпустить рукоять своего оружия. Второй копьеносец, вытащив свое орудие из мертвеца, попытался ткнуть меня им, но я, отклонившись вбок, перехватил копье и, дернув его на себя, заставил хоми сделать шаг вперед. Воспользовавшись заминкой противника, я ухватился за рукоять меча, выдернул его из живота еще не умершего хоми и, коротко размахнувшись, загнал лезвие между ребер здорового пока копьеносца. Убить сразу не получилось: ящер дернулся, заваливаясь на бок и… Лезвие меча, жалобно звякнув, переломилось у самой рукояти.
        Я на мгновение застыл, пораженный предательством оружия в первой же битве. Однако рассусоливать было некогда. Кувыркнувшись назад, увернулся еще от одной стрелы. Я бросился к стрелку, который уже неумело пытался наложить следующую стрелу на тетиву. Преодолев разделявшее нас расстояние меньше чем за пару секунд, я сделал хоми подножку, одновременно с силой толкая его в грудь. Ящер, потерявший равновесие, рухнул на землю. Мгновенно «оседлав» его сверху, я выхватил у него из колчана за спиной одну из стрел и, коротко замахнувшись, воткнул прямо по центру горла. Ящер захрипел, пытаясь дотянуться до инородного объекта на шее… Внезапно нас накрыла тень. Не теряя ни мгновения, я кувыркнулся в сторону. И вовремя: на хоми-лучника буквально обрушилась деревянная палица. По сути, это было лишь небольшое полешко с веткой сбоку, но… получить таким было бы нехорошо.
        Поднявшись на ноги, я повернулся к противнику. Напротив меня неподвижно стоял, щуря глаза, хоми. Этот ящер был крупнее остальных. Мускулатура у него была более развита, а глаза прямо-таки светились яростью. Насколько вообще может быть зол ящер… Я еле слышно вздохнул. Надо же, без оружия остался… Что ж, придется как-то выкручиваться. Хорошо хоть стрелу из горла того хоми успел выдернуть.
        - К-хоми!!!  - злобно прошипел ящер, бросаясь в атаку.
        Свое импровизированное оружие он занес над головой, намереваясь прихлопнуть меня сверху вниз. Не собираясь позволить ему этого, я в последний момент быстро приблизился к ящеру вплотную, свободной рукой хватая его ведущую руку за локоть и не давая орудию опуститься. Стрела, измазанная кровью ящеров, вошла уже во второе горло за вечер. Раненый хоми качнулся, роняя полено на землю, и… я сделал ему подсечку и, схватив за морду, ускорил его падение настолько, насколько позволяло мое тело, одновременно направляя на небольшой булыжник, торчащий неподалеку из земли. Ящер упал на камень затылком. Что-то звучно хрустнуло. Однако хоми не торопился помирать, все еще пытаясь дотянуться лапами мне до лица. Я приподнял его голову и с силой вновь опустил на булыжник. Потом еще раз и еще… Пока он, наконец, не перестал дергаться…
        Какое-то время я пребывал в прострации, пытаясь отдышаться. Тело на автомате поднялось, поплелось куда-то в сторону… Куда именно направлялось тело, я понял лишь тогда, когда наступил на горло все еще живому ящеру с брюшным ранением. Теперь разум постепенно начал проясняться. Я огляделся.
        - Ух ты…  - прошептал я.  - Не знал, что умею так…
        Тут мой взгляд наткнулся на девушку, до сих пор пригвожденную к дереву. Подойдя к ней, я первым делом послушал ее дыхание. Слабое. Но еще не откинулась, что уже радует. Наклонившись, я слегка надорвал одежду в месте прокола и осмотрел рану. Тяжелое ранение… Боюсь, помереть может в любой момент. Ладненько, некогда рассуждать. Я схватился за копье возле раны, взявшись второй рукой за края раны. Быстро, но аккуратно выдернул кривое оружие из тела девушки. Она, слабо застонав, но не приходя в себя, упала на меня. Быстро уложив ее на землю, я рванул свой рукав, и, усадив раненую так, чтобы она опиралась спиной на ствол дерева, начал ее перевязывать. На саму рану я положил кусочек мха, срезанный с этого же дерева. Плотно перевязав ранение, я подхватил бесчувственную девушку на руки и двинулся в сторону деревни на максимальной скорости.
        Моей выносливости на подобный забег не хватило. Правда, меня это все равно не остановило. Честно говоря, даже несмотря на мою идеальную память, с трудом вспоминаю, как тогда все же смог добраться до деревни… Ворота мне открыли почти мгновенно. Видя мое состояние, охранник осторожно подхватил девушку из моих рук и понесся с ней куда-то в глубь деревни. Я же, опустив решетку на место, устало облокотился на частокол и сполз на землю, пытаясь отдышаться. Кажется, в какой-то момент я все же уснул…

        - …Молодой господин.  - Моего плеча кто-то коснулся.
        Я послушно открыл глаза. Прямо передо мной на корточках сидел тот давнишний стражник, вернувшийся, видимо, на свой пост.
        - Вы молодец, что проход закрыли.  - Кивнул в сторону решетки стражник.  - Вас староста хотел видеть. Он в доме знахарки.
        Я вздохнул. Похоже, отдых мне не светит. Ну и ладно. Все равно хотел кого-нибудь отослать на место битвы. Сам туда в ближайшее время не сунусь, это точно. По крайней мере до тех пор, пока не высплюсь. А спать меня клонило жутко. На выяснение местонахождения дома знахарки ушло не больше минуты. Мне не составило труда добраться до ее жилища. Спустя пять минут, слегка нагнувшись из-за низкого дверного проема, я вошел в нужный дом. Внутри было тепло и темно, однако сыростью и не пахло. Пол деревянный, стены тоже, здание всего в два этажа, но явно добротно построено. Внутри витали запахи каких-то трав. В первой же комнате в углу возле печи лежала раненая девушка. Над ней хлопотала женщина неопределенного возраста. Также в другом углу на лавке сидели двое: Торвульд и староста, имени которого я так и не узнал.
        - И снова здравствуйте.  - Кивнул я в знак приветствия.  - Как видите, много времени на поиски не ушло.
        - Вы весь в крови.  - Обратила на меня внимание знахарка.
        - Я не ранен.  - Мотнул я головой.  - По большей части это кровь хоми, а также ее.  - Я кивнул на раненую. Та лежала неподвижно на своей лежанке и шумно дышала.
        - Кстати, она, надеюсь, не помрет?
        - Состояние тяжелое…  - Снова перевела взгляд на колдунью лекарка.  - Она может умереть в любой момент.
        - Уж постарайтесь, чтобы этот момент не наступил,  - потребовал я.
        - Сделаю все, что в моих силах,  - серьезно заверила знахарка.
        - Большего и не нужно.  - Усмехнулся я и повернулся к старосте.  - У меня к вам просьба. В двух-трех километрах на юго-восток от селения мне пришлось сразиться с хоми. Там же находится труп второго мага. Пошлите кого-нибудь забрать его тело. И… пускай притащат еще одного хоми, мне нужно его осмотреть.
        - Молодой господин… Я не думаю, что стоит сейчас отправляться в лес, ведь…
        - Живо, я сказал,  - не повышая голос, произнес я.
        При этом я все с тем же спокойным выражением лица посмотрел на старосту. Тот, отчего-то занервничав, отвел взгляд и быстро поднялся с лавки. Убедившись, что староста покинул помещение, я перевел взгляд на бородатого мужчину.
        - Торвульд, да?  - уточнил я и, дождавшись согласного кивка:  - Я свой меч сломал. У вас кузнец в деревне есть?
        - Есть, но он оружием не занимается.  - Кивнул мужчина.  - Однако я могу продать вам меч отца. Он в хорошем состоянии.
        - Покажешь мне его позже.  - Я кивнул.  - Куда вы дели мои вещи?
        - Все там же, в таверне.
        Я еще раз кивнул и, попрощавшись, покинул помещение… В таверне мне, оказывается, выделили комнату. Только добравшись до нее, я вырубился тут же, не раздеваясь. Честно говоря, я даже не дошел до кровати. Моих сил хватило только на то, чтобы закрыть дверь. А дальше я мгновенно провалился в забытье…

        Я стоял на большом булыжнике с идеально ровной, будто чем-то срезанной, верхушкой и смотрел куда-то вдаль. Не знаю, как долго я так стоял. Ветер шевелил листву у окружающих деревьев. Слабый шелест достигал моих ушей и умиротворял душу… которой, впрочем, у меня нет. Это воспоминание будто бы запустило мозг: в голову полезли мысли, заполняя незнамо как возникшую пустоту. Я слегка поморщился и, повращав головой, огляделся. В принципе, ничего необычного. Обычный лесной пейзаж. Вот только слишком тихо для леса. Не считая ветра и исходящего от него шума, я не слышал ни единого звука. В обычном лесу всегда кого-нибудь да слышно, если прислушиваться. Либо мышка в траве шуршит, либо птички поют, либо еще что-нибудь… Здесь же… тишина. Впрочем, одно живое существо здесь все-таки было. Если к подобному состоянию подходит слово «живой»…
        Бледная кожа незнакомца была испещрена ярко-синими сетками вен, проглядывающих через тонкую кожу. Все его тело было донельзя худым, щеки и глаза впалыми, а зубы заостренными. Ни одежды, ни волос на теле этого худого человека я не заметил.
        - Значит… Ты наконец-то заметил.  - Усмехнулся этот человек.  - Каждую ночь ты приходишь сюда, но…  - Незнакомец еле слышно вздохнул.  - Но меня ты не видел,  - продолжил говорить он.  - Что же изменилось?..
        - Ты… вообще кто?  - спросил я, поворачиваясь к этому человеку.
        - О-хо-хо!  - Вскочил на ноги худой чудик.  - Так ты и вправду меня видишь! Это же потрясающе!!
        - На вопрос ответь,  - произнес я.
        - Я?..  - Худой человек на секунду задумался.  - Я лишь отголосок той воли, что даровала тебе новую жизнь.
        Какое-то время я молчал. Ничего не понятно. Где я нахожусь? И вообще, что с моим восприятием? Почему-то трудно сфокусироваться на каком-то определенном объекте. Все будто плывет, перемещается… Видимо, меня засосало в какое-то иное пространство. Хотя оно (пространство то есть) почему-то пытается подражать реальному миру. Или тут что-то еще. В любом случае, единственный, понимающий, что тут происходит,  - этот чудак.
        - А имя у этого отголоска есть?
        - Имя? Имена даются тем, кто рождался для того, чтобы жить.
        - Тогда буду звать тебя Безымянец.  - Пожал плечами я.  - Где мы сейчас находимся и чего ты от меня хочешь, раз затащил сюда?
        - Затащил? Нет-нет, ты сам пришел!  - Помотал головой на худой шее Безымянец.  - Ты каждую ночь сюда приходишь, стоит только уснуть.
        - Что-то не припомню, чтобы мне вообще сны снились,  - с сомнением ответил я.  - А на память я не жалуюсь.
        - Сны не всегда запоминаются, особенно если они бессмысленны и однообразны,  - изрек говорливый собеседник.
        - Допустим.  - Кивнул я.  - А что насчет первого вопроса? Что ты от меня хочешь?
        - Нет-нет, вопрос неверный!  - Помотал головой Безымянец.  - Неверные вопросы порождают неверные ответы. Вопрос не в том, чего хочу я, а в том, чего хочешь ты.
        Я на несколько секунд задумался. Определенный смысл в этих словах есть. Ну что ж, соглашусь на поправку, а если ответ меня не устроит - спрошу снова.
        - Ну, хорошо. Чего я хочу?
        - Подобный вопрос нужно обращать не ко мне.  - Усмехнулся худой человек.  - Подумай головой.
        Вздохнув, я почесал затылок и, пораскинув мозгами, предположил:
        - Может, чего-нибудь вкусненького?
        - Не конкретно сейчас.  - Еще шире улыбнулся незнакомец.  - Глобально мысли. Чего ты от жизни хочешь?
        - Хм…  - Я почесал подбородок.  - Силы, наверное.
        - Ого, как глубоко копнул!  - Похлопал в ладоши мой собеседник.  - Но для чего тебе эта сила?
        - Для всего.  - Я пожал плечами, выказывая этим жестом все непонимание подобного вопроса.  - Но, если как-то конкретизировать… Для того чтобы поступать так, как хочется, а не так, как необходимо.
        Безымянец какое-то время смотрел на меня молча, будто пытаясь понять ход моих мыслей. Окружающее пространство окончательно решило, что усилия, затрачиваемые на воссоздание четкой картинки, слишком велики. Лес вокруг откровенно «плыл». Четким оставался только камень, на котором мы с Безымянцем находились. Да и то его края уже начали постепенно размываться. Если я сплю, то это, наверное, процесс пробуждения такой долгий. Хотя на сон слабо похоже, честно говоря.
        - Хороший ответ для того, кто всеми силами жаждет избежать боя и сохранить собственную жизнь,  - наконец проговорил Безымянец, растеряв все свое веселье.  - Ты ведь не хочешь никого убивать, верно?
        Я молча кивнул. По сути, чья-либо смерть… вполне естественна, если вдуматься. Но одно дело думать об этом, рассуждать подобным образом, а другое… быть свидетелем. А еще хуже, когда являешься источником этой самой смерти. Если есть подобная возможность, избежать кровопролития - идеальный вариант.
        - Вот именно для того, чтобы никого не убивать, мне и нужна сила,  - ответил я, слегка наклонив голову.
        - У тебя… есть подобная сила.  - Отвернулся от меня Безымянец, шагая в хаос плывущего пространства.  - Она не столь явная, как у магов, но если ты ее все же ощутишь…  - Он на секунду остановился. Пространство в это мгновение выровнялось, застыло в неестественном положении и, будто опомнившись, снова пошло вскачь.  - Буду надеяться, что хотя бы у тебя хватит решимости пройти по выбранному пути и не встать на ту тропу, которая ведет к…  - Безымянец выразительно показал на себя руками.  - А сейчас, дружище… Проснись.

        Я резко вскочил. Ощущения были такими, будто я марафон пробежал. Одышка, пот и крайняя слабость. Но последний симптом распространялся не только на ноги, а на все части тела. Я зябко поежился. Заболел, что ли? Какие только бредни не приснятся… Пройдясь по своей комнате и восстановив дыхание, я также мимоходом сменил одежду. Старая полностью промокла, да и пахла она уже не очень после дневного перехода и последующего сражения с хоми. Кстати, вчера я не особо впечатлился, но вот сейчас до меня окончательно дошло: я убил семерых ящеров. При том, что эти хоми вели себя гораздо организованнее, чем их обычные собратья. Каждый из встреченных мной индивидов этого племени пользовался примитивным оружием. Некоторые даже из луков стреляли… Вот только кое-что мне показалось подозрительным. Очень уж вяло они отреагировали на мое появление… Ну, ладно, подумаю над этим позже.
        - Молодой господин…  - Осторожно постучал в дверь моей комнаты трактирщик.  - Вы уже проснулись?
        - Будем надеяться, что да,  - сказал я, отворяя дверь.  - Сколько времени?
        - Ближе к полудню.
        - Долго спал…  - протянул я.  - Не знаешь, магичка, что я из леса вытащил, померла за ночь или нет?
        - Не в курсе, молодой господин.  - Покачал головой трактирщик.  - Вы завтракать будете?
        - Да.
        Где-то полчаса ушло на утренний прием пищи. К моменту, как остатки моей порции уже исчезали в ненасытной утробе, на пороге появился староста, имени которого, кстати, я так и не узнал. Хотя не суть… Старичок явно был чем-то возбужден. Завидев меня в общем зале, он быстро засеменил ко мне, тяжело опираясь на свою клюку. Вскоре он уже стоял рядом со столом, за которым восседал ваш покорный слуга.
        - Молодой господин, разрешите присесть?  - спросил он, нетерпеливо переминаясь с ноги на ногу.
        Так… Что-то поменялось. Еще вчера мне казалось, что меня воспринимают лишь как выскочку или, что более вероятно, как зазнавшегося дворянчика или торговца. Последнее более вероятно, хотя деревенские, понятное дело, не рисковали и всех встречных-поперечных именовали «господами». Если ошибутся и назовут так простолюдина - не беда. А вот в обратную сторону… Кара будет. Многие дворяне, в отличие от меня, держались за свои титулы зубами. И чего им так на верхушке нравится? Только проблем от этого больше… Но вернемся к нашим баранам. За ночь что-то поменялось. Видимо, разведчиков на ту злополучную поляну послали. И то, что там было увидено, впечатлило достаточно, чтобы меня теперь побаиваться или хотя бы начать немного уважать стали.
        - Садись, кто ж мешает.  - Я кивнул на место напротив.
        - Благодарствую…  - Закряхтел старик, усаживаясь.  - Старость не в радость, знаете ли… Ноги слабеют из года в год…
        - К делу,  - коротко оборвал я старика,  - а то за разговором и я состарюсь.
        - Тоже верно… Разведчики принесли в деревню тела мага и одного из хоми, как вы и просили.  - Тут староста на несколько секунд замялся.  - Тело мага мы уже захоронили со всеми почестями.
        - А его вещи?
        - Почти все при нем.  - Еще больше замялся староста.  - Оставили только самые ценные на вид вещи.
        - Потом покажете.  - Кивнул я.  - Где тело ящера?
        - Возле восточных ворот.  - Тут же оживился староста.
        Видимо, тема с вещами мертвецов его не вдохновляла. Либо он просто что-то уже успел себе присвоить, вот и ерзает, чтобы не наказали. Я поднялся со скамьи.
        - Тогда пойду - осмотрю эту тушку,  - проговорил я.  - Кстати, староста, увидишь Торвульда - скажешь ему, где меня искать. Он хотел мне меч показать.
        - Все понял, молодой господин!  - Обрадовался моему уходу староста.
        Мое общество его тяготило. Продублировав слова про Торвульда и трактирщику, я покинул питейное заведение, служащее еще и гостиницей по совместительству, и направился по уже знакомому маршруту к воротам. Точнее, к решетке. Ворот-то, по сути, и не было…
        - О, молодой господин!  - Махнул мне рукой в знак приветствия бессменный охранник на воротах. Интересно, он вообще не спит или дремлет на посту?
        - Ну, здравствуй.  - Кивнул я.  - Где туша?
        - Да вон, за бугром валяется.  - Кивнул стражник в нужном направлении.
        Там действительно за небольшой насыпью земли виднелись лапы мертвого ящера.
        - И для чего он вам понадобился?
        - Для вскрытия,  - спокойно ответил я, направляясь к трупу.  - На полпути я обернулся.  - У тебя ножа не найдется?
        Получив желаемое, я все-таки добрался до трупа хоми и приступил к осмотру. Потрошение показало, что внутренние органы, в принципе, не претерпели сильных изменений. Некоторые органы имели отличия от обычных, но… Вам, наверное, интересно, откуда я знаю, как выглядит «обычный» хоми. Все просто - книги. Я интересовался видами тварей, водящихся в разных уголках мира, вплоть до строения тела. Потому что натолкнуться на опасную тварь, которую еще к тому же и не знаешь, как убить… Скажем так, не самый лучший вариант. Занимался я этим до того, как покинул свое поместье, но, оказывается, все еще не забыл подобные мелочи. Похоже, Шор в который раз был прав - память у меня ничего не отпускает. Больший интерес у меня вызвала морда этого хоми. Вот тут у меня уже возникли некоторые сомнения в принадлежности этого субъекта к виду «хоми обыкновенный». Морда была менее вытянута и выглядела почему-то опухшей. Глаза начали зарастать кожей. Это странно. Я осторожно повернул голову мертвого ящера. Хм… Глаз справа и вовсе полностью скрылся под слоем кожи. Аккуратно разрезав место, где должен был располагаться зрительный
орган, я хмыкнул.
        Даже глазницы в этом месте не оказалось. Глаза будто и не было. Кость черепа была ровной, безо всяких следов наростов. Уши и ноздри были на своем месте. То-то мне показалось, что эти хоми вяло на меня отреагировали. Они меня не сразу заметили… Обычные хоми - ночные хищники, которые прекрасно видят в темноте. У них также прекрасный нюх, а вот со слухом небольшие проблемы. Если подобных существ лишить одного из органа чувств… Нюх у них, возможно, и остался, но вот слух лучше явно не стал. Я прикрыл глаза, вспоминая прошедший вчера бой в мельчайших деталях. Дуновение ветра, разносящиеся запахи, шелест листвы… Без сомнений, я зашел с подветренной стороны. Меня не учуяли благодаря этому, хотя мои действия никак иначе, как безрассудными не назовешь.
        Если подумать об этом сейчас - какого черта я поперся в лес? Да и ввязался в драку, к тому же насмерть. При этом не подумал о подготовке или еще чем-то подобном. На меня будто нашло что-то. Если вдуматься, я вдруг стал поступать гораздо резче, чем обычно. Раньше меня мысль о предстоящей драке слегка пугала, но… вступив в смертельный бой, я будто очнулся от какого-то сна. Нет, нежелание убивать никуда не пропало, однако пришло понимание того, что пока что всех сражений избежать не удастся. Мир, к сожалению, сам наталкивает на подобные поступки. Слабые не выживают. Только сильный может избегать сражения с окружающим пространством. Как бы парадоксально это ни звучало. Думаю, где-то в глубине я понимал это: именно поэтому спокойно воспринял обучение у Шора. Нужно стать сильным… Хотя торопиться пока некуда.
        Вернемся к нашему чудищу. Он явно мутировал, как и все племя хоми, поселившееся здесь. Однако внешние изменения, заметные с первого взгляда, только ухудшают вид в целом. При этом селяне утверждают, что эти хоми куда опаснее обычных собратьев. Значит, они что-то приобрели взамен потерянного… Так… Как там Шор учил? Я слегка поморщился и, собравшись с духом, прислонился лбом ко лбу ящера. Сосредоточься… Отрешись от окружения… Вслушайся…
        Весь мир будто отошел на второй план. Звуки, запахи, зрительная информация… Окружение к тому же будто замедлилось. Что-то похожее вроде бы получилось… Я резко, будто бы переключившись на какой-то иной уровень восприятия, ощутил вокруг себя некую ауру. Она была весьма темной, хотя и очень разреженной. Это все еще цепляющиеся за мою жизненную энергию скверны темных зон. Шор научил меня различать, где их концентрация больше, а где меньше, чтобы я смог и сам найти нужное место для увеличения своей сопротивляемости. Есть еще один вариант, но он чуть менее приятный в плане этическом, но об этом позже… Вокруг хоми скверны вились потоком, в разы более плотным, чем у меня. Он очень долго находился в темной зоне. Значит, мои предположения о мутациях родом из темных зон оправдались. Но что за странная мутация? Почему они лишились глаз? Надо будет над этим поразмышлять.
        Я вернулся в обычный режим восприятия и шумно выдохнул. Все тело было покрыто липким потом, дыхание оказалось прерывистым, а руки и ноги мелко дрожали. Ух… Тяжелое это занятие… Хотя Шор говорил, что телу нужно время, чтобы привыкнуть к подобному уровню восприятия. Остается только практиковаться почаще. Все еще пыхтя от напряжения, я поднялся на ноги и поплелся обратно к воротам. Отдав нож законному владельцу, я потопал к дому знахарки. По дороге мне повстречался Торвульд, спешащий навстречу со свертком в руках. Заметив меня, он тут же изменил направление движения в мою сторону.
        - Молодой господин! Доброго утра вам!
        - Мне интересно, как вы узнали, что я дворянин?  - спросил я, останавливаясь.
        - Вы хоть и говорите, подобно нам, ведете себя довольно просто, но…  - Торвульд на мгновение замолчал.  - Я бы сказал, что создается ощущение несоответствия.
        - Несоответствия?
        - Стоит только взглянуть на вас, как тут же становится ясно, что вы не являетесь обычным крестьянином.
        - И как же это становится ясно?
        В ответ Торвульд пожал плечами. Видимо, это где-то на уровне интуиции. Деревенские привычны к общению с себе подобными, так что тут же видят тех, кто в их круг не вписывается. Что ж, видимо, мне пока не хватает опыта, чтобы сойти за своего.
        - Это меч?  - спросил я, указывая на сверток.
        - Да.  - Торвульд развернул сверток.
        Моим глазам предстал… весьма посредственный меч. Ну, на первый взгляд в нем не было ничего особого. Хотя ржавчины нет, но лезвие было весьма затупленным и со множеством зазубрин. Клинок явно повидал много чего с предыдущим хозяином. Этот меч был толще и длиннее моего предыдущего. Что ж, лучше, чем ничего.
        - Отлично. Сколько за него хочешь?
        - Пятьдесят монет,  - уверенно назвал цену Торвульд.
        Торговаться я не стал. Цена за подержанный меч была вполне приемлемой, на мой взгляд. Мой предыдущий обошелся мне в две сотни, но это благодаря уникальному дизайну. Обычный меч неплохого качества стоит где-то в районе ста монет. Хороший - двести. Отличный - еще дороже. К сведению, чтобы закупиться провиантом на месяц для семьи в четыре человека, нужно где-то пятьсот монет. Что странно, месячный средний налог на проживание такой же семьи те же самые пятьсот монет. Не учитывая, что за торговлю нужно платить еще другие виды налогов. Странная математика у наших власть предержащих. Хотя не думаю, что они пытаются хоть как-то угодить народу. Впрочем, народ тоже не особо возмущается, даже несмотря на довольно высокий уровень образования в нашей стране. А может, именно поэтому и не ропщут…
        Заплатив за меч (деньги я носил при себе) и распрощавшись с Торвульдом, я пошел в прежнем направлении. От усталости после расширения восприятия не осталось и следа, так что жизнь разом стала лучше. Дом лекарки встретил меня довольно жаркой атмосферой. В прямом смысле. Внутри очень жарко было…
        - Светлого дня!  - Улыбнулся я в знак приветствия.
        Знахарка кивнула в ответ, не обращая внимания на мое бесцеремонное вторжение. Видимо, она решила не возмущаться по этому поводу.
        - И как она?  - практически с порога спросил я.
        - У нее жар.  - Вздохнула лекарка.  - Со вчерашнего дня мало что изменилось. А мне, ко всему прочему, в последнее время сложно собирать целебные травы в лесу. Так что запасы могут иссякнуть в любой момент…
        - Хотите, чтобы я сходил?  - Усмехнулся я, тут же уловив суть проблемы.  - Боюсь, что второй раз мне так не повезет и меня хоми все-таки прикончат.
        - Хм…  - Выдохнула лекарка.  - А мужики говорили, что на месте вашей с хоми встречи в лесу нашли кровавую баню.
        - Большая часть ящеров была убита не мной.  - Отмахнулся я.  - Маги, что ни говори, сильные ребята, хоть и не бессмертные.
        - Что, правда?  - разочарованно протянула женщина.  - А я уж надеялась…
        - Да, мне «повезло» забрать всего лишь семерых последних.  - Вздохнул я.  - Однако неизвестно, сколько их в лесу всего. Кстати, понимаю, что немного поздновато, но как ваше имя?
        - Мира.  - Улыбнулась лекарка.  - А вас зовут Эйс, верно? Это ведь не полное имя?
        - Полное имя нужно только для официальных приемов и документов.  - Ухмыльнулся я.  - В любом случае, приятно познакомиться.
        - Взаимно.  - Кивнула женщина.  - Так, значит, вы в лес не пойдете?
        - Не сегодня, это точно.  - Подтвердил я, присаживаясь на лавку у входа.  - Однако, когда соберусь, обязательно заскочу сюда и уточню, какие именно травы нужны.
        - Спасибо и на этом.  - Улыбнулась лекарка.  - В последнее время даже мужчины в нашей деревне боятся в одиночку ходить в лес. А вы, столкнувшись с хоми напрямую, не боитесь вернуться в чащу…
        - Было бы чего бояться.  - Усмехнулся я.  - Как бы я ни ценил свою жизнь, рано или поздно она все же закончится. А раз я не рискую больше ничем, кроме своей шкуры, то и пугаться нечего.
        - Вы из тех людей, которые ставят благо других выше своего?
        - Не сказал бы. Мне важен, в первую очередь, свой внутренний покой.  - Хмыкнул я.  - Другое дело, что я его достигаю только тогда, когда не причиняю окружающим неприятностей.
        - Необычная позиция.  - Лекарка удивленно приподняла брови.  - Я бы даже сказала, что глупая. Надеюсь, вас не обидит подобная дерзость.
        - Запрещать людям высказывать свое мнение бесполезно…  - Пожал я плечами.  - Да и, следуя моим принципам, делать это бессмысленно.
        Какое-то время Мира хлопотала над раненой, меняя ей повязки и намазывая на рану какую-то весьма пахучую мазь. Надо будет одолжить пару рецептов. Лишним не будет.
        - Глупо.  - Неожиданно прервала разговор она.  - Вы - дурак, молодой господин. А если на вас нападут бандиты, например? Вы не станете причинять им неприятностей и позволите себя убить?
        - Нет.  - Улыбнулся я.  - Скорее всего, я постараюсь либо убежать, либо убить их.
        - Тогда ваши убеждения имеют в себе значительные дыры,  - заметила лекарка.
        - Просто своей смертью я доставлю неудобства тем, кому я еще нужен.  - Пожал я плечами.
        - Невозможно угодить всем. Станьте более эгоистичным, иначе этот мир прожует вас и выплюнет,  - посоветовала она.
        Я вздохнул. Она права. Конечно, по-своему, но права. Вряд ли окружающие будут придерживаться моих взглядов. И вряд ли они когда-нибудь все разом станут добрыми и покладистыми. Порой придется обнажать оружие и против людей. Интересно, смогу ли я убить человека с той же легкостью, что и ящера? Или буду обречен на смерть из-за собственной мягкотелости? Либо я просто неправильно понимаю заповедь своего отца… Нужно будет поразмышлять об этом на досуге. И убивал ли я кого-нибудь до этого? Хм… Потеря памяти - проблемная штука. Хорошо, конечно, не помнить своих грехов или плохих моментов жизни, но плохо ничего не знать о себе. Может, я вообще был жестоким человеком? Все-таки долгое время в армии служил… М-да…
        - Что-то вы слишком умная для деревенской лекарки,  - заметил я.  - Вам не стоит за меня беспокоиться. Такие плохие вещи, как смерть, в мои планы не входят.
        Я выглянул в окно. Ладно, сегодня отдых и необходимые операции над оружием. Все-таки меч, отданный Торвульдом, был не в самом лучшем состоянии, так что следовало позаботиться о нем раньше, чем отправляться в лес снова.
        - Что ж, пожалуй, мне пора,  - сказал я, поднимаясь с лавки.  - Думаю, завтра я снова сунусь в чащу. Если не случится ничего… непредвиденного.  - С этими словами я покинул дом знахарки и направился к кузне, находящейся на краю деревни…

        Собственно говоря, день пролетел незаметно, а ночь - и вовсе в одно мгновение. Больше мне странные сны не снились, да и вообще сны не приходили в мою головушку… За остаток дня я только и успел, что привел в порядочное состояние свое новое оружие. Если не позабочусь о нем сейчас - меч не позаботится обо мне во время боя. Заодно запряг кузнеца сделать приличные ножны. Не в руках же его носить, в конце концов. К тому моменту, как я закончил, солнце уже скрывалось за горизонтом. Сразу после этого я пошел спать.
        Утром я вскочил как ужаленный, еще до того, как солнце показалось над верхушками окружающего деревню леса. Не знаю, почему я встал так рано. Трактирщик, как и его прислуга, состоящая из повара и одной служанки, еще не поднялись, так что я самостоятельно пошарил на кухне и по-быстрому перекусил, чем пришлось. Сразу после этого я поднялся к себе в комнату и принялся собираться. На этот раз налегке в лес я решил не соваться. В небольшую походную сумку отправились тряпки для перевязки, несколько специальных припарок и парочка антисептиков, чтобы обеззаразить возможные раны. Также я на всякий случай закинул запасной комплект одежды, немного еды, воды, и все это замотал в непромокаемую пленку. Когда Шор вручил ее мне, он сказал, что лучше мне не знать, из чего ее делают. Я после таких слов решил не уточнять ее происхождение. Хотя и так подозревал, что идет в состав…
        Впрочем, со временем мне все равно придется учиться алхимии. Мои магические способности… скажем так, отсутствуют, так что придется учиться альтернативному самоврачеванию. Алхимия - лучший вариант. В принципе, для меня не будет трудно запомнить виды трав и их возможные эффекты…
        В общем, подготовившись надлежащим образом, я покинул таверну и направился прямиком к дому знахарки. Собственно говоря, по знакомому маршруту добрался быстро. Дом лекарки встретил меня относительной тишиной. Тихо и тяжело дышала на своей лежанке раненая девушка, и еще тише что-то переминала в ступке лекарка. Практически половина ее жилища являлась своеобразной «приемной», в которую вход был свободный. В другую часть дома, где, скорее всего, и проживала лекарка, вела другая дверь в другом конце «приемной». Мне, честно говоря, и не было интересно, что же находится за той дверью. Разговор я заводить не стал, ограничившись в этот раз только деловым общением. Уточнив виды необходимых трав и растений, их внешний вид и места произрастания, я сразу же покинул дом лекарки. Не удержался, правда, и осмотрел лицо магички поближе перед уходом. Оно было бледным и мокрым от пота, а лоб прямо-таки пылал. Однако знахарка утверждала, что если девушка не умрет в ближайшие дни - скорее всего, выкарабкается. Маги редко умирают от болезней или кровотечений, если находятся в сознании. Все же жизненных сил у них
побольше, чем у остальных людей. Даже завидно немного. Хотя я и так один раз с того света выбрался… Грех жаловаться…
        Лес встретил меня приятным полумраком. Уж где-где, а здесь никогда ничего не поменяется, я уверен. Чтобы бороться с природой, нужно обладать недюжинной силой. А те, кто этой силой обладают, обычно такими глупостями не занимаются. Оказавшись в лесу, я направился по уже знакомому маршруту на юго-восток, собирая по пути травы. Много для знахарки было не нужно - по пучку или сразу по нескольку каждой травы. В принципе, таких запасов хватит надолго. Наткнувшись на тот самый труп, который я нашел первым, я удивленно присвистнул. Практически никаких следов разложения. Да и запаха характерного пока не было… Ящеры, оказывается, долго гниют. А вот на месте моего сражения кто-то уже основательно обглодал трупы. Одного хоми и мертвого мужчины, понятное дело, уже не было, но в остальном почти все лежало на тех же местах, что и в прошлый мой визит на эту поляну. Осмотрев еще раз обглоданные во многих местах тела, я убедился - постарались волки. Только, судя по следам укусов, какие-то мелкие. В любом случае, меня это мало интересует. Я двинулся дальше на юго-восток.
        Почему туда? Ну, маги же не зря передвигались в этом направлении. Думаю, если продвинуться чуть подальше в лес - можно наткнуться на что-то более интересное, чем кучка полудохлых хоми… Метров через двести я неожиданно наткнулся еще на один труп. Хоми лежал на животе головой в мою сторону, широко раскинув лапы. Земля вокруг него была почерневшей, взбугрившейся… Магов было трое? Да нет, жители совершенно точно говорили про двух магов. Кто убил этого хоми? Я наклонился над трупом и протянул руку к сквозной ране на спине у ящера. За секунду до того, как я дотронулся до тела, меня будто разрядом молнии пронзило. Отдернув руку, я выпрямился и огляделся. Вроде бы никого…
        Ладненько, можно попробовать обострить чувства ненадолго. Опустившись рядом с телом на землю, я прикрыл глаза и мгновенно отрешился от окружающего пространства. Расширить предел восприятия… Техника эта доступна, в принципе, любому человеку. Другое дело, что она требует такого напряжения всех органов чувств, что буквально высасывает все соки из организма. Если человек слаб телом или уже сильно устал - лучше воздержаться от подобной деятельности. С другой стороны, каждое применение этого навыка делает сильнее пользователя. Ибо только в тренировке закаляются «мышцы»… Я почти явственно различил некую энергию, витающую вокруг тела хоми. Скверна, что ж еще… Хм… Так, тут не только она. Есть что-то еще, более плотное. Магия? Так вот как она выглядит… Я с тяжелым вздохом вышел из состояния наблюдения.
        Ух… Отдача никуда не пропала. Тяжело поднявшись на ноги, я слегка пошатнулся, но устоял на ногах. Пока тело приходило в норму и восстанавливалось, у меня появилось достаточно времени для размышлений. Средний срок существования последствий заклинания (как, например, ледяная глыба в летнем климате или магический огонь)  - примерно два часа. Понятное дело, что при должном контроле над своей силой можно этот срок увеличить или уменьшить, но… Этот мертвец уже кем-то основательно пожеван. Думаю, здесь труп валяется не два и даже не три часа… Кому нужно было оставлять столь долго действующее заклинание на трупе? С другой стороны, здесь есть кто-то, кто пользуется магией. И он активно убивает ящеров. Однако это никоим образом не означает, что этот «некто» наш друг. Информации маловато - надо двигаться дальше. Либо валить обратно в деревню, подальше от опасного неизвестного…
        Честно говоря, второй вариант меня привлекает гораздо больше, но тогда мой поход до этого места становится каким-то… бессмысленным. Что ж, я не люблю бессмысленные действия, так что идем дальше. Лес постепенно менялся. Именно менялся. Деревья чернели, трава жухла, а цвета будто куда-то пропадали. Постепенно весь окружающий лес окрасился в разнообразные оттенки серого. Вот это явно ненормально. Несколько раз я натыкался на тела. Не только хоми, но и других животных. Я старался не прикасаться ни к чему без лишней необходимости. Трава под моими сапогами просто рассыпалась в пыль. Кора с деревьев отваливалась при первом прикосновении… Верхом неожиданности стало, когда поваленный ствол какого-то большого дерева, через который я перелезал, сломался под моим весом как тонкая веточка. Вот я испугался в тот момент… Правда, вопреки моим ожиданиям, на громогласный хруст ломаемой древесины никто так и не сбежался…
        В какой-то момент я резко вышел… в никуда. Впереди было только однородное серое пространство. Будто бы завеса серого плотного тумана клубилась впереди. Направо и налево, насколько я мог видеть, это пространство простиралось далеко за грань видимости. Я хмыкнул. Впервые вижу настолько плотную магическую ауру, что ее даже заметно без применения сверхчувствительности. В принципе, некоторые магические эффекты видно и без особых способностей. Например, магический огонь или тому подобная магия. Есть заклинания, эффекта которых не видно. Как, например, высвобождение магии для поиска другой магии. В этом случае маг пускает эдакую волну магии, чтобы засечь, где и во что она врежется. Другое дело, что подобный способ поиска выдает самого ищущего, но… Других способов существует крайне мало, и они не такие популярные.
        Однако сейчас не об этом. Пелена. Даже не заморачиваясь с переходом в режим сверхвосприятия, я точно могу сказать, что ничего хорошего от этого тумана ждать не приходится. Но, не выяснив подробности, возвращаться будет глупо. Вернувшись обратно в нормальный лес (затратив на это минут двадцать), я отломил довольно приличную по размерам ветку у первого попавшегося дерева и пустился в обратный путь по «серым» территориям. Добравшись до пелены, я немного прошелся влево и вправо вдоль странного магического явления. В ближайшем обозримом пространстве пелена явно не собирается заканчиваться. Убедившись в этом окончательно, я, наконец, приступил к экспериментам. Во-первых, не особо мудрствуя, я просто-напросто ткнул палкой в пелену. По древесине тут же пошли трещины, а влага из палки будто мгновенно испарилась. Более того, через несколько секунд древесина, находящаяся близко к пелене, рассыпалась в труху прямо на глазах. Я удивленно поднес еще совсем недавно живую деревяшку к глазам. Полностью прогнила…
        Так, эксперимент номер два! Я откинул палку в сторону и обнажил меч. Ткнул лезвием в туман и убедился, что металл никак не пострадал. Неудивительно, в принципе. Нецветные металлы вообще имеют какие-то антимагические свойства… Правда, пока не уточнял детали, но планировал этим заняться в ближайшее время. Спрятав меч в ножны, я огляделся. Нужно что-то изначально не органическое… О! Поднятый с земли продолговатый камень наполовину погрузился в стену тумана. Через десяток секунд, уже будучи извлеченным из тумана, он… не изменился. Я задумчиво смерил стену магии взглядом. Какая-то разновидность магии тьмы? Не читал о подобной волшбе. Хотя, надо признать, я успел прочитать только об основах магии. Погрузиться в глубины колдовства я не успел.
        Но лучше в эту аномалию не соваться. Вообще изначально я сунулся в этот лес, чтобы поискать остальных хоми, но… Судя по множеству трупов этих существ по дороге сюда, этот туман убивает и их тоже. Однако кто его тут наколдовал, вот в чем вопрос… Мне бы сверху на эту магию глянуть, чтобы понять, как она распространяется… Мой блуждающий взгляд наткнулся на одно высохшее, но еще крепкое дерево. Подойдет, наверное. Не хотелось бы глупо помереть, сорвавшись с дерева и сломав шею. Благо, ветки у дерева были довольно крепкие и частые, так что подъем наверх прошел почти без проблем. Пару раз особо тонкие ветки ломались подо мной или опасно трещали, но к плачевным последствиям это не привело, слава создателю. Вид сверху не порадовал. Пелена не была особо широкой. Не больше пяти метров в глубину. Однако меня волновала форма этого тумана и… его курс. Именно курс. Пелена двигалась. Медленно, но верно. Возможно, я зря паникую, но выжженная земля позади стены тумана прямо намекала на то, что туман на месте не стоит. Потому что за туманом не было вообще ничего. Если по эту сторону в паре метров от тумана были еще
деревья, трава и кусты (хоть и пожухлые или мертвые), то по ту сторону вообще не было никаких следов живого.
        Просто голая земля серого цвета далеко-далеко, вплоть до горизонта. Но еще больше меня взволновала форма этого тумана. Отсюда было не очень хорошо видно, но стена тумана явственно загибалась дугой вокруг деревни. Конечно, широкой дугой, но форма меня насторожила. Кому-то это селение явно не понравилось. Либо этот кто-то просто переборщил с магией. Спустившись с дерева, я поторопился обратно в деревню. И… наткнулся на хоми, само собой. На одного, правда. Да и тот выглядел раненым. Вышел я на него неожиданно. И для него, и для меня. Просто перешагнув через очередные кусты, я наткнулся взглядом на ящера, сидящего прямо напротив меня в десяти шагах у очередного, самого обычного дерева. Он сидел тихо и неподвижно, поэтому я не сразу его заметил. Все-таки зеленоватый окрас кожи ящерам помогает, несомненно. Я замер, уставившись на эту неожиданную «находку».
        Спустя секунду ко мне вернулась способность анализировать ситуацию. Вокруг, судя по характерному запаху хоми и окружающему лесному шуму, больше хоми не наблюдается. Да и этот ящер явно уже подранен. Левая… лапа у него болталась безжизненной плетью, а сам хоми был заляпан темной, почти черной кровью. Неслабо его потрепало. На всякий случай обнажив меч, я подобрался к хоми поближе. Он не шевелился. При ближайшем рассмотрении раны на теле ящера оказались довольно знакомыми на вид. Оружие, не магия, это точно. В принципе, мы уже близко к деревне… Его жители ранили? Осторожно протянув руку, я дотронулся до краев одной из ран. Ящер вяло оскалил зубы, но на нападение у него явно сил не хватило.
        Хм… Серьезных ран вроде бы нет, но мелких порезов много, так что скоро помрет от потери крови. Если я ему не помогу, конечно же… Я вздохнул, открывая сумку. Глупо, Эйс, крайне глупо. Он же не человек - если выживет, то опять будет вредить людям! Легче просто добить его… Подобные мысли у меня пролетали в голове, не мешая основной деятельности по зашиванию ран незадачливого ящера. Благо, что аптечку все же прихватил. Залатав наспех самые страшные ранения, принялся втирать хоми лечебную мазь и перевязывать. Надеюсь, он не помрет от человеческого лекарства… Перевязав его, я отодвинулся, критически осмотрел плоды своей работы и удовлетворенно кивнул: возможно, выживет. Я не врач, в конце концов, да и чудеса творить не умею.
        Хоми тяжело дышал, но его узкие глаза все так же сверкали желтыми огоньками. Ноздри широко раздувались, а кожа, обычно липкая, практически высохла. Он даже казался бледнее, чем обычно. Покачав головой, я достал из сумки приличный кусок хлеба и положил его рядом с хоми на землю. Вроде бы они могут питаться и травами, но предпочитают охотиться… Думаю, от краюхи хлеба не помрет, а на поиск другой пищи у него просто сил не хватит. Рядом вроде бы ручей журчит… До воды доберется. Немного подумав, я побродил по округе, нашел более-менее ровную палку, обстругал ее, заточил с обоих концов и воткнул в землю рядом с хоми.
        - Твоя судьба дальше в твоих руках,  - зачем-то произнес я, хотя прекрасно понимал, что меня все равно не поймут.
        После этого я двинулся дальше, больше не обращая внимания на раненого ящера…

        - Ну, и что тут произошло?  - поднырнув под полуподнятой решеткой, спросил я.  - Такое ощущение, будто тут две армии сражалось.
        - Вы недалеко от истины, молодой господин…  - Усмехнулся привычный уже стражник.
        Его вид оставлял желать лучшего: помятая и порванная во множестве мест одежда, синяки и царапины на лице, левая нога наспех перемотана, а под перевязкой видно кровавое пятно. Впрочем, количество мертвых хоми перед воротами внушало… уважение. Да и вдоль стен я насчитал не менее трех десятков мертвых ящеров. Судя по всему, хоми предприняли попытку нападения от отчаяния. Ну, они-то явно в курсе надвигающейся опасности…
        Выслушав стражника, я составил примерное представление о том, что тут все-таки произошло. Через пару часов после того, как я покинул деревню, на селение был совершен набег хоми. Около пяти десятков ящеров выскочили из леса и начали забрасывать частокол факелами. После этого они попробовали забраться на деревянные стены, но жители, успевшие среагировать на угрозу, быстро отбили подобную нелепую атаку. За полчаса напряженного сражения потери со стороны хоми достигли той величины, когда ящеры решили сбежать в лес. Правда, убежать мало у кого получилось… Да и большинство сбежавших тоже были сильно ранены, так что вряд ли долго протянут. Пятьдесят особей… Думаю, эта атака со стороны хоми была самой сильной, которую деревне пришлось пережить. Но селение, судя по всему, не особо пострадало. Пара подгорелых домов, которые были у самого частокола, десяток раненых мужиков и общее взбудораженное состояние.
        В принципе, хоми опасны тем, что в лесу они себя гораздо лучше чувствуют, чем люди. Они брали неожиданностью и количеством отдельных людей, стараясь не связываться с большими группами. Но вот что интересно - хоми не сбежали от неизвестной напасти, а зачем-то решили напасть на людское поселение, хотя, уверен, они ясно понимали, что погибнут в результате этого. Это на них так скверны повлияли? Или просто разум помутился? Или ящеры знают больше, чем я?.. Слишком много вопросов и слишком мало ответов. А мне следует сваливать из этой деревни. Остается только решить, нужно ли предупреждать жителей, или нет. Возможно, их вообще минует пелена неизвестного происхождения. Да и наводить панику как-то не хочется… Об этом стоит поразмышлять. Впрочем, для начала следует добраться до знахарки.
        - Погибшие есть?  - спросил я у стражника.
        - Слава создателю, нет.  - Улыбнулся охранник.  - Но раненых много. Ящеры в этот раз были особенно остервенелыми.
        - Это плохо,  - неопределенно ответил я и торопливо пошел в сторону лечебницы.
        А дом знахарки действительно превратился в лазарет. Множество раненых селян собрались здесь для того, чтобы им оказали первую помощь. К ней присоединились также и другие женщины, направляемые лекаркой. Одной ей явно рук не хватало.
        - Вы вернулись!  - воскликнула Мира, заметив меня.  - Я уж думала, что ящеры и вас в лесу нашли.
        - Нет, мне повезло.  - Мягко улыбнулся я, выгружая собранные травы на стол.  - Здесь все, что вы заказывали.
        - Как вы вовремя!  - Всплеснула руками знахарка.  - Ваша спасенная пришла в себя. Что-то невразумительное бормочет…
        - Я за ней пригляжу.  - Кивнул я.  - А вы займитесь остальными.
        Знахарка согласно кивнула и вернулась к своим прямым обязанностям. Я же, петляя между уложенными прямо на полу ранеными, пробрался к девушке, которую вытащил из леса. Если не ошибаюсь, ее девчушка в таверне назвала Скалией… Не думаю, что она бы стала мне врать. Девушка и вправду была в сознании. Она слабо ворочалась под множеством одеял, но скинуть их с себя была все же не в состоянии. Завидев меня, нависшего над ее лежанкой, девушка перестала шевелиться и уставилась на меня молящим взором.
        - Как ты себя чувствуешь?  - спросил я, наклонившись ближе.
        Сил у нее явно не было, даже чтобы говорить, так что я не хотел заставлять говорить ее громко, чтобы перекричать шум в лечебнице.
        - Кольцо… замкнулось…  - еле слышно прошептала девушка.
        - Кольцо? Ты про пелену?  - уточнил я, мгновенно сообразив, про что идет речь.
        Скалия еле заметно кивнула.
        - Что это такое?
        - Магия…  - снова едва слышно прошептала девушка.  - Она уничтожит деревню.
        - Ого…  - Удивленно отстранился я.  - Все серьезней, чем кажется на первый взгляд. Избежать этого можно?
        Девушка еле заметно отрицательно покачала головой. Я незаметно огляделся. Вроде бы наш разговор никто не слышал. Нехорошо поднимать панику. Возможно, еще удастся избежать неминуемой гибели… Хотя в голову что-то ничего не идет. Я снова наклонился к магессе.
        - Ты сможешь защититься? Сил хватит?
        Скалия слабо кивнула в ответ. Тоже неплохо. Хоть кто-то переживет экзекуцию… Хотя о чем я? Она же умрет без заботы. Кольцо… Пелена… Если подобная магия дойдет до деревни, то все тут помрут. Это несомненно. Могу ли я как-то помочь в данной ситуации? Вряд ли. К сожалению, я не маг и с теорией магии ознакомлен только поверхностно. Если не могу спасти всех, надо подумать, как выжить хоть кому-то… Ну же, голова, думай…
        - Сколько времени у нас есть?  - спросил я у Скалии.
        - День. Два от силы,  - ответила девушка.
        - Понял тебя.  - Кивнул я, выпрямляясь.  - Сосредоточься на выздоровлении. И… Постарайся накопить достаточно сил для собственной защиты.
        Скалия судорожно кивнула и прикрыла глаза. Судя по всему, передав своеобразную эстафету, она позволила себе расслабиться. Вот же маги - крепкие ребята, как ни посмотри. У меня бы в таком состоянии вообще говорить не получилось бы. Я вышел на улицу и глубоко вздохнул. Что же делать? Думай, Эйс, думай… Анализируй, вспоминай… Пелена сжигает все живое, заставляет все гнить… Сама проблема в том, что это туман. Его не избежать, если не спрятаться где-то в герметичном пространстве. Книги! У меня с собой книги из библиотеки! Возможно, я там найду что-то дельное.
        Воодушевившись этой мыслью, я устремился в таверну. Добравшись до своей комнаты, я быстро перерыл все свои вещи и, вытащив на свет книги, углубился в чтение. Я еще никогда в жизни так быстро не читал. Страницы мелькали одна за другой, пока я наконец не наткнулся на что-то дельное.
        «Кольцо Сартароса.
        Редкое заклинание аспекта тьмы. Применяется для установки ловушек средней площади поражения. Крайне неэффективно из-за большого потребления маны и медленной активации. Для создания полноценного кольца необходим большой промежуток времени, за который можно покинуть опасную зону. После замыкания кольцо медленно сжимается. Сам эффект заклинания рассеивается защитой любого из аспектов равного уровня.
        Крайне эффективно против живой силы противника, не усиленной магией. К сожалению, земля, попавшая в поле действия заклинания, остается неплодородной на срок от года до десяти лет.
        Не рекомендуется к применению».
        Собственно, прочитав эти строки, я мысленно забил гвозди в свой гроб. Прощай, белый свет! Я хорошо пожил… Ага, хрен там. Не собираюсь так просто сдаваться. Думай лучше, Эйс! В деревне ни одного мага. Кольцо уже замкнуто и, уверен, начало сужаться. Создатель, а ты жесток… Примерно полчаса я раздумывал над возможными путями спасения. В итоге получалось, что единственный человек, имеющий шансы на выживание,  - Скалия. Как ни печально, но туман слишком… неуязвим для людей. Древесина тут же сгниет и рассыплется в пыль, а сообразить герметичный стальной колокол за такое время невозможно в здешних условиях. Видел я местную кузню - там трудно даже гвозди делать. Похоже, мне никого не спасти, включая меня… Хотя нет, шанс есть. Для меня, по крайней мере.
        Пронзенный неожиданной мыслью, я быстро собрал вещи обратно в сумку и, прихватив ее с собой, поспешил к колодцу посреди деревни. Замотав содержимое сумки в непромокаемую пленку, я закинул мешок прямо в колодец. Замечательно. Вода под действием тумана не испаряется, но самому спастись от тумана в колодце вряд ли получится. Уверен, эта пелена не один час продержится. При всем желании невозможно продержаться под землей столько времени. Однако у вещей в колодце, возможно, есть шанс пережить бедствие. Дальше я поспешил к кузне. Поскольку она пустовала, мне пришлось вскрывать запертую дверь силой. Коротко пошарив по дому, я изъял для собственных нужд длинный моток веревки и почти бегом рванул к воротам деревни. Стражник без лишних вопросов открыл мне дверь. Дальше я передвигался настолько быстро, насколько только мог.
        Пока бежал на юго-восток, мысленно вспоминал, что же у меня осталось в заплечной сумке, которую я непредусмотрительно оставил при себе. Немного еды, медикаментов и бинтов. Мне это все пригодится. Пелена уже значительно сдвинулась в сторону деревни. Я недовольно цыкнул и, осмотревшись, полез на ближайшее к пелене дерево, еще способное выдержать мой вес. Уже наверху, оказавшись чуть выше уровня тумана, я примерился на зону позади тумана, выжженную темной магией. Шесть с половиной метров до безопасной зоны… Должен добросить. Быстро затолкав веревку в сумку, я, раскрутив мешок у себя над головой, запустил ее в полет, чуть сам не упав с дерева. Сумка описала дугу в воздухе и, благополучно пролетев над туманом, приземлилась на той стороне, не пострадав от контакта с пеленой.
        - Славненько…  - Кивнул я и принялся спускаться, в голове отметив примерное расположение сумки.
        Оказавшись на земле, я бросился в обратном направлении, на ту самую памятную поляну, где произошло мое столкновение с хоми. Добравшись до нужного места, я стащил все близлежащие тела ящеров в одну плотную кучку и встал на колени рядом. Было еще кое-что, чему меня научил учитель. Как-то Шор показывал мне, как искать скверны. Этим приемом я уже пользовался. Однако был еще один приемчик, которому Шор меня не стал учить, сославшись на излишнюю опасность для организма…
        Дело вот в чем. Я - бездушный человек. Это известный факт, и оспорить его трудно. А скверны имеют свойство «прицепляться» к душам. Смекаете? Ладно, объясню еще подробнее. У меня нет души, и, получается, мне придется постоянно находиться в темных зонах для развития своих направленных мутаций. Иначе мне влияния скверн не видать. У меня нет души - своеобразного магнита, привлекающего скверны и удерживающего их в непосредственной близости еще долгое время. Однако есть один способ… как это сказать правильно… ненадолго сымитировать наличие души. Прием этот называется «кипящая кровь». Опасная штука, я вам скажу. Эта техника, найденная Шором непонятно где в какие-то бородатые времена, когда церковь даже еще не начала зарождаться, была доступна любому человеку. Она в буквальном смысле заставляла кровь бурлить в организме.
        Понятное дело, что любой, эту технику применяющий, самостоятельно подписывает себе смертный приговор, но… Почему-то не сразу. Там задействовались какие-то тонкие материи души, чтобы организм не разрушался сразу, а постепенно. В общем, это посмертный прием. Чтобы забрать противника с собой. Потому что во время действия этой техники человек, ее использующий, превосходит свои обычные пределы как в магическом, так и в физическом плане. Мне это в данный момент не особо интересно. Однако есть одно свойство у данного приема, из-за которого мне придется прибегнуть к нему. Техника эта создавала вокруг тела некое поле, по характеристикам схожее с человеческой душой. Скверны на эту штуку слетались, как мухи на мед. Я сосредоточился, уже привычно отрешаясь от окружения. Нужно взять под контроль организм… Точнее не так. Нужно заставить его действовать вопреки его инструкциям.
        Зачем мне скверны? У меня есть какое-то время (от суток до двух), чтобы выработать сопротивляемость к магии тьмы. Это даст мне возможность пережить нашествие пелены. Но для этого мне нужен плотный фон из скверн, которые будут изменять мой организм. Вокруг ящеров их полным-полно, но прицепить их ко мне… Трудная задачка. В идеале, мне нужно продержаться в «кипящем» режиме все доступное время, чтобы не упустить скверны. Надо же, никогда бы не подумал, что мне придется использовать одну опасную штуку, чтобы приманить вторую опасную штуку, для того чтобы пережить третью, самую смертельную, дрянь… Что ж, посмотрим, на что я в итоге способен…
        Так. Организм весьма умный сам по себе - он порой действует гораздо рациональнее, чем разум. Но у человека самого по себе есть привилегия заставлять тело делать несвойственные для него вещи с помощью силы воли. Например, очень большим усилием можно остановить сердце. Не знаю, зачем этот навык вообще нужен, но пару упоминаний такой способности я видел. С «кипящей кровью» примерно та же самая фишка. Для того чтобы суметь «вскипятить» самого себя, нужно иметь полный контроль над телом. А для полного контроля над телом нужен полный контроль над разумом. Либо уметь использовать свои сильные эмоции. Как, например, злобу или ярость. К сожалению, у меня с эмоциями проблема. Не знаю… Они будто приглушенные. Я редко злюсь, редко веселюсь, редко печалюсь. Поэтому придется поработать разумом…
        Кровь постепенно стала разгоняться по венам. Я отчетливо услышал, как в ушах шумит поток крови. Нельзя отвлекаться. Нужно еще больше сосредоточиться на применении техники… По телу постепенно стала расползаться жгучая боль. Из носа тоненькой струйкой пошла кровь. Также я ощутил сырость и в ушах. Постепенно окружающие звуки стихали, полностью заглушаемые шумом крови. В какой-то момент скверны, витающие вокруг мертвых хоми, и сейчас отчего-то отчетливо мной ощущаемые, охотно потянулись ко мне, намертво прилепляясь к коже. Спустя несколько минут, растянувшихся на целую вечность, большая часть скверн плотно прикрепилась ко мне. К этому моменту боль, разраставшаяся в организме, уже почти выключила мое сознание. Где-то в глубине еще ощущалась четко отпечатанная инструкция, что мне нужно делать дальше…

        Хоми, которого другие ящеры звали Ссикх, всегда был странным для своих соплеменников. Он всегда крайне негативно относился к желанию стаи проживать в болотах темных зон. Ссикх чувствовал скрытую опасность этих мест, их извращенную натуру, но стая, конечно же, не слушала молодого ящера, не очень еще опытного в охоте…
        Но все по порядку. Ссикх, как уже упоминалось, был весьма молод. В среднем хоми живут не более пятидесяти лет, но, вылупляясь из яйца, взрослеют очень быстро. Буквально за полтора года особь превращается из новорожденного малыша в готовую к охоте и размножению единицу. Ссикху было всего четыре года. Однако он с детства был весьма странным, по меркам хоми. Началось все с того, что его яйцо в какой-то момент упало в бурный поток воды и его еще долго швыряло по камням. Вопреки ожиданиям стаи, умудрившейся все же достать яйцо из той злополучной реки, яйцо оказалось целым. Более того, через положенный срок из него вылупился маленький ящер. Впрочем, с самого детства этот хоми отличался довольно слабым телосложением. Из-за чего он долгое время подвергался нападкам более сильных сверстников. Однако молодому хоми удалось преодолеть столь неблагоприятные условия для себя с помощью необычной для рядового хоми смекалки. Ссикх охотился на своих жертв, сооружая ловушки и заманивая в них добычу, порой убивая довольно грозных противников подобными методами. Со временем у Ссикха получилось завоевать некий
авторитет в стае.
        Когда Ссикху было примерно два года, родные болота, где проживала стая необычного ящера, вдруг стали постепенно высыхать. Привычная для хоми среда стала просто-напросто исчезать. В поисках лучшего места для жизни стая Сикха двинулась на восток. Прокочевав полгода, стая нашла для себя новое место для жизни, подальше от двуногих лысых чудовищ, самых опасных врагов для хоми. Эти чудища были часто закованы в сталь, непреодолимую для зубов и когтей ящеров, и отбивались они острыми палками из этой же стали. Порой на пути хоми попадались и еще более опасные чудища, умеющие управлять силами природы… Однако хоми повезло: они все же нашли место для продолжения жизни… На стаю вновь опустилась идиллия…
        Правда, мир наступил для всех, кроме Ссикха. Он, гораздо более чувствительный и умный по сравнению со своими соплеменниками, сразу уловил какую-то тревожность в окружающей обстановке. Он, единственный из всей стаи, сначала уловил, а затем и смог четко разглядеть скверну, витающую в воздухе. К сожалению, убедить стаю сдвинуться с места ящер не сумел… И вскоре стая стала меняться. Сначала это было мало заметно: некоторые особо агрессивные члены стаи, не отличающиеся особым интеллектом, стали еще глупее. Пару-тройку месяцев Ссикх наблюдал, как многие его соплеменники становились все более и более невменяемыми. Настолько, насколько вообще могут быть невменяемыми хоми. А потом… Ящеры стали резко меняться. У многих начали постепенно зарастать глаза, улучшилась смекалка, но развилась необыкновенная агрессивность. Тела многих хоми стали гораздо сильнее и ловчее, а племя само по себе стало быстро расти.
        Срок роста маленьких хоми сократился до полугода, и численность населения странного болота со сквернами неожиданно стала превышать возможности для прокорма. Все это время Ссикх наблюдал за процессами как бы со стороны. Его скверны по какой-то причине обходили стороной, так что у молодого ящера получалось сохранять рассудок. Со временем он начал замечать, что сородичи, обычно охотящиеся лишь тем, что им дала природа, стали подражать тем немногим двуногим чудищам, что забредали в эту местность. Большая часть ящеров научилась передвигаться на двух задних лапах, использовать орудия для своей выгоды… Все, чем отличался Ссикх до этого, вдруг стало незначительно. Он вновь стал самым слабым представителем племени. И, когда пришло время искать новые места для жизни, его отправили с первой группой разведчиков…
        Ссикху все же в какой-то мере повезло. Он тоже изменился, благодаря сквернам. Однако он, в отличие от своих сородичей, не развивал то, что было дано природой, а приобретал новые черты. Его кожа перестала выделять слизь. Его зрение, слух и обоняние обострились. Изменилось строение позвоночника, чтобы было удобнее держаться вертикально на двух ногах. Пальцы на передних лапах стали намного более ловкими. Но самым лучшим, на взгляд самого Ссикха, изменением стала изменившаяся гортань. Благодаря этому молодой ящер смог не только произносить шипящие звуки, но и подражать речи людей.
        Как раз в тот момент, когда Ссикх обнаружил у себя эту способность, ему пришлось с разведывательной группой покинуть болото… Однако соплеменники Ссикха тоже приобрели совершенно новые способности. Вскоре молодой ящер начал замечать, что его товарищи заранее знают, где находятся люди (к тому времени Ссикх успел каким-то образом выяснить, как зовут лысых чудищ). Но они почему-то предпочитали использовать это знание не для того, чтобы избегать столкновений с опасным противником, а для того, чтобы устраивать засады. Ссикх не ввязывался в сражения с людским племенем. Он предпочитал наблюдать со стороны, запоминать, обучаться… При должном терпении и внимательности люди могли стать неплохим источником информации для ящера, и он это ясно осознавал.
        Однако случилось непредвиденное. Группа, состоящая примерно из сотни особей, среди которых был и Ссикх, наткнулась на человеческое селение. И опять, к удивлению молодого ящера, соплеменники не стали отступать, раз за разом стараясь убить тех людей, что выходили из поселения. Сражения в лесной чаще шли одно за другим в пользу ящеров, пока вдруг не объявились три особо опасных человека. Появились они не одновременно. Один из этих людей, способных повелевать запредельными силами, пришел с севера и, в первой же драке убив около тридцати сородичей Ссикха, исчез в неизвестном направлении. Следующие двое, вышедшие из селения, точно знали, где хоми проводили большую часть свободного времени. Группа ящеров устроилась на берегу речки, облюбовав неподалеку поляну. Собственно говоря, там и произошло столкновение с этими двумя людскими монстрами… Ссикх, по обыкновению своему в бой не вступавший, наблюдал издалека. Именно это и спасло его, когда в самый неожиданный момент появился он.
        Соплеменникам Ссикха удалось, хоть и с большими потерями, победить двух монстров-людей. Но по их следу шел кто-то еще. Тот, кого хоми почувствовать не смогли. И, когда в бой вступил этот неизвестный преследователь, Ссикх порадовался, что он прятался, а не присоединился к «собратьям»… Человеческий боец не был монстром, подобным предыдущим. Он не использовал силы природы для своих нужд. Но в том скоротечном бою, которому молодой ящер стал свидетелем, человек был невероятно страшным и эффективным…
        А вскоре после этого хоми, наткнулись на новую опасность. Туман, за несколько дней окруживший всю близлежащую местность, почти мгновенно убивал каждое живое существо, подбирающееся к нему. Соплеменники Ссикха взволновались, когда почуяли эту напасть, но дальнейшие их действия вряд ли можно назвать разумными. В то время как Ссикх решил какой-то период понаблюдать за туманом, его сородичи неожиданно пришли к мнению, что единственный способ спастись - победить людей в деревне. Тут даже молодому ящеру, обладающему незаурядным для своего вида интеллектом, пришлось изрядно поломать голову, чтобы понять ход мыслей сородичей. Впрочем, ничего конкретного он так и не надумал.
        Однако, слишком увлекшись изучением пелены, Ссикх потерял нужный момент для того, чтобы затаиться. Причем не от людей, которые были крайне агрессивно настроены против хоми, а от своих товарищей по «разведке». Другие ящеры бы просто не поняли, если бы Ссикх отказался от участия в нападении… Не будучи особо талантливым бойцом, молодой ящер практически в первые минуты боя получил тяжелые ранения и постарался ретироваться в лес. После этого силы его покинули окончательно.
        Ссикх сидел под деревом и медленно истекал кровью. Вокруг царили тишина и покой. Не было никаких признаков того, что неподалеку еще идет кровопролитное сражение между двумя видами или что совсем близко уже смертоносная магия тьмы… Все было действительно слишком спокойно. Ссикх сидел, опершись спиной на ствол дерева, и пытался пошевелить хотя бы пальцем. Однако силы окончательно покинули его. Кровь постепенно покидала организм, а вместе с ней уходили и последние силы. Ящер, окончательно смирившись с неизбежным, прикрыл глаза и приготовился к наступающему забытью…
        Неподалеку что-то зашуршало. Ссикх с трудом открыл глаза. Прямо перед ним в десятке метров стоял среди зарослей человек. Ссикх с трудом различал людей между собой, но этот облик он все же помнил. Тот самый воин, погубивший множество его братьев… В какой-то степени хоми даже обрадовался. Погибнуть от рук такого сильного существа вовсе не так нелепо, как истечь кровью вдалеке от родных земель… Однако человек не спешил браться за оружие. Наоборот, он осторожно приблизился, рассматривая хоми почти вплотную. Судя по всему, добивать раненого ящера он не собирался. В момент, когда Ссикх уже хотел собраться с силами для последней атаки, чтобы спровоцировать человека, тот неожиданно полез в свою сумку.
        Дальнейшие действия человека вызвали сильный шок у молодого ящера. Вместо того чтобы добить его, человек, судя по всему, решил его помучить перед смертью. Он начал втыкать маленькую железную иглу в тело ящера, стягивая раны чем-то очень похожим на паутину. У хоми не было сил, чтобы сопротивляться, даже несмотря на боль. Вскоре, закончив с этим, человек принялся растирать что-то по телу ящера, уделяя особое внимание повреждениям на теле хоми. Закончив с растираниями, этот странный человек и вовсе принялся заматывать Ссикха в ткань наподобие той, что часто носили люди, защищаясь от холода. Именно в этот момент молодой хоми и понял, что человек вовсе не издевается над ним, а лечит его. Боль постепенно стала отступать, и ящера стало клонить в сон. Последнее, что он успел разглядеть перед тем, как потерять сознание,  - была воткнувшаяся прямо перед ним в землю заостренная толстая палка и упавший рядом аппетитно пахнущий кусок человечьей еды…

        Очнувшись от недолгого, но лечебного сна, Ссикх ужаснулся. Сколько времени он проспал? Как близко опасный туман? Много ли людей сейчас находятся в лесах в поисках выживших хоми? Много образов роилось в голове у ящера, но самым первым среди всех было удивление по поводу своего неожиданного спасителя-человека. Всю свою не очень долгую жизнь Ссикх свято верил в то, что люди - лишь монстры, ненавидящие хоми и готовые убивать сородичей Ссикха в любом месте и в любое время. Да, ящер наблюдал за человеческими поселениями, но отнюдь не из-за добрых побуждений. Хоми прекрасно осознавал, что люди, хоть и уступают ящерам в силе и скорости, но превосходят хитростью и умом. Будучи таким же слабым физически, Ссикх не видел иного способа стать сильнее, кроме как учиться быть таким же хитрым и умным, как и люди. Человек всегда был для этого хоми интересным объектом для наблюдения.
        Ссикху было интересно абсолютно все: привычки людей, их способы общения, их рацион питания и прочие особенности. В какой-то момент Ссикх понял, что люди, по сути своей, не хищники. Они охотятся ради пропитания, но также питаются и тем, что вовсе мясом не является. Рядом с человеческими поселениями часто можно было увидеть искусственные поля специальных растений, которые люди потребляли в пищу. Ссикх тоже пробовал многие из этих растений. Некоторые даже пришлись ему по вкусу. Но, сделав подобное открытие и поняв, что люди убивают хоми не ради пропитания, Ссикх задумался: почему ящеры и люди вообще сражаются? Ведь люди не живут в болотах, а ящеры не любят открытые, сухие места, как люди. Однако неизменно при каждой встрече двух этих видов происходило кровопролитие.
        С тех пор Ссикх пытался найти хоть какого-то представителя людей, который бы не попытался сразу убить первого встречного хоми. К сожалению, все встреченные молодым ящером люди оказывались либо слишком агрессивными, либо слишком недалекими. Так что со временем Ссикх просто начал убеждаться в том, что нейтральности в отношениях с людьми не достигнуть, не говоря уже о дружбе. Однако сейчас Ссикх засомневался в том, что это так уж невозможно…
        Ящер медленно, еле удерживая себя от падения, поднялся на ноги. Его всего трясло, но сдаваться на милость судьбе ящер не собирался. Он и так слишком много времени потратил, потеряв сознание. Неизведанная напасть неуклонно приближалась, оставляя мало шансов на спасение. Ящер медленно двинулся куда-то в кусты, на ходу подобрав самодельное копье, оставленное человеком. В другой его лапе был крепко зажат кусок хлеба…

        - Ты ведь тоже это почувствовал?  - спросила Энория у Шора, резко повернувшись к нему.
        За несколько секунд до этого она четко ощутила очень опасную магию. Опасную и очень старую. Хотя в то же время пугающе эффективную. В данный момент лорд-целительница вместе с магом-телепортатором находились в одном из многочисленных переходов внутри стен цитадели. В связи с усилившейся опасностью для ордена со стороны вернувшегося на бренную землю (в прямом смысле) могущественного мага эпохи зарождения часовых.
        - Магию на востоке?  - уточнил Шор.  - Да, почувствовал. Аспект тьмы, что-то наподобие кольца Сартароса, с парочкой модификаций.
        - Что у тебя за чутье такое?  - поразилась Энория.  - Я только сам всплеск магии засекла.
        - Это опыт.  - Пожал плечами Шор.  - Но меня больше беспокоит не само заклинание, так как нам его уже не остановить, а то, что творится совсем рядом…
        - И… Что там творится?
        - Что-то явно интересное.  - Хмыкнул Шор.  - Эх! Как же хочется смотаться да глянуть хоть одним глазком!
        - Ноур явно не будет щелкать клювом.  - Нахмурилась Энория.  - Сейчас весь орден на военном положении. И всего из-за одного человека…
        - Ты недооцениваешь его.  - Со спокойной улыбкой покачал головой Шор.  - Он маг высшего уровня. У него есть все: талант, знания, высший уровень подготовки…  - Маг-телепортатор вздохнул. В его глазах на мгновение промелькнула непонятная искра, но тут же исчезла. Энория едва-едва успела ее уловить.
        - А если с ним, например, на драку выйдет Такхон?
        - Наш старик помрет,  - без тени сомнения констатировал Шор.  - Любой из лордов проиграет Ноуру один на один.
        - Все настолько плохо?
        - К сожалению.  - Кивком подтвердил Шор.  - Однако, если постоянно быть неподалеку друг от друга, то группами по двое-трое, возможно, получится его сдержать…
        - Тогда следует просто окружить его силами всех лордов - и дело в шляпе,  - предположила женщина.
        - Ну, тогда Ноур получит преимущество.
        - Почему?
        - Особенности его магии.  - Коротко отмахнулся Шор.  - Легче противостоять ему маленькой слаженной группой, чем толпой сильных магов… Тем более, мы не знаем его местоположения.
        - Странно, что наши маги-следопыты его еще не обнаружили.
        - Я же говорю: он невероятно искусен в магии. Уж обойти стандартные методы поиска он сможет не напрягаясь.
        - А нестандартные?
        - С некоторыми усилиями,  - вновь невозмутимо ответил Шор.  - Нам остается только ждать и реагировать.
        - И как долго ждать?
        - Кто знает?  - спросил непонятно у кого Шор.  - Может день, может год, а может и десяток лет… Уж поверь мне, вернувшись в наш мир, Ноур теперь может не торопиться и обдумывать каждый свой шаг. В конце концов, он столько времени пробыл на Луне совсем один…
        - А вот этот момент вызывает у меня несколько вопросов!  - Пару раз кивнула Энория.  - Как он вообще там выжил? Там же воздуха нет, согласно утверждениям наших ученых.
        - Ну, воздуха там действительно нет. Зато магический фон необычайно интенсивный. Думаю, он использовал какое-то из созидающих заклинаний воздушного типа… С его навыками это было бы вполне возможно, но… Подобные заклинания довольно сложные сами по себе, а если их еще и поддерживать продолжительное время…
        Шор надолго задумался. Энория терпеливо ждала, рассматривая в небольшую бойницу окрестности. Даже после стольких прожитых лет в этих горах местность не утратила своей чарующей красоты. Проходящие по переходу члены ордена часовых почтительно склоняли головы перед лордом и Хранителем, хотя оба этого попросту не замечали.
        - Думаю, его контроль над собственными силами еще больше возрос,  - наконец подытожил Шор.  - Это очень плохо.
        - Без сомнений. Но,  - Энория слегка вздохнула,  - давай переведем тему. Что ты почувствовал рядом с той магией на востоке?
        - Скажем так…  - Шор отвернулся и быстрым шагом направился дальше по проходу,  - либо что-то, что нас всех спасет, либо то, что нас погубит окончательно. Время покажет…

        Ссикх стоял на поляне и внимательно всматривался в то, что на ней происходило. Посередине прогалины были в кучу свалены тела других хоми, перенесенных отсюда со всех окрестностей. Виновник этих перемещений мертвых тел стоял на широко расставленных коленях перед этой грудой с закрытыми глазами и крайне сосредоточенным видом. Вокруг фигуры знакомого Ссикху человека едва заметно дрожал воздух, а от открытых участков его тела шел хорошо заметный пар.
        Ящер поднял морду и посмотрел на уже хорошо виднеющийся над лесом туман. Как Ссикх и заметил ранее, высота у тумана все росла и росла по мере того, как тот сжимался в одну точку. Хоми раздраженно прошипел что-то наподобие ругательства на языке хоми и глянул на свой хвост. Тот выглядел неважно. Тесты молодой ящер проводил именно на этой части тела, так как хвост отрастал быстрее всего в случае его потери. Контакт с туманом доказал, что пройти сквозь него даже в быстром темпе не получится. Большая часть хвоста отвалилась, а обрубок уже начинал загнивать. Благо, Ссикх успел прижечь рану. Был у Ссикха еще один вариант, но его ящер считал маловероятным.
        Сейчас его больше интересовал человек впереди. Ящер осторожно сделал шаг в сторону этого воина. Человек, продолжающий чем-то сосредоточенно заниматься, даже не пошевелился. Чуть-чуть осмелев, Ссикх сделал еще шаг, затем еще и еще… Постепенно приближаясь, но при этом готовый в любой момент рвануть прочь, ящер остановился вплотную к человеку. От того шел хорошо ощутимый жар. Ссикх мог ошибаться, но кожа у воина была гораздо краснее, чем прежде… Хотя Ссикх, не долго мудрствуя, списал подобные перемены на то, что воин сейчас делал. Вблизи человека Ссикх явно ощущал витающие скверны. Подойдя ближе, молодой хоми быстро понял, что та часть скверн, что зацепилась за него самого, тоже сорвалась с «насиженного» ящера и понеслась к воину.
        Ссикх удивленно фыркнул. И зачем кому-то понадобилось собирать на себе эти чуть ли не ядовитые штуки? Они ведь лишают разума… Хотя, вполне вероятно, человек просто об этом не знал. Ящер поднял руку с зажатым в ней копьем. Конец заостренной палки медленно опустился на плечо человека рядом с шеей. Воин не пошевелился, но что-то произнес с совершенно спокойной интонацией, даже не оборачиваясь. Какое-то время хоми тоже стоял неподвижно.
        С одной стороны, этот человек отобрал жизни многих его сородичей. За такое платят жизнью. С другой стороны, он же спас и самого Ссикха от верной гибели. Конечно, вполне возможно, что он лишь отсрочил неизбежное, ввиду приближающейся пелены, но… Ссикх был благодарен, несмотря ни на что. Он долгое время ощущал, что все больше отдаляется от сородичей. Он все меньше участвовал в жизни племени, с каждым месяцем уходя во все более дальние путешествия, с каждым разом все больше и больше интересуясь столь другими людьми… Но в те моменты он из раза в раз прекрасно осознавал, что жизни вне племени у него не будет. Даже другое племя хоми первым делом попыталось бы его убить, не говоря уже о людях. И вот, прямо перед ним на коленях стояла альтернатива. Впервые в жизни Ссикх видел что-то, выбивающееся из привычных понятий мира… Точнее, кого-то…
        Ссикх убрал копье и развернулся. Медленно прихрамывая, он побрел прочь, дожевывая подаренный человеком хлеб. Вскоре хоми ушел достаточно далеко от воина, чтобы больше не чувствовать большую концентрацию скверн вокруг него. Через полчаса хоми добрался до пункта назначения: речки. Вода в реке журчала так, будто ничего не произошло. Однако Ссикх даже издалека почувствовал гнилостный запах: вода была отравлена. Впрочем, об этом красноречиво говорили и тушки рыб, плавающие по поверхности реки. Вода, проходящая под туманом, автоматически «очищалась» от всего живого в ней. Из чего Ссикх сделал вывод, что проплыть туман под водой не удастся. Однако был еще один шанс: отсидеться. В принципе, для этого лишь нужно место, куда не проходит воздух. И такое место Ссикх знал. Только прибыв в эти края, молодой ящер быстро обнаружил и выследил гнездо выдр.
        Местные жители уже тогда пошли на корм Ссикху, а сейчас сослужит службу и их жилье. Ящер совсем неизящно плюхнулся в воду и, мощно загребая лапами, поплыл к нужному месту. Вода нещадно жгла кожу и глаза, но ящер терпел. Хоми вполне могли какое-то время даже дышать под водой, но вдыхать эту воду Ссикх не рискнул, добираясь на остатках того кислорода, что вдохнул на поверхности. Вход в нору выдр находился под водой. Ссикх его давным-давно расширил под собственные габариты, так что сейчас без проблем пробрался в довольно просторную нору. Оказавшись в знакомом пространстве, ящер надежно залепил отверстия для воздуха землей и, повалившись на землю, тут же заснул…

        Я отчаянно пытался сохранить состояние максимальной концентрации. Процесс и так дается с большим трудом, а тут еще этот хоми из леса приперся! В худшем случае, мне придется с ним драться. А сражаться я сейчас не в состоянии, к величайшему моему сожалению… Хоми осторожно подошел ко мне сбоку. Я краем глаза различил следы перевязки. Создатель, неужели это тот самый подранок из леса? Не стоило его латать, ох не стоило. На будущее: глуши порывы жалости, Эйс. Если выживешь, конечно… Хотя он вроде не нападает… Черт меня тянул за язык: накаркал. Ящер вытянул лапу с зажатым в ней копьем моего производства и положил один из заостренных концов мне на плечо.
        У меня уже в голове начали прокручиваться возможные сценарии следующего боя. Большая половина из них почему-то заканчивалась моей смертью. Нерадостный прогноз, надо признать. Я плохо знаю, на что способен. Надо было это первым делом выяснить. Вот так вот, думаешь, что самый умный, в итоге оказывается, что даже сам себя понимаешь с трудом…
        - Попробуешь навредить - накажу,  - стараясь не выдать дрожь в голосе, произнес я.
        Какое-то время ящер стоял неподвижно. Наконец он убрал копье от моей шеи и, развернувшись, побрел куда-то в лес. Ну и слава создателю! Топай-топай… Кстати, я похоже, уже подготовился по максимуму…
        Надо уточнить, «кипящий» режим был малоприятным. Все тело нещадно ломило, голова раскалывалась, а чувствовал я себя так, будто подхватил неслабую простуду. Да еще это жжение по всему телу… Не считая ужасного жара, исходящего от меня же. Даже учитывая, что источником подобной высокой температуры был сам я - жарко было неимоверно. От моего тела даже обильно пар идет… Ох, если так продолжится - умру от обезвоживания. Хотя вся эта затея была опасной с самого начала. Но пора начинать…
        Я поднялся на ноги и резко развернулся на девяносто градусов. По моим подсчетам, где-то в той стороне должна быть ближайшая ко мне точка тумана… Окружающее пространство вокруг неожиданно поплыло, смещаясь куда-то в сторону. Я сделал несколько шагов вбок, чтобы сохранить равновесие. Все под контролем. Главное, не терять сознание. Медленно покачиваясь из стороны в сторону, я пошел в нужном направлении. Интересно, есть какие-нибудь полезные навыки, возможные для выполнения таким обычным людям, как я? Какие-нибудь, которые не убивают пользователя… А то подвергать риску здоровье или тем более жизнь как-то не тянет…
        Тяжело поддерживать состояние «кипения» и не терять связи с реальностью. Во-первых: это больно. Во-вторых: не по детски «колбасит» и неслабо дает по мозгам. И в-третьих: нереально трудно быть одинаково сосредоточенным и на поддержании этого убийственного состояния, и на передвижении. Все три фактора накладывались друг на друга, составляя вместе неслабое такое препятствие на моем пути. Однако кто говорил, что будет просто? Впрочем, все эти препятствия не помешали мне добраться до цели. Большие сложности возникали с материальными препятствиями, такими, как деревья или валуны. Преодолеть их в нынешнем состоянии было бы проблематично, так что приходилось огибать с нешуточной потерей времени. К тому моменту, как я добрался до пелены, вокруг уже стало темнеть.
        Я стоял перед перекатывающейся массой тумана и собирался с духом. Все же мне предстояло сделать что-то донельзя… глупое. Однако когда еще у меня выдастся шанс потренировать сопротивление элементу тьмы? Пускай это опасно и меня никто не подстрахует в случае чего… Я мотнул головой. Соберись, Эйс! Резко выдохнув, я протянул руку и погрузил ее в туман. Сознание тут же заволокла нестерпимая боль. Закричав, я выдернул руку из пелены и отошел от нее на несколько шагов. Левая рука покрылась множеством язв, откуда сочилось что-то прозрачное, вперемешку с гноем. Я пару раз вздохнул и, переждав пик боли, снова запустил руку в туман…
        Повторял я эту процедуру много раз. Десятки, сотни… Пару раз я даже ненадолго терял сознание. Просыпался на земле уже почти под туманом, но все же создатель миловал. В конце концов, от моей левой руки остался один гниющий кусок мяса. Скрипя зубами от болевых ощущений, я перетянул конечность выше локтя. Отрубить, к сожалению, сейчас не смогу, но восстановить поврежденную конечность уже не получится. Чтобы спасти целое, иногда нужно пожертвовать частью. Благо, что при наличии достаточного количества денег можно заказать магу-целителю «новую» конечность. Богачи обычно так и делают. Процесс долгий и муторный, но вполне осуществимый. Эх… Было бы проще, если бы я сам владел подобной магией.
        Однако, потратив на самоистязание всю ночь и большую часть утра, я достиг своей цели: сопротивление начало проявляться. От действия магии я теперь страдал не так сильно, как раньше. Я обернулся назад. Вовремя. Уже видно частокол деревни среди деревьев. Переведя взгляд наверх, я хмыкнул. Растет вверх, стало быть. Этот Сартарос был донельзя умным малым, раз придумал такое заклятие. Маги, конечно, такую атаку переживут без проблем, но если кастануть что-то подобное в толпе врагов… Боюсь, никто не сможет вытерпеть ощущение, когда он гниет заживо… Но я к чему веду. Вверх растет. Масса тумана, по идее, должна оставаться одинаковой, поскольку магией это заклинание после начала работы не подпитывается. Так что, в худшем случае, толщина тумана осталась все той же: пять метров. В лучшем, он даже истончился, чтобы вырасти ввысь.
        Я решительно взглянул на стену тумана передо мной. Десять шагов через эту пелену. Это все, что нужно, чтобы оказаться по ту сторону. Черт возьми, страшно. Что ж, понеслась, чего уж тянуть… Я шагнул в пелену, зачем-то зажмурившись. Будь я обычным человеком - шансов на пересечение этой стены у меня бы не было. Два, максимум три шага - все, что я смог бы осилить. Сейчас… Шансов было больше. Волна жжения и боли пронеслась по телу, заставив меня вздрогнуть и сильно сжать зубы. Второй шаг, третий… Я услышал, как с неприятным чмоком отломился остаток левой руки. Предплечье, вплоть до локтя, отныне потеряно. Четвертый, пятый… Меня резко потянуло блевать. Потуги были очень сильными, но у меня получилось избежать ненужного «извержения»… Шестой, седьмой… Ноги резко подогнулись, сознание столь же неожиданно «взбрыкнуло» и решило меня оставить. Последнее, что я запечатлел: как пелена расступилась передо мной, выпуская на волю. И еще быстро приближающуюся голую землю…

        Очнулся я все от той же боли. Думаю, она никуда и не уходила. Просто мой разум какое-то время решил не воспринимать ее, вот и все. Впрочем, сейчас все было уже не так плохо, как внутри тумана. Я приложил массу усилий, чтобы перевернуться на спину, а потом еще и сесть. Ух… Тяжело-то как… лицом я был повернут в ту сторону, где до этого была деревня. Сейчас в той стороне воронкой взмывал в небо проклятый туман. Столб плотного тумана крутился вокруг центра кольца, поднимаясь над землей на десятки метров. Когда-то я представлял магию чем-то ярким, живым… Как огненные шары, ледяные иглы или воздушные кулаки. Но магический мир сложнее, чем кажется… Интересно, а та магичка еще жива? Она вроде бы говорила, что сможет пережить бедствие. Кстати, насчет пережить…
        Я перевел взгляд на левую руку. Ее нет, как и ожидалось. Впрочем, допустимые потери, несмотря на пережитую боль. Главное, что жив остался. Остается только до города добраться, а там уж меня подлатают… Наверное. Поглядим, как получится. Беглый осмотр показал, что остальные части тела пострадали не так сильно. Было множество вспухших или просто загноившихся мест, но если не медлить с первой помощью - даст создатель, не помру. Я кое-как поднялся на ноги и, пошатываясь, поплелся в том направлении, где я примерно «оставил» сумку. Она оказалась все там же. Практически рухнув рядом с ней на землю, я с трудом справился с непослушными застежками на сумке. Извлеченные из глубин бинты и припарки тут же были применены в дело. Не столь многочисленные, но все же полезные мази тоже полностью ушли на намазывание. Процесс самоврачевания занял у меня не меньше трех часов. Я даже не поленился, сходил до неповрежденного темной магией леса вдалеке, добыл там хвороста и запалил костер. Раскаленным лезвием меча прижег культю, а потом, добравшись до речки, начал умываться.
        Благо, река уже успела слегка очиститься. По крайней мере, с запада, со стороны гор, текла уже чистая река, смывая ядовитую куда-то на восток. Да уж… надо было сначала умыться, а затем лечиться… Но что сделано, то сделано. Кое-как омывшись, я окончательно перемотался чистыми бинтами и переоделся в целый комплект одежды, извлеченный из сумки. Моя прежняя одежка изрядно пострадала под воздействием тумана, так что ее пришлось оставить. Она выглядела так, будто несколько лет пролежала на улице, под всеми ветрами и дождями. Тоже, в принципе, ожидаемо. Хм… Кстати, туман начал рассеиваться.
        Подождав, пока столб тумана развеется по ветру, я направился в то место, где раньше была деревня. Именно была. Здания разрушились под своим весом, частокол повалился, а выглядело все так, будто здесь никогда никто и не жил. Настолько серым и безжизненным все было. Кое-где были видны останки деревенских жителей. Если кто и выжил - он либо везуч, либо наоборот. Потому что пережить туман не значит жить дальше. Возможно, это уже будет только агония. Впрочем, по дороге мне живые не встретились. А направлялся я к дому знахарки. Там меня тоже встретило безмолвие. Вход был завален, так что мне пришлось пробираться в здание через разрушенную крышу. Если девушка еще жива, то она где-то здесь должна быть… И она все еще была на своем месте. Насколько я видел со своего места, еще живая. Вокруг нее витала еле видная водяная пыльца. Маг воды, значит… Я безбоязненно подошел к ней и заглянул в лицо.
        - Жива?  - спросил я зачем-то.
        Девушка молча кивнула, закрывая глаза. Судя по донесшемуся с ее стороны сопению - заснула. Водная пыльца рассеялась, так что и вправду, видать, вырубилась. Мне, пожалуй, тоже стоит отдохнуть… Устал, как собака. Подумав таким образом, я опустился рядом с лежанкой Скалии. Заснул прямо в сидячем положении. Усталость сказывалась…

        И опять продуваемый всеми ветрами булыжник с идеально ровной верхушкой. Будто бы кто-то специально шлифовал поверхность для того, чтобы я тут появлялся во сне. Хотя, скорее всего, так и есть. А где мой болтливый знакомый? Безымянец обнаружился на своем месте.
        - И все же ты соврал!  - заявил мне радостно этот тощий субъект вместо приветствия.
        Я вздохнул. Даже во сне отдохнуть не судьба…
        - И в чем же?
        - Нет, я неправильно выразился…  - Не обратил на мой вопрос внимания Безымянец.  - Ты обманул не меня, а себя! Себя и всех окружающих! Более того, продолжаешь обманывать и обманываться до сих пор.
        - Поясни,  - лаконично произнес я, всем телом поворачиваясь к собеседнику.
        - Ты отнюдь не добродушный человек.  - Хмыкнул тощий парень.  - За твоей маской доброты и благожелательности скрывается эгоизм и холодная, жестокая расчетливость.
        - Надеюсь, ты в курсе, что бросаться такими смелыми заявлениями по крайней мере неприлично?  - уточнил я, с хрустом потянувшись.
        Все тело ломило, но здесь, в отличие от реальности, у меня были обе руки. Да, к тому же еще и прочих ран не было. Уже неплохо.
        - И все же ты не возразил.  - Покивал Безымянец.
        - Но это не значит, что я согласен,  - резонно ответил я.  - С чего ты сделал подобные выводы?
        - Те люди в деревне…  - Неопределенно махнул рукой куда-то в сторону мой собеседник.  - Ты ведь не попытался их спасти.
        - Я не видел варианта для их спасения.
        - И ты опять врешь. Как мне, так и себе…  - Расстроенно поцокал языком Безымянец.  - Ты не «не видел». Ты просто-напросто не искал. Признайся, ты ведь не думал о селянах. Ты без особых затруднений увидел способ выжить для себя и тут же воспользовался им, без всяких зазрений совести оставив деревенских жителей на смерть.
        Я молчал. Он… прав в какой-то степени. Я действительно не пытался даже подумать над тем, как спасти селян. Нет, какие-то варианты, самые простые, мне в голову приходили, но я не тратил много сил на попытки придумать пути для спасения всех…
        - Хочешь сказать, что это я убил их?  - спросил наконец я.
        - Именно.  - Кивнул Безымянец.
        - Я не обязан нести ответственность за чужие судьбы,  - хмуро ответил я.
        - Вот!  - Даже подскочил на месте он.  - Вот оно! То, о чем я говорил! Никакого сострадания! Впрочем, что еще ожидать от бездушного существа?
        Я какое-то время молчал. Ладно, признаю. Он абсолютно прав. Умерли деревенские? Да как-то по боку. Нет, ну совсем. Я не испытываю ни горечи, ни сожаления, ни сострадания - ничего. Умерли - и все тут. Раньше я действовал согласно тем представлениям, которые мне обо мне же заложил Тир. Он многое про меня рассказал, так что мне пришлось соответствовать его ожиданиям, чтобы он продолжал работать на меня. Но в самом ли деле я добрый парень, свято соблюдающий заповеди отца о ненасилии? Или наоборот, я жестокий человек? Да уж, не всегда полезно ничего о себе не знать… Но кое-что я понял точно - посторонние люди меня волнуют мало. Интересно, я не убивал людей до этого лишь потому, что боялся наказания, или потому, что меня действительно сдерживали какие-то моральные принципы?
        - Ладно.  - Тяжело вздохнул я.  - Ты прав, но ты меня начал раздражать. Чего тебе от меня надо?
        Безымянец внезапно оказался вплотную ко мне. Его абсолютно черные глаза оказались напротив моих, будто бы заглядывая в глубины моего сознания…
        - Мне - ничего не надо. Хотя я и хочу, чтобы ты перестал обманывать самого себя,  - произнес этот странный парень.
        Я неожиданно почувствовал, что от него исходит прямо-таки мертвецкий холод.
        - Только так ты сможешь пробудить в себе то, что еще дремлет…  - Расплылся в улыбке Безымянец.  - Ты уже ступил на верный путь. Убив первого своего врага, ты слегка приоткрыл врата к скрытой в тебе силе. Теперь тебе нужен больший толчок…
        - К-какой, например?  - внезапно заикнувшись, спросил я.
        В моей руке вдруг оказалось что-то тяжелое. Я поднял ее к глазам. В ней был большой охотничий нож из странного серого дымчатого металла.
        - Убей человека,  - совершенно серьезно произнес Безымянец.  - Давай, просто сделай это! Девчонка рядом с тобой слаба, убить ее будет просто! Просто сделай это!!
        Я моргнул и… Очутился в разрушенном доме, снова. Пространство вокруг было четким, небо в проломе крыши было ясным и облачным… легкий ветерок сквозь дыры в стенах приятно холодил кожу.

        Я еще раз моргнул. Проснулся… Ух, ну и кошмары… Хотя… Я посмотрел на свою единственную руку. Нож все еще был в ней. Почему-то тот момент, когда сны пересекаются с реальностью, меня безумно напугал. Оглянувшись на спящую девушку, убедился, что та все еще не проснулась. Даже не шевельнулась. Покрутив нож в руках, я пожал плечами и тут же уснул снова…
        Второй раз ко мне мой ночной болтливый собеседник являться не спешил. Впрочем, сны мне не снились, так что время моего отдыха пролетело, как одно мгновение. Хоть где-то повезло. Проснулся я немного помятым. На удивление, боли почти не было, но ощущал я себя не очень в плане умственном. Голова соображала с трудом, но общий ход мыслей удерживать получалось без проблем. Подобные сны меня добьют. Я быстро осмотрел себя. Гораздо лучше, чем я думал. Никаких признаков осложнений от повреждений, полученных из-за прохода через туман. Кажется, помирать мне пока рановато. Я встал на ноги и отряхнулся. Остается одна проблема: еда. Воду можно найти в той же реке, а еду… в принципе, там же. Проблема в том, что рыбачить я не умею. Есть такой грешок, да. Да и рыбачить не на что. Черви, бывшие близко к земле, по идее, должны были все передохнуть, а заранее запастись наживкой я не соизволил. Конечно, «пробивная» способность пелены невысокая - всего где-то пару метров, но близко к поверхности наверняка мне ничего живого не найти. С водой все и проще, и сложнее одновременно. Туман сквозь воду не проходит, но саму
воду отравляет. Так что какой-нибудь маг воды, например, спокойненько может просто спрятаться под водой, накрыв себя водонепроницаемым куполом. И сил на это уйдет меньше, чем у этой девушки. С другой стороны, возможности передвигаться у нее не было. Стало быть, то заклинание (чем бы оно ни было)  - было лучшим вариантом. Свою жизнь она в итоге спасла.
        Кстати, надо бы осмотреть ее. Возможно, ее ранение из тех, что требуют постоянного ухода… Я откинул одеяло, укрывавшее девушку, и слегка приподнял брови. А вот это проблема. Одежды на ней почти не было. Нет, проблема не в том, что она была голой (меня это не сильно смутило), а в том, что одежду в окрестностях в принципе взять было неоткуда. Значит, придется переносить ее, закатав в одеяло и простыню. А то, что переносить ее придется - я уверен полностью. Здесь оставаться нельзя. Лучший вариант - двигаться дальше на восток, в сторону Каустирки. Уж там получится найти того, кто мне руку подлатает. Ах, да, еще и Хоула какого-то отыскать надо…
        Беглый осмотр ранения Скалии показал, что на данный момент ее жизни ничего не угрожает. Именно на данный момент. У магов много жизненных сил, так что в лучшем случае моего вмешательства и вовсе не понадобится. Хотя меня беспокоит тот факт, что придется ее как-то перемещать с места на место. Это может изрядно навредить и без того ее хрупкому здоровью… Об этом стоит подумать. Мне, по сути, даже носилки не из чего соорудить. Древесина вся сгнившая, ткань тоже. Уцелела лишь та, что была в непосредственной близости от магессы. Кстати говоря, удивительно, что никто не попытался спастись в том куполе из влаги, что она создала… Но мне уже не узнать, что творилось в головах жителей в момент прихода тумана. Думаю, они паниковали.
        Недовольно заурчал желудок, намекая на то, что пора бы и подкрепиться. Да, надо бы. Не помню, когда в последний раз ел. Да и на «кипящую кровь» много энергии ушло. Воды-то я на речке напился, а вот с едой придется повозиться. Глянув еще раз на спящую Скалию, я осторожно вылез через все ту же крышу и направился к реке по наикратчайшей траектории. Местность была абсолютно голой, так что все окружение просматривалось очень хорошо. Плюс ко всему, все препятствия будто корова языком слизала. В принципе, так и было, только слизывала не корова… Река журчала, как будто ничего и не произошло. Короткая проверка показала, что вода полностью очистилась.
        Пару раз я четко услышал, как плескалась рыба. Думаю, можно было бы попробовать выловить что-нибудь, но это маловероятно. Как я уже упоминал, рыбак из меня посредственный. Так что шансы довольно малы на самом деле. Хотя, если соорудить запруду… Размышляя на эту тему, я осматривал окрестности. Земля почернела, и не было видно ни единой травинки. Интересно, долго земля будет непригодна для выращивания чего-либо? Яд - это, конечно, плохо, но не должно же «выжигать» почву навсегда, так? Впрочем, об этом можно узнать и в другой раз. Меня сейчас больше интересует, что же творится с моим телом.
        Я задумчиво посмотрел на обрубок левой руки. По всем законам логики, я должен сейчас чувствовать адскую боль, но ничего подобного нет. Более того, раны по всему телу тоже не болят. И это тоже странно. Я точно их вижу, и они определенно никуда не пропали, но все-таки боли нет. Практически никаких неудобств во время движений. Как и с этим осколком металла у меня в груди, передвигаться ранения мне не мешали, хотя, уверен, у другого бы человека в подобном состоянии возникли бы определенные трудности. В любом случае, сейчас мне надо заниматься не размышлениями. Надо добыть пропитание.
        Однако, прежде чем я что-то начал делать, передо мной неожиданно из воды показалась чья-то голова. Я с удивлением уставился на этот новый объект над водой и машинально потянулся к мечу. Его я взял с собой на всякий случай. Как показала практика, «всякий случай» наступил. Потратив несколько секунд на распознание объекта, я узнал в очертаниях головы хоми. Значит, они спрятались под водой? Сколько их там? Я быстро огляделся: на открытой местности и спрятаться негде. Оружие, конечно, при мне, но встревать в ближний бой снова не очень-то хочется…
        Ящер покрутил головой и уставился на меня. В принципе, не удивительно: я единственный объект на местности, который хоть сколько-то выделяется на общем фоне. Вид у меня, признаю, потрепанный, но все же менее серый, чем все окружающее пространство. Завидев меня, ящер скрылся снова под водой. Точно, они же прекрасно плавают. Поднявшись на ноги, я отошел от реки на пяток шагов. На всякий случай. Во избежание неожиданной атаки из-под воды. Почему-то существа, атакующие из глубины, меня пугают больше всего. Наверное, из-за того, что плаваю я не очень хорошо… Если уж затащат глубоко - всплыву я точно бездыханным. Моя здоровая рука нервно поглаживала рукоять меча. Я даже не заметил, как она там очутилась. Из-под воды снова показалась голова хоми. На этот раз совсем у берега. Поднявшись по грудь из воды, ящер стал медленно выходить на берег, не сводя с меня глаз. Его вид показался мне до боли знакомым…
        Ну да, вон и остатки моих же бинтов, хоть и значительно размокшие. А хоми быстро оклемался! У них у всех такая бешеная регенерация или только у этой особи? В любом случае, сейчас ящер уже выглядел более-менее здоровым. По крайней мере, на первый взгляд. Все же его состояние лучше моего, так что кое-какое преимущество у него есть. Хоми сделал пару шагов в мою сторону и остановился в нескольких шагах. Он стоял прямо, но все равно был ростом мне где-то по грудь. Лапы у него были свободными, да и оружия у него не наблюдалось, но природа одарила хоми острыми зубами, мощными челюстями, довольно приличными когтями и длинным и сильным хвостом. Можно сказать, он рождается вооруженным. Ящер поднял лапу и, ударив себя по груди, произнес:
        - Хоми!
        Кхм… Это он так общаться пытается? Я до этого не слышал о разговорчивых ящерах. Возможно, это первый подобный контакт в истории… Ну, пока он не нападает - мне же лучше.
        - Ну, это и так понятно…  - Пожал я плечами.
        Ящер слегка наклонил голову вбок, услышав мою речь. Какое-то время он молча смотрел на меня, потом вытянул лапу вперед и, уже с вопросительной интонацией, повторил:
        - Хоми?
        - А похож?
        Ящер снова уставился на меня. Как бы там ни было, мои ответы его устраивают вряд ли. Но, наверное, причина в том, что я просто не понимаю вопроса. Но кое-что я уже понял. Спасенный мной индивид явно не заурядный представитель своего народа. Он гораздо более тощий, чем те, кого я убил на поляне. Да и стоит он более прямо. Лапы, а особенно пальцы, гораздо более развитые… Они изменяются? Говорят, какой-то чудак как-то принялся утверждать, что древесные червяки превращаются в бабочек… Тут похожий процесс? Или нечто иное… В любом случае, для того чтобы это выяснить, нужно наладить контакт. Или хотя бы попытаться. Я оторвал руку от рукояти меча и, легко стукнув себя в грудь, произнес:
        - Человек.  - Медленно переведя руку в его сторону, я продолжил:  - Хоми.
        И тут произошло что-то воистину феноменальное! Хоми кивнул головой. Ну да, само по себе событие не столь уж невероятное, но пару вещей я мгновенно понял. Во-первых: этот ящер явно способен понимать легчайшие понятия, анализировать данные и составлять свое мнение. Это само по себе поразительно, но вторая вещь, которая пришла мне в голову, не менее интересна: он явно наблюдал за людьми. Именно наблюдал. В дикой природе нет подобных знаков согласия или отрицания. Это движение было придумано человеком для общения с другими людьми. И ящер следил за людьми, учился у нас, пытался понять. И (что самое главное) проследил некоторые закономерности в нашем поведении.
        Я облизал разом пересохшие губы. Так-так… Насколько хорошо он понимает человеческую речь? Понимает ли вообще? Или только отдельные слова выговаривает? Надо наладить общение… Ну, начинают разговор обычно с представления…
        - Эйс.  - Я снова ударил себя в грудь и, указав рукой на ящера, вопросительно приподнял брови.
        - Ссикх,  - ответил ящер спустя секунду.
        Забавно. У него и имя есть. Интересно, это только у него или у всего его племени? Пока я размышлял, ящер указал на меч на моем поясе и вопросительно спросил:
        - Враг?
        Я несколько секунд подумал и мотнул головой. Действительно, драться мне с ним не хочется, так что я ему не враг. Хотя это смотря, что он по этому поводу думает… Ящер немного подумал и согласно кивнул головой. Еще раз указав на меня, он снова задал вопрос:
        - Друг?
        Так… Этот вопрос посложнее. Хотя меня больше не сам вопрос напряг, а попытки понять, какой смысл может вкладывать в это слово разумная рептилия… И вообще, как он рычащие звуки издает? Хотя стоп! Не о том думаю…
        - Допустим.  - Кивнул я.
        Какое-то время мы молча смотрели друг на друга. Наконец, ящер похлопал по животу и напоказ облизнулся толстым длинным языком. М-да… Он неестественно разумен. Уметь выражаться даже с помощью жестов, для представителя его вида - уже что-то с чем-то. Я в ответ пожал плечами, надеясь, что меня поймут, и тоже постучал по животу. Ящер пару раз кивнул и, развернувшись, бодро потопал в сторону воды. Что ж, первый контакт можно считать успешным. Думаю, торопиться не стоит. Посмотрим, во что наша «дружба» выльется в итоге…

        Надо признать, первые плоды дружба с ящером принесла очень скоро. Уже через полчаса Ссикх вышвырнул на берег более десятка довольно приличных рыбин. Как ни странно, есть он их тоже не спешил, с интересом наблюдая, что же я делаю с тушками. А я их потрошил. Ну а что еще с рыбой делать? В деревне осталась древесина, хоть почти вся и сгнившая, но если постараться, можно насобирать достаточно для разведения костра. Другое дело, что подходящих инструментов нет, так что придется рассчитывать только на мой меч и удачу. Почистив рыбу, я побросал ее в сумку и пошел в ту сторону, где раньше была деревня. Ящер молча пристроился следом. Я, в принципе, не возражал. Лучше уж пусть на виду будет.
        Путь до деревни был не хлопотным, но до жути однообразным. Дальнейшие действия по сбору пригодной древесины и разведению огня тоже не назвать особо интересными. Рыбу жарил по-простому - прямо над костром. Пускай и обгорает, но другого способа приготовления я не знаю. Добрую половину улова отдал Ссикху. Все же, он ее ловил…
        Весь процесс готовки у ящера вызывал жуткий интерес. Особенно процесс разведения огня. Боюсь, я показал ему то, чего показывать не стоило. Упаси создатель, чтобы хоми еще научились и огонь разводить… Вкус жареной рыбы не вызвал у хоми особых восторгов, но и отвращения он тоже не показал. Съел все с ровной миной на… морде. Четверть от общего числа продовольствия я отложил для Скалии, а четверть принялся и сам неторопливо уминать, украдкой поглядывая на ящера. Черт возьми, какой же интересный образец! С одной стороны, я не понимаю, что у него в голове творится, а с другой - так хочется глянуть, что будет, если научить его, например, говорить… Думаю, у большинства собеседников поначалу будет ступор. Да, думаю, этим стоит заняться. Но не сейчас.
        Доев свою порцию, я понес оставшееся Скалии. Девушка была в сознании, но шевелиться пока не спешила. Судя по всему, ранение, а затем и последующее применение магии ее полностью истощили. Мне пришлось ее кормить буквально с рук (а точнее с руки), так как ее собственные ее не слушались.
        - Увидишь ящера - не пугайся,  - посоветовал я.  - Он вроде не агрессивный, так что я пытаюсь наладить с ним контакт.
        - Они звери…  - слабо ответила девушка.  - Они не могут быть неопасными… И эти твари убили Гилдера…
        - Ладно, поставлю вопрос по-другому: Попробуешь ему навредить - накажу,  - с улыбкой, достойной лучших маньяков, произнес я.  - Ты не в том положении, чтобы сейчас что-то решать.
        Какое-то время девушка молча питалась с моей руки. Конечно, вести себя так агрессивно не в моем стиле, но порой лучше предостеречь в грубой форме, чтобы после не применять насилие. Уверен, пока Скалия не восстановится - пытаться прикончить ящера она не будет, но не стоит забывать, что ее друга (или кем он ей там был) прикончили хоми. Месть… Интересно, какая она, жажда мести? А то у меня на глазах уничтожили ни в чем не повинную деревню, а мне как бы… по боку. Судя по всему, церковным стандартам я не соответствую. Ибо там черным по белому написано, что истинный верующий должен проявлять сострадание. Или я что-то путаю. В любом случае, не тянет меня углубляться в эти религиозные бредни…
        - Ты сможешь передвигаться?  - спросил я, когда девушка доела последний кусочек.
        Скалия отрицательно помотала головой.
        - Ну что ж, тогда желаю тебе удачи!  - Пару раз кивнул я.  - Потому что я завтра выдвигаюсь в путь на восток. Находиться в этом… месте… меня не тянет, а тащить еще и тебя на своем горбу в моем-то,  - я живописно потряс культей,  - состоянии как-то не очень хочется.
        - А ты жестокий,  - тихо сказала девушка.
        - Вообще-то я стараюсь быть добрым.  - Обиделся я.  - Хотя ты права, в последнее время я часто срываюсь. В любом случае, если ты не способна идти - умрешь здесь. Возиться с тобой я не буду. И не подумай, что я плохой человек - от верной смерти я тебя один раз спас, между прочим. Дальнейшая судьба в твоих руках, подруга.
        - Я видела,  - слабо улыбнулась Скалия,  - как ты ворвался на поляну. Будто кровавый вихрь прошел. Я о таком только в книгах читала, да и то там лишь выдумки были да сказки…
        - Считай, что ты видела часть легенды.  - Пожал я плечами.  - В любом случае, я выдвигаюсь завтра часов… в десять. Примерно. Ящер, я так понимаю, со мной пойдет. Если пожелаешь и, что самое главное, сумеешь к нам присоединиться - милости прошу.
        На этом наш разговор закончился. А вскоре закончился и световой день, а вместе с ним время моего бодрствования…

        - Эй, рептилий, мой друг!  - спросил я, подходя к Ссикху на максимально близкое расстояние (это где-то полтора шага, чтобы вы понимали).  - Ты готов к долгому и изнуряющему походу?
        - Хоми,  - ответил ящер, ничего мне этим, собственно, не пояснив.
        Ну, ответа я и не ждал. Если б он вдруг заговорил в ответ, я бы испугался. Нет, честно. Ибо это было бы неожиданно… Что же, раз он не заговорил, то самым удивительным событием все же остается «восстание мертвецов». Ну, это я о Скалии говорю. Девушка набрала-таки в себе сил идти с нами. Оставаться в мертвой, безжизненной деревне для нее, видимо, сложнее, чем двигаться. Под подобную перекличку мы и двинулись в путь. Мы с Ссикхом шли наравне, но медленно, чтобы девушка могла за нами поспевать. Она же ковыляла сзади, завернувшись все в те же простыни и покрывала. Другой одежды для нее не было. В пути я обучал Ссикха. Надо же было чем-то заняться в процессе передвижения, который и без того растянулся практически на бесконечность. Впрочем, общение с ящером меня радовало. Он быстро схватывал новые знания. Выговаривать новые слова для него было трудно, но смысл он понимал со второго или третьего раза.
        Думаю, проблемы с произношением у него от неприспособленной гортани. Хотя он вроде бы может выдавать рычащие звуки, в отличие от своих соплеменников. Думаю, если будет практиковаться, научится и говорить. И тогда сможет человеческим голосом заманивать людей в ловушки на болотах… И почему мне кажется, что я воспитываю чудище? Хотя не стоит всех судить по себе. В конце концов, стоит чуть больше верить в окружающих… Я обернулся к Скалии и спросил:
        - Ты там как, жива еще?
        - Жива,  - ответила девушка с мрачным видом.
        Ну, ее внешний вид говорил, скорее, об обратном. Слишком бледная она для живого человека. Но температуры нет, да и магия начала к ней возвращаться. Значит, скорее всего, не помрет. Даже если она не умеет лечить - магическая сила не даст ей помереть просто так. Недаром маги почти не болеют. А если и болеют, то не смертельно…
        - Это хорошо.  - Кивнул я.  - Хоронить тебя было бы тем еще геморроем.
        - Чем?
        - Геморроем,  - повторил я.  - Заболевание такое. Лучше не спрашивай. В неведении счастье, как говорится.
        - А ты значит, ведаешь?
        - Именно. И лишний раз беспокоюсь, как бы и меня эта напасть не настигла…
        - Что, такое опасное заболевание?  - спросила Скалия.
        - Опасное? Не сказал бы. Просто неприятное. Кстати,  - я снова обернулся,  - ты что-то разговорилась. Лучше себя чувствуешь?
        - Да.
        - И это тоже хорошо.  - Снова кивнул я.
        - Скажи честно, Эйс,  - задала следующий вопрос девушка,  - ты действительно решил приручить этого ящера, как собачку?
        - Сравнение с собакой было довольно грубым,  - серьезно ответил я.  - Ссикх, в отличие от этих четвероногих животных, тянется к познанию.
        - А не страшно, что он однажды просто тебя убьет, узнав все, что нужно?
        - Есть такое,  - признался я,  - однако я считаю, что большинство проблем разумных - от воспитания. Если я смогу подобрать верный путь для воспитания Ссикха - из него выйдет довольно разумный чело… ящер. Если нет,  - я пожал плечами,  - что ж, тогда я стану первым, кто поплатится за свою ошибку. По-моему, это справедливо.
        - Ты недооцениваешь кровожадность этих монстров…
        - А ты так говоришь лишь потому, что его сородичи убили твоего друга… Или кем он там тебе был,  - парировал я.
        - Вот именно! Все их племя достойно лишь смерти!  - злобно прошипела девушка.
        Знаете, когда симпатичная девушка говорит подобным тоном, все ее очарование проходит в одно мгновение. Впрочем, на красоту следует смотреть в последнюю очередь, предварительно обмакнув женщину в воду пару раз целиком. А то они имеют привычку покрывать себя несколькими слоями разной косметики…
        - А он-то с чего вдруг в этом виноват?  - удивился я.  - Его там не было. Это то же самое, если бы я обвинил тебя в гибели своего друга, которого убила какая-то тварь из темной зоны…
        - Ситуация иная…
        - А, по-моему, схожая.  - Пожал плечами я.  - В конце концов, сыны не должны расплачиваться за грехи родителей… М-м… Нет, не так. Вот смотри: моего многоуважаемого дедушку, которого я, к сожалению, не помню, давным-давно зарезал какой-то грабитель в подворотне. Я же не ненавижу всех людей из-за этого?
        - И этот случай тоже не имеет ничего общего к…
        - Да нет, пример стоящий.  - Отмахнулся я.  - Просто ты сейчас не хочешь слушать. Остынь и обдумай ситуацию. Но, на всякий случай, поясню еще раз: тронешь ящера - убью.
        Я повернулся и зашагал дальше, посчитав, что разговор закончен. Она не спешила меня догонять, посчитав, видимо, что продолжать не имеет смысла. А может, просто не могла из-за своего плохого самочувствия…

        Ссикх наблюдал за двумя людьми. И его весьма радовала подобная возможность близкого наблюдения. Мужчина-человек, представившийся Эйсом, вел себя довольно доброжелательно и даже учил Ссикха языку по мере возможностей. По крайней мере, с каждым днем ящер улавливал все больше смысла в произносимых людьми речах. Поначалу было сложно, так как слова запоминались с трудом, но вскоре все знания буквально врезались в память, и ящер уже автоматически распознавал знакомые слова среди потока предложений. Беспокоила Ссикха только женщина, которая никак не назвалась. Впрочем, Ссикх быстро усвоил, что ее зовут Скалия, послушав редкие разговоры между двумя людьми.
        Молодому ящеру не нужно было быть семи пядей во лбу, чтобы сообразить, насколько женщина люто желает ему смерти. Причина оставалась для Ссикха скрытой, но он надеялся, что еще есть возможность сгладить подобное отношение. Поэтому молодой ящер старался не обращать внимания на гневные взгляды в его сторону и мелкие пакости на привалах. Ведь все-таки хоми поставил себе целью постараться подружиться с людьми. А для этого их нужно было сначала понять. Процесс этот был сложным, но вполне выполнимым, особенно теперь, когда появилась возможность не только для наблюдения, но и для взаимодействия.
        Ссикх буквально не мог нарадоваться. Эйс, без каких-либо причин спасший его от смерти, оказался довольно необычным человеком. Он не только позволил ящеру путешествовать рядом, но и был весьма добрым по отношению к молодому ящеру. Более того, как вскоре заметил ящер, Эйс абсолютно не страдал от налипших на него плотным слоем скверн. Наоборот, чувствовал себя прекрасно, несмотря на весьма плохое состояние тела. При этом хоми не чувствовал в этом человеке силу, повелевающую природой. В отличие все от той же женщины. Вот в ней эта сила чувствовалась, хоть и слабо. И поэтому Ссикх ее опасался. Он видел, на что способны подобные люди, и инстинкты самосохранения вопили ему о том, что не следует с ней связываться. Впрочем, ящера немного успокаивало спокойствие Эйса… И в то же время напрягало.
        Поначалу ящер этого не замечал, но вскоре стал все чаще и чаще чувствовать, как за маской спокойствия и доброжелательности у этого человека нет-нет, да проглядывают черты монстра пострашнее, чем даже самые опасные твари топей. Впрочем, опасности непосредственно для Ссикха не было, так что он старался не обращать на эту жуть внимания. Ибо так недолго было и стать параноиком… Хотя Ссикх и не знал подобного слова…

        - Здравствуйте.  - Внезапно прозвучавший голос заставил Сунтира подпрыгнуть на месте и развернуться к его источнику с лопатой наперевес.
        Несколько секунд Сунтир переводил дыхание и рассматривал говорившего. Этот человек явно был незнакомцем. Но при этом было в нем что-то неуловимо знакомое… Что-то, что Сунтир где-то уже видел… Бывший разбойник подозрительно прищурился.
        - Светлого дня, уважаемый.  - Кивнул Сунтир, опуская лопату.
        Одежда пришельца была явно не худшего покроя. Плюс ко всему, на рукавах куртки явно были видны какие-то отличительные знаки, значения которых староста деревни не знал.
        - Вы ведь Сунтир, здешний староста, верно?  - уточнил пришелец.
        - Да, вы по адресу.  - Снова кивнул староста.
        - Скажите-ка, а кто вам и вашим людям разрешил здесь строить и селиться?
        Какое-то время Сунтир раздумывал над вопросом. Стоит ли отвечать постороннему человеку? С одной стороны, следовало бы сохранить подобные сведения в секрете, а с другой - все и так знают, кто был зачинщиком основания нового поселения под стенами Альстара. С третьей же стороны, незнакомец мог вполне оказаться каким-нибудь правительственным чином, и его вопросы могут быть вполне обоснованными…
        - А кто вы, собственно, такой?  - спросил Сунтир, воткнув лопату в землю и скрестив руки на груди.
        - Я? Законный владелец этих земель, Сэррон Фримор,  - ответил мужчина.
        - Вы - брат молодого мастера?
        - Молодого мастера? Вы об Эйсе?  - Приподнял брови Сэррон.
        - Да, об Эйстоне Фриморе. Он поселил нас здесь, обеспечил ресурсами и…  - Сунтир на мгновение замялся, еще раз недоверчиво взглянув на собеседника.
        Впрочем, теперь сходство было налицо. Хотя два брата все же сильно различались. Сэррон выглядел гораздо старше, но лицо у него было отчего-то гораздо более спокойным, чем у младшего брата. У Эйстона в глазах периодически проскакивало что-то… нехорошее. Впрочем, проскакивать подобное у каждого может…
        - И что?
        - И уехал по своим делам,  - закончил Сунтир.
        - В смысле «уехал»?  - Не понял старший Фримор.  - Он же умер!
        - В последний раз, когда я его видел, он был довольно живым.  - Пожал плечами Сунтир.  - Они вместе с тем шкетом, Жэллом, отправились куда-то на восток, в горы Шонго.
        - И когда это было?
        - Не больше полугода назад,  - ответил Сунтир.
        - Чепуха какая-то…
        Какое-то время висело молчание.
        - Но ведь Эйс служил в армии. И мне недавно сообщили, что он погиб в сражении…  - зачем-то произнес Сэррон.
        - Я об этом мало что знаю, но поговаривали, что молодой мастер был воскрешен некромантом. Будто бы он ходячий мертвец…  - Сунтир пару раз махнул рукой, будто отгоняя назойливую муху.  - Впрочем, верить или не верить подобным слухам - дело ваше.
        - Так он жив…  - Усмехнулся старший брат.  - Что ж, спасибо за информацию. Пойду его искать…
        - Вы даже не останетесь на ночь? В вашем поместье на постоянной основе работают несколько слуг, так что…  - Бывший разбойник неопределенно помотал кистью в воздухе, не сумев подобрать слова.
        - Нет, не хочу лишний раз задерживаться. Да и не люблю я это поместье…  - произнес с улыбкой Сэррон, буквально растворяясь в воздухе.
        Спустя секунду он исчез полностью. Сунтир снова судорожно схватился за лопату, прокрутился вокруг своей оси и, не обнаружив вокруг никого, бросил злополучный инструмент и направился в сторону ближайшей таверны, лечить расшалившиеся нервы…

        - Подруга, ты начинаешь меня злить…  - произнес я, слегка улыбнувшись,  - я уже сказал тебе несколько раз, что ты можешь попытаться убить ящера. Однако тут против тебя два фактора. Первое: он вполне может тебя прикончить. Второе: тебя абсолютно точно после этого убью я. Если ты еще раз поднимешь этот вопрос…
        Я ненадолго замолчал, обдумывая дальнейшие слова.
        - В общем,  - наконец придумал я.  - Советую тебе забыть про это.
        - Ты понимаешь, что играешь с огнем?  - в который раз заявила Скалия.  - Этот ящер нам не друг! Он попытается убить нас, как только посчитает момент удобным!
        - Что ж…  - Я пожал плечами.  - Это будет последствием моего выбора. Я уже все сказал по этому вопросу. В данном случае я на стороне Ссикха. А ты… Будешь нарываться - мало не покажется. Кстати, что у тебя с магией?
        - Восстанавливается постепенно…  - неохотно буркнула девушка.  - Но почти вся уходит на самолечение.
        - Что же ты такое наколдовала, что твой канал вышел из строя почти на неделю?  - удивился я.
        - Знаешь про теорию магического искусства?
        - Так, по верхам нахватался…  - Помахал рукой я.  - Сам магией не владею, так что в тонкости не вникал.
        - Тебе никто не говорил, что ты довольно странный?  - спросила Скалия.
        - Не припомню такого. Хотя от обычного человека я отличаюсь, это точно.  - Кивнул я.  - А ты к чему это спросила?
        - Обычный человек не может быть равнодушным к магу…  - Скалия слабо улыбнулась.  - Я много раз это замечала. Нас либо боятся, либо уважают, либо презирают… Но не равнодушны. Ты же, кажется, относишься ко мне нейтрально, несмотря на твою агрессию, когда дело касается ящера…
        - У него имя есть,  - назидательно произнес я.  - А так… Да, ты права. Я не вижу особой разницы между обычным человеком и магом. Наделен большей силой? Да, несомненно. Но очень сильно надеюсь, что обычный человек, вроде меня, сможет что-то противопоставить магу.
        - Обычный? Вроде тебя?  - уточнила девушка, приподняв брови.  - Повтори-ка мне, как ты выжил после кольца Саргароса?
        - Ну… Прошел сквозь туман…  - Пожал я плечами.
        - Прошел сквозь! Любое живое создание, оказывающееся в непосредственной близости от тумана, уже страдает от его воздействия. Попадая же в него…  - Скалия развела руками.  - Смерть наступает быстро. Более того, эффект тумана не отпускает сразу - а проявляется даже после прекращения контакта с ним. Даже если тебе удалось пройти сквозь него, во что мне слабо верится, то тебя должна была добить «отдача».
        - Хочешь верь, хочешь нет, но я тебе не соврал.  - Улыбнулся я.  - Думаю, мое состояние говорит само за себя.
        - Кстати, это тоже подозрительно. Как ты еще ходить можешь в таком состоянии? На тебе места живого нет!  - недоумевающе промолвила Скалия.  - Я видела, когда ты перевязывался: ранения по отдельности, может, и не смертельные, но в совокупности… Любой другой человек, сколь бы крепким он ни был, если бы и не помер, то двигаться не смог бы точно.
        - Вот такой вот я весь загадочный…  - Пожал плечами я.
        Я тоже уже об этом думал. Ладно, не чувствую боли, но дискомфорт от многочисленных повреждений же должен быть, верно? Однако ничего подобного и в помине нет. Чувствую я себя неплохо. Периодически хочу есть, спать, исправно хожу по нужде… Впрочем, спрошу у первого же квалифицированного лекаря, которого мы встретим по дороге…
        Как уже упоминалось, в пути мы находились неделю с лишним. Я, конечно, без труда могу вспомнить каждый день из нашего путешествия в деталях, но порой точные цифры звучат так… скучно… В любом случае, у меня было достаточно времени, чтобы понаблюдать за обоими моими попутчиками. Вот что я выяснил: Ссикх, несмотря на свою необразованность, весьма осторожный и разумный. Он старается сначала думать, а потом действовать. Довольно необычная черта для существа, происходящего из неразумного, в общем-то, вида. Более того, ящер очень быстро учится. Память у него, конечно, не идеальная (а это бы облегчило процесс обучения в разы), но схватывает он все практически на лету. Наши со Скалией разговоры он предпочитает слушать, не встревая, хотя даже сейчас Ссикх уже отдельными словами может построить более-менее складную фразу.
        Скалия же, несмотря на наличие у нее дара к магии, разумностью особой не отличалась. Точнее, не так. Она была довольно умной, но несдержанной. Я уже успел запамятовать об этой черте магов - эмоциональности. Просто мне довелось общаться с магами, которые свои чувства контролировали чуть ли не идеально, вот и… привык. Скалии же выдержки не хватало. Она прямо-таки была примером жажды потакания собственным желаниям и чувствам. Например, жажда мести. И страх. Первое понукало ее прикончить ящера, второе останавливало, так как жизнь все же довольно дорогая штука… Забавно наблюдать за ее метаниями, особенно если учесть, что все ее эмоции были прямо-таки на лице написаны.
        И еще один забавный факт. Оба меня почему-то побаиваются. Ящер старается скрывать это или, возможно, не обращать внимания, но иногда я замечаю, как он пытается держаться подальше. Скалия же исподтишка за мной наблюдает. Думает, я не вижу. Но и так мне вполне ясно, что меня отчего-то опасаются. Где-то я прокололся в создании образа добряка. Создание образа… Являюсь ли я добряком на самом деле, вот в чем вопрос? В то мгновение, когда я об этом подумал, нож, закрепленный на моем правом бедре, как-то особенно потяжелел. Я постарался избавиться от этого ощущения, выкинув из головы подобные мысли.
        - Слушай, подруга.  - Я повернулся к Скалии.  - Мы уже неделю землю топчем. Когда ближайший населенный пункт?
        - От той деревни до Каустирки нет никаких поселений,  - «обрадовала» меня Скалия.
        - Что за бред? Почему? Земля здесь плодородная. Разбойников близко к городу быть не должно…
        - Земля хорошая, но герцог Каустирский объявил эти земли своими охотничьими угодьями, да и вообще, землями его «великого» рода.  - Фыркнула девушка.
        - А та деревня?
        - Единственная в этих краях. Она там появилась еще до введения герцогского указа, так что выселить их не смогли.
        - Не смогли выселить? Что за чушь? Герцог мог вполне выгнать людей с их земли.
        - Ага, а эти обездоленные крестьяне пожаловались бы королю… Герцогу не нужны проблемы.
        - Стал бы король из-за крестьян лишний раз напрягаться…  - недоверчиво произнес я.
        - Ты явно нрав нашего короля не знаешь. Он утопист в какой-то мере. По его мнению, каждый должен идеально выполнять свою работу. Дровосек - валить деревья, пекарь - печь хлеб, герцог - заботиться о своих подданных. Если этот «кто-то» не соответствует должностным требованиям или не соблюдает свои же обязанности - лишается места, а то и головы.
        - Бедные дровосеки…  - Ужаснулся я.
        - Да я не про дровосеков! С коррупцией так король борется, с коррупцией! Любой донос может вызвать такую жестокую проверку, что все грехи всплывут, даже самые мелкие… А их у правящей элиты достаточно.
        - Знаешь,  - задумчиво кивнул я,  - а ты права, на удивление.
        - Что значит «на удивление»?
        - То и значит. Я не очень высокого мнения о твоих умственных способностях.  - Пожал я плечами.
        - Каков наглец! Подобное не говорят в лицо даме!
        - А я вот считаю, что подобное нужно говорить именно в лицо,  - совершенно серьезно ответил я.  - Так не возникнет недопонимания во взаимоотношениях. Если не нравится мое отношение - измени его.
        - А ты… Ты…  - попыталась придумать что-то оскорбительное Скалия, но, не найдя ничего достаточно обидного, просто замолчала.
        Ящер издал пару еле слышных звуков, чем-то отдаленно напомнивших мне смех. Буду считать, что это он так чихнул. Иначе получается, что он уже неплохо понимает наши разговоры… В этом случае окажется, что он слишком быстро учится. Даже неестественно быстро.
        - Вот об этом я и говорю. Сначала подумай, а потом говори,  - посоветовал я.  - Скажи-ка мне лучше, подруга, а как долго нам добираться до Каустирки?
        - В обычном темпе, если двигаться пешком, дорога заняла бы неделю,  - угрюмо ответила девушка.  - Думаю, через пару дней мы доберемся.
        - Славно.  - Кивнул я.
        Ближайшие несколько часов мы больше не общались…

        - Вид действительно впечатляющий…  - Покивал я, разглядывая открывшуюся картинку.  - А ты как думаешь, Ссикх?
        - Впервые. Видеть…  - Кивнул ящер.
        Я мысленно улыбнулся. Семимильными шагами двигается. Предложения еще не составляет, но уже неплохо выражает свои мысли отдельными словами. Что ж, все мы когда-то с отдельных слов начинали. Хотя обучались все же не так быстро. Забавно наблюдать за процессом социализации гигантского прямоходящего рептилоида. В последнее время Ссикх начал пытаться еще и имитировать наши «ежедневные ритуалы». Как, например, умывание, приветственные слова и прочие различные мелочи, которыми отличается цивилизованный человек от нецивилизованного. Ящер также с большим интересом слушал истории о святом Ориастине и его бытии. Думаете, это я догадался читать Ссикху проповеди? Не угадали: свет веры до ящера пыталась донести именно Скалия. Видимо, она переместила свою «точку ярости» с ящера на меня, окончательно начав меня игнорировать. Если это действительно так - значит, я все сделал правильно. Думаю, ей просто необходимо на кого-то сейчас злиться. Сложный у нее в жизни период, признаю. И, если я не могу ее утешить и как-то иначе оградить от глупых поступков, значит, буду отыгрывать роль негодяя…
        Вернемся к городу. Ну, что-то подобное я видел только на картинках. Каустирка была просто гигантской. И, что самое главное, полностью каменной. Боюсь предположить, сколько людей здесь живет. Но самое интересное строение в городе было и главным достоянием округи - гигантская башня магов. Она вздымалась далеко ввысь, скрываясь где-то в облаках. Возможно, мне показалось, но она даже немного раскачивается на ветру… Башню магов окружало не менее внушительное здание магической академии. Оно размерами было сопоставимо с целым районом города. Сколько же там магов обучается? Думается мне, что город в принципе вокруг этой академии создавался. Не зря Каустирку зовут столицей магии. Процент людей, одаренных магией, здесь в несколько раз превышает их концентрацию в любом другом месте.
        Мы же находились на все еще достаточно приличном расстоянии от города, на не очень крутом, но все же высоком для шикарного обзора возвышении.
        - Ну что, двинем?  - спросил я.
        - Хсс…  - Снова согласно кивнул ящер.
        - Подождите!  - вдруг возразила Скалия.  - Вы же не хотите, чтобы я в город пошла в таком виде?
        Я скептически окинул ее взглядом. Надо признать, я и позабыл, что на ней из одежды только простыня, да еще и одеялом обмотанная… Одежду нам взять было неоткуда, свою я отдавать не собирался, а у Ссикха и вовсе не было в ней нужды. Хотя…
        - Тебе и так идет.  - Отмахнулся я.  - А вот нашего хладнокрового друга стоит приодеть…
        - Что?..  - задохнулась от возмущения Скалия, но я не стал ее слушать, обратившись к Ссикху:
        - Понимаю, дружище, тебе одежда ни к чему, но в человеческом обществе принято… прикрывать наготу,  - пояснил я ящеру.  - Для этого есть много причин, но для тебя главная вот какая: пока ты обнажен, тебя будут считать диким зверем. Еще убьют ненароком. Может, если будешь в одежде, к тебе отнесутся более… дипломатично. Смекаешь?
        Ящер с небольшой задержкой кивнул. Впрочем, в его понятливости я не сомневался. Ссикх внимательно осмотрел меня, повернулся к Скалии, осмотрел ее…
        - Не бери ее в пример. Так одеваться не нужно,  - торопливо пояснил я.  - В общем, вот что я предлагаю: я сейчас иду в город, быстро нахожу лавку одежды, покупаю что-нибудь более-менее подходящее и возвращаюсь к вам. Как вам?
        - Хорошо, только быстрее. И обувь не забудь!  - напомнила Скалия.
        Я задумчиво посмотрел на ее босые ступни. Вот же маги! Неделю босиком щеголяет, а ноги будто новенькие! И не простудилась… М-да, мне о такой стойкости только мечтать и остается… Хотя мне тоже перепало в плане нечувствительности к ранениям… Я оценивающе присмотрелся к ногам Ссикха. Да уж, ему обувь точно не нужна. Строение его нижних конечностей явно отличалось от человеческого, да и кожа на ногах была довольно твердой… А вот одежку ему приодеть стоит… Правда, оставлять Скалию, восстановившую часть сил, вместе с непредсказуемым ящером… Опасно, прямо скажем.
        - Приглядывай за ней, хорошо?  - наклонившись к рептилии, произнес я.  - Если что - беги, в драку не встревай.
        Правда, оставались сомнения в том, что мои слова достигли его разума, но все же… Мне Ссикх казался более разумным, чем та же колдунья. Во-первых, она женщина, а во-вторых - маг. Двойной коктейль непредсказуемости и эмоциональности…
        Распрощавшись со своими попутчиками, я пустился в оставшийся путь до города. Буквально через пять минут я вышел на какой-то широкий тракт, а дальше дорога пошла как по маслу. Поймав встречного крестьянина, везущего что-то в город на своей телеге, я напросился в попутчики и дальше даже не пришлось своими ногами трудиться. Впрочем, лишней одежды у извозчика не оказалось, так что необходимость в дальнейшем путешествии не пропала. Через полчаса цель была достигнута. Сначала начались малоэтажные пригороды. Здесь, по сути, селились всякие бедняки и приезжие в поисках лучшей жизни. Не думаю, что эти разваливающиеся прямо на глазах хибарки облагаются хоть каким-то налогом. Хотя местный герцог, возможно, решил иначе…
        Впрочем, извозчик мне доходчиво пояснил, что здесь мне ловить нечего: в этих бедных районах мало кто чем-то торгует. Ближайший рынок находился в пределах городских стен, так что я со спокойной душой двинулся и дальше с крестьянином. По пути он пытался у меня вызнать, чем обусловлено мое откровенно плачевное состояние. Я же отделывался всякими уловками и намеками. Рассказывать ему настоящую историю не хотелось… Впрочем, мой кратковременный попутчик не злился. Ему просто хотелось поболтать - неважно о чем. Так что, не добиваясь от меня ответов, он тут же снова перескакивал к своим «деревенским» темам. Как, например, цены на зерно или завышенные налоги…
        Короче говоря, когда я расстался с этим болтливым человеком, мои уши были недалеко от того, чтобы свернуться в трубочку. А расстались мы прямо перед городскими стенами. Меня эти защитные сооружения впечатлили. Впрочем, меня любые защитные сооружения впечатляют, потому что это идеальная, на мой взгляд постройка, прекрасно выполняющая свои функции… Однако данные стены отличались от своих собратьев. Большая часть стены была покрыта тонким слоем стали, за исключением верхней ее части, где должны находиться защитники. Сразу видно, что в городе заправляют маги… Подобная «обивка» на стенах позволяет сократить повреждения, получаемые от магических атак, а некоторые заклинания и вовсе нейтрализуются. Однако меня больше всего заинтересовали стальные столбы, торчащие высоко-высоко из верхушек башен. Даже снизу я видел, что конструкция у этих столбов какая-то необычная…
        - …Эй, ты, чудик однорукий, к тебе обращаюсь!  - Меня больно ткнули чем-то твердым в бок.
        Я поморщился от неожиданной боли и повернулся к говорившему. Стражник. Уже моя очередь? Быстро же… На воротах был организован целый пропускной пункт. Все телеги досматривали, а всех прибывающих регистрировали. Впрочем, отдельных, особо подозрительных (как я, например) тоже досматривали. От греха подальше. Мало ли, контрабанду проносит…
        - Да, простите, отвлекся.  - Приветливо улыбнулся я.  - Эти стены просто завораживают…
        - Ха! Они и впрямь очень величественные.  - Горделиво улыбнулся стражник, будто бы он их возводил.  - А теперь по делу, чудик. Как зовут, откуда будешь?
        - Эйстон Фримор,  - представился я,  - родом из Альстара. Здесь для того, чтобы встретиться с одним… человеком.
        - Человеком?
        - Да. Он знакомый моего учителя, зовут его Хоул. Может, знаете такого?
        - Единственный Хоул, которого я знаю: бывший архимаг академии, Хоул Стальной.
        - Возможно, это он.  - Пожал я плечами.  - Где его искать, не подскажете?
        - Даже и не знаю…  - Засомневался стражник, с подозрением глядя на меня.
        Короткий обмен денежными средствами неожиданно рассеял его сомнения. Что ни говори, а стражник всегда ищет халявы. Всегда и везде…
        - Он до сих пор преподает в академии. Думаю, в регистратории знают его точное местоположение,  - проговорил стражник после этого.
        Дальше он меня задерживать не стал. Сделал пару пометок у себя в журнале и пропустил меня в город. Оказавшись внутри, я поборол желание немедленно направиться в магическую академию и повернул направо, в сторону ближайшего рынка. Вскоре я почувствовал запах, характерный для любого места, где торгуют чем-то съедобным. Конечно, на городском рынке торгуют не только едой, но ее там много, так что с ориентацией по обонянию проблем не возникло. Уже спустя десяток минут я прогуливался вдоль длинных прилавков с товарами. Большинство мне было неинтересно, а то, что интересовало, живо напоминало, что у меня сейчас туговато с деньгами. На все желаемое явно не хватит. Точнее, проблем не было (благо, я подумал над тем, что стоит все деньги загрузить в мешок, да и в деревне, после недолгих поисков, тоже нашлась различная мелочь, ведь металлы не гниют от магии), но разум подсказывал, что стоит для начала закупиться тем, за чем я сюда пожаловал. Лавку с одеждой я нашел довольно быстро: всего пятнадцать минут потратил на отбивание от назойливых торгашей…
        Покупка одежды тоже не заняла много времени. Примерный размер я знал, а по вкусу двое моих попутчиков себе одежду подберут, когда придут в город. Я, кстати, втайне надеялся, что у Скалии здесь есть, где поселиться, чтобы мне не пришлось с ней и дальше общаться. И так тороплюсь расстаться с ней так быстро, как только можно: слишком уж она агрессивна по отношению к Ссикху. И ко мне тоже, кстати. Закупившись одеждой, а также прикупив пару невзрачных сапог, я закинул все это в также приобретенную здесь сумку и направился в обратном направлении. Как ни странно, на выходе из города меня никто задерживать не стал. За ворота я вышел без проблем. К сожалению, дальше моя нехлопотная дорога закончилась. Как обычно, резко и бесцеремонно.
        Когда я возвращался по той же дороге, что сюда и доехал, в районе бедняков ко мне подбежали какие-то молодцы сзади, резко подхватили под мышки и потащили куда-то в сторону. Надо признать, я ошалел. Нет, представьте себе ситуацию: вы прогуливаетесь, дышите свежим воздухом, никого не трогаете, и вдруг вас хватают и тащат куда-то… Я даже не знал, как завести с этими амбалами разговор. Дергаться я не стал: на вид эти зверюги в человеческом обличье выглядели внушительно, так что лишний раз рыпаться в столь невыгодном положении не хочется. Во-первых, единственная «рабочая» рука находится в неудобном положении - меч трудно вытащить и также тяжело хорошо атаковать. Во-вторых: ноги не касаются земли. Я не зря сказал, что меня подхватили какие-то амбалы. Меня подняли так, что ноги болтались в воздухе, не доставая до земли. Надеюсь, не стоит объяснять, что из такого положения хрен повоюешь…
        Ну, несли меня довольно аккуратно, никто рукоприкладством не занимался, так что я решил пока не возбухать. Может, мне экскурсию решили устроить. Надежда была слабой, но все же… Оставалось только созерцать проплывающие мимо невзрачные домишки и слушать почти музыкальное сопение этих двух здоровяков над ухом. Путешествовал таким способом я довольно долго - где-то полчаса. Просто диву давался, как эти ребята просто-напросто не выдохлись. Видимо, таких крепких ребят специально где-то выводят… Но все когда-нибудь подходит к концу, как и мое невольное путешествие. В какой-то момент двое амбалов резко свернули куда-то в подворотню, открыли какую-то дверь и закинули меня в темный проем.
        Как только я оказался внутри, мои сопровождающие тоже вошли внутрь и плотно закрыли дверь. В темном помещении тут же загорелся десяток свечей, довольно ярко освещая окружающее пространство. Я с любопытством огляделся. Надо признать, хилое снаружи здание оказалось довольно добротным внутри. Отличная маскировка разбойничьего притона. А то, что это притон именно подобного контингента, догадаться не составило труда. Еще пяток таких же здоровяков, как те, что меня сюда доставили, явно намекали, что гнездо этого «выводка» находится здесь… Впрочем, среди вышибал обнаружился и человек приемлемых размеров. Он сидел как раз напротив меня, внимательно разглядывая меня практически в упор.
        Я молчал. Собственно, мне просто нечего было сказать. Для начала хотелось бы узнать, что тут происходит… Мужчина, сидящий на стуле передо мной, был средних лет. Его внешность была практически заурядной, за исключением яркого шрама через левый глаз. Впрочем, все остальное лицо было вполне себе обыкновенным, как и сам персонаж. Главарь, наверное… Этот «главарь» повернул голову к одному из моих «сопровождающих» и сухо произнес:
        - Вы кого ко мне притащили?
        - Ну, так…  - замялся на секунду этот амбал,  - Сэррона Фримора же… Мы сами слышали, как он этим именем в воротах назвался.
        Сэррон Фримор? Мой брат, что ли? О, как. Странно. Я писал ему письмо, но не уверен, дошло ли оно до него, так как ответа не последовало. Впрочем, он тоже должен быть где-то в этом городе. Все-таки, по моим сведениям, он обучался, а потом и служил в магическом легионе в этом городе. Так что неудивительно, что его тут знают. Интересно только, это его фанаты или наоборот?..
        - Ну, он похож, это да…  - признал спустя пару секунд главный бандит.  - Но это точно не Сэррон. Эй… ущербный, ты кто такой?
        - Эйстон Фримор,  - честно признался я, пожав плечами.
        - Фримор? Ты имеешь какое-то отношение к Сэррону?
        - Имею. Я его брат.  - Снова не стал юлить я.  - Хотя не виделись мы лет десять, если честно, так что не уверен, что даже смогу узнать его в толпе…
        - Брат Сэррона?..  - задумчиво протянул бандит со шрамом.  - Это может оказаться полезным. Если ты будешь у нас в заложниках, то твой братец уж точно не сможет не явиться…
        - Прошу прощения, но у меня другие планы.  - Легко улыбнулся я, поворачиваясь к двери.
        На моем пути тут же вырос один из громил. Я посмотрел на него снизу вверх, немного прищурившись.
        - Ну, ты и здоровый…  - Вздохнул я, поворачиваясь обратно.  - Какие у вас дела с моим братом?
        - Были очень прибыльными, пока он не решил нас кинуть… Но удача нам улыбнулась - теперь у нас есть заложник!  - Амбалы в помещении радостно расплылись в улыбках при словах командира.  - Кстати, подраночек, не советую рыпаться…
        У бандита со шрамом будто по заказу в руке завертелся небольшой ветряной вихрь. Ясно-понятно… Маги тут повсюду, даже среди отребья. Однако не сказать, чтобы меня это сильно напугало. Те чертовы сороконожки выработали у меня довольно спокойное отношение к магии. На удивление, кстати сказать. По идее, я теперь должен шарахаться от любого источника колдовства, но нет: мне стало по барабану. Впрочем, я и до этого не отличался особой пугливостью… я порой испытываю нешуточное напряжение, но страхов у меня мало… Например, сороконожки. Судя по лицу бандита, мой скептический взгляд оказал на него какое-то воздействие.
        Однако в этот момент я решил, что хватит разыгрывать этот балаган дальше. Ситуация предельно ясная. Моему брату, которого я и не помню вовсе, досаждают эти лица бандитской наружности. В свою очередь, Сэррон явно ведет какую-то сомнительную деятельность. И, самое главное, я тороплюсь. Нет у меня времени разбираться с этими людьми… Что ж, эти сомнительные личности совершили две ошибки: оставили мне мой меч и дали мне некоторое пространство для маневра. А большего и не нужно… Другое дело, что своими силами мне тут не справиться… Ладно… Один раз этот прием мне помог, пришло время использовать его во второй.
        По жилам словно лава потекла. А мир вокруг немного поплыл, замедляясь… Ух… Режим «кипящей крови» тяжело дается. Зато и выхлоп приличный. Я сделал шаг вперед, в это же мгновение вынимая меч из ножен и делая выпад. Оружие, разогнанное до невероятной скорости, буквально сливается в сверкающую дугу, рассекающую горло бандита. Все правильно - самая опасная цель должна быть устранена первой… Бандит со шрамом не успел среагировать. Как, впрочем, и его приспешники. Шаг вправо, разворот на сто восемьдесят градусов, еще один взмах… К сожалению, побочные эффекты давали о себе знать - рука непроизвольно дернулась, и удар в последний момент изменил направление, превратившись из смертельного в калечащий. Меч прошел наискось сверху вниз по нижней части тела противника. Рука амбала, успевшая потянуться за оружием, оказалась разрубленной, будто кусок масла. Широкий разрез от низа живота до правого бедра окончательно вывел этого субъекта из строя.
        За моей спиной скрипнула половица. Я шагнул вбок, снова делая взмах мечом. Рука с зажатым в ней тесаком отлетела куда-то в сторону, разбрызгивая вокруг кровь. Я досадливо поморщился: была бы вторая рука - уже бы добил этого переростка ножом. А так придется тратить время… Еще один здоровяк подлетел сбоку, с ходу замахиваясь какой-то бандурой, будто бы оторванной от ближайшего забора. Я качнулся вбок и, задействовав всю доступную мне скорость, бросился вперед. Меч, отведенный назад, начал движение вперед по кратчайшей траектории… Надо признать, амбал попытался увернуться, дернувшись куда-то вниз, но… Привело это только к тому, что меч вошел ему в рот, пробив голову насквозь.
        Дальше мне пришлось выпустить меч из рук. Небольшая стрела, выпущенная из маленького самострела, расцарапала мне щеку, но, если бы я пытался вынуть меч и не увернулся… думаю, моя история на том и закончилась бы. Я выхватил нож и, недолго думая, швырнул его в стрелка, даже не сомневаясь, что попаду. На досуге проверял свои навыки метания. Было чем гордиться… бойцы с дальним оружием всегда опасны в ближнем бою. Если дождаться нужного момента - можно сразить даже самого опасного противника, при этом к нему не приближаясь. Я быстро огляделся, и… понял, что не могу нормально двигаться. Все тело будто увязло в какой-то трясине, движения давались с трудом, окружающее пространство стало каким-то нечетким… Да, знаю, откат… Надеюсь, не помру раньше времени… Я ведь еще и не выздоровел после прошлого раза, так что неудивительно, что последствия на этот раз куда более жесткие. Скрипнув зубами, я невероятным усилием воли заставил-таки себя сдвинуться с места, кувыркнувшись в ту сторону, куда отлетела рука с зажатым в ней тесаком. Оружия у меня нет, так что стоит им разжиться.
        Правда, не все получилось так, как я хотел: в той стороне кто-то оказался. Кубарем прокатившись этому «кому-то» в ноги, я повалил его на землю. И тут же, не теряя времени даром, снова кувыркнулся в сторону. Не стоит задерживаться там… Еще в этом кувырке я понял, насколько же плачевно мое состояние. Я буквально слышал, как скрипят и рвутся мои мышцы. В глазах рябило, голова кружилась, в ушах шумело… Удивительно, что я еще двигаюсь. Думай, Эйс, думай. Противников осталось трое. Один еще барахтается на полу, где я сбил его с ног. Хотя нет, четверо. Еще один с отрубленной кистью. Его я добить не успел. Где они сейчас находятся, что делают, как собираются атаковать? Сознание не на шутку разогналось, представляя и подсчитывая все возможные варианты. Так, вроде есть план действий. Вскочить на ноги, сделать шаг вправо, отклонить выпад одного из здоровяков, тут же ударить его локтем в лицо и, слегка разворачиваясь на месте, толкнуть амбала в нужную мне сторону. Понадобится примерно пять секунд, чтобы он вернулся в строй. Следующий враг уже заходил сбоку. Я сделал шаг назад, пропуская перед собой
опускающийся сверху дрын, и, ухватив противника за волосы на затылке, с силой швырнул его лицом на землю. Обычно бы такой трюк не прокатил, но сейчас сложились три фактора. Этот мужик был самым «мелким» среди всех амбалов в комнате. Я в данный момент пользовался усилением, даруемым «кипящей кровью». Ну, и еще скромно подставленная подножка, выводящая его из равновесия. Бандит впечатался лицом в дощатый пол так, что доска под его рожей даже треснула. Полчаса на приход в сознание… В этот момент подскочил тот, которого я сбил с ног кувырком.
        К сожалению, тут безболезненного способа я придумать не смог. Остается только сжать зубы и терпеть. Огромный кулак прилетел мне в лоб, чуть не сбив меня с ног. Впрочем, лоб я подставил специально… А вот и оно: влажный хруст в руке противника - услада для моих ушей. Так, еще две «свободные» секунды… кувырок в сторону вышел немного смазанным: все же принимать удары лбом не самая лучшая затея. Тесак в отрубленной руке оказался именно там, где я и ожидал. Пробовать освободить оружие из мертвецкой хватки я не стал и пытаться, а то потратил бы слишком много времени. Здоровяк, получивший локтем в лицо, уже опомнился и бросился в мою сторону. Что ж, все согласно расчетам. Широкий клинок тесака полоснул ему по горлу. Чтобы отнять жизнь человека, не обязательно крепко держать оружие. Уже через секунду я снова оказался возле парня со сломанным кулаком, который впустую тратил время, пытаясь подобрать с пола чей-то дрын. И снова рука дрогнула: клинок, вместо того, чтобы перерубить позвонки, воткнулся в череп. Нет, амбал от такого помер, но оружие я потерял…
        Впрочем, в живых в комнате осталось четверо. Мужик без руки, корчащийся на полу от боли, второй такой же, собирающий свои кишки, вываливающиеся из вспоротого живота, третий, потерявший сознание от столкновения лицом с полом, и я, весь заляпанный кровью, но почти не раненый. Первым делом я проверил стрелка. Тот действительно умер от моего броска. Нож вошел ему в глазницу практически по самую рукоять. Длина клинка позволяла в подобном случае не просто достать до мозга, но чуть ли не пробить череп насквозь. Вытащив нож, я быстро и без особых угрызений совести добил всех троих раненых. Особого сопротивления они не оказали. А вскоре я покинул этот бандитский притон, в один миг превратившийся в место кровавого побоища…

        Выбираться из города пришлось окольными путями. Не хотелось показываться на глаза обычным людям, будучи заляпанным кровью. В общем и целом, избежать ненужного внимания у меня получилось. Обратно к своим попутчикам я тоже топал пешком, чтобы не пугать никого лишний раз. Благо, что одежда, переносимая мной в большом мешке, была отброшена здоровяками в угол комнаты в тот момент, когда меня завели внутрь, так что не успела испачкаться в крови.
        Стоит, неверное, отдельно упомянуть мое физическое состояние на обратном пути. Крайне плачевное. По крайней мере, по ощущениям - точно. Идти получалось, согнувшись в три погибели, да и то крайне медленно. Еще и тюк с одеждой казался практически неподъемным, хотя до этого весил всего ничего… Пришлось делать множество остановок для отдыха. Впрочем, меня никто не поторапливал. Найденный по пути через пролесок ручей показался просто благословением создателя. Я в него прямо так рухнул, не раздеваясь. И лежал я в нем не меньше часа, наверное. Каким-то чудом не замерз… Но, выбравшись из прохладной воды, почувствовал себя немного лучше, чем раньше. Да и чище стал…
        До места встречи со своими компаньонами добрался уже глубокой ночью. К тому моменту я уже мало что соображал и передвигался кое-как, непонятно откуда черпая силы. Собственно говоря, мало что помню из своего путешествия до стоянки. Только костер, разведенный ими, издалека казался каким-то спасительным маяком… В общем, добравшись до места и убедившись, что ящер со Скалией находятся именно здесь, я просто-напросто вырубился…

        - Знаешь, ты уже порядком достал,  - признал я, вплотную уставившись на своего ночного собеседника.
        - Вот как?
        - Именно так.  - Уверенно кивнул я.  - Оставь меня в покое.
        - Да ладно тебе, мы с тобой хорошо ладим!
        - Да? Лично меня ты раздражаешь.  - Снова покивал я.
        Место встречи не поменялось. Все тот же «плывущий» лес, голубое небо, зеленая травка и скала с идеально ровно спиленной верхушкой. Впрочем, увидеть что-то новенькое я и не надеялся. Интересно, от чего зависит мое попадание сюда? Надо выяснить причины и стараться избегать следующих визитов в это место…
        - Я бы с радостью покинул тебя, но…  - Безымянец неопределенно покрутил рукой в воздухе,  - к сожалению, у меня есть определенные обязательства, так что придется пока побыть здесь.
        - Обязательства?  - переспросил я, приподняв брови.  - И что же ты должен сделать?
        - Довольно простую вещь: заставить тебя быть тем, кем ты должен быть.  - Слегка улыбнулся мой собеседник.
        - Тогда у меня для тебя плохие новости, дружище: я весьма упрям.  - Пожал я плечами.  - Хотя все же поинтересуюсь: кем же я должен стать?
        - Кем-то более… интересным, чем сейчас.
        - Тебе потребуется много времени…  - сделал вывод я, качая головой.
        - Ну почему же? Ты и сам двигаешься в нужном направлении.  - Уже открыто расхохотался мой собеседник.  - Вспомнить хотя бы ту мясорубку, что ты устроил в разбойничьей хижине. Разве не прелестно?
        - Так получилось.  - Пожал я плечами.  - В любом случае, они сами виноваты. Нечего без разрешения человека куда-то в сторонку утаскивать.
        - Вот-вот… Однако ты уже, похоже, понял кое-что…
        - «Кое-что»?
        - Да, именно! Ты начинаешь видеть свою суть.  - Хлопнул в ладоши Безымянец.  - Отбрось то, кем было твое тело до смерти. И будь тем, кем тебе хочется быть.
        - Дело говоришь, конечно, но…  - Я хмыкнул.  - Вопрос в том, кем я хочу быть… В любом случае, куда подевались твои увещевания об убийствах? О том, что нужно прирезать Скалию и что-то подобное?
        - Похоже, подобный вид воздействия неэффективен.  - Обнажил довольно острые зубы в улыбке мой ночной собеседник.  - Поэтому я пока что хочу понаблюдать за твоим ростом. И, конечно же, я удовлетворю твою просьбу - какое-то время я не появлюсь в твоих снах.
        - Это определенно хорошая новость,  - резюмировал я.  - Мой тебе совет: если хочешь от меня чего-то добиться - лучше озвучь деловое предложение. Твои туманные намеки и увещевания меня абсолютно не впечатляют.
        Безымянец лишь шире улыбнулся и растворился в воздухе. Интересный способ уйти от диалога. И не помешаешь же… Вздохнув, я сел прямо на камень и вгляделся в окружающее пространство, которое не переставало создавать новые узоры из разных красок. Предстоит о многом подумать. Надеюсь, времени до пробуждения хватит…

        Пробуждение было резким. Впрочем, не припомню, когда уже в последний раз я долго ворочался в кровати… Стоп-стоп-стоп! Какая кровать? Я открыл глаза и сел на кровати. Тут же, естественно, напомнил о себе довольно покореженный организм. Ничего себе! Я, конечно, знаю, что нагрузки не сразу чувствуются, но чтобы так сильно по мышцам било… Впрочем, болевые ощущения не помешали мне осмотреть помещение, в котором я оказался. Довольно просторная комната, два широких и высоких (почти в мой рост) окна, широкая кровать (довольно жесткая, кстати) и сопутствующая мебель, которую можно найти практически в любой комнате, где живут люди. По некоторым деталям можно было предположить, что в комнате все же до меня пребывал явно не мужчина. Я с трудом сполз с кровати и распрямился.
        Рядом с постелью стояло большое зеркало в человеческий рост возле стены. Ну, точно, женская комната… Нормальный мужчина не ставит зеркала возле кровати. Большинство мужчин вообще смотрятся в зеркало от силы пару раз в сутки. Учитывая, что не у каждого крестьянина есть возможность приобрести даже маленькое зеркальце… Думаю, становится понятно, почему низшие сословия выглядят немного неопрятно. Хотя стоит признать, в Жандоре очень хороший уровень гигиены, по сравнению с соседними странами. Здесь практически существует традиция субботу посвящать либо баням, либо любым другим водоемам поблизости. Нельзя сказать, чтобы я не был рад подобному отношению…
        Хотя сейчас мне было не до этого. Зеркало все же привлекло мое внимание, и то, что я в нем увидел, меня не порадовало. Похудел я знатно. Да и общий вид можно описать словом «взбледнул»… Раны, полученные от тумана, выглядели получше, но все еще не зажили. Оказывается, у меня и лицо пострадало. Большой шрам странного вида у левого уха. Будто кожа и плоть потрескалась в этом месте. Множество подобных ран было и по всему телу, но им я до этого не уделял особого внимания. А вот как я не заметил такое повреждение на лице - загадка.
        Что ж, внешний вид позволяет сделать несколько выводов. Режим «кипящей крови» реально выматывает. Еще одного раза мой организм просто не выдержит. Хотя меня Шор и предупреждал об этом. Люди вообще обычно после первого раза загибаются, а я, вот, живой еще. Хотя там, как правило, сердце не выдерживает… А у меня его и вовсе нет. Я задумчиво потрогал кусок стали, торчащий из груди. Кто бы меня ни выхаживал - эта штука уже однозначно замечена. Что ж, особой тайны я из этой штуковины и не делал. Меня так воскресили, поэтому с меня тут спроса никакого. Опять же, Тристин меня не воскрешал, списав в «негодный материал», так что мой способ возвращения с того света - тоже загадка. Сойдемся на том, что тут постарался кто-то третий.
        Тихо скрипнула дверь где-то у меня за спиной. Я полуобернулся, чтобы посмотреть на нового персонажа в помещении. Ну, персонаж оказался не таким уж и новым…
        - Ух ты, ожил,  - удивленно произнесла Скалия, ставя на табуретку рядом с постелью тазик с водой.  - А я думала, что ты придешь в себя в лучшем случае через неделю. В том случае, конечно, если не помрешь раньше.
        - И это вместо приветствия…  - Вздохнул я. Этот вздох мне стоил немалых усилий. Да еще и грудная клетка разболелась с какого-то рожна.
        - Ну, я, вообще-то, тебя уже видела сегодня,  - заметила девушка.  - Хотя ты тогда был без сознания.
        - Ты что, обо мне заботилась?  - удивился я, потягиваясь.
        Потягиваниями это было сложно назвать. Каждое движение давалось с трудом, так что я просто оценивал свои нынешние возможности. Довольно ограниченные, если честно. Но, опять же, боль довольно слабая, по сравнению с ожиданиями. Раны так и вовсе не болят, только тело, в общем, ломит.
        - Да, заботилась.  - Слегка улыбнулась Скалия.  - В это так трудно поверить?
        - Мы не особо ладим.  - Пожал я плечами.  - Я бы не удивился, если бы ты оставила меня в лесу валяться.
        - Так вот ты какого обо мне мнения?
        Я хмыкнул в ответ.
        - Как ты себя чувствуешь?  - спросил я спустя пару секунд, оторвав наконец взгляд от отражения в зеркале. От смотрения в него ничего не поменяется, так что хватит собой любоваться.
        - Ты обо мне беспокоишься?!  - возмутилась девушка.  - На себя посмотри! Выглядишь, будто оживший мертвец!
        - Частично так и есть.  - Наклонил я голову вбок.  - Так что умирать мне уже не страшно. А вот тебе следует поберечься. Так как ты себя чувствуешь, Скалия?
        - Да в порядке я, в порядке…  - Отмахнулась она, обходя кровать и подходя ко мне вплотную.  - Садись.
        Я послушно сел на кровать. Скалия же начала деловито меня осматривать, ощупывать, да и вообще, делать все, что только в голову взбредет. Я же внимательно наблюдал за ее действиями. Интересно… Похоже, у нее есть определенный опыт во врачебном деле. Осматривает раны быстро, не отвлекаясь на то, что я, по сути, обнажен. Кстати, стоит одеться… Стесняться, конечно, нечего, но все же как-то неприлично щеголять своим… кхм… Ну, вы поняли.
        - Рассказывай, где и как болит,  - наконец соизволила заговорить Скалия.
        - Тело ломит,  - лаконично ответил я.
        Скалия даже на секунду прекратила осмотр, чтобы заглянуть мне в глаза.
        - И все?
        - Ну да.  - Кивнул я.
        - Да уж…  - Вздохнула девушка.  - Я и во время нашего похода заметила, что твоя чувствительность довольно низкая.
        - Никакая она не низкая!
        - Ты однажды взялся рукой за горящую в костре ветку и не заметил этого. Хотя на руке,  - Скалия с серьезным видом взяла мою правую руку и показала мне место на ладони,  - остались ожоги.
        - Ну, может, только немного…  - вынужденно согласился я.
        - Немного? Чуть меньше, чем полностью.
        Я промолчал. Думаю, в этом она права. Да и ответить мне на это просто нечего.
        - Сколько я провалялся?
        - Неделю,  - мгновенно ответила девушка, заканчивая осмотр.  - Даже странно, что ты не ослаб за это время настолько, чтобы потерять способность встать с постели.
        Я лишь пожал плечами, поскольку и сам мало понимаю свой организм, честно говоря. Зато успел кое-что заметить в поведении Скалии…
        - Ты маг-лекарь?
        - Нет. Я - военный медик,  - поправила меня девушка.
        - А в чем разница?  - уточнил я.
        - В области знаний.  - Вздохнула Скалия.  - Я мало что понимаю в лечении разных болезней или чего-то подобного… Зато хорошо разбираюсь в ранениях, ожогах и прочем…
        - А что, солдаты не болеют?
        - Мое дело - оказать первую помощь и вытащить раненого из опасного места. Дальше им займутся другие лекари,  - немного раздраженно, как мне показалось, ответила Скалия.
        - Погоди-погоди… Раз ты медик…  - Я нахмурился.  - Зачем ты в лес поперлась, с хоми разбираться?
        - Ты за кого меня держишь?  - Приподняла брови девушка.  - Я же говорила, что я боевой медик… Нас и драться учат, между прочим…
        - Видимо, плохо учат,  - подытожил я.  - А твой… друг… Он тоже был медиком?
        - Нет, он-то как раз учился на боевого мага.  - Разом погрустнела девушка.  - Он был родом из той деревни. Хотел съездить к родным, прежде чем отправляться на службу, но…
        Повисло тягостное молчание. Покряхтев, я снова поднялся на ноги.
        - Я понял.  - Кивнул я.  - У меня есть пара вопросов. Первое: где моя одежда?
        - В шкафу.  - Указала в нужном направлении Скалия.
        - Отлично…  - Направился я к нужному шкафу.  - Тогда вопрос номер два: Ссикх еще жив?
        - Жив-здоров твой ящер…  - Скалия присела на кровать, наблюдая за моими движениями,  - поселила его в подвале, чтобы на глаза не попадался.
        - Кстати, это третий вопрос: где мы находимся?
        - У меня в доме.  - Пожала плечами Скалия.
        - У тебя есть дом в Каустирке?  - Искренне удивился я.
        - Нет, ну, правда, за кого ты меня держишь?  - Всплеснула руками она.
        Я в ответ лишь передернул плечами. К этому моменту я уже закончил одевание. Стоит признать, одежда значительно потяжелела, так что я ограничился только рубахой, оставив куртку дальше висеть в шкафу. И то, легкая обычно рубашка так давила на плечи, будто я надел полный латный доспех…
        - Надо подкрепиться…  - подытожил я.
        - Я провожу тебя до кухни.  - Согласно кивнула Скалия, направляясь к двери.
        Оказавшись в коридоре, я присвистнул: немаленький домик получается, если могут позволить себе такие проходы… Как в ширину, так и в высоту коридор впечатлял. Плюс ко всему достойное восхищения убранство и абсолютное отсутствие пыли…
        - Это точно твой дом?  - Подозрительно покосился я на девушку.
        - И снова что-то странное говоришь.  - Отмахнулась Скалия.  - Конечно мой. Хотя нет, скорее уж моих родителей.
        - Ну, это уже звучит более логично.  - Чуть-чуть успокоился я.  - Надеюсь, мне сейчас не предстоит тяжелое знакомство с твоими родителями?
        - Нет.  - Улыбнулась девушка. Как мне показалось, немного грустно.  - Папа в отъезде, а мама… Маму забрал к себе создатель.
        - Умерла то есть,  - перевел для себя я.  - Что ж, мои соболезнования. Впрочем, смерть приходит ко всем из нас. На своем опыте, между прочим, обосновываю.
        - Кстати об этом: как ты умер?  - спросила девушка, резко остановившись.  - Тот металл у тебя в груди… Я сначала не поверила, как увидела. С такими ранениями не живут.
        - Я и не выжил,  - равнодушно ответил я, пожимая плечами.  - Этот осколок пробил мне сердце, уничтожив его полностью.
        - И… как же ты тогда существуешь?
        - Без понятия.  - Развел я руками.  - С этим вопросом нужно идти к некроманту, меня воскресившему. Тем более, кто из нас врач, я или ты?
        - Я же тебе говорила, что…
        - Да-да… что теоретик из тебя никакой. Ну, так зачем лишний раз забивать свою голову ненужной информацией? Лучше покажи уже, где тут можно едой разжиться,  - сказал я и, немного подумав, добавил:  - Второй смерти я не переживу. Особенно, если она будет от голода.
        Дальше мы почти не разговаривали до вечера.

        Следующие несколько дней пролетели довольно быстро. Я отъедался, отсыпался и пытался восстановиться. Скалия, как оказалось, уже практически полностью восстановилась. По крайней мере, ей теперь нужно было только подождать, пока силы вернутся, и при этом не рыпаться. Впрочем, магию она все же использовала. На мне, родимом, разумеется. В умеренных дозах, конечно, но все же мне шло на пользу. Большинство из моих повреждений она, и вправду, могла вполне эффективно подлатать, а с общим истощением и обезвоживанием справлялись щадящий дневной режим и обильное питание.
        Конечно, я в идеальное состояние не пришел, но кое-каких успехов в восстановлении собственного организма все же достиг. Поэтому уже вскоре смог вполне приемлемо двигаться безо всяких неудобств. Ссикх действительно поселился в подвале. Ему там понравилось. Множество темных и укромных закутков, небольшая сырость, напоминающая о родных болотах, и куча живности, за охоту на которую даже хвалят. Это я про крыс, если что. Ящеру не составляло труда выманивать юрких животных из их норок. Эдакий аналог кошки получился. В наших краях кошки не были распространены, а вот где-то в странах Востока, я слышал, им даже поклоняются… У нас на крыс охотятся, как правило, собаки…
        Ящер не терял времени даром, перезнакомившись почти со всеми обитателями поместья Скалии. Поместье это, кстати, как и мое, было за пределами городских стен. Так что мы были за городом, но в непосредственной близости от него. Вернемся к Ссикху. Поначалу присутствие одетого ящера (да-да, Скалия все же облачила ящера в одежду) вызывало у местной прислуги небольшие приступы паники. Впрочем, через несколько дней все улеглось. Ящер был весьма любопытным и крайне… сдержанным, что ли. Его однажды, по заверениям Скалии, метлой одна из служанок минут пять била, при этом вопя благим матом профессиональнее, чем любой моряк. Ссикх на подобные действия в свой адрес отреагировал довольно спокойно, записывая все интересные обороты речи к себе в записную книжицу. Ах да, ящер начал учиться читать и писать. Его прогресс меня просто поразил. Слишком быстро он обучался всему новому.
        Однако оказалось, что подобная концепция для Ссикха отнюдь не нова. Считать он и так умел (хоть и не в сотнях и тысячах), но все же быстро осваивал более сложные операции с цифрами. Как, например, умножение и сложение… Письменность же… В племени Ссикха были условные обозначения, оставляемые на деревьях, обозначающие различные виды опасностей. Конечно, это не письменность, но суть Ссикх уловил быстро. В принципе, та же цель - передача информации. Однако Ссикх быстро смекнул, что «человеческим» способом можно передать большее количество информации, да и более разной по своей сути. Плюс ко всему, этот ящер еще и сообразил, что записанные знания всегда можно вспомнить, просто прочитав…
        Короче говоря, Ссикх образовывался. Поэтому он частенько наблюдал из уголка за людьми и что-то усиленно строчил в свою записную книжку, которую ему, кстати, Скалия отдала. Я как-то взял эти заметки почитать… Почерк у ящера был кривой, да и смысл в разрозненных словах трудно уловить… Я будто шифр читал. Кстати о чтении. Читал ящер много, но в основном детские книжки. Думаю, читать что-то посерьезнее ему пока что рановато. Хотя самый сюрприз меня поджидал, когда я уже немного окреп…
        - Давай-давай, не упрямься…  - Тянула меня за руку Скалия.  - Пошли уже!
        - Куда?  - скептически фыркнул я, крайне недовольный тем, что меня выдернули из-за стола.
        - Обещаю - не пожалеешь.  - Повернулась ко мне она.
        Я оценивающе посмотрел ей в глаза. Судя по взгляду, не отстанет. Что ж, придется пойти на поводу у женщины… Ведь когда женщина чего-то хочет - надо либо хорошо спрятаться, либо дать ей то, что нужно. В моем случае второй вариант был менее напрягающим. Я и так собирался пойти на прогулку после второго обеда, так что… Немного сдвину расписание, так и быть.
        - Ладно,  - согласился я,  - но ты пообещала! Если там не будет ничего занимательного…
        Впрочем, какую-то конкретную угрозу мне придумать не удалось. Да и Скалия к тому моменту уже потащила меня куда-то в сторону внутреннего двора. Как я уже говорил, дом у нее оказался полноценным поместьем. Кстати, даже большим, чем мое. Да и более дорогим, похоже. Пришлось потратить целый день, чтобы исходить все коридоры дома и основные места. Иначе бы я тут блуждал похлеще, чем в незнакомом лесу. Да и сама Скалия почему-то перестала проявлять агрессию как по отношению ко мне, так и по отношению к Ссикху. Ну, Ссикх у нее все еще вызывал какие-то нехорошие воспоминания, но она старалась не обращать на это внимания. Очень старалась… Не всегда у нее получалось (насколько я понял, пообщавшись со слугами), но она все же пыталась. Хорошо хоть, что Ссикх оказался довольно хладнокровным… Хм… По сути, он ведь и есть хладнокровный…
        Внутренний двор, как обычно, сиял красотой и ухоженностью. Здесь как минимум два садовника каждый день работают, так что подобная красота неудивительна. Хотя сейчас меня, судя по всему, не цветочками привели любоваться. В одной из клумб активно копошился Ссикх, что-то роя в земле. Нас он пока что не заметил. Картина эта мне удовольствия не принесла - портить такое великолепие…
        - И что?  - спросил я, недоуменно переводя взгляд на девушку.
        - Приглядись,  - не отрывая взгляд от ящера, произнесла Скалия.
        Я пригляделся. А через пару секунд у меня глаза полезли на лоб, образно выражаясь. Ссикх при рытье этой ямы периодически отбрасывал мелкие камни, не касаясь их. Более того, объективных причин для подобного перемещения этих камешков не было. Единственным логичным объяснением было…
        - Он что, магией пользуется?  - пораженно переспросил я, продолжая наблюдать за процессом рытья.
        - Да. Я это явно чувствую,  - восторженно ответила мне Скалия.
        - Да ладно?..  - Не поверил я.
        Правда, мое сомнение улетучилось, когда довольно большой камень без видимой причины просто откатился в сторону сам по себе. Но почему Ссикх раньше этим не пользовался? И он довольно разумный… ящер… Должен был заметить, в общем.
        - Он пока не осознает,  - отмела мои сомнения Скалия.  - У каждого мага вначале есть такой период, когда магия творится неосознанно, незаметно для заклинателя.
        - Вот как? Не знал,  - признался я.
        - Никогда не поздно образовываться.  - Ухмыльнулась девушка, довольная, что удалось меня подловить.  - Кстати, ты же вроде бы обедал? Не против, если я составлю тебе компанию?
        - Опять со всей помпой накрытый стол в обеденной зале? Нет, спасибо.  - Мотнул я головой.  - Лучше в одиночестве, но тихо и в кухне.
        - Так тебя это напрягает? Можно и не так роскошно накрывать стол, если хочешь,  - проговорила Скалия.  - Просто мне показалось, что ты тоже знатной крови, поэтому…
        - В принципе, показалось тебе правильно.  - Кивнул я.  - Вот только ты же сама видела, как я в нашем походе с радостью уплетал подгоревшее мясо…
        - Честно говоря, я не подумала об этом…
        - Никогда не поздно образовываться,  - перебросил я камушек в ее огород.  - В любом случае, я не вправе запрещать хозяйке есть там, где ей вздумается.
        Переговариваясь таким образом, мы добрались до кухни. Она в поместье тоже была большой. Не меньше любой жилой комнаты, а то и больше. Собственно, в кухне мы и расположились, заняв небольшой стол в углу и подождав, пока слуги накроют нам стол. Здесь, как обычно, кипела работа, но нас это не сильно беспокоило.
        - Кстати, не опасно оставлять его в… такой сложный период одного?  - уточнил я, слегка насытившись.  - Он никому не навредит? В том числе и себе…
        - Не думаю. Пока он не выказывал признаков агрессии…  - с небольшими сомнениями протянула девушка.
        - Что ж, тогда хорошо.
        Какое-то время мы сидели молча, занимаясь непосредственным приемом пищи. Однако вскоре я заметил странные ужимки со стороны Скалии. Не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы догадаться, чего именно.
        - Если хочешь чего-то спросить - спрашивай, не томи.
        - Ну, раз уж ты так сказал…  - Облегченно вздохнула девушка.  - Я уже давно хочу спросить, что ты тут делаешь?
        - Обедаю,  - лаконично ответил я.
        - Да не в этом смысле. Что ты делаешь тут, в Каустирке? Зачем шел сюда?
        - А, ты об этом…  - Я на какое-то время замолчал, обдумывая дальнейшие слова.
        В конце концов, со Скалией мы не настолько близки, чтобы обсуждать такие подробности личной жизни. Да и стоит ли вообще ей рассказывать про цели моего пребывания здесь? Если вдуматься, то она оказала мне хорошую услугу, выходив меня после моего сражения с разбойниками… Так что ответить, думаю, все же можно. Только стоит подобрать правильные слова.
        - Мой учитель послал меня в Каустирку, чтобы я повидался с его старым другом.  - Улыбнулся я наконец.  - Его зовут Хоул.
        - Хоул? Не Хоул Стальной случаем?
        - Возможно.  - Пожал плечами я.  - Информации у меня мало, а спрашивать тогда не было времени.
        - Если это тот самый Хоул…  - задумчиво протянула Скалия,  - думаю, найти его будет не трудно.
        - Я этим сам займусь, пожалуй.  - Хмыкнул я.  - Я уже выяснил, что о нем должны знать в регистратории академии.
        - Быстро. И когда успел?  - спросила она и, не дожидаясь моего ответа, задала следующий вопрос:  - Что ты собираешься с рукой делать?
        - Ты о чем?  - Не понял я, а потом до меня дошло. Я же без руки остался. Уже и привыкнуть успел…  - А я и забыл про это…  - Я посмотрел на обрубок левой руки, перемотанный бинтами.  - У тебя есть предложения?
        - Не то, чтобы предложение… Но моя преподавательница по практической медицине всегда ищет образцы для демонстраций.  - Пожала плечами Скалия.  - Обычно процесс весьма болезненный, ввиду того, что ей приходится растягивать лечение для обучения студентов, так что мало кто соглашается. Однако профессионал она высокого класса, да и в таком случае бесплатно поможет. Если интересно, могу направить тебя к ней.
        - Вот как,  - нейтрально произнес я.  - Что ж, спасибо, отказываться не стану. Но для начала я все же хотел бы встретиться с Хоулом.
        - Тогда, завтра можно съездить в Каустирку.  - Благосклонно кивнула Скалия.
        Оставшаяся часть дня пролетела незаметно. Большую часть времени я наблюдал за Ссикхом и его действиями. Все же, как такая маленькая деталь может кардинально поменять мир! С одной стороны, незначительность события несомненна, но с другой… Сама уверенность людей в своей исключительности может быть поколеблена одним говорящим ящером-магом. Думаю, церковь и инквизиция отнесутся к этому явлению крайне неблагоприятно. Действительно, не может же подобное явление быть хорошим предзнаменованием свыше. Особенно если учесть, как святые писания упираются в человеческую избранность создателем… Вот вам инструкция о том, как стать врагом чуть ли не половине мира: родиться ящером, научиться говорить и колдовать, выйти в люди. Три простых шага…
        Несколько раз у нас с Ссикхом получился почти диалог. По крайней мере, уловить его мысли теперь было гораздо легче. Оказалось, что наш рептилоидный друг довольно вдумчивый. Да и вопросы он задавал интересные. Вот как ему, например, правильно объяснить, зачем носить одежду? И зачем люди ее носят… Или, например, зачем готовить пищу. Хотя тут он понял все гораздо быстрее, благо его вкусовые рецепторы практически соответствовали человеческим. Даже немного острее были… В общем, таких «простых» вопросов было великое множество, но как еще можно познать мир, если не интересоваться всем подряд? Из моих осторожных расспросов я понял, что Ссикх пока не осознает, что он маг. Все происходящие странности списывает либо на случайности, либо просто не обращает внимания. Думаю, осознание, и вправду, придет со временем. Главное, чтобы он никому не навредил. У меня ведь из-за него проблемы будут в таком случае. Также я начал задаваться вопросом: а что мне, собственно, с этой рептилией делать? Ладно бы он был просто говорящим ящером: я бы смог выдавать его за домашнюю зверушку, но он же все-таки теперь еще и маг…
Можно сказать, в одночасье превратился в большую и привлекательную мишень для людей разного рода, начиная священниками и политиками и заканчивая различными бандитами… Хотя, возможно, я себя накручиваю.
        В любом случае, нужно узнать мнение самого Ссикха на этот счет. А для этого нужно, чтобы он хоть немного начал понимать людей и наши мотивы. Для этого понадобится какое-то время. Что ж, ждать я умею. Хотя и не люблю. Сначала разберусь с Хоулом…

        - Да ты и вправду богачка…  - Вздохнул я, выглядывая в окно кареты.
        - Ты сомневался?  - Усмехнулась Скалия.
        - Не очень,  - ответил я.  - Правда мне тем более не понятны твои действия в той деревне. Так рисковать своей жизнью…
        Сейчас мы ехали на карете в сторону Каустирки. При отсутствии проблем добраться до города получится минут за десять - пятнадцать. Не так уж далеко, если вдуматься. Даже со стен поместье должно быть видно, по идее. Хотя, пока на них не поднимусь - не узнаю.
        - А сам-то?  - фыркнула девушка.  - Я немного разузнала про твою семью. Древний дворянский род, поместье и родовые земли расположены вблизи Альстара. В последнее время поместье и подконтрольные земли приносят приличный доход. К тому же наместник Альстара хочет пожаловать еще и близлежащие земли вашему роду…
        - Ого…  - Я присвистнул от удивления.  - Ты посмотри на тот камень, он тебе не напоминает…
        - Слушай, когда я с тобой разговариваю!  - Скалия щелкнула меня пальцем по лбу.
        Я вздохнул.
        - Ну, выяснила ты это, и что?
        - Самое интересное, что земли начали приносить доход недавно, после возвращения младшего Фримора со службы…  - продолжила говорить Скалия.  - Хотя вскоре он куда-то сорвался и уехал. И вот ты в Каустирке, в одиночку сражаешься с толпой ящеров. Хотя мог нанять себе хорошее сопровождение…
        - Хорошая охрана подразумевает, что есть что защищать. Легче строить из себя путешественника без гроша в кармане…  - Отмахнулся я.  - Да и восемь лет в армии все-таки дают надежду на то, что постоять за себя я сумею.
        - Кстати об этом… Восемь лет? Зачем ты два раза подписывал контракт с армией?
        Я какое-то время молчал. Зачем? Да это, в принципе, и так ясно. У моей семьи не было денег после смерти родителей. Заработать их каким-то иным способом, кроме своей службы, я не мог. Судя по тому, как обо мне отзывался Тир, действовал я до смерти менее взвешенно и обдуманно. А раз мозгов не хватало - делал то, что мог. Жалованья офицера как раз хватало, чтобы уплачивать налоги на землю… В общем, это был самый надежный вариант на то время…
        - Вам, магам, этого не понять,  - ответил я наконец.  - Даже не обучаясь должным образом, при должном старании вы можете зарабатывать своей магией крупные деньги. Простым же людям подобного не дано…
        - И все-таки.  - Улыбнулась Скалия.  - Ты заработал свое состояние и без всякой магии.
        - Это не состояние.  - Мотнул я головой.  - Это наследство.
        - У тебя есть дети?  - удивилась девушка.
        - Наследство не обязательно оставлять потомкам,  - заявил я.  - У меня есть брат, в конце концов. Ему все и отойдет в итоге.
        - Ты так говоришь, будто умрешь через пару дней…
        - Возможно, так и будет,  - пробормотал я, снова поворачиваясь к окну.  - Мне уже не раз приходилось наталкиваться на определенную концепцию, гласящую, что вернувшиеся из мертвых люди быстро вновь становятся мертвецами. Будто сама смерть следует за ними по пятам. Кто-то умирает практически тут же от случайностей или болезней, а кто-то спустя продолжительный срок. Я вернулся с того света, так что мне, скорее всего, жить осталось всего ничего. Довольно грустно помирать, ничего не оставив после себя… Так хоть брату не придется в долги влезать, чтобы восстановить поместье. С другой стороны, он тоже маг, так что справился бы как-нибудь… Умирать, конечно же, я не собираюсь, но мало ли что… В общем, примерно этим и обусловливаются мои поступки. Если скоро умирать - лучше уж заниматься тем, что интересно, верно? Или тем, что необходимо…
        - Знаешь, учитывая личность человека, к которому мы сейчас едем…  - задумчиво протянула Скалия.  - Настрой на смерть в мучениях будет самым правильным решением.
        - Что ж он за монстр такой?
        - Приедем - узнаешь.

        Академия была огромной. Впрочем, как и ожидалось. Если издалека она казалась сравнимой по размерам с целым районом города… Так, впрочем, и оказалось. С некоторыми поправками, конечно. Здание академии состояло из множества довольно крупных строений различной архитектуры и размеров, накрытых сверху неким куполом из полупрозрачного материала неизвестного происхождения. Одно было ясно точно - это не стекло. Иначе бы под этим куполом было очень душно. Вершина этого купола сходилась точно на башне, уходящей далеко ввысь. Смотря на это чудо архитектурной мысли, лично я ощущал себя каким-то никчемным… Кхм… В общем, здания по большей части строились вплотную друг к другу, практически полностью исключая возникновение различных переулков. Насколько я успел понять, зачастую внутри таких домов создавались «колодцы», эдакие внутренние садики с разными назначениями. Самым занимательным здесь было то, что в этом месте мог идти дождь. И снег. Купол пропускал сквозь себя воду практически без каких-либо препятствий. Как, впрочем, и солнечный свет. А вот ночью купол и сам начинал светиться, освещая весь город и его
окрестности.
        Магия творит чудеса… Путеводитель по городу гласит, что личности тех, кто возвел купол и башню, неизвестны. Думаю, это произошло в темные времена, когда только-только зарождалась церковь и набирали активность темные зоны. Из тех времен мало историй доходят до нас даже в искаженном виде, не говоря уже об их первоначальном изложении… Было бы интересно узнать, как все же возведено подобное строение…
        Скалия тут явно ориентировалась. Карету на территорию Академического комплекса не пропустили. Да-да, здесь повсюду пропускные пункты, на которых дежурят боевые (!) маги. Шутить тут не стоит, это явно. На меня практически внимания не обратили, даже обыскивать не стали. Хотя меч я по обыкновению нес на поясе. С другой стороны, любой здравомыслящий человек не будет нападать на мага любой специализации. Особенно, если этот маг боевой или схожей специализации… Зато Скалии уделили много внимания. Ее поприветствовали, узнали личность, провели короткий допрос, довольно продолжительный обыск и только после этого пропустили. На мой вопрошающий взгляд она только коротко ответила:
        - Все в порядке.
        Я расспрашивать не стал. Тема для нее наверняка не удобная, судя по реакции. Захочет - расскажет. Если подумать, то мне это не очень-то интересно… Дорога до регистратория заняла порядочно времени. Где-то полчаса. И это мы даже до башни не дошли… Нужное нам здание оказалось просто огромным. Нет, неправильное слово. Скорее - монументальным. По крайней мере, я бы брать штурмом такой дом не захотел. Особенно, если внутри еще парочку магов посадить… Все это я обдумывал, уже заходя внутрь. Скалия уверенно шла вперед, так что я лишь пытался не отставать. Но нам не пришлось заходить далеко в глубь здания. Сразу же за входной дверью обнаружилась большая зала со множеством стоек с маленькими окошечками в стенах и действительно огромное количество стульев в середине зала. Как ни странно, людей на стульях было великое множество. Многие сидели молча, заполняя какие-то бумажки, многие тихо общались между собой. Периодически чей-то занудный старческий голос объявлял какой-то номер и говорил, к какому окну нужно подойти. Только после третьего такого объявления я заметил, что у каждого окошка в зале есть свой
номер…
        Скалия ждать не стала, направившись куда-то резко вправо. Там в стене обнаружилось еще одно окошко, абсолютно идентичное всем остальным в зале. Девушка деловито заглянула в него:
        - Хон! Здравствуй!  - поприветствовала она кого-то внутри.
        Оттуда донеслось что-то неразборчивое. Скалию подобное приветствие удовлетворило.
        - Да-да, знаю. Я забегу позже, тогда и пообщаемся, хорошо?
        Из окошка снова донеслось что-то нечленораздельное. Скалия вновь проявила чудеса понятливости. Видимо, у нее это уже не первый опыт…
        - Да, тороплюсь. Ты знаешь, где сейчас находится Хоул Стальной?  - спросила она в то же окошко.
        Вновь послышалось нечленораздельное мычание. Скалия повернулась ко мне и спросила:
        - Запомнил?
        - На каком языке он говорит?  - вместо ответа уточнил я.
        Скалия несколько секунд молча смотрела на меня.
        - Все время забываю, что ты не маг…  - Вздохнула она.  - Это древний язык, используемый для… в общем, это пока не важно. Хоул обитает на южной стороне «подкуполья» рядом с рынком ингредиентов для алхимии. Его дом ярко-зеленый, с желтой крышей, не перепутаешь. Заплутаешь - спроси дорогу у стражников. Запомнил?
        - Запомнил. А ты куда собралась?
        - Нужно проведать некоторых людей… доложить о смерти Гилдера…  - Лицо Скалии немного помрачнело, но через секунду вернулось в норму.  - И обсудить с наставником возможность обучения ящера в академии, в конце концов.
        - Обучение Ссикха? Ты серьезно?
        - Оставлять его без присмотра будет неразумно. Лучше пускай учится контролировать свои силы у лучших наставников… Думаю, если учить его небоевой магии - тогда найдутся те, кто захочет его обучать,  - задумчиво проговорила Скалия.  - Любопытно все же, чему можно научить представителя «неразумного» вида…
        - Я смотрю, ты над этим долго думала.  - Хмыкнул я.
        - А ты нет?
        - Я думал, что можно попробовать отослать его к часовым…  - Кивнул я.  - Им всегда бойцы нужны, неважно какой крови…
        - Тоже хорошая мысль,  - согласилась девушка.  - Но для начала попробуем здесь, хорошо?
        - Хорошо. И ехать никуда не надо…
        - Вот и славно. Тогда найди пока что Хоула, а я пойду по своим делам.
        Распрощавшись со Скалией, я направился в нужную сторону. В примерно нужную сторону, так как точного направления я все же не знал. Однако общее направление на юг соблюдать было не сложно. Как и найти рынок алхимических ингредиентов. Благо пройти мимо него трудно - многие ингредиенты продаются в еще «живом» виде, некоторые - просрочены, так что характерные запахи и звуки в округе были очень сильными. А дальше началось настоящее приключение с интересной завязкой, интригующим сюжетом и неожиданным финалом в стиле лучших книг про приключения великих героев древности… Конечно, мои похождения были гораздо более обыкновенными, но не менее утомляющими. Пришлось несколько раз обойти весь рынок по кругу, излазить все окрестности, по паре раз переговорить с каждым торгующим здесь человеком, чтобы, в конце концов, найти нужный дом. Ну, что я могу сказать… Описание, данное мне Скалией, явно устарело лет эдак на десять. Краска на доме настолько выцвела, что он был скорее серым, чем зеленым. Черепица отвалилась почти полностью, оставив на обозрение только голые доски серого цвета. Добавить к картине можно было
разве что разбитые окна, выбитую дверь и вездесущую паутину, как снаружи, так и внутри.
        Вошел я без разрешения. Спрашивать его было не у кого. К тому же, если дверь открыта, то это практически как приглашение войти. Если же ее вообще нет - значит, владелец не боится неожиданных посетителей. Хотя я для приличия все же позаглядывал в окна, покричал с порога, но все же вошел внутрь без разрешения. На первый взгляд, здесь никто не живет уже долгое время. На второй, в принципе, тоже. Хотя главный коридор, идущий от входной двери, был довольно чистым. Я даже удивился. Паутина здесь была такой толщины, что даже мешала идти дальше… Коридор вел прямо, никуда не сворачивая. Собственно говоря, мне ничего не оставалось, как идти по нему. Конечно, можно было еще повернуть назад, но… не уходить же ни с чем. Если Шор узнает, что я так поступил… Меня невольно передернуло от воспоминания ямы со злополучными стоножками…
        Наконец я вышел в какую-то комнату. Здание и изнутри выглядит обветшалым. Никакой мебели, в том числе и освещения. Благо, что через единственное окно в комнате проникало достаточно света для хорошей видимости. В луче, пробивающемся сквозь окно, обильно кружились пылинки… Живописное зрелище. Впрочем, меня в данный момент заинтересовала другая деталь в комнате…
        - Ты довольно упорно искал меня,  - равнодушно произнес незнакомый мне человек, стоящий напротив меня в нескольких шагах.
        - Знать бы, кто ты,  - ответил я.
        - Забавно.  - Хмыкнул мужчина.  - Ищешь меня, не зная, кто я такой…
        - О,  - понял я.  - Так ты - Хоул?
        - Верно.
        Я скептически осмотрел его. Молодой… Ну, ему лет сорок от силы. Хотя маги медленно стареют. Иногда даже останавливаются в старении. Вон, Шор вообще не состарился за столько времени. Эх… Жаль, что не могу понять его магическую силу, как маг. Им достаточно просто взглянуть друг на друга, чтобы определить примерный магический уровень. Именно примерный, так как многое зависит от знаний и умений…
        - А ты?
        - Прошу прощения, забыл о манерах.  - Слегка склонил голову я.  - Эйстон Фримор.
        - Фримор? Брат Сэррона?
        - Его в этом городе, похоже, все знают…  - пробормотал я еле слышно.
        Это не помешало Хоулу услышать мое высказывание.
        - Не все. Только те, кто хоть что-то собой представляет.  - Усмехнулся Хоул, прищурившись.  - Так-так… Он как-то говорил, что из родственников у него только брат… Ты ведь он и есть?
        - Ага.  - Кивнул я.
        - Он тебя послал?
        - Нет. Мы давно не связывались. Я даже лица его не помню.
        В принципе, это правда. Ни лица, ни повадок - ничего. На улице мимо пройду и не замечу…
        - Тогда зачем ты меня искал?
        - Шор сказал мне тебя найти,  - проговорил я.
        - Шор?  - Удивленно приподнял брови Стальной.  - Давно не слышал от него вестей. Что ему нужно?
        - Он сказал, что посылает меня на обучение.
        - О, как…  - Задумчиво крякнул Хоул и тут же задал следующий вопрос:  - Ты со всеми родными и близкими попрощался?
        Надо признать, такой вопрос меня «слегка» удивил. Обычно не так приветствуют ученика… Да и парочка высказываний Скалии теперь вспоминается не как шутка. Может, стоило вернуться в Альстар… где меня бы нашел Шор и на месте обезглавил за дезертирство. Но почему-то какое-то шестое чувство настойчиво говорило мне, что пора бежать. Поздно сработала чертова интуиция!!
        - Нет,  - ответил я, разворачиваясь к выходу.  - Я тогда попрощаюсь и вернусь, хорошо?
        - Куда намылился?  - Мягко улыбнулся Хоул, одним голосом разворачивая меня назад.  - Раз уж заявился сюда, да еще и о своем обучении заикнулся, то ходу назад теперь нет. Смекаешь?
        - Не очень,  - честно признался я.  - Может, по-хорошему договоримся?
        - А интуиция у тебя развита…  - Хмыкнул Стальной, задумчиво изучая меня взглядом.  - Руку где потерял?
        - По дороге.  - Пожал плечами я.  - Долго рассказывать.
        - В любом случае, у тебя на поясе висит меч.  - Кивнул в нужном направлении Хоул.  - Драться умеешь?
        - Немного.  - Кивнул я.
        - Тогда давай-ка посмотрим, на что ты способен…  - сказал Хоул, обнажая свой меч.  - Можешь использовать все, что хочешь. Учти, что если ты окажешься слабее, чем я ожидаю - убью не задумываясь. Все ясно?
        - Да…  - Обреченно вздохнул я и пробормотал уже себе под нос:  - Шор, старый ты муд…
        В этот момент Хоул атаковал…

        - Почему-то у меня такое ощущение, что кто-то вспоминает обо мне в плохом контексте…  - пробормотал Шор задумчиво.
        - Хранитель!  - возвысил голос Такхон.  - Мы уже несколько минут пытаемся достучаться до твоего разума! Будь добр обратить на нас внимание!
        - Ах, да…  - Вздохнул Шор.  - Я про вас и запамятовал…
        Происходил этот разговор в главном зале цитадели. В том же самом, где обычно проходит последний этап вступления в орден. Правда сейчас торжественностью обстановка и не пахла. Можно сказать, что здесь витал душок страха…
        - Господа лорды,  - спокойно произнес Шор,  - ваши волнения по поводу Ноура безосновательны.
        Сейчас маг-телепортатор стоял на центральной платформе, в нормальное время служащей в качестве измерителя магии. Впрочем, использовалась по назначению эта платформа только раз в году - в то время, когда велся набор в орден.
        - «Безосновательны»?  - переспросил Такхон, сделав вид, будто ослышался, и тут же обратился к остальным лордам:  - Он говорит, наши опасения безосновательны…
        Главный среди лордов резко вскочил со своего кресла. Вокруг него начала распространяться угрожающая магическая аура, прекрасно ощущаемая всеми присутствующими. Большинство лордов мало что могли противопоставить Такхону в бою, поэтому с мнением сильнейшего старались соглашаться. Правда, Хранитель считал иначе.
        - Сядь назад, Такхон!  - рявкнул Шор.  - Или, видит создатель, я усажу тебя так, что ты еще не скоро сможешь подняться!
        Возможно, именно эта неожиданная вспышка ярости со стороны мага-телепортатора заставила сильнейшего лорда сесть обратно, а возможно, просто здравый смысл. В конце концов, Такхон был довольно разумным человеком, и его редко можно было увидеть выведенным из себя. Да и будучи в ярости, остывал он столь же быстро, как и «загорался».
        - Шор, этот Ноур уничтожил уже три наши заставы на западной границе Жандора. Такими темпами от нас и мокрого места не останется…
        - Не преувеличивайте его возможности,  - также мгновенно успокоился Шор.  - Для него не так уж просто разрушать целые крепости, в которых живут сотни магов. Если он этим занялся, то его действия несут какой-то смысл.
        - Какой?
        - Я не знаю.  - Пожал плечами Шор.  - К сожалению, Ноур всегда был сильнее меня в составлении сложных планов. И он никогда не действует опрометчиво. Сейчас мы можем лишь максимально укрепить наши заставы и крепости…
        - А мы не можем просто найти этого Ноура и покарать его?  - подал голос Мофон.
        - С каких пор лорды часовых начали говорить, как ищейки инквизиторов?  - Недоуменно почесал переносицу Хранитель.  - Шинсот, ты у нас мастер по стратегии. Что скажешь?
        - Хранитель прав, хоть мне и не хочется этого признавать.  - Вздохнул со своего места единственный маг металла среди лордов.  - Наши методы поиска, как обычные, так и магические, результата не дали. Удивительно, что мы не можем выследить обладателя такого сильного дара, как Ноур, но это факт, дамы и господа.
        - Не забывай, что Ноур - выходец из древних времен. Как, впрочем, и еще один здесь присутствующий…  - произнесла Литания. Последнее предложение, впрочем, прозвучало на полтона ниже.  - Кто знает, какие знания и магию он изучал? Вероятно, его возможности за гранью нашего понимания…
        - Она полностью права.  - Кивнул Шор.  - Даже мне неизвестна природа его магии, да и принцип ее действия тоже, честно говоря, но… Шансов в бою с ним у каждого из нас категорически мало.
        - И что делать?
        - Как я уже говорил, держать оборону.  - Передернул плечами маг-телепортатор.
        - То есть нам нужно ждать. Но чего именно?
        - Волей судьбы у нас появилось сразу два шанса на спасение помимо того, что был до этого,  - невозмутимо сказал Хранитель.
        - А у нас до этого был какой-то шанс?  - Вздохнул Такхон.
        - Вообще-то да. Помните, мы обсуждали его лет эдак двести назад…  - начал было напоминать Шор, но тут же осекся.  - Ах, да, там же были другие лорды… В общем, расскажу по порядку. Первый мой план довольно прост: находим Ноура, наваливаемся на него всей толпой и, возможно, побеждаем.
        - Что-то мне не нравится твое «возможно»,  - проворчал Шинсот.  - Ноур настолько силен?
        - Да.  - Совершенно серьезно кивнул Шор.  - План номер два: у нас появился довольно талантливый студент… как там его…
        - Тир. У него предрасположенность ко всем элементам одновременно. В наших летописях о подобном не упоминается…  - проговорил Оттли, стараясь не смотреть в сторону Шора.  - Да и в архивах не упоминается ничего похожего.
        - Ну, архивы несколько раз полностью сгорали на моей памяти.  - Хмыкнул Шор.  - Неудивительно, что ничего не сохранилось. Впрочем, я подобное уже видел.
        - Правда?
        - Правда… У Ноура.  - Кивнул Шор.
        В зале на какое-то время повисло молчание. Все пытались осмыслить сказанное.
        - Это многое объясняет,  - наконец высказался Такхон, первым пришедший в себя.  - То есть ты хочешь натравить Тира на Ноура?
        - Именно. Клин клином вышибают, как говорится.  - Радостно кивнул Шор.  - Насколько я могу судить, потенциал у Тира гораздо больший, чем у Ноура в свое время. Однако на стороне нашего врага опыт и знания. Поэтому я и предлагаю держать оборону и тянуть время. Нам необходимо успеть обучить Тира всему, чему только сможем, чтобы он смог противостоять Ноуру.
        И снова в зале повисло молчание. На этот раз не такое взволнованное, как до этого. Все переосмысливали ситуацию.
        - А третий вариант?  - припомнила Энория.  - Ты говорил, что есть три шанса.
        - Третий шанс…  - протянул Шор.  - Честно говоря, я не хочу его озвучивать. Скажу лишь, что можно использовать то, что мы использовали против него в прошлый раз.
        - А что вы использовали?
        - Сказал же, не хочу рассказывать.  - Раздраженно поморщился Шор.  - В общем, сосредоточьтесь на втором плане, а третий предоставьте мне. Будет как запасной. У вас еще есть вопросы?
        Пару секунд Хранитель честно подождал, прежде чем расслабленно вздохнуть:
        - Что ж, дамы и господа, на этой ноте я спешу откланяться. Меня ждут дела.
        Спустя пару секунд маг-телепортатор уже растворился в арке портала, и в зале тут же разгорелись новые дебаты…

        Хоул двигался быстро. Очень быстро. Я еле-еле успел среагировать на его приближение. Его меч, на секунду превратившись в сверкающую дугу, буквально помчался к моей шее. Тело среагировало само по себе, за одну секунду обнажив меч и подставив его под удар. Сталь зазвенела о сталь, и… Меч Хоула как-то неестественно изогнулся, метнувшись острием к моему горлу. Не успев удивиться, я отклонился вбок, стараясь уйти с траектории удара. Как ни старался, меня все же достали. В шею Хоул не попал: зато я обзавелся еще одним широким вертикальным порезом возле правого уха. По шее потекла горячая кровь… И опять никакой боли, только небольшое жжение.
        - Хорошая реакция,  - похвалил меня Хоул.
        Я отскочил на пару шагов подальше и приготовился к дальнейшей схватке. Нет, я и так был готов, но теперь еще и морально подготовился… Неожиданные нападения тем и хороши, что застают врасплох. Заодно появилось время подумать. Хоул, похоже, маг металла. Насколько мне известно, маги металла - это единственные маги, которые могут магической силой влиять на металлы, в отличие от остальных магов. Собственно говоря, это все, что я про них знаю. Так, Эйс, думай… Он сумел изогнуть свой меч, чтобы достать меня. Значит, он может менять форму металла по своему усмотрению. Или, что более возможно, у него есть определенные ограничения в этом плане. Осталось выяснить, какие именно.
        - Сразу видно армейскую выучку,  - с улыбкой продолжил говорить мой неожиданный противник.  - Ты служил, верно?
        - Да,  - коротко ответил я.
        - Служил…  - протянул Хоул, пару раз на пробу взмахнув мечом. Нападать он пока не торопился.  - Пехотная выучка. Я прямо вижу, как тебе не хватает левой руки со щитом…
        Он снова двинулся в мою сторону с невероятной скоростью. На какое-то мгновение его силуэт даже смазался. Короткий перезвон стали вновь разогнал тишину в помещении. Надо признать, силы у Хоула с избытком. Когда он бьет сбоку, я чуть ли не отлетаю в сторону. Когда сверху - меня чуть ли не на колени бросает… Плюс к этому скорость и возможность менять форму меча… Мои руки и тело покрылись новыми царапинами и ранами…
        Однако кое-что я выяснил. Он не может менять форму любого металла. Если бы мог - заставил бы гнуться мой меч и давно меня зарубил. Не знаю, почему он не может так сделать, но факт остается фактом. Преобразованиям формы металла тоже есть предел. Его меч изгибается до определенного предела. Есть какой-то угол, который изгиб преодолеть не может. Опять же, причина этого пока мне неизвестна. Нужно было изучать магов, а не клювом щелкать, пока была возможность… Сейчас не было бы столько проблем. Хотя мне удалось и про себя много нового узнать. Выучка у меня действительно хорошая. Несмотря на столь сложного противника, серьезных ран я так и не получил. Правда, несмотря на все мои старания, через пару минут у меня попросту перехватило дыхание, и я постепенно стал не успевать за Хоулом. Он это тут же заметил, сначала сбавив натиск, а затем и вовсе перестав нападать. Бой остановился.
        - Неплохо, неплохо…  - Покивал Хоул.  - Проходной балл ты набрал. Большинство твоих движений предсказуемы и посредственны, но были моменты, когда ты меня удивил…
        Хоул провел рукой по щеке, где красовалась маленькая свежая царапинка. Единственное ранение, которое я смог ему оставить. В тот момент я действительно провел хорошую контратаку… Лучшую, которую когда-либо делал.
        - Когда ты лишился руки?  - спросил Хоул, убирая меч в ножны.  - Полгода уже прошло с того момента?
        - Нет.
        - Отлично. Значит, ее еще можно восстановить…  - пробормотал Хоул, подходя ближе.  - Да и вообще, нужно тебя лекарю показать. Выглядишь паршиво. И это не из-за меня, как ни странно.
        - Да, мне пришлось… себя измотать.  - Слегка улыбнулся я, с облегчением убирая меч в ножны.  - Одна моя знакомая сказала, что сведет меня с лекарем, преподающим в академии…
        - В академии есть лишь один преподающий маг, способный вырастить тебе новую руку.  - Вздохнул Хоул.  - И поверь мне, лучше тебе ей не попадаться…
        - А что будет?
        - Например, отрастит не одну руку, а две.  - Пожал плечами Хоул.  - В любом случае…  - Он протянул мне руку, раскрыв ладонь.  - Отныне, ты мой ученик.  - Кивнул он, дождавшись, пока я отвечу на рукопожатие.  - Пусть мы не одной крови, но узы между нами теперь не слабее, чем между отцом и сыном. Я научу тебя всему, что знаю, и, если ты будешь достоин, то передам тебе свое имя.
        - Имя?
        - Да.  - Усмехнулся Хоул, отпуская мою руку.  - Думаешь, Стальным меня всю жизнь зовут? У высших школ боевых искусств есть такая традиция: передавать свое имя лучшему ученику. Тот, кто унаследует это имя, является преемником всей школы и ее представителем.
        - Большая ответственность,  - заметил я.
        - Именно. Но об этом позже. Сейчас тебя надо отвести к лекарю…  - задумчиво протянул Стальной, подталкивая меня к выходу.  - Давай, давай… Не тормози…
        - Да иду я, иду!  - Отмахнулся я, самостоятельно ускоряя шаг.  - А… Как мне к тебе… к вам обращаться?
        - По имени.  - Хоул пожал плечами.  - Незачем соблюдать политесы. Нам с тобой долгое время придется общаться, так что простота в разговоре лишней не будет.
        - «Долгое время»? Это сколько?
        - Пока что точно не скажу…  - протянул Хоул,  - но опираясь на то, что я увидел… Три года, не меньше.
        - Мне Шор велел с Голодной Сотней разобраться…  - слабо попытался возразить я.
        - Разберешься,  - твердо пообещал мне Хоул.  - Если Шор не ставит сроков - значит, торопиться не следует. А теперь…
        Мы как раз вышли на улицу. Хоул внимательно осмотрелся и, еле слышно фыркнув, повернулся куда-то в сторону так резко, что чуть не сбил меня с ног плечом.
        - Теперь идем. Для вопросов еще будет время,  - произнес Хоул, устремляясь вперед.
        Мне ничего не оставалось делать, как поспешить догнать своего нового учителя. Что-то меня берут на обучение все кому не лень…

        - Хоул, сколько раз тебе говорить, чтобы раны лечить ты ходил к магам-лекарям?  - Устало вздохнул мужчина, открывший дверь.
        Знаете, только посмотрев на этот дом я понял, что здесь живет некромант. Видно по мелким деталям. Дом не ухожен, весь какой-то темный (несмотря на солнечный денек), потрепанный, стоит обособленно от остальных… Да и высокий витой забор меня тут же насторожил. Точнее, насторожила подозрительная ржавчина на острых концах прутьев, торчащих вверх. Уж больно она была похожа на засохшую некогда кровь… Впрочем, выбора у меня не было - Хоул уверенно тащил меня за собой.
        Дверь нам открыл нездорового вида мужчина неопределенного возраста. Состояние у него, и вправду, было плачевным. Мешки под глазами (на вид килограммов по пять каждый), бледная кожа, блеклые глаза, засаленные волосы, неопрятная щетина и общая худощавость. Ну, точно некромант. Нет, не так. Настоящий некромант. Полное соответствие всем стереотипам. Хоул объяснил мне цель нашего визита по дороге. Ею оказался практически единственный некромант в городе. Магов тьмы (именующихся также гордым наименованием «некромант») даже в столице магии Жандора оказалось мало. Хоулу известно было присутствие всего лишь троих. Один из них, по счастливому совпадению, оказался хорошим знакомым моего новоиспеченного учителя. И, как ни странно, самым мрачным из всех…
        - Эти дилетанты не могут сделать большего, чем вылечить от простуды…  - отговорился Хоул и, немного подумав, добавил:  - В большинстве своем.
        - Вот и иди к меньшинству.  - Хмуро проговорил некромант, начиная закрывать дверь. В этот момент его взгляд наткнулся на меня.  - Хотя постойте-ка…  - Снова распахнул дверь в свое жилище мрачный маг.  - А это кто?
        - Вот-вот, именно по поводу него я и пришел!  - Тут же уловил заинтересованность Хоул.  - Это мой новый ученик, Эйс.
        - Ученик?  - переспросил некромант, выходя к нам и приближаясь ко мне.  - Не повезло тебе, парень… Хотя это не самое крупное твое невезение, судя по всему. Как давно ты воскрес?
        - Год примерно…  - Пожал я плечами.  - Я не считал дни.
        - Зря, зря…  - Покачал головой некромант, обходя меня по кругу.  - Какой интересный экземпляр… Какая устойчивость к синдрому мертвеца… Очень интересно…
        Еще примерно минуту некромант кружил вокруг меня, осматривая и даже иногда щупая. Наконец, что-то решив, он повернулся к Хоулу.
        - Так зачем ты пришел?
        - Да вот…  - Кивнул в мою сторону Хоул.  - Надо подлатать бедолагу.
        На этот раз взгляд мага тьмы стал менее эмоциональным.
        - Ну да, ну да… Состояние так себе. Что ж, заходите.  - Коротко кивнул некромант и, уже заходя обратно в свое жилище, обернулся ко мне:  - Меня, кстати, зовут Иреил.
        - Приятно познакомиться, Иреил.  - Слегка склонил голову я.
        - А мне-то как приятно…
        В доме у некроманта оказалось не так мрачно, как я предполагал. Более того, можно было смело заявить, что обстановка вполне соответствовала примерному дому с образцовыми жителями. Причем с целой семьей жителей. Интерьер в каждой комнате был… разнообразным. Плюс ко всему глаз натыкался на мелкие детали, которые один человек явно оставить не мог. Как, например, мелкая детская игрушка в углу или небольшое вычурное зеркальце на комоде… Впрочем, вскоре выяснилось, что некромант живет вовсе не один. Откуда-то со второго этажа доносился довольно пронзительный детский плач. Также слышался чей-то женский голос, приглушенный расстоянием и преградами.
        Однако не все места в доме были столь же жизнерадостны, как и остальной дом. Например, подвал. Спускаться в него пришлось долго. Еще и ступеньки, будто специально, сделали такими высокими и узкими, что ноги пришлось ставить чуть ли не боком. Спустившись вниз, мы оказались в некоем подобии операционной. По крайней мере, множество специфичных инструментов соответствовали моей догадке. Благо, мне уже приходилось видеть место работы хирурга не-мага. Да-да, такие лекари тоже есть. Только быть таким гораздо сложнее. Люди предпочитают идти к магам, поскольку те могут гораздо больше, чем обычные люди, да и делают зачастую качественнее. С другой стороны, маги и берут дороже, так что обычные врачи тоже не переводятся…
        Совсем другой вопрос в том, зачем Иреилу эти инструменты. Как маг, он вполне может обходиться и без них. Хотя вполне возможно, ему они необходимы, чтобы вскрывать трупы. Ни для кого не секрет, что некроманты вскрывают трупы… Правда ведь? На этот раз на кушетку пришлось усесться мне. Иреил не стал медлить и приступил к осмотру. Несколько минут прошли в молчании.
        - Какой некромант тебя воскресил?  - наконец спросил Иреил, разорвав уже ставшую тягостной тишину.  - Никогда не видел ничего подобного…
        Я бросил взгляд на лицо мага тьмы. Вены вокруг глаз вздулись - значит, смотрит в магическом диапазоне. А это, в свою очередь, означает, что и видимое им сейчас явно за гранью моего восприятия. Интересно, а как видят мир маги? Нужно будет выяснить. Только спросить нужно нескольких магов, а то мнение получится какое-то одностороннее.
        - Ну и чего ты молчишь?  - нетерпеливо спросил Иреил, перебивая ход моих мыслей.
        И с каких это пор я так глубоко ухожу в себя, что забываю ответить на вопрос?
        - Некромант Тристин, из города Альстара,  - ответил я.
        - Тристин?  - переспросил Иреил и, покачав головой, вздохнул:  - Кого ты пытаешься обмануть? Тристин, хоть и неплохой некромант, но он никогда ничем не выделялся. И уж воскресить мертвеца, наподобие тебя… Кто тебя воскресил?
        - Погоди-погоди…  - встрял в разговор Хоул.  - Мертвеца? Я правильно расслышал?
        - Да, все верно,  - подтвердил Иреил,  - мертвеца.
        - Я думал, он воскрешенный.
        - Я поначалу тоже так подумал.  - Кивнул некромант.  - Однако у всех воскрешенных, как и у живых еще людей, есть одна маленькая деталь: душа. Наш… экземпляр… такой души не имеет.
        Хоул задумчиво уставился на меня так, будто впервые увидел. Я лишь пожал плечами. Что поделаешь? Для меня все это не меньшая загадка, чем для них… Хотя все же я питал надежду, что некромант сможет что-то прояснить. Он же должен в этом что-то понимать…
        - Это мне и так известно,  - проговорил я.  - Отсутствие души удивило также и Тристина, который был свидетелем моего воскрешения.
        - «Свидетелем»!  - уловил главное Иреил.  - Значит, воскресил тебя кто-то другой. Кто это был?
        - Никто,  - ответил я максимально честно.
        - Это еще более нереально, чем версия с Тристином,  - заметил Иреил.
        - Но так и есть. Я не был воскрешен. Я воскрес самостоятельно,  - ответил я, пожав плечами.
        - Что-то я ничего не понимаю…  - признался маг тьмы.
        Я мысленно с ним согласился. Тут трудно что-то понять. Слишком сложная ситуация. Впрочем, чтобы в ней разобраться, нужны некоторые объяснения.
        - Иреил, ты сказал, что я мертвец. Как это понимать?
        - Хм… Ты спрашиваешь конкретно про себя или про практику поднятия мертвецов в принципе?  - уточнил некромант.
        - Сначала про второе, потом про первое.
        - Что ж, небольшая лекция никогда не бывает лишней…  - Покряхтел маг тьмы, возобновляя осмотр, только теперь в физическом плане.  - Думаю, для вас не секрет, что дурная слава некромантов проистекает как раз из этой… способности. Но что, по сути, вы знаете о поднятии мертвецов?
        - Берется труп,  - произнес Хоул из угла, в котором он уже успел обустроиться,  - и из него делается кровожадная тварь на поводке у некроманта.
        - Хоул…  - Вздохнул Иреил,  - а еще в академии преподает… Как ты с таким ограниченным кругозором вообще учителем себя именуешь?
        - Вот только не начинай, а?  - Поморщился маг металла.  - Мое дело простое - пришел, увидел мертвяка или иную другую непонятную чепуху - порубил все к чертям…
        - Знаешь,  - произнес некромант спустя пару секунд молчания,  - порой мне начинает казаться, что ты не самый изобретательный маг металла в мире, как про тебя говорят, а какой-то недоучка со второго курса…
        Хоул лишь пожал плечами. Говорить на эту тему ему явно не хотелось.
        - Так вот,  - Иреил кашлянул, возвращая поток мыслей в нужное русло,  - вернемся к воскрешению мертвых. Некромант… В чем состоит цель жизни некроманта? Создать из неодушевленного что-то такое, что будет идеально воспроизводить живое существо. То есть материал, в принципе, не главное. Просто есть общепринятая теория, что тело, некогда вмещавшее душу, возможно, сможет существовать и без наличия души.
        - То есть, Иреил, ты хочешь сказать, что если бы было выгоднее одушевлять глину, вы бы…
        - Да, мы бы ее одушевляли.  - Кивнул Иреил.  - Говорю же, суть не в материале, а в цели. Другое дело, что большинство народа интересуется именно нашими материалами…
        Некромант горестно вздохнул. В этот момент он слегка прервался и знаком показал мне снимать рубаху. Я начал постепенно стягивать одежду через голову. Одной рукой делать это ой как неудобно…
        - Итак. Мы пытаемся создать существо, которое будет жить без души. Так называемого гомункула…  - проговорил Иреил, помогая мне с рубахой.  - Возможность существования такого существа могла бы перевернуть мир, изменить наши представления о тех законах, которые мы считали непоколебимыми…
        - Хорош уже мечтать, Иреил…  - прервал это словесное излияние Хоул.
        - Да, да, простите. В общем, некроманты, к сожалению, не могут создать такого гомункула. Чтобы он двигался, ел, говорил и мыслил по собственной воле, без какого-либо влияния со стороны создавшего его некроманта…  - Иреил вздохнул, рывком снимая с меня надоевшую уже всем рубаху.  - Ого…
        - М-да, Эйс…  - протянул Хоул из своего угла.  - Сколько ты лет, говоришь, служил?
        - Восемь лет,  - ответил я.
        - Тебя что, во все конфликты затычкой пихали?
        - Наверное, я не помню.
        - Не помнишь?
        - Да, у меня проблемы с памятью после воскрешения,  - подтвердил я.
        - Вот как…  - протянул некромант.  - Общее состояние понятно. Множество ранений, старых шрамов, отсутствие руки… Для обычного человека такое количество ранений было бы смертельным, но тебя они, похоже, совсем не волнуют. Занимательно… Хоул, ну-ка подойди!
        Маг металла послушно приблизился.
        - Смотри,  - Иреил постучал костяшкой пальца по куску металла у меня в груди,  - по моим расчетам, эта штука должна была проткнуть сердце… Да и пульса у Эйса нет. Что это за металл?
        - Сейчас посмотрим…  - Хоул нагнулся, чтобы посмотреть поближе. Он пощупал железку, постучал по ней пальцами, после чего закрыл глаза и к чему-то прислушался.
        - Очень странно…  - протянул Хоул.  - Я знаю этот металл, но…  - И он замолчал. Надолго. Даже слишком надолго.
        - Но что?  - наконец не выдержал Иреил.
        А наш мрачный некромант прямо преобразился. И кожа порозовела, и мешки под глазами поблекли… Надо же, что интерес животворящий делает. Ну да, я, когда чем-нибудь увлекаюсь, тоже лучше себя чувствовать начинаю…
        - Тут сразу две странности,  - проговорил Хоул, нехотя выходя из задумчивости:  - Во-первых, этот металл изначально в природе жидкий. Более того, заставить его затвердеть не получится даже у мага металла…
        - А как он называется?
        - Энриум,  - коротко ответил маг металла и снова погрузился в раздумья. На этот раз, правда, задумчивость прошла быстрее. Да и говорить он продолжил по собственной инициативе.
        - Во-вторых,  - продолжил говорить Хоул,  - этот металл не из нашего мира.
        - В смысле?  - Не понял я.
        - Он, бывает, прилетает с неба в гигантских камнях.  - Отмахнулся Хоул.  - Мне неизвестно ни об одном месте, где бы залегал этот металл. Есть еще одна деталь… Он крайне ядовит.
        Я приподнял брови. А Иреил поспешно отдернул руку. Хоул слегка усмехнулся.
        - Не бойтесь, он опасен только при попадании в организм.  - Хоул на секунду замолчал.  - Хотя тебе, Эйс, стоит побеспокоиться. С другой стороны, раз ты до сих пор не помер… Думаю, для тебя он не опасен.
        - Странность на странности…  - протянул Иреил.  - Ладно, разберемся с этим позже. Вы же за лечением пришли? Объем работ я оценил. Хоул, заплатишь как обычно. Эйс, выращивание новой руки займет около года. С остальными повреждениями я справлюсь за пару месяцев. Будешь как новенький.
        - Хорошо,  - Кивнул Хоул удовлетворенно.  - Тогда с завтрашнего дня он будет ходить к тебе на сеансы лечения. Кстати, всегда удивлялся, как ты, владеющий только аспектом тьмы, умудряешься еще и раны лечить?
        - Объясню в следующий раз, хорошо? А теперь я бы хотел законспектировать все, что сегодня увидел…  - Иреил торопливо поспешил наверх по крутой лестнице, но, поднявшись уже довольно высоко, обернулся:  - Эйс… Не пропадай, хорошо?
        Я в ответ кивнул. Если будет лечить, то куда же я денусь…
        - Что ж, Эйс, теперь пойдем.  - Хоул сделал призывный жест рукой.  - Не будем здесь задерживаться. Тем более что мне еще нужно найти место, где ты поселишься…

        Идти пришлось долго. Наверное, это из-за того, что мое новое жилище находилось довольно далеко: за пределами города. Хоул, по сути, привел меня в свой дом. Он здесь сам живет и тренируется. Думаете, мастер в магии своего аспекта может расслабиться? Как бы не так! Настоящий мастер магии никогда не сидит на месте (точнее, сидеть может, но при этом обязательно чем-то занят). Но вернемся к дому.
        За прошедший с момента моего воскрешения год я сменил слишком много мест пребывания. В каких-то я жил дольше, в каких-то меньше, но все же их было довольно много. Первым была башня некроманта Тристина. Вторым было мое поместье, которое, кстати, еще и восстанавливалось от разрухи. Третьим местом была та хижина, что мне отдал Шор. Кстати, где он сам живет? Никогда не интересовался. Надо будет узнать при случае… Четвертым местом (совсем уж кратким было мое там пребывание) было поместье Скалии. Ну, и последним является этот дом… На вид он оказался довольно интересным. Архитектура явно не соответствует стилю построек в Жандоре. Здесь предпочитают либо строить полностью из бревен, либо из каменных глыб, украшений на домах по минимуму. Другой разговор про крупные и богатые строения. Здесь стили разнятся.
        Дом Хоула не был шикарным. Но не был и типичным. В постройке был использован кирпич на первый этаж и толстый брус на второй. Крыша же была покрыта какой-то мелкой черепицей. Я видел иллюстрации таких домов в одном путеводителе. Подобный стиль используют далеко на севере. Хоул, судя по повадкам, из наших мест, так что дом ему просто-напросто приглянулся. Внутри оказалось просторно. И… довольно пусто. Мебели мало, зато вся к месту. Ну и, будем честными, видно, что не хватает женской руки. Мне было выделено две комнаты. Зачем, не знаю, но так и есть. Одну я занял, а вторую пока что оставил пустовать.
        - Так, Эйс,  - начал инструктировать меня Хоул, когда мы собрались ужинать.
        Есть он, кстати, готовил сам. Получилось очень даже вкусно, опять же без излишеств…
        - Если есть необходимость, напиши письма своим родственникам или тем, кому захочешь,  - продолжил говорить маг металла.  - Как я уже говорил, ближайшие три года я буду плотно заниматься твоим обучением, так что не рассчитывай на какие-либо выходные. Если есть, что сказать, напиши письма сейчас, потому что я не могу гарантировать, что у тебя будет возможность для этого позже.
        - Что-то это звучит так, будто я буду тренироваться двадцать четыре часа в сутки, семь дней в неделю…  - Усмехнулся я.
        Хоул смерил меня многозначительным взглядом.
        - Что, правда?  - ужаснулся я.  - Ладно, понял. Но что меня ждет?
        - Физические тренировки, для начала.  - Усмехнулся Хоул.  - Будет очень трудно, поверь мне. Ты довольно силен и быстр, но выносливости тебе не хватает. В общем, твое физическое состояние мы отшлифуем. На это уйдет где-то год, возможно полтора.
        - Так, а остальные полтора года?
        - Ну…  - Хоул вздохнул.  - Тут сложнее. Возможно, времени нам понадобится больше, чем три года, так что… Короче, я буду обучать тебя тому, что никто не изучает уже несколько тысячелетий.
        - Ого…  - Приподнял брови я,  - и что же это?
        - Скажем так, древнее искусство для истребления живой силы противника.
        - Тяжело будет, верно?
        - Тебе решать. Тем более, насколько я понимаю, ты уже пользуешься этим искусством…  - Слегка улыбнулся Хоул.
        - Что-то я не заметил,  - признался я.
        - Надо же. Ты ведь уже можешь почувствовать магию с помощью определенной техники сосредоточения, верно?  - С улыбкой спросил Хоул.
        - Да…  - Уже начал понимать я.
        - Неужели ты думаешь, что обычному человеку под силу чувствовать что-то, находящее за гранью его восприятия?
        - Ну да, это было бы странно.
        - Вот видишь. Это одна из техник древнего мира.  - Покивал Хоул.  - Думаю, тебя этому научил Шор. Я прав?
        Я кивнул в ответ.
        - Он еще чему-нибудь тебя учил?
        - Ну…  - Я на несколько секунд задумался.  - Он еще научил меня странной технике, называющейся «кипящая кровь».
        Лицо у Хоула мгновенно посуровело. Будто услышал он что-то конкретно отвратное…
        - Надеюсь, ты ее не применял?
        - Вообще-то применял…  - проговорил я, отведя взгляд в сторону,  - аж два раза.
        Хоул застонал и, обхватив голову руками, с силой ударился ей (головой то есть) об стол.
        - Шор тебе что, ничего не объяснял?
        - Он сказал, что это поможет привлечь скверны…  - Пожал я плечами.
        - О, создатель! А скверны-то тебе зачем?
        Я рассказал. По крайней мере, рассказал все настолько доступно, насколько мог. Потому что поначалу Хоул ничего не понял. Выслушав меня, он надолго замолчал. По его лицу видно было, насколько тяжелые раздумья сейчас идут у него в голове.
        - Шор, судя по всему, что-то придумал на твой счет…  - Вздохнул наконец Хоул.  - Однако хоть убей, не понимаю я этого старикашку. Всегда себе на уме. Надо же было придумать - прививать иммунитет к магии! О чем он только думает?! Ладно, это может оказаться весьма полезным, так что я еще раз уточню у него, но… «Кипящая кровь» для тебя пока под запретом, ясно?
        - Да что с ней не так-то?
        - Потом объясню. Сейчас иди, отдыхай и пиши письма родственникам. А завтра… Завтра для тебя откроются врата Нижнего мира…
        Примерно под такое напутствие я и отправился писать письма…

        «Сунтир!
        К сожалению, вернуться у меня не получится. В свое отсутствие передаю тебе право на руководство поместьем и землями, к нему прилегающими. Также можешь вести дела от моего имени. Однако воздержись от мутных и незаконных сделок, иначе я приеду и привезу тебе коробочку со звездюлями.
        Также прилагаю тебе план с примерным направлением деятельности, которые мне показались перспективными. Подумай над этим, хорошо?
        Сходи в администрацию Альстара. Я подавал наместнику прошение об расширении моих владений. Просто узнай, прошло оно или нет, большего от тебя не прошу.
        Это, пожалуй, все. В приложении к письму также укажу обратный адрес, куда можешь писать ответ.
    Эйстон Фримор»

        «Тир!
        Давно не виделись. Практически с испытаний у часовых. Слышал, что ты оказался довольно сильным магом. Точнее, у тебя оказался отличный потенциал. А я, как и ожидалось, полный ноль в магии… Что ж, кому-то не дано. В любом случае, на данный момент я нашел другой путь к становлению сильнее. Обо мне не беспокойся, я не помру.
        Кстати, в свете последних событий тебе сейчас должно быть тяжело, так как, думаю, гоняют тебя не в хвост, а в гриву. Если за тебя не взялись все Лорды разом - что ж, тогда они дураки. Не переживай насчет своего положения: тебя обучают лучшие маги мира, в конце концов. Конечно, они больше изучают боевые области магии, но все же в этом они лучшие.
        Если говорить короче, то твоя задача, Тир, сейчас стать настолько сильным, насколько возможно. Три года, как минимум, у тебя есть. После этого я освобожусь и, возможно, мне понадобится твоя помощь. Но ничего не обещаю. Это уже дела будущего.
        В общем, береги себя, Тир. И не забывай - ты мне еще должен денег за начальный взнос.
    Эйстон Фримор»

        Дальше, к сожалению, я осознал, что писать больше некому. Брат и на первое письмо не откликнулся. Да и сейчас я не знаю, где он обитает. А из остальных… Жэлл? Ну, я бы не хотел пока напоминать о себе. Все же тут я должник, так что… Возможно, еще Тристин, но что ему написать? В принципе, ничего. Думаю, у него и своих проблем хватает. Темные зоны вблизи Альстара опять беснуются, так что стычки с монстрами усилились. Как следствие, мертвецов для воскрешения тоже стало больше… Вот интересно, а зачем вообще возвращать людей с того света, если они вскоре снова помрут? Может, лучше их сразу оставлять там, где они оказались… Или все же есть какой-то скрытый смысл… Я слишком мало знаю. Нужно будет спросить Иреила.
        Дописав письма, я улегся на кровать и крепко задумался. Не скажу, что до этого такой возможности подумать не выдавалось, но… Я все никак не мог сосредоточиться на самом главном. А именно - какую цель я преследую. Все ведь началось с какого-то пустяка: непонятной записки в гробнице рядом с кладбищем. Мне дали указание - и я пошел его выполнять. Будто кто-то толкнул камешек, сдвинувший лавину… Но, по сути, какая моя роль во всем происходящем? И какова моя цель?.. Надо подумать.
        Неизвестный «доброжелатель», меня воскресивший. Может он быть взаимосвязан с тем условным человеком, попавшим в путешествие? Вполне. Но не факт. В любом случае, кому-то я понадобился в мире живых, несмотря на свое плачевное состояние. Более того, я по факту вообще не живой. У меня нет души, и это значит, что само мое существование неестественно. По крайней мере, для этого мира. Конечно, есть вероятность, что у меня какая-то другая душа, которую не могут увидеть даже некроманты, но… Вряд ли. В общем, я - ходячий мертвец. Некоторые факты это подтверждают. Проблемы с эмоциями. Страх, веселье, ненависть… Большинство чувств у меня довольно притупленные. Разум преобладает. Также это касается и телесных ощущений. Я только недавно начал обращать на это внимание. Боль плохо чувствуется - это хорошо. Но я плохо чувствую не только боль, но и все остальное. Простые прикосновения, запахи… Единственное, что все еще хорошо сохранилось - слух и зрение. Даст создатель, сохранятся и впредь. Интересно, а как чувствует себя мертвец, поднятый из могилы? Я имею в виду не тех возвращенных с того света людях, которых еще
можно воскресить, а тех, которые уже явно живыми не станут… Например, подгнившие…
        Но все же, узнать цель, с которой я отправился в путешествие, не так-то просто. Думаю, это был обычный интерес. Или жажда приключений. А сейчас… Мне отчего-то до жути хочется стать сильнее. Может, это потому, что я просто притягиваю неприятности? Нет, не думаю. Меня это не особо беспокоит. Умирать, конечно, не хочется, но страха смерти нет. Если не получится выжить - что ж, я сделаю все, что могу. Скорее всего, это потому, что сильный человек может видеть мир яснее, чем слабый. Вот только что значит «сильный»? Что-то я глубоко копаю. Сейчас мне в себе не разобраться. Так что, пожалуй, поставлю становление сильным своей целью. Да, пожалуй. Ради чего, не знаю, но очень надо…
        С такими мыслями я незаметно уснул. А на следующий день началась адская программа тренировок за авторством Хоула. Да и новые приключения вскоре свалились на мою голову… Но сейчас я только-только встал на путь к получению имени «Стальной»…

        Где-то в горах Шонго

        - Тир, если ты не научишься контролировать свои способности - тебе не выжить, когда Ноур придет за тобой!  - возмущенно проговорил Такхон, потрясая кулаком.
        - Но…  - С трудом дыша, попытался возразить Тир,  - …возможно, он и не придет за мной, учитель…
        - Не будь настолько наивным!  - Встопорщил усы сильнейший лорд.  - Он уже должен был почувствовать твое присутствие, хоть мы и пытаемся скрыть его.
        Тир с трудом сел на землю. Сейчас он вместе с лордом находился глубоко в горах Шонго, на специальной тренировочной площадке, где было не жалко что-нибудь разрушить. А в последнее время на тренировках Тира становилось все больше и больше разрушений. Отчасти из-за стараний учителей, поднимавших планку сложности все выше и выше, а отчасти и из-за самого Тира, становящегося сильнее день ото дня. В общем, с недавних пор проводить тренировки в цитадели стало опасно для самой цитадели. Конечно, она могла выдержать много урона, нанесенного с помощью любого вида магии, но… Все же не все было ей по зубам. Точнее, по зубцам…
        - Да кто такой этот Ноур вообще?!  - возмутился Тир, складывая руки на груди. Вставать с земли он пока не спешил. Потому что любое поползновение в этом направлении тут же возобновит тренировку.
        - Легенды гласят, что он стоял еще у истоков создания нашего ордена,  - со вздохом проговорил Такхон.  - Тогда были иные времена, иные государства, да и люди, скорее всего, другие…
        - Интересные, наверное, времена были…
        - Тяжелые времена, а не интересные,  - строго поправил ученика Такхон и, оценивающе глянув на ученика, вздохнул:  - Думаю, настало время для перерыва. Отдыхай, а я пока что расскажу тебе все, что знаю… Ноур, насколько мне известно, с давних пор был другом Шора. Да, наш маг-телепортатор тоже очень и очень древний. Нам неизвестен секрет столь долгой жизни этих двоих, но… В общем, Ноур и Шор из одного поколения. Ноур всегда был очень талантливым, его потенциал был просто неисчерпаемым…
        - А Шор?
        - Шор… Он, конечно, владел способностями к двум аспектам, но его канал был очень плохим. Ему было трудно колдовать даже простейшие заклинания.  - Такхон задумчиво почесал бороду.  - Как я говорил, времена тогда были другими. Церковь еще не существовала, но люди уже тогда опасались магов. Тем более что маги, сами по себе, тогда были опаснее, чем сейчас.
        - Опаснее?
        - Да. Тогда не было общепринятых постулатов по правильному обучению основам магического искусства. Каждый осваивался со своим даром так, как мог. И это вызывало некоторые… осложнения.  - Такхон пожал плечами.  - Об этом всем мало известно, так как осталось крайне мало письменных упоминаний событий того времени. Но сейчас не об этом. Ноур и Шор оба были магами. И их дар делал из них изгоев общества. Люди опасались общаться с ними ввиду большой опасности, а определить мага не сложно…
        - Правда?  - удивился Тир.  - Но как обычный человек может отличить мага от другого обычного человека?
        - Есть способы. Точнее, были. Но они, к сожалению, уже давно забыты. Или к счастью…  - Такхон пару секунд поразмышлял над этим.  - Ладно! Забыты, так забыты - кому какая разница! Сейчас о другом речь. Тем более, с возникновением церкви отличить одаренного магией человека от обычного стало не сложно… К сожалению, мне неизвестно, как Шор с Ноуром познакомились, какое отношение имели к основанию ордена и почему, в конце концов, Ноур решил, что существование ордена должно прерваться. Я много раз пытался разузнать об этом, однако единственный достоверный источник информации - Шор - отмалчивается по этому поводу…
        - Раз вы не знаете всей истории - зачем вообще начали мне что-то рассказывать?  - разочарованно спросил Тир.
        - Дерзишь, малец,  - заметил Такхон.  - Для общего образования, вот зачем! Представь себе мага, появившегося в самое неблагоприятное для колдунов время. Представь, что он изучал ту магию, которую ни в коем случае нельзя изучать,  - и выжил. Представь, что его мощь сопоставима со всем орденом и, возможно, его превосходит… А теперь представь, что он идет по твою душу. Ты все еще чувствуешь себя усталым?
        - Знаете, что-то резко сил прибавилось…  - Криво улыбнулся Тир, рывком поднимаясь на ноги.
        Уже через минуту тренировка, проводимая здесь до этого, возобновилась с утроенной силой…

        Эпилог

        - М-да…  - протянул Ноур, медленно пережевывая яблоко.
        - Угу…  - столь же протяжно ответил Шор, также уплетая подобный первому фрукт.
        Какое-то время висело молчание. Происходила эта сцена далеко-далеко на западе, в одной из многочисленных темных зон. Вопреки распространенному мнению, темные зоны не были постоянными. Они менялись, перетекали, а иногда и полностью теряли свою силу. Древняя энергия, что подпитывала эти странные явления природы, сама по себе была непостоянна, так что подобные явления были довольно обыденным делом. Сейчас два мага сидели на каменном уступе какой-то безымянной горы.
        - Стоило только с Луны вернуться…  - Досадливо поморщился Ноур, выкидывая огрызок яблока,  - и сразу какая-то чепуха завертелась.
        - Ну, а ты как думал.  - Пожал плечами Шор.  - Ты, кстати, как на Луне выжил вообще? Там же воздуха нет.
        - Воздуха нет. Зато воды много, хоть и замерзшей,  - объяснил Ноур.
        - Ясно. Преобразование воды в воздух…  - Покивал Шор.  - Интересно… Мне стоило это учесть.
        - Для этого тебе надо было самому там оказаться.  - Усмехнулся Ноур.
        - И все-таки…
        Двое мужчин на какое-то время замолчали, разглядывая окрестности с возвышения. Вид открывался великолепный.
        - И почему эта движуха началась именно с моим прилетом?  - Вздохнул Ноур.
        - Ты не прав. «Движуха» еще не началась.  - Хмыкнул маг-телепортатор.  - У меня еще яблоки есть. Будешь?
        - Нет, спасибо…  - Мотнул головой Ноур,  - то есть ты утверждаешь, что самое интересное впереди?
        - Именно.  - Улыбнулся Шор.  - Мир, судя по всему, снова становится интересным местом…
        - Как в старые времена?
        - Как в старые времена…  - подтвердил Хранитель.
        И снова повисло небольшое молчание. Ветер на подобной высоте был сильным, но оба мага, хоть и были легко одеты, не обращали внимания на такие мелочи жизни.
        - Значит, переубедить мне тебя не удастся?  - спросил Шор, прервав молчание.
        - Нет.
        - Плохо.
        - И что теперь? Будем драться?
        - Мне надо морально подготовиться к подобному…  - Вздохнул Шор, почесав затылок.
        Двое магов синхронно поднялись на ноги и, не выказывая никаких признаков напряжения, пошли вверх по практически отвесной скале. При этом тела у них были в горизонтальном положении, но не было похоже, что гравитация их как-то беспокоит. Впрочем, в темных зонах порой и гравитация работала иначе. Как и другие непреложные законы физики…
        - И как все повернулось таким образом?  - Куда-то в воздух произнес Шор.
        - Ты ведь и сам знаешь, по-другому и быть не могло.  - Пожал плечами Ноур.
        - Думаешь?
        - Знаю.
        Два мага медленно, но верно продвигались наверх. Спустя пару минут они вышли к ровной каменной площадке, нависшей над пропастью. Здесь маги и остановились.
        - А ведь все началось именно отсюда, верно?  - спросил Шор.
        - Да… Сколько воспоминаний…  - протянул Ноур, переводя взгляд вниз, на открывающуюся взору обширную долину.  - Вон там когда-то стоял мой дом.
        - А мой был там,  - указал рукой Шор.  - Да и вообще, тогда эти места были довольно оживленными… Ноур, темные зоны уничтожат все на своем пути. Мы должны им сопротивляться.
        - Мы уже много раз говорили на эту тему, Шор.  - Вздохнул Ноур.  - У меня иное мнение на этот счет. Возможно, мир пытается что-то сказать нам, что-то донести до нашего сознания…
        - Ноур, это бред.  - Мотнул головой маг-телепортатор.  - От темных зон хорошего не жди! Это даже дети знают!!
        - Я верю в другое, Шор,  - спокойно ответил Ноур. В его взгляде несколько мгновений сквозила такая печаль, что даже Шор немного смягчился.
        - Убей или будь убитым.  - Вздохнув, ответил Шор.  - Так нас учила жизнь.
        - Видимо, учила она нас по-разному.  - Улыбнулся Ноур.  - В любом случае этот разговор у нас уже не в первый раз… Я уже предупреждал: пока ты и твой орден будете стоять на моем пути - пощады не ждите.
        - Значит, договориться не получится?
        - Нет, мой старый друг, не получится.
        Какое-то время оба мужчины молчали, смотря друг на друга. Шор первым пошевелился, махнув рукой. Рядом с Ноуром засветилась арка портала.
        - Надеюсь, этот телепорт не ведет на Луну?  - Усмехнулся Ноур.
        - Нет. Не ведет.  - Хмыкнул в ответ маг-телепортатор.  - Судя по всему, мне не суждено отнять твою жизнь. По крайней мере, не сегодня. Ты выйдешь неподалеку от Альстара. Дальше сам сориентируешься.
        - Ясно…  - Ноур повернулся к телепорту и, прежде чем шагнуть в него, произнес:  - Значит, поубиваем друг друга в следующий раз?  - И, не дожидаясь ответа, исчез в портале.
        - Да… До следующего раза,  - ответил в никуда маг-телепортатор, также растворяясь в воздухе.
        И только вездесущий ветер продолжал дуть так, как делал это еще до появления человеческой расы…

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к