Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Химера-ноль Антон Дмитриевич Емельянов
        Сергей Анатольевич Савинов
        Последняя петля #8 Макс наконец-то узнал, для чего была нужна временная петля и кто ее на самом деле запустил. Вот только стало ли ему от этого легче? Вряд ли…

        Дибби-хаты, жуки, вторгшиеся в нашу галактику из-за ее пределов, планируют искоренить все живое. В свое время они чуть не уничтожили Старую империю и вот теперь готовы нанести новый удар. Хватит ли Максу и остальным сил, чтобы их остановить? И кто в итоге встанет рядом плечом к плечу?
        Антон Емельянов и Сергей Савинов
        Химера-ноль
        Пролог
        Командир отряда разведчиков дибби-хаттов продолжал лететь в последний путь к нейтронной звезде, я же направил истребитель обратно к Зании, чтобы помочь своим в нелегкой битве. Да, главный противник в экзоскелете из плоти абсолютной химеры повержен, но остальные-то остались, и сейчас, после смерти Асси, я не уверен, что мы сможем с ними справиться.
        Эх, Асси…
        Я отправил корабль в прыжок к Зании, а сам погрузился в себя, чтобы успокоиться и настроить себя на предстоящую битву. Да, будет непросто, но я справлюсь. Мы обязательно справимся! Победим здесь и сейчас, а потом подготовимся и к новым битвам, благо возможности временных петель нам это позволяют…
        С каждой минутой, что длился мой прыжок, во время которого я был вынужден бездействовать, когда мои друзья продолжают сражаться, мне было все тяжелее и тяжелее удерживать себя в руках. Но, наконец, все закончилось - передо мной снова вспыхнули звезды. На радаре отразились остатки тысяч разрушенных кораблей, сама Зания, снова штурмующие ее дибби-хаты... И больше ничего! От нашего флота, от моих друзей больше ничего не осталось!
        Меня не было всего десять минут, но жуки за это время успели разобраться с теми, кто еще был жив, и вернуться к своей главной цели. Асси и Кроу погибли еще до моего отбытия, на Садона мне, если честно, просто плевать. Вот Бен с Карлом и Айлой, китс и даже Мишка - совсем другое дело. Ну чего им стоило продержаться еще хоть немного подольше! А теперь я один, и даже чертовы дибби-хаты словно бы игнорируют мое появление. Впрочем, прекрасно их понимаю - что им один человек, когда они почти прорвались через защитный пояс Зании.
        Мимо моего истребителя в этот момент проплыла чья-то отрубленная рука, и я неожиданно узнал в ней часть Асси. Вождь жуков разрезал ее на части, вот и все, что осталось от моей старой подруги. Я завороженно смотрел, как кусок мертвой плоти кувыркается в невесомости, когда от моего скафандра неожиданно оторвался кусочек черной слизи, прыгнул на лобовое стекло истребителя, просочился сквозь него, а потом резво поплыл в сторону того, что осталось от «Пылающей длани». Я сначала не понял, что это за гадость, но потом до меня дошло! Часть боевого скафандра вождя дибби-хатов - когда тот оказался в зоне слишком высокой радиации, он начал сползать с него, и я в момент удара, видимо, задел эту слизь и принес с собой. Но зачем ей нужно мертвое тело?
        Я разрывался между желанием использовать вихрь эргонов и выжать последние крохи жизни из этой гадости и тем, чтобы узнать, что же она задумала. Ладно, подожду, все равно же пока непонятно, что делать дальше… Понедельник, начало петли - а уже столько союзников и потенциальных врагов так неожиданно выбыло из строя.
        Клякса тем временем добралась до отрубленной руки Асси, присосалась к ней, и тут из нее словно бы вырвался постоянно разрастающийся клубок щупалец. И вот сейчас я уже почти был готов врезать по ним изо всех своих сил, когда неожиданно заметил, что все эти побеги не стремятся меня атаковать, а переплетаются друг с другом и формируют новое тело. Вернее, новое старое тело - не прошло и минуты, как из одной руки сформировалась заново вся Асси, целиком. Только что она была мертва, а вот уже плавает рядом, целая и невредимая. И голая…
        Я почему-то даже поверил, что вот сейчас она откроет глаза, узнает меня… Но шли секунды, ничего не происходило, а потом в голове зазвучал холодный, немного механический голос. И никакие мои щиты и переборки корабля маури не могли ему помешать до меня достучаться.
        - Я восстановила тело, прошу предоставить доступ к грави-артефакту для завершения синхронизации и формирования энергетической ауры объекта.
        - Кто ты? Что ты сделала с Асси? - мой голос дрогнул.
        - Я - живая, я нашла максимально похожую форму жизни, созданную по моему образу и подобию. Прошу предоставить доступ к грави-артефакту для завершения синхронизации и формирования энергетической ауры объекта.
        И вот мои мечты о том, что «Пылающая длань» сможет вернуться к жизни, развеялись как дым. Все оказалось гораздо прозаичнее. Часть доспеха из абсолютной химеры просто воссоздала себе новое тело и сейчас почему-то рассчитывает, что я помогу ей, поделившись своей перчаткой! Да она что, совсем за дурака меня держит?.. А еще - тут я немного успокоился - всплыла одна из неприглядных тайн прошлого. Оказывается, не только маури развлекались с созданием химер с заданными параметрами, Шаннок тоже не остался в стороне. Увидев силу дибби-хатов, он использовал часть их технологий, чтобы попробовать создать идеальное оружие против них. И так, видимо, появились первые «Пылающие длани». По крайней мере, другой причины, почему часть абсолютной химеры из-за грани нашей галактики считает их чем-то родственным, я найти не могу.
        - Прошу быстрее принять решение. Без стабилизации энергетического поля я не смогу больше удерживать эту форму жизни, - клякса, восстановившая тело Асси, снова подала голос.
        И тут меня осенило! Да, я ни за что не отдам какому-то чужеродному паразиту такую вещь как моя перчатка, но что если сделать этого самого паразита чуть более предсказуемым и управляемым? Вернее, полностью предсказуемым и управляемым! Я создал вокруг себя воздушный пузырь и выскользнул из истребителя.
        - Не шевелись! - медленно подплыв к парящему в невесомости телу Асси, я поднес к нему руку.
        А потом проделал то, что до этого уже делал с вивисектором. Представил знак - черная с блестками клякса - сформировал у себя в ауре, а потом резко зачерпнул и впечатал в воссозданное инопланетным паразитом тело.
        Присяга рода Гадость принята
        Привязка завершена
        - Гадость? - я, конечно, обрадовался успеху своей операции, но такого странного названия точно не ожидал.
        - Это слово ты чаще всего употреблял, когда думал обо мне, поэтому я и выбрала его для принесения присяги, - в голове снова раздался монотонный голос паразита. - Теперь ты веришь мне?
        - Нет, но теперь я готов рискнуть, - я ответил абсолютно честно.
        Все верно, печать и клятва верности моему весьма сомнительному императорскому званию, по идее, должны будут держать это существо в узде. Насколько крепко? Не знаю. В любых других обстоятельствах я бы, наверно, не стал рисковать. Но сейчас, когда я лишился всех союзников, когда паразит выбрал такое знакомое мне тело, когда с дибби-хатами, уже высадившимися на поверхность, надо было что-то решать - я готов на этот самый риск пойти.
        Шаг первый - надо снять с себя перчатку «Пылающей длани»… Проклятье, чувствую себя как будто голым! Ладно, к черту лирику, теперь шаг второй - медленно надеть ее на все еще неподвижное тело Асси, и все.
        - А, ладно! - устав бояться, я резким движением натянул перчатку на руку возрожденной «Пылающей длани» и быстро отлетел в сторону.
        Такое чувство, будто я только что прыгнул с парашютом. Вроде бы все проверил, все контролируешь, но при этом понимаешь, что в любой момент что-то может пойти не так, и тебя уже ничто не спасет… Но несмотря на все риски, люди прыгают каждый день, а я вот взял и пробудил кусочек абсолютной химеры дибби-хатов в теле «Пылающей длани». Мне кажется, если бы был какой-то топ безумных поступков, я бы определенно взял там первое место.
        - Спасибо, - губы Асси зашевелились, а потом она открыла глаза.
        Черт, я так надеялся, что каким-то чудом вернется моя старая знакомая, но нет, голос все такой же монотонный и безжизненный.
        - Чувствую канал связи с планетой, - не дожидаясь моего ответа, Асси заговорила.
        - Что? Ты можешь общаться с Занией? - у меня тут же закрутились различные мысли, как я смогу использовать это в будущем.
        - Да, твой генетический код и воинское звание моего тела дают нам право получить призыв о помощи… - Асси-химера прикрыла глаза, считывая информацию. - Количество атакующих особей - больше миллиона. Время до захвата ядра - полчаса. Прогресс контролирующей опухоли для перехвата управления планетой - девяносто шесть процентов. Есть риск, что окончательный захват будет произведен в этой петле.
        И вот тут мне стало еще хуже, чем раньше. Вот, значит, о чем говорил Мишка - дибби-хаты прибыли раньше, чем он рассчитывал. И пока мы все занимались внутренними разборками, они раз за разом захватывали Занию и строили - или правильнее сказать растили - вне времени какую-то опухоль для перехвата управления планетой. А что будет, когда у них это получится? Наверно, тот самый форпост, появления которого так боялся Садон Трак?
        И почему никто заранее не знал, что все уже так плохо?!
        - Какие у нас есть варианты? - я задал этот вопрос без особой надежды.
        Обычно все мои космические знакомые, ну, разве что кроме Бена, предпочитали нагнетать завесу таинственности, а тут Асси-химера взяла и ответила. Без всяких условий!
        - Мы можем попробовать выбить нападающих своими силами - шансы на успех ноль процентов. Есть вариант запустить самоуничтожение Зании по черному коду - шансы на успех сто процентов.
        Ну вот, как говорится, даже думать особо не нужно, что выбрать.
        - Активировать уничтожение, - было, конечно, жалко расставаться с центральной планетой Старой империи, когда она так гостеприимно приоткрыла передо мной двери, но, похоже, другого выхода действительно не было.
        Ничего, в следующей петле мы подготовимся получше, и я все-таки доберусь до тайн столичной планеты. Как показал пример Соул, которую уже столько раз уничтожали, ничего страшного и непоправимого случиться не должно.
        - Выполняю, - голос Асси-химеры как будто лязгнул, а потом планета под нами исчезла в одной ослепительно вспышке.
        Вот она была, а вот уже сжалась в тысячи раз, а потом снова раздалась в стороны, разлетаясь на мельчайшие осколки - спасибо щитам, моему и Асси, что они нас от них прикрыли. Я внимательно вглядывался в огромный пылевой шар, что возник перед нами, пытаясь понять, удалось ли кому-то из дибби-хатов пережить этот взрыв. Все-таки из взрывающихся кораблей они выбирались без каких-либо повреждений.
        - Живых объектов не ощущаю, - в отличие от меня Асси-химера не стала терять время и сразу использовала сканирующую технику. Да, это было гораздо быстрее, чем просто ждать.
        Я уже хотел сказать ей «спасибо», как моя энергетическая аура неожиданно нагрелась, и я поспешил проверить ее «статусом».
        Уничтожена планета нуль-привязки к временной петле, временная петля разрушена
        После текущего витка вы будете возвращены в обычный временной поток
        Ну вот, всего две строчки, а сколько за ними всего стоит! Я не просто уничтожил Занию - я уничтожил петлю, и теперь от вторжения дибби-хатов нас всех отделяет всего шесть с половиной дней. Император планировал выделить для подготовки к борьбе с ними целую сотню витков. Мои современники потратили впустую почти половину этого лимита, прежде чем выяснили правду. Я же сам в один миг лишил нас всего остального. Вот это я молодец! И что теперь делать? Я почувствовал, как тело покрывается потом, но сумел взять себя в руки.
        - Хасси, - я решил сократить имя Асси-химеры до более короткого варианта. - Ты будешь помогать мне против своих бывших хозяев?
        - Да, клятва дана, ты спас мне жизнь, я буду помогать, - я как будто впервые услышал еле заметные эмоции в голове той, что заняла тело Асси. Кстати, насчет этого…
        - В следующей петле… что с тобой будет? - очень важный вопрос.
        - Я останусь. Если ты беспокоишься о бывшей хозяйке тела, то она тоже появится. Нас будет две, просто мы разные, - немного неожиданный ответ, но он мне, пожалуй, даже нравится. Две Асси…
        - Хорошо, - мне на самом деле стало гораздо легче. - Тогда давай думать, что будем делать с твоими бывшими хозяевами. Ты знаешь какое-то их слабое место?
        - Ты знаешь. Ты же убил Алого вождя.
        Алого вождя? Похоже у дибби-хатов вместо имен цветовые идентификаторы. Но это я отвлекся - к делу.
        - Ты про гравитацию. Увы, затащить весь ваш… в смысле их флот к нейтронной звезде или в черную дыру вряд ли получится. Может быть, ты сможешь их победить? В новом теле с помощью второй тебя? - последняя версия пришла мне в голову в последний момент, но что такого?
        Если Хасси скопировала мою старую знакомую полностью - а я думаю, что так все и было - то в итоге на моей стороне может быть аж две «Пылающие звезды». А это немалая сила даже против вождей жуков, особенно если правильно подготовиться.
        - Это возможно, - первые же слова Хасси настроили меня на позитивный лад. - Шансы на победу, если я получу хотя бы шестидесятый уровень, будут почти восемьдесят процентов.
        Я чуть не расплылся в улыбке, когда неожиданно вспомнил про количество врагов.
        - Это против одного вождя в броне из абсолютной химеры? - как же мне хочется, чтобы Хасси сказала «нет».
        - Все верно, - увы, жизнь - жестокая штука.
        - А сколько их всего будет? - я все еще продолжал надеяться на лучше.
        Если тех же вождей будет около десятка, то можно будет попробовать растащить их в разные стороны, а потом уничтожить по отдельности. Но хватит фантазировать, лучше сначала выслушать все, что скажет Хасси.
        - Если флот не пострадал во время захвата других галактик по пути, то в его составе будут все девятьсот девяносто девять высших вождей…
        Твою мать! Я чуть не выругался вслух! Ну надо же - поверил, что все может быть так просто решено. Я растерянно молчал в поисках хоть какой-то зацепки на будущее. Как же не хватает рядом кого-то, кто не просто отвечал на мои вопросы, а с кем можно было бы поговорить.
        - Мастер, так что насчет моего предложения с твоим способом уничтожения вождей? - неожиданно Хасси снова подала голос.
        - Мы же обсудили, что всех в черную дыру не загнать, - я отвечал осторожно, словно чувствуя, как что-то назревает.
        - Но есть твоя перчатка, - Хасси подняла руку с частью доспеха «Пылающей длани», потом сняла и протянула мне обратно. Сразу стало как-то полегче, я и не замечал, как был напряжен без нее в последние минуты.
        - Я слышал, что эти технологии невозможно воспроизвести, - про себя я мысленно отвесил подзатыльник Мишке. Неужели он и про это не сказал мне всей правды?
        - Все верно, повторить подобную технологию не под силу ни на вашем уровне развития, ни дибби-хатам, - нет, похоже, все-таки не соврал робот-ученый. - Но разве вам для уничтожения флота вторжения надо управлять гравитацией? Просто создайте множество устройств, что смогли бы ее существенно увеличить, и дело сделано.
        - И ты сможешь собрать подобные устройства? - я затаил дыхание.
        - Смогу, - Хасси не задумывалась ни на секунду. - Нужна будет только планета с техническим уровнем вроде уничтоженной, где мы смогли бы развернуть производство.
        - Будет, - я яростно кивнул, решив, что присвоить Накаташ после временной смерти Садона Трака будет не так уж и сложно.
        - И еще нужен флот. Большой, - Хасси задумалась. - Примерно по тысяче кораблей на одну абсолютную химеру, и тогда вы сможете победить.
        Тысяча дибби-хатов в экзоскелетах из подобных тварей - я решил округлить - на каждого по тысяче кораблей. Итого нам нужен флот из примерно миллиона вымпелов. И, черт побери, я опять же знаю, где его раздобыть! Если удастся договориться с Ами, Барном, может быть, кем-то еще - мы точно наберем нужное количество кораблей. Даже с запасом!
        Как странно! Еще недавно я думал, что все кончено. И вот теперь у меня есть детальный план, что нужно сделать для победы. План, где учтены все детали, где заранее продумано все, что может понадобиться. Если сравнить с этим мои прошлые авантюры, то они больше похожи на тыканья слепого котенка. Что ж, на этот раз у нас и ситуация другая, и я буду тоже другим.
        Это по-настоящему последняя петля, и я сделаю все, чтобы мы подготовились к битве, которая будет ждать нас всех после ее завершения. Битве в реальности, что уже никто и никак не сможет изменить!
        Глава 1. Она
        - Мастер? - обратилась ко мне химера в облике Асси.
        Не знаю почему, но от такого обращения мне вдруг снова стало не по себе. Помню, еще в школе я читал об эффекте «зловещей долины», когда ты видишь перед собой человекоподобного робота и из-за мелких деталей, выдающих в нем машину, испытываешь тревогу и неприязнь. Тут, по сути, примерно то же самое - я вижу перед собой свою старую знакомую, но выражение лица и интонации абсолютно чужие… Как будто кто-то склепал робота с внешностью моей подруги. Что, впрочем, недалеко от истины - разница только в способе «сборки».
        - Что? - я повернулся к Хасси.
        - Каковы наши дальнейшие действия?
        Хороший вопрос - я решил, что нам для выполнения плана по подготовке к последней битве потребуется посетить Накаташ и Соул. Вот только куда отправиться в первую очередь? Что будет проще добыть - флот или оборудование для него? Еще недавно я бы легко выбрал первый вариант: заодно можно было бы дальше действовать в команде… Вот только, учитывая мои новые отношения с Ами, боюсь, без соответствующих технологий на руках, силы за спиной и доказательств меня никто и слушать не будет. Так что, похоже, выбора у меня нет.
        - Летим на Накаташ, - заявил я и жестом приказал Хасси следовать за мной.
        Истребитель гостеприимно раскрыл шлюз, я пролез внутрь, химера же, ни секунды не медля, сделала так же. Я пробрался в кабину, привычно сел за командный пульт - Хасси не отставала и по-хозяйски уверенно расположилась в кресле штурмана.
        - Что нам потребуется делать на Накаташе? - она повернулась ко мне, пока я готовил наш миниатюрный транспорт к прыжку.
        - Ты же сама сказала, что нужна планета с подходящим техническим уровнем… - удивился я.
        - Я хорошо помню свои слова, мастер, - этот холодный бесстрастный голос совсем не ассоциировался у меня с привычкой перебивать, но именно так сейчас и произошло. - Я правильно понимаю, что именно на такую планету мы сейчас и летим?
        - Совершенно верно.
        - Повторю свой вопрос: что нам потребуется делать на Накаташе? Свободен ли доступ туда или его придется выбивать силой? Или, возможно, существует способ проникнуть на поверхность тайно? У тебя есть представление о месторасположении крупных промышленных узлов?
        - Стоп-стоп-стоп! - я даже бросил вводить координаты планеты и примирительно поднял обе руки. - Я понял. Ты абсолютно права, я не обозначил конкретику. Так вот: на поверхность Накаташа нам потребуется пробиваться через защитный пояс из дроидов и орбитальных боевых станций.
        Я уже на всякий случай попробовал перенестись к своей точке привязке на полярной станции, но, как и следовало ожидать, после моего прошлого появления там Садон позаботился, чтобы подобное больше не повторилось. Еще - из способов попроще - оставалась надежда на мой геном Noi 2. Если ныне почивший хозяин Накаташа перенастроил систему защиты под себя самого, то, может быть, наша схожесть через наследие Шаннока Ойроса поможет мне обмануть ее... Вот только пусть это, если что, будет счастливой случайностью. А рассчитывать я буду на то, что все как обычно пойдет через... В общем, не очень хорошо.
        - Отлично, - удовлетворенно кивнула Хасси, даже не подозревая о всех пронёсшихся у меня в голове мыслях.
        А я тут же подумал, как в этой ситуации поступил бы оригинал. Наверное, «Длань» бы сейчас усмехнулась, пошутив насчет разрешения императора, а потом бы еще хитро посмотрела на Бена… Которого со мной уже нет в этой петле. Проклятье!
        - Мне необходимо знать твой план, как ты планируешь пробиваться через защитный пояс, чтобы я могла помочь тебе, - сказала тем временем Хасси.
        - Есть один способ, - мне неожиданно захотелось подмигнуть девушке, словно специально, чтобы было проще считать ее обычным человеком. Ну или вели… - Вихрь эргонов и кое-какие способности моего генома.
        - Мне нужны подробности, мастер. Дорога до точки назначения займет полчаса, ты как раз успеешь ввести меня в курс дела, - Хасси явно не слышала о таком понятии как социальная дистанция и, выбравшись из своего кресла, с каждой фразой подходила ко мне все ближе и ближе.
        - Вот и договорились, - я отвернулся от девушки, уже почти касающейся меня, и бросил истребитель в гиперпрыжок.
        Секундная слабость, которую Хасси, судя по всему, и вовсе не ощутила - и вот мы висим в подпространстве, покрывая в обычном космосе миллионы километров в секунду. Полчаса, как сказала химера, действительно приличный отрезок времени, а потому мы точно успеем разобраться с нашими общими способностями... Еще бы мне так же просто, как и моей спутнице, принять наши отношения. Могу ли я поручиться за Хасси из рода Гадость? С учетом того, что она теперь мой вассал - как мне кажется, вполне. Тот же Мишка в случае с Кроу ни капли не сомневался в надежности подобного статуса, а знаниям древнего робота-ученого можно доверять. Вот только от альтернативных вариантов я бы тоже не отказался.
        Хорошо бы еще посмотреть новости, чтобы войти в курс дел на территории Новой империи, куда мне в скором времени предстоит направиться - чувствую, эта по-настоящему последняя петля таит в себе немало сюрпризов. Надо только настроить прием, и можно будет наслаждаться: из-за огромных расстояний в империи для передачи информации используется варп-связь - сообщение совершает такой же «прыжок», как и космические корабли. Правда, из-за особенностей подпространства могут быть помехи, но их я готов потерпеть. Хочется вынырнуть у орбиты Накаташа уже будучи полностью в курсе событий. И точку выхода я из соображений безопасности ввел чуть в отдалении, чем обычно. Мало ли что.
        Впрочем, все это потом… Сначала надо разобраться с Хасси и нашими планами на Накаташ.
        - Вихрь эргонов и концентрированная энергия, - откинувшись в кресле, я кратко пересказал девушке свою тактику прохождения защищенных орбит. - Нужно расщепить технику - она при этом станет слабее, но зато покроет большую площадь.
        Я не вдавался в детали не только потому, что сам в них не разбирался, но еще и потому, что мне очень хотелось проверить уровень знаний моей новой спутницы.
        Глава 2. Дежавю
        - Это нетрудно будет сделать, если использовать для контроля дроидов естественный щит, созданный с помощью грави-артефакта, - уверенно заявила Хасси, кивнув на мою руку в перчатке. - Я правильно поняла, что ты предлагаешь создать гигантский защитный купол?
        - Скорее туннель, - кивнул я. - Мы пробьем коридор и сможем проникнуть на поверхность планеты, пока дроиды и станции будут блокированы.
        - У нас всего один истребитель, - резонно заметила Хасси. - Нет смысла создавать большой туннель. Если сделать правильные расчеты, можно найти оптимальный компромисс между площадью распространения техники и ее мощностью.
        А ведь и правда, подумал я, одновременно согласно кивнув химере. Когда я пробивал путь на Кинсул, я просто пробовал свои силы, плюс мне требовалось провести целый флот, вот я и растянул вихрь эргонов на максимально доступные мне пятнадцать тысяч километров. Сейчас в этом действительно нет необходимости - сделаем туннель поуже, и все дела. Заодно и справиться с этой задачей получится гораздо быстрее.
        - Сможешь сделать расчеты? - я внимательно посмотрел на Хасси. - И использовать эту технику?
        До этого я все время обходил вопрос с силами, что доступны моей спутнице - и вот пришло время расставить все точки над ё.
        - Я обладаю всеми возможностями этого тела, - в Хасси как будто впервые проскользнуло что-то живое… Гордость. - Но я ограничена уровнем моего мастера.
        А еще в ней есть сарказм - надо же, ее, оказывается, ограничивает мой уровень… Впрочем, все логично - с китсом была та же самая ситуация. Он был завязан на емкость моей батарейки, а тут новая химера, но проблемы старые.
        - То есть создать коридор, как и я, в случае чего ты сможешь? - я решил перейти к делу.
        - Коридор - создам. А вот с защитой в процессе на текущем уровне без грави-перчатки будут проблемы, - Хасси напомнила, что при работе с объемными техниками нужно думать еще и об атаках дроидов.
        Все правильно. Но, с другой стороны, даже с ограничениями два пользователя концентрированной энергии лучше, чем один. Уверен, я еще придумаю, как это использовать. А пока…
        - Расскажи мне про дибби-хатов, - я внимательно посмотрел на свою спутницу. До этого я невольно избегал этого вопроса, сосредоточившись на сиюминутных делах. Но сейчас, в спокойной обстановке, я уже больше не мог сдерживаться.
        - В памяти моего тела нет информации об этой расе, - Хасси широко улыбнулась. Серьезно, в ней словно бы с каждой минутой становится все больше и больше человеческого.
        - Ты же часть скафандра вождя дибби-хатов… - начал я.
        - И моя личная память начинается только с того момента, как я отделилась от единого целого. Еще я могла бы воспользоваться воспоминаниями тела-донора, но они заблокированы генным ключом императора…
        - А мои гены?
        - Похожи, но не подходят, - Хасси разрушила мои надежды, но тут я вспомнил, чем мы с Кроу и Мишкой занимались в прошлой петле. Еще часов восемь, и пройдет срок, отведенный на улучшение моего генома. Что ж, вот тогда и посмотрим, получится ли у меня разблокировать скрытые в Асси воспоминания. Тьфу, не в Асси же! Даже не знаю, как бы она сама отнеслась к тому, что я собираюсь копаться в ее памяти в ее отсутствие.
        Чертовы химеры и петли времени - насколько же они раздвигают границы обыденного!
        - Я так понимаю, мастер, наш разговор подошел к концу, - химере надоело ждать. - С твоего разрешения я погружусь в расчеты.
        - Валяй, - отстраненно ответил я, начав в это время возиться с приемно-передающим устройством для настройки на новостные каналы. Сейчас, пока процесс улучшения моего генома не завершен, лучше не думать о том, что я не могу изменить. А вот заняться изучением новостной повестки никогда не будет лишним.
        Украдкой посмотрев на Хасси, я увидел, что она сидит в кресле в неестественно прямой позе, будто проглотила шест, и смотрит прямо перед собой. Странная она - недавно еще была похожа на человека и вот снова машина-машиной. Впрочем, учитывая, что сейчас она просчитывает математическую модель грядущей операции, может быть, так и надо.
        В этот момент варп-приемник издал густой низкий звук, и связь с общей информационной сетью установилась. Довольно приличная, надо сказать, хотя мы сейчас находились не в самой оживленной части галактики. А с другой стороны - много ли я знаю о подпространстве?
        Новости я листал на коммуникаторе, но параллельно вывел изображение на один из мониторов - если попадется что-то зрелищное, лучше наблюдать это в максимальном разрешении и красках.
        А пока - тексты, подкасты, размытые и не очень изображения… Да уж, в новой империи и впрямь происходят революционные события.
        ИЛЬКАРИЙСКИЙ СЕКТОР ПЕРЕШЕЛ НА СТОРОНУ МЯТЕЖНИКОВ
        Большой неожиданностью для многих стало решение лорда Элина Крюса, который объявил о своем неподчинении центральной власти Соул и выразил доверие бывшему тайному императорскому советнику Увоссу. Причем он не просто присоединился к рокошу, как многие другие семьи, а объявил, что не верит в возможность власти идти на компромисс. Фактически Элин первым признал то, что крутится сейчас в головах у многих верных жителей империи: быть войне.
        Читая эти строки, я поначалу подумал, что у меня дежавю - Илькарийский сектор, род Крюсов, война… Я ведь помню, как в одной из петель лорд-художник лично объявил рокош, а мы потом громили его объединенными силами верных принцессе домов. История повторяется? Выходит, отчасти это действительно так, вот только в прошлый раз Увосса еще не было на горизонте, а тот же Алесс Панариан был за Ами… Впрочем, уверен, силы лорда-советника легко заменит императорский флот и новый сборный корабль принцессы. Какие вообще у последователей Увосса могут быть против него шансы?.. Ладно, читаем дальше.
        Глава 3. Расклад
        Я пролистал экран на пару абзацев вниз.
        Напомним, мятежников уже поддержали Катабы и Панарианы, что стало действительно подлым ударом в спину императорской семье. Принцесса Ами, вынужденная принять правление и командование войсками, сейчас как никогда нуждается в поддержке со стороны своих подданных…
        Забавно - парой строк выше журналист фактически хвалил Крюса за храбрую и открытую позицию, а теперь начал сочувствовать принцессе. Похоже на некоторое двуличие - или он просто сам еще не до конца определился, чью сторону хочет занять?.. Про то, что Ами фактически отодвинула отца от трона - или как уклончиво назвал это автор статьи «вынужденная принять трон» - я уже знал… В общем, на этом месте я бросил читать и принялся искать что-нибудь новое - то, что интересовало меня больше всего, а именно факты, в этой статье уже закончились.
        А вот в новом ролике, попавшем в мою выдачу, они были - пожалуй, даже стоит включить его на большом экране.
        - Вели Цакан, но почему именно такое разделение? - трансляция длилась уже несколько минут, но промотать на начало почему-то не получалось.
        Высокий ведущий с аристократическими чертами лица, облаченный в темно-зеленый костюм, задавал вопросы грузному вели с простолюдинским пятачком вместо носа. Однако его присутствие на телеэкране явно не было ошибкой. Точно - перед нами выступал сейчас сам профессор Цакан, политолог и социолог, крупный специалист по конфликтам внутри крупных государств.
        - Все достаточно просто, Ален, - я тут же отметил, что этот «пятачкастый» профессор обращается к ведущему просто по имени. - Великие дома империи осуждают действия принцессы и считают, что ее отец незаслуженно находится в заключении.
        - То есть он действительно арестован, это не слухи? - перебил его ведущий.
        - Мои источники на Соул говорят об этом со стопроцентной уверенностью, - подтвердил Цакан а потом показал дергающуюся запись, на которой в подземелье Золотого замка вели какого-то местного аристократа.
        Лица было не разглядеть, но для ведущего, похоже, было достаточно и такой картинки.
        - Как ужасно! Но почему тогда не обнародуется эта информация?
        - Они боятся волнений, - пожал плечами профессор. - Для всей империи…
        Тут сигнал пропал на несколько секунд, и разговор успел перескочить на другую тему.
        - …Но великие дома, как вы понимаете, знают больше. И потому даже Панариан, верой и правдой служивший империи много лет, отвернулся от Соул, присоединившись к Увоссу.
        Похоже, профессор совсем не в курсе сражения на орбите Кинсула, когда Ами отправила на убой весь свой флот, и только советник императора позволил им сохранить жизни и проснуться в следующей петле. Что-то мне подсказывает, что именно это, а не какая-то верность якобы плененному Реваку - вот ни капли теперь не удивлюсь после увиденных «доказательств», если тот на самом деле сейчас спокойно занимается своими делами - стали причиной того, что Алесс выбрал Увосса своим новым сюзереном.
        Но посмотрим, какие еще «секреты» расскажет мне эта парочка.
        - А как вы прокомментируете слухи об аресте императора на подконтрольных Ами планетах? -Ален задал, по его мнению, каверзный вопрос. Вон, аж вскинулся как довольный попугай.
        - Полагаю, вы имеет в виду Землю и Чагнар? - уточнил политолог.
        Я тут же замер, услышав такое знакомое и родное название.
        - В том числе, - кивнул ведущий.
        Профессор закинул ногу на ногу и провалился в кресле, глядя на своего собеседника немного снизу, но при этом все равно надменно. Не хочу говорить плохо о незнакомом мне лично профессоре, однако ведет он себя, пожалуй, вызывающе. Может, были серьезные препятствия в учебе и карьере из-за его неблагородного происхождения? С другой стороны, вели Цакан добился имперского признания. Вот только выступает на канале, который открыто поддерживает мятежников - это я прочитал в описании, хотя по подаче новостей это и так было понятно.
        - Чагнар можно вообще не рассматривать всерьез, - махнул рукой политолог. - Всем известно, что это энергетический придаток, жители которого рады любой власти, кроме своей местной, которую империя свергла. Живут они скучно и оттого впитывают любой информационный бред. Для них арест императора Ревака осуществила не Ами, а злобные враги. Причем это на полном серьезе, почитайте местные порталы! А Земля… весьма неоднозначная планета. Вроде бы они лояльны, но там, насколько мне известно, есть и весьма агрессивно настроенные против нас экземпляры.
        Ну вот, профессор окончательно испортил о себе впечатление. Сидит, жирный боров, развалился в кресле и нас «экземплярами» называет.
        - Хорошо, давайте все же вернемся к обсуждению великих домов и их позиций, - ведущий тоже явно почувствовал, что профессор зарывается, и поспешил сгладить углы.
        - В том, что Лимек Туриан встал под знамена принцессы, нет ничего удивительного, - продолжил Цакан. - Он большой должник Ами, хоть и не любит об этом говорить. Его сын отказался служить в личной гвардии принцессы, но та его простила, хотя Ревак грозился тогда сгноить его… причем в нашем Илькарийском секторе. Видите, какое отношение?
        - Но почему Манты и Кичики? - развел руками ведущий.
        - Собственно, мы с вами перечислили все великие дома, что поддержали принцессу, - густо рассмеялся профессор. - Турианы, Манты и Кичики. Остальные - молодые аристократы или мелкие вырождающиеся семьи.
        - Но все вместе они превосходят численностью тех, кто под мятежными знаменами, - возразил Ален.
        - И что? - осадил его Цакан. - В каком веке мы с вами живем, в каком обществе? Побеждает не тот, кого много, а кто умнее.
        - И с этим трудно поспорить, - повернулся на камеру ведущий. - У нас в гостях был профессор вели Цакан, объяснивший баланс на политической арене.
        Какая бессмысленная программа, подумал я, выключив канал. Могли бы хотя бы полный список союзников каждой из сторон назвать или обсудить новый корабль принцессы - но нет, на действительно серьезные темы в прямом эфире, видимо, не принято говорить.
        Глава 4. Силы
        Впрочем, парочку новых имен в список бунтовщиков я могу добавить. Катабы и Тулы - после выступлений Шилейлы и Ликона во время наших совместных операций, я ни капли не удивлен их выбором. Наследники явно копировали своих родителей, вот общее недовольство родов и нашло повод себя проявить.
        Ну а Тарпины, Вонтолли, Заринкисы, Прадлы и Тулы… ах да, еще Ллонки из великих - эти наверняка точат зуб на принцессу из-за своих «почти» погибших в драке с «Бионом» собратьев. Великие дома ошибок и напрасных смертей вассалов не прощают, как тут принято говорить… Интересно, а не специально ли Ами позволила мятежу набрать такой ход? С ее новым кораблем она уже давно могла показать свою силу, и все сомневающиеся быстро бы принесли ей присягу. Но нет, похоже, принцесса специально скрывает свои новые возможности, чтобы каждый из ее лордов показал свое истинное лицо. А она бы тогда раздала им всем по заслугам.
        И вот честно… С одной стороны, мне не нравится, как Ами себя ведет со мной, но и подход тех аристократов, кто просто решил сменить сторону в поисках лучшей жизни - это тоже не выход. Не знаю, можно ли назвать это предательством, но…
        От этих мыслей меня отвлек сигнал завершения перехода. Приняв от автоматики управление на себя, я повернулся к все еще застывшей в одной позе Хасси (как это все же пугающе выглядит!) и сказал:
        - Выходим к орбите Накаташа.
        Химера мгновенно превратилась из застывшего столба в живое существо и посмотрела на меня как ни в чем не бывало. Затем мигнула и заговорила:
        - Я подготовила двенадцать сценариев проникновения через защитный пояс и сохранила их в памяти корабля. Основные выделила цветом. Считаю, что наиболее целесообразным будет не использовать истребитель, а отправить вперед одного из нас с грави-артефактом - так мы сможем уменьшить периметр защитного поля и увеличить его плотность. Конфигурацию для распространения вихря эргонов и маршрут истребителя при посадке тоже приложила.
        Как неожиданно - я быстро просмотрел скинутые Хасси файлы. Химера неплохо поработала и даже учла мои навыки пилота, усложнив маршрут спуска в том случае, если на корабле во время работы с вихрем решу остаться я сам. А еще интересный факт: никогда не слышал про плотность защиты. Раньше обращал внимание только на емкость поля да старался побольше его растянуть. А тут вон оно как, оказывается. Кстати, может быть, именно поэтому в свое время мои слабые выстрелы концентрированной энергией девятого уровня могли что-то противопоставить атакам «Биона»? Просто потому, что они были маленькими и соответственно с более высокой плотностью?
        - Спасибо за работу, - кивнул я. - Готовимся, сейчас будет окончание прыжка.
        Пространство в следующее мгновение из серой хмари превратилось в привычный космос с ослепительными колючими звездами. Вот впереди Накаташ, окруженный защитным полем из дроидов и боевых станций… С этого расстояния они не смогут нас атаковать, так как не видят угрозы. А вот когда мы подлетим поближе и начнем готовить «пробой», будет уже поздно.
        - Крок подери! - я даже заорал от неожиданности.
        Неужели сейчас все вот так бездарно пойдет псу под хвост? В безопасной зоне недалеко от орбиты Накаташа было оживленно - мы были не первыми и далеко не единственными, кто решился штурмовать эту планету. Хотя вряд ли штурмовать - в отличие от меня никто же больше не знает, что Садона Трака в этой петле уже нет, а просто так лезть под удар всей доступной правителю Накаташа мощи дураков нет… И тем не менее наблюдателей тут от этого меньше не становится. Вот флот под знаменем принцессы - а рядом с ее «восходящим солнцем» можно рассмотреть вымпелы Турианов, Кичиков и Мантов. Последние так даже пригнали сюда свой суборбитальный бомбардировщик, который использовали при штурме Крюссина во время мятежа лорда-художника. Вот только будет ли от него здесь хоть какая-то польза? Если под обычными атаками современных кораблей он мог держаться довольно долго, то что с ним станет, когда он попадет под залп орбитальной станции Старой империи? Думаю, ничего хорошего для его команды.
        Впрочем, чего это я? Это же наблюдатели, так что все собранные здесь корабли - и махина Мантов, и военные линкоры с цветастыми фрегатами других молодых семей, поддерживающих Ами, нужны не для штурма Накаташа. А, прежде всего, для сдерживания остальных собравшихся тут гостей. И их тут было немало.
        Для начала, по левому фронту растянулся десяток кораблей с Тервина и еще столько же с похожей эмблемой, видимо, с Дантриджа - претендент на престол Старой империи Барн действительно объединил оба осколка. Потом, светлые вытянутые корпуса соседнего ощетинившегося пушками отряда напомнили мне об еще одной крупной современной державе. Кроковы гнарфы! Альбиносы, которые в свое время доставили мне немало хлопот и с отдельными… гм, представительницами которых у меня был весьма интересный опыт.
        Справа же курсировал небольшой отряд представителей великих семей - я узнал цвета Прадлов и Тулов, Катабов и Вонтолли, Ллонков и Заринкисов, а также Панарианов. Какая сборная солянка - впрочем, тут важен сам факт. Наши бунтовщики не сидят, запершись у себя на планете, а активно действуют на политической арене. Логично, Увосс прекрасно понимает, что, играя только в защите, никогда не победить.
        И это, похоже, понимал не только он. Потому что я увидел еще одну группу кораблей, причем таких, что точно не ожидал уже встретить. Казалось, повстанцы Олега Озерова и Ланы Колонель давно выбыли со сцены! Но нет, вот они снова собрали свой флот и даже смогли прибыть в ключевую точку последней петли. Да уж, интересная тут подобралась компания.
        - В этой системе действуют планетарные подавители невидимости. Нас обнаружили и сканируют. Прямой угрозы пока нет, - подала голос химера.
        Я немного закусил губу - обидно, а ведь была надежда, что хотя бы какое время нас не заметят.
        - Кто нас сканирует? - я тяжело вздохнул.
        - Все, - Хасси, казалось, наслаждается ситуацией.
        В это время кто-то попытался вызвать меня через космическую связь. Причем вызов был требовательным - на военной частоте. И кто же это так жаждет пообщаться с моей персоной?
        Глава 5. Линии
        - Неизвестный истребитель, назовите себя, - раздался в динамиках властный голос, как только я разрешил прием.
        - Для начала представьтесь, - максимально вежливо, но сухо ответил я. - С кем я разговариваю?
        - Лорд-капитан Кон Прадл, - сообщил голос. - Я представляю силы империи Соул…
        Прадл - это, значит, сторонники Увосса. Что ж, проверим, как они отреагируют на мое имя.
        - Лорд Мак Солдок, - сказал я в ответ. - Представляю род Солдоков.
        - Принято, лорд Мак, - неожиданно добродушно отреагировал Прадл. - Вы идентифицированы. С какой целью вы прибыли на Накаташ?
        - Секунду, лорд-капитан, - ответил я. - Тысяча извинений - меня кто-то спрашивает еще.
        - Неизвестный истребитель, назовите себя! - скрипучий голос на втором канале был гораздо более требовательным.
        - Кто спрашивает? - уточнил я, чувствуя себя как телефонистка в Смольном.
        - Адмирал Дакон, силы империи Вели. Назовите себя!
        О, а вот и еще одна знакомая фамилия. Адмирал, которого раз за разом убирали в каждой петле, когда всем еще казалось, что это дело рук повстанцев. И судя по тому, что армия поддержала принцессу, со мной сейчас разговаривает сторонник Ами.
        - Лорд Мак Солдок… Простите! - на этот раз на мое имя отреагировали совсем по-другому.
        Мне даже показалось, что на том конце линии кто-то выругался. Но на сканерах истребителя все корабли империи остались на месте, и, значит, даже ради меня они не рискнули провоцировать другие собравшиеся тут силы. Ожидаемо.
        Тут меня вызвали на связь в третий раз, и я, не выдержав, рассмеялся.
        - Что смешного? - раздался возмущенный голос, показавшийся мне смутно знакомым.
        - Лорд Солдок. С кем я говорю?
        - Коммандер Озеров…
        Что ж, значит, действительно Сопротивление тоже тут, и я не ошибся. Еще один звонок…
        - Вы можете не все сразу? - закричал я в пустоту, заблаговременно отключив микрофон. Не надо, чтобы мои эмоции стали достоянием общественности.
        - Айрин, наследная герцогиня Велисс, командование особым флотом Возрожденной империи, - я прямо-таки почувствовал, как еще одна моя старая знакомая с гордостью выговаривала каждое слово своего несколько удлинившегося титула. Не знаю, что в окружении Барна значат слова «наследная герцогиня», но Айрин они явно нравились больше всего. Ну вот, все делают карьеру, а я убиваю крутейших пришельцев, и даже некому это оценить. Ну, кроме некоторых химер - тут я бросил взгляд на Хасси и тяжело вздохнул.
        - Лорд Мак Солдок… - я снова представился и не успел заметить, как случайно принял уже следующий сигнал.
        - Мак? - приятный и немного удивленный женский голос отреагировал на мое имя. - Я - Аса Кино, наследница Величайшего и адмирал флота гнарфов. Что ты здесь делаешь?
        Забавно, похоже, в империи гнарфов с расколом покончено. И мятежная наследница рода Кино вернулась к корням.
        - Хотелось бы задать встречный вопрос тебе, - пробормотал я в ответ.
        И тут на заднем фоне, заглушая голос Асы, пророкотал могучий бас:
        - Это тот самый Солдок?
        - Отец! Не сейчас! - надрывно воскликнула девушка.
        Что за цирк здесь творится? Видимо, я опять не удержался и сказал это вслух - хорошо хоть канал связи успел заглушить - потому что Хасси повернулась ко мне и искренне ответила:
        - Я не знаю.
        Вот кто бы сомневался…
        Ами, силы Увосса, гнарфы, тервинцы и повстанцы - хорошая компания собралась, и сейчас, похоже, все они пытались понять, зачем еще и я сюда заявился. Я же пытался понять, как мне себя вести. Просто игнорировать всех и надеяться, что мне никто не станет мешать? Ну или не воспользуется открытым мной коридором, чтобы порваться к планете. Или…
        Я так и не додумал эту мысль, когда медлительность неожиданно сыграла в мою пользу. Похоже, собравшимся здесь лидерам каждой из сторон надоело ждать, и мне начали приходить новые сообщения.
        Дакон: «Все обвинения с вас сняты, принцесса Ами хотела бы пригласить вас для личной беседы на Соул».
        Вот тут я, честно говоря, очень удивился. Мне простили похищение вивисектора, чья поимка была основой нового союза принцессы - да как такое может быть?.. Впрочем, стоило мне подумать о корабле-химере, как ответ стал очевиден. Ами его скрывает, я про него знаю - вот и причина вывести способного все испортить Макса со сцены.
        Прадл: «Высший советник Увосс выказывает вам свое уважение за уничтожение противоестественного корабля союза вели и алвов. Как истинного героя мы приглашаем вас с почетом присоединиться к нашим силам в секторе Панарианов».
        Сказать, что от подобного у меня челюсть отвисла - значит ничего не сказать. С одной стороны, это Увосс, который раньше уже не раз пытался меня убить, а тут сменил гнев на милость. С другой, титул разрушителя корабля Ами… Если раньше меня смущало, что остальные выжившие участники тех событий ни о чем не вспоминают, то вот оно объяснение. Принцессе каким-то образом удалось их всех убедить, что корабль оказался разрушен… Значит, та последняя атака по самому себе была не просто способом меня уничтожить, но еще и ловким ходом по скрытию своих следов. И что самое странное во всем этом: оказывается, моей репутации хватило, чтобы все поверили…
        Раз сам лорд Солдок уничтожал чудо-корабль, то, конечно, у него не было и шанса. Ну разве не ужас?
        Немного успокоившись, я проверил входящие, но новых сообщений не было. Тервинцы и гнарфы молчали - хотя после такой бурной реакции альбиносов на мое появление я ждал от них каких-то шагов… Повстанцы во главе с Озеровым и вовсе неожиданно развернули свой флот и начали перемещаться на дальнюю сторону орбиты Накаташа. Чего это они?
        Внезапно мой истребитель тряхнуло, а потом в правом борту прорезались два круглых отверстия, примерно по метру каждое. На какое-то мгновение я замер, пытаясь осознать, что же произошло, а потом из этих дырок выскочили коммандер и Лана. Как неожиданно, значит, эта парочка решила ничего не говорить, а по-быстрому взять меня на абордаж. Даже немного гордость берет за то, как представители моей родины показывают свое преимущество в скорости принятия решений. Ну, и в их неожиданности конечно.
        - И как вы смогли обойти сканеры корабля? - я скосил взгляд на панель управления, там до сих пор не было никаких сигналов опасности.
        Интересный ход, но тем не менее пока я не чувствую себя в опасности. Все-таки у меня сороковой уровень батарейки, перчатка «Пылающих дланей» и Хасси в качестве поддержки. Что эти двое смогут мне сделать? Ведь ничего же?
        Глава 6. Чего же
        - Твои сканеры, - коммандер усмехнулся, и я неожиданно понял, что тот полностью уверен в своих силах… И это при том, что он уже должен был столкнуться с возросшими уровнями пилотов Соул и Тервина. Так в чем же тут может быть дело? - Их было совсем не сложно обмануть. Ты вроде бы с Земли, но, как и синелицые, уж слишком привык полагаться на технику и энергетические способности. В то время, когда наше главное оружие - это разум.
        Ответ коммандера не продвинул меня в понимании ситуации, но, к счастью, тут заговорила Лана.
        - Неужели ты забыл, как Олег развеивал твои щиты, когда ты пытался пойти против нас в прошлый раз? - девушка смотрела на меня немного насмешливо, но мне было плевать. - Точно так же можно развеивать и все сигналы, излучаемые нашими телами, так, что никто и никогда тебя не заметит.
        Неожиданно я осознал то, что должен был заметить уже давно. Я всегда считал свой вихрь эргонов подарком Асси, уникальной способностью «Пылающих дланей»… Вот только коммандер не раз уже использовал его и против меня, и против принцессы, и против вождя алвов, когда они сражались на Соул. Выходит, ему тоже доступна эта способность? Но как?
        Статус
        Поражённый неожиданной догадкой, я попытался просмотреть уровень своих противников и обнаружил, что она оба, как и я сам, уже достигли сорокового.
        - Как? - было немного глупо задавать этот вопрос вслух, но, похоже, эта парочка была совсем не против поговорить.
        - Ты слышал про «Пылающих дланей»? - ответ Ланы застал меня врасплох, но, тем не менее, я быстро кивнул. - Что ж, тогда тебе будет проще понять. Их сила была скрыта не только в них самих, но и в особых доспехах, созданных для них еще первым императором. Перчатка для правой руки, кольцо для левой, наплечник и пояс. Каждый из этих предметов открывал своему владельцу особые возможности.
        - Например, кольцо было управляющим контуром, через которое силы доспехов объединялись друг с другом. Благодаря этому во вроде бы обычном куске металла оказалось скрыто множество интересных техник, а еще возможности по обнаружению других частей комплекта, - говоря все это, коммандер выразительно крутил тоненький серебряный ободок с зеленой полоской у себя на пальце и поглядывал на мою перчатку.
        И вот я окончательно все понял. Однажды Олег Озеров нашел часть древнего доспеха «Пылающих дланей», и именно это открыло ему путь в командиры зарождающегося Сопротивления. Тайные знания, неожиданная сила… Пока он был заперт в рамках двадцати уровней, все это не могло по-настоящему проявить себя. Но потом, когда мы с Траком открыли для всех остальных Тервин, когда пределы возможностей неожиданно расширились, перед Озеровым тоже открылись новые горизонты.
        - И как далеко ты можешь видеть другие части доспеха? - я теперь уже настороженно следил за своими противниками, осознав, что будущая драка точно не будет легкой.
        - Не знаю, как раньше, но теперь ни окраины галактики, ни центральная планета Панарианов - ничто не сможет скрыть от меня путь к истинной силе, - обычно спокойное лицо коммандера исказила кривая усмешка.
        А я задумался о том, что мой собеседник только что невольно выдал. Окраины галактики - это он, похоже, видел меня возле Зании. Кстати, забавно, что бывшую столицу зачислили в задворки, ну да ладно. Центральная планета Панарианов, где есть еще одна часть доспеха, вот это уже гораздо интереснее. Готов поспорить, речь тут идет о моем старом знакомом Увоссе. Интересно, что у него, наплечник или пояс? Как бы там ни было, похоже, именно благодаря ему старый хитрец смог спастись сам и спасти присягнувших ему сейчас вели во время заварушки у Кинсула в прошлой петле.
        А еще становится понятно, зачем коммандер в свое время так рвался на родину Маури. Кто-то искал там абстрактное тайное знание, Озеров же шел туда по зову своего кольца, указавшего, что внутри находится часть разлетевшегося по галактике комплекта.
        - И что ты хочешь от меня? - спросил я вслух.
        - Просто отдай мне свою перчатку, и я не стану тебя убивать. Дальше живи, как хочешь. Можешь присоединиться к нам, можешь вернуться на Землю или еще куда, - голос коммандера звучал холодно и безжизненно. Чувствовалось, что ему на самом деле совершенно плевать, что я буду делать дальше. А ведь раньше он так любил порассуждать о будущем, о светлом мире, что он обязательно построит. И куда все делось?
        - Наверно, я скажу нет, - я на всякий случай обновил свое защитное поле и приготовился к драке.
        Коммандер сам сказал, что его кольцо дает больше знания, а не силу. Так что преимущество должно быть на моей стороне. Пока я размышлял над этим, Лана сформировала у себя на руке сгусток концентрированной энергии и запустила в меня сквозь него своим родовым активатором. И мой щит, который мог бы выдержать почти двенадцать тысяч эргонов атакующей мощи, просто взял и пропал.
        Повезло еще, что мы были на орбите планеты Старой империи, где рядом крутятся миллионы дроидов, из которых я могу выкачать немного энергии, обновляя свой резерв. Железяки, конечно, обидятся и попробуют отомстить, ну да против парочки дроидов защита истребителя должна выстоять.
        Естественный щит
        Концентрированная энергия
        Я обновил свою защиту и сам приготовился к атаке. Все-таки Лана не единственная, кто может использовать подобный прием.
        - Мастер, - среди повисшей тишины громом прозвучал голос Хасси. - Противник планирует применить против тебя технику блуждающей звезды «Пылающих дланей».
        Я тут же сосредоточился на коммандере, чьи пальцы все это время шевелились с огромной скоростью, формируя одну распальцовку за другой. Меня ведь уже дважды пытались достать подобной атакой, и оба раза это было очень близко. Учитывая, что «звезду» практически невозможно остановить обычными способами, ситуация стала еще хуже, чем была раньше. Единственное, что радует - правда, не скажу, чтобы сильно - теперь я знаю, на что рассчитывал коммандер, заявившись сюда. Он собирается показать свою сильнейшую атаку, и теперь мне всего-то и надо, что ее остановить.
        Но как?
        Активатор
        Я попробовал пропустить технику сквозь концентрированную энергию, как это недавно делала Лана - увы, даже усиленный заряд просто впитался в формируемый коммандером сгусток света. Черт! Да неужели я ничего не могу сделать? Я постарался достать Озерова усиленным вихрем эргонов и уже начал понемногу паниковать, видя, что и он не работает, когда в дуэль решила вмешаться Хасси.
        Глава 7. Быстро
        - Слишком медленно, - девушка-химера снисходительно улыбнулась коммандеру, а потом за считанные мгновения сама сформировала звезду «Пылающих дланей» и запустила ей в моего противника.
        Вот такого я точно не ожидал. Да, я понимал, что Хасси сильна, да, знал, что у нее есть все знания тела «Пылающей длани». Но вот того, что она исполнит такой прием, да еще так быстро - точно нет. Ее заряд достиг коммандера в считанные секунды, потом развеял создаваемую тем технику и, наконец, вонзился в его тело, поражая словно зарядом молнии. Я в ужасе стоял и смотрел, как кожа Озерова то оплывает, наливаясь объемом, то снова опадает…
        - Останови, - тот прохрипел из последних сил. - Это же навсегда…
        Ну да, когда меня он собирался такой техникой ударить, то о последствиях не думал. А теперь «меня-то за что». Впрочем, мне на самом деле не хотелось бы его убивать. Что-то мне подсказывает, что теперь мы точно сможем договориться…
        - Хасси, - я собрался попросить девушку-химеру остановиться (хотелось верить, что процесс еще обратим), но та даже не стала меня слушать.
        - Врагов нельзя оставлять в живых, - Хасси словно бы толкнула ладонью вперед, и созданная ею звезда тут же пробила насквозь тело коммандера, заставив того рухнуть на пол безвольной куклой. - Ты мой мастер. А тот, кто покусился на жизнь будущего императора, должен умереть.
        - Подожди! - я увидел, что Хасси направляет свою звезду теперь уже на Лану.
        - Те, кто напал, должны умереть! - увы, девушка-химера не собиралась меня слушать.
        И до меня неожиданно дошло, что сейчас рядом со мной окажется уже не один, а два трупа. Причем окончательных, которым уже не поможет даже начало новой петли. Лана, видимо, это тоже поняла и, воспользовавшись тем, что звезда - это не самая быстрая техника, юркнула обратно в свою десантную капсулу и на полной скорости полетела подальше от нас.
        - Задраить пробоину, - я отдал приказ искусственному интеллекту корабля, чтобы оставшуюся после бегства вели дырку прикрыло защитным полем.
        - Сбей ее! - Хасси тем временем развеяла свою технику и, пошатываясь, попыталась дойти до пульта управления оружием. - Врагов нельзя оставлять в живых! Тот, кто поднял против тебя руку, должен быть убит! Ради мира и будущего!
        С каждым словом речь девушки-химеры становилась все бессвязнее - похоже, использование сложной техники на столь низком уровне серьезно ее вымотало. В итоге она даже потеряла сознание, и мне пришлось подхватить ее и донести до кресла второго пилота. Пусть пока посидит тут: крепления не дадут ей упасть, а я пока спокойно подумаю над тем, что же сейчас произошло и что мне с этим делать.
        Увы, пока в голове царило самое настоящее опустошение, и я просто подошел к лежащему телу коммандера. Он выглядел так беззащитно - обиженное выражение лица, раскинутые руки и так и не пропавшее до конца неверие в то, что все вот так закончилось, в уже начавших тускнеть глазах. Грустно немного… Мы никогда не были друзьями, но и врагами по-настоящему мы тоже так и не стали. Да, наше видение будущего Земли отличалось. Но это ведь нормально. Гораздо важнее, что оно волновало нас обоих, и вот для коммандера все кончилось.
        - Тебя ведь эта штука сюда привела, - я присел на корточки и снял с пальца Озерова то самое кольцо.
        Оно оказалось даже не серебряным, как мне казалось раньше. Скорее белое золото и что-то вроде жидкого изумруда… Еще одна часть доспеха «Пылающих дланей». Как оказалось, вторая из четырех - выходит, я собрал уже половину комплекта. Решив не терять время, я надел кольцо на указательный палец левой руки - как это было у коммандера - и тут же использовал на него статус.
        Кольцо «Пылающих дланей»
        Активная способность второго уровня сопряжения: части целого, ур. 1
        Тип 1, поиск - вы можете видеть остальные части вашего комплекта доспехов
        Тип 2, сбор - позволяет объединить части доспеха в единое целое
        Вот так вот! Все как говорил Озеров. Я активировал поиск и тут же почувствовал части сборного артефакта у себя на руке. Еще одна была на планете Панарианов, а четвертая - нет, еще одного огонька больше нигде не было… Ладно, это пока не критично, лучше проверить вторую способность.
        Сбор
        Я активировал эту способность кольца, и перчатка на правой руке словно бы на секунду сжалась.
        Статус
        Я решил проверить изменения, и да, уровень сопряжения с артефактом сменился с первого на второй, улучшив тем самым доступные мне способности. И это без какого-либо повышения уровней, как требовалось раньше.
        Активная способность второго уровня сопряжения: поле искажения, ур. 1
        Тип 1, крупное - искажает гравитационное поле вокруг объекта, снижая эффективность атакующих техник противника в 20 раз
        Тип 2, малое - искажает гравитационное поле вокруг объекта, повышая эффективность собственных атакующих техник в 20 раз
        Пассивная способность второго уровня сопряжения: темпоральная независимость, ур. 1
        Уровень доступа подтвержден носителем типа «Император», добавлена возможность просматривать список доступных временных петель
        На данный момент открыта 1 штука: точка активации - Земля, точка подпитки - Зания
        Сколько изменений. Во-первых, после того, как я узнал истинную суть перчатки, изменилось и ее описание, теперь там прямо упоминалась гравитация. Во-вторых, сила артефакта выросла в два раза. Если раньше с его помощью я мог разгонять свой щит до одиннадцати с половиной тысяч эргонов, то теперь смогу выдать аж двадцать три тысячи. Ну и, наконец, информация о временных петлях. Раньше моя привязка была приписана Ами, сейчас же там красовалось гордое «Император», и хотелось бы верить, что это добрый знак.
        Жалко, что «понимание концентрации энергии» не повысилось - это улучшение мне бы точно пригодилось. Но нет, это расстроило меня больше всего - после надевания кольца я так и не почувствовал какой-то особой мудрости. Коммандер говорил, что-то открыло ему новые техники, я же пока ощущал лишь обычную железку. И в чем же тогда между нами разница?
        Глава 8. Переговоры
        От размышлений меня отвлек очередной вызов - да уж, давненько я не чувствовал такого интереса к своей персоне. Скользнув взглядом по лежащей в неудобной позе Хасси и убедившись, что ее грудь вздымается от замедленного дыхания, я подошел к терминалу связи и принял чью-то очередную настойчивую попытку со мной поговорить. Все равно остальные наблюдатели никуда не денутся, и если я планирую пробиваться на Накаташ, надо срочно придумать, что с ними делать. Но для начала… Почему бы просто не пообщаться? Не переброситься приветствиями, а по-нормальному. Может быть, в процессе что-нибудь в голову и придет.
        - Лорд Солдок на связи, - спокойно произнес я, переведя возможные новые вызовы в режим вежливого ожидания. Удивительно, но на кораблях, оказывается, и такое есть. Просто раньше я не сталкивался с таким большим количеством желающих со мной пообщаться одновременно, а то можно было бы сразу такую функцию включить и не портить о себе впечатление, просто-напросто всех игнорируя, как я делал до этого.
        - Теперь мы можем поговорить? - голова Асы Кино была немного наклонена, и взгляд ее из-за этого был слегка осуждающий. Будто у обычной земной женщины, муж которой пришел под утро с ароматом чужих духов.
        - Конечно, - кивнул я, - только, как ты понимаешь, недолго. Желающих слишком много…
        - Понимаю, - девушка выпрямилась, расправила плечи и каким-то непостижимым образом заставила меня самого вытянуться по струнке. Крок подери, все-таки она чертовски привлекательна. - Брат просил меня передать его слова…
        - Я думал, это ты мне хочешь что-то сказать, - прервал я Асу, пытаясь вспомнить, что я вообще знаю о ее семье. Так, она точно из благородного рода, а еще… Во время нашей первой встречи Лана рассказывала о своей союзнице: точно, она сказала, что та - одна из младших сестер Величайшего.
        - Не перебивай, - гнарфка вежливо улыбнулась, но я при этом почувствовал, что она так скрывает свое раздражение. - Ты лорд, но Величайший правитель напрямую общается только с равными.
        Ну вот, похоже, я не ошибся в своих воспоминаниях. Немного странно, конечно, что правитель такой крупной державы мной заинтересовался. С другой стороны, гнарфы в текущем конфликте явно отстают от всех остальных, а в подобной ситуации еще и не за такую соломинку будешь хвататься.
        - …равен эм-цэ квадрат, - невпопад пробормотала Хасси, заставив меня вздрогнуть от неожиданности. Мельком посмотрев на нее, я увидел, что теперь она приняла более удобное положение, свернувшись в кресле калачиком.
        - Тяжело, наверное, Величайшему из дома Кино, - улыбнулся я, слегка повысив свой голос. Но Аса и так не услышала бормотание химеры. Либо просто сделала вид. - Ни с кем почти не поговоришь, только с императорами да королями. Скука же.
        - Действительно, - улыбнулась в ответ Аса, но тут же вернула начинавший расплываться разговор в нужное ей русло. - Так вот брат просил передать тебе его высокое расположение. Он восхищен тем, как ты уничтожил корабль алвов.
        - Алвов? - эхом переспросил я.
        - Нам сложно считать это велианским кораблем, - она прямо-таки выделила слово «это», показывая свою брезгливость по отношению к космолету-химере Ами. - Союз с алвами стал тем камнем, что обрушил конус терпения.
        - У нас, на Земле, говорят «это переполнило чашу терпения», - зачем-то прокомментировал я идиому, что использовала в своей речи Аса.
        - Любопытная традиция, - с неожиданным интересом отреагировала девушка. - Расскажешь мне подробно, как это у вас делалось?
        - Что? - я был сбит с толку.
        - У ваших правителей была специальная чаша? Что они туда наливали? Воду? Масло?
        - Эмм… - я понял, что мои слова гнарфка восприняла слишком буквально. Но это очередной мне урок: из-за всех этих событий, не дающих мне покоя вот уже пару десятков петель, я не могу как следует изучить культуру нашего нового мира. А ведь многие вещи необходимы для полноценного общения с представителями правящих кругов иных рас. - Это всего лишь оборот речи… Изначально было связано с религией, но сейчас используется как крылатая фраза.

«Чаша моя преисполнена», - всплыло в голове. Слышал бы меня сейчас Михаил Львович или еще кто из преподавателей. Впрочем, гнарфке этого оказалось более чем достаточно.
        - Что ж, - кивнула она. - А наши древние раньше складывали башню из камней, каждый из которых символизировал ошибку врагов или же, напротив, союзников. Когда башня в виде конуса обрушивалась, вожди объявляли войну. Так было до объединения гнарфов под рукой Величайшего. Строить конусы перестали, а фраза осталась.
        - Буду знать, - с серьезным лицом сказал я. - А брату передай благодарность за его слова.
        - Обязательно, - так же серьезно ответила Аса. Что-то мне уже начинает надоедать этот великосветский разговор… Но надо терпеть. Не просто же так гнарфы все это затеяли. И еще этот возглас про «того самого Солдока» от пожилого гнарфа, которого Аса назвала отцом, во время первого сеанса связи… - Мы вышли из союза с империей Соул, таково было решение брата. Гнарфы и алвы - две эти силы несовместны.
        И еще одна странность. Раньше Аса всегда называла Величайшего только по титулу. А тут через предложение подчеркивает их родственные связи. И к чему бы это?
        - А как же Увосс? - осторожно уточнил я. - Он ведь тоже против действующего правителя Соул.
        Я намеренно не стал называть имя принцессы Ами - чтобы быть максимально нейтральным, пока не пойму, как мне действовать. Как бы мне хотелось плюнуть на все эти интриги и рвануть напрямик к поверхности Накаташа - увы, так я разве что открою путь туда для всех остальных… Так что продолжаем общаться и искать варианты, как бы выключить из игры всех этих наблюдателей.
        Глава 9. Ностальгия
        - Мы не можем рисковать, - Аса тем временем начала отвечать на мой вопрос. - Власть в империи нестабильна, и решение принимать чью-то сторону в этот момент было бы опрометчивым.
        Вот оно как, значит… Если перевести это на человеческий язык с политического, то гнарфы просто выжидают, кто начнет явно одерживать верх. С другой стороны, союз Ами с червелицыми им явно претит, Аса недвусмысленно дала это понять. Но и объединиться с противниками принцессы они тоже не спешат. Да, тяжело маневрировать в политике, когда все твои соперники стали настолько сильнее, а твои амбиции продолжают выписывать чеки, которые, увы, больше ничем не подкреплены. Даже повстанцы стали сильнее, а гнарфы - со всем их флотом теперь ведь сможет справиться один-единственный корабль каждой из сторон. И только установившееся перемирие пока позволяет им делать вид, что они еще участвуют в дележе добычи.
        - Я все понял, Аса из дома Кино, - кивнул я, глядя на разрывающийся лог ожидания. - Не забудь передать мою благодарность брату.
        Девушка еще хотела что-то сказать, но я уже переключил разговор на адмирала Дакона.
        - Что вы решили, лорд Солдок? - пророкотал командующий флотом принцессы, напоминая о ее приглашении. - Прибудете на своем корабле или за вами послать шаттл?
        - Благодарю вас, адмирал, - сейчас главное - выйти сухим из воды, ничего не обещая и ни от чего не отказываясь. - Не хочу вас утруждать. Думаю, я в состоянии добраться до Соул самостоятельно. Но сначала - неотложные дела.
        Еще один бесполезный разговор - увы, пока ничего из услышанного так и не помогло мне определиться с планом. Ладно - продолжаем говорить и будем надеяться, что рано или поздно озарение до меня доберется… Кто там дальше? Прадл, представляющий интересы Увосса и Панариана, считающих себя освободителями Соул (ну или кем-то еще, но точно не союзниками алвов)? Переключаясь на линию с командующим флотом Новой империи, я увидел, что Аса Кино снова вызывает меня. Неожиданная настойчивость - раньше подобного за гордой гнарфкой я не замечал. Или в отличие от меня у нее уже есть план? Может быть, послушать? Нет, не буду спешить, пусть все идет по порядку.
        - Лорд Солдок! - прогремел голос Прадла в динамиках, и тут очнулась Хасси. - Мы прикроем вас, вы можете безбоязненно проследовать в сектор Панарианов. Вам кто-то угрожает?
        - Нет-нет, благодарю вас, - поспешно сказал я. - Все хорошо. С вашего позволения…
        Переведя всех в режим вежливого ожидания, я нервно расхохотался. Крок подери, мог ли я еще совсем недавно подумать, что сразу три такие мощные силы нашей галактики будут настойчиво добиваться моего внимания! Чувствую себя принцессой на выданье - интересно, а у Ами так каждый день? Если да, то неудивительно, что у нее успел так испортиться характер.
        Тут я услышал, как за спиной у меня что-то пошевелилось, и быстро повернулся к своей спутнице.
        - Хасси! - строго окликнул я химеру.
        - Да, мастер? - девушка открыла один глаз и не меняя позы посмотрела на меня со своего кресла.
        - Объясни мне, крок побери, что это была за выходка? - на какое-то время все проблемы с поиском пути на Накаташ и всеми ожидающими меня вызовами отошли на второй план. Сначала мне нужно поговорить с Хасси по душам и понять, что же это она такое устроила с Озеровым. Игнорирование приказов, окончательное убийство. Мне определенно не хотелось бы повторения чего-то подобного в будущем.
        - Я уже все объяснила, мастер, - Хасси словно бы удивилась моему вопросу и суровому тону. Девушка даже перестала валяться и, встав с кресла, уверенно приблизилась ко мне.
        А когда я тоже поднялся, чтобы быть во время разговора на равных, она буквально уперлась в меня, коснувшись грудью. От химеры исходил неожиданно приятный фруктовый запах, а волосы щекотали мое лицо… Почувствовав, что начал терять самообладание, я резко отпрыгнул назад, явно еще раз удивив Хасси.
        - Хасси, давай договоримся, что не будем обжиматься во время беседы, - сказал я максимально спокойно и вежливо, хотя сердце готово было выпрыгнуть из груди. Проклятые гормоны. И проклятая Хасси со своей непосредственностью! Я ведь был в шаге от того, чтобы обнять ее! Если не сказать больше…
        - Обжиматься? - химера явно не поняла, о чем речь. - Я подошла ближе, чтобы установить контакт…
        - Он и так есть, - прервал я девушку, выставив вперед руки с раскрытыми ладонями. - Чтобы я понял тебя, нет нужды в такой близости.
        - Принято, - кивнула Хасси, хотя по сверкнувшим глазам видно, что ничего она на самом деле не уяснила для себя. Просто приняла как должное.
        - И еще, - я решил сразу расставить все точки как над ё, так и над i, чтоб уж наверняка. - Давай договоримся, что убивать ты будешь только в случае крайней необходимости.
        - В этот раз возникла такая необходимость, - возразила химера.
        - Нет! - жестко ответил я, глядя Хасси в глаза. - Коммандера достаточно было просто обезвредить, мы бы его допросили, узнали бы больше важных деталей…
        - Он хотел тебя убить, - голос девушки стал неожиданно строгим. - Такое нельзя прощать - тот, кто хоть раз рассматривал вариант решения своих проблем через твою смерть, наверняка однажды снова к этому вернется. Вся история говорит нам об этом! Так что не обезвредить, а уничтожить, и самым жестоким образом. В назидание всем остальным.
        Я сел в кресло и жестом предложил Хасси сделать то же самое. Пространство рядом с орбитой Накаташа по-прежнему было заполнено кораблями, способными устроить нам смертельные неприятности. Но пока тут столько соперников и противников, не думаю, что кто-то сможет решиться на то, чтобы первым нарушить перемирие. По крайней мере до прихода подкреплений. Так что можно спокойно продолжать наш с химерой разговор и на время забыть о том, что творится вокруг.
        - Иногда бывает так, - начал я, глядя на девушку, - что врага полезнее взять в плен. Даже если перед этим он хотел тебя уничтожить.
        Глава 10. Долги
        - И как мне понять, что в данный момент полезно? - как мне показалось, с интересом спросила Хасси. Неожиданно… Я ожидал большего сопротивления с ее стороны: впрочем, не стоит забывать, что передо мной не робот, а химера, и у нее с системой принятия решения все, похоже, намного гибче.
        - А вот для этого ты будешь слушать меня, хорошо? - резюмировал я, наблюдая за реакцией девушки.
        В голове при этом у меня разворачивалась сюрреалистическая картина, как мы сидим и обсуждаем диалектику добра и зла. Что есть одно и что второе. В идеале так было бы правильнее, но, несмотря на временное спокойствие, времени у меня не так и много. А Хасси… Почему-то мне кажется, что если она пообещает, то на какое-то время этого будет достаточно.
        - Если тебе плевать на твою жизнь и то, за что ты сражаешься, - химера все-таки осталась при своем мнении, - я буду тебя слушать.
        Впрочем, похоже, в реальности она все-таки готова попробовать следовать моим указаниям, и это самое главное.
        - Вот и договорились, - я вздохнул с облегчением. - Без моего прямого приказа не лишай никого жизни.
        Дождавшись от Хасси очередного кивка, я посмотрел на экранчик с логами вызовов и погрузился в раздумья. Похоже, выбора нет. Если я попробую пробиться к Накаташу один, то лишь открою дорогу всем стальным. Значит, мне нужен союзник, который сможет меня подстраховать. И с кем же мне по пути? Попробуем для начала рассмотреть ситуацию в общем.
        С Ами, что заключила союз с червелицыми и отказалась от большей части старых союзников? Неожиданно я подумал, что совершенно не знаю принцессу. Сколько мы вместе пережили, какой близости добились - все это было лишь частью большой политической игры. Ами никогда - теперь я это понял - не воспринимала меня как друга. Что во время охоты на вивисектора, что сейчас. Она дочь императора, и этим все сказано. Она наследная принцесса, ее готовили с самого рождения к власти. И, руководствуясь исключительно необходимостью, она будет принимать решения, совершенно не обязательно полезные для меня, моей планеты и людей в целом. А я, как уже думал, не хочу будущего с такой Ами…
        Увосс и Панариан, конкурирующие при дворе императора Ревака, начали что называется «дружить против» Ами. В любом ином случае я не вижу этих двоих вместе. И хотя их поддержало большинство великих домов, это вовсе не значит, что мне с ними по пути. Кто такой этот Увосс и какие цели он преследует - я ведь до сих пор этого не знаю. Темная лошадка, обладающая влиянием и мощной силой. Нужен ли я ему? Как союзник против принцессы - определенно да. Как независимый лорд с планеты Земля - очень вряд ли.
        Сопротивление… Крок подери, после незадачи с коммандером, боюсь, договориться у нас точно не получится. Хорошо еще, что Лана после возвращения к себе не перешла к активным действиям, и пока ее флот спокойно висит на своем месте, как будто ничего и не случилось. Ладно, дальше… Союз Дантриджа и Тервина? Ха, да для Барна я первый соперник из-за своего генома. Может быть, наследнику Салена пока неизвестна эта часть нашего противостояния - но ведь узнает же он об этом рано или поздно. Ну, а прямо сейчас я для него просто никто с одним-единственным истребителем. Лорд без собственности. В общем, не самая лучшая позиция для переговоров и союза.
        Нет, я уже думал об этом и ничего нового не надумаю и сейчас - без собственной базы и независимой армии все, абсолютно все собравшиеся сейчас тут силы будут воспринимать меня как приложение. Придаток, который лучше держать при себе, нежели оставить в союзе с врагом. А я не такой! И не собираюсь таковым быть! Я - Солдок! Я - землянин! И я прорвусь на Накаташ, заставлю всех считаться с собой и тогда уже объединю их против общего врага. А пока… Я смотрел на ситуацию, с кем бы я хотел в принципе заключить союз, но это неправильно… К кроку мои чувства, к кроку ситуацию в целом - мне нужно разобраться с отрядами наблюдателей здесь и сейчас. И если смотреть на ситуацию в таком разрезе, то решение становится гораздо проще.
        - Герцогиня Велисс, - вновь поприветствовал я командира, пожалуй, самого мощного из собравшихся здесь флотов. - Прошу прощения, что вынудил вас ожидать разговора со мной. Полагаю, вы заняли достойный вас пост?
        - Император Сален восстановил права моего рода, - гордо ответила Айрин. - Если вы не расслышали лорд, то я повторю: наследная герцогиня. И да - извинения пока что не приняты. Не за ожидание, а за наше не лучшее знакомство в одной из петель.

«Свалила бы ты отсюда, наследная герцогиня», - проворчал я про себя. Надеюсь, мой способ заставить тебя сделать это сработает, и тогда первый шаг по расчистке моего пути вниз будет завершен.
        - Понимаю, герцогиня, - сказал я и тут же поправился, услышав недовольный вздох, - наследная герцогиня Велисс. Но позвольте я заглажу свою вину перед вами. Видите ли, я обнаружил местонахождение Зании и готов сообщить вам координаты в знак примирения... За тот раз.
        Повисшее в эфире молчание свидетельствовало о том, что Айрин впечатлена. Но если бы она мне поверила прямо сейчас, мое уважение к ней резко бы упало на уровень плинтуса. Однако наследная герцогиня была умна, а потому сказала насмешливо:
        - Неплохая попытка, лорд Солдок, но я терпеть не могу столь жалкое вранье.
        - Это правда, герцогиня, - спокойно парировал я. - Примите запись в качестве доказательства.
        Разумеется, Зания была уничтожена. По сути, мной лично. Но Айрин об этом было знать необязательно - достаточно того, что я действительно видел ее и знал координаты. А непрерывная видеорегистрация происходящего камерой шлема станет моим неопровержимым козырем. Именно эту запись я и транслировал сейчас герцогине. Без звука и ровно до того момента, как разведывательный отряд дибби-хатов показался на горизонте. Ну, неужели вид на тихий и мирный дом расы вели ее не впечатлит?
        Глава 11. Семья
        - Но… но как? - Айрин на пару секунд даже забыла, что она герцогиня. Она не требовала больше никаких доказательств, не спросила насмешливо «точно ли это Зания?». Видимо, в памяти аристократов той эпохи центральная планета империи была узнаваемой как для нас, людей, очертания материков Земли. - Император Сален будет доволен. Лорд Солдок… Но почему вы готовы отдать подобную великую тайну за разрешения нашего, скажу прямо, обычного рядового конфликта?
        Да уж… Для меня все выглядит совсем по-другому. Я прошу простить мне взятую в бою перчатку «Пылающих дланей» за запись взорванной планеты. Но у Айрин в жизни совсем другие приоритеты. Впрочем, я думаю, мы все равно договоримся. И не потому, что я такой крутой манипулятор, а просто потому, что герцогине очень хочется мне поверить.
        - Лично мне нравится подход Возрожденной империи к развитию силы, - я вспомнил, как Айрин назвала Старую империю, и использовал те же слова. А еще я ни капли не скривил душой - мне действительно нравилось управление кораблями без толп «батареек» и психиков. - Думаю, это хорошее начало для доброго союза. Мне одному не пробиться на Занию, но вам, наследная герцогиня, уверен, это под силу. Примите координаты и удивите своего императора.
        Признаться, мне было даже немного стыдно. Я ведь поймал Айрин не только на ее желание выслужиться, но еще и на ее чувство ностальгии по утерянной родине, именно поэтому она так быстро прониклась доверием ко мне. Вернее, к моей болтовне. А что будет, когда она прилетит туда и увидит лишь раскаленное пылевое облако? Мне даже стало немного неуютно… Впрочем, к кроку страхи, главного я добился. Айрин, не желая никому уступать славу, решила сама проверить такую важную информацию и, проигнорировав приказ Барна о блокировке Накаташа, направила весь свой отряд по указанным мной координатам.
        Я смотрел, как корабли Старой… нет, теперь уже Возрожденной империи уходят в подпространство. Так любить свой потерянный дом - это слабость. Слабость, которая поможет мне (уже помогла!) ослабить скопившуюся здесь силу. Теперь осталось разобраться с остальными. И начнем мы…
        Тут, посмотрев на разрывающееся табло вызовов, я решил перетянуть на свою сторону гнарфов. Во всяком случае - попытаться. Одна просьба сексуального или политического характера, я же помню договоренность. Вот и настало время собирать камни.
        - Прости, Аса, решал важные государственные дела, - нахмурившаяся было гнарфка растянула рот в обворожительной белозубой улыбке. Странно она, конечно, смотрелась на фоне бледной кожи и снежных волос, но черт побери!..
        - Это правильно, лорд Солдок! - неожиданно мягким елейный голосом проворковала она. - В скором будущем ты станешь делать это постоянно.
        Что? О чем она, крок подери? Впрочем, неужели я думал, что использовать других - это только мой план?
        Наверное, все было написано в моих округлившихся глазах, потому что Аса снисходительно рассмеялась.
        - Ты ведь помнишь нашу встречу? - она буквально вбуравилась в меня взглядом. И я прекрасно понял, о каком конкретно эпизоде она сейчас говорит.
        Хасси подозрительно понимающе хмыкнула, а я мысленно поблагодарил все вселенские силы за то, что с детства не имел особенности заливаться краской по уши. Помню, как еще в школе мои одноклассники густо краснели от смущения, чем вызывали у сверстников смех, а у взрослых умиление. Я же был такого физиологического индикатора лишен, а потому слыл смельчаком или наглым лгуном - в зависимости от ситуации. Да-да, «врет и не краснеет» - это про меня. А еще при близости с женским полом это помогало - смело, черт побери, смело… Другой вопрос, что творилось тогда в моей голове и творится сейчас. Я же переволновался, как первокурсник на важном экзамене, от которого зависит вся сессия! А смущения на лице - ни капли.
        - Конечно, помню! - улыбнулся я.
        Я внимательно смотрел на Асу, пытаясь понять, что же именно она задумала. С одной стороны, гнарфка ведет себя довольно уверенно. С другой, она определенно чем-то недовольна. И что может быть общим для подобных чувств?

«Веди себя прилично, не позорь меня», - я увидел, как внизу экрана появилась часть личного сообщения о Асы. И когда только успела набрать? - «Сейчас с тобой будет говорить брат, так что…»
        Я не успел дочитать сообщение и осознать, что за ним стоит, когда разговор продолжился.
        - Лорд Солдок, - вместо голоса Асы в динамиках раздался рокочущий бас.
        Бас… Брат… Кажется, со мной только что вышел на связь правитель гнарфов - вот о чем Аса пыталась меня предупредить. Я не успел додумать эту мысль, как в голове тут же возникли слова моей беловолосой знакомой. «Величайший общается напрямую только с равными…». И вот мы с ним разговариваем - как интересно.
        - Рад приветствовать вас, Величайший, - осторожно проговорил я.
        - Моя двоюродная сестра рассказала мне о ваших приключениях, - рокотал правитель гнарфов, но на экране по-прежнему была Аса Кино, розовая как тот «Кадиллак», что Элвис Пресли подарил своей маме. Вот у нее с кровообращением, пожалуй, не все так просто. - Твой геном, что несет сейчас в своей ауре Аса… Думаю, пришло время объединить Кино и Солдоков, чей глава семьи одержал столь непростую, но важную победу.
        Мое сердце тревожно заколотилось, а чертова Хасси слишком громко и неуважительно хмыкнула. Это что, мне сейчас предлагают жениться на гнарфке? Типа поматросил… и будь так добр принять ответственность? Нет, все, разумеется, гораздо глубже и одновременно проще: Величайший, так и не появившийся на моем экране, заставив гадать о своей внешности, сам назвал причиной мой геном. Хотя нет, вряд ли он об этом знает. Наверно, основной причиной стала моя якобы победа над флагманом Ами. Ну да, герои всем нужны.
        Я даже улыбнулся, заставив Асу Кино еще сильнее порозоветь - вот только, думаю, она поняла мой рот до ушей несколько по-другому. А я слушал рокот Величайшего об объединении великих домов и новой империи равноправных вели и гнарфов. Человеком этот правитель белобрысых меня, видимо, уже не считал.
        Глава 12. Треугольник
        - Ваш потомок станет могучим наследником единой семьи двух сильнейших рас, - Величайший говорил властно и неспешно, слегка растягивая слова, и речь его звучала будто рокот волн. - И этот союз не будет подвластен никому. Никто не сможет его сломить. Моя сестра Аса из дома Кино и лорд Мак Солдок создадут величайшую семью в галактике. Думаю, нам не стоит откладывать ввиду сложившейся ситуации… Я так понимаю, внезапное бегство тервинцев - тоже дело рук моего будущего родственника?
        И он раскатисто расхохотался, довольный собой.
        - Да, я сумел убедить наследную герцогиню Велисс, что ей следует убраться подальше от Накаташа.
        Моя фраза привела Величайшего в еще больший восторг.
        - А ты еще сомневалась, Асиэлли, - прогудел он на самых нижних регистрах.
        И пока я раздумывал о таком пустяке, как длинные уменьшительно-ласкательные формы имен у гнарфов, он просто взял и пригласил меня на свой флагманский корабль, чтобы познакомиться поближе и провести древнюю церемонию предназначения. Мой мозг, восстановившийся после этого неожиданного разговора, начал ускоренную работу, и вскоре я понял, что, в принципе, ничего страшного не случилось. Главное, не спешить, а попытки использовать меня лишь упростят задачу по выведению гнарфов из игры.
        - Вы даже не представляете, как я рад, о Величайший, - улыбнулся я, а начавшая уже пунцоветь Аса… Ассиэль закатила глаза, сверкнув белками. - И у меня к вам встречное предложение.
        - Внимательно слушаю тебя, Мак, - по-отечески назвал меня будущий родственничек. Тьфу ты!..
        - Я думаю, мы можем совместить приятное с полезным, проведя церемонию предназначения на поверхности Накаташа.
        - Неплохая мысль, - ухнул Величайший. - Но давай смотреть правде в глаза: один мой флот и твой истребитель не смогут противостоять двум армадам.
        Он сказал «двум». Тут и к гадалке ходить не надо - он имел в виду флоты принцессы и советника Увосса. Повстанцев, затихших после смерти Озерова, но не улетевших, он не воспринимал всерьез. И ведь зря - в отличие от гнарфов они-то смогли неплохо прокачаться. По крайней мере, если вспомнить уровни коммандера и Ланы.
        - Да, но я знаю, как пробраться на поверхность. Есть особая техника, которой я и победил новый корабль принцессы, - я решил зайти с козырей. Раз уж Величайшего так поразил этот подвиг, то пусть думает, что сейчас я планирую его повторить. - Так вот с ее помощью я могу создать защитный туннель, через который проберусь на поверхность. А потом, когда подключусь к защитной системе Накаташа, смогу открыть дорогу и вам. Вместе освоив ресурсы Старой империи, мы быстро покажем всем, чего стоим.
        - Хмм… - из-за низкого баса Величайшего это междометие прозвучало как теплоходный гудок. - Но почему бы тебе тогда не провести нас тем же туннелем?
        - Туннель будет узким и нестабильным, - неожиданно вклинилась в наш эфир беспардонная Хасси. К счастью, пока ее слова вроде бы ничего не испортили. Наоборот, подтвердили мою позицию.  - Он выдержит только один истребитель.
        - Это твоя служанка? - с интересом спросил Величайший.
        - Будущий капитан личной гвардии моей супруги, - не моргнув глазом, брякнул я, заставив Асу Кино побледнеть, а Хасси недоуменно уставиться на меня.
        - Что требуется от меня? - потеряв интерес к химере, уточнил Величайший.
        - Поддержите меня огнем, - попросил я. - Я прорвусь к орбите, а затем спущусь на поверхность и открою вам путь.
        Вот сейчас скользкий момент. И я, и венценосный гнарф понимаем, что его флот и минуты не продержится против кораблей империи. Но также мы оба знаем, что те не будут действовать сообща и скорее дадут победить кому-то другому, чем своему прямому конкуренту. В общем, по моей задумке, обе имперские фракции должны будут задержать друг друга. Лана после смерти коммандера вряд ли решится на активные действия. Ну, а гнарфы… Этим нужно будет только делать вид, что они меня прикрывают, и стоять на одном месте. Ничего ведь сложного? В итоге пусть они считают себя частью победившей команды, а я буду уверен, что никто не сунется вслед за мной.
        Ну же, Величайший! Ты же тоже все это понимаешь - кроме того, что я не планирую потом ни для кого открывать проход… Я ждал еще секунд десять в гнетущей тишине, но наконец невидимый гнарф ответил:
        - Что ж, если бы не твой подвиг в битве с кораблем предательницы, я бы сомневался. Но сейчас я оказываю тебе свою поддержку.
        - Тогда не будем медлить! - скомандовал я больше сам себе и направил корабль в сторону орбиты Накаташа.
        Как же давно я этого ждал! Величайший не бросал слов на ветер, и действительно - флот гнарфов начал боевое перестроение. И пока две противоборствующие версии империи в недоумении раздумывали, что происходит и как им на это реагировать, я рванул истребитель в сторону орбиты с поджидающими нас боевыми дроидами. Да! Равновесие сил на орбите сместилось, и я словно бы выпал из него, оставленный на произвол судьбы, один против всего орбитального корпуса дроидов. Когда-то я считал подобных противников проблемой, сейчас - просто радуюсь, что мне никто не мешает.
        - Хасси! - крикнул я и кинул химере снятую с руки перчатку «Пылающих дланей». Я еще до конца не разобрался в конфигурации поля, что она предлагала использовать для более быстрого прорыва, так что пусть сама и воплощает в жизнь свою же идею. Да, делиться перчаткой - это риск, но что-то мне подсказывает, что если девушка меня предаст, то у меня точно ничего не получится. Так пусть уж лучше я все узнаю сразу. - Если я высажу тебя здесь, ты сможешь построить туннель отсюда? Или нужно поближе тебя подвести?
        - Лучше не привлекай внимания, дальше я сама, - спокойно ответила Хасси и, прищурившись, надела перчатку.
        На мгновение она замерла, словно оценивая новую доступную ей мощь, а потом неуловимым движением руки включила общий аварийный режим, заставив мой шлем захлопнуться. Не успел я возмутиться, как Хасси раскупорила одну из пробоин, устроенных повстанцами, и как была, без скафандра, выпрыгнула в открытый космос.
        - Ненормальная! - я показал химере большой палец.
        Она ответила и, использовав какую-то неизвестную мне технику-толчок, направила себя в самый центр скопления дроидов. Теперь мне остается только ждать, пока Хасси начнет. Ну, еще можно рассматривать выведенное на главный экран ее детальное изображение…
        А космос ей к лицу.
        Глава 13. Верность
        И вот Хасси начала...
        Челюсть девушки отвисла, глаза остекленели - я видел лишь это и не мог оценить масштабы созданной ею техники. Однако вскоре я увидел созданный Хасси туннель невооруженным взглядом. Мутноватая еле заметная пелена, словно бы раздвигающая рой дроидов - и почему это выглядит именно так?
        Дроиды тянулись к Хасси, пытаясь атаковать, но естественный щит, усиленный грави-перчаткой, легко сдержал первые выстрелы. А потом ближайшие к девушке ряды стальных воинов просто-напросто сами начали мешать остальным, облепив химеру со всех сторон и прикрывая тем самым ее от атак из задних рядов. Жутковато все это, конечно, смотрится - неужели и я в прошлый раз вот так вот висел? Отгороженный от верной смерти лишь узкой полоской стандартной имперской техники… Завороженный этим зрелищем, я не сразу обратил внимание на яркие вспышки, накрывшие все пространство, занятое флотами. Сторонники и противники Ами схлестнулись друг с другом за право пойти и разобраться со мной, а флот гнарфов величаво покачивался в стороне и делал вид, что его это совершенно не касается. Все, как я и хотел. Теперь главное, чтобы Хасси успела, пока в этой схватке местных лидеров не выявился победитель.
        Кто-то сегодня умрет окончательно. Такая мысль пришла мне в голову, ржавым гвоздем кольнув мозг. Или ту его часть, что отвечает за совесть. Я стиснул зубы и попытался прогнать эти упаднические настроения. Другого выхода нет. Без жертв спасти мир можно только в сказке, да и то наивной да приторной. В реальности без потерь в таких случаях не обойтись. Главное, чтобы они были не напрасны.
        - Ты скоро, Мак? - раздался в динамиках бас Величайшего. - Сейчас они выбили друг другу уже по двадцать процентов флота, но мне бы не хотелось отправлять своих ребят в бой, если можно этого избежать…
        Да уж, красиво правитель гнарфов подал тот факт, что его флот слишком слаб для равной схватки даже с потрепанным противником. Но сейчас в любом случае не до пустых разговоров… Я отключил звук передачи, чтобы не отвлекаться и чтобы, крок подери, не проснулась совесть. Водоворот, создаваемый Хасси, тем временем все больше и больше уплотнялся, в него встраивались все новые и новые дроиды, и я, чтобы не терять время, направил свой истребитель вперед, прикрываясь этой кучей малой. Пару попаданий с такой прорвой дроидов для обновления щита вокруг я и так выдержу. А вот пара лишних секунд на спуск, что я сейчас выигрываю, может стоить нам жизни, ну или того, один я окажусь на планете или нет.
        Кто-то из имперцев - не знаю и знать сейчас не хочу - выстрелил в защитный туннель в желании настичь и покарать маленький наглый кораблик, который сделал сейчас то, чего страшились несколько сильных флотов. И неизвестно, чего больше было в этом выстреле - зависти и бессильной злобы или расчетливого желания умертвить, не дать долететь до поверхности. И вот еще одна причина, почему двигаться вперед было правильным решением - этот выстрел принял на себя даже не мой щит, а те же облепившие корабль дроиды.
        И да, маленькие стальные убийцы тоже пытались меня достать, но из-за устроенного Хасси столпотворения стрелять в меня могло крайне ограниченное их количество. Да и не стремился я лезть особенно глубоко. Так, барражировал почти на краю, дразня корабли империи и не привлекая внимания основных орбитальных сил.
        - Есть, - не прошло и получаса, как в динамиках раздался голос Хасси, и я неожиданно осознал, что химера на самом деле высосала всю энергию из дроидов в зоне поражения. По крайней мере, по мне больше никто не стрелял.
        - Лечу за тобой, - я тут же рванул на сигнал своей напарницы, и через пару ударов сердца та уже снова оказалась на корабле.
        - Зря ты сразу полез за мной, - химера вернула грави-перчатку и дала оценку моим маневрам.
        - Главное, мы живы, - продолжая разгонять истребитель, я на ходу нацепил на себя часть доспеха «Пылающих дланей», а потом сосредоточился на маршруте.
        Хасси изначально создала динамическую карту, подстраивающуюся под передвижения противника. И сейчас мне даже не нужно было думать - я просто следовал по вспыхивающим впереди точкам-маякам. Совсем как полет в трех секундах тишины - разве что поле лишившихся энергии дроидов мы преодолели за один прямой рывок. А вот дальше уже пришлось постараться, чтобы не попасть под огонь пытающихся достать меня орбитальных станций. Но я был слишком быстрым и слишком близко к низкой орбите, где они уже не могли до меня добраться.
        Планета встретила нас золотистым закатом над морем. Какая-то гигантская рыба зигзагами неслась у поверхности, периодически показывая темно-синюю горбатую спину, потом отстала. Море сменилось коричневыми скалами, рыжей пустыней, сине-зеленым лесом.
        - Вижу базу, - поделился я наблюдением с Хасси, указав на темнеющую справа трапецию защитного сооружения.
        Разумеется, это вовсе не обязательно должна быть та самая база, которую облюбовал для себя Садон Трак и где мы смогли бы попробовать перехватить контроль над Накаташем. Планета огромна, и где именно скрыто убежище претендента на титул императора мы не знаем. А таких фортов, как сейчас по правому борту, на Накаташе могут быть десятки и даже сотни - оставшихся с тех самых пор, когда здесь базировались силы Старой империи. Не нынешней Возрожденной, а именно той - Старой.
        - Здесь большое сосредоточение войск, - доложила Хасси, и я кивнул, видя на поверхности серьезное оживление.
        Могучие гусеничные механизмы, странного вида диски, раскручивающиеся волчками и тяжело взлетающие, извивающиеся будто змеи платформы и бурлящий суп, который при внимательном рассмотрении оказался сонмищами киборгов.
        - Дальше, - сказала Хасси, и я удивленно посмотрел на нее. - Это не та база.
        - Откуда такая уверенность? - нахмурился я.
        - Слишком много техники, - странно ответила она. - Очень много.
        - И? - я пока не понимал, к чему ведет химера. На мой взгляд, так, наоборот, большое количество войск - это серьезная защита… Чем не знак того, что именно это место нам и нужно?
        Вместо ответа Хасси пальнула вниз какой-то техникой, и в ту же секунду угрожающе близко влетающий диск разорвало на части. Сверкнула вспышка, когда обломки рухнули на землю, а потом вверх потянулся слоистый черный дым.
        Глава 14. Змеиный полет
        Химера выстрелила еще раз, разметав в стороны несколько неуклюжих квадратных танков или похожих на них машин.
        - Теперь я окончательно в этом убеждена, - кивнула она словно сама себе. - Поворачивай, мастер.
        Я кивнул, осознав, что Хасси права: крайне сомнительно, чтобы параноидальный Садон Трак оставил такие несерьезные силы для защиты стратегически важной базы. Танчики и крутящиеся диски, взрывающиеся от одного выстрела с воздуха? Нет, ни в коем случае нельзя его недооценивать.
        Рванув истребитель влево, я направил его в сторону синеющего горизонта.
        - Довольно сильный сигнал на северо-западе, - Хасси вновь сидела в позе человека, проглотившего кол, и с отсутствующим взглядом. - Давай туда, мастер.
        Я послушно скорректировал направление, и вскоре мы прошли мимо еще одного укрепления, которое защищали такие же старомодные машины - танки, змеиного вида платформы, чем-то напомнившие мне бронепоезда из старых фильмов, и летающие, кажущиеся бесполезными диски.
        - Дальше, - сказала Хасси, и мы вновь продолжили поиски.
        Мы уже дважды встретили закат, обогнув планету по кругу, но ничего похожего на базу Садона так и не нашли. Хотя Хасси, надо отдать ей должное, объединила все имеющиеся в ее памяти старые карты и данные бортовой аппаратуры, регистрирующей все энергетические и магнитные возмущения.
        - Мак! Как скоро ты сможешь открыть для нас проход? Сражение имперцев затихает, и мне нужно знать… - я сбросил звонок Величайшего и заблокировал его новые вызовы. Думаю, теперь он и сам поймет, что я хотел ему этим сказать.
        - Мак… - новый вызов, теперь уже лично от Асы Кино. Этот мне сбросить гораздо сложнее, но надо. Наши отношения мы еще обязательно выясним, только сделаем это без присмотра ее брата Величайшего. А еще после того, как закончим с вторжением жуков! Своего сына, ну или дочь, я бросать точно не собираюсь!
        Счет найденных баз уже шел на второй десяток, когда мы решили вдруг, что вышли на след. Огромное укрепление, даже целый комплекс независимых друг от друга фортов - это казалось продолжением горного хребта. В нашу сторону открыли огонь энергетические зенитные установки, но простейший щит закрыл нас от них так, как оконное стекло от комаров. А когда из туннелей в горах выехали длинные платформы, с которых тяжело спрыгнули квадратные танки, я даже не смог скрыть своего раздражения.
        - Терпение, мастер, - проговорила Хасси неожиданно теплым и мягким голосом. - Это не так просто, но мы обязательно справимся.
        - Конечно, - кивнул я.
        Третий оборот вокруг планеты и третий закат. Четвертый, пятый… И вот нам, наконец, повезло. По крайне мере, я в тот момент на это надеялся.
        Нас занесло в бескрайний влажный лес, по которому змеилась и искрилась на солнце лазурного цвета река. Берега этой водной артерии были зелеными, и вскоре я понял, почему: сама река была шириной метров пятьсот, и еще по столько же с обеих сторон ее сжимало мутное болото, кишащее разнообразными гадами.
        - Одиннадцать метров, - сказала Хасси и взглядом указала на подрагивающее марево тины.
        Я присмотрелся - неожиданным образом повторяя изгибы реки, по болоту скользило толстое тело, белое с черно-голубыми пятнами. Широкая и вытянутая шишковидная голова - да это же местный удав! С такой высоты он смотрится даже вполне мило, как детская игрушка из-за своей забавной пятнистости. Но эти одиннадцать метров, о которых походя заявила Хасси…
        Внезапно наш щит поймал на себя удар, затем еще и еще один. Я закрутил истребитель вокруг своей оси, уходя в сторону. А затем я увидел источник открытого по нам огня. Прямо на болотистом берегу реки, на пути следования гигантской змеи стояла пирамида с усеченной вершиной. Она была столь эффектно замаскирована зеленью, что фактически сливалась с окружающей местностью. И если бы не выстрелы, я бы даже, скорее всего, не заметил ее.
        - Как думаешь?.. - повернулся я к Хасси, но она не успела ответить.
        На вершине пирамиды появился будто бы из ниоткуда гигантский человек. Вернее, конечно, фигура, похожая на человеческую. Она серебрилась на солнце, как поверхность реки, а потом так же внезапно исчезла.
        - Что за… - пробормотал я и чуть не откусил себе язык от мощного удара.
        Сработали компенсаторы, но корабль потерял управляемость и теперь мчался прямо в могучие стволы деревьев на берегу. А потом, когда я немыслимым усилием выровнял истребитель, нас ударило змеей.
        Звучит глупо, но от этого не перестает быть реальностью. Несчастный удав, который плыл себе по своим делам, лопнул, забрызгав лобовое стекло кровью и разноцветным месивом. Сдувшимся шлангом он опал вниз, и пока я думал, что умер и теперь вижу посмертные галлюцинации, взлетел снова и шандарахнул нас по левому борту. Голова змеи отвалилась, из рваной раны хлестала фонтаном кровь, и только теперь я увидел, что произошло.
        Та самая серебристая фигура сжимала в обеих руках жестоко убитого удава и размахивала им как кнутом.
        - Да что же это за…! - я не выдержал и крепко выругался по-русски, вновь заставив Хасси округлить от удивления глаза.
        - Это киборг, - ответила она.
        Да уж, подумал я. Киборг, поймавший одиннадцатиметрового удава и стегающий им по космическому истребителю, способному почти вплотную приблизиться к солнцу… И, крок побери, этот удав оказывается почему-то опаснее выстрелов сотен дроидов и космических кораблей.
        - Как он нас задел? - я вернул себе полный контроль над кораблем, обновил щит, но не собирался расслабляться, пока не решу этот вопрос.
        - Это планета клана психиков, - Хасси задумалась. - Думаю, этот удав просто врезал по нам волной боли, когда его изломанное тело долетело до нас. Просто и эффективно. Щит он, ясное дело, не пробил, но зато ударил по мозгам, и мы чуть сами себя не прикончили.
        Действительно, просто и эффективно. Я сразу же использовал сам на себя внушение, укрепляя защиту своего разума.
        И тут киборг, за котором я продолжал краем глаза следить, просто взял и куда-то исчез.
        Глава 15. Болото
        - Хасси! - крикнул я, чувствуя свою беспомощность и пугаясь, что на самом деле схожу с ума.
        - Все в порядке, мастер, - успокаивающе проговорила она. - У него зеркальная поверхность. При определенном ракурсе приборы его просто не замечают. Но если смотреть самим и быть повнимательней…
        Я уже взял себя в руки и всмотрелся туда, где только что стоял гигантский электронный или какой он там еще змеелов-заклинатель. И точно - вот же он, сволочь. Стоит, приготовившись атаковать, будто земной боксер.
        - Хасси, бей его!
        - Вырубить, чтобы взять в плен? - повернулась ко мне химера. Это она мне сейчас припоминает мои уроки гуманности?
        - Нет, этого мы брать живым не будем…
        - Но это же киборг, он не живой… - вот же зараза! Я искренне восхитился способностью девушки перевирать мои слова и решил быть еще конкретнее.
        - Уничтожить!
        Вихрь эргонов
        Мы ударили с Хасси одновременно, и зеркальный корпус этого чудовищного болотного голема тут же потускнел, чернея на глазах. Я выдохнул… Ментальная атака брошенным удавом все-таки немного надломила меня. Сейчас же, убедившись, что мои силы работают как надо, и подлый противник оказался повержен за считанные секунды, я облегченно выдохнул.
        - Система самоуничтожения. Местные, похоже, берегут свои секреты, - неожиданно предупредила меня Хасси.
        И в тот же миг голова блестящего киборга лопнула и разлетелась зеркальными брызгами, ноги его подломились, и тело тяжело завалилось набок. Огромная масса увлекла его по склону пирамиды, киборг покатился сломанной куклой по граням уровней, и вниз ссыпалась уже бесформенная куча металла.
        - Тебе не кажется, что по сравнению с тем, что мы видели раньше, тут система защиты будет покруче? - неожиданно я понял, что еще означает это столкновение.
        - Согласна, - кивнула Хасси. - Предлагаю проверить местную базу. Она и от сканирования прикрыта, так что это вполне может быть личным фортом правителя Накаташа.
        Резко затормозив перед самой вершиной, я вертикально посадил истребитель. Как же хорошо, что вели, маури и другие расы нашей галактики сотни, если не тысячи лет используют гравикомпенсаторы. В противном случае от подобного маневра нас бы просто разорвало перегрузками.
        Но это все лирика, а нам еще пробираться на базу - уверен, железный любитель баловаться со змеями не единственный охранник этого болотного форта. И еще мне очень интересно, точно ли мы нашли базу Садона. Или это убежище прошлых хозяев Накаташа, до которого и Трак еще не успел добраться?
        - Ищем вход? - Хасси начала оглядываться по сторонам.
        - Лучше проделаем его сами, - я подошел к основанию, где еще недавно располагался киборг. - Можешь бахнуть сюда чем-нибудь и пробить нам проход?
        - Легко, - Хасси тут же сформировала на руке очередную «звезду», запустила ее вперед, а сама закрыла глаза и начала терять сознание.
        Да что за несносная девица! Нет бы предупредить, что ей будет плохо, или использовать что-нибудь попроще. Вместо этого она бьет своей сильнейшей техникой, словно сама наша жизнь зависит от того, проберемся мы дальше или нет. Дурацкая привычка буквально следовать любым приказам!
        Подхватив падающую Хасси, я не дал ей рухнуть на землю и подошел к краю пробитого «звездой» провала, чтобы посмотреть, что там творится. А там пока не было ничего интересного: техника Хасси продолжала медленно ползти вперед, растворяя все, что попадалось ей на пути. Хотя нет, не все - неожиданно дорогу ей преградила стальная пластина. Я был уверен, что даже с подстраховкой в виде щита ни один металл не продержится против атаки подобного типа, но тут меня ждал сюрприз. «Звезда» просто впиталась в эту стальную преграду и исчезла без следа.
        - Вот тебе и весь сказ, - я растерянно потер затылок, раздумывая о том, что же это такое мы обнаружили, когда неожиданно почувствовал, что температура моего тела начинает повышаться.
        Статус
        Подозревая очередную атаку местных дроидов, я тут же принялся проверять себя. Но, как оказалось, все было гораздо прозаичнее.
        Таймер: 00:00:01
        Усвоение внешнего генома завершено
        Модификация генома Noi2 начата
        Как оказалось, это прошли двадцать четыре часа, за время которых кусок высшей химеры у меня в организме усвоился и начал воздействовать на геном. Я, если честно, сразу ждал какого-то более серьезного результата, а тут - все только начинается. Вдруг я неожиданно заметил, что орбитальные станции закружились с огромной скоростью прямо надо мной. К счастью, небо словно бы отодвинулось, и это было не так страшно.
        Стоп! Станции закружились? Небо отодвинулось? Я осознал, что это все не по-настоящему - просто у меня закружилась голова, и я вместе с Хасси, продолжающей лежать у меня на плече, начал заваливаться назад. Да что же это такое?! Я понял, что ничего не могу поделать со все больше и больше накатывающей слабостью, а тут еще и моя химера без сознания. И что теперь? Нас обоих, таких могущественных, сожрет какой-нибудь местный паразит? И на этом вся история так и закончится?
        Я изо всех сил попытался удержаться на ногах, но потом понял, что это бесполезно. Как оказалось, я уже успел упасть и даже не почувствовал удара… Нет, если я хочу с этим справиться, мне нужно придумать что-то другое. Просто силы воли тут точно не хватит… Вот только идей совсем нет… Я чувствовал, как мои глаза слипаются, мир вокруг становится все темнее и темнее. И последним, что я увидел, прежде чем потерять сознание, были чьи-то ноги, медленно и будто бы вперевалку приближающиеся ко мне.
        Что это за медведь?.. Это была последняя мысль, что мелькнула у меня в голове, а потом я окончательно потерял сознание.
        - Мастер, - я пришел в себя от голоса Хасси.
        Первой мыслью была радость - несмотря ни на что мы все-таки живы. А потом я огляделся по сторонам и понял, что, наверно, не стоило так спешить с выводами.
        Глава 16. Медведь
        И я, и Хасси были закреплены на каких-то медицинских платформах. Что характерно, каждый наш палец был зафиксирован отдельно, так что рассчитывать на спасение с помощью техник не приходилось.
        - Как ты? - я попытался рассмотреть свою спутницу и понять, не пытали ли ее. Ну, или что тут планируют делать те, кто нас пленил.
        Кстати, кто бы это мог быть? И почему прямо перед обмороком мне показалось, что я увидел прямоходящего карликового медведя? Хочется верить, что это не из-за того, что мой мозг оказался поврежден.
        - Цела, повреждений нет. Ты тоже цел, если что…
        Я уже хотел было спросить у девушки, что она знает о тех, кто взял нас в плен, но тут со стороны серой неприметной двери раздалось легкое шуршание, стальная плита отъехала в сторону, и в комнату вошел тот самый медведь. Или не тот самый, не уверен, что смог бы заметить разницу. Главное, что тогда, перед потерей сознания, мне не почудилось.
        - Кто вы? - я попробовал поймать взгляд нашего гостя. Вряд ли, конечно, он знает русский или общеимперский, но вдруг…
        - Чужак, - неожиданно ко мне в мысли как будто постучались. - Пусти меня, и мы поговорим…
        - Мммм, проходи, - я попробовал расслабиться, представляя, как открываю доступ к своим мыслям. Но только к внешнему слою: если эти мишки у нас мозгоправы, то не стоит давать им слишком много воли. Несмотря на весь их такой безобидный вид. Все же как хорошо, что я успел прикрыть свои мысли сразу после встречи с удавом.
        - Благодарю, чужак, - голос медведя у меня в голове зазвучал уже увереннее, а сам он словно бы кивнул мне. - Итак, вы сейчас в плену у нашего племени. И если хотите жить, то вам придется рассказать, что вы делаете на Накаташе.
        - С радостью. Но только при условии, если вы расскажете вашу историю, - я замер, ожидая ответа.
        - Мне нечего скрывать, - медведь даже пожал плечами, и это смотрелось так странно. - Когда-то мы были одним из экспериментов вели с этой планеты, они пытались создать биооружие против чужаков из-за границы галактики, но не преуспели. Потом они были уничтожены, а мы благодаря сильным пси-способностям через какое-то время обрели сознание и превратили эту планету в свой дом. Насколько это возможно в окружении дроидов, что считают нас предателями и пытаются убить. Они вырезали нас тысячелетиями, но однажды великий Фрибер научил нас сражаться, и с тех пор мы научились давать железякам отпор.
        Медведь - вот кто настоящий Мишка - так легко поделился историей своей расы. Но за этой парой-тройкой предложений стояло столько борьбы и боли, что я невольно почувствовал к нему жалость. И, кажется, он это ощутил.
        - Не надо, лишнее это, - голос медведя у меня в голове как будто ни капли не изменился. - Итак, я жду. Что вы тут делаете? Что вы знаете о новом повелителе дроидов? И что за сила убила сотню наших детей сегодня утром?
        Повелитель дроидов - это он, похоже, о Садоне Траке. Раз они тут уживались на одной планете, то, видимо, уже сталкивались и, судя по тону медведя, остались не очень довольны этой встречей. Дальше мертвые дети… Почему-то от одной мысли об этом у меня по коже пробежали мурашки.
        - Когда именно вы нашли их мертвыми? - кажется, я догадываюсь, как это случилось, но не хочу в это верить.
        - Пять утра по общеимперскому времени, - теперь уже медведь ловил мой взгляд и наверняка заметил, что я вздрогнул, когда услышал эти цифры.
        И чего бы мне не вздрогнуть, ведь тут все очевидно. Пять часов - это начало петли, значит, молодые медвежата были убиты в один из прошлых циклов. Дальше остается только вспомнить рассказ Алекка Кроу о том, что он добыл интересный геном на Накаташе, и его новых пси-химер, и все становится очевидно. Вивисектор поймал группу медведей, распотрошил, да так, что они оказались лишены шанса возродиться, и спокойно отправился дальше, словно ничего и не случилось.
        - Приношу свои извинения, - я склонил голову.
        Сейчас очень хочется сделать вид, что Кроу сам по себе, но ведь это будет неправдой. Я принял его клятву, он стал мне служить и делал это честно. Значит, сейчас и моя очередь нести ответственность за его поступки. Может быть, и глупо загонять себя в смертельный тупик такими словами… Уверен, та же Ами рассмеялась бы в ответ на подобную глупую честность. Но, как я уже решил, я тот, кто я есть. И если мне быть лордом Солдоком или не дай бог будущим императором, то только нормальным. Не покрывающим убийц, а готовым нести ответственность за своих людей.
        - Почему ты просишь прощения? - спросил медведь.
        - Ваши дети, скорее всего, стали частью экспериментов одного алва, Алекка Кроу. Мастера химер и моего вассала. Так что, в какой-то мере, это и моя вина.
        Я замер, ожидая реакции.
        - Да, проверка тел показала повреждение энергетических аур, что говорит о смерти в петле времени. Также убийца не замел следы, и мы смогли получить образец его энергии, что при проверке показал связь с тобой. Рад, что ты не стал этого отрицать, - в голосе медведя не было злости, и я в который уже раз убедился в чудесной силе правды. Порой так сложно ее сказать, но насколько глупо ты потом будешь выглядеть, если не сделаешь этого.
        А еще, учитывая, что медведи оказались в курсе временных петель, мне теперь есть что им предложить.
        - Если вы еще готовы меня слушать, то я мог бы включить вас в эту временную петлю, чтобы вы в будущем имели возможность себя защитить. Также, думаю, я смог бы договориться с тем, кого вы называете хозяином дроидов, чтобы тот оставил вас в покое.
        Вот говорю и понимаю в процессе, что опять сорвался на ложь. Пусть не явную, но все же. Ведь какой прок от петли, если сейчас ее последний виток? А как я буду уговаривать Садона не трогать местных жителей? И где гарантии, что он меня послушает?
        - Вот же крок! - я выругался вслух, а медведь неожиданно улыбнулся, показав полную пасть клыков.
        - Меня зовут Б’тазар. И я рад, что нам попался гость, который не разбрасывается словами. Твоя раса ведь тоже часть какого-то эксперимента бывших хозяев?
        - Меня зовут Максим, - я вежливо склонил голову, и в тот же миг удерживающие меня полосы металла ослабли, давая возможность спрыгнуть на пол.
        Самое время, чтобы прийти в себя и осмыслить слова медведя. Он назвал меня еще одним экспериментом Старой империи - а ведь, учитывая найденные у нас на Земле древние артефакты и спрятанного дроида-ученого первого императора, это может быть и правдой.
        Глава 17. База
        - Я не знаю, - несмотря на все промелькнувшие в моей голове аргументы, я еще ни в чем не был уверен и решил не спешить с выводами. - Могу лишь предположить, что это возможно.
        Вроде бы все правильно сказал. И не обманул (что мой собеседник явно мог бы почувствовать), и не стал опровергать сблизившую нас теорию… Я ждал ответа на свою реплику, и, наконец, медведь по имени Б’тазар понимающе кивнул. Получилось, мы все еще друзья. Может быть, и правильно, что я не стал спешить со всеми подробностями об ожидающих жителей Накаташа проблемах.
        Крок, почему так затекли ноги? Странно, но именно это заняло все мои мысли, когда я сделал пару шагов по матовому и, кажется, немного шершавому полу. С руками все понятно - с учетом того, как раскорячило мои пальцы, чтобы я не смог воспользоваться ни одной из техник. Но ноги-то почему?.. Размявшись, я посмотрел на мишку - тот с неподдельным интересом следил за моими телодвижениями.
        - Прости, что пришлось пойти на крайние меры, - услышал я в голове голос Б’тазара. - Мы не могли рисковать, особенно после убийства детей.
        Мыслеречь плохо передает интонации, но здесь я прямо-таки почувствовал, как медведь убит горем. И в то же самое время я прекрасно понимал, что он не ждет от меня никакого ярко выраженного сочувствия - буквально пару минут назад он прямо об этом заявил.
        - Это было необходимо, - просто ответил я и кивнул в сторону Хасси. - А что с моей подругой?
        Химера по-прежнему лежала распятой на медицинской платформе, только голова ее была повернута под неестественным углом - девушка не только вслушивалась в наш разговор, но и явно пыталась пробуравить взглядом нашего нового знакомого.
        - Я чувствую исходящую от нее опасность, - ну вот, этого еще не хватало. Все-таки тяжело с этой Хасси, как ребенок ведь, только разница в том, что при желании нас обоих спалить может.
        - Мы вместе, - начал я, осторожно подбирая слова. - Она просто взволнована… Нервничает.
        - Ты можешь гарантировать, что она не попытается напасть?  - Б’тазар говорил о Хасси как о собаке в наморднике, и это, сказать по правде, немного коробило.
        - Да, - кивнул я и выразительно посмотрел в злые, сузившиеся до щелочек глаза химеры. - Хасси первой не нападет ни на кого из вас.
        Я специально назвал химеру по имени, вспомнив, как мы с медведем только что представлялись сами. Видимо, это какой-то важный ритуал, и между просто чужаком и чужаком с именем есть большая разница.
        - Я не чувствую уверенности в твоем голосе, - медведь прошелся в сторону медплатформы, встал сбоку и склонился над Хасси. - Мы можем доверять тебе?
        - Если того требует мастер, можете, - химера ответила вслух, и я вздохнул с облегчением. Пожалуй, она быстро обучается. По-прежнему убийственно прямолинейна, но при этом готова к компромиссам.
        - Вот и хорошо, - медведь ничего не сделал, словно бы даже и не пошевелился, но Хасси тут же резко выгнулась перевернутой буквой Г, покрутила головой и ловко соскочила с платформы на пол.
        Легко и грациозно пройдясь мягким шагом мимо медведя, как будто побочный эффект в виде затекших конечностей ее не затронул, она молча встала рядом со мной.
        - Итак, я понимаю, мы должны обсудить детали?  - Б’тазар пристально посмотрел на меня.
        Я молча кивнул. Действительно, зачем тратить время на реверансы, если можно сразу перейти к делу.
        - Идем со мной, Максим, - медведь указал на выход из комнаты и уверенно протопал к двери.
        - А как же?..  - начал было я, но Б’тазар меня опередил.
        - Хасси тоже, - ответил он. - Но разговаривать мы будем только с тобой.
        Мне показалось, что химера отчетливо скрипнула зубами, но я не придал этому значения. А вот то, что медведь назвал мою спутницу по имени - это уже хороший знак.
        Мы выбрались из комнаты, где нас держали, и очутились в загнутом в полукольцо коридоре. По обе стороны двери стояли два соплеменника Б’тазара, которые без единого слова разошлись при виде нас. Я присмотрелся - никакого оружия, ни намека на чхеду-бон или еще какое-нибудь приспособление. Только легкие свободные одежды, которые выглядели слишком беззаботно и не могли, на первый взгляд, защитить ни от какой атаки. Но в том, что это всего лишь поверхностное впечатление, я ни капли не сомневался - зачастую именно несерьезно и даже нелепо выглядящий противник оказывается гораздо сильнее того, кто картинно играет мышцами.
        В этом я впервые убедился еще в школе, когда проиграл схватку Кирюхе по кличке Каратэ - низкому, щуплому и звонко картавящему. И ведь дернул меня тогда черт пошутить над его дикцией, хотя прозвище у паренька было говорящее!.. А когда я окунулся в новую реальность, что пришла в наш мир вместе с вели, мое уважительно-осторожное отношение к потенциальному противнику, как бы он ни выглядел, утвердилось окончательно.
        Все эти воспоминания продолжали крутиться у меня в голове, пока мы шли вслед за молчащим медведем, уверенно шагающим по коридору. Навстречу нам попалось еще несколько его сородичей, которые уважительно кивали нашему сопровождающему и с любопытством окидывали взглядами нас.
        К слову, не все они были такими же темно-бурыми, как Б’тазар и те двое охранников. Один был полностью черным, парочка - иссиня-серыми, еще один - грязновато-белым. И все они щеголяли в тех самых легкомысленных одеждах, что больше подошли бы беспечным туристам.
        Туристам… В голове невольно всплыло еще одно воспоминание, причем на этот раз я словно бы видел его впервые. Я стою на причале, у берега моря, и смотрю на закат. Рядом стоит кто-то еще… Не вижу его лица, не слышу голоса, только дыхание. Спокойное и очень близкое, словно бы этот кто-то стоит совсем вплотную ко мне.
        - Хорошо, я согласен, - в голове раздался мой же собственный голос из прошлого, а потом все пропало.
        Глава 18. Неожиданность
        И что это сейчас было? Прошлое, которое я не помню? Выходит, ко мне начали возвращаться воспоминания о событиях последнего года. Но почему? И кто это стоял там рядом со мной? И на что я соглашался? Я не мог найти ответа ни на один из этих вопросов… Но тут на мое плечо неожиданно опустилась рука Хасси, словно бы взявшей на себя часть одолевающих меня эмоций и сомнений. И сразу стало легче.
        - Спасибо, - я сказал это одними губами, но девушка все поняла и еле заметно улыбнулась в ответ. Совсем как самый обычный человек.
        - Не отставайте, - Б’тазар на мгновение повернулся к нам, а потом продолжил нестись вперед. И кто сказал, что медведи медленные? Да это настоящие пушистые торпеды.
        Шли мы почему-то довольно долго, и я, временно отложив все лишние мысли, успел даже вдоволь налюбоваться видами из редких окон с толстыми стеклами. Оригинальностью, правда, пейзаж не отличался - густые зеленые заросли и мутная вода.
        - Хасси, подожди нас здесь и подкрепись, - когда мы, наконец, остановились возле очередной неприметной двери, Б’тазар указал химере на дальний конец коридора, который заметно расширялся и, кажется, был тупиком. - Все, что лежит на полках, можно брать. Пайки, конечно, не отличаются изыском, но все основные питательные элементы там есть. Максим, проходи.
        Выслушав этот длинный монолог у себя в голове, я неожиданно осознал, что медведь говорил мыслеречью сразу с нами обоими - по крайней мере, его обращение к Хасси я прекрасно «услышал». Моя спутница посмотрела на меня, и в этом взгляде было все: недоверие, опасение оставить меня одного наедине с Б’тазаром и… любопытство, смешанное с обидой. Ведь этот мишка-психик еще раз походя указал ее место, не пригласив на серьезные переговоры.
        И после недавней близости с Хасси я словно бы еще лучше смог все это понять, ощутить и разделить. Я ведь тоже не хотел бы оставлять девушку одну, но сейчас, наверно, нам не стоит спорить с нашим гостеприимным хозяином из-за таких мелочей.
        - Мастер, - Хасси словно согласилась с моими доводами и вежливо склонила голову, но в этом коротком слове отчетливо звучала готовность прийти на помощь и убить всех в любую секунду.

«Я рядом, если что», - словно бы говорила она.
        Мы зашли в открытую Б’тазаром дверь, а химера, немного помедлив, действительно отправилась на кухню… или это у медведей столовая? Впрочем, неважно.
        - Садись, - предложил мой новый знакомый, указав на темно-зеленую кучу на полу, которая мгновенно увеличилась в размерах, а когда я осторожно сел на нее, приняла форму моего тела. Удобно!
        Сам Б’тазар как-то несерьезно для его комплекции и статуса если не командира всей базы, то явно одного из старших, плюхнулся в кресло напротив и испытующе посмотрел на меня.
        - Говори, - послал он мне требовательный сигнал. Ну вот, кажется, не просто так мы ходили по базе медведей из одного места в другое: Б’тазар воспользовался этим временем, чтобы получше разобраться в моих эмоциях, и понял, что я сказал ему не всю правду.
        Что ж, не страшно, я же и не собирался от него ничего утаивать - ведь если все получится, то у меня могут появиться крайне заинтересованные в успехе нашего общего дела союзники. Если же нет… Не хочу об этом думать!
        Я поерзал в кресле, которое тут же зашевелилось подо мной, подстраиваясь. Кроме этих двух деталей интерьера, на одном из которых восседал мишка, в комнате ничего не было. Разве что темный матовый монитор во всю стену, который или не работал, или находился в режиме ожидания.
        - Дело серьезное, Б’тазар, - я сразу перешел к главному. - На нашу галактику надвигаются орды дибби-хатов.
        Медведь, внимательно считывающий искренность моих слов, понимающе кивнул, и я продолжил:
        - Один только их разведывательный отряд, с которым мы уже столкнулись в этой петле, насчитывает более миллиона бойцов. И этот отряд смог уничтожить все силы того самого хозяина Накаташа, с кем вы до этого сталкивались. Тысячи кораблей, миллионы дроидов команды, его самого и помогающую ему «Пылающую длань». Слышал о таких?
        - Да.
        - Хорошо, - продолжил я, - только это еще не все. Тот отряд, как я уже сказал, всего лишь разведывательный. А в составе основных сил, которые должны атаковать нас в конце недели, будет еще девятьсот девяносто восемь подобных ему. Кстати, я упоминал, что вожди таких отрядов используют для своей защиты броню из плоти абсолютных химер?
        - Серьезная сила, - кивнул Б’тазар, сделав вид, что не услышал ничего экстраординарного. Но я-то заметил, как напряглись все его мышцы, а тело словно бы задеревенело. - И как ты планируешь с ними справиться? Есть ли у тебя союзники кроме нас?
        Союзники? Он назвал нас союзниками?
        - Потенциальными, - Б’тазар будто бы прочитал мои мысли….
        Но нет, они все еще прикрыты внушением, впрочем, и без подобных читерских приемов в тот момент было бы достаточно посмотреть на мое выражение лица.
        - Силы в галактике разрознены, - я принялся отвечать на вопрос о других союзниках, - и мне нужно укрепить собственные позиции, чтобы всех объединить. Для этого я прошу тебя предоставить мне эту базу и другие, что есть. Взамен я сделаю то, что обещал: включу вас в петлю, чтобы вы смогли подготовиться и стать сильнее. Да, эта петля будет последней, но даже одна неделя лучше, чем ничего. Дибби-хатам плевать на условности, они не пощадят никого и сметут всех без разбора.
        - Для чего тебе нужны базы? - Б’тазар смотрел не мигая. Медведь молодец, до сих пор внешне так и не показал никаких эмоций и быстро уловил самое главное. Да, просто союзники мне мало что дадут, против дибби-хатов нужно оружие.
        - Я и моя подруга используем производственные мощности для подготовки боевого флота… - я не договорил, когда меня перебили.
        Просто так Б’тазар бы этого делать не стал - значит, сейчас меня, видимо, ознакомят с какими-то проблемами.
        Глава 19. Политика
        - Моя фратрия сможет предоставить тебе доступ к нашим ресурсам, - голос медведя по-прежнему звучал в моей голове, губы же его не шевелились, а потому его поднятая рука смотрелась несколько сюрреалистично. - Однако их не хватит для производства даже одной небольшой эскадрильи. Все производственные линии принадлежат Хозяину дроидов, мы же своих собираем вручную, но вряд ли это то, что нужно для борьбы с опасностью галактического масштаба.  
        Голос Б’тазара звучал траурно, но я в отличие от него чего-то подобного ожидал. Да, без перехвата контроля над планетой флот мне тут быстро не построить, но я на него и не рассчитывал. Сейчас мне нужно развернуть производство гравитационных пушек и отработать его, чтобы в реальности на следующей неделе мы смогли все повторить, не тратя ни одной лишней секунды. Вот только отсутствие доступа к производственным линиям - это в любом случае плохо.
        - Но как же другие базы вашего народа? - осторожно поинтересовался я. - Неужели никому не удалось перехватить хоть одну из сборочных линий?
        - Их контролируют другие фратрии, - будто бы отбрил меня Б’тазар. - Я не могу отвечать за доступные им возможности.
        - Но ты можешь договориться с ними? Речь ведь об их безопасности тоже!
        - Я могу решать только в пределах своей фратрии, - покачал головой Б’тазар. - Приказывать остальным я не волен.
        Мысли проносились в моей голове словно стадо антилоп. Медведь доверяет мне, готов предоставить эту базу, но почему не может уговорить остальных сделать точно так же? С другой стороны, он говорит о каких-то независимых фратриях, я так понимаю, это что-то вроде племен или, может быть, мини-государств. В этом случае все действительно несколько сложнее. Крок подери, надо что-то решать - одна-единственная база, да еще и без производственной линии, нам погоды не сделает. Похоже, союз с медведями не даст мне того, на что я так рассчитывал, и придется возвращаться к старому плану с поиском ставки Садона Трака и попытке перехвата контроля над Накаташем.
        - Б’тазар, - неожиданно меня осенило. - А ты знаешь, где находится главная база Хозяина дроидов? Вы же ходили к ней, как я понял, когда он на вас напал.
        - Ходила фратрия Б’азоса, и в живых не осталось никого. Часть уничтожили дроиды, часть сожгло живое солнце, которое ты называешь «Пылающей дланью», - голос медведя дрогнул, я это хорошо почувствовал даже по обычно нейтральной мыслеречи. Но мишка даже на уровне телепатии умел передать эмоции.
        Грустно. Одновременно потому, что столько хороших медведей погибло зря, и потому, что это ничем не может нам помочь. Что ж, если не получается решить проблему быстро, это не страшно, значит, просто пойдем длинным путем.
        - Б’тазар, ты поможешь мне захватить несколько баз Хозяина дроидов? Выберем те, где будут склады побольше да производственные линии помощнее, и возьмем их под контроль, - вдвоем с Хасси мы, может, и справимся, но сколько потратим времени. А так Б’тазар заодно докажет серьезность своих намерений, да и запустить производство получится быстрее.
        - Ты говорил, что чужаки убили Хозяина дроидов и его прислужницу, - медведь задумался. - Да, ты не врешь, и тогда у нас действительно есть шанс. Если показать нашу силу и решимость, а потом собрать совет фратрий, то можно убедить их лидеров помочь нам.
        А Б’тазар-то у нас политик. Вон не только о военной операции или сборке будущих пушек думает, но и об отношениях с соседями. И ведь так действительно может получиться неплохо: скинем пару камней, начнем лавину, а потом только и останется, что направить ее в нужное нам русло.
        - Это значит?.. - попытался я подвести Б’тазара к тому, чтобы он прямо подтвердил свою готовность сотрудничать, и мы могли начинать.
        Вот только тот не спешил этого делать и словно бы чего-то ждал.
        - Пока что ты только просишь, Максим, - развел руками медведь. - Я вижу, что ты не лжешь, но в то же время не сделал ни единого шага навстречу.
        Вот оно что. Б’тазар видит, что я не вру, но ему хочется чего-то большего в качестве доказательств. Учитывая, что его решение толкнет его народ в пучину войны, довольно логичное желание. Вот только что же я могу ему предложить в качестве подтверждения серьезности своих намерений и ситуации? Показать видео с Зании? Нет, тут нужно другое, не картинка, а что-то более реальное.
        - Ты прав, - я поднял правую руку, готовя распальцовку. Вот же оно решение! Да, у меня сейчас нет перчатки «Пылающих дланей», но вот кольцо на пальце не посчитали за оружие, и поэтому часть связанных с этим комплектом возможностей до сих пор со мной. - Позволишь?
        Б’тазар внимательно изучил положение моих пальцев, мигнул светло-зеленым - буквально на долю секунды, но я заметил. Доверяет, но на всякий случай все же поставил защиту. Что ж, имеет право, ведь это благоразумно. Затем он кивнул, соглашаясь.
        Б’тазар, привязка доступна
        Использовано энергии 0,1 эргона, остаток 6,7
        Готово! Красивый жест, который после разрушения Зании почти ничего не значит, но который, тем не менее, в какой-то мере подкрепляет мою силу и мои слова.
        - Теперь ты в петле, - сообщил я Б’тазару. - После завершения витка ты будешь помнить все, что происходило в нем, а также сохранишь все, чему научишься.
        - Я знаю технологию, - медведь неожиданно по-доброму улыбнулся. - Но также я знаю, что возможности привязки не бесконечны. Скольких из нас ты сможешь привязать к петле?
        Не ожидал, что для Б’тазара это будет такой важный вопрос - и тут есть над чем подумать, учитывая, что новые связи будут подпитываться тоже за мой счет. А я ведь и так уже создал привязку для Бена и его маленьких помощников, потратив 0,3 эргона - каплю, казалось бы. Но именно на этот объем в итоге уменьшился мой запас. И чем больше я смогу привязать медведей, тем слабее окажусь. Впрочем, почему бы не сделать все проще?
        - Дарю, - не спрашивая разрешения, я использовал силу и впечатал знание об этой технике в ауру Б’тазара.
        Глава 20. Красивый
        Мой уровень был выше, запасы больше, так что я справился даже без перчатки, заодно доказав, что умею не только прятаться за технологии, просить или дарить.
        - Теперь ты уже сам сможешь привязать своих доверенных людей… В смысле, медведей… Прости, не знаю, как называется ваша раса. Но это не важно! Ты привяжешь их, они привяжут своих подчиненных, и так по цепочке вы сможете сохранить память об этой неделе для всего вашего народа.
        - Почему не спросил разрешения? - медведь явно оценил мои слова, но задал совсем другой вопрос.
        - Чтобы ты знал, на что я способен, - я улыбнулся, и, кажется, меня поняли.
        - Тогда не будем терять времени? - медведь легко соскочил с кресла, которое тут же съежилось до бесформенной кучи на полу.
        Я просто кивнул, не расходуя лишние слова и мысли, а Б’тазар вытащил скрытый в густой шерсти коммуникатор и позвал пару своих помощников. Десять секунд ушли на последующую передачу технологии привязки и инструктаж, а потом медведь снова вернулся ко мне, теперь уже полностью сосредоточившись на военной операции.
        - Неподалеку отсюда, - он вывел в воздухе рядом с нами объемную виртуальную карту, - расположена база Хозяина… Мои разведчики периодически туда наведываются, чтобы оценить степень опасности. Нападений оттуда не было, база лишь защищает сама себя. С нее и начнем.
        Б’тазар не услышал возражений с моей стороны и решительно направился в сторону выхода, ну а я последовал за ним, заодно помахав рукой следящей за нами со стороны кухни Хасси. Девушка тут же двинулась нам навстречу, а за ней на почтительном расстоянии зачем-то следовал иссиня-черный рослый медведь. Выглядел он, в отличие от раздраженной химеры, откровенно скучающим. Я хотел было поинтересоваться, удалось ли ей подкрепиться, как вдруг моя аура всколыхнулась.
        Геном Noi 2 модифицирован
        Завершен этап 1/7
        Я даже споткнулся от неожиданности и с нетерпением прощупал себя статусом. И… ничего, никаких подробностей, никаких видимых изменений.
        Это что, такая странная шутка? Сначала усвоение генома, теперь вот модификация - и внешне словно бы все по-старому. Может быть, я где-то не там смотрю?
        Успокоившись, я решил, что изменения в геноме и не должны быть очевидными - скорее всего, я смогу понять, что мне это дало, в какой-нибудь нестандартной ситуации. Например, при попытке проникнуть куда-нибудь, взломать очередной суперкомпьютер каких-нибудь маури. Или, как вариант, когда модификация достигнет финального седьмого этапа... Значит, опять ждать?
        - Мастер! - приблизившись ко мне, химера заулыбалась так, будто мы не виделись несколько лет.
        - Хасси, мы договорились с Б’тазаром, - начал я. - Он разрешает нам воспользоваться производственными мощностями этой базы, а еще мы прямо сейчас летим захватывать еще одну.
        - Сложно отказать такому красивому мастеру, - Хасси томно прикрыла глаза и слегка закусила нижнюю губу.
        Выглядело это одновременно комично и пошло - я так понимаю, что химера продолжает меняться, изучая действительность и подстраиваясь под нее. Все же, хоть у девушки и память «Пылающей длани», но по факту ей меньше суток от роду…
        - Я очень рад, что ты в хорошем настроении, - аккуратно подхватив химеру под руку, я развернул ее, а она под удивленными взглядами Б’тазара и незнакомого медведя с кухни неожиданно прильнула ко мне и игриво потрепала по щеке. Вот тут я уже не выдержал и, мягко отстранившись, изумленно посмотрел на нее, пытаясь понять, что на нее нашло и с чем связана подобная метаморфоза. Хасси же продолжала улыбаться.
        - Ваши приказы, мастер, - девушка снова прикусила нижнюю губу, а я, по всей видимости, выглядел столь мрачно, что она тут же перестала дурачиться.
        - Твой подчиненный что-то с ней сделал? - я повернулся к Б’тазару. - Что происходит?
        - О чем ты? - медведь выглядел сбитым с толку. - Никто из нас не причинял ей зла.
        - Почему она так странно говорит? - я не отступал и, вспомнив, что именно услышал от Хасси, неожиданно смутился.
        - Она сказала, что ты красивый, - сыграл Б’тазар в капитана Очевидность. - Что именно тебе не понравилось в ее словах?
        - Раньше она мне никогда этого не говорила, - я чувствовал себя невероятно глупо.
        - Значит, набралась смелости, - пожал плечами медведь. - Ты и вправду внушаешь доверие и неплохо выглядишь - думаю, и нашим женщинам бы понравился. Я вот тоже присмотрелся и понял, что ты очень даже ничего. Неудивительно, что твоя подруга оказывает тебе знаки внимания.
        Я внимательно посмотрел на Б’тазара, ища хотя бы тень улыбки. Но мой новый брутальный знакомый был предельно серьезен, чем окончательно сбил меня с толку.
        - К’вазар проводит вас к выходу, - тем временем наш союзник едва заметно кивнул молчаливому медведю, и тот широким жестом указал в ту часть коридора, откуда мы пришли сюда. - Я пока соберу воинов фратрии, встречаемся через пятнадцать стандартных минут у речного входа.
        Иссиня-черный психик, едва не задевающий потолок своей головой, вел нас по коридору, Хасси так и старалась прилипнуть ко мне, а сам я размышлял и не мог прийти ни к какому выводу. После нашего разговора с Б’тазаром химера неожиданно начала вести себя странно, причем ее придурь поддержал и сам медведь. Может, они все-таки поковырялись в ее мозгах - не похоже, все же передо мной бывшая абсолютная химера в теле со способностями «Пылающей длани». Да, она ограничена моим уровнем, но все равно просто так ее бы не взяли. Или?..
        Крок подери! Почему я сразу начал подозревать Б’тазара и его сородичей, если есть еще один вариант? По факту же Хасси начала нести этот бред про мою красоту после того, как мой геном начал трансформацию. Может ли здесь быть какая-то связь? Почему нет! В конце концов, сам Б’тазар на полном серьезе - если я, конечно, вдруг не разучился видеть сарказм - сказал, что даже их женщинам моя персона может прийтись по вкусу. Да и от своего лица добавил… Бррр, я постарался выкинуть из головы эту часть воспоминаний. Может быть, еще раз проверить? Ну чтобы наверняка.
        Глава 21. Лужа
        - К’вазар, - я позвал нашего сопровождающего. - Что ты обо мне думаешь?
        - Кррррасавчик, - тот моментально среагировал, врываясь в мои мысли, будто только и ждал этого вопроса, и я поспешил отстать от него на лишние пару шагов, показывая, что разговор окончен.
        Определенно, к моей внешности стали относиться по-другому. Значит, все-таки это результат модификации генома - в принципе, должны же к императору его подданные испытывать особые чувства… Так что такая привязанность для правителя была бы довольно полезна.
        Жаль только, что я не могу считать изменения статусом. Остается только надеяться, что второй этап из семи немного раскроет карты. По идее, если до завершения первого этапа прошло не больше пары часов с момента обморока на болотах и до завершения переговоров, то и дальше все должно идти так же. В любом случае, мне ничего больше и не остается, кроме как ждать.
        - Хасси, мне очень приятно, что ты считаешь меня красивым, - я мягко отстранил девушку, которая снова начала ко мне льнуть, - но давай вспомним наш уговор. Чтобы установить между нами контакт, необязательно делать мне комплименты и постоянно обниматься.
        Беседа была столь странной, что я готов был под землю провалиться. А тут еще шедший впереди нас медведь неожиданно хрюкнул и очень по-человечески закашлялся, будто сначала не сдержался и теперь старался исправить положение. Угу, как будто сам только что не называл меня красавчиком…
        - Хорошо, мастер, как скажешь, - ответила тем временем химера без тени обиды в голосе.
        В этот момент мы как раз закончили пробираться по хитро изгибающемуся узкому коридору и выбрались наружу - во влажные жаркие джунгли. Да уж, и угораздило мишек закрепиться здесь! С такой-то густой шерстью, как у них, здесь наверняка солнцепек воспринимается адом на земле… Вернее, на Накаташе. Я мельком взглянул на нашего молчаливого сопровождающего, но не увидел ни малейших признаков дискомфорта, связанного с температурой. Может, «прежние хозяева», как их называет Б’тазар, добавили в геном мишек какой-нибудь внутренний регулятор температуры? Впрочем, чему я удивляюсь - сам я уже на автомате воспользовался стандартной техникой, доведя свои ощущения до комфортного состояния, так почему я отказываю в таком простейшем умении столь сильным психикам как мои новые союзники?
        - Готов к битве, Максим? - раздался в моей голове голос Б’тазара, и я, обернувшись, увидел, как он бесшумно подходит к нам.
        А еще я как-то упустил момент, когда укрытая густым травяным ковром площадка оказалась столь оживленной: белые, серые, иссиня-черные, бурые и даже рыжие медведи, возникшие словно бы из ниоткуда, стояли безмолвными статуями и пристально смотрели на меня.
        - Это мои лучшие воины, - Б’тазар вновь транслировал мыслеречь в мою голову, одновременно сделав широкий жест лапой, стараясь охватить всех медведей. - Их два десятка. Если ты действительно так силен, как показывал, то нам этого хватит.
        - Я силен, - среагировал я на выпад Б’тазара. - Но, тем не менее, разве перед боем ты не хочешь мне ничего вернуть? Я доказал серьезность своих намерений, теперь твоя очередь.
        - Это же твое, - с этими словами, будто ничего серьезного и не случилось, Б’тазар перекинул мне мою перчатку «Пылающей длани». Повезло - я-то все это время старался о ней даже не думать, чтобы не показать свою заинтересованность в артефакте. И вот, похоже, это сработало: медведь посчитал ее просто частью доспеха и не увидел ничего странного в моей просьбе вернуть ее перед боем.
        - Так-то лучше, - кивнул я. - Как будем действовать, Б’тазар?
        - Летим к ближайшей базе, о которой я говорил, и громим ее с воздуха, - ответил мишка. - Наибольшую опасность будут представлять фанданы - это единственные летающие машины на базе. От огня остальных мы оградимся щитами и уничтожим их с воздуха.
        - Фанданы - это те, что похожи на диски? - уточнил я, давая Б’тазару описать мне всю ситуацию полностью.
        Но он не стал пользоваться этой возможностью и предпочел лишь молча кивнуть. Что ж, тогда придется спросить прямо.
        - Б’тазар, где лужа?! - я даже немного повысил голос. Вернее, постарался это сделать мысленно, и вроде бы у меня даже получилось.
        - Что? - удивился медведь.
        - У меня дома на родной планете есть кот, такое домашнее животное, - тут я невольно вспомнил китса, и на душе стало немного тяжелее. - Так вот у него, когда он напрудит где-нибудь в углу вместо своего лотка, всегда такая же физиономия.
        - Ты хочешь сказать, что я похож на домашнего зверя? - Б’тазар попробовал возмутиться.
        - Я хочу сказать, что, если бы со штурмом базы все было так просто, вы бы не сидели тут в джунглях, отгородившись от всего остального мира и давно бы попробовали расширить свои зоны контроля. Я ведь знаю, что Хозяин дроидов появился совсем недавно, но и без него вы опасались раньше нападать на защитников планеты. Так что где лужа, Б’тазар?
        - А, ну и ладно, - медведь неожиданно миролюбиво махнул рукой. - Все дело в защитных куполах. На каждой базе стоит реактор, который запитывает системы защиты, а через щит концентрированной энергии девятого ранга нам не пробиться… Будь это живые существа, были бы варианты, но против дроидов наши главные способности просто не работают.
        Б’тазар тяжело вздохнул и посмотрел на меня.
        - И когда ты собирался мне об этом рассказать? - я тоже буравил его взглядом.
        - На месте. Я решил, что раз ты сам предложил штурмовать базу дроидов, то знал, что нас ждет. А мне… Мне не хотелось обсуждать наши… мои неудачи.
        Вот так раз! А ведь мой собеседник, судя по его суровому лицу и опустившимся плечам, уже когда-то пытался штурмовать базы Накаташа, потерпел неудачу и сейчас очень не хочет об этом вспоминать.
        - Ладно, с этим разобрались, - я замял тему, тем более что мы на самом деле все обсудили. А как разбираться с защитным полем, я буду решать уже на месте. К тому же есть у меня тут пара идей… - Прежде чем мы будем выступать, я бы хотел еще получить назад свой корабль.
        Я кивнул в сторону вершины скалы, где мы с Хасси оставили свой истребитель маури перед боем. Стоп! И чего это медведь как будто смутился от моего вопроса?
        Глава 22. Беспечные ангелы
        - Ваш корабль вам вряд ли сейчас сможет помочь. Пока вы лежали без сознания, мои инженеры его разобрали. Там было несколько интересных узлов, которые им хотелось изучить, - тут Б’тазар заметил мое нахмуренное выражение лица. - Но вы не волнуйтесь. Взамен мы выдадим вам временный транспорт.
        Едва медведь закончил говорить, откуда-то из зарослей с шумом и треском ломаемых ветвей вылетели серебристые сигарообразные аппараты. Из кормовых частей вырывались голубоватые хвосты энергии, а ближе к передней части располагались похожие на мотоциклетные рули штурвалы и… крок подери, не внушающие доверия сиденья. Это на этом мы сейчас должны полететь?
        - Управление простое, - улыбаясь, сказал Б’Тазар. - Ты быстро привыкнешь.
        Он сделал едва уловимое движение лапой, и один из этих аэроциклов подлетел ко мне и опустился на траву. Я осторожно взгромоздился на сиденье и с удивлением отметил, что оно оказалось довольно удобным. А в следующую секунду мои ноги и корпус крепко сжало захватами. Отлично, хотя бы не упаду.
        - Хасси, садись за мной, - бросил я химере, пробегая пальцами по небольшой панели с довольно простым и дружелюбным интерфейсом.
        Повторять девушке не пришлось, она лихо вскочила на пассажирское сиденье и зачем-то обхватила меня обеими руками за пояс. Хотя необходимости в этом точно не было - такие же захваты закрепили на аэроцикле и ее.
        Что теперь?
        - Чтобы взлететь, штурвал нужно потянуть на себя, - подсказал Б’тазар, я кивнул, а два десятка медведей, лихо вскочив на свои аэроциклы, взмыли в воздух.
        Прямо воздушные байкеры, крок им в зубы.
        - Не ругайся, - беззлобно прокомментировал наш знакомый мои расшалившиеся эмоции. - Это легко для любого хорошего пилота. Держись за мной, я объясню по дороге порядок действий.
        И резко ушел вверх чуть ли не свечкой. Да уж… Надеюсь, мои навыки пилота помогут освоиться с этой штукой побыстрее. Рванув по совету Б’тазара штурвал на себя, я почувствовал, как почва уходит из-под ног, а внизу живота расплывается нервный холодок, потом сковывает все тело, ветер свистит, яростно пытаясь сдуть меня с аэроцикла - если бы не скафандр со шлемом, кажется, меня бы уже продуло насквозь. Интересно, как там Хасси? Она-то ведь, по сути, без всего. Впрочем, если учесть, как она лихо рассекала в космосе, здесь с ней точно ничего не случится.
        Слегка отпустив штурвал и расслабившись, позволяя своим инстинктам и рефлексам подстроиться под новое транспортное средство, я выровнял аэроцикл и увидел чуть впереди летящих медведей. Ну точно ведь байкеры! Им бы еще шлемы с рогами, например… Так, что-то меня не в ту степь потянуло.
        - Десять градусов левее, - скомандовал Б’Тазар. - Осталось совсем немного, почти долетели.
        Так быстро? Я удивился и даже пожалел, что не успею как следует насладиться этим свободным полетом на кажущемся опасным, но таком, черт побери, крутом аэроцикле! Машина слегка покачивалась, иногда клюя носом, если я упускал штурвал, но уже вскоре я полностью контролировал этого сильного и рвущегося вперед конька.
        - Б’тазар, - я попробовал мысленно позвать ведущего нашего отряда.
        - Да? - тут же откликнулся тот.
        - Помимо щитов есть еще что-то, чего стоит опасаться?
        - Я же говорил, летающие диски, фанданы. Они могут запросить поддержку от орбитальных станций, а нам это точно не нужно. Так что задача номер один - выбить их, как только увидим. Естественно, если ты снимешь щит, и они не смогут улетать под его прикрытие.
        - Справитесь? - теперь уже я посмотрел на медведя, совсем как он сам, когда интересовался, по силам ли мне моя главная задача.
        - Справимся, - кивнул Б’тазар. - Мы уже сражались с ними. У них слабозащищенный канал от реактора к двигателям. Если перебить его, то фандан перестанет двигаться и просто рухнет.
        - Хорошо, - я широко улыбнулся. Одновременно и решимости медведей, и пониманию того, что я тоже могу воспользоваться этой информацией. Все-таки высосать вихрем энергию из целого корабля довольно проблематично, а вот пройтись им по уязвимому участку - легко.
        Тем временем слева внизу показалась база, раскинувшаяся на песчаной косе, вдающейся далеко в зеленоватое озеро, и вверх, навстречу нам, тут же взмыли несколько летающих дисков. Медведи, очевидно, следуя ментальному приказу своего командира, разделились на три звена - по семь психиков в каждом, считая и самого Б’тазара.
        - Максим, с тебя щит базы, а то они просто спланируют под его прикрытие, и все, - то ли скомандовал, то ли просто попросил Б’тазар. - И следите за землей, отряд С’онара будет подстраховывать.
        Я почувствовал, как химера ослабила хватку, а потом и вовсе перестал чувствовать ее руки на поясе - девушка явно приготовилась атаковать. Крок, у нее ведь обе руки свободны, а мне как быть? Неожиданно меня сковал странный липкий страх - страх не справиться с управлением, не удержать аэроцикл одними ногами, когда руки мне потребуются для атаки… Паника нахлынула и тут же пропала: все же через сколько боев я уже прошел, чтобы позволить глупому страху мешать мне.
        Откинувшись назад прямо на грудь удивленно хмыкнувшей Хасси, я подпер манипуляторы управления своего воздушного байка коленями - вроде бы получилось. Курс мы держим, высоту не теряем. Тогда самое время перейти к главному. Я собрал на левой руке водоворот из концентрированной энергии - будь перед нами щит попроще, этого было бы уже достаточно, просто бросай и жди, пока он спадет. Но перед нами защита одного со мной уровня, и тут надо действовать тоньше… Спасибо Лане за прием.
        Активатор
        Заряд сорвался с правой ладони, вобрал в себя всю энергию с левой, а потом с тихим свистом устремился вперед. Такой маленький, беззащитный - но только на первый взгляд.
        - У тебя получилось! - Б’тазар следил за мной и первым заметил, как моя атака просто-напросто снесла прикрывающую базу дроидов защиту. - Теперь мы их сделаем! Присоединяйся!
        Глава 23. Сокол
        Медведь издал какой-то свой народный неприличный звук и рванул в самую гущу боя. Ну, наверно, и мне тоже не стоит почивать на лаврах. Развернув свой аэроцикл, я нацелил нас с Хасси на ближайший фандан, грозно поблескивающий сине-красными бортовыми огнями и чем-то напоминающий земные машины дорожной полиции. Диаметром он был метров пятнадцать и около трех толщиной, еще на пару метров в центре возвышался купол, добавляя машине сходства с «летающими тарелками» из старой фантастики. Может, такие вот фанданы и прилетали на Землю в конце сороковых годов прошлого века, когда в мире начался тарелочный бум? Кто знает - вдруг в какой-то момент они заблудились по дороге, летя выполнять какую-то важную миссию…
        - Один-ноль в мою пользу! - крикнула Хасси, сбив «тарелку», пытающуюся зайти к нам со спины и по глупости подлетевшую слишком близко к моей крайне опасной подруге.
        - Один-один, - я не стал использовать ничего столь же мощного, как химера, а вместо этого на мгновение включил вихрь эргонов в районе двигателей корабля дроидов.
        Я не был до конца уверен в информации Б’тазара, но все сработало как надо: поток энергии прервался, и фандан, обиженно чихнув, клюнул носом, а потом резко полетел вниз.
        - Я добью его! - летящее за нами звено С’онара тут же рвануло следом, стремясь не дать своему противнику уйти под защиту базы. Но это было уже лишнее - щиты-то я снял, так что спрятаться нашим врагам будет просто негде.
        - Незачет, - Хасси за моей спиной ехидно хихикнула. - Ты своего не добил, так что победа за мной.
        Кажется, кто-то по-настоящему наслаждался боем. Интересно, это кровь химер или «Пылающих дланей» сейчас играет в моей знакомой?.. Я не успел додумать эту мысль, как в динамики ворвался еще один победный крик.
        - Йу-хуу! - отпустив штурвал и воздев руки к небу над еще парочкой падающих фанданов, Б’тазар потрясал кулаками и оглашал окрестности боевым кличем.
        - Эй, ты как там? - я попробовал мысленно окликнуть главного медведя, и тот сразу же отозвался.
        - Хороший бой, Максим. Остальное мы сделаем сами.
        Б’тазар еще не договорил, как вдруг сразу несколько танков, зениток и один бронепоезд взмыли в воздух. Я было решил, что это машины с сюрпризом, и сейчас нас будет ждать еще одна воздушная схватка, но вскоре понял: все совершенно иначе. Это не атака дроидов, это атака на них! К использующему левитацию Б’тазару присоединились остальные медведи, и количество техники в воздухе сразу выросло. Тяжелые танки беспомощно кувыркались, поднимаясь в высоту, бронепоезда повисли мертвыми червями, а потом вся эта машинерия посыпалась на землю металлическим градом, гремя, разламываясь и взрываясь.
        Следом взлетали все новые и новые танки, к ним присоединились зенитки и раскорячившиеся лягушками подземные дроиды. Некоторые умудрялись стрелять по медведям, но те принимали атаки на щиты и со спокойствием шаолиньских монахов барражировали на своих аэроциклах, не держась за штурвалы и расставив по сторонам лапы со скрученными в затейливые фигуры пальцами. Смотрелось это все эффектно, даже кровь стыла в сосудах.
        Уронив и эту порцию противников, разбившихся в итоге от падения с высоты, медведи пошли на снижение - база была разгромлена, и лишь редкие уцелевшие киборги пытались отбить нападение, но тут же падали бесполезным хламом, выпитые досуха. Крок подери, а ведь наши мишки невероятно круты! Неужели я заполучил себе действительно отличных союзников? Вот только что-то в происходящем меня смущает, и не могу понять что.
        - Мастер, - мои мысли прервал голос Хасси. - Кажется, мы сможем сделать наши грави-пушки гораздо сильнее, чем я думала.
        И только она это сказала, как меня осенило. Я назвал технику медведей левитацией, но ведь по факту, заставляя тяжеленные машины летать, они воздействовали на силу притяжения. На гравитацию! Не знаю, насколько успешны оказались эксперименты имперцев Накаташа в плане ментальных техник, но вот в плане работы с самой страшной антисилой галактики им точно удалось сделать невозможное.
        - Но как? - я посмотрел на Хасси.
        - Не знаю, - та пожала плечами. - Видимо, какая-то особенность генома. Я пробовала повторить распальцовку, но не получается. Это не запрет рода, это просто совершенно другой подход.
        - И насколько они сильны? - я продолжал смотреть на веселящихся медведей, которые, кажется, еще сами не понимали, насколько опасны их таланты.
        - Сами по себе не очень. Способности топорные - если сравнивать с привычной структурой, я бы оценила их на батарейку первого-второго уровня. Вот только по сравнению с теми, у кого таких возможностей нет вообще, это все равно прорыв. Так что я в итоге смогу попробовать наладить производство грави-пушек не на бесполезных аккумуляторах, а подстроить их под живых операторов, чтобы они усиливали и фокусировали их техники. Думаю, мы на этом сможем выиграть процентов двести-триста эффективности.
        - Хасси! - девушка в процессе рассуждений немного увлеклась и начала массировать мне плечи. Нет, я так-то не против, тем более что получалось у нее очень даже хорошо, вот только что будет дальше?.. С моей неожиданным бонусом красоты от модификации императорского генома со всеми такими отношениями надо быть настороже.
        Хорошенько обдумать эту мысль мне не дала всколыхнувшаяся аура.
        Геном Noi 2 модифицирован
        Завершен этап 2/7
        Как только я прочел эти скупые строчки, в глазах зарябило, и я от неожиданности потерял управление, роняя аэроцикл в крутой штопор. Уже распрощавшись мысленно с этой петлей, расстраиваясь лишь от того, что умру от удара о землю (обидно даже для потери шанса подготовиться к вторжению дибби-хатов), я внезапно вновь обрел зрение и тут же выровнял машину, остановив ее буквально в десятке метров от поверхности.
        Что же произошло? Я бросил взгляд на панель приборов, и что-то мелькнуло совсем на грани понимания. Затем я перевел взгляд на свои руки… Перчатка «Пылающей длани» сияла всеми цветами и оттенками радуги, а плотная ткань скафандра стала невероятно фактурной - я буквально видел каждое волокно, стоило буквально чуть-чуть напрячь глаза. В следующую секунду у меня закружилась голова, и я зажмурился, чтобы меня не вырвало.
        Глава 24. Завод
        Закрытые веки мерцали синими и красными кругами, а затем все успокоилось. Вновь открыв глаза, я посмотрел на учиненный медведями разгром. Так и есть: моя легкая близорукость, которую я почти не замечал, скакнула чуть ли не до орлиного взора - вон он какой новый бонус от модификации генома - вот я с непривычки (а еще от слишком резкого перехода) и не выдержал.
        Значит, теперь я красивый и глазастый. Понятно. Вот только что в итоге мне это даст? Вернее, что я еще смогу получить в этот список? Сейчас у меня две из семи способностей, будет семь - как говорится, я аж воспылал.
        - Мастер, - Хасси неожиданно отпустила меня и спрыгнула с байка, зависнув в воздухе. - Твои новые союзники почти закончили. Я спущусь к ним и помогу настроить производственную линию под наши грави-пушки. Думаю, штук пятьдесят мы тут точно соберем. Даже если на складах будет пусто, необходимые металлы найдутся среди дроидов обороны.
        - Хорошо, - я поблагодарил девушку. - Тогда лети.
        У меня мелькнула мысль, что Хасси уж больно много всего умеет, несмотря на заявленную ею ограниченность своих знаний. Пожалуй, как она вернется, надо будет нам поговорить по душам и заставить мою спутницу поделиться хотя бы парой своих техник. Тот же полет, думаю, мне бы очень пригодился.
        Улыбнувшись открывающимся возможностям, я уже хотел позвать Б’тазара, чтобы договориться о дальнейших планах, когда на мой личный номер неожиданно пришел чей-то вызов. Сначала я подумал, что это снова гнарфы, и уже собирался их в очередной раз сбросить, но потом присмотрелся к предполагаемым координатам того, кто хотел со мной поговорить, и, подумав, принял звонок.
        - Здравствуй, Айрин, - я поприветствовал помощницу Барна, которая, судя по всему, уже прибыла к Зании и успела понять, что тут не все так чисто.
        - Мак… - та пристально вгляделась в мое лицо, - вижу, что ты уже на поверхности Накаташа. Что ж, теперь вопрос, зачем ты так хотел, чтобы я улетела оттуда, можно снять. Но вот объяснить, что случилось с Занией, тебе придется!
        - Объяснения тут не помогут, - я не собирался сам ничего говорить. Во-первых, не поверят, во-вторых, потребуют доказательств, так зачем терять время. - Рекомендую внимательно изучить все, что осталось на месте Зании после взрыва. Возможно, вы найдете там то, что даст ответы на твои вопросы.
        Я прикинул, что части тел дибби-хатов или какие-то их следы вполне могли остаться, и когда Айрин их обнаружит, тогда-то мы и сможем пообщаться уже по-серьезному.
        - Надеюсь, ты не пытаешь снова менять обмануть, - Айрин пристально на меня посмотрела, а я неожиданно вздрогнул.
        Но вовсе не от взгляда наследной герцогини. Нет, я просто внезапно обнаружил, как вдоль задней стены капитанской рубки за спиной Айрин крадется китс. Чертов котяра выжил! И не только: он воспользовался тем, что я отправил к Зании корабли, и проник на один из них. Как он всегда говорил, китсы умеют красться. Что ж, теперь я в этом уверен на все сто.
        - До скорой встречи, - я помахал в камеру рукой, так чтобы меня увидели и Айрин, и китс, потому что это пожелание предназначалось им обоим, а потом отключил связь.
        Вот вроде бы секунд десять прошло за время этого разговора, а как кардинально поменялось мое настроение. От мрачной сосредоточенности до легкости и уверенности в успехе. Всего-то и надо было, что увидеть одну скрытную зверушку.
        - Б’тазар, ну как вы? - я позвал главного медведя, который вместе с большей частью своих сородичей и Хасси уже спустился на территорию базы.
        - Все нормально, периметр зачистили, сейчас еще пройдемся внутри, чтобы никого точно не осталось, и я вызываю бригады инженеров. Будем все запускать. Думаю, через час будут первые результаты.
        - Вы молодцы, - я не удержался и похвалил медведей. Все-таки они и во время захвата базы себя показали, и сейчас с запуском производства не планируют тянуть резину.
        - Стараемся, - в долетевших до меня мыслях Б’тазара мелькнула гордость за свой народ. Значит, не зря я не стал скрывать свои эмоции и похвалил их. - Кстати, ты видишь черные точки на горизонте? Подожди, я попрошу С’онара вывести тебе их увеличенное изображение…
        - Не надо, - я остановил Б’тазара.
        После второй модификации моего генома Noi2 у меня не было никаких проблем со зрением, и я без всяких технических ухищрений рассмотрел, как вдали кружит парочка чужих аэробайков. Кажется, это обещанные Б’тазаром представители других родов нагрянули посмотреть на наши успехи. Я усмехнулся, представив, что они сейчас докладывают своим командирам, а потом улыбка застыла у меня на лице. Я вспомнил, как до этого Асси вот так вот по моей просьбе приближала и показывала всякие происходящие вдали события. А теперь я могу делать это сам…
        Кстати, а что, если это самое улучшение генома, которое идет внутри меня, в итоге сравняет меня в способностях с «Пылающей дланью»? Или, учитывая мой, как я надеюсь, будущий титул, даже поможет превзойти доступное Асси и Хасси! Ну вот, вспомнил последнюю, и та уже меня вызывает.
        - Да? - я ответил на вызов химеры.
        - Что «да»? С тобой все порядке? А то медведь волнуется, что потерял твой сигнал…
        Упс, похоже, я так увлекся своими мыслями, что Б’тазар не смог со мной связаться - забавно.
        - Все в порядке, - я ответил вслух одновременно медведю и химере, а потом так же сразу им обоим задал вопрос. - И что дальше?
        - Захватим еще пару заводов, и мои сородичи придут договариваться, - подал голос Б’тазар.
        - В принципе, мы и без них справимся с производством, но в состав будущих артиллерийских команд их бы не помешало набрать, ну и заранее обучить работе с этими новыми пушками, - а это замечание от Хасси.
        - Тогда так и делаем, - я подвел итоги. - Вы не отвлекайтесь, я сам слетаю и очищу от дроидов ближайшие базы. Теперь, когда я знаю, чего ожидать, проблем не будет. Вы же готовьтесь к будущим переговорам и поставьте на сборку не только пушки, но и пару кораблей. Помню, Б’тазар, ты говорил, что на такое количество ваших ресурсов хватит, так вот пусть будут. Они нам пригодятся для тренировки канониров, захвата новых баз уже без моей помощи, ну и для демонстрации наших возможностей, когда я отправлюсь к нашим будущим союзникам. Вопросы?
        Вопросов вроде бы не было…
        Глава 25. Рейдер
        Что ж, раз все свои задачи поняли, мне можно отправляться. Помню, пока мы с Хасси не нашли цитадель Б’тазара с киборгом-змееносцем, под нами пронеслась парочка баз неподалеку отсюда. Направление примерно я помню, но лучше будет все же попросить у медведя точные координаты.
        - Б’тазар, - позвал я главу фратрии.
        - Слышу тебя, Максим, - тот отозвался мгновенно.
        Снизу слышался грохот и лязг, чьи-то азартные вопли, и спокойная мыслеречь медведя выделялась на этом фоне резким контрастом.
        - Мне нужны координаты ближайших баз дроидов, что мы можем использовать в качестве заводов, - озвучил я свое пожелание.
        - Уже отправил в память твоей «Стрелы», - Б’тазар не медлил ни секунды.
        Миниатюрный дисплей на панели управления аэроциклом мигнул, и на нем отобразились три строчки со значениями широты и долготы. Выбрав первую из них и построив маршрут для своей «Стрелы», я отметил, что название этого необычного транспортного средства оказалось довольно банальным. И тут мои размышления прервала Хасси, почти бесшумно подлетевшая справа.
        - Ты точно уверен, что справишься один? - слегка наклонив голову, спросила она.
        Это она шутит? Я с перчаткой и должен бояться устаревшей наземной техники? Или я стал для девушки настолько красивым, что она теперь чересчур обо мне беспокоится? Я повернулся к химере, вглядываясь в сузившиеся на ветру требовательные глаза и развевающиеся волосы.
        - Уверен. Спасибо за заботу, - в этот момент мне в голову пришла важная мысль. Раз уж так обстоятельства складываются, зачем откладывать? - Но мне бы не помешали некоторые твои умения - например, полет. Сможешь меня научить?
        Странно, конечно, вот так висеть в воздухе и общаться. Особенно на тему умения летать без всяких приспособлений вроде мерно шипящего подо мной аэроцикла.
        - Рада бы, мастер, - Хасси покачала головой. - Все техники, что я применяю - это чужие воспоминания. Только не мысленные, а на уровне ДНК. Память тела, что мне досталось, а не знания. И даже если бы я могла передавать техники, у нас бы с тобой все равно ничего не вышло.
        - Почему? - удивился я.
        В самом деле - пока я не вижу тут никакой логики. Чем техники Хасси отличаются от всего того, что я учил раньше?
        - Мы слишком отличаемся на уровне ДНК, - мне показалось, что химера улыбнулась немного виновато. - Я выгляжу как вели, но при этом моя нервная система действует по-иному.
        - Давай не общими словами, а попробуй пояснить на каком-нибудь примере, - я понял, что ничего не понимаю, но загнал вспыхнувшее раздражение куда-нибудь поглубже и постарался помочь Хасси объяснить мне, что она имеет в виду.
        - Представь руку, ты сжимаешь ее в кулак, для тебя это нормально. Ты помнишь, что так делал раньше, ты знаешь, что можешь это повторить и повторяешь. Но при этом сможешь ли ты мне объяснить, какие именно синапсы в твоем мозгу, в какой последовательности срабатывают, чтобы заставить твое тело так двигаться? Понимаешь? - Хасси с интересом посмотрела на меня, ожидая ответа.
        И, кажется, теперь я понимаю. Знания химеры - это ее часть, и нехимера вряд ли сможет их изучить. Может быть, конечно, поможет какой-нибудь прибор для считывания мозговых волн… Впрочем, чего это я - пример про синапсы же был просто аналогией.
        - Пусть так, - я вновь заговорил. - Тогда твоя помощь точно будет нужнее на земле. Помоги Б’тазару наладить производство, а я справлюсь сам. И не волнуйся, ничего со мной не случится.
        Так странно. Вот только что мне отказали в просьбе о новых знаниях, и, несмотря на это, я все равно стал лучше относиться к своей новой союзнице. Неужели, дело всего лишь в том, что она не стала делать тайну из своих ограничений, а сразу мне все рассказала.
        - Я поняла, - девушка не стала спорить, только томно выпрямилась и слегка склонила голову набок, на мгновение зависнув на одном месте, а потом снова нагоняя меня. - Буду ждать тебя, если что - звони.
        Прозвучало это так просто и по-земному, что я даже улыбнулся. Как будто мы посидели в кафе за чашечкой горячего шоколада и теперь не можем разойтись по домам, пока тепло не распрощаемся.
        Не знаю, что на меня нашло, но вместо логичных в подобных моментах объятий я просто взял и легонько ткнул скользящую в воздухе рядом со мной химеру кулаком в плечо. Вот теперь она замера уже надолго, уже по-серьезному отставая от меня. Ну, а я, чтобы не затягивать этот момент, еще больше ускорился, бросая аэробайк вперед, по введенным в память «Стрелы» координатам.
        Внизу проносились джунгли, сменившиеся огромным пурпурным болотом, которое упиралось в почти черное каменное плато. Постройки на нем были такого же цвета, поэтому даже со своим новым зрением я мог бы пропустить эту базу и пролетел мимо - вот только навстречу мне поднялись сразу два фандана. Угрожающе гудя, они пошли на сближение с двух сторон, явно пытаясь зажать меня в тиски, но легкий и маневренный аэроцикл легко вывел меня из зоны поражения, и вот я уже оказался над летающими «тарелочками».
        Такой финт явно сбил их с толку, и у меня появилась лишняя пара секунд, чтобы уже привычным движением использовать активатор. Прикрывающая базу защита рассеялась быстрее чем дым на ветру, а в следующий миг я уже повредил вихрем эргонов двигатель одного фандана и следом сразу же второго. С разницей в тот же самый миг они вертикально рухнули вниз, будто каменные мешки, и с диким грохотом развалились, разметав обломки по черному плато.
        Остальное было делом техники, вернее двух - щита, прикрывавшего меня от атак, и вихря эргонов, отправлявшего дроидов в небытие. На квадратные танки и зенитные орудия уходило больше времени, но и у них не было шансов. Я даже в качестве тренировки практически не пользовался защитой от перчатки - хватало подвижности верткого аэроцикла. Я носился на нем столь быстро, что за мной попросту не поспевали. Причем нельзя сказать, что автоматизированный гарнизон крепости был слабым - просто он явно не был рассчитан на отражение атак противника уровня начинающей Пылающей длани (ну, по крайней мере, по объему защиты, думаю, я потяну на такое сравнение). И попытка той же ощетинившейся огнем платформы, действительно оказавшейся бронепоездом, сбить меня была похожа на стрельбу из рогатки по танку.
        Глава 26. Либер
        На полный и окончательный разгром базы у меня ушло не более получаса, после чего я сделал почетный круг над догорающими обломками и передал Хасси через коммуникатор шлема:
        - У нас пополнение. Скинул тебе координаты новой производственной площадки, лечу приватизировать следующую.
        Б’тазар постарался подобрать действительно близкие базы, за что я ему был теперь отдельно благодарен. Второй объект моего рейдерского захвата располагался на песчаном берегу какого-то озера, в котором плескались угрожающих размеров рыбы или водные млекопитающие вроде китов - тут я уже не всматривался, потому что защитники базы использовали стандартную схему атаки. Впрочем, и я особо не мудрствовал, уложившись минут в двадцать и пополнив нашу индустриальную империю третьим заводом. А потом наступила очередь и четвертого - следующая база пряталась глубоко в зарослях леса. Тут мне пришлось повозиться, так как высоченные деревья создавали дополнительные помехи для охоты на защитников этой территории, и когда последний дроид пал, рухнув на горящий квадратный танк, дело уже начало клониться к закату.
        - Мастер, - раздался в наушниках голос Хасси. - С тобой все в порядке?
        - Как раз только что завершил захват очередного филиала нашего предприятия, - витиевато пошутил я.
        - Тут какое-то серьезное оживление, - коротко угукнув, сообщила химера. - Прилетели похожие на нашего знакомого аборигены, и теперь они все общаются. То есть молчат, конечно, обычным общением это не назвать. А еще обильно жестикулируют, и похоже, что гости не особо довольны.
        Вот только проблем между фратриями мне еще не хватало! Б’тазар обмолвился тогда, что сородичи придут договариваться, вот только не предупредил о возможных трениях. Я, конечно, не думаю, что дело дойдет до открытой конфронтации, и никто не будет атаковать наши заводы. Но мне-то нужно больше союзников в рядах мишек! Больше тех, кто поможет с производством оружия! И, главное, с его использованием!
        В общем, надо срочно лететь на ставшую основной базу и выяснять, что произошло.
        Необычное оживление я заметил еще на подлете. У берегового входа, как его назвал Б’тазар, стояли две группы мишек - наш командир с несколькими охранниками и какой-то коротышка в окружении сопровождающих в ярких одеждах. Обильная жестикуляция, о которой говорила Хасси, не прекращалась.
        Я посадил «Стрелу» чуть поодаль, примяв влажную траву, спрыгнул с него и, размяв затекшие конечности, неспешно последовал к месту сбора. Б’тазар не обратил на меня внимание, а вот коротышка уставился будто на диковинное насекомое. Я тоже рассматривал его без стеснения: крепкий маленький медведь, раза в полтора ниже наших друзей, светло-серый с темными разводами вокруг глаз. Одежды его свиты были умопомрачительных расцветок, а вот сам он, стоит отметить, облачен в матово-черный плащ.
        - Ты вовремя, - раздался в голове голос Б’тазара. - Все пошло немного не так, как мы ожидали…
        - Что? - не выдержал я. - Ты же говорил, что твои сородичи придут договариваться. Это не так?
        - Все так, - ответил медведь, а коротышка тем временем переводил взгляд то на него, то снова на меня.
        Интересно, он считывает наш молчаливый диалог?
        - Я заблокировал передачу мыслей от нас с тобой, - успокоил меня Б’тазар. - Это древнее правило, глава фратрии может пообщаться со своим советником наедине, а Либер чтит кодекс.
        Вот как, меня уже называют советником - приятно. А наш знакомый все-таки действительно главный, сам сейчас это подтвердил.
        - Как я и говорил, ближайшие к нам фратрии прилетели договариваться, - начал объяснять ситуацию Б’тазар. - Кто-то посчитал нашу атаку смелым шагом, но другим она не понравилась.
        - Почему?
        - Либер считает, что мы можем вызвать всеобщую войну.
        Вот меньше пяти минут вижу этого коротышку, которого Б’тазар называет Либером, а уже терпеть его не могу. С другой стороны, не могу не оценить его заботу о своем народе. Если вспомнить наши споры с коммандером, я ведь сам больше выступал за сохранение достигнутого и постепенное развитие. А вот Озеров, как и Б’тазар, был готов менять все ради смутной надежды на что-то новое и настоящее.
        - И что теперь? - уточнил я, возвращаясь к разговору.
        - Он требует созвать Большой совет фратрий, - отозвался медведь.
        - И все его должны слушаться? - вот, чувствую я, что не все так просто.
        И Б’тазар это подтвердил:
        - Либер - далекий потомок великого Фрибера, его слушают фратрии.
        Несколько секунд я молча соображал, что сейчас происходит и как мне поступить. Если я правильно помню, Фрибер, этот древний медвежий герой научил своих сородичей сражаться, давая отпор дроидам. Но почему же тогда его потомок или наследник, неважно, боится спровоцировать войну? Впрочем, великий революционер Наполеон в итоге стал императором, так почему бы и этому роду не пересмотреть свой подход к политике. Да и сколько времени прошло… Не должны дети все повторять за своими отцами, хотя, конечно, мне бы это как раз и помогло. Так что надо просто принять тот факт, что у нас с Б’тазаром будут оппоненты, и приготовиться к тому, чтобы на этом самом совете фратрий переманить на свою сторону побольше новых союзников. Ведь если так подумать, мне ведь не нужны все: пусть Либер и его сторонники остаются в стороне, нам и так хватит сил… Не переманит же он к себе прям всех-всех-всех.
        - Что от нас требуется? - обратился я к Б’тазару.
        - Лететь на совет, ты расскажешь всем то же, что и мне, и попробуешь убедить их в это поверить, - развел руками мой союзник. - Иначе нам не просто не помогут, но и не позволят штурмовать другие заводы.
        Мне тут же захотелось спросить: каким образом «мирная» партия соберется нам это запретить? Наплюет на свои якобы принципы и, чтобы не дать нам тронуть дроидов, устроит драку среди своих?.. Но в итоге я просто промолчал. И так было очевидно, что Б’тазару непросто, зачем еще усугублять ситуацию моими ехидными замечаниями.
        - Хорошо, - кивнул я, а Б’тазар повернулся к коротышке Либеру, и они вновь устроили мысленные дебаты.
        Две или три минуты спустя неприятный гость и его разноцветная свита развернулись и направились к поджидавшим их в траве бурых аэроциклах, которые с готовностью подлетели на метр вверх. Медведи вскочили на них и мгновенно рванули в вышину, вскоре превратившись в далекие точки на раскаленном от яркого солнца небе.
        - Полетим только мы с тобой, - Б’тазар жестом указал на ожидающие нас «Стрелы» и, не мешкая, двинулся к ним. - Глава фратрии и советник.
        Глава 27. Совет
        - Подожди немного, - сказал я Б’тазару и позвал химеру. - Хасси!
        - Да, мастер? - девушка вышла из тени и приблизилась ко мне.
        - Продолжай налаживать производство, нам важно, чтобы в следующей петле медведи смогли создать необходимые запасы вооружения за считанные часы. А я постараюсь убедить остальные фратрии в том, что мы нужны друг другу. Если получится… Вернее, когда получится, я рассчитываю, что у тебя уже будут готовы специалисты, способные обучать и наших новых союзников.
        Сказав это, я уверенно направился к своему аэроциклу и нетерпеливо поджидавшему меня Б’тазару. Хасси ничего не ответила, а просто вернулась к работе - я заметил, что с правой стороны от речного входа проложены рельсы, и рослые молчаливые медведи, которые где-то прятались во время разговора глав фратрий, отправляли по ним внутрь базы приземистые платформы. На каждой были аккуратно установлены загадочного вида конструкции, в которых, впрочем, угадывались роботизированные промышленные агрегаты. Если я, конечно, что-то понимаю в производстве.
        Медведь дождался, пока я прыгну на свой аэробайк, и взлетел, скинув мне координаты места, где собирался большой совет. А неблизкий, однако, путь - я прикинул, что лететь нужно не менее получаса. Забавно: порой столько занимает перелет из одного конца галактики в другой, и вот мы столько же тратим на вихляние под облаками. И почему никто не знает, где база чертова Трака - насколько же быстрее все было, если бы мы могли подниматься в верхние слои атмосферы… Туда, где пока нам перекрывает путь проклятая система планетарной обороны.
        Уже привычно бросив верткую машину вверх, я пристроился в кильватер Б’тазару, и мы теперь молча летели навстречу постепенно заходящему солнцу. Он ничего не говорил, я не спрашивал, так под свист ветра и пронеслась дорога до базы Либера - это я понял по огромной каменной статуе похожего на него медведя. Такого же маленького и приземистого, с гордо поднятой головой и правой лапой, указывающей своим соплеменникам путь в светлое будущее. Впрочем, это у меня уже свои ассоциации, связанные с земной историей.
        Аэроцикл Б’тазара камнем нырнул вниз, на широкую мощеную площадку перед мрачным темным фортом. На неровных плитках с пробивающейся между ними травой располагалось, наверное, под два десятка аэроциклов и штук пять еще заходили на посадку. Так, а вот эти явно предпочитают комфорт - на дальнем конце площадки приземлялся сигарообразный аппарат, похожий на небольшой пассажирский самолет, только без хвоста и крыльев.
        - Идем, - Б’тазар нетерпеливо и, я бы сказал, как-то беспокойно махнул мне лапой и направился ко входу в мрачноватого вида форт.
        Мы влились в вереницу самых разнообразных медведей, отличавшихся не только цветом шкуры, но и формой черепа, а также ростом. У двоих - я так понимаю, что это тоже вождь и его советник - были длинные угловатые головы, как у вымерших хищников вроде саблезубых тигров. А росту каждого из них позавидовал бы любой земной баскетболист.
        На меня периодически бросали любопытные взгляды, но в целом я не почувствовал особого интереса к своей персоне. Возможно, медведи просто умело скрывали свое настроение.
        При входе, правда, меня бесцеремонно прощупали статусом, но спорить и апеллировать к своему лордству сейчас не было никакого смысла. Тем более что благодаря «внушению» мои мысли защищены, и можно не бояться, что кто-то сможет там покопаться… Так что я принял это как должное и молча проследовал за Б’тазаром вглубь форта. Пройдя небольшой коридор, мы оказались в круглом зале, напоминавшем цирк - круглая площадка и уходящие ввысь ряды. Вот только не стульев, а словно бы академических кафедр. Впрочем, если совет фратрий для медведей обычное дело, немудрено, что существует специально оборудованное для этого место. Мы с Б’тазаром заняли соседние трибуны на четвертом уровне, причем он жестом указал мне встать справа от него.
        На площадку вышел сутулый медведь с длинными, свисающими почти как у спаниеля, ушами. Интересно, значит, какая-то демократия тут все же есть - я-то, грешным делом, подумал, что председательствовать будет коротышка Либер.
        - Начинаем большой совет фратрий! - неожиданно произнес мишка обычным голосом на общеимперском. Выговор, правда, был слегка странноват, но пониманию это не мешало.
        Председатель обвел взглядом трибуны и продолжил.
        - Либер, наследник великого Фрибера, созвал нас, чтобы обсудить тревожную выходку фратрии южных болот и ее вождя Б’тазара. При участии чужака эта фратрия атаковала четыре базы дроидов, уничтожила охрану и присвоила комплексы.
        На обычном собрании наверняка поднялся бы гул голосов - осуждающий или, напротив, одобрительный. Здесь же присутствующим было достаточно обменяться парой телепатических фраз, бессвязные отголоски которых я почувствовал в своей голове. Странно, раньше такого не было. Или это случайность, или следствие общения с такой толпой психиков-менталистов, или… Я догадался проверить себя статусом и оказался прав.
        Геном Noi 2 модифицирован
        Завершен этап 3/7
        Если уловленные мной эмоции от чужих разговоров - это не совпадение, то новое улучшение мне нравится больше всех остальных. Похоже, я могу теперь воспринимать мыслеречь, даже если она не относится непосредственно ко мне. Вернее, эмоциональный посыл, вложенный в нее… Ну, или что-то подобное. Интересно, а медведи так же чувствуют, говорят им правду или врут? Потом нужно будет получше разобраться в моей новой особенности, а пока лучше успокоиться и сосредоточиться на деле.
        - Либер, наследник великого Фрибера, - продолжал между тем председатель, - считает, что таким образом фратрия Б’тазара подвергает опасности все наше сообщество. Железяки могут ответить на агрессию ассиметрично.
        - А не забыл ли наследник великого Фрибера его учение? - я впервые услышал голос Б’Тазара, густой и низкий, почти как у брата Асы Кино. - Того самого Фрибера, что научил нас не бояться?
        - Мой прадед научил наш народ сражаться, а не рисковать попусту, - отозвался Либер, стоявший прямо напротив нас. - Б’тазар поступил опрометчиво и подверг опасности все фратрии. А если Хозяин дроидов решит отомстить?
        - Хозяин дроидов мертв, - сказал мой союзник, и вот теперь по залу действительно пробежал ропот. - Нам некому мстить. А вот спешащие в нашу галактику дибби-хаты могут уничтожить и наши фратрии.
        Глава 28. Фратрии
        - Дибби-хаты? - высоким голосом уточнил один из медведей.
        Хотя, пожалуй, это медведица - формы тела заметно округлые, а черты морды… лица гораздо мягче, нежели у Б’тазара и Либера.
        - Те самые дибби-хаты, - подтвердил мой знакомый, а я чуть не подавился. И откуда это мои новые пушистые знакомые знают про наших главных врагов из-за края галактики? - Чужак по имени Максим, который сейчас выступает в качестве моего советника, обратился за помощью. И мы не просто можем ее предоставить, мы обязаны это сделать ради жизни всех членов каждой фратрии.
        - Ты говоришь правду, Б’тазар, - кивнула медведица. - Но тебя мог ввести в заблуждение твой советник. Может, дадим ему слово?
        - Слово советнику Максиму, - тут же отреагировал председатель, и десятки пар глаз немедленно уставились на меня.
        Они чувствуют ложь, как и я теперь… А значит, действовать нужно как и при знакомстве с Б’тазаром - быть честным и ничего не скрывать.
        - Миллионы этих существ, ведомые своими вождями, прибудут в нашу галактику в конце этой недели, - сразу перешел я к существу вопроса. - Разумные, что могут дать им отпор, разделены, а потому слабы. Мне нужно объединить их, и для этого потребуются местные базы.
        - Зачем? - пристально посмотрела на меня медведица.
        - Чтобы создать оружие и доказать, что я достоин внимания и достаточно силен, - с этими телепатами можно не притворяться. - Мне нужно произвести впечатление, чтобы диктовать свои условия. В противном случае они перегрызут друг друга, ослабив галактику перед лицом врага.
        - И какое до этого дело нам? - голос Либера не был противным, как я невольно себе его представлял. Напротив, он был спокойным и внушал доверие.
        - Поддерживаю! - рявкнул медведь с длинным угловатым лицом. - Если нам суждено погибнуть от лап дибби-хатов, мы сделаем это с честью! Будем сражаться за свой дом!
        - Верно! - поддакнул ослепительно белый глава другой фратрии. - Кто может гарантировать, что галактическое сообщество отблагодарит нас? Что они защитят нас, отправив к Накаташу хотя бы одно флотское соединение?
        - Не уйдут ли наши старания в условиях риска в пустоту? - прогудел иссиня-черный гигант.
        - Вы же умеете считывать ложь! - обратился я сразу ко всем. - Моего обещания будет достаточно?
        - Ты искренен, Максим, - мне ответила медведица. - Но мы не можем быть уверены, что именно за тобой будет окончательное решение союзников.
        Как же тяжело говорить с теми, кто уже успел убедить себя, что не хочет меня слушать. Ладно, попробую еще раз разложить все по полочкам.
        - Я знаю, как создать оружие, что остановит врагов, но мне нужны рабочие, что запустят заводы. Мне нужны воины, что смогут с ним обращаться и под которых оно будет сделано. Понимаете, Накаташ станет не просто частью будущего союза, а стержнем, вокруг которого все будет построено. От вас будут зависеть все остальные, а не вы от них. Я предлагаю вам силу не против дроидов, не против дибби-хатов, а силу в принципе. Вам останется только не побояться ее взять.
        Я был уверен, что уж теперь-то меня услышат, но неожиданно снова поднялся черный гигант.
        - Бесплатный хумс бывает только в ловушках дроидов, - он выдал какую-то местную народную мудрость и уселся, считая, что больше ничего и не нужно.
        Это выглядело до ужаса глупо… И страшно. Страшно потому, что большая часть собравшихся медведей была согласна с этим любителем пословиц. Вот как набор слов, по факту никак не подходящий под эту ситуацию, мог оказаться сильнее приведенных мной доводов? Но ведь оказался же… Кажется, как я и думал, в глубине души каждый из собравшихся здесь вождей уже давно принял решение, и любые доводы просто проходят мимо их сознания.
        А раз так, то к черту доводы!
        - Значит, бесплатный хумс вам не нравится, - от возбуждения я даже хлопнул ладонями по кафедре. - Это ваша планета и вам решать, как поступить. Но потом, когда вы будете с честью погибать от лап миллионной армии дибби-хатов, вспомните, что все могло быть по-другому. Что вы могли помочь галактике, а галактика в ответ помогла бы вам. Перед лицом смертельной опасности нет места предательству. Вы думаете, что я забуду вас и вашу помощь? Искренне верите, что я вас брошу? Да я лично отобью Накаташ, если в этом возникнет необходимость!
        Я все больше и больше распалялся с каждой секундой, повышая голос и добавляя в него металлических ноток. Все слушали очень внимательно - или делали вид - и особенно та самая медведица, которая прямо-таки буравила меня взглядом… Когда у доводов разума нет шанса, всегда можно попробовать положиться на эмоции. Доводы нужно обдумывать, в эмоции же можно просто поверить - а это, черт побери, гораздо проще.
        - Продолжай, - мягко вплыл в мои мысли Б’тазар. - У тебя получается, у нас еще есть шанс.
        - Более того! - мой голос гремел над трибунами и круглой площадкой. - Более того, я предложу вам сражаться со мной плечом к плечу, чтобы вы сами защитили свою планету! Добавлю вас во временную петлю, чтобы вы могли натренироваться и усилиться! И чтобы победили! Чтобы одолели врага, для которого нет разницы, чей мир разорять, если это не мир дибби-хатов!
        Последнюю фразу я буквально выкрикнул и даже грохнул по кафедре кулаком. Вышло красиво, конечно, но при этом ведь никакой конкретики. Особенно по сравнению с тем, что я говорил раньше, когда по полочкам раскладывал для медведей их выгоды и отсутствие рисков. И при этом в прошлый раз меня послали, выдав пословицу за разрушающий все мои доводы ответ, а сейчас…
        - Фратрия боевых озерников окажет помощь чужаку Максиму, - неожиданно заявила медведица.
        - Ее зовут М’чара, - подсказал Б’тазар.
        - Я буду очень рад твоей помощи, М’чара, - благодарно кивнул я медведице. - И с большим почтением буду биться рядом с тобой.
        Женщина или девушка-вождь, я пока не разобрался, как отличались медведи по возрасту, склонила голову набок почти как Хасси и широко улыбнулась.
        - Фратрия разящих лесовиков поможет Максиму! - оглушительно крикнула еще одна медведица, которую я до этого не замечал. Круглая, полная и немного даже смешная.
        - К’алетра, - вновь подсказал мой союзник.
        - Буду счастлив, К’алетра, - улыбнулся я, и та аж зарделась, благо светлая шерсть позволяла разглядеть изменение цвета кожи.
        Глава 29. Дамы вперед
        Пока что только две фратрии оказали мне поддержку, причем вожди обеих - женщины. Да кути цуруп! Неожиданно меня осенило! За мной пошли именно женщины! А после того, как у меня открылась первая модификация императорского генома, разве можно считать это случайностью? Неужели все дело не в моих ораторских талантах, не в цепляющей сердца речи, а просто в открывшейся недавно харизме и «красоте»?.. С одной стороны, какое мне дело до причин, если есть результат. А с другой, просто немного обидно.
        - Фратрия свободных речников с тобой, чужак Максим, - услышав еще один женский голос, я было окончательно уверился в своей разящей прекрасных дам харизме, но тут вдруг увидел того, кто это сказал.
        Высокий и заметно поджарый медведь с длинной шерстью и в лихой шапочке из головы гигантской змеи (единственный, у кого вообще был головной убор!) улыбался и кивал мне. «Кррррасавчик», - сразу вспомнился один из психиков Б’тазара, у которого я эксперимента ради спросил, как тот ко мне относится. Наверно, и этого все же стоит записать в жертвы генома.
        - Фракция песчаного берега предоставит свою базу чужаку Максиму, - еще одна медведица, шерсть которой была уложена в прическу, изъявила желание присоединиться к ширящемуся союзу.
        - Ради женщин, - рыкнул медведь с прямоугольной головой, - фратрия скалистого нагорья поможет Максиму. Кто-то ведь должен будет их охранять.
        Пять фратрий, не считая племени Б’тазара, уже были за меня, но на общем фоне их было не так много. Похоже, даже моих новых талантов оказалось недостаточно, чтобы увлечь всех, ну или хотя бы большую часть из собравшихся. Впрочем, судя по довольной улыбке моего спутника, даже те, кто пошел с нами - это уже гораздо больше, чем он рассчитывал. Остальные же решительно проголосовали против, к довольной улыбке Либера.
        Кстати, характерный момент. Больше наследник великого Фрибера не упоминал ни про какую опасность атаки на дроидов. Он подтвердил верность себе большей части фратрий и успокоился, оставив нас творить все, что нам вздумается. Не то чтобы я был против - просто немного обидно обнаружить такого прирожденного политика даже среди медведей…
        Я думал, что собрание уже закончено, но тут на мою сторону перешла еще одна община.
        - Фратрия зеленой долины поможет, - тихим и слегка убаюкивающим голосом произнесла медведица с огромными синими глазами и светло-рыжей шерстью.
        Отлично, теперь на моей стороне целых шесть фратрий, не считая Б’тазара. Ну же, быть может, еще кто-то передумает? Крок, похоже, моя харизма повлияла на всех четырех медведиц-вождей - больше я не нашел ни одной дамы, как ни вглядывался в ряды трибун. Ну и ладно… Надо будет уточнить у Хасси, сколько медведей нам потребуется для производства - но так, на глаз, учитывая, что большую часть делает автоматика, должно хватить. Гораздо больше меня волнует вопрос с наводчиками грави-пушек: для почти тысячи вождей дибби-хатов нам потребуется минимум столько же операторов медведей. С одной стороны, судя по количеству жителей в племени Б’тазара, сил у нас даже с запасом. Но, с другой, а все ли медведи умеют использовать тот самый навык?
        Впрочем, не умеют - научим… Я успокоил сам себя и поборол порыв сказать еще что-нибудь.
        - Большой совет завершен! - объявил ушастый председатель, и медведи начали покидать зал.
        Воцарилась тишина, никто больше не использовал голос, и это было так странно после столь бурного и шумного заседания.
        - Ты молодец, Максим, - мыслеречь Б’тазара выражала отчетливое одобрение. - Если не считать скалистое нагорье, фратрии не самые сильные, но главное, что у них есть площадки для развертывания производства. А их воины, может быть, и не так хороши в открытом бою, как мои, но за прицелами пушек не дрогнут и пойдут в бой за своими вождями хоть против самого императора.
        Я задумался о том, как Б’тазар неожиданно закончил свою речь, когда он благодушно потрепал меня по плечу своей тяжеленной лапой, а потом махнул в сторону наших байков. Когда мы вышли из форта и направились к аэроциклам, следом за нами пошли все мои новые союзники - четыре медведицы и два непохожих друг на друга медведя, поджарый модник и рослый брутал.
        - Спасибо вам еще раз за поддержку, - сказал я им вслух. - Вы не пожалеете.
        - Сколько витков петли у нас есть на подготовку? - спросила голубоглазая рыжая медведица.
        - Один, - разумеется, я не стал врать.
        Опасаясь разочарования союзников такой малой форой, я приготовился еще раз объяснять, что шансы у нас есть и неплохие. Но уже спустя секунду понял, что слишком поторопился с выводами. Медведи явно воспринимали даже этот один виток как редчайший шанс. Или дар.
        - Ясно, - ответила рыжая Ч’алотра, как запоздало подсказал мне Б’тазар.
        Потом он мне тут же быстро представил оставшихся - Ш’андра, медведица с прической, Тус’кар, поджарый медведь, и Кр’ран, могучий брутал с прямоугольной головой. Их советники стояли поодаль, и Б’тазар почему-то не стал называть из имен, а я не стал настаивать.
        - Сейчас мы все полетим на нашу основную базу, где мой инженер и заодно специалист по использованию нашего нового оружия, - здесь я имел в виду Хасси, - объяснит подробно, что требуется для организации производства, а потом для обучения будущих канониров. Вопросы?
        Мишки вновь порадовали меня своим пониманием и деловым подходом. Все лишь сосредоточенно кивнули, когда я предложил рассесться по аэроциклам, и вскоре мы уже бороздили небо Накаташа своей значительно увеличившейся эскадрильей.

 - Хасси, - я заранее связался с химерой, чтобы уточнить все детали. - Я смог убедить еще шесть фратрий к нам присоединиться. Как это повлияет на наши возможности?
        Я на мгновение замер, ожидая ответа.
        - Это хорошо, - первые же слова Хасси настроили меня на позитивный лад. - На запуск завода с нуля на текущий момент у местных уходит двадцать минут. Через сорок они начинают выдавать первую продукцию, через два часа работы мы сможем получить необходимую нам минимальную партию в тысячу единиц.
        Я представил объем проделанной химерой работы и невольно присвистнул.
        Глава 30. Амбиции
        - То есть ключевая проблема в сроках запуска, - уточнил я. - В следующей петле, в смысле, в реальности нам не придется ничего захватывать и восстанавливать. Трак понимает опасность и просто откроет нам доступ.
        - Я учитываю это, - я почувствовал, как Хасси кивнула. - Поэтому тренирую отдельно пилотов, которые доставят инженеров сразу на места. Естественно, не по прямой, а по орбитальным траекториям, когда они откроются.
        - Три минуты, - я быстро набросал схему и прикинул время.
        - Дальше я отрядила часть союзников на сборку тестовых кораблей для отработки подключения наших орудий. Остальные же раз за разом тренируют быстрый запуск производственных линий - до конца недели мы сократим этот процесс до пяти минут. А если у нас будет по два завода на каждое из союзных племен, то и на времени сборки можно будет существенно сэкономить.
        - Да, - я опять принялся считать. - Час двадцать стандартной сборки по двенадцати заводам, итого чуть меньше семи минут.
        - Всего с учетом дороги, запуска и сборки первой партии - пятнадцать минут, - Хасси продолжила делиться своими планами. - Если ты планируешь привести для нас основной флот с Соул, то они как раз успеют долететь до нас, чтобы мы прямо с ходу начали их переоборудование.
        - Спасибо, - я искренне поблагодарил химеру за то, как она все организовала. Мы еще ничего особо не сделали, а наши шансы уже как будто еще немного подросли.
        Тем временем мы как раз долетели до завода, и Хасси, теперь уже во плоти, ждала нас, собрав всех медведей и медведиц для того, чтобы объяснить им суть того, что их будет ждать. А потом закипела работа. Вплоть до самой темноты мы облетели все имеющиеся теперь в нашем распоряжении базы, на каждой из которых деловитые мишки - и наши, и союзные, прибывшие за своими вождями -начали развертывать производство. Хасси отвечала на их вопросы, чертила схемы, одобрительно кивала, когда видела подходящую машинерию и кривилась при виде той, что не подходила.
        Красный закат мгновенно сменился тропической чернотой, и медведи зажгли яркие лампы, осветившие все на километры вокруг. Я чувствовал невероятную усталость, но при этом не мог заснуть - настолько волнительным был процесс. Второй раз мы облетели наши заводы уже далеко за полночь, а когда вернулись в цитадель нашей фратрии южных болот, то я завалился прямо на одном из уровней пирамиды. Благо воздух был теплым и в меру влажным, а от докучливых насекомых нас отделяло силовое поле. Я погрузился в пучину сна даже несмотря на грохот и лязг, которыми сопровождалась работа очередной запущенной производственной линии, а также покрикивания химеры, вошедшей во вкус и явно довольной своей ролью.
        Проснулся я на рассвете, с удовольствием отметив, что работа продолжалась - и явно всю ночь.
        - С пробуждением, мастер! - поприветствовала меня Хасси, неожиданно вовремя очутившаяся рядом.
        - Ты что, здесь все время была? - удивился я.
        - А что? - пожала плечами девушка. - Маллари достойные ученики, они все схватывают на лету. Я им все объяснила, и теперь они не нуждаются в моем постоянном присутствии.
        - Маллари? - переспросил я, услышав незнакомое слово.
        - Да, - подтвердила Хасси. - Так они себя называют.
        Чем-то отдаленно походе на «маури», подумал я. Впрочем, это может быть простым совпадением. Тем более если вспомнить, что это не просто пять букв, а за ними стоит вполне определенный смысл. М - младшие, аури - вели. Если посмотреть так же на самоназвание медведей, то получится, что они у нас младшие аллари… Забавно, но пора сосредоточиться на делах.
        - Когда мы сможем собрать первый опытный образец? - спросил я о том, что меня сейчас по-настоящему волновало.
        Вчера я уже видел сборочные линии, видел готовые корабельные орудия и системы подключения к боевым космолетам… Но мне, наконец, хотелось попробовать собираемые нами пушки в деле. А то я, конечно, доверяю словам Хасси, что все будет работать, но мне, тем не менее, станет гораздо спокойнее, когда мы дадим первый реальный залп.
        - Инженеры Б’тазара обещали закончить небольшой боевой корабль уже к полудню, - порадовала меня химера. -  Мы бы успели раньше, но эти заводы не могут собирать слишком крупные объекты, вот и пришлось раскидать заказы по всем нашим линиям, а теперь собирать этот конструктор.
        Остатки моего сна тут же как ветром сдуло: я быстро вскочил на ноги, закинул в рот пару галет, а потом на ходу проверил, не повышался ли во время сна мой геном. Увы, тот, похоже, предпочитал отдыхать вместе со мной, но я настолько был воодушевлен грядущей проверкой, что почти не обратил на это внимание.
        Следующие часы прошли за инспектированием работ - мы с Б’тазаром и Хасси, которая не пожелала осваивать аэроцикл и сидела позади меня, обхватив руками, облетали завод за заводом. Общались с инженерами, осматривали производственные площадки и наблюдали за деловитыми движениями медведей. Все же мне с ними повезло: учитывая, что перед своей быстрой смертью в этой петле Садон Трак потратил на создание своего флота почти все запасы ресурсов Накаташа, они даже в условиях жесточайшего дефицита все равно умудрялись со всем справляться.
        В этот момент прямо под нами раздался взрыв. Группа маллари создала какой-то очередной узел нашей пушки и тут же разнесла его на части, чтобы, используя те же детали, снова отработать так необходимые им навыки. А ведь Хасси смогла привить своим подчиненным этакую искру хаоса. Раньше медведи казались мне довольно спокойными, а тут взрывают все подряд, и я вижу - спасибо моему зрению - лишь довольные огоньки у них в глазах.
        - Что там с космолетом? - я тоже жаждал разрушений, правда, не в любом виде, а исключительно от наших новых орудий.
        - Еще час, - расстроила меня Хасси, но потом предложила неожиданное решение. - Если тебя просто сама пушка интересует, то на соседнем заводе ее как раз тестируют. Подгоняем общие показатели под пси-силы наших союзников, чтобы им проще было ей пользоваться.
        - Так чего же мы тогда теряем время? - я тут же скомандовал смену курса.
        Глава 31. Грави-пушка
        Буквально через пару минут мы уже были на нужном полигоне. За неимением готовых космолетов грави-пушку пока установили на тот самый летательный аппарат, похожий на самолет без оперения. Оказалось, что это машина фратрии зеленой долины, на котором прилетела со своей свитой рыжая Ч’алотра, а потом, когда присоединилась к союзу, решила не выделяться и оседлала аэроцикл.
        Для воздушного, а не космического судна пушка была великовата, и ее прицепили к днищу, так что теперь «самолет», как я решил его называть для удобства, напоминал ракету-носитель. Взлетали мы с таким грузом примерно так же - тяжело, громко и эффектно. Впрочем, это ни капли не смущало никого из приемной комиссии… А тут помимо нас посмотреть на проверку нашего главного козыря собрались все лидеры созданного мной союза.
        Правда, к самим испытаниям придирчивая Хасси, которой очень нравилась роль главного инженера-конструктора, в итоге допустила лишь меня (кто бы сомневался), Б’Тазара, обоих медведей-мужчин и Ч’алотру. Причем последнюю химера явным образом невзлюбила - и даже непонятно почему, не ревнует же она ее ко мне, в конце концов. Тем не менее, единственная медведица-дама оказалась среди нас только потому, что владела машиной, способной поднять в воздух пушку. Будь у химеры альтернатива, и - это было видно по ее сурово поджатым губам - она бы полностью исключила из команды разумных женского пола. Да, тяжела доля харизматичного императора…
        - Вон туда, вдоль рукава притока, - Б’тазар вслух указал ведущей самолет Ч’алотре. - Там есть еще одна база дроидов, на ней и произведем испытания. Ты согласен, Максим?
        Он лучше меня ориентировался на родной планете, но в нашем союзе признал мое главенство и потому не мог не соблюсти политес. Разумеется, я кивнул, одобряя идею.
        - Кр’ран, Тус’кар! - скомандовала химера медведям. - Занять свои места!
        Главы фратрий легко подчинились Хасси - видимо, не зря та гоняла их всю ночь. Один принял управление пушкой, другой должен был стать стрелком. И не просто стрелком - по нашей задумке, его способности должны были усилить поражающий эффект. Вернее, наоборот, пушка должна была не создавать с нуля грави-поле, а усиливать способность маллари. В итоге, по расчетам Хасси, это должно было дать в разы больший эффект. И вот скоро мы узнаем, так ли это…
        - Прямо по курсу! - голос Ч’алотры был такой же невероятно тихий, как и на совете фратрий, но прекрасно при этом был слышен даже сквозь шум.
        - Парни, приготовились! - скомандовала Хасси как заправский сержант.
        Ствол пушки заходил ходуном - это Кр’ран наводил ее на скопление дроидов и начавшие взлетать фанданы. Я тут же отметил, что это происходит довольно медленно, но, как мне успела объяснить Хасси, из-за тонкости настройки никакая электроника тут, увы, не поможет. В итоге черному медведю приходилось для поворота орудия использовать исключительно свою собственную энергию.
        - Огонь!
        Выстрел не был громким и вообще эффектным. Только заложило уши ватной тишиной да воздух сверкнул лиловым. Атаки словно бы тоже ничего не заметивших фанданов продолжали разбиваться о нашу защиту. Чувствую, что у меня на лице уже начало появляться разочарованное выражение. Да и не у меня одного. Медведи один за другим начали хмуриться, и только Хасси радостно улыбалась.
        - Куда смотреть? - догадался спросить я у химеры.
        - Вот же, - та вывела на экран изображение, и я увидел моргающее защитное поле базы да ездящий туда-сюда танк. И разве это то, чего мы ждали от супер-пупер-пушки?
        - Хасси, - я старался говорить спокойно, - можешь объяснить?
        - Конечно, - химера продолжала улыбаться. - Вот траектория выстрела, он прошел мимо наших взлетающих противников и очень удачно ударил в землю прямо на границе защитного поля.
        Я тут же скосил взгляд на смущенно пожавшего плечами Кр’рана - это же черный медведь отвечал у нас за наводку и в итоге даже не понял, куда попал. Да уж, чувствую, со стрелками мы еще намучаемся.
        - Значит, танк не стреляет, потому что вокруг него грави-поле, и техники не работают? - я задал вопрос вслух, чтобы и наши союзники все поняли.
        - Именно, заряд активируется при касании любого твердого предмета, зона действия… - тут Хасси замерила модель точки поражения виртуальной линейкой. - Да, зона поражения, как и планировалось, возросла с базовых пятидесяти сантиметров до двух метров.
        Девушка гордо посмотрела на меня, а я неожиданно осознал, насколько тяжелая битва нас будет ждать. Между нами и дибби-хатами будут километровые комические пространства, а мы должны будем попасть в них такими миниатюрными техниками. И это еще нам повезло, что Хасси смогла настроить свои пушки на маллари и увеличить зону поражения…
        - Подождите, - рыжая медведица осторожно подняла лапу, прерывая мои мысли. - Я поняла насчет танка, но что со щитом базы дроидов? Я думала, ваше оружие против него поможет…
        - И оно помогает, - Хасси увеличила изображение, показывая уже заметную невооруженным взглядом рябь. - Защитное поле проходит по месту, где не могут работать техники, фактически для него это пробоина, которую оно постоянно пытается зарастить, опустошая свои аккумуляторы. И рано или поздно они… закончатся.
        Химера выдержала эффектную паузу и сказала последнее слово именно в тот момент, когда защитный экран базы дроидов мигнул и погас. Мгновение в рубке нашего самолета висела тишина, а потом медведи дружно разразились довольным рычанием. И, черт побери, я их понимаю. Все-таки одно дело, когда победить главных врагов тебе помогает чужак, и совсем другое, когда ты осознаешь, что сможешь сделать это и без его помощи.
        - Поздравляю, - я крепко пожал лапы каждого из присутствующих на борту медведей, а потом мы развернулись и полетели обратно.
        Можно было, конечно, заняться захватом этой базы, но зачем? Теперь, когда маллари освоили грави-пушки, они и сами смогут это сделать, а у меня найдутся и более важные задачи.
        - Наш корабль готов, - Хасси словно бы прочитала мои мысли.
        - Прекрасно, тогда, как вернемся, сразу же начинаем готовиться к вылету.
        Глава 32. Прорыв
        Пять минут у нас ушло на прощание и последние инструкции, а потом мы с Хасси отправились на осмотр построенного для нас корабля. Как оказалось, химера для ускорения процесса пустила на него часть деталей нашего истребителя маури, потом пошли блоки, собранные на разных производственных линиях и немного отличающиеся по цвету и фактуре металла… В общем, когда я добрался до сборочной площадки, передо мной предстал самый настоящий разноцветный монстр.
        - Как будто на помойке его нашли, - я потрогал пару листов обшивки, словно бы ржавых на вид.
        - Зато он все так же привязан к твоему браслету, - Хасси тут же выдала контраргумент, и, должен признать, это сразу же изменило мое отношение к этому кораблю. Если ранее я считал его лишь временной посудиной, то теперь он сразу же стал по-настоящему «моим».
        - Спасибо, - сказал я химере и приготовился исследовать свой корабль изнутри, когда к нам неожиданно нагрянул вроде бы как уже уехавший по своим делам Б’тазар.
        - Что-то случилось? - я внимательно посмотрел на медведя.
        - Не совсем, - тот вытолкал из-за спины двух молодых маллари. - Это двое лучших выпускников, прошедших сегодня ночью курсы твоей помощницы.
        - Да, - подтвердила слова медведя Хасси. - Косоглазый и Больная, помню их, действительно были сегодня одними из лучших. В отличие от летавшего с нами черныша эти двое бы не промазали.
        Я не удержался и хмыкнул, когда химера назвала прозвища двух протеже Б'тазара, а вот сам медведь отнесся к этому совершенно спокойно. Вот что значит не обращать внимание на слова, а смотреть в суть. Ведь похвалили их? Похвалили - а все остальное не важно.
        - Это мои наследники, - Б'тазар начал говорить еще медленнее, словно бы еще и сам не до конца сформулировал свою мысль. - Ты видел Либера, за его родом идут не из-за его силы или его идей, за ним идут как за родом героя. Так вот нашему народу мало одного героя. Если мы хотим выжить, нам нужно хотя бы несколько путей, которые можно было бы предложить маллари, чтобы они не думали о том, кто достойнее, а могли полагаться исключительно на выгоду для всех наших фратрий.
        Хм, а наш медведь, кажется, только что изобрел демократию. Правда, немного в извращенном виде, но все же.
        - И твои дети, слетав со мной и став частью победы над дибби-хатами, смогут стать героями?
        - Они станут символом нашего народа на переднем краю. И да, они станут героями, потому что я позабочусь, чтобы об этом узнал каждый маллари.
        - Пусть так, - я согласно кивнул. - Скажешь мне, как их зовут?
        - Нет, - Б'тазар неожиданно покачал головой. - Твоя подруга назвала их Косоглазым и Больным, этого достаточно, пусть так и будет. Когда они проявят себя, и ты посчитаешь их достойными, пусть принесут тебе присягу и тогда получат право снова называть себя настоящими именами.
        Я снова кивнул, решив не спорить с немного странными традициями медведей - это их выбор. Гораздо больше меня сейчас занимала мысль, какая странная компания сейчас собирается рядом со мной. Раньше это были принцесса и барон - все солидно. А сейчас Хасси из рода Гадость да два медведя с кличками, которые не стоит называть в приличном обществе… Впрочем, химера сказала, что они хорошо стреляют, так что плевать на все остальное.
        - На корабль, мы вылетаем! - отдав приказ своей новой команде, я тоже поднялся на борт.
        Снаружи космолет выглядел как маленький круглый пирожок, чем-то напоминая фандан дроидов, только раз в десять покрупнее, но вот внутри все было гораздо интереснее. Никаких коридоров, никаких кают - корабль напоминал пустой ангар, в котором кто-то натянул строительные леса и прямо на них развесил всякие необходимые для полета агрегаты.
        - А это нормально? - осторожно поинтересовался я насчет столь необычного интерьера, сам при этом продолжая уверенно идти в рубку по растянутому в воздухе мостику.
        - Это сэкономило нам пару часов, Трак реально все выгреб с планеты, так что пришлось импровизировать, - пояснила Хасси. - Но корпус крепкий, точки фокусировки для твоего щита стоят где надо, двигатели работают, а по стальным канатам-распоркам довольно удобно перемещаться из одного блока в другой.
        Тут же, будто спеша подтвердить слова своей наставницы, оба медведя спрыгнули с мостика и по ближайшему тросу съехали на пару метров вниз, где располагалась палуба управления огнем.
        - Ее отдельно поставили, чтобы им было проще наводить пушку? - я вспомнил мучения Кр’рана и догадался, зачем нужно было выносить управление нашими орудиями с основного мостика.
        - Именно. И ты скоро увидишь, насколько они быстрее, - заверила меня Хасси, когда мы закончили этот переход над пропастью и добрались до мостика.
        К счастью, тут уже все было без изменений. Судя по знакомому убранству, именно эту часть корабля химера позаимствовала у истребителя маури, так что мое тело привычно опустилось в капитанское кресло, а руки легли на панель управления.
        - Приготовиться к старту, - я не стал дожидаться подтверждения и сразу рванул корабль вверх.
        Может быть, глупо было вот так лезть вперед без подготовки, но меня впереди ждут битвы с жуками, одетыми в доспехи из абсолютных химер, разговор с принцессой, которая считает себя выше всех в нашей галактике… И если сейчас я без подготовки не смогу пробиться сквозь блокаду Накаташа, то стоит ли мне вообще пытаться хоть что-то изменить?
        - Блокируйте точку альфа-17-28, - я вывел координаты основного орудия ближайшей орбитальной станции.
        Сейчас это главная опасность. С обычными дроидами справится мой щит, а вот главный калибр подобного монстра сможет обнулить мои запасы, даже несмотря на перчатку и кольцо «Пылающих дланей». Однако если медведи смогут его заблокировать, то мы просто воспользуемся моментом и вырвемся за пределы Накаташа прямо под носом у защитников планеты.
        - Максимальная дистанции атаки - сто километров, - предупредила меня Хасси.
        Черт, моя ошибка, надо было сразу спросить про такие детали, но я так увлекся своими мыслями, что просто забыл. А ведь сто километров для серьезной космической драки - это как бой на ножах в дуэли лучников. Впрочем, пилот я или не пилот?
        - Приказ тот же. Я доведу нас до дистанции атаки, а потом не подведите меня…
        Я прислушался, как Косоглазый и Больная что-то утвердительно проревели, а потом еще крепче сжал штурвал. Повоюем!
        Глава 33. Лезвие бритвы
        Собранный из разных блоков и кусков железа корабль оказался довольно шустрым, и разгон дался мне невероятно легко. Местное солнце вставало из-за горизонта, играя бликами на толстом обзорном стекле, но мы ускорялись так быстро, что освещение резко сместилось и заметно ослабло. А потом мы буквально вонзились в плотные облака, разрывая их как ржавое шило вату.
        - Косоглазый! Больная! - я привлек внимание медведей. - Приготовьтесь!
        Хотелось сказать дополнительно что-нибудь ободряющее, но в итоге я решил промолчать. Все эти мотивирующие речи хороши перед началом важного дела, а не в процессе его выполнения. Сейчас нам всем нужно максимально сконцентрироваться на прорыве, а потому нечего отвлекаться.
        И когда это небо затянуло такими плотными тучами? Мы все мчались и мчались в грязно-сером мареве, и полет этот уже, казалось, начал затягиваться, как вдруг по опоясывающей корабль защите заплясали разноцветные огоньки.
        Дроиды, еще лишь малое их количество - те, что осмелились опуститься до положенного им предела, балансируя на грани. Сейчас к ним присоединятся все остальные, и тогда…
        Внезапно мы вырвались из облачного плена, перед нами раскинулось иссиня-черное небо, и вот теперь настал самый опасный момент. Счет пошел уже даже не на минуты, а на секунды.
        - Вижу цель! - в голосе Хасси не было страха и даже малейшего возбуждения. Она просто констатировала факт, что на нас уже смотрит своими бездушными датчиками орбитальная станция.
        - Подтверждаю! - крикнул я, скорректировав курс.
        Со стороны наши действия легко могли показаться самоубийственным сумасшествием: я чуть отклонил космолет в сторону, и теперь он летел прямиком акуле в пасть. То есть, конечно, на главный калибр станции. Часть дроидов даже перестала по нам стрелять, видимо, решив, что нам и так не жить.
        Сто километров… На Земле - огромное расстояние, разделяющее города, а здесь это буквально на расстоянии вытянутой руки. Мы пока еще не в открытом космосе, мы только приближаемся к его границе, но длинная блестящая вилка орудия станции уже хорошо видна. Наверное, привычное людям ствольное дуло выглядело бы страшнее, неожиданно подумалось мне. Ведь именно такой в представлении среднестатистического человека, несмотря на тесное знакомство с технологиями вели, должна быть пушка. А вовсе не эти блестящие то ли антенны, то ли щупы. Вот только как раз в их силах пробить мой щит, несмотря на все усиления, и поджарить дерзкий кораблишко, мчащийся прямо на станцию.
        - Рано! - предостерегающе воскликнул я, но протеже Б’тазара и так сохраняли завидное хладнокровие. Увы, я не могу уловить их мысли и понять, что на самом деле творится в их мохнатых головах, но я чувствую их эмоции - мои медведи полны решимости и уверенности в себе. Это хорошо.
        Часть дроидов оставила нас в покое, но часть - те, что были рядом и кому не надо было менять свою позицию для атаки, продолжали расстреливать нас, проверяя на прочность щиты, и с каждой секундой число ударов все возрастало - уже не в арифметической прогрессии, а в геометрической. А что, если бы я полетел не через станцию, а напрямик? Нас бы уже наверняка поджарили… Впрочем, и сейчас пока еще слишком рано радоваться, надо сначала довести дело до конца.
        Панель управления начала подавать тревожные сигналы, предупреждая о перегрузке, но это пока еще допустимый уровень… Нам нужно подобраться поближе, максимально близко, чтобы Косоглазый и Больная смогли дотянуться до цели и желательно до того, как сама станция разрядит по нам свой главный калибр. К счастью, у такой махины накопление энергии и наводка точно должна занять больше времени, чем у нас. Главное, чтобы мои медведи не промахнулись - вот это было бы, конечно, обидно. Ведь если мы упустим этот мизерный шанс, то не просто погибнем сами, но и лишим всю галактику возможности выжить. Черт, как же хрупко порой вселенское равновесие, зависящее от двуногих с разной степенью волосатости!
        Усмехнувшись собственной скабрезной шутке, я чуть сбалансировал траекторию корабля, и теперь громада станции со сверкающей смертоносной вилкой нависала прямо над нами. Кончики «зубьев» опасно засветились…
        - Десять секунд до их атаки, - предупредила Хасси.
        Это хорошо, это удобно. И, главное, у нас еще немного времени, чтобы еще сильнее сблизиться с противником. Десять секунд - это же целая вечность. Сейчас, сейчас, еще чуть-чуть!..
        - Огонь! - вырвалось у меня это простое слово, напомнившее о моих обоих дедах, которые защищали наш родной город, и их рассказах. И почему именно сейчас?
        Сверкнул слабо заметный в суборбитальном пространстве эффект атаки из нашей грави-пушки. А вот смертоносный главный калибр станции молчал - и каким-то девятым чувством я понял, что момент выстрела уже давно прошел. Нас должно было испепелить, но мы продолжаем лететь. И летим по-прежнему прямо на станцию, словно мотыльки на электрический свет. Кстати, как любопытно - ударные «зубцы» по-прежнему светятся, даже ярче, и вообще напоминают усики старинных лампочек накаливания. Как раз в тот момент, когда те собираются перегореть.
        - Почему нас не атакуют дроиды? - тихо спросила девушка-медведь, заметившая, что уже некоторое время мы летели без сопровождения искорок отраженных выстрелов на щите.
        - Думаю, сработала программа, которая отсекает лишнюю суету, - тут же ответил ей ее братец. - Мы имеем дело с машинами, а у тех нет привычки стрелять просто так. Их сканеры засекли траекторию нашего движения, сопоставили ее с линией огня орбитальной станции…
        - Ты хочешь сказать, - оборвала его медведица, а я с интересом продолжал следить за этим непринужденным разговором, - они поняли, что мы обречены? Мастер, но зачем мы так рисковали?
        Любопытно, отметил я, юные медведи используют то же обращение ко мне, что и химера. Впрочем, когда ученики копируют учителя - это нормально.
        - Слишком эмоционально, - Хасси ответила вместо меня. - Мастер все учел. Там, где не было бы станции с ее выстрелом, нас бы ждали миллионы дроидов. Да, они слабее, но с нашим орудием проще заблокировать одного сильного противника, чем несколько слабых.
        - Круто! - восхищенно воскликнула молодая медведица и как-то по-детски восторженно присвистнула.
        Глава 34. Второе лезвие
        - Да, - я сначала просто улыбнулся в ответ, а потом меня неожиданно прорвало от осознания того, что мы действительно создали эту чертову грави-пушку и она действительно работает не только против древних защитных полей на планете, но и против гораздо более мощных орбитальных станций. - Да, черт побери, да! Станция обезврежена!
        - Ура-а-а! - хором завопили медведи, а Хасси снисходительно поглядывала то на меня, то на них.
        В самый последний момент я слегка дернул штурвал, и наш корабль свернул прямо перед носом боевой станции, выходя на орбиту. Мы прорвались, мы действительно прорвались! Вот только ничего еще на самом деле не закончилось. Десятки тысяч дроидов остались позади, но здесь их сменили другие желающие моей крови.
        Появление нашего несуразного на вид корабля заметили сразу же, и со всех сторон к нам полетели запросы по системе «свой-чужой». Вот даже обидно - неужели никто даже не предположил, что это вернулся лорд Солдок? Ладно, не до амбиций сейчас. На орбите царило невероятное оживление, и стороны, все это время державшиеся в холодном напряжении, сейчас переключились на маленький разноцветный кораблик.
        - Назовите себя! - раздалось в динамиках сразу несколько голосов.
        Соврать? Ну, разумеется, нет - такая глупость мне бы точно в голову не пришла. В любом случае я для них всех сейчас как клубок загадок: кто я, а главное, как сумел прорваться через рой дроидов? Что ж, на первый вопрос я отвечу им с удовольствием, а вот от второго зависит моя жизнь и логическое завершение последней петли.
        - Лорд Солдок к вашим услугам, - представился я в общем эфире, и там тут же воцарилась мертвая тишина.
        Сейчас они судорожно решают, как быть, чтобы и со мной разобраться, и в большой конфликт не влезть. Впрочем, несмотря на молчание, мои оппоненты решили не терять время и окружить меня, лишая возможности ускользнуть отсюда без боя. Как будто бы до этого у меня были шансы: все пути отхода изначально перекрыты, а теперь у меня просто становилось все меньше пространства для маневров… Нет, тут нужно или договариваться, или показывать силу, или использовать какую-то хитрость. Учитывая противоречия собравшихся сторон - вон как осторожно окружают, стараясь не держаться друг у друга на линии огня - я бы поставил на третий план. Осталось только продумать все детали. Так, кто тут у нас, кстати?
        Я увеличил изображения перемещающихся кораблей, чтобы проверить, правильно ли я понимаю расклад сил. Итак, ко мне движутся отряд союзников Ами и отряд линкоров под флагом Увосса - всего две силы из оставшихся тут четырех. Впрочем, повстанцев же не стоит воспринимать всерьез: несмотря на неожиданно взятые ими сороковые уровни, вели всегда будут готовы объединиться против них, так что подчиненным коммандера… вернее, теперь уже Ланы, только и остается, что держаться в отдалении и ждать своего шанса.  Почти то же самое и с гнарфами. Несмотря на все их амбиции, альбиносы значительно уступают прокачавшим свои батарейки имперцам… и тем, и другим.
        В общем, расклад довольно прост - и это мне повезло, что Тервинцы плотно засели у Зании и пока решили полностью забыть о Накаташе и связанных с ним мелочами - мне нужно преодолеть всего лишь двойной заслон, и передо мной будет открытый космос и возможность лететь куда угодно. Эх, будь тут лично Ами с ее кораблем-химерой, все было бы, вообще, элементарно: можно было бы провернуть тот же маневр, что и со станцией, продемонстрировав свои возможности и заодно прикрыв себе спину. Но вот сразу четыре десятка кораблей - это не то, что мы бы смогли заблокировать нашей грави-пушкой.
        Окончательный план прорыва все так и не хотел складываться, когда меня снова повторно вызвали. И, как ни странно, это были не представители Ами или Увосса. Нет, первым после моего эффектного появления на орбите в себя пришел брат Асы Кино.
        - Как ты выжил? - пророкотал гнарф своим глубоким басом.
        Странно, родственник Асы не пытается предъявлять мне претензии, что я не открыл его флоту путь на Накаташ. Похоже, рациональность и желание использовать меня перевесило оскорбительный отказ.
        - Поработал головой, - сказал я.
        Нет, я ни в коем случае не хотел никого оскорбить. Поэтому и ответил сейчас максимально туманно - ведь если говорить откровенно, то с гнарфами мне сейчас не о чем договариваться. Не тот уровень.
        - Что ж, как бы то ни было, это не отменяет низость твоего поступка, - прогудел мой собеседник.
        - Прости, но так было надо, - я решил резко оборвать разговор с братом Асы, которая как-то подозрительно молчала и не встревала в наш диалог. - Я отключаюсь.
        Невежливо, но сейчас на этикет просто нет времени. Если при спуске гнарфы могли мне помочь, то сейчас решение кроется точно не в них.
        - Лорд Мак Солдок! - загремел в динамиках звонкий голос дежурного офицера имперского флота. Судя по частоте, сторонники принцессы. Странно, почему говорит не сам адмирал Дакон? - Немедленно деактивируйте все орудия и ложитесь в дрейф! Наш крейсер подхватит вас и доставит на флагман!
        - Именем империи! - ворвался в эфир кто-то резкий. - Советник Увосс требует вас к себе, лорд Солдок!
        Ну вот, кажется, по-доброму со мной разговаривать никто не собирается. Как неуважительно по отношению к лорду.
        - Вы для начала между собой разберитесь, - пробормотал я себе под нос, отвечая на призывы имперцев к сдаче и продолжая просчитывать одну заинтересовавшую меня идею. А ведь это может выгореть…
        - Мастер, они зажимают нас, - предупредила химера, прерывая мои мысли.
        И действительно, словно забыв о своих противоречиях, оба имперских флота нависали надо мной с двух сторон сверху, словно желая выдавить обратно в зону поражения орудий уже оклемавшейся орбитальной станции и жаждущих моей крови дроидов. Но в то же самое время они выдерживали между собой почтительное расстояние, стремясь избежать провокационных моментов. Нечаянный выстрел, угрожающий маневр - и все хрупкое перемирие полетит китсу под хвост. Китс… Как там, интересно, мой Барсик?
        Глава 35. Ответный ход
        - Лорд Мак Солдок! - продолжал резкий голос. - Советник Увосс хочет принять вас лично и советует не поддаваться на провокации представителей мятежного режима! Вы - аристократ империи, лорд!  И империя гарантирует вам неприкосновенность…
        - Империю представляет ее высочество Ами, наследная принцесса! - перебил его офицер флота дочери Ревака. - Лорд Солдок, блокируйте сообщения не имеющих легитимности самозванцев!
        Кажется, вели тоже поняли хрупкость своей позиции и решили немного смягчить тон.
        - В отличие от вас, - продолжал тем временем Резкий, как я решил его про себя называть, - никто из представителей великих домов Соул не присвоил себе титул императора! На законных основаниях советники Увосс и Панариан…
        - Лорд Мак! - да что же они, так и будут друг друга перебивать? - Как вам удалось пробиться?
        Наконец-то вопросы по существу! Вот только не нравится мне, что флоты обеих сторон продолжают к нам приближаться, вернее, пока только отдельные небольшие корабли, в то время как основные силы поигрывают мускулами друг перед другом. А не надумали ли благородные вели устроить мне тут небольшой дружеский абордаж? Очень ведь похоже…
        Ладно, тогда пора начинать. До этого вели видели лишь мою силу в виде прорыва сквозь облако дроидов туда и обратно, пусть теперь увидят, что за всем этим стоит. Так они смогут понять мое желание договориться, а я смогу это использовать… Ну, если, конечно, мы на самом деле случайно не достигнем соглашения. Впрочем, в этом я очень и очень сомневаюсь.
        - Этот маленький космолет, - в голос словно добавились новые ритмичные нотки, - на котором я и мои люди пробились сквозь орды дроидов, вооружен пушкой, которая ослабляет техники. Если наладить массовое производство таких, мы сможем отстоять галактику от дибби-хатов.
        Я специально не стал напоминать, кто такие жуки, в чем заключается их сила - сейчас хватит и просто их упоминания. А детали… все равно мне вряд ли сейчас поверят, чтобы начинать тратить на это время. Уверен, что командирам флотов империи сейчас проще не слушать мои, как они считают, «байки», а, наоборот, предположить какой-нибудь сговор. С кем? Неважно, с тайной цивилизацией Накаташа, с неожиданно воскресшим Садоном Траком, с самими дибби-хатами, в конце концов! Но, старательно отбрасывая эмоции, я понимал: ни сторонники Ами, ни люди Увосса не станут упускать даже саму возможность завладеть новым оружием. Уж оно - это-то они видели - точно реально! И стоит промедлить, и новинка окажется в руках врага…
        - Если мы ведем переговоры как цивилизованные аристократы, - обратился я сразу к обеим сторонам, - требую прекратить выдвижение абордажных команд в мою сторону.
        - Лорд Солдок, вы понимаете, что торгуетесь в момент серьезной опасности для всей нашей галактики? - неожиданно спокойно обратился ко мне Резкий.
        Ловко - сделал вид, что поверил мне… Или он на самом деле все понял? Я прокрутил в памяти фразу вели еще раз и неожиданно почувствовал: врет. Ха, мои способности по пониманию эмоций, похоже, начинают приносить настоящую пользу.
        - Мастер, пушка перезаряжена, - доложила в этот момент Больная.
        - Нет, - мотнул я головой, а Хасси даже встала и съехала по тросу к нашим операторам, чтобы исключить неприятные случайности. А я тем временем продолжил уже начавшие раздражать переговоры. Вернее, не они сами, а эта дешевая патетика. - Это вы меня обвиняете в том, что я торгуюсь? Вы, кто не может разобраться, кто из вас более… легитимный?
        Они попытались достать меня через то, что важно для меня. Я ответил им тем же и, кажется, на самом деле смог задеть за живое.
        Один из кораблей союзников Увосса сразу после моих слов рванул к нам, кто-то не выдержал. Со стороны подчиненных Дакона тут же открыли предупредительный огонь, и по щиту торопыги пробежали чувствительные искорки. Да, кажется, у всех скоро сдадут нервы - похоже, самое время для следующего моего шага. Вели думают, что они - два кота, подползающие к вороне и ждущие, у кого первого сдадут нервы! Но на самом деле пока все нити от клубка, которым они пытаются играть, в моих руках.
        И это, черт побери, очень тяжело! Тяжело не думать наперед, а постоянно представлять, что будет, если я допущу ошибку. Такое простое, очевидное и грустное будущее… Я очнусь уже не в последней петле, а в реальности, и буду вместе со всеми отражать атаку дибби-хатов. Вот только это будет бой, из которого уже не вернется никто из нас. Ни я, ни Увосс, ни принцесса, ни мишки-маллари.
        Но я этого не допущу! А раз так, то хватит терять время. Нужно прорываться на Соул - к принцессе. Я ведь не просто так сделал выбор именно в ее пользу: пускай Ами сейчас не поддерживает большинство великих домов, на ее стороне все же центральная планета, ее ресурсы и весь имперский флот, в том числе этот противоестественный корабль-химера. Она сильнее, и это факт. И заручившись ее поддержкой, можно будет договариваться с остальными. А можно и не договариваться… Кораблей для наших новых пушек нам хватит, сколько-то сил добавит возрожденный в следующий понедельник флот Накаташа, так что новой величайшей армаде в истории нашей галактики - быть. Главное, не допустить глупых ошибок хотя бы ближайшие шесть дней - это же такая малость - и довести все до конца.
        - Прошу общего внимания! - сказал я в общем эфире. - Мне нужно сделать заявление!
        Сразу после моих слов корабли обеих сторон прекратили вялый обмен атаками и остановились. Никто ко мне больше не пытался приблизиться на расстояние, достаточное для абордажа, но я понимал, что это ненадолго. Вот тот, например, фрегат через пару минут сможет захватить меня магнитным лучом…
        - Империя слушает вас, лорд Солдок! - эту фразу произнесли сразу два голоса, Звонкий и Резкий, независимо друг от друга, с небольшим отставанием.
        - Действуем так, - я сделал небольшую паузу. - Вы все - без всяких исключений - обязуетесь пропустить меня, не причинив вреда. Взамен я оставляю корабль с грави-пушкой.
        Вот такой вот у меня план. Главное, чтобы вели, больше думая друг о друге, не обратили внимание на один маленький, но очень важный нюанс.
        Глава 36. Финт
        - И кому же вы оставляете его? - уточнил Резкий. Бинго, меня уже вычеркнули из всех раскладов.
        - Империи, конечно же! - без капли сомнения ответил я.
        - Понятно, - протянул Звонкий. - Вы предлагаете нам самим решить это…
        Не знаю, что сейчас произошло на мостике, но есть у меня такое чувство, что Звонкому крепко досталось. Как так - подверг сомнению то, что представляет истинную империю! С другой стороны, разумеется, ни там, ни там дураков нет. И за корабль из разноцветных листов металла разгорится нешуточная битва, причем наверняка между десантами психиков - из страха повредить чудо-пушку никто не рискнет устраивать перестрелку больших кораблей. А пока десант доберется до корабля - это еще несколько драгоценных минут, что мне будут так нужны.
        - Мне уже все равно, - я устало напомнил о себе. - Я прошу лишь обеспечить мне безопасный проход через окружение.
        - Дайте нам пять минут, - сменил Звонкого голос адмирала Дакона, который вновь взял бразды правления в свои руки.
        - Поддерживаю, - а это лорд-капитан Кон Прадл.
        Кажется, я понимаю, что сейчас было. Командующие обоими флотами - и империи Соул, и Новой - временно отдали управление переговорами своим заместителям или просто старшим офицерам для того, чтобы параллельно обсудить положение дел друг с другом. Или в обоих лагерях началось брожение, и вели стали понимать необходимость объединения - впрочем, рассчитывать на это было бы слишком наивно - или они пытались договориться между собой по поводу моего конкретного случая. Как, собственно, делают это сейчас - ведь пропустить меня должны будут оба флота. А вот как они будут решать проблему, кому достанется корабль… Вот это меня уже не волнует.
        - Что ты задумал, мастер? - химера как раз вернулась от мишек-канониров и теперь смотрела на меня, хитро прищурившись.
        - Лететь на Соул, конечно же, - улыбнулся я.
        - И для этого ты решил отдать наш корабль? - уточнила Хасси, но я уже по глазам понял, что она знает ответ.
        Взгляд девушки скользнул по браслету на моем запястье, и, конечно же, не просто так. Да, затея, которая пришла мне в голову, была рискованной. Но иного способа, как гарантированно выбраться из окружения, я не мог придумать - да его и не было, по сути-то.
        - Да, - подтвердил я догадки Хасси, и та удовлетворенно кивнула.
        - Лорд Солдок! - пять минут прошло, а может, командующие договорились раньше, и в динамиках раздался требовательный голос лорда-капитана Прадла.
        - На связи, - отозвался я. - Что вы решили?
        - Мы даем вам возможность покинуть зону напряжения, - а это адмирал Дакон присоединился. - При этом транспортом вы должны озаботиться сами. Какова численность вашей команды?
        - Четверо, считая меня.
        - Мы даем вам пять минут, - сказал лорд-капитан Прадл. - Потом мы начинаем активные действия и уже ни за что не ручаемся.
        - Особенно за вашу безопасность, - добавил Дакон.
        - Благодарю вас, - максимально нейтрально ответил я.
        - Отсчет времени пошел, лорд Солдок, - мне показалось, что в голосе Прадла звучала ирония. - Не теряйте его понапрасну.
        Я промычал нечто невразумительное и отключил связь.
        - Готовимся на выход! - а теперь объявить на корабле эвакуацию и быстренько собираться.
        - Что? - раздался недоуменный голос Косоглазого. - Мы капитулировали? Но как же?..
        - Как же все, что мы до этого пережили? - подхватила Больная. - Все старания наших фратрий латавру под нижний хвост?
        В ее голосе звучало столько укоризны, что я бы, наверное, дрогнул, сдайся мы на самом деле. А так - просто вполне понятная реакция.
        - Мы не капитулировали, а действуем по запасному плану, - ответил я. - Так что без разговоров, приказ не обсуждается.
        Я поставил корабль в дрейф и встал с кресла капитана. Медлить было нельзя, отведенные нам минуты безжалостно таяли, так что я прошел сразу к шлюзу. Хасси следовала за мной, мишки, лишь слегка помедлив, тяжело пыхтели в хвосте нашей маленькой колонны.
        Нажав кнопку экстренного открывания шлюза, я первым выпрыгнул в открытый космос. Два небольших корабля обеих империй подошли уже слишком близко, но пока не пересекали условную черту, терпеливо выжидая. Как они все-таки решили делить корабль? Крок с ними, конечно же, но ведь любопытно…
        - Держитесь за меня! - скомандовал я.
        Воздушная сфера
        В маленьком по меркам космоса пузыре мы летели мимо кораблей Соул и Новой империи, прямо-таки физически ощущая пристальные взгляды. Десятки, сотни, да что там - тысячи взглядов сопровождали нам в оглушительной тишине.
        Разумеется, в наших скафандрах был хороший запас кислорода, но я решил, что лучше оставить его на непредвиденную ситуацию, если план мой все же пойдет не так. Да и когда все под одной крышей, вернее в одном пузыре, мне гораздо спокойней. Так я все контролирую и точно никого не потеряю, как до этого китса…
        - Три минуты! - сказал я вслух и придал двигателям скафандра максимальное ускорение.
        Скорость была не слишком велика - надо было просить больше времени - но, к счастью, тут ко мне подключилась Хасси с какой-то своей техникой, и мы сразу начали двигаться гораздо быстрее. Линкоры, фрегаты и крейсеры всевозможных форм и под самыми разными флагами проплывали по сторонам, но меня все равно не покидало предательское чувство, что мы не успеем. Закончатся отведенные нам минуты, и начнется свалка, во время которой нас случайно (или нет) уничтожат.
        - Я все рассчитала, - успокоила меня Хасси, словно прочитав мои мысли. - По истечению отведенного времени мы окажемся в точке, где у нас будут неплохие шансы успеть перейти в гиперпрыжок.
        Она летела слева от меня, держась за руку, и потому мы могли смотреть друг на друга во время разговора. И лицо химеры в этот момент показалось мне… человечным, что ли. Как будто у старого друга, что поддерживает тебя в трудную минуту одним только своим присутствием.
        - Осталось тридцать секунд, - озвучил я новый преодоленный нами рубеж, и корабли позади нас пришли в движение.
        Флоты явно перестраивались для совершения атаки, хотя я мог и ошибаться. Вдруг Дакон и Прадл смогли договориться, вначале послав на мой корабль парламентеров - убедиться, что игра стоит свеч? Впрочем, это будет только их решение, меня же сейчас волнует совсем другое.
        - Пять секунд, - я отметил, что наша фора почти истекла, и остановился.
        Вот он момент истины: я отключил воздушную сферу, сосредоточился на своем браслете маури, к которому был привязан мой истребитель, а теперь и новый космолет, построенный в том числе и из него, а потом активировал призыв корабля.
        Глава 37. Вперед
        Как и в предыдущих случаях, громада космолета мгновенно возникла в непосредственной близости - разница была лишь в том, что я впервые призывал корабль в космос. Но на эту тему размышлять было некогда, так как теперь уже счет пошел на секунды.
        - Держитесь! - коротко скомандовал я, и меня сразу же поняли, вцепившись еще крепче.
        Я рванул к дверце шлюза, сходу шлепая пятерней по управляющей панели. Внутрь мы в буквальном смысле залетели, и я сразу же закрыл внешнюю переборку. Теперь быстро нормализовать давление, пустив воздух, и можно открывать переборку внутреннюю. Вели уже наверняка снова нас заметили. Да, они знают про особенность кораблей маури, но не ожидали подобного от моей развалюхи… Ничего, теперь будут знать! Мы уже за кольцом блокады, мой щит снова нас прикрывает, а скоро, как только я доберусь до мостика, мы спокойно умчим отсюда подальше.
        - Лорд Солдок! - гремело в динамиках на мостике, куда я ворвался первым и тут же занял капитанское кресло.
        Быстро же они. Вот только громкие слова - это все, что остается моим противникам… Я отключил связь, все равно разговаривать Прадлом и Даконом у меня не было никакого желания. Зачем? Хвастаться победой? Так что мне от нее - это ведь только начало.
        - По местам! - гаркнул я, но все и так уже заняли свои боевые позиции.
        - Отлично сработано, Мастер! - хором прокричали медведи, но я лишь отмахнулся. Еще рано…
        - Прыжок! - от зашкаливающего адреналина я зачем-то озвучил свое следующее действие, и вокруг корабля схлопнулось пространство.
        Вовремя - пилоты имперцев быстро сориентировались, и в нашу сторону уже полетели первые выстрелы. Парочку атак мы все же поймали на щит, но отделались в итоге малой кровью. За обзорным стеклом растеклось серое марево - здесь, в нигде и никогда, можно было немного расслабиться. Но недолго, потому что время работает против нас даже в подпространстве.
        - А вот теперь можно восторженно кричать, - обратился я к Больной с Косоглазым, и мишки дружно заулюлюкали, выражая свою радость каким-то очередным кличем их народа.
        Я откинулся назад в кресле, прикрыл веки и где-то с минуту массировал пальцами виски. Потом набрал в легкие побольше воздуха, выдохнул, чувствуя, как успокаивается колотящееся сердце, и повернулся к химере.
        - Хасси, ты ведь понимаешь, что это еще не все? - и почему порой так тянет задавать подобные бессмысленные вопросы.
        - Конечно, мастер, - кивнула она. - Нам осталось совершить прыжок до системы Соул и встретиться с той, кого ты зовешь Ами.
        - Все верно, - кивнул я, параллельно вслушиваясь, как на заднем плане о чем-то оживленно переговариваются мишки. Странно, почему они не пользуются мыслеречью? Может, дело в эмоциях? Ладно, с этим я еще разберусь, тем более что к протеже Б’тазара у меня еще есть несколько вопросов. - Но к принцессе не так просто прорваться. Сильно сомневаюсь, что систему не охраняют.
        - Любой разумный, кому грозит опасность, использует все возможности для защиты, - понимающе сказала Хасси.
        - Значит, нам надо придумать, как проскочить мимо охраны… - я принялся рассуждать вслух, а химера внимательно слушала и периодически с серьезным видом кивала. - Соул - столичная планета, и нас перехватят еще на подлете к системе. С дальностью нашей единственной пушки и долгой перезарядкой мы, по факту, ничего не сможем сделать даже против небольшого охранного флота. Выскочить прямо возле планеты мы тем более не сможем - нуль-выходы у орбиты заблокированы. Значит…
        Неожиданно я нащупал ниточку и сейчас судорожно тянул ее на себя. С вождем дибби-хатов мы сражались возле нейтронной звезды, где гравитация была на максимуме, и я в итоге одолел врага грубой силой, а не энергией и техникой. Родное солнце вели, конечно же, не обладает такой мощью, но даже его уровня гравитации хватит, чтобы заблокировать флот. Во всяком случае ослабить так точно, и поэтому вплотную к столь опасному для любого психика месту никто не будет летать. А вот я как раз к звезде прыгнуть смогу, там никаких блокировок нет. Но есть гравитация, которая лишит нас возможности использовать любые техники, а потом притянет и сожжет. Но это только одна сторона вопроса. Все же у меня есть грави-пушка - и что, если с ее помощью можно не только увеличивать гравитацию, как мы делали раньше, но и снижать? Это, конечно, просто догадка, но рядом со мной сидит создавшая эту штуку химера-инженер, так почему бы у нее и не спросить.
        - Хасси! - я повернулся к химере и озвучил ей свою идею. - Что думаешь?
        - Хм… - девушка на мгновение поджала губу. - Я могу попробовать перенастроить установку на поглощение. В принципе, это не сложно. Вот только есть нюанс.
        - Какой же? - я даже дыхание затаил.
        - Как ты понимаешь, мастер, ничего во вселенной не уходит в никуда, - принялась объяснять девушка. - Чтобы пушке ослабить гравитацию звезды, ей придется поглощать эту силу, однако емкость не бесконечна. Периодически надо будет сбрасывать лишнюю гравитацию, иначе нас просто-напросто разорвет.
        - Наши аккумуляторы? - я тут же принялся перебирать варианты решения проблемы.
        - Под такой тип энергии они не приспособлены.
        - Собирать в себя? У нас же есть емкость внутренних батареек…
        - Ты психик, а эта энергия прямо противоположна тому, что ты используешь. Как думаешь, что будет, если поместить ее внутрь твоего тела?
        - Ничего хорошего, - меня невольно передернуло. - Тогда вернемся к варианту со сбрасыванием. И как это сделать?
        - Время от времени опустошать емкость, и в это время пушка не будет работать.
        - А опустошать емкость - это стрелять? - с надеждой, что все будет не так и плохо, как успело нафантазировать мое подсознание, начал я.
        - Нет, - покачала головой девушка. - Если пушка будет настроена на поглощение, стрелять она уже не сможет - только после обратной настройки. Это быстро, но не настолько, как сброс, который тут же случится, стоит чему- то пойти не так. А сам сброс лишней гравитации будет похож на… - тут химера задумалась, - на что-то вроде взрыва, когда все будет разлетаться в разные стороны. Управлять мы этим не сможем.
        Глава 38. На Соул
        Конечно же, я не ожидал, что все будет просто. Логично - либо стреляем, либо поглощаем. Но, с другой стороны, нам и не нужно будет ни в кого стрелять! Ослабление гравитации нужно нам лишь для того, чтобы вынырнуть поближе к звезде с работающими щитами и двигателями, а еще чтобы нас как можно дольше не засекли датчики Соул. Как ни крути, физические процессы, происходящие в недрах любой звезды, значительно превосходят мощность любых искусственно созданных. Помехи, которые формирует излучение, прикроют нас, а потом… потом мы сразу же пойдем на прорыв. Основная часть боевого флота ведь охраняет границы системы, а орбита защищена меньше - никому даже в голову не придет, что кто-то рискнет зайти со стороны звезды. Вот только плохо еще вели знают землян! Будем повторять подвиги Ганнибала и Суворова!
        - Значит, прыгаем к звезде, - кивнул я, внимательно посмотрев на Хасси. - Перенастрой пушку.
        - Сделаю, мастер, - улыбнулась химера и, потянувшись, встала с кресла, разбросав по плечам свои длинные темные волосы. Да уж, вот без этого она никак не могла обойтись… Надо же произвести впечатление на «красавчика»!
        Но и на этом ее поползновения в мой адрес не закончились. Подойдя поближе и наклонившись так, чтобы щекотать своей гривой мое лицо, Хасси пробежалась пальцами по командирской панели.
        - Я рассчитала безопасные координаты выхода из прыжка, - наконец, она выпрямилась и посмотрела на меня из-под слегка опущенных ресниц. Волосы ее растрепались, рот приоткрылся…
        - Тогда не будем терять время, - хрипло сказал я, потому что от химеры буквально пёр такой мощный животный магнетизм, что мне уже трудно было с ним бороться. Еще этот едва уловимый терпкий и сладкий запах… Феромоны, что ли, у нее вырабатываются.
        Хасси ушла (медленно, будто специально дразня), а я, просто для того чтобы отвлечься, просмотрел звездный атлас, а потом подтвердил максимально близкие к звезде Соул координаты - те самые, что ввела девушка.
        Корабль довольно заурчал варп-двигателями, получив наконец-то четкую задачу. Я встал с кресла, потянулся, невольно повторяя движения Хасси, и пошел к притихшим медведям. Вернее, как пошел - съехал по канату. Больная и Косоглазый сидели на своих местах в вольных позах, но, увидев меня, вытянулись словно по струнке. Я неопределенно махнул рукой, предлагая им расслабиться, и оперся об одну из панелей обшивки.
        - Вы хорошо сработали на орбите, - тогда я не успел похвалить их и сейчас восполнял этот пробел. Все же мишкам будет приятно, нельзя игнорировать достижения воинов, особенно молодых и неопытных.
        Больная и Косоглазый переглянулись и довольно заулыбались, растянув свои пасти почти в буквальном смысле до ушей.
        - Мы рады стараться, Мастер, - ответила за двоих Больная. - И мы рады у тебя учиться, Б’тазар нам многое рассказал.
        - Ну, мне тоже есть чему поучиться у вас, - обрадовался я, что нужная струнка в разговоре найдена, но виду не подал. - Например, я видел, как ваши сородичи играют с гравитацией, когда мы сражались с дроидами на Накаташе. Именно поэтому мы решили настроить наши грави-пушки именно под вашу расу, потому что только вы можете по-настоящему раскрыть их потенциал.
        Медведи снова переглянулись, но теперь не улыбались. Кажется, они поняли, к чему я веду, и были совсем этому не рады.
        - Это какая-то родовая способность маллари? Ей можно обучиться? - тем не менее я задал этот вопрос.
        - Нам нельзя говорить об этом, - неожиданно сказала Больная.
        - Что же это за страшная тайна? - улыбнулся я. - Мы ведь союзники.
        На этот раз Больная выглядела куда более растерянной, но все же сохранила инициативу в их паре - по сути, сейчас она общалась со мной сразу за двоих.
        - Я не могу, у меня нет разрешения от Б’тазара, - она набралась смелости и ответила. - Простите, Мастер.
        Медведица потупила взор и принялась смущенно шевелить пальцами. И тут я сделал то, о чем почти сразу же и пожалел… Мимолетный порыв, без особых раздумий. Просто вспомнил, как на совете маллари мне удавалось убедить, в основном, женщин, и решил снова пустить в ход свою убийственную харизму.
        - Даже такому красавчику, как я, нельзя говорить? - спросил я и подмигнул.
        Больная покраснела, затем пристально посмотрела на меня, а потом огорошила:
        - А на меня ваша красота не действует! Я еще слишком маленькая для всего этого, мне толь-только пятьдесят исполнилось. Вот лет через двадцать… Хотя, вру, вы все равно красивый!
        Потом она округлила глаза и добавила:
        - А сейчас стали еще красивее! Только я все равно ничего не могу рассказать.
        Судя по тому, как Больная пристально сверлила меня взглядом, что-то явно изменилось. Я по привычке использовал статус. Точно!
        Геном Noi 2 модифицирован
        Завершен этап 4/7
        Но вот что мне на этот раз досталось? И только машинально поправив браслет на руке, я заметил: кое-что действительно изменилось. Волосы на коже стали гораздо темнее, курчавее… и длиннее. Да что, крок подери, сейчас произошло?!
        - Хватит приставать к девочке, у них те же проблемы, что и у меня, - вклинилась в наш неловкий разговор химера. - Техника завязана на генный код и несколько сотен лет эволюции. Вот обрастешь шерстью, тогда и сможешь об этом думать.
        - Кажется, я уже обрастаю, - я задумчиво почесал свою весьма поплотневшую шевелюру.
        Хасси лишь хмыкнула в ответ, видимо, приняв мои слова за шутку. Вот только это же было совсем не так, я действительно стал волосатее, чем раньше: не медведь, конечно, но растительности стало раза в два больше, чем было… И заодно, кажется, понял, как работает эта дурацкая модификация генома. Хоть что-то хорошее, учитывая, что тайные знания маллари и химеры мне, увы, не грозят.
        - Прошу прощения, я был не прав, пытаясь давить на вас, - я искренне извинился перед медведями, и, кажется, те мне поверили.
        Это хорошо, я ведь только сейчас осознал, что, пытаясь столь настойчиво нажать на тех, кто искренне мне доверился, стал так похож на Ами (в который раз). К черту ее! Я постарался выкинуть из головы мысли о принцессе вели и сосредоточиться на своем открытии о том, как работает улучшение моего генома. И ведь давно мог сообразить, стоило бы только проанализировать, в каких обстоятельствах происходило каждое из повышений.
        Глава 39. Четыреста сорок четыре
        В памяти прокручивались недавние события.
        Сначала рядом со мной терлась Хасси, принявшаяся называть меня своим мастером, а я тем временем пытался наладить с ней отношения - и получилась «красота». Потом был полет, во время которого меня пытались рассмотреть с земли наводчики дроидов, и я сам судорожно вглядывался в окрестности в поисках опасности - в итоге стал обладателем супер-зрения. Потом было чтение мыслей в окружении медведей-телепатов, когда опять же и они, и я не отказались бы узнать, что мы думаем друг о друге. И последний случай: девушка-маллари рассуждала о красоте, а я пытался понять, почему она дала сбой…
        В общем, каждый раз, когда мои желания и желания тех, кто меня окружает, совпадали, это давало толчок развития моему геному, одаривая меня, скажу честно, не самыми полезными особенностями. А уж последняя так и вовсе - еще и не самая приятная. Забавно, а ведь еще недавно я надеялся, что этот путь выведет меня на один уровень с настоящими «Пылающими дланями» - как наивно. Похоже, я только что в очередной раз получил урок, что не стоит рассчитывать на чудо. Хочешь чего-то добиться, просто бери и делай. Таков путь.
        И теперь надо будет внимательно следить за тем, чтобы мысли окружающих и мои собственные, по крайней мере те, что направлены в мой адрес, не совпадали. Или, наоборот, поискать те, что могли бы дать мне что-то полезное… А ведь в итоге может выйти что-то действительно интересное!
        - Я буду на мостике, - попрощавшись с медведями, я вернулся к себе как раз вместе с Хасси, уже тоже закончившую свои делам.
        Та оценила мою новую волосатость, но ничего не сказала и даже не спросила - вот очень уважаю такое отношение. Если так посмотреть, то в некоторых вещах химеры точно получше людей будут.
        - Блок управления пушкой отрегулирован, - Хасси бросила в угол какую-то железку, похожую на самый обычный земной разводной ключ. - Переключатель я вывела тебе на пульт управления, а то без твоей перчатки управлять грави-концентраторами можно будет только через полное остывание. А так - десять секунд и можно будет запускать режим атаки.
        - А в режиме защиты мы сколько продержимся? - я задал самый главный вопрос.
        - Зависит от наших маллари, - начала Хасси, и я тут же вывел наш разговор на громкую связь, чтобы его слышала вся команда. Я уже один раз чуть не поступил подло, так хоть теперь буду стараться быть приличным лидером. Химера заметила мои манипуляции и согласно кивнула. - Так вот… Длительность режима защиты будет зависеть от самоотверженности наших Косоглазого и Больной. Если брать их стандартные запасы энергии, я бы дала нам секунд тридцать, но если они сожмут зубы…
        - Мы сожмем! - тут же отозвалась Больная, а я недовольно закатил глаза. Ведь хотел же, чтобы мы просто открыто делились всем друг с другом, а в итоге получилось, что я только что сманипулировал этой парой медвежат.
        - Обязательно сожмете, но только если будет нужно! - я оборвал девушку-маллари, а потом принялся строить маршрут, выводя его на общий экран. - Смотрите, мы сможем выйти вот здесь, - я отметил точку в короне звезды. - Потом, прикрываясь ею, летим по этой траектории и оказываемся на орбите Соул так, чтобы путь ко дворцу нам перекрывали только две орбитальные станции. А как работать с ними мы уже знаем! Вопросы?
        - Меня смущает траектория, - задумалась Хасси. - Если брать скорость нашего корабля и расстояние, то мы никак не уложимся в половину минуты. Минимум сорок секунд, вероятнее всего - минуты.
        - Ничего страшного! - тут же отозвалась Больная… И ведь действительно, больная на голову, не зря Хасси так назвала эту медведицу.
        - Я сказал, что мне не нужны лишние подвиги! - я немного повысил голос. - Эта траектория правильная и путь по ней займет даже меньше тридцати секунд, просто полетим мы не напрямую, а через три секунды тишины… У нас тут полно оборудования и первоклассный инженер на борту. Хасси, ты ведь сможешь построить для нас такую штуку?
        - Контролируемый локальный варп, - тут же задумалась Химера. - Учитывая твои навыки пилота, это действительно возможно. Придется очень много всего учесть, будет не меньше трех сотен точек на стандартный отрезок полета, но да, это можно реализовать. Соберем платформу в грузовом отсеке, сбросим ее сразу при выходе и используем как точку старта.
        - А успеем? - осторожно подала голос Больная. - Если нужно, мы…
        - Успеем! - теперь уже Хасси ее оборвала. - Нам все равно придется немного замедлить прыжок, чтобы выйти именно в тот момент, когда наша траектория будет пересекать сразу и боевые станции, и нужную точку на поверхности Соул.
        Ну вот, вроде бы мы обо всем и договорились. И даже небольшая задержка - все кстати. А то, когда Хасси сказала, что нас будет ждать целых три сотни прыжков, меня охватил легкий мандраж. Раньше мне не удавалось сделать больше двухсот, сейчас подрос мой уровень, уверенность, да и корабль, несмотря на условия сборки, у нас получился просто отличный… Но все равно - это будет непросто. И чтобы не допустить ошибок на практике, лучше я сейчас потрачу время в тренировочном режиме и отточу все навыки.
        Хасси забрала медведей, чтобы они помогли ей со сборкой платформы для трех секунд тишины, ну, а я залез в режим виртуальной реальности, ввел все данные и приготовился к долгим и мучительным тренировкам. Руки на штурвал, скорость на максимум, перед глазами выстроилась линия из точек, и я рванул наш корабль вперед. Что характерно, раньше я видел буквально ближайшие пару контрольных отрезков, сейчас же мой маршрут ни капли не смазывался и, несмотря на десятки мелких перестроений прямо в процессе, лететь вперед было гораздо легче. Неужели сработало мое новое зрение? Похоже, оно не только помогает дальше видеть, но и просто-напросто ускоряет обработку визуальной информации. Огонь!
        Ваш результат - 444 точки. Хотите загрузить в сеть информацию о новом рекорде?
        Я ухмыльнулся, глядя на свой результат, а потом поддался мгновению тщеславия и нажал «да». Возможно, не стоило давать возможным сборщикам информации, работающим на моих противников, даже такой призрачной возможности узнать хоть что-то обо мне. Но лично мне кажется, что будет лучше, если потенциальные соперники будут в курсе моих сильных сторон, уважать меня и изначально настраиваться на переговоры, а не на то, чтобы надавать мне по шее.
        Глава 40. Необъявленный визит
        Убедившись, что тренировать мне особо и нечего, я тоже оставил мостик и отправился помогать Хасси. Лишние рабочие руки, пусть и не самые умелые, для той явно были не лишними, и в итоге мне очень быстро нашли пару заданий. А через полчаса перед нами стояла трехметровая платформа с необходимым набором модулей, и, самое главное, учитывая все те объяснения, что Хасси давала в процессе сборки, я был уверен: при необходимости теперь и сам смогу собрать что-то подобное.
        - Сколько осталось до времени выхода? - я вытер пот со лба и посмотрел на Хасси.
        - Ближайшее окно через двадцать секунд, следующее, когда новые станции окажутся в нужном нам квадрате, будет через пятьдесят три минуты… - она не договорила, когда я ее оборвал.
        - Тогда не теряем время! Все по местам!
        - Есть! - дружно отозвались медведи и стартовали на свою палубу.
        - Так точно, капитан, - Хасси тоже собралась на свой пост и по пути попыталась хлопнуть меня по плечу, но промазала и попала намного ниже. Или не промазала?
        В итоге я потерял целую секунду, пытаясь понять, что это только что было, а потом плюнул на всех и помчался к своему креслу пилота. Если в первые секунды всем будет рулить химера, то потом наш успех будет зависеть уже только от меня, и нужно будет быть наготове.
        - Начинаю обратный отсчет, - голос Хасси зазвучал по громкой связи. - Три… Два… Один…
        Мы оказались в открытом космосе, и тут же сквозь нас пронесся вылетевший с поверхности звезды протуберанец, почти полностью сжирая запасы моего и Хасси щитов. И это еще нам повезло, что маллари врубили грави-пушку и наши техники смогли сработать, как надо. Я на мгновение задержался, оглядывая этот поток звёздной плазмы, удерживаемый магнитным полем. Какой он длины? Раз в двадцать больше диаметра Земли - выходит, еще малыш. Эти ребята могут быть в разы объемнее и длиннее. Но хватит терять время!
        Я оторвался от столь масштабного и красивого зрелища и рванул наш корабль вперед точно по продуманному заранее маршруту. И это вышло даже проще, чем на тренировке: похоже, виртуальная реальность не смогла до конца воспроизвести мои способности, добавившиеся к стандартным талантам пилота. В итоге за считанные мгновения мы вырвались за пределы звезды Соул и, прикрываясь искажениями от сорвавшегося вместе с нами протуберанца, подобрались к главной планете вели почти вплотную.
        - Заходим в атмосферу, приготовьтесь блокировать орудия орбитальных станций, - я перевел нашу грави-пушку в режим атаки и предупредил канониров-маллари. С первым этапом мы закончили, но остальные-то от этого проще не становятся.
        Хасси корректировала наш путь, делая для всех наблюдателей вид, будто бы мы собираемся пробивать лбом орудия главного калибра. Пусть все думают, что мы самоубийцы, давая нам время на завершение маневра.
        Входящая линия начала разрываться от попыток диспетчеров с нами связаться, потом пошли угрозы на военных частотах, и, наконец, неожиданно я узнал во входящих номер самой Ами.
        - Привет, - пока наш полет проходит штатно и со своей ролью я пока точно справляюсь, так что можно и ответить.
        - Мак, не хочешь объясниться? - начала принцесса, и я удивился, как быстро она узнала о нашем появлении. - Что это за маневры на Накаташе? Что за бредни про жуков? И что, наконец, за корабль ты нашел? Это на нем ты поставил новый рекорд по прохождению трех секунд?
        Я не удержался от невольной улыбки. Кажется, информация о моих приключениях начала запаздывать по сравнению со мной самим. А еще говорят, что скорость передачи сплетен в разы превышает скорость звука и света. Врут!
        - Ты сейчас в Серебряном дворце? - Косоглазый и Больная как раз ослепили первую станцию, и мы начали заходить на вторую.
        - Да, - Ами замедлилась с ответом и, кажется, начала что-то подозревать.
        - Тогда выйди во двор, сейчас я тебе кое-что покажу, - я улыбнулся, глядя как орудие второй боевой станции тоже замолчало, и вырубил связь с принцессой. Все, что хотел, я ей уже сказал, а вот команде надо еще успеть выдать новые инструкции. - Не расслабляемся! Перед посадкой приготовьтесь к залпу в указанную мной точку. После высадки стоим рядом со мной, и любые движения и слова только после моего разрешения!
        Никаких возражений не последовало, а Хасси даже показала мне большой палец, оценив мой командирский тон. А корабль тем временем приближался к Соул: Серебряный дворец был совсем близко, я уже видел сотни флаеров и истребителей, идущих на перехват, а также Ами, которая словно игнорируя весь этот бедлам, вышла на улицу и остановилась на вершине ведущей к замку лестницы.
        - Вот сюда, - я отметил новую точку для атаки буквально в десяти метрах от принцессы.
        А потом сразу после того, как мои медведи дали залп, бросил туда корабль и посадил прямо перед ней. Теперь оставался последний этап: открыть люк и выйти, замерев прямо в той точке, куда я только что стрелял.
        - И как это понимать? - Ами немного устало смотрела на меня и жмущихся к моей спине двух медведей и Хасси. А жаться было нужно, чтобы никто не вышел за пределы очерченной выстрелом двухметровой зоны.
        - Хотел тебе кое-что показать, - в этот момент до нас добралась вся та стая истребителей и флаеров, прибывших на выручку принцессе. И, так как та и не подумала их останавливать, тут же прошлась по нам, наверно, тысячей техник.
        Ни один, даже самый сильный в мире щит, не смог бы выдержать подобного навала. А вот наше наполненное гравитацией поле просто обнулило весь этот град самых разнообразных способностей, оставив нас целыми и невредимыми.
        - Убедил, это как минимум достойно разговора, - Ами лишь один раз махнула рукой, и вся летающая братия, что еще секунду назад поливала нас боевыми техниками, мгновенно развернулась и улетела обратно. Туда, откуда и появилась.
        Похоже, мой план все-таки сработал. Я немного устало улыбнулся и хотел было уже начать рассказ о дибби-хатах, грозящей галактике опасности и о том, как мы можем со всем этим справиться, когда двухметровый кусок барельефа императорского дворца неожиданно отделился от основной стены и спрыгнул вниз, клацнув стальными ступнями при касании дворцовых плит.
        - Осторожно, это убийца. Очень сильный, - тут же предупредила меня Хасси, но я уже и так догадался, кто же это к нам пожаловал.
        Глава 41. Пятый
        Металлический корпус, горящие красным глаза - это действительно наш старый знакомый, второй из двух роботов, отправленных в будущее Шанноком, и сейчас прислуживающий Барну. Императору Барну, как они оба считают.
        - Я ждал тебя, - сухим беспристрастным голосом произнес он.
        - Не могу ответить той же любезностью, - парировал я, стараясь выдержать спокойный тон.
        Внутри же я с лихорадочной быстротой пытался найти решение неожиданно свалившейся нам на головы проблемы. Робот-убийца здесь, в самом сердце Соул! Как он тут оказался, как проник через охрану во дворец? Ладно, не это сейчас главное.
        - Мак! - предостерегающе крикнула Ами, и я заметил, как вспыхнули фиолетовым ее пальцы.
        А я вспомнил, чем закончилась наша последняя схватка, с какой легкостью робот убивал сильнейших психиков. Неужели все закончится вот так, здесь и сейчас? Как глупо и обидно…
        - Стой! - я выставил вперед руку. - Давай для начала поговорим!
        В эту секунду робот сделал едва уловимое движение, и атакующие техники вернувшихся на подмогу принцессе флаеров вели разбились о куполообразный щит. Чертова железяка! Убийца стоит сейчас так, что даже отключи он свою защиту, и подданные Ами не смогут полноценно вести бой, боясь зацепить ее. На нас-то им, разумеется, наплевать.
        - Нам не о чем с тобой говорить, Солдок, - произнес робот и, продолжая держать щит правой рукой, левой приготовился применить какую-то явно убийственную технику.
        Внушение
        Я еще ни разу не использовал эту технику, усиливая ее концентрированной энергией - просто не до того было… Но сейчас в голову просто больше ничего не приходит, кроме такой вот глупой надежды на чудо. И… Робот, как мне показалось, начал медлить, а я направил в него способность еще и еще раз. Бесполезно! Как внушить куску металла, что мне и Барну, да и всем остальным сейчас нужно быть заодно?
        Внушение
        В наушниках шлема звучал невыносимый гвалт - войска Соул пытались придумать хоть что-то для освобождения принцессы. Сегодня явно полетят головы тех, кто должен был это предотвратить, но не смог… Вот только я этого не увижу. Черт! Черт!! Черт!!! А может быть, Хасси сможет помочь? Внутри вспыхнула новая надежда и тут же пропала при взгляде на огромный массивный бластер, которым робот сопровождал каждое движение моей напарницы. Он тоже понимает, кого тут следует опасаться больше других и прямо показывает, что стоит той пошевелиться, и он моментально проделает в ней пару несовместимых с жизнью отверстий. И моя химера в этом не сомневается. Еще один запоздалый «черт»!
        - На галактику движутся силы дибби-хатов, - озвучил я уже почти общеизвестную истину, фактически через силу заставляя себя верить, что все еще может получиться… Робот не спешит никого убивать, а значит, шанс переломить ситуацию, переломить судьбу у нас еще есть. - Им все равно, кто будет стоять во главе сопротивления: принцесса, я, Барн, вивисектор, хоть сам восставший из мертвых лорд Арик Солдок…
        Я верил, что Барн, а вместе с ним и его стальной слуга уже получили информацию от герцогини Айрин, отправленной мной к Зании. Они должны понимать, что противостояние вышло на новый уровень, а значит, у моей речи есть шансы на успех! Вон, даже Ами молчит, словно бы уступив мне место в первом ряду и признавая, что здесь и сейчас я могу немного больше. Рядом замерла Хасси, и я чувствую, что она уже готова сыграть на скорость в рулетку со странным оружием нашего противника… Чуть поодаль сопят медведи, Больная и Косоглазый, и они - я это даже не чувствую, а просто знаю - тоже готовы в любую секунду рвануть вперед. Но еще рано.
        - Подумай, - продолжал я увещевать робота, - чем нас меньше, тем выше шансы у наших врагов. Что нам делить? Собственные смерти? Погибшую нашими стараниями галактику?
        - Император Барн остановит дибби-хатов, - робот действительно замедлился, видимо, решив меня вразумить напоследок, - и станет полноправным властителем. Как и было предрешено. А ты ему мешаешь. Мне приказано убить того, кто мешает.
        Внушение
        Внушение
        Внушение
        Да чтоб тебя! Послушай же, глупый кусок металла! Я чувствую, что где-то в глубине зашитых в него логических схем робот готов разделить мои идеи, но не может пойти против прямого приказа. И это дает мне надежду! Настоящую! Не потому, что я верю в чудо, как это было еще совсем недавно, а потому что я теперь могу поверить в себя.
        Я ведь недавно как раз понял, как работает улучшение моего генома. Двое должны думать о чем-то одном, и тогда это может изменить меня… И вот сейчас робот явно размышляет об отданных ему приказах, и я сам пытаюсь переломить списавшую меня в утиль судьбу. Мы оба хотим изменений! Мы оба хотим сами иметь право решать, что с нами будет дальше…
        - Нам! Нечего! Делить! Прямо! Сейчас! - влив всю свою внутреннюю силу, весь свой дар убеждения, я вбивал в робота слова как ударами молотка. Ну же, чертов геном! Сейчас самое время. - Нам! Нечего! Делить! Прямо! Сейчас! На колени!
        Не понимаю до конца, откуда выскочила последняя фраза - наверно, я был просто в состоянии аффекта, и это вылилось в такую вот странную смесь надежды, злости и отчаяния. Но именно она, похоже, и стала катализатором изменений.
        Геном Noi 2 модифицирован
        Завершен этап 5/7
        У меня получилось! Геном изменился, открывая новую особенность, вот только и повисшая в воздухе пауза подошла к концу. Робот, которому явно надоело меня слушать, применил какую-то ударную технику - хорошо хоть не стал использовать свой странно пугающий бластер - и меня сбило с ног воздушной волной, повалив химеру с мишками. Что характерно, сдуло не только меня, но и все защитные техники с нашего небольшого отряда. Даже поле гравитации не смогло нас защитить - хотя, судя по ощущениям, оно просто прекратило свое действие… Похоже, робот все это время не просто так меня слушал, но еще и ждал, пока мы станем уязвимее. Кути цуруп! А я так бездарно потратил эти секунды! Или нет?
        Глава 42. Бессердечная
        Ребра пронзила острая боль, когда мой полет завершился, и я приземлился боком на ступеньки и прокатился по ним пару метров. Больно! Но я нашел в себе силы вскочить и протянуть руку Больной. Та встала и бросилась помогать Косоглазому, Хасси же совершила какой-то немыслимый кульбит, мгновенно переместившись поближе ко мне. Принцесса сидела на плитах, слегка наклонившись набок, опираясь одной рукой, а вторую прижимала к виску. Зависшие над нами флаеры продолжали шквальный огонь, и куполообразный щит, которым древний робот прикрыл наше небольшое поле боя, превратился в залихватски разноцветный потолок в цирке или ночном клубе.
        Было очевидно, что силы не равны, что ближайшим помощникам принцессы к нам не пробиться, а начавшая снижаться орбитальная станция не успеет… Можно было спокойно заканчивать дело, но робот-убийца стоял и бездействовал. После такого удара, который снес наши щиты, ему только и оставалось, что добить нас и пойти на прорыв, покидая планету. Но он ничего из этого не сделал. Значит, я все-таки смог?
        - На колени… - хрипло повторил я, испугавшись своего изменившегося голоса. Он словно стал ниже, пронзительнее и сильнее. Как будто бы не мой, а кого-то неизмеримо более могущественного.
        Вот он результат пятой модификации. Причем не случайный, а тот, который я сам запланировал и воплотил в жизнь, использовав наше с роботом обоюдное желание не соглашаться с правилами. Я хотел получить право приказывать, и вот оно в моих руках.
        - Я склоняюсь только перед истинным императором. Перед императором Барном, - ответил убийца, заставив меня тяжело вздохнуть. Да уж, результат явно вышел не стопроцентный, подчиняться мне никто не собирается, но меня устроит и то, что робот меня хотя бы выслушает.
        - Черт с тобой, - махнул я рукой, отмечая, что голос снова вернулся к обычному тембру. - Просто послушай уже, наконец… Дибби-хаты… Сален… Прим Сален…
        Железяке все же удалось одарить меня парой внутренних повреждений - сделав глубокий вдох, чтобы устранить одышку, я почувствовал в груди словно удар током. Похоже, как минимум одно ребро сломано. Ну и ладно… Больно, но не смертельно. Помню, кажется, один мой знакомый по прошлой жизни попал в аварию и потом несколько месяцев мучился с этими переломанными ребрами. Но при этом даже в магазин сам ходил… А у меня, тем более, есть вихрь исцеления, который сможет ускорить процесс заживления, но всему свое время.
        - Прим Сален тоже сражался с дибби-хатами, - превозмогая боль, я старался говорить твердо и четко. - И ему удалось отстоять империю, потому что он был не один. Шаннок Ойрос, Сален - они вместе бились с врагом. И эта петля нужна всем нам для подготовки, для решительного последнего боя. Нашего боя. Общего.
        - Что ты знаешь о дибби-хатах, человек! - по сравнению с роботом Мишкой убийца был настоящей бесстрастной машиной, но сейчас его все же проняло.
        - Пусть не так много, но знаю, - спокойно парировал я. - И даже больше того - сталкивался с ними, сумев одолеть одного из их вождей в честном бою.
        Глаза робота вспыхнули - на мгновение мне показалось, что тот просветил меня ими насквозь. Полученная на Накаташе возможность ощущать чужие эмоции принесла чувство холода, боли, одиночества и долга. Неужели это то, что чувствует убийца? Чувствует робот?.. Он открылся, чтобы проверить меня, а я смог ощутить его… Немного грустно все это, но сейчас важнее, что мне просто поверили.
        - Что ты предлагаешь? - убийца продолжил разговор, словно ничего и не случилось.
        - У меня есть оружие, которое может помочь нам выстоять, - ответил я роботу. - А у Барна - флот и мощь психиков Тервина и Дантриджа. Объединившись, мы дадим отпор дибби-хатам.
        - Что за оружие? - робот блеснул красными глазами.
        - Гравитация, бессердечная… штука, - улыбнулся я. - Ты ведь наверняка знаешь ее действие.
        - Я передам твои слова императору Барну, - убийца снова сверкнул своими «фонарями». - Прикажи своим слугам пропустить меня.
        - Его слугам?.. - изумленно прошипела позади него Ами. Даже не знаю, от чего она сейчас сморщилась больше, от возмущения или все-таки от боли. Ей ведь тоже неслабо досталось.
        - Принцесса, я прошу вас отдать приказ не атаковать этого робота, - проигнорировав выпад, я постарался немного смягчить ситуацию. - Сейчас не время разбрасываться союзниками.
        Ами внимательно посмотрела на меня, явно взвесила все, что сейчас произошло и было сказано, а потом все же отдала необходимые распоряжения. Повезло! Мы ведь с ней тоже еще ни о чем не успели договориться, но, похоже, моя речь, обращенная к роботу, повлияла и на принцессу. Окружившие дворец истребители и флаеры, прекратив огонь, отлетели на безопасное расстояние. Впрочем, оно все же было достаточным на тот случай, если что-то пойдет не так.
        - Я ничего не обещал, все будет зависеть от решения императора Барна, - робот тут же снял щит и, слегка присев, будто кошка перед прыжком, мгновенно взмыл в небо, превратившись всего за секунду в крохотную точку.
        А я подошел к принцессе и галантно протянул ей руку, помогая встать. Несмотря на то, что Ами уже фактически согласилась работать вместе, наш-то с ней разговор никто не отменял. А то согласие - это конечно хорошо, но дьявол, как известно, кроется в деталях.
        Ребра у меня все-таки оказались сломаны - целых три. Это выяснилось, когда к нам подскочил придворный медик, который вначале осмотрел принцессу и затем уже провел быстрые манипуляции с остальными. Хасси с медведями не пострадали, и интерес врача к ним тут же остыл, а вот мне, несмотря на уже начавший потихоньку восстанавливать тело вихрь исцеления, ввели какую-то коллоидную сыворотку, которая приятно холодила грудь, и замотали гибкой повязкой. Неплохо, как будто бы и переломов никаких не было. И даже ждать не надо! Порой обычная медицина способна на чудеса даже покруче, чем самые неожиданные и редкие пси-техники.
        Глава 43. Во дворце
        Мы сидели в одной из многочисленных переговорных, которых во дворце было в явном избытке. Впрочем, я не замечал за вели тягу к формальной роскоши, поэтому такое количество комнат наверняка было обусловлено практическими соображениями. Например, никто не говорил, что одновременно должны вестись только одни переговоры. Тем более различной степени важности. Так или иначе, меня пригласили в помещение с приятными зеленоватыми стенами и такого же, только более насыщенного, цвета мебелью. Моих сопровождающих попросили остаться снаружи.
        - Итак, - Ами сразу взяла инициативу в свои руки. - Ты продемонстрировал грави-пушку, и я, признаться, действительно впечатлена. Сколько у тебя таких?
        - Достаточно, - ответил я. - У меня есть производство, есть небольшой флот, но сама понимаешь, что кораблей понадобится больше. И поэтому я здесь.
        - Понимаю, - кивнув, подтвердила принцесса, а потом немного невпопад продолжила. - Поэтому ты предлагаешь передать технологию мне?
        Какая незамысловатая попытка перетянуть одеяло на себя. Я мысленно отметил, во-первых, донельзя практичный подход Ами, а во-вторых, ее вполне объяснимое желание остаться единственной правящей особой. Ожидал ли я от нее чего-то подобного? Ну, учитывая опасность, я надеялся, что хотя бы сейчас Ами не станет так уж явно потакать своей жажде все контролировать… Но, видимо, это уже слишком большая часть нее.
        - После победы над дибби-хатами мы обсудим вопросы сотрудничества, - я старался говорить максимально по-деловому. - Сейчас же я предлагаю объединить наши силы в борьбе с общим врагом. Без каких-либо ультиматумов и условий.
        - Подробности? - принцесса дала понять, что я могу продолжить.
        - Сейчас на Накаташе налажено производство гравитационных пушек, действие которых ты видела, - напомнил я. - Мы сможем собрать и флот… Уже собирали! Однако новые корабли понадобятся не только после завершения этой петли, но еще и в воскресенье, когда прибудут основные силы нашего противника, и мы впервые сможем выступить против них в прямой схватке и понять, чего мы стоим и чего нам не хватает для чистой победы.
        - А есть сомнения в нашей победе? - вскинула брови Ами. - Если твои грави-пушки действительно работают так, как ты показал. Если ты на самом деле сможешь обеспечить ими каждый из моих кораблей. Если у врагов не найдется, чем ответить…
        Как много если… И ведь принцесса как минимум права в последнем. Если Хасси, бывшая раньше частью абсолютной химеры на одном из жуков, помогла мне собрать нашу грави-пушку, то где гарантии, что дибби-хаты не знают, как ей противостоять? С другой стороны, а что это меняет?! Только добавляет причин дать бой в воскресенье и проверить наши силы! И ведь если мы уверенно победим, не удивлюсь, если жуки и вовсе развернутся, не желая терять свои жизни в бессмысленной схватке, где у них не будет шанса на победу.
        - Опасность есть. Огромная армада, сильные психики, доспехи из абсолютных химер - это в принципе не может быть просто. И именно поэтому я уверен: ты понимаешь, что нам понадобятся по максимуму все силы в галактике, - я специально сделал акцент на том, что это не мои слова, а сама принцесса так считает. Пусть это будет ее мудрое решение, к которому я лишь присоединяюсь. - С моей стороны я только предоставляю нам шанс победить.
        Использовать бы на Ами «приказ», как я это сделал с роботом, когда заставил хоть и не преклонить колени, но выслушать. Но, увы, вряд ли и на нее это подействует… А так, если чуть отступить и дать принцессе самой принять решение, уверен, она и так скажет «да».
        - Значит, ты даешь нам только пушки? - вроде бы получилось. Раз началось принижение моей роли, то мы точно договорились, и сейчас просто пришло время делить доли в успехе.
        Обычно говорят, что шкуру неубитого медведя не стоит трогать. Но это только в теории. Если не договориться заранее, слишком велика будет вероятность поссориться. А сейчас, когда «шкура» еще только маячит на горизонте, гораздо проще идти на уступки, отказываться от того, что еще не начал считать своим… Стоп, и чего это я о медведях задумался в таком ключе? Учитывая, кто у меня в союзниках, лучше бы с такими мыслями быть поосторожнее.
        - Во-первых, я даю не просто пушки, - я принялся отстаивать свои позиции. - Я даю уникальное оружие, способное помочь справиться с врагом уровня абсолютной химеры. Во-вторых, я даю знание, где и как мы сможем это сделать. В-третьих, я нашел нам еще и канониров, которые смогут выжать из этих пушек максимум. Ну и, наконец, не стоит забывать, что я уже договорился о присоединении к союзу Барна и тервинского флота, который сам по себе неслабая сила.
        - Барн не твой союзник, - Ами сразу отмела мой последний аргумент. - Он просто примет ситуацию, ну или вообще даже откажется. Но в любом случае он будет сам по себе. А мы же говорим именно о твоем вкладе, от которого остаются, как я и говорила, только пушки. Да, с твоими уточнениями, но это всего лишь техника...
        Как меня только что уели! Будь я настоящим вели, который привык ставить личные данные выше железок, эффект был бы еще сильнее. Впрочем, зато я теперь в красках представляю, как наш союз будет выглядеть со стороны. Принцесса-спасительница и хмурый техник-изобретатель, который почему-то считает, что ему все обязаны.
        - Еще я приведу к нам гнарфов, - я вспомнил про Асу Кино и решил добавить еще один аргумент к себе в копилку.
        - Их флот и пилоты ничего не стоят в бою. Былые заслуги в сражении решают не так уж и много, ты же понимаешь? - принцесса усмехнулась, глядя мне в глаза.
        Как же меня раздражает это ее желание меня уколоть. Каждой фразой, каждым жестом!
        - Напрасно ты недооцениваешь моих бледнолицых союзников, - тут уже я не стал подбирать слова, а выразился максимально прямолинейно. - Да, сами гнарфы слабы, но их корабли можно использовать в качестве транспорта - снимем с основного флота весь груз логистики, чтобы твои капитаны могли сосредоточиться только на сражении. Ну, и на крайний случай моим грави-пушкам все равно с каких кораблей стрелять, с сильных или слабых. Да, это риск для самих гнарфов, но это же будет и их собственный выбор.
        - Допустим, - соглашаясь с моими доводами, кивнула Ами. - Что-нибудь еще?
        Глава 44. Вклад
        - А еще я соберу небольшой отряд из моих сородичей. Если я стал лордом и так помог империи, то вдруг и остальные окажутся столь же полезны, - это была спонтанная идея, возникшая прямо в процессе разговора.
        Я прекрасно понимал, что земляне с их уровнями батареек будут смотреться смешно в грядущей битве. Но, как я сказал раньше, грави-пушки можно ставить на любые корабли. И это не просто блажь желающего хоть как-то добавить себе козырей лорда. На самом деле я просто задумался о будущем, не только своем, но и Земли. И тут же стало очевидно, что к тем, кто просто стоял в стороне, и тем, кто принял непосредственное участие в спасении галактики, будет совершенно разное отношение.
        В общем, я хотел сделать Землю частью общей победы, возвысить родную планету и выбить для нее в будущем некоторые преференции. Если оно, конечно, наступит, это самое будущее…
        - Хорошо, - принцесса не стала долго тянуть с решением, видно было, что мои доводы ее убедили, а идея с транспортами и вовсе понравилась. - Империя, тервинцы, гнарфы и люди, так?
        Что ж, кажется, мы договорились: союз заключен, меня не будут пытаться задвинуть в сторону, но осталось еще одно уточнение. Постараться ради победы придется не только мне.
        - Не просто империя, а объединенная империя, - я посмотрел Ами в глаза. - Я прошу, чтобы ты поговорила с Увоссом и Панарианом. Все распри можно оставить на потом, а сейчас лучше сосредоточиться на грядущей битве.
        Улыбка моментально сошла с лица Ами, и она заговорила еле слышно и зло.
        - С Панарианом? С тем самым Алессом Панарианом, который отвернулся от меня и предал данное нашему роду слово? Ладно Увосс - он понял, что я не собираюсь делить с ним власть, и начал свою игру. Но Алесс-то мог бы и остаться на правильной стороне. Но нет, он предпочел забыть о всем том, через что мы проходили раньше, и поставил выше меня какую-то горстку своих домочадцев, чьими жизнями я, как он заявил, посмела рискнуть. Все ради империи!
        - И сейчас ради империи вам надо договориться! - я не ожидал от принцессы такого накала эмоций, и сейчас из-за моей новой эмоциональной чувствительности они как будто частично и мне самому достались. Как же неудобно!
        - Панариан - предатель и мой личный враг, - отрезала Ами.
        - У правителя не может быть друзей и врагов, а могут быть лишь постоянные интересы, - процитировал я одного земного исторического деятеля.
        И вроде бы все правильно сказал, но почему-то именно сейчас Ами словно забыла о том, кем так стремилась стать все последние недели, и снова превратилась в обычную девушку-вели.
        - Замолчи! - неожиданно взорвалась принцесса. - Что ты знаешь о том, каково быть правителем? Ты стал лордом случайно, ты подделка, выскочка! Благородные семьи вели добивались признания тысячи лет, а ты стал аристократом на чужом багаже и фактически в одночасье! И ты смеешь давать мне советы?
        Я даже вскочил с кресла, словно подброшенный этой мощной словесной оплеухой.
        - Пусть так! - я изо всех сил старался не закричать, сейчас это было бы совсем некстати. Та же Ами, хоть и злится, но все же держится, вот и мне надо не отставать от нее. - Пусть так, но я уже сделал для империи больше, чем некоторые не смогли и за сотни лет! Или вы забыли, ваше высочество, об алвах, о Сопротивлении, о Фьёрне, о Старой империи и том же Накаташе? Или вам напомнить, кто был все это время на острие ножа?
        - Ты прав, - процедила принцесса сквозь зубы. - Я не имею права умалять твои заслуги, Мак. Но ты попал в этот водоворот случайно, не отрицай это. А я живу властью и заботой о подданых с самого детства! На мне лежит ответственность за сотни кроковых миллиардов жизней! Понимаешь ты это или нет?
        Мы стояли друг напротив друга в мягком свете, отраженном от зеленоватых стен переговорной, все больше и больше распаляясь. Я чувствовал, что Ами давно хотелось все это высказать, но не было подходящего случая. А тут вот как все удачно подвернулось.
        - Так и спаси эти кроковы сотни миллиардов! - все-таки закричал я. - Из-за твоей дурацкой гордыни мы можем потерять всё и всех! Поговори с Увоссом и Панарианом!
        Я почувствовал, что меня буквально с головой накрывает гневом, и решил на всякий случай провериться статусом. Такое ощущение, что я начал понимать, когда в моем организме происходят изменения.
        Геном Noi 2 модифицирован
        Завершен этап 6/7
        Ну вот, что-то еще добавилось, а я даже не могу понять, чем меня на этот раз наградили. Ранее я осознанно шел к какой-нибудь способности, открывающей возможность нарушать приказы, и получил ее. Сейчас же все произошло абсолютно случайно. Я поддался эмоциям вслед за Ами и в итоге получил… Не знаю - может быть, это «гнев»? По крайней мере, было очень похоже. Вот только чем мне в этой ситуации сможет помочь умение по-императорски гневаться…
        - Гордыня, говоришь? - вырвала меня из размышлений принцесса. - То, что я не приемлю предательства - это, по-твоему, гордыня?!
        - Ты заключила союз с алвами! - придвинулся я к ней, продолжая пылать гневом. - Как они должны были к этому отнестись? Может, они испуганы! Может, просто хотели, чтобы им все объяснили как следует, а не раскололи бы империю надвое перед лицом смерти! А может, ты просто маленькая девочка, которая слишком зарвалась в своей жажде власти?
        Гаркнув это, я одновременно словно выпустил из себя часть своей новой сути и почувствовал, как моя щека буквально воспламенилась. Кожа горела, а в голове при этом словно бы прояснилось. Ами стояла напротив, гордо вскинув голову и сверля меня глазами, а положение ее правой руки красноречиво свидетельствовало о том, почему так больно моему лицу.
        Не знаю, было ли дело в выпущенном «гневе» или просто физическая разрядка сыграла свою роль, но все напряжение, что нарастало между нами, моментально куда-то пропало.
        - Извини, - просто сказал я.
        - Принимается, - кивнула принцесса. - И ты меня извини. Все слишком сложно, и ты даже не представляешь, что творится сейчас у меня в голове.
        - Немного все-таки представляю, - парировал я, на самом деле совершенно не понимая, о чем мы сейчас говорим. Женщины…
        Глава 45. Гнарфы
        Я начал медленно садиться в кресло, давая Ами время опередить меня согласно этикету. Так и получилось.
        - И все же… - надо было что-то сказать, и я не придумал ничего лучше, чтобы еще раз повторить самое главное. - Тогда оставляем все наши разногласия на потом? А с теми, кто этого достоин или нет, можно будет разобраться и после.
        - Я знаю, сейчас действительно не время, - тихо ответила Ами. - Я поговорю с Увоссом.
        - Значит, союз? - уточнил я.
        - Да, - подтвердила она. - Тебе и твоим людям не будут препятствовать. Что же касается установки пушек на мой флот, может быть, мы заранее сможем провести какую-то подготовительную работу, чтобы ускорить процесс?
        Ну вот, Ами, похоже, полностью пришла в себя. Эмоции ушли в сторону, остались только дела.
        - Думаю, на этот вопрос лучше ответит мой инженер, - улыбнулся я, с удивлением отмечая, что радуюсь возвращению холодной и рациональной Ами-императрицы. Может быть, как друг она мне с подобным подходом к делу и не нравится, но вот как правитель Соул и союзник в грядущей великой битве - вполне.
        Хасси и медведи терпеливо ждали в приемной на широком диване. Впрочем, нельзя сказать, что процесс был мучительным - им то и дело подносили напитки, а на широком экране висящего под потолком монитора транслировался какой-то захватывающий боевик. Химера была с головой погружена в перипетии сюжета, а вот Больная и Косоглазый чуть головы не сломали, вертясь и разглядывая каждую деталь комнаты. Еще бы - они выросли на военной базе, окруженной болотом со змеями, и на фоне постоянной угрозы нападения дроидов. А тут сладкая жизнь во всей ее красе.
        - Хасси! - позвал я химеру. - Расскажи ее высочеству, что нам нужно.
        - Да, мастер, - девушка встала и отвесила легкий поклон, с интересом изучая взглядом Ами. - Высоколегированная сталь для прокладывания управляющего канала, пластикатовые прокладки, наомит на случай повреждения рабочего тела и неочищенная сиррамовая руда, желательно с тройной валентностью, чтобы…
        - Стоп-стоп-стоп! - принцесса выставила вперед руки. - Объясните это министру Равели.
        Я никогда раньше не слышал этого имени, а потому быстренько заглянул в поисковик на коммуникаторе. Крок, ведь можно было догадаться - вели Равели возглавлял промышленное ведомство империи.
        Министр оказался высоким сухоньким старичком, двигающимся с грацией леопарда, но на лицо при этом выглядел как наивный университетский профессор. Хотя на самом деле это наверняка просто маска, ибо на высоких постах наивные не задерживаются - чтобы зацепиться на самом верху, нужно быть хищником. И этот Равели вряд ли был исключением.
        С химерой они быстро нашли общий язык и скрылись, Ами меня тоже оставила, сославшись на дела - думаю, я даже догадываюсь, какие именно. Ей предстоят непростые переговоры с врагами в лице Увосса и Панариана, а потому ей точно не нужны сейчас как лишние свидетели, так и столь же лишняя нервотрепка. Меня проводили в другую комнату, выполненную уже в голубоватых тонах, мишек я взял с собой, чтобы не потерялись во дворце и ничего вдруг не натворили. Включив им заботливо оставленный для гостей планшет и заставив читать информацию о текущем положении дел в галактике, сам я уселся в мягкое кресло и написал Асе Кино:
        Пришло время тебе и твоему брату показать, на что способны гнарфы.
        Строчка была довольно провокационной, но я решил, что такой акцент будет правильней, чем просьба о помощи. Тем более что я с моим предложением выбраться из роли аутсайдера нужен гнарфам гораздо больше, чем они мне. Откажут - ну и ладно. В крайнем случае выслушаю пару ехидных подначек от Ами, которой придется выделить на транспортные нужды кого-то уже из своего флота… Но в глобальном плане на результат грядущей битвы это не особо и повлияет - как и с Землей, тут больше расчёт на будущее. Если Аса Кино и в самом деле соберётся родить моего ребенка, хотелось бы позаботиться о том, чтобы его родня застолбила за собой место в намечающемся переделе галактики…
        Не прошло и минуты, как пришел прямой вызов, и на экране коммуникатора возник портрет моей белобрысой невесты.
        - А ты умеешь заинтересовать, - улыбнулась она, когда пауза затянулась, и я уже начал было соображать, как лучше будет построить этот разговор. - Ты не сказал, с кем из нас конкретно хочешь поговорить, поэтому я попросила брата, чтобы он уступил мне. Рад?
        - Рад, - кивнул я. - Но давай сразу к делу.
        Лицо гнарфки моментально стало серьезным и внимательным. Я заметил, что Аса, слушая собеседника, слегка наклоняет голову вправо, и почему-то сейчас, несмотря на общую нервозность и тревожность, это выглядело особенно мило. Этот факт я отметил про себя лишь мимоходом и, не теряя времени, рассказал Асе текущий расклад. Коротко, но обстоятельно: смертельная опасность для всей галактики, могущественные дибби-хаты, которых можно победить только всем вместе, объединившись, мой план по производству грави-пушек и, наконец, роль гнарфов во всем этом.
        - Я поняла тебя, - кивнула девушка, выслушав. - Я передам твои слова брату, и он примет решение.
        Как будто у них есть выбор - я это понимаю, Аса это понимает. Но если ей хочется сохранить эту иллюзию, то пусть так и будет.
        - Надеюсь, оно будет положительным, - мягко ответил я, а потом неожиданно для самого себя добавил: - Нам будет сложнее справиться без вашей помощи.
        Да уж, что-то я совсем размяк… Аса же ничего не ответила и отключилась. Впрочем, может быть, я и недооцениваю сложность этого решения для ее народа. Все-таки сразу соглашаться на роль перевозчиков - это шаг, которым гнарфы признают свою несостоятельность как воинов. Тяжелое решение для тех, кто еще недавно считал себя второй силой в нашей галактике. С другой же стороны, во время Второй мировой никто не считал слабыми союзников, которые доставляли СССР грузы с вооружением, боеприпасами и продовольствием. Напротив, их помощь оказалась весьма кстати и тоже сыграла свою роль. Так что на это еще как посмотреть…
        Глава 46. Вспышки
        Величайший правитель гнарфов, конечно же, вряд ли был знаком с историей Земли и, в частности, моей Родины, но думал наверняка в том же русле. А потому перезвонил мне гораздо быстрее, чем я предположил. В отличие от своей сестры он сделал вызов исключительно в режиме аудио - почему-то Величайший обладатель густого баса упорно скрывал свое лицо.
        - Я подумал над твоим предложением, Мак, - пророкотал он в динамике. - Полагаю, эта победа нужна всем нам. И к тому же совместная операция поможет установлению наших будущих родственных отношений.
        - Я очень рад твоему решению, Величайший, - искренне поблагодарил я своего собеседника, умолчав лишь о факте того, что перспектива женитьбы меня все же не особо радует, и я старательно откладываю эту проблему на потом. Нет, конечно, Аса очень красивая девушка, у нас может появиться наследник… Да и браки по расчету (добро пожаловать в новый мир!) у аристократов считается нормой. И тем не менее, я еще не был готов к чему-то подобному. К чему-то подобному с Асой…
        - Мой флот прибудет в систему Накаташа в течение двадцати четырех часов, - прерывая мои мысли, прогудел брат Асы Кино. - На транспортные рейсы мы сможем заступить еще раньше. Свяжись с моей сестрой, как только понадобится помощь.
        - Конечно, - я попрощался с Величайшим и прервал связь.
        Отлично, вот и еще одна договоренность удалась. Но сколько еще предстоит сделать…
        И здесь даже не только политические вопросы, но и банальные технические. Тот же флот Соул на поверхность Накаташа я проведу через защиту из концентрированной энергии, чтобы избежать ненужных потерь, а потом мне придется точно так же выводить их обратно на орбиту. Сколько это займет времени? Жаль, нельзя пока перенести процесс сборки за пределы зоны поражения дроидов. Эх, скорее бы получить седьмое улучшение генома - почему-то кажется, что после этого я смогу достучаться до системы управления Накаташем. И тогда многие проблемы решатся сами собой.
        Кстати, насчет этой планеты и запущенных там заводов - если у нас уже есть добро от Ами и необходимые детали для узлов стыковки, то почему бы не начать отрабатывать и этот процесс. Рука снова потянулась к коммуникатору.
        - И снова привет, - я улыбнулся, когда темный экран сменился изображением Асы. - Твой брат дал добро, поэтому я запрашиваю у тебя флот для транспортировки ресурсов с Соул на Накаташ. Принцесса Ами распорядится открыть систему для прохода, и мы вместе полетим обратно.
        - Вместе? - плотоядно улыбнулась Аса и, прищурившись, коснулась кончиком языка уголка губ. - На одном корабле?
        - Пока в составе одного флота, - уклончиво парировал я, не желая пока разводить любовные драмы.
        - Что ж, - разочарованно покачала головой Аса. - Отправляю к Соул тяжелые корабли.
        На этом она отключилась, а я набрал номер принцессы. Все же не будет лишним напомнить, что гнарфы наши друзья, а потому им нужен доступ на Соул.
        - Ее высочество проводит переговоры, - ответил женский, но при этом чужой голос. - Меня зовут Миа, и принцесса Ами поручила мне держать с вами связь, лорд Солдок, для решения всех вопросов.
        - Рад познакомиться, Миа, - проговорил я, скрывая досаду. Все-таки хотелось напрямую поговорить с принцессой, но, с другой стороны, ее занятость переговорами тоже хороший знак. Это значит, что проблема Увосса и Панариана вот-вот будет решена. По крайней мере, я на это надеюсь. - Миа, распорядитесь пропустить в систему Соул флот гнарфов. По договоренности с ее высочеством они выполняют роль транспортных перевозчиков. Подробности у моего инженера - Хасси.
        - Я поняла вас, лорд Солдок, - ответила невидимая помощница Ами. - Инженер Хасси сейчас с министром Равели, я свяжусь с обоими для получения инструкций.
        - Благодарю вас, - сказал я и отключился.
        Приятная особа эта Миа, судя по голосу, но вот разговаривает на канцелярщине. Не помешало бы принцессе это как-то изменить. Впрочем, ее личное дело, как подбирать помощниц.
        - Мастер? - осторожно обратилась ко мне Больная, в очередной раз подтверждая свое лидерство в их с братом паре.
        - Да? - я поднял глаза на медведей, отвлекаясь от коммуникатора.
        - А эти… с кем вы сейчас общались, не причинят вреда Накаташу? - было видно, что и Больная, и ее братец по-настоящему встревожены предстоящей перспективой высадки на планету тяжелых крейсеров, которые лишь формально были в нашей схеме грузовиками.
        - Если что, мы вместе дадим им отпор, - я подмигнул медведице, и она улыбнулась.
        Следующие часы прошли в нервном напряжении. Освободившаяся Ами, не желая обсуждать подробности, сообщила, что переговоры с Увоссом пока зашли в тупик. Во всяком случае тайный советник, выслушав все доводы принцессы, попросил тайм-аут, не сказав ничего конкретного. В принципе, это еще не было поводом для беспокойства - как и в случае с Величайшим, обдумывание условий было нормальной реакцией - однако Ами явно так не считала.
        Она вновь передала нас своей ассистентке Миа, оказавшейся довольно миловидной девушкой-вели, и уже та была нашим связующим звеном с министром промышленности и прибывшими гнарфами. Нас отвели на широкую обзорную площадку, с которой был хорошо виден космодром, куда приземлялись каботажники альбиносов: к грузовым отсекам потекли вереницы заполненных платформ, откуда ловкие дроиды перемещали отобранные Хасси ресурсы и оборудование. Сама химера, к слову, руководила процессом - воспользовавшись монитором на площадке, я приблизил изображение и увидел деловитую синекожую девушку, активно жестикулирующую и что-то энергично внушающую оператору дроидов.
        Глядя на эту картину, я представил, как все это прибудет на Накаташ, как медведи подготовят все к установке пушек… и как потом мы вступим в неравную схватку с дибби-хатами. Сможем ли, устоим ли? Или нас сомнут, невзирая на всю подготовку и наше чудо-оружие, на которые, собственно, мы и делаем основную ставку?
        - Красиво, - сзади неслышно подошла Ами и встала рядом. - Пока я росла, империя ширилась, и война для меня стала привычной с детства. Но в то же самое время она всегда была где-то далеко. Даже те битвы, в которых я участвовала сама, вся эта история с петлей… этим вашим Сопротивлением, алвами и химерами… Сейчас ощущения совсем другие.
        Глава 47. Ради жизни
        Ами стояла рядом со мной, и я почувствовал, что она ждет от меня - именно от меня - какой-то реакции на свои слова.
        - Наверное, потому что сейчас от нас всех зависит само существование привычной вселенной. Как у одного нашего поэта: смертный бой не ради славы - ради жизни на Земле… и не только, - последние слова я добавил уже от себя, чтобы не сводить все только к родной планете. Но в целом смысл этого стихотворения, которое (я прекрасно это помню) мы изучали еще в школе, как никогда кстати сейчас подходил к ситуации.
        - Так и есть, - подтвердила Ами.
        - Увосс не ответил? - уточнил я, и принцесса, поморщившись, покачала головой.
        Хорошо, что время еще есть. Да и сомневаюсь я, что соперники Ами останутся в стороне - может быть, даже не столько, чтобы спасти галактику, а чтобы не остаться единственными, кому не достанется новое оружие, и не выпасть на обочину гонки вооружений, как те же гнарфы.
        - А что Барн? - спросила Ами.
        - Тоже молчит, - я пожал плечами. - Но я уверен, что он не сможет нам отказать. Это только кажется, что перед всеми сейчас стоит сложный выбор, на самом деле он очень простой.
        - Ваше высочество, погрузка окончена, - мягко прошелестела Миа.
        Тут же в наушниках мне о том же самом доложила Хасси, предложив вылетать на Накаташ, не теряя времени. Я согласился и посмотрел на принцессу:
        - Мы отправляемся в путь.
        - Конечно, - кивнула Ами. - Держим связь.
        Они с Миа ушли, о чем-то оживленно переговариваясь, а мы с медведями отправились на площадку, где до сих пор стоял наш корабль - как-то со всеми этими перипетиями нам некогда было перегнать его на космодром. По обеим сторонам от него стояли охранники-вели, которые коротко мне кивнули и оставили свой пост.
        - К взлету готовы, - вся наша четверка расположилась на своих местах, я пробежался пальцами по панели управления, и на главном мониторе появилось изображение Асы Кино.
        Гнарфка была одета в парадный темно-синий мундир, резко контрастирующий с ее белыми волосами и кожей, оттого еще больше подчеркивая чужое, космическое происхождение Асы. Как ни крути, а они все нам чужие. Нам, людям.
        - Курс на Землю, - я неожиданно решил изменить цель нашего полета и бросил корабль вверх.
        Раз уж все тянут время, то и я могу заняться своей родиной. Тем более что на Накаташе пока справятся и без нас. Сколько времени пройдет, прежде чем с Соул прилетит достаточное количество кораблей, чтобы стоило тратить время на проведение этого каравана через орбитальный пояс? Думаю, пара часов у нас точно будет в запасе.
        Я скосил взгляд в сторону, глядя с помощью камер безопасности на то, как моя команда среагировала на мое новое решение. Хасси тут же улыбнулась мне в ответ и показала большой палец. Кажется, химера готова поддерживать меня в чем угодно, и это приятно. А что маллари? Я сначала не мог понять, о чем они шушукаются, но потом почувствовал поток эмоций, идущий ко мне с орудийной палубы, и все стало очевидно… Больная объясняла Косоглазому, что мы летим к моей родине, и оба медведя от этого были страшно взволнованы… Даже начинаю думать, не разочарует ли их Земля в итоге.
        Нашему полету никто не препятствовал, орбитальный корпус лишь наблюдал за перемещениями «Гризли» - так я решил назвать наш лоскутный корабль - так что мы спокойно подготовились к прыжку и ушли в гиперпространство.
        Мы успеем, думал я, успокаивая самого себя. Успеем подготовиться, Ами договорится с Увоссом и заключит с ним хотя бы временное перемирие, а мне ответит белобородый Барн. Украдкой посмотрев на сидящую в кресле штурмана Хасси, я неожиданно вспомнил о тех, кого сейчас нет рядом. Как живой передо мной возник Бен, хитро улыбающийся и явно готовящий какую-то грандиозную аферу. Молчаливый Карл, бережно возящийся со своим вороном, и энергичная Айла, с которой они были неразлучны. Интересно, что связывает этих двоих помимо службы у барона? Друзья они или между ними нечто большее? Не знаю, почему я об этом думаю именно сейчас. Наверное, эта троица стала мне настолько близка, что мне просто не все равно. И даже чертов Мишка с его выкрутасами был бы сейчас весьма кстати. Покрутился бы, как обычно, вокруг своей оси, протараторил свое «Макс-Макс-Макс» и выдал что-нибудь, от чего бы мне полегчало. И Асси… крок подери, как мне не хватало сейчас «Пылающей длани». Ее копия, конечно, тоже в какой-то степени стала мне близка, но все же…
        Как мне вас всех не хватает, ребята! И как хорошо, что после этого витка, когда петля закончится, мы с вами встретимся в реальности. И пусть этот бой, который святой и правый, станет для нас последним, я буду очень счастлив, сражаясь с вами бок о бок.
        - Время выхода из прыжка, мастер, - голос химеры звучал мягко, она словно бы что-то почувствовала и пыталась вырвать меня из размышлений максимально мягко.
        - Конечно, - я с улыбкой повернулся к ней, и мой голос неожиданно дрогнул.
        Прямо за спиной Хасси находился главный обзорный экран, и сейчас там во всем ее великолепии можно было рассмотреть мою родную Землю. Пушистые шапки облаков, синие пятна океанов, искорки городов, похожие на пульс… Размеренный пульс обычной жизни, конец которой мы сейчас принесем.
        - Нас вызывают… - не успел я налюбоваться своей родной планетой, как Хасси снова меня позвала. - И это не орбитальный корпус.
        На губах девушки-химеры скользнула хитрая улыбка, а я неожиданно обнаружил, что на орбите Земли расположился флот повстанцев. Похоже, эти ребята просчитали, что я захочу заскочить домой и решили воспользоваться тем, что Ами стянула все силы вели к себе на Соул, и здесь просто некому будет их остановить. И ведь Карм Даус мог бы и доложить о подобном стечении обстоятельств, но, видимо, у наместника Земли нашлись дела поважнее, и теперь мне самому надо будет разбираться с этим сюрпризом.
        Впрочем, с моим щитом, перчаткой «Пылающих дланей» и химерой с маллари под боком как бы уже повстанцам не пришлось оказаться в роли жертвы.
        - Я слушаю тебя, Лана, - я принял вызов, но неожиданно вместо подружки коммандера мне ответил мужской голос. На самом обычном русском.
        - Мак? Это не Лана, это Степан, мы когда-то работали вместе в одной из петель… Я, увы, этого не помню, но мне и не нужно. Мы можем поговорить?
        Кажется, драка откладывается на неопределенный срок. А я точно заинтересован тем, что тут творится.
        Глава 48. Боевое братство
        - Рассказывай, - я вывел Степана на большой экран, но продолжал отслеживать движения всех кораблей повстанцев. Просто на всякий случай, для надежности.
        - Да, конечно, - мой старый знакомый, в чьем исполнении, если вспомнить, я впервые и увидел пси-техники, когда он вместе с имперской безопасностью разнес соседний дом, напряженно кивнул. Когда-то он казался мне недостижимой вершиной, потом мы вместе на равных сражались с алвами и сбегали с Земли, и вот уже я обогнал Степана… Но того, похоже, это совсем не задевает.
        - Говори, - я невольно использовал «приказ», как во время разговора с роботом-убийцей. Тогда это помогло посланнику Барна перебороть условия поставленного перед ним задания. Сейчас же я заставил Степана собраться, и дальше он уже говорил быстро и четко.
        - Коммандер использовал какое-то неизвестное кольцо, чтобы манипулировать нашей верностью. После его смерти Лана Колонель объявила, что уничтожит всю разумную галактику, и куда-то увела тех, кто решил идти за ней до конца. Мы же - те, кто вместе со мной прилетел сюда - решили, что нам не по пути с той, кто подавлял нашу волю все эти месяцы. Мы покинули Сопротивление, но все еще хотим приносить пользу Земле.
        - И вы решили, что со мной вам будет проще все это сделать? - Степан под конец все же немного сбился, и я решил ему помочь.
        Все же как забавно устроен мир. Значит, кольцо, что досталось мне от коммандера, не просто помогало ему изучать новые техники и за счет доблести в сражениях вывело в лидеры Сопротивления. Нет, оно помогло ему найти путь гораздо короче и надежнее. Может быть, даже и хорошо, что я не могу до конца использовать все возможности этой железки?
        - Именно так, - Степан тем временем кивнул. - У нас с собой девятнадцать фрегатов, четыре эсминца, сорок легких корветов и пятьдесят девять истребителей. Мы слышали про дибби-хатов во время твоего прорыва с Накаташа и готовы сражаться с ними. Я понимаю… Мы понимаем, что это немного, но мы все опытные пилоты, нас включили в петлю, и мы смогли развить свои батарейки до двадцатого и даже тридцатого уровня. Мы многое можем…
        - Хватит! - я оборвал Степана и тут же почувствовал волнение, долетевшее до меня от сотен его соратников, несмотря на разделяющие нас десятки километров. - Я сказал хватит не потому, что вы мне не нужны. Наоборот, я горд, что я буду не единственным землянином, что выйдет на бой за нашу галактику.
        Я тут же прикинул, что опытные бойцы Озерова, пусть в какой-то мере каждый из них и является черным жирным котом в мешке, гораздо лучше поработают на имидж Земли, чем обычные добровольцы, которых я планировал набрать изначально. Впрочем, и от них я отказываться на собираюсь. Чем больше, тем лучше.
        - Эй, землянин, вообще-то тут не только розовые пятки к тебе прилетели, - неожиданно в разговор вклинился кто-то еще. И на экране вместо Степана сначала появилась желтокожая девушка-рапак, а потом еще парочка акортетов, что-то возмущенно фыркающих каждой из своих четырех ноздрей.
        Неожиданный поворот, кстати. Если ящерицы-рапаки, как я узнал еще на курсах в учебке, довольно воинственны, то вот от акортетов, которые казались мне этакими финансистами и контрабандистами, белыми воротничками от галактического преступного мира, я подобного порыва не ожидал.
        - Вы правы, - я сдержал попытавшийся подняться внутри «гнев» (сейчас не время для него) и просто добродушно махнул рукой. - Я горд не только за землян, а за каждого из вас. За тех, кто уже с нами, и за тех, кто еще только присоединятся. Сейчас я лечу на Землю, чтобы объявить общий сбор, так что, возможно, скоро нас станет еще больше.
        - Если тебе нужно бросить клич, то у нас есть агенты в пунктах набора новобранцев, - в разговор снова включился Степан, на ходу предлагая свою помощь и возможности их организации. - Через них мы получим списки и сможем сделать адресную рассылку буквально за пару часов…
        Я даже на мгновение задумался об этом варианте, но потом быстро пришел в себя.
        - Забудьте об этом, - вот теперь пришло время выпустить немного «гнева» для антуража и правильного понимания, кто тут главный. - Вы больше не мусор, которому надо вести тайную жизнь. Вы - воины империи, а значит, империя обязательно нам поможет. Когда мы ее вежливо попросим…
        Сделав себе мысленную пометку, что нужно будет договориться с Ами о том, что я взял часть Сопротивления под свое крыло, я, не теряя времени, вызвал наместника Земли.
        - Максим… - тот узнал меня и расплылся в угодливой улыбке.
        - Лорд Солдок, - я тут же поправил его. Учитывая, что я хочу сделать, сейчас мне надо быть именно лордом. - Организуйте мне трансляцию на всю планету.
        - Так точно, - Карм Даус благоразумно не стал спрашивать, зачем мне это. То ли понял, что сейчас не до шуток, то ли я невольно пустил в ход «приказ», а против такого слизняка его даже в нынешнем ослабленном виде оказалось более чем достаточно. - Пять минут, и все будет готово. Мои люди запустят трансляцию в любую секунду, как только вы дадите отмашку.
        Карм Даус еще не договорил, когда я сбросил сначала его, а потом, выдержав пару секунд, чтобы уловить все нотки удивления и восхищения, доносящиеся от парящих рядом кораблей, отключился и от повстанцев. Скоро я брошу клич, расскажу об опасности и узнаю, сколько землян готовы отказаться от своей привычной жизни и рискнуть всем ради общего будущего… А пока…
        - Ами, - я набрал принцессу. И на этот раз та взяла трубку уже сама - прекрасно.
        - Увосс с нами, - принцесса ответила даже раньше, чем я что-то сказал. И, судя по всему, она довольна, несмотря на все свои недавние речи о враге.
        - Это прекрасно, - я улыбнулся. - Барн еще не выходил на связь, но зато я привлек на нашу сторону часть Сопротивления.
        - Они все заочно приговорены к смерти, - Ами явно была не рада моему решению.
        - Большая часть из них - земляне, они хорошие воины и готовы сражаться за нас. Они не подведут. Я знаю.
        - Знаешь как Максим Огнев или как лорд Солдок? - какой неожиданно простой и одновременно сложный вопрос.
        - Как лорд… - я все-таки решился.
        - Тогда пусть будет так. Под твою ответственность. Все их победы и преступления - нынче дело дома Солдоков. И еще… Пусть бросят все свои крупные корабли, уж слишком они примелькались среди моих офицеров. А нам перед битвой лишние распри внутри своих же точно не нужны.
        - Согласен, - я благодарно кивнул Ами, а потом хитро улыбнулся. - Кстати, похоже, это не единственная хорошая новость. Прямо сейчас мне звонит Барн, и я не вижу других причин для этого разговора, кроме как согласие Тервина на участие в союзе.
        - Прекрасно. Сделай его! - к Ами снова вернулось хорошее расположение духа.
        Глава 49. Соперник
        Принцесса отключилась, и я приготовился к новому разговору, оглядывая открывшуюся передо мной рубку. Я уже разок видел корабль Барна изнутри: правда, тогда я изображал бедного беженца, а сейчас мы будем обсуждать судьбы галактики.
        Верховный властитель Тервина и Дантриджа сидел в массивном капитанском кресле, наверняка по задумке подчеркивающем его привилегированное положение. По левую руку от него расположился робот-убийца, едва поблескивающий красными глазами, а по правую - наследная герцогиня Айрин. Она оказалась единственной в этой компании, кто хотя бы кивнул мне.
        - Вот, значит, как, - вместо приветствия сказал Барн, а потом его ослепительно белая борода разъехалась в стороны от улыбки. - Подумать только - слабак, который случайно появился на Тервине, сперва перешел мне дорогу, а теперь предлагает союз.
        - И тебе привет, аури Барн, - я использовал вежливую форму обращения, принятую в Старой империи.
        - Я бы, конечно, предпочел «император Барн» или «ваше могущество», - хмыкнул белобородый вели, - но с учетом нашей ситуации… Ладно. Мой робот передал твои слова насчет дибби-хатов и оружия.
        - И ты в деле? - сейчас лучше говорить прямо.
        - Мудрый правитель делает то, что приносит пользу его подданным, - рассудительно сказал Барн. - А я не хочу, чтобы мои подданные остались без императора, а я - без подданных.
        Он помолчал, словно бы изучая меня своими веселыми, совсем не старыми глазами. А он изменился, этот аури Барн, с того момента как мы разговаривали с ним лицом к лицу в прошлый раз. Тогда он предстал передо мной бандитом, лихим безбашенным вели. Теперь же его внимательный взгляд отражал спокойную уверенность и справедливость своего выбора, каким бы он ни был. И мне не нужно его торопить - он ведь явно специально тянет время и говорит, подражая книжным мудрецам. Он уже принял решение, и мне нужно лишь его дождаться.
        - Мой предок действительно сражался за империю, - наконец, Барн снова заговорил. - И ты правильно подметил, что империя тогда была едина, а потому и смогла победить врага.
        Надо же, застывший в молчании робот, похоже, весь разговор передал в деталях. Не могу не отметить, что это правильный подход. Так, ждем, что бородач скажет дальше.
        - Надо же, а у тебя все же есть задатки правителя, - неожиданно усмехнулся он. - Пожалуй, я сделаю тебя наместником на Земле, когда все это закончится.
        - Или я сделаю тебя наместником на Тервине, - здесь я решил, что парировать выпад будет уместно.
        И Барн действительно это оценил. Он хохотнул, покачал головой и даже хлопнул широкой синей ладонью по панели приборов.
        - Я принимаю твое предложение, Мак, - лицо его посерьезнело. - На то время, пока мы сражаемся с дибби-хатами, империя подтверждает союз. Основное командование нашими силами остается, естественно, за мной. Контактами же с союзниками я поручу заниматься аури Айрин. У вас ведь с ней нет никаких недопониманий?
        Барн, судя по всему, намеренно использовал просто слово «империя» без уточнений - старая, новая, объединенная или какая другая. Этот вели был абсолютно убежден в том, что именно он единственный император, а все остальные вроде меня и Ами - временное недоразумение.
        - С наследной герцогиней Велисс у нас хорошие отношения, - улыбнулся я, сместив взгляд на Айрин. Та с виду никак не отреагировала, но черты лица ее заметно смягчились после того, как на этот раз я назвал ее полный титул. - И раз уж мы договорились, обсудим детали. Мои заводы подготовят все необходимое оборудование для установки на ваши корабли пушек нового типа. Дибби-хаты прилетят в воскресенье, и это будет наш последний наш шанс проверить свои силы в петле, поэтому предлагаю в ближайшее время всему вашему флоту прибыть на Накаташ. Кстати, если вы заранее скинете необходимые спецификации своих кораблей, то мы заранее подготовим все переходники и существенно ускорим процесс последующей модификации. Я перешлю аури Айрин контакты своего инженера, и та подскажет все, что нам потребуется для монтажа грави-пушек с вашей стороны.
        Я еле сдержался, чтобы не воскликнуть «крок!» или какое другое ругательство: пока звучала моя речь о наших шансах и подготовке к их использованию, на фоне сосредоточенно внимающей мне троицы, крадучись, появился китс. Причем наглая животина, я готов был поклясться, специально перемещалась по отвесной стене рубки, широко расставив лапы словно паук - наверняка Барсик таким образом привлекал к себе мое внимание!
        - Грави-пушки, - тем временем протянул Барн, словно пробуя слова на вкус. - Я слышал о воздействии гравитации, но связанные с ней техники были давно утеряны. Обнажаю голову перед твоим достижением, землянин. Ты станешь хорошим наместником империи на своей планете. Ну, а нет - так мой робот, как уже бывало, всегда сможет заглянуть к тебе в гости.
        Как белобородый ловко поставил меня на место, предварительно признав мою фору с оружием! Вернее, это он думает, что последней фразой подчеркнул свое превосходство, напомнив, как его стальной убийца подловил нас с Ами - пускай. Посмотрим, как он отнесется к неожиданному сюрпризу… Все время с момента появления китса я как будто бы чувствовал его охотничий азарт, и плевать на тысячи световых лет, что сейчас нас разделяют - наверно, это влияние второго улучшения генома, другого объяснения я просто не вижу. Но в любом случае это все дает надежду, что я смогу не просто улавливать эмоции своего питомца, но и немного больше.
        - Ты в порядке? - послал я мысленный вопрос китсу.
        Если честно, я сам до конца не верил, что это сработает на таком расстоянии. Но неожиданно китс ответил! Причем он как будто даже ни капли не удивился тому факту, что мы начали разговаривать.
        - Я скучать, хозяин, - раскорячившись еще сильнее, Барсик полз уже по потолку, свесив свою перевернутую голову. Змеиный хвост болтался в опасной близости от голов Барна и его свиты.
        - Я тоже, - я постарался добавить в свою мыслеречь побольше добра и нежности, чтобы зверь это почувствовал. - А пока у меня будет к тебе важная просьба…
        - Я внимательно слушать.
        Глава 50. Земля
        - Барсик, - вслух позвал я своего китса, и самодовольное выражение на лице Барна сменилось недоумением. Правильно, пусть нервничает! Сам недавно напоминал мне про своего робота, что смог незаметно ко мне подобраться, и теперь вот моя очередь показывать, что я тоже так умею. Причем не только для морального удовлетворения, хотя куда уж без него, но еще и для правильной расстановки сил! Сейчас Барн считает, что делает всем одолжение, что он всегда на шаг впереди - и это вполне может подвести нас в решающий момент - а так ему будет над чем подумать.
        - Барсик, - я снова повторил имя китса и мысленно попросил его показаться собравшимся в рубке тервинцам. - Нам предстоит серьезная битва, и я хочу, чтобы ты защищал этого благородного аури и сидящую рядом с ним прекрасную даму. Это наши союзники, и будет не очень приятно, если с ними что-то случится. Раньше времени.
        Я практически полностью отзеркалил Барна. Показать свои возможности, скрыть все это оболочкой вежливости - в моем случае формальным приказом о защите - и небольшая угроза в конце. Кажется, баланс сил удалось соблюсти…
        И в этот момент в рубке начался настоящий бедлам. Барн крутанулся в кресле, проследив за направлением моего взгляда, и что-то еле слышно пробормотал с самым ошарашенной интонацией - бьюсь об заклад, крепко выругался. Китс же не стал ждать его спонтанной реакции, и в динамиках раздался шорох скользящего на гладкой поверхности кота, которого застали за очередным озорством. Пушистой молнией он промчался по потолку, спрыгнул на панель управления и под изумленными взглядами Барна и Айрин (робот сидел все так же безучастно, чем меня весьма удивил) скользнул в сторону, а спустя всего секунду пропал.
        - Считайте это моим жестом дружбы, аури Барн, - я улыбнулся, про себя хохоча над проделками Барсика. - Китс меня слушается и будет, как и приказано, охранять вас.
        - Но не меня? - неожиданно заговорил смиренно молчавший до этого робот.
        - А разве убийцам нужна защита? - если честно, я намеренно не включал стального посланника из прошлого в список подзащитных. Просто на всякий случай. И кто бы знал, что тот обратит на это внимание?
        Какая неловкая пауза повисла. И, самое главное, я уже сказал свое слово, теперь надо ждать реакции моих новых союзников.
        - Спасибо, лорд Солдок, я свяжусь с вашим инженером, как вы и предлагали. А пока, думаю, у нас всех найдутся важные дела… - Айрин среагировала на еле заметный кивок Барна и сгладила ситуацию. Это хорошо, значит, обид на меня никто не держит, и мы на самом деле поняли друг друга.
        - Конец связи, - вежливо кивнув, я отключился и уже затем дал себе волю рассмеяться вслух. Частично от облегчения, частично от вновь всплывшей перед глазами картины с кульбитами китса.
        Я хохотал так заразительно, что химера даже в кресле откинулась и закрыла глаза, присоединившись к моему веселью. Удивительно, но у Хасси, оказывается, такой приятный мелодичный смех… А по странным хрюкающим звукам, раздающимся от орудийного расчета, я понял, что и медведи правильно оценили ситуацию. Великий аури Барн, считающий себя единственным наследником большой империи и всячески это подчеркивающий, получил по носу. И, кажется, хотя бы на меня он перестал смотреть сверху вниз.
        Пиликнули два сообщения: в одном я отписался Ами о результатах переговоров, а в другом меня ждала пара строк от недавнего собеседника.
        - Благодарю за столь красивый жест, лорд Солдок, - да, все-таки Барн определенно стал ко мне лучше относиться. - Обещаю, что китс будет на моем корабле в безопасности.
        Что это как не уважение? Еще он сделал вид, что контролирует ситуацию, и будто бы ответил мне услугой на услугу. Но это уже такие мелочи по равнению с тем, как мы общались раньше. Да, теперь после победы над дибби-хатами нам точно будет гораздо проще договориться.
        - Ты очень достойно держался, мастер, - отсмеявшись, посмотрела на меня химера.
        И совсем по-земному показала мне большой палец, а Больная и Косоглазый одобрительно загудели. Приятно, крок подери, но не время купаться в лучах славы - меня ждет еще один важный разговор. И от того, насколько я буду красноречив, напрямую зависит число откликнувшихся на призыв.
        - Карм Даус, - я переключился на наместника, и тот почтительно склонил голову. - Трансляция запущена?
        - Мы дали объявление по всем основным каналам информации, - с готовностью ответил тот. - Тот, кто по каким-либо причинам не в сети, увидит ваше обращение на уличных экранах.
        Надо же, а я ведь уже забыл о таких - вели ставили их на площадях и на крупных пешеходных улицах. Обычно там крутили рекламу «Аккумуляторов России» или социальные ролики на тему «Империя Вели нуждается в тебе». Бывало, что и новости ставили, если они, конечно, считались общественно значимыми.
        Я на секунду задержал дыхание, а затем медленно выдохнул, настраиваясь. На панели приборов зажегся индикатор, показывающий, что к моему каналу идет подключение - точно, это Карм Даус дает мне доступ. Выведя на главный монитор изображение с внутренней камеры, я увидел свое сосредоточенное лицо. Самый обычный земной парень, слегка осунувшийся, но с цепким взглядом. Забавно: из-за петли я не мог меняться физически - формально для моего тела прошло еще меньше двух суток - но внутренние метаморфозы было видно невооруженным взглядом. И как я не замечал этого раньше? Изменили тебя петли времени, Максим, изменили…
        - Три… два… один, - посчитал я вслух и включил трансляцию.
        Внизу экрана побежали цифры - минуты, секунды, терции. На всех экранах Земли теперь был я.
        - Соотечественники! - начал я и тут же уточнил: - Земляне! Меня зовут Максим Огнев, я лорд империи и глава клана Солдоков, но прежде всего человек. Над галактикой нависла смертельная опасность. Дибби-хаты, существа из глубин вселенной, движутся на нас, чтобы не оставить после себя никого живого. И даже если кому-то удастся уцелеть, еще неизвестно, не позавидует ли он мертвым. Им все равно, какого цвета наша кожа, сколько у нас ноздрей и есть ли у нас хвосты…
        Обращаясь к людям, я специально подчеркнул, что безжалостные враги не делают никаких различий между разными расами - чтобы мои соотечественники поняли, что касается это всех без исключения. И вели, и акортетов, и землян, и рапаков. Поняли, что это не только их битва, и что в ней они будут не одни. Порой это очень важно осознать, чтобы хватило храбрости сделать первый шаг.
        Глава 51. Лорд
        Хасси, с молчаливым сосредоточием наблюдавшая за моей речью, постепенно выводила на главный экран изображения с площадей земных городов. Москва, Санкт-Петербург, Тверь… Лондон, Берлин… Тель-Авив, Бейрут, Анкара… Нью-Йорк, Лос-Анджелес, Мехико, Рио-де-Жанейро…
        Где-то лил дождь, где-то - напротив, светило яркое солнце. В одних уголках мира день уже клонился к закату, в других - только-только начинался. И везде сновали спешащие по своим делам люди. Клерки в строгих костюмах, спортсмены, полицейские, дамы с собачками и без, дети, размеренно шагающие пенсионеры. Никому не было до меня дела, кроме одиноких любопытных зевак, которым, видимо, было все равно, кого слушать, лишь бы хоть что-то говорил…- Мне довелось столкнуться с дибби-хатами в жестоком бою, - продолжал я, стараясь не обращать внимание на всех тех, кому «все равно». - Они очень сильны, и даже уничтожение одного - это целый подвиг. А на нас идут миллионы и миллионы. Если мы их не остановим, будущее уже никогда не наступит. Они пройдутся смертоносной ордой по всем разумным мирам, не оставляя камня на камне! - с каждой фразой я распалялся все больше и больше, чувствуя, как во мне бурлит «гнев». - Они не разбираются, кто мы и чем мы живем! Для них мы - ничто, песчинки на дальней дороге! Я, лорд Мак Солдок, призываю добровольцев на сражение с дибби-хатами! Не важно, кто вы и кем были раньше! Какого
цвета у вас кожа, в кого вы верите и на каком языке говорите! Все мы - земляне! Нам жить на этой планете и строить будущее наших детей! Покажем, что с нами нужно считаться! Что те, кто пришел к нам с войной, сами будут убиты или изгнаны за пределы галактики! Я! Призываю вас! Драться!
        К «гневу» добавился «приказ», и получилось, на мой взгляд ого-го (еще бы научиться осознанно всем этим управлять). С помощью чтения эмоций я уловил мощный посыл, огромный волной доставший меня прямо на орбите. По коже невольно побежали мурашки, а я впервые задумался о том, что сила императорского генома - это не просто необычная игрушка, это реальная мощь, с последствиями которой мне теперь жить... А на экранах, контролируемых Хасси, картинка все продолжала меняться.
        Я видел, как после моих слов, усиленных «гневом», а потом «приказом», все больше и больше людей замирали, поворачивались к экранам, слушали, что-то обсуждали друг с другом, показывали пальцами. Кто-то даже снимал мое обращение на телефон. И вот я произнес последнее слово - «драться!» - на площадях в тишине замерло людское марево. Лишь кое-где, например, в Токио до микрофонов долетали звуки дождя. А потом случилось это.
        - Ура! - вопили в Москве, Минске и Киеве.
        - Yeaaaah! - бросили оглушительный клич в Нью-Йорке и Сиднее.
        Люди свистели, улюлюкали и кричали еще что-то неразборчивое… Я не мог понять, чему они радуются, и продолжающие доноситься с поверхности планеты разнообразные эмоции не особо в этом помогали.
        - Что вы чувствуете? - неожиданно мне в голову пришла мудрая мысль спросить тех, кто пользуется подобным талантом всю жизнь и кто смог бы лучше, чем я сам, расшифровать скрытое в ощущаемом нами потоке.
        - Гордость, - тут же отозвалась Больная. - Гордость за того, кто такой же, как они.
        - Страх, - дополнил брат девушки. - Страх, что они умрут.
        - Ярость, - Больная не сдавалась. - Готовность сражаться и радость от того, что их не забыли, их не посчитали бесполезными, их позвали…
        - Боль, - опять заговорил второй маллари. - Боль от прощания с теми, кто откликнулся на твой зов.
        Это были такие вроде бы простые слова, но все равно у меня от них по коже побежали мурашки.
        - Earth! Жер! Maa! Terra! Земля! - на экранах люди выкрикивали на разных языках название нашей планеты. Но теперь я знал, что еще стоит за этой вырвавшейся на волю радостью.
        Если до этого меня начинала мучить совесть, что с помощью своего генома я заманил на войну тех, кто этого совсем не хочет, то сейчас… Когда медведи помогли мне понять, когда я вижу не только общую картинку, а то, что за ней стоит - теперь я знаю, что никого не заставлял. Просто дал шанс всем тем, кто этого давно ждал или хотел!
        - Записывайтесь в ближайших рекрутинговых центрах! - добавил я, чтобы у людей было четкое понимание, что делать дальше.
        Разумеется, мне нужны прежде всего пилоты. Военные, гражданские, спортсмены - все, кто может управлять истребителями. Да, все эти люди вряд ли достигли особых высот в развитии своего пси-дара, но, как я уже не раз говорил, для грави-пушек это не так и важно. Стрелять все равно будут медведи, а вывести корабль на расстояние удара можно даже вообще без какого-либо таланта к управлению энергией!
        Возможно, кто-то даже и без навыков пилота сможет проявить себя. Да, таких будет немного, но уверен, что они найдутся. И кто знает, может быть, один-единственный корабль, один-единственный выстрел в итоге и решит исход войны. И пока есть такая возможность, я буду делать все, чтобы у нас было как можно больше шансов на победу. Потому что если мы не победим… Я только представил, как гигантские насекомые в доспехах из плоти высших химер ворвутся на улицы городов, и сразу же содрогнулся. Это же будет настоящая кровавая жатва…
        Я отключил камеру, чтобы не светиться просто так на экранах, и тут же изображение на них сменилось видами планеты. Леса, океаны, реки, крупные города - а Карм Даус-то не дурак, решил покрутить для пущего эффекта видеоряд, настраивающий землян на гордость за свою родину и желание ее защитить. Это, конечно, манипуляция, попытка повлиять на решение, которое сейчас принимают тысячи и миллионы людей - но ведь еще это и правда. Мы будем сражаться за свой дом - пусть люди еще раз его увидят. А причины сказать «нет» - уверен, они и сами, без чьей-либо помощи, легко смогут придумать. Грустно, но я ведь и сам такой… Вернее, был таким. Хочется верить, что уже нет.
        И тут пиликнул мой коммуникатор.
        Глава 52. Кадры
        Огнев, от тебя я такого не ожидала. Прости, что сомневалась и считала твои мечты пустыми амбициями. Ты молодец.
        Столь длинное сообщение, вырвавшее меня своим сигналом из размышлений, прислала Олеся. Рыжая девушка, с которой я встречался до амнезии и которую уже успел позабыть, закрутившись в бесчисленных петлях, сражениях с инопланетными противниками и строя грандиозные планы. Странно, но внутри от этого привета из прошлого ничего не екнуло - все, что было до петли, словно бы потеряло краски, и я окончательно понял, что это уже не изменить. Глупо, быть может, но почему-то только сейчас. И кто такая Олеся со смешными огненными кудряшками и вечно недовольным лицом по сравнению с будущей императрицей Ами, химерой Хасси, Асой Кино - сестрой Величайшего…
        И почему мои мысли свернули в таком странном направлении? Я невольно хмыкнул… Одновременно с двойняшками маллари, видимо, тоже что-то уловившими на своей орудийной палубе... Ну вот что с ними делать? Сидят там и невольно меня подслушивают - все-таки медведи не самые удобные спутники, если тебе не хочется выставлять свои чувства напоказ. Тут я понял, что уж слишком сильно отвлекся, и сосредоточился на делах.
        Координацию набора добровольцев я поручил Степану - все равно он тайных агентов Сопротивления сейчас собирает, так что пусть яйца складываются в одну корзину… Карму Даусу я приказал замкнуть все рекрутинговые центры на намечающемся лидере бывших повстанцев, а самого Степу, который аж покраснел от важности возложенной на него миссии и оказанного доверия, лично представил наместнику, от чего оба тут же закатили глаза, вспоминая свои прошлые столкновения. Ничего, судя по всему, и человек, и вели сумели удержать себя в руках сразу, а значит, и в дальнейшем будут с этим справляться. В общем, о начальном этапе набора добровольцев теперь точно можно не волноваться - дело в надёжных руках.
        Я устало откинулся на спинку кресла и прикрыл глаза. Еще не все дела завершены, но позволить себе поваляться хоть пять минут я могу. Рядом возник знакомый сладковатый запах, а мои плечи кто-то начал мягко массировать. Впрочем, почему кто-то? Химера, открыто симпатизирующая своему мастеру, пользовалась любой возможностью сблизиться. Впрочем, сейчас я точно не был против.
        Кажется, в итоге я просто уснул от убаюкивающих поглаживаний Хасси, и вызов на основной канал корабля вырвал меня из расслабляющей неги. Секунд десять после начала приема я молча смотрел осоловелыми глазами на встревоженного Степана и пытался мучительно сообразить, кто это и что он от меня хочет. А потом сонливость будто рукой химеры сняло, и я вновь обрел ясность ума.
        - Степан, - кивнул я. - Все хорошо?
        - Если честно, не очень, Мак, - голос его звучал глухо.
        - Рассказывай, - я хотел просто предложить парню озвучить проблему, но получилось, что приказал. Видимо, особенности генома начинают проявляться сами по себе. Надо точно этим заняться, а то вон как Степан побледнел.
        - В общем… - командир союзного отряда повстанцев запнулся, но быстро взял себя в руки и доложил: - Народ твое обращение оценил, все теперь, как я понял, только и говорят, что про отважного лорда с планеты Земля. Но напрямую участвовать в обороне готовы не все.
        Я тяжело вздохнул. И почему я решил, что восторженные крики конвертируются в бойцов по курсу один к одному? Все же мне еще очень и очень не хватает опыта в таких делах. Даже с силой императорского генома…
        - Сколько у нас пилотов? - задал я главный вопрос.
        - Ну… - Степан немного замялся. - Как и ожидалось, отозвалась куча бывших военных - бойцы, оставшиеся не у дел после… завоевания. Я думал, что они как раз и откажутся из-за того, что не приемлют власть вели. Но, как видишь, наоборот.
        - Сколько? - я повторил свой вопрос, отметив, что сам о подобных противоречиях даже и не подумал. Какие старые обиды, когда на носу битва за саму Землю? И, к счастью, люди, думающие, как я, все же нашлись.
        - Чуть больше десяти тысяч, - ответил Степан, а потом понурил голову. - Прости, Макс. Я провалил задание?
        Вид у него был как у побитой собаки - неужели Озеров с Ланой так жестили со своими сторонниками? Впрочем, любую армию цементирует не расхлябанность и цветочки, а именно что железная дисциплина. Но здесь я не видел никакой вины Степана. Все дело исключительно в моей речи, оказавшейся, судя по всему, не такой уж и вдохновляющей, несмотря на «приказ». Ну, и еще немного в инертности моих соотечественников.
        - Сколько тайных агентов Сопротивления вышло из тени? - я отметил количество людей в первом наборе (как же их мало для всей-то Земли!) и перешел к новой теме, проигнорировав самобичевание Степана, и тот заметно воодушевился.
        - Сто пятьдесят три человека, - ответил бывший террорист. - Примерно половина - отличные пилоты, до оккупации служили в войсках разных стран. Остальные - снабженцы, полицейские, есть два десятка кадровых офицеров из гарнизонов внутренних войск… И пусть им особо и не доводилось лично сидеть за штурвалами космолетов, можешь мне поверить: когда придет время, они не растеряются и сделают все, что от них потребуется.
        Степан добавил последнюю фразу, как бы стараясь замять тот момент, что Сопротивление-то, как оказалось, очень даже неплохо успело закрепиться на нашей родине - нашел, чего стесняться. Военные гарнизоны вели, надо же… Впрочем, учитывая, как тихо и не привлекая ничьего внимания, коммандер в свое время умудрялся приводить сюда свой флот - это скорее ожидаемо. Тут мои мысли невольно повернули к тому, что если бы все у них пошло по первоначальному плану, то в один прекрасный или ужасный день Землю ждало бы крупное восстание. Вот только, зная возможности вели, боюсь, даже так все закончилось бы только кровью. Большой кровью.
        - Поручи тогда бывшим агентам начинать формировать отряды, - назначил я новую задачу, прикинув, что старые разногласия сейчас совсем не важны, в отличие от опыта. - Хорошие пилоты - отдельно, остальные - отдельно. Пусть из асов у нас будут сформированы особые отряды, и их в первую очередь начнем натаскивать на совместную работу. По кораблям - ориентируйтесь на модели гнарфского флота. Понял?
        Я подумал, что раз Ами попросила меня не брать крупные корабли, то буду ориентировать своих добровольцев на пилотирование истребителей. Часть нашего будущего москитного флота я конфискую у Карма Дауса, часть наверняка найдется у Сопротивления, но всего этого даже с учетом нашего не самого крупного набора, будет мало.
        К счастью, что-то мне подсказывает, Аса Кино не откажет своему возможному супругу в еще одной просьбе. Так что да, будем готовиться к тому, что летать мы будем на гнарфских истребителях.
        Глава 53. Старший
        - Так точно, лорд Солдок! - Степан тем временем вытянулся по струнке, но я уже не смотрел на него.
        С новобранцами, уверен, бывший повстанец разберется, но вот с техникой для них смогу справиться только я сам.
        - Аса, - я набрал сестру Величайшего, и через мгновение мне ответил усталый взгляд пары черных глаз.
        - Слушаю.
        - Мне нужно двадцать тысяч истребителей, - я решил просить с запасом. - Сможешь пригнать нужное количество к Земле? Естественно, на каждом нужен автономный комплект жизнеобеспечения до конца недели и гипердвигатель…
        Я был готов к вопросам, спорам, торгу - но ничего этого не было.
        - В течение четырех часов все будет. Устроит? - Аса приняла мою просьбу к сведению и просто сказала «да».
        - Устроит. Спасибо… - я, кажется, даже не успел договорить последнее слово, когда гнарфка отключилась.
        Ну да ладно. О главном я договорился - все новые проблемы решены. И тогда можно посвятить свое время решению одного очень личного вопроса.
        Казалось бы, всего несколько дней прошло с начала петли и моей драки с Красным вождем дибби-хатов. Но время в моей жизни стало настолько относительным понятием, что по ощущениям эти события случились чуть ли не год назад - настолько насыщенными были последние дни и даже часы.
        Я оставил Игоря, моего старшего брата, в квартире, где когда-то жил и в которой, собственно, все и началось. Расстались мы, мягко скажем, не очень хорошо - мне пришлось его усыпить внушением. И все же я не думаю, что он мне это припомнит. Скорее в очередной раз задаст мне вопрос «что ты такое?». И все-таки…
        Забрать его с собой я хотел еще в начале этой петли, но тогда некогда было ему все объяснять. А теперь вот он шанс. Добавлю его в петлю, потратив десятую эргона на привязку - но ведь он мой брат, правильно? Я не могу оставить его без возможности защитить родную планету и заодно выйти за границы первого уровня батарейки. Если он, конечно, захочет…
        - Хасси, - обратился я к девушке, которая все это время внимательно наблюдала за мной со своего штурманского места, куда переместилась во время звонка Степана.
        - Да, мастер?
        - Сейчас мне нужно будет кое-куда слетать и кое-кого забрать. Твоя задача - следить за кораблем, пока я буду отсутствовать.
        - Задача проста и понятна, - улыбнулась химера.
        - Вот и отлично, - кивнул я, решительно встал с кресла, накинул на себя реактивный ранец и под прикрытием естественного щита, а также удерживающей воздух и давление техники, и прямо так, без какого-либо скафандра, полетел вниз. Как настоящая «Пылающая длань»…
        Как же хорошо, когда не надо скрываться и кому-то что-то доказывать! Я беспрепятственно миновал заграждение корпуса орбитальной защиты и вошел в плотные слои атмосферы. Дом, милый дом… Почему-то бетонная коробка, в которой я жил, будучи простой батарейкой в «Аккумуляторах России», никак в моем сознании не ассоциировалась с этим понятием. Тогда где же мой дом? Вот и еще вопрос, которым надо будет занять после победы.
        Обшарпанное панельное здание, одно из тысяч таких в нашем городе, я нашел быстро. Соседний дом-близнец стоял целым, так как петля больше не начиналась терактом с участием Степы. Во дворе играли дети, на скамейках сидели старушки, в тени раскидистого ясеня расположились любители выпить, кто-то парковал машину - жизнь идет своим чередом, и война пока еще где-то там, на окраине галактики.
        А вот зависание над зданием недавно объявившегося лорда с реактивным ранцем за спиной привычный уклад дворовых завсегдатаев явно нарушило. Все тут же забросили свои нехитрые занятия и принялись глазеть на чудо инопланетной техники, пока я не спустился на крышу и уже дальше - через привычный ход - в подъезд.
        - Лорд Земли, - донес до меня чьи-то слова ветер.
        А потом я уже ничего не слышал, спускаясь к квартире, которую когда-то считал своей. Замок открылся активатором, потому что ключ был в кармане штанов - слишком далеко - и я вошел на правах хозяина. Игорь вскочил из-за низенького столика, где расположил свой нехитрый обед, и по инерции запустил в меня пультом от телевизора. Снаряд пролетел мимо и звонко разбился о стену на лестничной клетке.
        - Прости, что так неожиданно, - сказал я брату. - Видел мое выступление?
        - Привет, Макс, - Игорь попытался сгладить неловкость от нервной попытки подбить меня куском пластмассы. - Конечно же, видел. Все видели.
        - Почему не записался в рекруты? - меня, если честно, вообще разозлило, что брат просто сидел и ничего не делал. И куда делась с прошлой петли его воинственность вкупе с убеждением «стоять до последнего» вместе со Светкой?
        - Я хотел с тобой связаться, но не знал как, - виновато развел руками Игорь. - Ты же у нас теперь лорд.
        Его голос заметно изменился, когда он произносил последние слова. Ну, точно, брат уже не считает меня человеком. Во всяком случае, не тем, кем я для него был раньше.
        - Послушай, - я закрыл дверь и прошел в комнату, усевшись в кресло в углу. - Да, многое изменилось. Многое нам придется с тобой обсудить, когда все закончится. И я обещаю, что все объясню тебе и отвечу на все вопросы. Но сейчас просто послушай.
        Игорь медленно сел на диван и кивнул, буравя меня внимательным взглядом.
        - Повторяться не буду, - начал я. - Ты уже все слышал про дибби-хатов, когда я вещал о них на всю планету. Эта угроза реальна, и мне сейчас нужны все возможные силы, которые помогут ее остановить. Иначе следующая неделя будет последней - ты понимаешь? - потом уже ничего и никогда не будет!
        - Я понимаю, - тихо сказал брат. - Но я запутался, Макс… Просто запутался. Эти синекожие, контрабандисты, которым мы хотели продать угнанный истребитель, потом еще Сопротивление, ты… которого я, как оказалось, совсем не знаю.
        - Все скоро закончится, - мне стало по-настоящему жаль Игоря, и вся моя злость на него, сидящего на диване в домашних трениках перед остывающим супом, пропала, растворилась бесследно. - Но сейчас ты мне нужен. Пусть мы плохо знаем друг друга, но мы - братья. И должны оставаться ими до конца. Ты поможешь мне?
        Глава 54. Как в детстве
        - Спасибо, Макс, - все так же тихо ответил Игорь. - Наверное, именно вот этого всего мне и не хватало. Настоящего разговора. Как раньше!.. После того как мы забрались на базу наместника… все как-то в одночасье поменялось, и у меня в голове была самая настоящая каша. Собственно, и сейчас-то не лучше.
        Он неожиданно улыбнулся, и я понял, что еще не все потеряно. Нельзя разбрасываться друзьями и родными людьми. Пусть даже вам придется заново узнавать друг друга. Вот Игорь сказал «как раньше», а у меня все сжалось внутри. Я ведь до сих пор так и не вспомнил все, что было за последний год…
        - Что я должен сделать? - спросил брат.
        - Помочь мне защитить Землю, - я с улыбкой пожал плечами. - И, так как я теперь лорд, то могу сделать тебе небольшой, но очень полезный подарок. Теперь ты будешь помнить все, что происходило в петле, и, возможно, поймешь, почему я изменился.
        Игорь Огнев, привязка доступна
        Использовано энергии 0,1 эргона, остаток 6,6
        Статус
        Я использовал информационную технику, чтобы показать Игорю произошедшие с ним изменения.
        - Значит, временная петля, - он сказал это очень тихо, но я услышал. Еще бы, с моим-то слухом, который, похоже, немного прокачался вместе со зрением.
        Кстати, хорошо, что Игорь уже в курсе - потратим меньше времени на объяснения.
        - Да, и сейчас последний виток, - я замер, не зная, что еще сказать, но тут брат все решил за меня.
        - Что ж, тогда мне, наверно, пора в пункт приема добровольцев, - он поднялся на ноги.
        - Я могу и сам тебя захватить на свой корабль, - я продолжал сверлить Игоря взглядом, про себя радуясь произошедшим с ним переменам.
        - Не надо, - тот покачал головой. - Я же старший в нашей семье, так что, не боись, справлюсь. И не хочу пользоваться твоим положением!
        Кажется, я не удержался, и на губах появилась гордая улыбка. Вот это на самом деле мой брат! Жалко, рядом нет Бена и Асси - я бы сейчас не отказался их познакомить.
        - Удачи, - я крепко пожал руку Игоря и подошел к окну, готовясь стартовать обратно на орбиту. Почему-то мне захотелось взлететь еще более эффектно, чем я до этого приземлился. Да так и быстрее, не нужно на крышу взбираться. Почти как Карлсон…
        - Удачи, - брат не стал дожидаться моего отлета, выскочил из квартиры и огромными прыжками, как в детстве, понесся вниз по лестнице.
        Как в детстве… Я не должен ничего такого помнить - Игорь же говорил, что мы совсем недавно нашли друг друга - но помню!
        В итоге Игорь убежал, я так ничего и не спросил, а потом просто решил, что это не так уж и важно. Еще раз испугав собравшуюся во дворе публику, я стартовал прямо вверх и уже через пять минут снова сидел в своем капитанском кресле под пристальным взглядом Хасси. Казалось, что химера хочет что-то спросить, не решается, потом снова начинает обдумывать эту мысль…
        - Хасси… - наконец, я не выдержал.
        - Ты улыбаешься, - ответ химеры меня озадачил.
        - Что?
        - Раньше ты был серьезным, думал только о цели, мне это так нравилось. А теперь как будто отошел в сторону... Это неправильно, но ты стал как будто немного свободнее. И в итоге даже пахнешь вкуснее.
        - Что?! - от неожиданного завершения речи Хасси я настолько растерялся, что еще раз повторил свой недавний вопрос. - Впрочем, неважно…
        В этот момент из гиперпространства вышел первый авианосец гнарфов с обещанными истребителями, и я решил отложить все личные проблемы на более свободное время. Несмотря на то, что почти все общие вопросы я скинул на Степана, Карма Дауса и Хасси, мне тоже было чем заняться.
        Сначала по просьбе наместника пришлось ответить на пару вопросов от ООН, потом со мной связался Барн и обрушился с обвинениями, что я не подготовил ему условия для спуска на Накаташ, хотя он бросил все дела и уже прибыл на место. Потом были звонки от Ами, Айрин, Увосса, снова Барна… Всем хотелось у меня что-нибудь уточнить или просто выплеснуть накопившиеся эмоции, причем обычно не самые позитивные. Наверно, в итоге я бы просто сорвался, если бы в последний раз мне не позвонил китс.
        Не знаю, как именно, но он как будто почувствовал, что я на грани, пробрался в рубку связи и побегал по кнопкам, активировав вызов на мой коммуникатор. В результате я целых двадцать минут смог отдыхать под его успокаивающее мурлыканье, а все, кто пытался меня в этот момент потревожить, натыкались на занятую линию и вынуждены были разбираться со своими проблемами самостоятельно. И, как ни странно, это все очень помогло. И я сам успокоился, и мои союзники поняли, что не обязательно дергать лорда Солдока по поводу и без.
        - Мы готовы, - голос Хасси заставил меня вздрогнуть.
        Я так втянулся в процесс подготовки к встрече с дибби-хатами, что не заметил, как пролетели следующие шесть часов, за которые мы закончили сбор добровольцев, разделение их на авиагруппы и выдачу всего необходимого.
        - Сколько? - я в процессе столько раз отвлекался, что не проследил за самым главным.
        - Семнадцать тысяч сто, - Хасси порадовала меня ровным числом. - Часть отсеялась еще при отборе, но зато те, кто попал в твой отряд, показали достаточный уровень пилотирования, чтобы не врезаться друг в друга.
        После оценки химерой боевых качеств собранного мной флота хотелось только вздохнуть. Ну, а чего еще следовало ждать от толпы добровольцев, собранной менее чем за сутки! Что радует, главная роль в предстоящей битве достанется точно не землянам, ну, а с функцией поддержки даже эти ребята справятся.
        - Тогда выдвигаемся к Накаташу, - я переключился на общий канал, в котором висели командиры всех собранных мной эскадрилий, и скинул им координаты.
        - Выдвигаемся, - Хасси не стала ждать, пока я сосредоточусь на управлении, и, временно переключив основной пульт на себя, отправила нас в прыжок.
        - Спасибо, - я поблагодарил девушку, а потом снял перчатку «Пылающих дланей» и протянул ее химере. - Как будем на месте, займись открытием проходов на планету. Нужно будет снова устроить разрыв в облаке дроидов, чтобы корабли нашего общего флота смогли спуститься к поверхности на переоборудование.
        - Есть, капитан, - Хасси игриво козырнула. - Только мои маллари уже собрали пару строительных платформ. Проще будет вывести их в космос и сделать все за пределами кольца дроидов, чем гонять всех туда-обратно.
        - Ты молодец, - у меня когда-то была подобная мысль, но времени на реализацию, как обычно, не хватило. А вот Хасси взяла и сделала.
        Глава 55. Свобода
        В итоге я не удержался, встал со своего кресла, подошел к химере и, как сама Хасси недавно, взял и крепко обнял ее. Раньше я почему-то стеснялся этого, все время думал, насколько это нормально или прилично. А теперь, после разговора с братом, когда я словно сбросил какой-то неведомый груз, подобное поведение почему-то показалось простым и естественным. Ты - хочешь, она - хочет, так зачем останавливаться. Особенно когда, возможно, через неделю вся наша галактика рухнет в тартарары.
        Следующие полчаса, что наш специально замедленный корабль летел до Накаташа, мы посвятили друг другу. С орудийной палубы доносились смущенные эмоции медведей-маллари, но я думал только о той, что была рядом со мной все эти последние дни. Что всегда помогала, всегда поддерживала… Хасси, химера, просто девушка… Какая разница, какими словами все это называть.
        - Мне пора, - мы лежали на полу рубки, когда наш корабль выскочил в обычный космос, и Хасси вспомнила про свое задание.
        - Мне тоже, - я встал на ноги и принялся одеваться. - У нас есть флот, у нас есть пилоты… Надеюсь, Б’тазару удалось найти и нужное количество канониров.
        - Когда я с ним в последний раз общалась, к нашему союзу, увидев размах нашей деятельности, примкнуло еще десять племен, - порадовала меня Хасси. - Либер в ярости, но теперь у нас даже есть возможность выбрать лучших маллари для наших пушек.
        - Это прекрасно, - я еще раз обнял девушку. - Что ж, тогда тем больше поводов сделать все возможное, чтобы и самому стать сильнее. Я хочу вызвать один из «БИОНов», так мы сможем проверить наш флот еще до появления дибби-хатов, и, главное, я повышу свой уровень батарейки.
        Было так приятно не скрывать свои мысли, а спокойно делиться ими. На мгновение я задумался: а та же Ами когда-нибудь ощущала что-то похожее?
        - Это будет хорошая драка, - Хасси одобрила мой план, уже стоя в шлюзе.
        Девушка скользнула в сторону облака дроидов, чтобы открыть путь наверх подготовленным маллари техническим станциям для переоборудования всех союзных кораблей, я тоже не стал терять зря время - оставив «Гризли» на Больную с Косоглазым, отправился прямо в противоположную сторону, туда, где маячила махина корабля-химеры Ами, и где я смогу обсудить с принцессой и остальными свои планы. Единственное, что я решил сделать до личной встречи - это передать коды своего земного флота и согласовать выделение для них мест на кораблях вели. Со стороны это смотрелось немного жутко - вот тысячи кораблей еще висят в воздухе, а вот они втягиваются в ангары крейсеров и авианосцев, словно тая без следа.
        Я снова скользил вперед в открытом космосе на одних реактивных двигателях и пси-щитах… Но на этот раз меня совершенно не волновали окружающие красоты звездной бездны и парящей чуть в стороне планеты. Вместо этого почему-то мне стало так грустно, словно бы я только что не просто включил присягнувших мне людей в состав общего флота, а отказался от них, оставил без своей защиты… На руках словно само по себе появилось пламя концентрированной энергии, я вздрогнул и случайно задел им один из браслетов маури, разнося его на кусочки и открывая взгляду его внутренности.
        И тут я замер - как оказалось, я уже видел пару деталей из того, что было спрятано внутри этого стального обруча. Маячок для активации точки переноса - когда-то я сам собирал такие штуки, и вот внутри браслета их было сразу два. Похоже, резонируя друг с другом они и открывают возможность телепортации, что меня не раз выручала.
        Вот только… А что, если один из этих маячков выжечь? Смогу я тогда использовать свои браслеты не в качестве средства для переноса в пространстве, а в качестве якоря? По идее, да - я не стал терять время и тут же воплотил свою идею в жизнь. Вроде бы получилось.
        - А ну стой! - я активировал естественный щит прямо перед собой и аккуратно придержал летящий рядом истребитель. Один из тех, что еще не успели добраться до своего будущего большого корабля.
        У сидящего за штурвалом парня при виде меня, парящего в космосе как будто бы без всякой защиты, начал дергаться глаз. Да уж, видно, у него опыта общения с сильными психиками совсем нет.
        - Стой! - на этот раз я подсмотрел личный код этого вундеркинда и обратился к нему лично по закрытому каналу связи.
        - Да, лорд Солдок, - парень тут же отключил двигатели.
        - Открой люк, - я прикрыл корабль своим удерживающим воздух полем.
        - Ага, - парень так спешил выполнить мой приказ, что чуть не опередил меня и не устроил себе ванну из вакуума и космической радиации.
        - Слушай меня внимательно, - оказавшись внутри, я еле сдержал тяжёлый вздох. - Ты и все остальные земляне сейчас окажетесь среди военных вели. Возможно, вас примут за своих, на что я и надеюсь. Но, возможно, будут и неприятности, учитывая некоторые наши противоречия. И во втором случае, чтобы вы не пострадали, тебе нужно будет сделать так, чтобы я сумел к вам перенестись.
        - Как? - парень крепко сжал челюсти, словно бы это могло ему помочь собраться с силами.
        - Вот этот браслет, - я протянул парню темноватый обруч. - Тебе нужно будет подключить его к системам корабля, на котором вас разместят, - тут я понял, что даю не самые точные инструкции и исправился. - Поднесешь к любому открытому источнику энергии, связанному с реактором, дальше этот артефакт маури все сделает сам. И еще парочку передай пилотам, что отправятся на другие корабли.
        Я переделал еще несколько браслетов, которые в последнее время уже без всякой пользы висели у меня на руке.
        - Есть, - парень козырнул, а я неожиданно осознал, что не спросил самое главное.
        - Как тебя зовут?
        - Мишка. Михаил Леснов.
        - Что ж, Мишка Леснов, удачи тебе. И удачи всем нам! - я попрощался с парнем, который теперь стал для меня не одним из тысячи бойцов, а кем-то более реальным. И он словно бы тоже это почувствовал: остатки страха полностью выветрились, а в глазах осталась только суровая решимость. Что ж, теперь если моих людей кто-то посмеет обижать, уверен, Мишка - кстати, забавно, что его именно так зовут - точно сделает все, как надо, и вызовет меня.
        Разобравшись с подстраховкой для своих пилотов, я уже спокойнее выдохнул и продолжил свой полет к флагману Ами.
        - Прошу разрешения на посадку, - я просигналил о своем прибытии на общей частоте союзного флота и впорхнул в открытые створки главного ангара.
        Глава 56. Ценность
        Около десятка алвов, до этого мирно занимающихся своими кораблями, тут же повернулись в мою сторону, и я почувствовал, как в мою голову словно ударило сразу несколько мысленных таранов. Крокова эмоциональная чувствительность - когда я не знал про ментальные атаки, было как-то проще. А теперь, хоть моя защита с ними легко и справляется, невольно вздрагиваешь от каждого шороха.
        Внушение
        Я на всякий случай добавил еще больше хаоса в свои мысли - чтобы никому не было повадно там копаться, а потом независимой походкой миновал червелицых и двинулся в сторону ближайшей транспортной платформы. По идее, на ней-то я и доеду до капитанского мостика…
        Я не успел додумать эту мысль, как за спиной раздался грохот падающих тел, и я, резко обернувшись, увидел, как все алвы, что еще недавно так бодро пытались залезть мне в голову, рухнули на землю и теперь лежат без движения. А из их носов текут тонкие струйки крови…. И что это такое?
        - Останови ты… - один из червелицых позвал меня. -   Сами… не можем остановиться…
        Я сначала не понял, о чем это он, но потом вспомнил, как при наших прошлых встречах взрывал червелицым головы внушением. А тут оно по факту царит у меня самого в мыслях, в которые эти ребята в свою очередь так бесцеремонно полезли. Или не полезли… Как сказал этот алв, если они не могут остановиться, если это их природное свойство - как у маллари считывать эмоции - то они просто вели себя как обычно, а само мое присутствие оказалось для них смертельной ловушкой.
        Вихрь исцеления
        Вихрь исцеления
        Я направил одну технику на себя, чтобы эффект восстановления энергии немного успокоил бурю в моей голове, а потом прошелся вихрем и по каждому из алвов.
        - Буду надеяться, что этого хватит, - я вызвал помощь, а сам поспешил отойти в сторону, чтобы не провоцировать новые повреждения среди этих, пусть не самых для меня приятных, но все же союзников.
        - Мак, ну ты даешь, - Ами, видимо, доложили о происшествии, и она вышла со мной на связь.
        - Алвы выживут? - я задал самый главный вопрос. А то если нет, как бы это не поставило под удар все наши начинания. Впрочем, судя по спокойному голосу принцессы, с ними все будет в порядке.
        - Выживут, - я тут же выдохнул, а Ами тем временем продолжала. - Знаешь, я изучала мифы твоего народа. Так вот у вас там есть одно такое существо, лихо. Где бы оно ни появилось, чего бы ни коснулось - все идет к кроку и ломается. Как думаешь, не могло бы это быть основано на реальных событиях?
        - Надо поговорить, - я проигнорировал подначку принцессы, хотя то, что она отошла от высокомерного тона при разговорах со мной и даже начала изучать историю Земли, не могло не радовать. Пусть уж лучше пытается уколоть, чем играет роль снежной королевы.
        - Транспортная платформа тебя отвезет. Алвов на пути не будет. Мы тебя ждем, - принцесса ответила практически без паузы, как будто только и ждала что моей просьбы.
        Впрочем, догадаться, зачем я явился, было совсем несложно. А то, что Ами будет не одна - так даже лучше. Запрыгнув на подъехавшую ко мне транспортную платформу, я с ветерком добрался до капитанской палубы, по пути отметив, что после моего полностью пустого корабля обычные коридоры немного давят своей теснотой. Хотя в каждом из них не меньше трех метров в ширину и высоту… Может, мне стать законодателем мод на новые по-настоящему свободные корабли?
        Продолжая размышлять о подобных мелочах, я спрыгнул с платформы и вежливо поклонился собравшимся лидерам нашего союза. Как я и догадался после слов Ами, тут были все. Сама принцесса, белобородый Барн в сопровождении робота и Увосс в компании незнакомого мне вели - что характерно, Панариана он с собой не взял, что говорит о не самой завидной роли бывшего советника. Опять же представителя гнарфов тоже никто не позвал: кажется, хоть белобрысых и включили в состав союза, о равных правах тем пока не стоит и заикаться.
        Тут мысли невольно свернули на то, что и меня самого сюда тоже никто не приглашал - по факту я заявился сам. Рассматривать это как оскорбление? Как попытку указать мое место? Или как повод дать сдачи и закрепить свои достижения? Мне с учетом опыта, полученного за все пережитые петли, больше нравился последний вариант.
        - Приветствую уважаемых членов союза, - я поднял вверх правую руку. - Предлагаю сразу перейти к делу. Модернизация флота, по словам моего специалиста, займет шесть часов, плюс отработка этого процесса для следующего витка, вернее, уже для реальности… Но в любом случае у нас будет свободное время, и я предлагаю его потратить, чтобы хотя бы мы смогли взять новые уровни батареек. Уверен, нам это пригодится в грядущей битве. Ами, ты же наверняка уже восстановила все данные о «БИОНе», том корабле, с которым ты сражалась в прошлой петле? Сможешь вывести его схему, чтобы я нагляднее рассказал о своем плане?
        Я был уверен, что смог заинтересовать собравшихся, тем более что пару раз за время рассказа в моем голосе даже мелькнули нотки «приказа». Но, увы, на самом деле никто никакого энтузиазма не выказал.
        - Прости, Мак, - нарушила молчание Ами. - Но предложенная тобой тренировка слишком рискованна. По факту мы можем лишиться большей части наших сил еще до боя, а дибби-хаты - это не та угроза, с которой мы можем позволить себе такие вольности.
        - Черт с вами, - по голосу принцессы было понятно, что она уже определилась с этим решением, и спорить с ней просто бесполезно, так что я решил сменить тактику. - Тогда не надо совместной акции. Я просто соберу небольшой отряд добровольцев и все сделаю сам.
        - Максим, - от мягкого голоса Увосса я чуть не вздрогнул. Да еще и то, как он выделил мое имя. Я вроде бы и не делаю уже из него секрета, а все равно мурашки побежали по спине целыми толпами. А вели тем временем продолжал: - Я очень ценю твою смелость и храбрость. Не меньше, чем твою силу и ту пользу, что ты можешь и обязательно принесешь в грядущей битве. Вот только попробуй понять: просто сама твоя жизнь сейчас важнее всего остального, что бы ты смог сделать, будь у тебя хоть пятидесятый уровень, хоть шестидесятый. Ты символ нашего союза, знамя, вокруг которого мы объединились. Так что рисковать тем, что ты случайно погибнешь, мы просто не имеем права.
        Увосс говорил долго, немного витиевато, но понимать его при этом было очень легко. Я - символ союза, и мне нельзя рисковать. Даже не так, мне не позволят рисковать. Пусть это и не было сказано прямо, но легкая угроза повисла в воздухе. И я сейчас даже не знаю, что тут можно сказать в ответ… Спасибо, что так печетесь о моей жизни?
        - Раз с этим мы вроде бы разобрались, - Барн заметил мое молчание и первым нарушил паузу, - предлагаю вернуться к моему вопросу. Что это за кроковы правила, по которым для управления новыми пушками мне придется пустить на свои корабли чужаков?
        Барн еще не договорил, когда у меня в приемнике параллельно зазвучал панический голос Мишки. Не робота, который, увы, уже погиб в этой петле. А моего посланника, с которым я недавно поделился браслетом.
        - Лорд… Максим… Командир! У нас проблемы! Местные устроили с нами драку, и теперь их отпускают, а наших вяжут и растаскивают по камерам…
        Глава 57. Имеет значение
        Проклятье! Если честно, я до последнего надеялся, что мои меры по защите земных рекрутов не пригодятся, останутся простой перестраховкой… Но нет, слишком сильными оказались противоречия между людьми и вели. И, кажется, я догадываюсь, в чем тут дело - не в бытовом расизме титульных имперцев, а в том, что земляне для них были прежде всего участниками Сопротивления. Террористами.
        - Лорд Мак Солдок считает себя настолько важным, что не отвечает на вопросы? -громкий голос Барна легко заглушил Леснова, который продолжал еще что-то сбивчиво мне объяснять. - Как это воспринимать? Как публичное проявление неуважения? Или молодой лорд все же потрудится объяснить?..
        Белобородый властитель возрожденной империи не кричал, не ярился - он просто чуть добавил силы в свой голос, и этого было достаточно. Вот только как сейчас все это не вовремя!
        - Прошу прощения, мне нужно ответить моему офицеру, - теперь уже все смотрели на меня со смесью недоумения и осуждения, и я поспешил сгладить момент, вежливо склонив голову. Хватит с них и этого. - Сохраняй спокойствие, я перенесусь к вам, как только ты активируешь браслет.
        Последние слова я адресовал Мишке, и тот, лишь заслышав, что лорд планирует лично ввязаться в решение их проблем, сразу обрел уверенность.
        - Спасибо! - сказал он. - Нас тут четыре взвода по двенадцать человек, а вели около двух сотен. Минимум трое из них уже тридцатого уровня… Но я смогу все сделать, тут рядом проходит силовая линия для нижних палуб, к ней я и подключусь.
        - Сколько это займет времени? - я остановил землянина, прикидывая, не проще ли в итоге будет добраться своим ходом.
        - Пара минут, не больше, - тут же выпалил Леснов, и я понял, что лучше все же подождать. - Мы на «Баронессе Эвилии».
        Леснов отключился, зачем-то сообщив мне свое местонахождение. В этом, конечно, не было необходимости, так как для переноса мне нужно было только воспользоваться браслетом. Но Мишка, похоже, не знал подробности действия технологий маури, а потому решил, как ему казалось, упростить мне задачу.
        - Итак, уважаемый аури Барн, - решив воспользоваться парой оставшихся свободных минут, я посмотрел в прищуренные глаза белобородого. - С большим удовольствием отвечаю на ваш вопрос. Операторами грави-пушек могут быть исключительно маллари, которых вы называете чужаками.
        - И как это понимать? - еще сильнее прищурился Барн.
        - Как есть, - спокойно парировал я, продолжая с ним зрительную дуэль. - Если говорить коротко, раса маллари обладает… скажем так, особой чувствительностью к гравитации. Такой, которой нет ни у кого из нас - ни у людей, ни у вели, ни у, например, акортетов.
        Белобородый явно обдумывал мои слова, а все остальные молча наблюдали за нашей пикировкой. По сути, это касалось всех - вряд ли один лишь Барн тревожился необходимости присутствия на своих кораблях посторонних.
        - Я, лорд Мак Солдок, исполняю свои обязательства перед нашим союзом, - надо еще раз напомнить собравшимся о самом главном. - Мои инженеры производят оружие, что поможет нам достойно встретить общих врагов, дибби-хатов. Еще раз: именно мои!
        - Будь это не так, тебя бы здесь и не было, - Барн продолжал буравить меня взглядом. - Я помню условия соглашения. Мы даем наши корабли, ты обеспечиваешь нам оружие, все остальное - это уже детали. Твои маллари умеют лучше обращаться с техниками гравитации - хорошо. Пусть мой флот менее эффективен, но зато я буду уверен в тех, кто будет прикрывать меня огнем. И еще… Учитывая опыт моих стрелков, уверен, за счет точности и скорости наводки мы еще с лёгкостью обойдем этих гецци по результатам, даже с их природным талантом.
        - Диаметр поражения грави-зарядом под управлением маллари - два метра. Любой другой стрелок сможет выбить максимум десять-пятьдесят сантиметров, что уже не гарантирует выведение из боя любого нашего противника даже при стопроцентном попадании. Хотите, чтобы ваш флот стал обузой для всех остальных?
        - А почему бы и нет? - Барн и не думал идти на уступки, отметая любые попытки говорить на языке аргументов. Вряд ли, конечно, он всерьез хочет навредить, не вяжется это с его личностью. Скорее тут речь о каких-то преференциях с моей стороны, которые он пытается выбить. Хорошо…
        - Тогда скажу по-другому. Во-первых, я не буду переделывать орудия отдельно под вас. Во-вторых, я не доверяю вам и вашим людям настолько, чтобы полностью передать эту технологию под ваш контроль. Маллари - это еще и гарантия, что вы не ударите нам в спину. Ну, и в-третьих, если вам так хочется быть независимыми, то Тервин вполне может сражаться и без моих пушек. Учитывая сомнительные результаты, что вы покажете без моих стрелков, так будет даже проще. А гнарфам во вспомогательных войсках вполне могли бы пригодиться ваши офицеры и опыт…
        Я боялся, что мог перегнуть палку, по факту шантажируя каждого из собравшихся своими технологиями. Ну, и сравнение с гнарфами, выбывшими из лидеров на вторые роли, тоже было не самым приятным. Тем не менее, Барн продолжал совершенно спокойно на меня смотреть, как и Ами, как и тайный советник Увосс. И, готов поклясться, смотрели с уважением.
        - Что ж, - наконец, заговорил белобородый. - Теперь я на самом деле понял твою позицию, а то эти сказки про общее дело, когда мы все якобы равны, и супертехнологии, которые раздаются бесплатно... Рад, что ты смог прямо сказать то, что думаешь. Теперь все выглядит уже не так красиво, но гораздо реалистичнее. И меня устраивает… Принцесса, мое почтение, вы из нас всех действительно лучше всех предугадали мотивацию лорда Солдока.
        Я быстро скосил взгляд на Ами. Значит, наезд Барна не был случайностью. Эти трое до моего появления обсуждали ситуацию, возможно, заключали какие-то договоренности, а потом Барн просто взял на себя роль моего оппонента, чтобы заставить в открытую высказать свою позицию. Что ж, так, наверно, на самом деле будет лучше.
        - Рад, что петли нашего знакомства с Ами не прошли зря, - я вслед за Барном улыбнулся. - Полагаю, тогда вопрос с канонирами закрыт?
        Глава 58. На защиту
        - Закрыт, - подтвердила принцесса, а Увосс только молча кивнул, позволяя Ами продолжить. - Теперь, полагаю, мы можем перейти к модернизации флота.
        Принцесса взяла на себя управление разговором, но в то же время вопросительно посмотрела на меня, ища подтверждения тому, что мы на самом деле к этому готовы. Я кивнул и решил закончить этот обмен любезностями.
        - Мой главный инженер сейчас занимается подъемом на орбиту производственных платформ, с помощью которых мы сможем оперативно оснастить корабли новыми пушками. Полагаю, благородные вели окажут моим людям всяческое содействие. А теперь, прощу прощения, но мне надо будет вас ненадолго оставить.
        Именно в этот момент браслет словно бы подал мне сигнал, и я без каких-либо сообщений от Леснова понял, что парень добился своего и активировал для меня маяк на своем корабле. Прекрасно, теперь можно отправляться туда и поставить на место тех, кто посмел обижать моих людей.
        - I’ll be back!
        Не знаю, почему в памяти всплыла именно эта фраза, но я произнес ее, понизив голос, и изобразил жестом, как будто сдуваю дымок с пистолета, а потом активировал перенос к браслету и оказался в самой гуще событий. Техническая палуба, на которой размещались истребители, была заполнена колышущимся маревом тел. Гомон тысячи глоток резко ударил по ушам, и я не сразу услышал Леснова, бегущего ко мне от разобранной стены, где он, судя по всему, и умудрился подключить мой браслет к энерговоду.
        - Ты пришел! - обрадованно прокричал он. - Посмотри, что происходит.
        Но я и так уже смотрел во все глаза, поражаясь масштабу конфликта. Между двумя истребителями катался клубок тел, а импровизированную арену полукольцом окружили рослые вели. Это были не психики, как я понял, а обычные механики и электронщики с таким же, как и у землян, невысоким уровнем батарейки. И сейчас они безжалостно мутузили моих сородичей самыми обычными физическими приемами. Что характерно, об арестах, о которых меня изначально предупреждали, похоже, никто уже и не думал, решив наказать наглых варваров исключительно здесь и сейчас.
        Кто-то из людей пытался пробиться к избиваемым товарищам, но синекожие гиганты со смехом оттирали их, а особо ретивых валили с ног. Мишке Леснову, кстати, тоже досталось - под глазом уже начинала наливаться желтым гематома, губа рассечена, а из носа явно еще недавно сочилась кровь.
        - Да вы что творите! - раздался среди гомона резкий высокий голос.
        Человеческое тело, беспомощно суча в воздухе ногами, пролетело над толпой и под хохот вели грохнулось об пол.
        - А ну прекратить! - я почувствовал, как во мне закипает гнев. Не императорская способность, нет, обычный людской гнев, который обычно захлестывает нас при виде несправедливости.
        - Лорд Солдок, - по толпе пробежали неуверенные шепотки.
        - Прекратить немедленно! - на этот раз в моем голосе был «приказ», и я сделал это осознанно. - Остановить драку!
        - Лорд Солдок, прикажите своим людям это закончить! - ко мне подскочил низкорослый вели в изумрудной форме с шевронами офицера. Безопасник на корабле? И почему он предпочел стоять в стороне? Вроде бы раньше среди вели я такого неприятия чужих еще ни разу не встречал.
        Но даже не это удивило меня больше всего - я чуть было не захлебнулся от ярости, услышав наглое требование остановить именно землян. Моих соотечественников избивают и при этом еще обвиняют в том, что они сами все это затеяли?
        - Пошел вон! - гаркнул я прямо в лицо съежившемуся безопаснику, и тот действительно засеменил назад, отшатнувшись.
        Теперь разберемся с остальными.
        - Стоп! - я вложил в это короткое слова и «гнев», и «приказ». И такая комбинация возымела максимальный эффект.
        Клокочущая толпа замерла, вели расступились, еще больше открывая вид на сражающийся «клубок» - он быстро распался, и в стороны разбежались пятеро синекожих, а на полу остались лежать тела людей. Неужели?..
        Нет, зашевелились, теперь стонут и ругаются, пытаясь встать. Откуда-то справа, взрезая толпу, на импровизированный бойцовский ринг выбежали вели в имперской форме и с желтыми повязками на руках. Что-то я не припомню, чтобы это было атрибутом бортовых медиков…
        - Эй! - крикнул я, завидев, как имперцы рывками подняли людей и начали скручивать руки, явно намереваясь увести их с собой. Вот, значит, как именно тут проходят аресты. Сначала землян избивают, пользуясь своим преимуществом в количестве, а потом избитых уносят в камеры, словно они все это и начали. Что ж, я точно пришел сюда не зря - Кто приказал?
        Я задал вопрос без всяких уточнений - из-за клокочущей внутри ярости просто не получалось говорить длинными фразами - но меня и так прекрасно услышали и поспешили ответить.
        - Приказ ее высочества принцессы Ами прекратить беспорядки, - осторожно подскочил ко мне тот самый безопасник, на которого я прикрикнул в самом начале.
        - Немедленно отпустите моих людей! - в моем голосе все еще гремели железные нотки «приказа», и вели с желтыми повязками меня послушались.
        Земляне поковыляли в сторону своих товарищей, которые сразу принялись оказывать им помощь, кто-то грозил кулаком вели, но его одернули. В общем-то, правильно, если мы хотим не просто помахать кулаками, а именно что разобраться в ситуации, нужно сдерживаться.
        - Ты главный? - я ткнул пальцем в безопасника.
        Неуважительно, конечно, даже грубо. Но сейчас, я считаю искренне, это допустимо и даже необходимо. В особенности при таких условиях, о которых говорил Мишка - что за драку арестовывают только наших. Сейчас я как раз в этом убедился, увидев собственными глазами.
        - Капитан службы безопасности империи Лепри, - представился вели, поправив мундир и глядя на меня уже чуть смелее.
        - Что здесь происходит? - я кивнул в сторону толпы. - Почему моих людей бьют и их же самих при этом наказывают? Сколько людей уже арестовано?
        Я засыпал Лепри вопросами, и он сначала ответил на последний.
        - За участие в беспорядках задержаны пятьдесят семь земных пилотов, три акортета и восемь рапаков, - доложил он.
        - И ни одного вели? - уточнил я.
        Глава 59. Все за одного
        - Позвольте мне, вели Лепри, - маленького безопасника оттер рослый офицер со свиным пятачком. - Лорд Солдок, разрешите? Флотский ротмистр Наллу, командир особой эскадрильи «Баронесса Эвилия».
        - Я слушаю, ротмистр, - мой голос источал спокойствие и суровость.
        Рядом осторожно начали собираться вели, образуя полукольцо за спинами безопасника и ротмистра Наллу. Люди тоже подтянулись, но встали за мной, молча сверля взглядами синекожих. Справа дышал над ухом побитый Мишка Леснов.
        - Мои пилоты обозлены и расстроены, лорд, - Наллу говорил негромко, но уверенно, причем специально делая акцент на моем титуле, как бы намекая, на чьей я должен быть стороне. Как настоящий аристократ-манипулятор… И пятачок этому оказался совершенно не помеха. - Ваши… эм-м, соплеменники принесли нам много хлопот в прежних петлях. Вы же знаете, что Сопротивление пыталось уничтожить Соул, а для вели это высшее оскорбление. И сейчас эти люди находятся с нами на одном корабле. Те самые, что взрывали и жгли наших парней… Да, мы в петле не так давно, но нам давали читать сводки, мы знаем, как ради своих целей эти люди и им подобные вырезали целые мирные корабли и города. Например, брата старшего механика Набала, - вели указал на одного из техников, - прикончили буквально несколько часов назад. Корабли с лилией и пикирующим космолетом…
        Чертова Лана… Я чуть не выругался, узнав, из-за кого у нас сейчас такие неприятности. Не думаю, что старые обиды, о которых эти вели только читали, смогли бы их так всколыхнуть. Но бывшая подружка коммандера смогла освежить неприятные воспоминания.
        - Не надо мешать всех землян в одну кучу, ротмистр Наллу, - прервал я офицера, который понемногу начал распаляться. - Да, есть те, кто называет себя Сопротивлением, и кого мы все хотели бы остановить. Обратите внимание - все! Потому что собравшиеся здесь люди, и те, кто раньше думал, что нет другого пути, кроме как сражаться с вами, и те, кто впервые выбрался в космос… - я сделал небольшую паузу, давая вели немного по-другому взглянуть на тех, кого они считают своими врагами. - Так вот ЭТИ люди пришли сюда, чтобы спасать наш общий дом. Галактике угрожает беспощадное уничтожение, и все расы объединяются перед лицом общего врага. Или вы хотите разрушить союз, который мы заключили между собой, гнарфами, возрожденной империей и даже алвами?
        - Уж лучше алвы, - проворчал кто-то из задних рядов. - Даже они не додумались взрывать Соул.
        - Лучше алвы? - усмехнулся я. - Так может говорить только тот, кто ни разу с ними не сталкивался в открытом бою. И алвы, хочу заметить, не участвуют в беспорядках, хотя у нас тоже с ними имеются трения.
        Это, конечно, было не совсем правдой - наше столкновение с червелицыми на корабле Ами нельзя назвать мирной встречей. И все же, на мой взгляд, разница очевидна: алвы действовали на инстинктах, а вели никто не мешал сдержаться.
        - Лорд Солдок, - ротмистр Наллу вскинул руку вверх, приказывая своим бойцам замолчать, так как те начали возбужденно переговариваться, явно обсуждая мои слова. - Пусть мы сейчас и сражаемся вместе, но я не хочу…
        - Сейчас твои желания точно не самое главное в этой кроковой галактике! Отпустите людей! - рявкнул я, не желая выслушивать эту песню о двойных стандартах. - И прекратить беспорядки! Или хотите проиграть дибби-хатам из-за собственной глупости?
        - Но принцесса Ами… - начал было капитан Лепри.
        - Я буду лично обсуждать это с ее высочеством, - перебил я его. - А вы сейчас занимаетесь дезорганизацией боевого флота и мешаете подготовке к его модернизации. Проследить лично за освобождением людей, - подумав, я добавил, - и всех остальных. Обеспечить нормальную рабочую атмосферу и ждать канониров-маллари!

«Приказ» вновь подействовал, и безопасник Лепри с явным неудовольствием подчинился. Как и ротмистр Наллу. Порой доброе слово действует гораздо лучше, если добавить к нему такую же добрую ментальную технику. Может быть, это и не идеальный способ наладить мир на нашем флоте, но лучше так, чем продолжение драк. А потом мы сразимся с дибби-хатами, и тем, кто пройдет этот бой плечом к плечу, станет уже гораздо сложнее ненавидеть друг друга.
        - Расходимся, парни! - скомандовал он. - Или вам заняться нечем? Криспу, у тебя ведь монитор заедало!
        - Я его починил, вели Наллу! - раздался протестующий голос.
        - Проверь еще раз! - прорычал ротмистр и пошел в сторону второй линии истребителей, а безопасник Лепри вскочил на платформу и понесся куда-то. Для него будет лучше, если исполнять мой приказ…
        - Миша, - я повернулся к Леснову, и в меня тут же впились десятки внимательных глаз. - Проследи за тем, чтобы они все сделали как надо. И вы тоже не вздумайте сами их провоцировать. Если что - сразу докладывай мне лично. Понял? Безотлагательно сразу мне!
        - Так точно, лорд Солдок! - парень вытянулся в струнку и его примеру последовали остальные.
        Пилоты разбежались, а я решил связаться со Степаном, исполняющим роль координатора набранного на Земле ополчения, и уточнить, нет ли подобных проблем и на остальных кораблях. Он ведь в курсе того, что происходит с его людьми… А я не думаю, что так не повезло только экипажу, в котором оказался мой тайный наблюдатель.
        И когда я уже хотел перейти в личный канал нового лидера бывших повстанцев, мою голову чуть не разорвало от боли. Боли, обиды, унижения, несправедливости. Это были абстрактные образы, но за каждым из них стояло человеческое страдание. Я чувствовал это, понимал, но не мог объяснить. Просто чувствовал чужие эмоции, съежившиеся как испуганный котенок.
        - Максим? - Степа сам связался со мной, значит, дело действительно плохо.
        - Знаю, - ответил я парню и параллельно отдал приказ своему «Гризли» двигаться в сторону одного из кораблей велианского флота. - Я разберусь.
        Глава 60. Дисбаланс
        Насколько я мог понять эти спутанные, но очень болезненные сигналы, моих соотечественников притесняли чуть ли не на всех кораблях. Да, среди бывших повстанцев были и рапаки с акортетами, но людей было большинство. И именно им доставался весь гнев оскорбленных за несостоявшуюся гибель Соул синелицых вели. До сих пор не могу это понять! Откуда столько эмоций, если реальное разрушение так и не случилось? Выглядит как будто это не просто главная планета империи, а какой-то религиозный символ… Ну, или Лана так постаралась напоследок, чтобы родственники убитых ею вели нашлись на всех кораблях. И мне теперь надо со всем этим разбираться…
        И именно мне лично - не просить помощи, признавая, что сам я могу только говорить красивые слова, а решить проблему, причем если надо, то и силой. Благо у меня есть возможности сделать это достаточно быстро. Пока мой «Гризли» летит к эсминцу под названием «Сильный», я на своем реактивном ранце доберусь до «Справедливого». А потом, когда решу проблему на этом корабле с издевательским в данном случае названием, перенесусь дальше уже с помощью браслета. Потом, пока я буду проводить беседы уже на новом корабле, «Гризли» доберется до новой точки, и мне только и останется, что запустить еще один перенос.
        Быстро, практично и очень рационально. Кстати, насчет последнего - как бы сделать так, чтобы Ами и остальные лидеры союза не стали вмешиваться раньше времени? Мне ведь все же надо именно решить проблему, а не спровоцировать развал нашей коалиции.
        - Хасси! - я вызвал химеру, когда покинул шлюз «Баронессы Эвилии». - Как идет процесс?
        - Сформировано уже около семидесяти процентов коридора для подъема первой платформы для переоборудования нашего флота. Потом придется снова поработать над новыми дроидами, что налетят в процессе, прежде чем сможем поднимать вторую.
        - Хорошо, тогда продолжай работать над проходом, но никакие платформы на орбиту не поднимай до моей отдельной команды.
        - Поняла, мастер, сделаю, - химера ответила незамедлительно, но в ее голосе звучало неприкрытое удивление. - Что-то случилось?
        - Да, случилось, - просто ответил я, и девушка не стала меня расспрашивать, за что я был ей сейчас бесконечно благодарен.
        Ами и всем остальным этот ход, разумеется, не понравится. Пускай! Они хотят мое оружие? Тогда им придется соблюдать не только формальные договоренности, но и права всех, кто присоединился или еще присоединится к нашему союзу. Я не позволю издеваться над повстанцами и особенно над даже не участвовавшими во всем этом обычными добровольцами только потому, что некто по фамилии Озеров вздумал взорвать родную планету вели. Ни Степан, ни Мишка Леснов, ни тысячи других моих соотечественников не должны отвечать за безумные фантазии погибшего коммандера. И, кстати, некоторым было бы неплохо вспомнить, что в сопротивлении принимали участие и вели. Финансирование от Траков, связи от Альмио Добы, один из лидеров боевого крыла - та же самая Лана Колонель. И кто в итоге еще больше виноват? Жаль, подобные аргументы лишь еще больше увеличат напряжение между столкнувшимися людьми и вели. А мне надо не подпитать драку, а загасить. Причем в идеале еще и показав свою силу и крепость прорезавшихся клыков!
        - Мак? - в динамиках раздался голос принцессы. - Что ты творишь на «Баронессе Эвилии»?
        - Мне больше интересно, почему ты промолчала о своем приказе, - парировал я.
        - О чем ты? - Ами, казалось, на самом деле была удивлена, вот только не думаю, что безопасник Лепри с испугу оговорил принцессу.
        - Ты же понимаешь, что я не просто так оказался на этой самой «Баронессе Эвилии», - сообщил я девушке. - Наблюдал очень неприятный инцидент, когда из-за драки сажают землян и другие расы, а вели не трогают.
        На несколько секунд в эфире повисло молчание. Передо мной мелькала бортовыми огнями громада «Справедливого», на котором тоже сейчас третировали людей. Какая-то часть меня цеплялась за мысль, что не весь флот Новой империи сейчас поражен этой внезапной агрессией, что это частный случай, что Ами на самом деле не в курсе, и этот смешной коротышка Лепри все затеял сам… Но тревожные эмоции, которые я считывал с ближайших кораблей, хоть и были чем-то едва различимым, все же не оставляли сомнений. Вели приняли своих новых сослуживцев в штыки.
        - Мак, - раздался в динамиках голос Ами, и я от неожиданности даже вздрогнул, настолько затянулось ее молчание. - Я не должна перед тобой отчитываться, но наши хорошие отношения… ради нашего союза я попробую тебе объяснить.
        - Я знаю, о чем ты скажешь, - «Справедливый» в этот момент закрыл мне своей темной тушей почти весь обзор, и я начал искать ближайший технический шлюз, параллельно скрещивая пальцы в надежде, что вели не хватит наглости и глупости открыть по мне огонь. А то без перчатки «Пылающих дланей», что я отдал Хасси, мои защитные возможности существенно ограничены. - Они повстанцы, которые в прошлых петлях взрывали Соул, сердце империи. А потому душевные страдания твоих офицеров и бойцов при виде моих людей…
        - Твоих людей? - перебила меня принцесса. - Давно ли ты считаешь своими тех, кто подставил твою планету и всю твою расу? А если бы не было петли? Ты хоть представляешь, что бы мы сделали с Землей? Ты готов рискнуть самим существованием своей родины ради этих?
        Ами говорила спокойно и взвешенно, ни грамма лишних эмоций. Еще бы - ведь она сейчас пытается давить на мои. Но не выйдет.
        - Мою планету подставил коммандер Озеров и Лана Колонель, дочь почтенного графа и чистокровного вели. А еще я мог бы вспомнить откровения лорда Трака или информацию для атак Сопротивления от Альмио Добы, верного помощника некого Алесса Панариана, - я даже порадовался, что мне все-таки представилась возможность выговориться. С толпой такие разговоры только бы подогрели конфликт, а вот с Ами, к счастью, можно хотя бы на время забыть об эмоциях и обсуждать исключительно факты. - Так что давай не будем рассуждать примитивными категориями. И все эти, - я скопировал акцент принцессы, - мои соотечественники, которые встали на нашу сторону и точно так же идут на смерть в общих рядах.
        Глава 61. Сила
        Продолжая говорить, я влетел через технический шлюз «Справедливого» и уже через пару секунд топал по внутренней палубе, с каждым шагом ощущая усиление тревожных эмоций.
        - Хорошо, - ответила Ами. - И что ты предлагаешь? Провести моим войскам лекцию о всеобщем равенстве? Успокойся, Мак. Они выпустят пар, и все забудется. Это армия и это война.
        - Ничего не забудется, - парировал я, слегка повысив голос, потому что по мере моего приближения к рядам истребителей усиливался гвалт дерущейся толпы. - Люди запомнят свинское отношение к ним, и взаимное доверие станет пустым звуком. Я вот рассчитываю, что это наш не последний бой, что потом жизнь продолжится, и мне бы не хотелось, чтобы земляне всегда были врагами для твоего народа. Если ты не хочешь решить проблему, это сделаю я.
        Ами молчала - похоже, все-таки я был изначально прав, и если я хочу добиться от вели нормального отношения, то придется всем показать ту силу, что стоит за каждым из землян. Отключив связь, я ускорился реактивной тягой и почти влетел в беснующееся море тел. На «Справедливом» в отличие от «Баронессы Эвилии» разгон беспорядков был поставлен более жестко и эффективно. Психики обездвиживали людей, не трогая вели, а флотские в желтых повязках тут же подхватывали тела и уносили их прочь.
        - Прекратить! - загремел я одновременно «гневом» и «приказом» в голосе.
        Надо сказать, сейчас мне далось это невероятно легко. Как по маслу прошло. И от этого моя уверенность просто зашкалила, что сказалось и на дерущихся. Большое побоище остановилось, лишь некоторые очаги еще тлели - видимо, синелицые настолько увлеклись, что даже ничего не слышали.
        - А ты кто еще такой? - в мою сторону, угрожающе потирая кулаки, потопал двухметровый крепыш-вели с дредами.
        - Лорд Солдок, - меня спросили, и я ответил, а потом ударил задиру сгустком концентрированной энергии. Слегка, чтобы не убить его, но продемонстрировать силу - думаю, многие из здесь присутствующих узнают, что именно я только что применил.
        Здоровяка отбросило, он не удержался на ногах и повалился на пол. Остальные загудели: синелицые - осуждающе, люди - одобрительно. Краем глаза я заметил суетливое движение одного из психиков и ударил на опережение активатором. На этот раз самым обычным, больше было и не нужно - и мне хотелось, чтобы на это тоже обратили внимание. Все-таки одно дело уметь бить только из пушки по воробьям, как в случае с мощью концентрированной энергии, и совсем другое - продемонстрировать не только силу, но и умение, когда точность и скорость оказываются важнее вложенной силы… Темно-бордовая техника погасла, а вели, у которого сдали нервы, закрыли товарищи.
        - Хватит! Хватит! - раздался резкий командный окрик.
        Вперед вышла высокая женщина-вели во флотском мундире и встала прямо напротив меня, подняв правую руку с раскрытой ладонью.
        - Лорд Солдок, - она вежливо кивнула и принялась докладывать. - Начальник службы безопасности Нира Адалли. Я прошу прощения за действия моего подчиненного. Он не должен был атаковать лорда империи. И все же хочу заметить, что беспорядки на «Справедливом» гасятся в соответствии с законом о действиях экипажа во внештатных ситуациях.
        - Тогда почему гасят только нас? - возмущенно выкрикнул курчавый темноволосый парень из толпы людей.
        - Резонный вопрос, - я пристально посмотрел на Ниру Адалли. - Разве виноваты в беспорядках только земляне?
        - Нет, лорд Солдок, - ответила вели.
        - Тогда почему я получаю сигналы о помощи от своих бойцов?
        - Триггером послужила биологическая атака одного из рапаков, - не моргнув глазом, сказала Нира.
        - Они даже по полу нас не различают, - раздался знакомый насмешливый голос. - Эта синелицая хотела сказать «одна из рапаков». А моя «биологическая атака» на самом деле была самым обычным плевком. Притом исключительно в ответ на оскорбление. Меня назвали Ан-ди-паг. Желтомордая убийца вели, чей род никогда не будет продолжен - а, каково такое услышать? И если насчет цвета кожи и своих поступков я ничего не имею против, это было и я готова за это ответить, то вот оскорбления рода я прощать не собираюсь.
        Вперед вышла моя старая знакомая Сана-Мира, держа подмышкой летный шлем, на котором застыли красные потеки. Судя по тому, что ее лицо не сильно пострадало, кровь явно не ее… Кажется, со времен, когда ящерка наводила корабли коммандера на базы вели на Земле, она успела неплохо прокачать свои навыки.
        Похоже, Сана-Мира действительно приняла в беспорядках самое активное участие - вели, завидев ее, принялись возмущенно переругиваться, а двое с желтыми повязками с готовностью подскочили к ней, ожидая только приказа Ниры Адалли. Но начальник службы безопасности «Справедливого» продолжала смотреть только на меня и, судя по всему, не стремилась усугублять ситуацию.
        - Видишь, - веселые глаза Сана-Миры сверкнули, - синекожие не терпят никого, кроме себе подобных. Мы все для них, - она развела в стороны обе руки, показывая масштабы, - существа второго сорта…
        - Такие, как ты, убивали моих братьев! - гаркнул один из вели, и товарищи тут же поддержали его.
        - А твои братья бомбили мою планету, когда наше правительство проголосовало против повышения нормы выработки энергии, - усмехнулась Сана-Мира, но при этом глаза ее потухли, а лицо исказилось гримасой боли.
        - Правильно! Так их! - эти слова произнесли явно не очень умные вели, и их было меньшинство, но именно они заколотили последний гвоздь в гроб надежды договориться.
        Впрочем, это было очевидно с самого начала - как только начался обмен обвинениями - что без вмешательства извне тут не обойтись. Толпа вновь забесновалась, пошла стенка на стенку, но психики и охранники с желтыми повязками четко сработанными движениями начали рассеивать дерущихся. Все верно, порой, чтобы остановить хаос, нужна только сила. Именно она может остановить лавину, не дать появиться новым жертвам, выиграть время для того, чтобы у всех участников этого конфликта наконец проснулся разум и они смогли услышать друг друга.
        - А ну остановились все! - крикнул я, и толпа замерла. - Прекратить беспорядки и вернуться к своим обязанностям! Всех касается!
        Приказ сработал - человек заставил вели остановиться и вместе со своими новыми товарищами вернуться к работе. Вот так пусть и будет! Теперь главное, чтобы страх передо мной, усиленный привычкой слушаться своих лордов, оказался сильнее желания распускать руки. А то ведь, если прислушаться к моим собственным чувствам, у меня самого они чесались пройтись по этим наглым самодовольным рожам вихрем эргонов, давлением, бешенством - всеми техниками, что были в моем арсенале. Да, похоже, внедрение землян в космическое сообщество будет очень долгим и совсем не простым.
        Глава 62. I have a dream…
        - Максим, - раздался в наушниках всепроникающий голос советника Увосса. - Ты вносишь еще большую сумятицу в ряды союзников. Дай эмоциям выплеснуться, и я урегулирую конфликт, когда он ослабнет. Вели должны побороть в себе чувство уязвленного самолюбия. Подумай только - ваша слабая раса сделала то, чего раньше не удавалось сделать даже сильным врагам, вы взорвали центральную планету Новой империи…
        Увосс все еще продолжал вещать, но мне было противно его слушать. Он, как и Ами до этого, апеллировал к уязвленной гордости вели, к их любви к Соул и прочему. И точно так же, как она, не мог понять, почему конфликты нельзя гасить устрашением одних и вседозволенностью других.
        - Лорд Солдок, я подчиняюсь советнику Увоссу, - неуверенно начала Нира Адалли. - Вы уверены, что можете?..
        Забавно. Учитывая, что вели молчала все то время, пока зачинщики и жертвы драки расходились по своим местам, она и сама рада была тому, что все кончилось. Но вот теперь, когда ее слова уже не могли ничего испортить, решила напомнить о своем настоящем боссе и прикрыть себе задницу.
        - Мне повторить? - гаркнул я, добавив в голос побольше «гнева». - И не забудьте выпустить тех, кого вы уже успели арестовать, я проверю! Или вы хотите лишиться части пилотов и тем самым уменьшить наши шансы на победу в сражении с дибби-хатами?
        - Пусть будет так, - я опять услышал голос Увосса, на этот раз уже не у себя в шлеме, а у Ниры (спасибо суперслуху). Похоже, бывший советник осознал, что я под его «чары» не попадаю, и решил возглавить то, что уже не может изменить.
        Женщина тут же свистнула своим подчиненным, и те принялись наводить порядок на палубе, убирая мусор, вызывая медиков и проверяя, чтобы все вернулись на свои места. Это хорошо - я осознал, что на этом корабле все уже закончилось, и уже собирался было перенестись на «Гризли», как раз добравшийся до следующего интересующего меня космолета, когда меня задержала Сана-Мира. Девушка-рапак - интересно, а она сама в петле и помнит ли нашу прошлую встречу? - подошла ко мне и, хлопнув по плечу, сказала:
        - Молодец, розовая пятка, - и улыбнулась, обнажив острые мелкие зубы.
        Я кивнул, не сдержавшись от улыбки в ответ на такое панибратское отношение, и активировал перенос, в следующую секунду оказавшись на «Гризли». Косоглазый и Больная о чем-то негромко переговаривались, явно чувствовали неприятности. Ничего, у них задача простая - высадить меня и лететь пока к следующему кораблю. Мне же предстоит кое-что посложнее: надо спасти попавших в неприятности добровольцев с Земли, пока мои союзнички потакают своим распускающим руки солдатам.
        - Всем, кто меня слышит! - выходя из шлюза «Гризли» и включая реактивный ранец, чтобы побыстрее долететь до карцера «Смелого», куда, судя по всему, уже успели перенаправить всех арестованных, я перешел на общую частоту. Пора народу узнать, что помощь близко. - Доложите, на каких кораблях проводятся репрессии в отношении не-вели!
        И эфир не замедлил взорваться сбивчивыми взволнованными голосами.
        - Мы на «Быстром»! Вели бьют нас за то, что мы воевали с коммандером!.. Связь глушат, нам ни с кем не связаться. Хорошо, что вы сами нас вызвали!
        Первое же сообщение открыло неожиданный новый факт - а я-то раньше и не думал, почему остальные не спешат выходить на связь. Ну, послушаем дальше.
        - «Непобедимый»! Нам говорят, что людям не место в империи!
        - «Благородный»! Вели провоцируют нас на конфликт, а когда отвечаем - сажают в карцер как зачинщиков!
        - «Разящий»! Наших бьют! Ребята, на помощь! Лорд Солдок! Вели избивают людей! Есть раненые! Васька без сознания! Артему сломали руку!
        Десятки сообщений… Люди, перебивая друг друга, цеплялись за малейшую возможность сообщить о своем бедственном положении, и никто кроме меня не был этим по-настоящему озабочен. Если честно, я уже ждал какой-то реакции от лидеров нашего союза, но те пока предпочли отойти в сторону. Что ж, ничего страшного, значит, я просто продолжу свой рейд.
        Прикинув, как можно ускориться, я угнал одну из транспортных платформ и, распугивая попадающихся по дороге техников, домчался до карцера, который был переполнен арестованными людьми. Десяток охранников, что встретили меня у дверей, в итоге даже не решились ничего у меня спросить. Просто посмотрели, а потом так же молча расступились в сторону. И никакие «гнев» и «приказ» даже не понадобились.
        Добравшись до камер, я одним-единственным активатором разблокировал центральный пульт, а потом подождал с десяток секунд, пока выбравшиеся из-за решеток земляне не соберутся передо мной, яростно сверкая глазами и бросая убийственные взгляды на нахохлившихся в стороне вели-охранников.
        - Дайте я сними разберусь, - бородатый бугай с огромными кустистыми бровями закатал рукава и двинулся к своим недавним синекожим противникам.
        - Никто не будет ни с кем разбираться, - незаметно использовав вихрь эргонов, я ослабил своего особо буйного соплеменника, и тот медленно опустился на колени, удивленно повернувшись к своим.
        - Они его убили! - неожиданно стоящий в задних рядах щуплый парнишка заорал во весь голос, а потом, высунувшись на секунду из-за спин остальных землян, не глядя запустил вперед какой-то режущей техникой.
        Слабой, не особо опасной в бою… Но сейчас, когда, повинуясь приказу своего командира, стражники-вели, чтобы не провоцировать меня и недавних заключенных, сняли шлемы и деактивировали щиты, все вышло совсем по-другому. Возможно, изначально это и было хорошей идеей: лично я так точно оценил готовность вели к сотрудничеству. Но, увы, еще они оказались совершенно беззащитны перед этой глупой и в то же время смертельно опасной техникой.
        Забыв обо всем, я бросился вперед и подхватил рухнувшего на пол пожилого вели - проклятье, судя по погонам, это еще оказался и командир этого небольшого отряда. А ведь он был едва ли не самым разумным из тех, с кем мне сегодня довелось встретиться. Атака пацана задела его за горло, и сейчас он хлюпал кровью, но все равно пытался говорить.
        - Мой дед… Дед говорил мне… Я мечтаю, чтобы дети Соул и дети всех покоренных нами миров однажды собрались за одним столом. В империи… в империи, где нет вели и нет всех остальных.
        Глава 63. Не сила
        Я слушал этого истекающего кровью синекожего воина и смутно понимал, что где-то уже слышал эти слова. Точнее, не эти конкретно, а похожие, очень похожие…
        - Где подданных будут оценивать не по происхождению, а по их талантам… - договорил в этот момент вели, и голова его бессильно упала набок.
        - Твою мать! - рявкнул я во весь голос. - Санитара!
        Один из вели тут же бросился ко мне и попробовал приложить к горлу своего командира автоматическую аптечку, но, судя по его безрадостному лицу, особого результата это не принесло.
        - В сторону! - поняв, что технологии тут не помогают, я осознал, что надеяться остается только на меня.
        Концентрированная энергия
        Вихрь исцеления
        Я усилил и ускорил технику, помогающую упорядочить энергию в организме цели и за счет этого исцелить некоторые раны. Вот только, похоже, и этого было недостаточно.
        - Сейчас помогу, я врач, - бородач, которого я недавно остановил, дополз до нас и неожиданно вытащил из огромного кармана на штанине полевой хирургический набор. - Сейчас зажмем ему артерию, чтобы кровь не хлестала, а потом ты попробуешь ее снова зарастить…
        Я сам не понимал, как именно работал вихрь исцеления на физическом уровне, а этот парень заметил и даже придумал, как можно помочь усилить этот эффект. Сжатые в его пальцах инструменты погрузились прямо в рану вели, что-то зафиксировали, и кровь действительно почти перестала течь.
        Концентрированная энергия
        Вихрь исцеления
        Я снова попробовал восстановить жизнь в уже замершем пожилом вели, и неожиданно тот сначала закашлял, а потом, судорожно пытаясь вдохнуть как можно больше воздуха, открыл глаза.
        - Получилось, - я не удержался и впервые с начала всех этих нелепых разборок искренне улыбнулся.
        - Спасибо, - один из вели-охранников бросился к своему командиру, и на этот раз приложенная им аптечка сработала как надо, накладывая швы и вводя все необходимые лекарства.
        - Спасибо, - улыбнулся сам пожилой вели, видимо, осознав, что произошло.
        А потом все это напряженное противостояние как-то резко закончилось. Вели-медик подошел и обнял своего земного коллегу. Парень, что так необдуманно бросил технику, разрыдался и прибежал к своей жертве извиняться. Вели и люди, что еще недавно были готовы прибить друг друга, подходили, смотрели своим недавним врагам в глаза, а потом жали ладони. Крепко, по-настоящему…
        А я смотрел на это и осознавал, каким все это время был идиотом. Хотел силой заставить людей и вели терпеть друг друга… Зачем, когда был способ гораздо проще и гораздо надежнее?
        - Больная? - по личному каналу я позвал девушку-маллари.
        - Да, мастер? Мы смотрели, что вы сейчас сделали. Это было потрясающе!
        Ну вот, как я и думал, даже того минимума оборудования, что сейчас со мной, оказалось достаточно, чтобы записать произошедшее.
        - Сможете скинуть это видео в общую сеть союза? Только не на командиров, а так, чтобы каждый солдат смог открыть его и посмотреть.
        - Я смогу, ваши сети по сравнению с тем, что мы видели у дроидов на Накаташе, не такие уж и сложные, - это отозвался Косоглазый. Потом несколько секунд я слушал, как он выбивает барабанную дробь на панели управления, и наконец… - Готово. Видео загружено, уведомления отправлены каждому на личный коммуникатор.
        Не успел я прислушаться к эмоциональному фону нашего флота, как со мной снова связались Ами и Увосс. На этот раз вместе.
        - Макс, мы теряем время. Давай все же начнем перевооружение, а потом ты продолжишь свой крестовый поход. Обрати внимание, никто из нас даже не пытается тебя остановить, - принцесса начала с того, что сразу же стала на меня давить.
        - Максим, тем самым ты можешь лишить галактику шанса на спасение, - присоединился к ней Увосс.
        - Но виноваты в этом будете вы, - парировал я. - И ты это прекрасно понимаешь, советник. И ты, принцесса. Кстати, и почему вы решили, что мой крестовый поход - кстати, Ами, я рад, что ты продолжаешь изучать земную историю - будет длиться так долго, что это сможет помешать нашим планам? Рекомендую еще раз проверить обстановку на ваших кораблях.
        Я не стал отключаться, желая услышать реакцию этой парочки на то, что сейчас происходит. А что-то точно происходило. Я чувствовал, как ненависть, боль, жажда смерти, что до этого лились на меня практически с каждого корабля, исчезают без следа. Мое видео, ситуация, когда земляне и вели вместе боролись за жизнь одного из них - все это никого не смогло оставить равнодушным. И лучше всяких слов показало, что земляне бывают очень и очень разные.
        - Нас выпускают… - до меня снова начали доходить сообщения моих людей. Похоже, те, кто глушил нашу связь, перестали этим заниматься.
        - И извиняются… Что случилось-то?
        - Это же Билый, тот самый полевой хирург, помнишь я рассказывал... Он же и меня с того света вытащил, - а вот, похоже, недавним пленникам показали наше видео.
        - И наш лорд постарался.
        - А эти вели! Ты видел? Они не хотели драки и отключили щиты!
        - А тот мелкий гадёныш с режущей техникой. А если бы не получилось спасти? Я бы его…
        - Не надо, он, похоже, уже все понял. Да и тот вели его простил…
        - Неплохо сыграно, - Ами вернулась в канал связи. - Внушение на паренька, чтобы выстрелил куда надо, потом этот якобы случайно оставленный именно в этом месте медик. И ты в итоге действительно добился своего.
        Я слушал Ами и сначала даже не понимал, о чем она сейчас говорит. Принцесса почему-то решила, что я спланировал всю эту ситуацию со спасением. Впрочем, а чему тут удивляться - Ами примерила ситуацию на себя и выдала то, что сделала сама бы на моем месте. Манипуляция и полное отсутствие жалости к окружающим - это было бы вполне в ее духе. Я же не такой. И не хочу таким быть!
        - Можешь мне не верить, но это на самом деле случайность, - я не стал прикрываться подвернувшейся возможностью изобразить гения тактики. - И да… Подъем платформ и переоборудование флотов будет продолжено. Я же буду у себя. Если что, вызывайте.
        Закончив разговор, я передал Хасси приказ возвращаться к установке грави-пушек, затем еще раз пожал руки всем участникам недавнего инцидента, а потом перенесся к себе на «Гризли». Надоели мне все, пора отдохнуть, а то как бы и на самом деле не начал совершать какие-то глупости.
        Оказавшись на знакомой палубе, я уже хотел попросить мишек какое-то время меня не беспокоить, как неожиданно прямо с потолка на меня прыгнул быстрый и очень опасный черный комок.
        Глава 64. Минус десять
        Неожиданно напавший монстр прижал меня к полу, а потом… Просто взял и начал вылизывать своим длинным шершавым языком.
        - Барсик! - я почесал за ушком своему питомцу, и тот моментально удвоил усилия по наводнению моего лица слюнями.
        - Мряу! - наверно, только через минуту кошак оставил меня в покое и гордо отошел в сторону.
        - Спасибо, что зашел меня проведать… - я с улыбкой смотрел на китса, и недавнее напряжение начало отступать. Вот же странность: завел опасного монстра, и именно он теперь ассоциируется у меня с домом.
        - Мыр, - китс насмешливо хмыкнул, а потом добавил. - Мир-риу!
        Вроде бы это мурчание ничем особо и не отличалось от того, что я слышал раньше, но сейчас я почему-то понял, что китс как будто извиняется за то, что ему нужно идти. Я было хотел сказать ему, что охрана Барна - это не более чем попытка давления на белобородого тервинца, но потом передумал. Что бы ни случилось, а верный товарищ на флагмане такого непредсказуемого союзника мне точно может пригодиться.
        - Хорошо, иди, - я кивнул китсу. - И удачи! Некоторые говорят, что не хотят на нее рассчитывать, но лично я считаю, что везение никогда не бывает лишним. Ведь так?
        Китс согласно кивнул, а потом словно слился со стеной и исчез из виду. И только мой улучшенный слух уловил легкий шорох удаляющихся шагов.
        - Ребят, не теряйте меня, я спать, - я предупредил о своих планах маллари, а потом принялся настраивать под свой рост одну из боковых панелей.
        Из нее в итоге получилась не самая удачная кровать, по ширине так уж точно, но мне сейчас много и не надо было. После встречи с китсом мой организм словно бы сбросил все накопившееся напряжение. Думаю, если бы я лег спать до этого, меня бы точно мучали кошмары. А так - это был сон младенца, после которого я в итоге проснулся полным сил, совершенно отдохнувшим. А, главное, после недавних событий и такого чудесного отдыха я словно бы начал по-другому смотреть на мир.
        Раньше бы я либо плюнул на всех и ушел в поход на «БИОНа», либо вместе с Ами и остальными засел бы в штабе, контролируя установку пушек и тренировочные стрельбы. Но сейчас я знал, что с этим справятся и без меня. Тем более что за процесс взялась Хасси. Девушка-химера настроила работу инженеров-маллари как самые точные часы. Корабли подлетали к платформе медведей, на них ставились пушки, потом снимали, потом снова ставили, и так еще несколько раз под запись, собирая всю необходимую информацию для того, чтобы в следующий раз сделать это максимально быстро. Это сейчас у нас есть запас времени до воскресенья, но вот закончится петля, и нам придется экономить каждую секунду.
        В общем, я ни капли не сомневался, что и без меня с пушками все справятся как надо, и все свободное время посвятил тому, что перелетал с корабля на корабль, но на этот раз не для того, чтобы с кем-нибудь подраться, а просто чтобы поговорить. Я неожиданно осознал, что совершенно не знаю ту галактику, тех странных инопланетян, что ее населяют, и кому мы, земляне, вот так вот неожиданно стали соседями.
        Я пообщался с пожилым вели, командиром отряда внутренней безопасности, чье ранение в итоге позволило нам остановить бардак и хаос по всему флоту. Мери Дин, как звали этого синекожего, с радостью согласился со мной поболтать, и я несколько часов слушал рассказы про службу в армии вели, ну и немного про того самого знаменитого деда, чьими словами Мери так поразил меня в тот раз. Мудрый был все-таки человек, в смысле вели, этот его предок, Марти Лью.
        Потом я встретился с рапаком-повстанкой Сана-Мирой. Если историю людей, попавших в Сопротивление, я слышал от Степана, то девушка поведала мне о взгляде на эту ситуацию со стороны пришельцев. Как оказалось, попытки пойти против империи уже бывали, правда, никогда они еще не достигали такого размаха, и вот такие как Сана-Мира в итоге просто не смогли удержаться. Они выступили против своих родов и семей, что пытались их удержать, помня о том, к чему это приводило в прошлые разы. Но юные сорвиголовы не хотели никого слушать… Они хотели подвигов, они мечтали о приключениях, они верили, что смогут изменить мир. А потом мы часа четыре сидели с девушкой-рапаком, и я смотрел старые фотографии из ее прошлой жизни, а она плакала и вспоминала о тех, кого, возможно, уже никогда не увидит.
        - Может быть, вернешься? Мы справимся и сами, верь мне, - не знаю, почему я ей это в итоге предложил, но Сана-Мира в итоге лишь вытерла слезы.
        - Может быть, - она просто пожала плечами. - Но кем я буду, если вернусь, когда все еще так и не закончилось?
        На этом наш разговор тогда подошел к концу, но к списку моих причин сражаться неожиданно добавилась еще одна. Чтобы эта желторотая зубастая девчонка смогла вернуться домой… Потом до воскресенья у меня еще были сотни разговоров с самыми разными людьми и пришельцами, и после каждого из них я как будто открывал какой-то новый кусочек окружающего нас мира. Находил новую причину победить! Не просто ради себя, не ради друзей, а ради тысяч, миллионов и миллиардов жизней тех, ради кого мы сражаемся.
        - Десять часов, - по личному каналу меня настиг голос Ами. Все эти дни принцесса и остальные лидеры нашего союза старались не трогать меня… Но если Увосс и Барн посматривали свысока на мои разговоры с народом, то вот Ами словно бы начала о чем-то задумываться.
        - Я понял, скоро буду, - я сосредоточенно кивнул, хотя и знал, что принцесса в этот момент меня не увидит.
        Десять часов - именно на это время до появления дибби-хатов мы договорились, чтобы закончить все дела и выдвигаться в бывшую систему Зании. Десять часов до последнего боя, который покажет, чего мы добились, и не зря ли мы потратили всю эту последнюю неделю.
        - Хасси, Больная, Косоглазый, - я позвал свою команду. - Закрепите «Гризли» в общем ангаре, а вас я бы хотел видеть рядом с собой на главном мостике у Ами. Если будет надо, на корабль я нас быстро перенесу, а пока…
        - А пока вам не хочется быть там одному? - хитро уточнила Хасси, с которой за эти дни мы успели провести еще несколько совместных ночей. Таких приятных и нежных… Кажется, девушка вслед за мной тоже начала немного меняться.
        - Вовсе нет, - я улыбнулся и сделал шаг вперед. - Мне не «не хочется быть одному», мне просто хочется быть с вами!
        Глава 65. Движение
        Главный командный монитор на мостике корабля принцессы поражал и впечатлял. Во-первых, он был огромен - под стать самому чудовищному космолету. А во-вторых, высокая четкость изображения и быстрота отклика позволяли Ами не только обозревать всю собранную нами армаду, но и мгновенно переключаться между частями флота. Выглядело это настолько футуристично, что я на пару минут отвлекся от самой картинки и начал любоваться движениями принцессы, которая по очереди меняла кадры и ракурсы, выводя причудливые комбинации.
        - Аса, отведи корабли чуть назад и левее! - командовала принцесса.
        - Принято, - гнарфка, которой Величайший делегировал широкие полномочия флотского адмирала, ответила подчеркнуто сухо. Разумеется, ее не устраивало нынешнее положение ее расы, но и возражать сейчас было бы глупо. Да и зачем? Гнарфы - часть империи, Ами - действующая императрица, как бы к этому кто ни относился.
        - Советник Увосс, ваш флот слишком близко, это может помешать безопасному прыжку.
        - Вы совершенно правы, ваше высочество, - мягко проговорил союзник. - Командиры подразделений сейчас готовят перестроение.
        Он не спорил с принцессой, показывая свою независимость и определенное превосходство. Но в то же время и не принижал свое достоинство угодливостью. Просто принимал слова Ами как должное. Мол, сэр, вы едете на красный свет - действительно, я как раз собирался притормозить…
        Старый лис никому не собирался поклоняться, и после того, как все закончится, к императрице Ами вновь вернется головная боль в его лице. Пока же все шло четко и бесконфликтно. Вели и люди после инцидента уже почти недельной давности работали слаженно, не отставали и канониры-медведи, от которых напрямую зависела наша победа. Результаты тренировочных стрельб оказались вполне обнадеживающими, и не последнюю роль в этом сыграло то, что наша разношерстная армия решила хотя временно забыть о своих старых конфликтах.
        Я обернулся и украдкой посмотрел на медведей. Больная и Косоглазый чинно сидели в уголке и наблюдали за происходящим полными детской непосредственности глазами. Немудрено, для них это первое приключение такого масштаба… И будем надеяться, что впоследствии этот опыт окажется и единственным. Нельзя чтобы дети, земные и инопланетные, привыкали к войне. Уметь драться, постоять за себя - да. Но не жить вечной битвой.
        - Всем приготовиться к прыжку! - голос Ами звучал спокойно и уверенно. - Обратный отсчет! Три! Два! Один!
        Как всегда в такие секунды, пространство поблекло, на уши и виски надавила осязаемая тишина, и весь наш гигантский флот провалился в гиперпространство. Сотни и тысячи кораблей под разными вымпелами и гербами неслись, протыкая саму ткань мироздания, пожирая расстояние в миллиарды километров, тысячи световых лет… Чтобы спустя всего лишь час выйти в обычный космос перед остатками Зании.
        Взорванная планета даже в таком виде смотрелась величественно. Темное ядро из больших осколков и светлые пылевые «кольца», играющие в лучах местной звезды - такая картина открылась перед нами, когда мы достигли цели.
        - Зания, - в наступившей тишине голос принцессы прозвучал как набат.
        И если в первые секунды убитая родина вели поразила своей мертвой красотой, переливающейся неземными огнями, то сейчас она вызывала все больше и больше нарастающую тревогу.
        - Мощная картина, - едва слышно проговорила Хасси, стоявшая рядом со мной. - Мощная и страшная.
        Я молча кивнул. Не время расслабляться и уж тем более некогда сейчас поддаваться тоске. Мы живы, мы сильны и - самое главное! - мы очень хорошо подготовились к грядущей битве. И у нас есть все шансы, чтобы победить и отстоять свое право жить в нашей галактике. Да и просто жить…
        - Флоту вели приготовиться к перестроению! - Ами тоже довольно быстро взяла себя в руки и принялась расставлять наши силы.
        Порядок был проговорен уже не раз, пока мы находились в серой каше подпространства и пока перед этим выстраивались для прыжка. В первую линию должны встать корабли вели - действующей Новой империи и «раскольников», как я стал называть про себя союзников Увосса.
        - Левый фланг - группа «Соул», правый фланг - группа «Фьёрн», - для удобства боевые соединения получили звучные имена, и командир каждого космолета знал свою позицию, многократно отрепетированную за эту непростую неделю. - В центре - группа «Зания».
        На гигантском мониторе масштабные перестроения флота смотрелись эпично. Настолько, что мне на какую-то секунду от волнения не хватило дыхания, и лишь чуткая рука Хасси, сжавшая мою ладонь, придала мне сил. Нервы сдают… Это нормально, когда ты столько готовишься и, более того, привыкаешь к возможности все переиграть благодаря петле. А тут один-единственный шанс отрепетировать оборону, после чего мы либо окончательно победим, либо столь же окончательно развеемся по вселенной. И третьего не дано.
        - Отлично! - воскликнула принцесса, искренне радуясь слаженным движениям огромных флотских эскадр. - Группы «Тервин» и «Дантридж», подтягивайтесь на вторую линию, во внутреннее кольцо обороны.
        - Основным кораблям выдвинуться вперед на полкорпуса! - добавил голос белобородого Барна в динамиках. - Обеим группам рассредоточиться в шахматном порядке по отношению к первой линии!
        Это тоже было заранее отрепетировано - сначала шли основные силы, представленные кораблями принцессы, алвов и тайного советника, а за ними в промежутках чуть поодаль располагались соединения Старой империи. Таким образом наше построение представляло собой глубоко эшелонированную оборону, части которой могли, снявшись с места, в любую секунду прийти на помощь основным силам или оказывать им огневую поддержку на расстоянии. Наш основной расчет в борьбе с вождями дибби-хатов, безусловно, по-прежнему приходился на грави-пушки, которые били всего на сто километров, но обычные корабельные орудия с их дальностью могли добавить проблем обычным «жукам». Если, конечно, к такому мощному противнику вообще применим эпитет «обычные»…
        - Группа «Кронфу» и группа «Накаташ» остаются на третьей линии и держатся в полной боевой готовности! - Ами отдала приказ двум соединениям гнарфов, и боевые порядки, наконец, приняли запланированный вид.
        Ами на время отключила связь и тяжело, не стесняясь, вздохнула.
        - Она волнуется, - тихо заметила Хасси.
        - Еще бы, - на том же уровне слышимости ответил я. - Не говори мне, что ты спокойна.
        Химера лишь просто пожала плечами. Ами в этот момент обернулась, посмотрела на меня и кивнула. Говорить не хотелось. Да и о чем? Сейчас мысли каждого из нас - от высокоуровневых психиков до простых механиков - занимает одно.
        - Идут! - разведывательный отряд, посланный в место предположительного появления дибби-хатов, вышел на связь.
        И никто не обратил внимание на то, как сюрреалистично прозвучало слово «идут» в глубоком космосе.
        Глава 66. Контакт
        Напряженное ожидание, царившее в воздухе, взорвалось действием. Ами включила связь и перевела монитор в командный режим, офицеры, которые дежурили на мостике, без лишних напоминаний заняли свои места. А я почувствовал позади себя тяжелое взволнованное дыхание и, обернувшись, увидел моих медведей-маллари.
        - Мы готовы, мастер! - доложила Больная.
        - Ждем, - ответил я. - Будьте готовы к переносу на «Гризли» в любую секунду.
        - Командиры групп, доложите о готовности! - приказала принцесса.
        - Группа «Фьёрн» на позиции!
        - «Соул» ждет указаний!
        - Группа «Зания» на позиции!
        - «Накаташ» готов!
        - Группа «Кронфу» ждет указаний!
        - «Дантридж» готов!
        - «Тервин» готов!
        - Разведка! - принцесса взмахнула рукой, и на вспомогательном экране возникло изображение с камеры одного из посланных на дальний рубеж кораблей.
        - Идем к вам! - нарочито бодрым голосом сообщил молодой голос одного из пилотов. - Эти идут неспешно, за нами не гонятся!
        - Уверены в своей силе, - отреагировала Хасси, поворачиваясь ко мне. - Даже не считают нужным атаковать и преследовать.
        Мне почему-то живо представился охотник, вышагивающий по лесной тропинке. Он выслеживает зверя покрупнее, а потому убегающие со всех ног зайцы и белки недостойны его внимания. А уж пересекшие его путь улитки и дождевые черви если и будут растоптаны, то походя - человек даже не заметит. И хоть разведывательные корабли вели нельзя назвать мелюзгой, для дибби-хатов они сейчас не имеют значения. Без малого тысяче вождей некогда распылять на них свои силы, как охотнику из моих беспокойных мыслей.
        - Группы «Фьёрн», «Зания» и «Соул», - продолжала перекличку принцесса, - доложите о готовности гравитационных батарей!
        - Батареи в полной боевой готовности!
        - «Датридж» и «Тервин»! - Ами вывела на экран соответствующие соединения.
        - Готовы! - спокойным голосом сообщил сам Барн. - Обычные пушки тоже.
        - «Кронфу» и «Накаташ», готовность резерва! - изображения на мониторе сменились кадрами с затаившимися в третьем эшелоне гнарфами.
        - Время подлета - тридцать секунд! - доложила Аса. - При плотном огне, согласно расчетам, не больше минуты!
        - Приготовились! - кивнув, приказала принцесса. - Помним о дальности и времени перезарядки! Бьем максимально точно, не торопимся!
        А вот это правильно. Да, у нас полно пушек и вооруженных ими кораблей, но если канониры будут палить без разбору, мы очень быстро потеряем преимущество. Которое, если честно, и так весьма и весьма условное.
        Время словно бы загустело, секунды тянулись словно минуты, а минуты - словно часы. Командиры соединений переговаривались между собой, координируя свои действия и корректируя углы атак. Если судить по выведенной на монитор модели, наша первая линия полностью перекрывает пространство перед собой.
        - Ваше высочество, - я обратился к принцессе согласно этикету, - выведите, пожалуйста, на монитор негативный сценарий.
        Стратегией у нас занимался Увосс - этот старый вели разработал несколько вариантов развития событий от оптимистичного до негативного, о котором я сейчас и спрашивал Ами. Позитивный, сказать по правде, рассматривать не хотелось - вот не верил я в него, как и остальные. Наиболее вероятный давал нам неплохие шансы, но мне хотелось еще раз посмотреть на худшее развитие событий.
        Принцесса кивнула, ей и самой, похоже, хотелось того же. Она провела ладонью вправо, и на мониторе появилась красочная схема нашего противостояния с дибби-хатами. Согласно сценарию, первая линия провалила оборону, и мигающие точки, обозначавшие дибби-хатов, глубоко вклинились в наш строй. Флагман принцессы тут же выпустил флот алвов, что перекрыли прорыв, а вторая линия во главе с Барном взяла наших врагов в клещи. Но их численное превосходство и потеря времени с нашей стороны быстро склонили чашу весов в пользу дибби-хатов. При таком сценарии, предусматривавшем увеличенное количество нападавших, мы проигрывали менее чем за час.
        Неприятно… Но сейчас никому не будет лишним окунуться в холодную воду для избавления от возможной эйфории и гуляющего в крови адреналина. Самое главное, сейчас каждый из командиров, что тоже видит перед собой эту схему, еще раз вспомнит, какие ошибки ни в коем случае нельзя допускать…
        - Первая линия, стрелять только после включения вашего соединения в боевую медитацию! - объявила Ами на общем канале. - Подпустите их максимально близко.
        - Принято, ваше высочество! - бодро отрапортовал кто-то из группы «Соул». - Хоть посмотрим на их рожи вблизи!
        Да уж, обычный офицер и влез в общий командный канал, да еще в такой момент - похоже, я был прав, думая о том, что кое-кому не мешало бы спуститься с небес на землю.
        - И посерьезней! - Ами не стала срываться на допустившего такую вольность подданного, просто добавила в голос стальные нотки, и офицер, хохотнувший было над собственной шуткой, тут же смущенно замолк.
        - Вот они!.. - прошептал кто-то в общем эфире, который я слушал вместе с командирской линией. Просто хотелось быть в курсе того, что будут чувствовать и говорить те, кто первыми столкнется с врагом.
        - Готовность номер один! Готовность номер один!
        - Рассчитать угол! Поправка на направление!
        - Держим строй! Не стреляем раньше времени!
        - Стоим, парни!
        Общий канал разорвало бесчисленными сообщениями, и на этом фоне появление дибби-хатов казалось еще более драматичным. Вначале это было что-то вроде желтоватой мглы. Как будто с какого-то неведомого болота поднялась волна тумана и теперь ползла по космосу, подсвечиваемая с одной стороны погибшей Занией, а с другой - ярким местным солнцем. В желтой каше то тут, то там мелькала прозелень, и туча дибби-хатов, казалось, блестела в лучах светила будто бронзовый отлив хитиновой брони земных жуков.
        Дибби-хаты приближались и приближались, все так же навевая ассоциации с нашествием кочевников. Они в буквальном смысле накатывались волнами, словно смертоносный бронзовый прибой, который вот-вот сейчас должен накрыть первую линию обороны…
        - Приготовиться! - скомандовала Ами.
        Сейчас эта зеленовато-желтая лавина соприкоснется с обоими флангами, и мишки-маллари выстрелят. Дружно, сочно и убойно. Так, чтобы передние ряды дибби-хатов точно отлетели прочь, смешиваясь со своими подступающими сородичами. Вот только кто бы мог предположить, что все пойдет наперекосяк…
        - Что это, крок подери? - не выдержав, выругалась принцесса.
        Офицеры одновременно повернули головы к главному монитору, хотя у каждого был на панели экран-дублер, у кого-то вырвался вздох изумления. И ведь удивляться было чему - я и сам сейчас чертыхнулся.
        Несколько десятков космолетов уверенно летели на нас с правого фланга, резко контрастируя с роем дибби-хатов. Пикирующий космолет и лилия Колонелей - не зря же мы еще в начале недели вспоминали бывшую подругу принцессы. Но кто бы знал, что она встретится на нашем пути именно сейчас. Однако не Лана вызвала у вели столько эмоций! Рядом с кораблями Сопротивления, точно так же, как и они, в середине строя дибби-хатов летел еще один знакомый каждому в этой галактике космолет.
        Кто-то приблизил картинку на главном мониторе, и я смог во всех деталях рассмотреть хищные обводы корабля маури, который невозможно было ни с чем спутать. Корабля императора Ревака.
        - Отец? - на этот раз в голосе Ами было не только изумление, но и страх.
        Глава 67. Ступор
        - Он-то откуда здесь взялся? Что происходит? - я подался вперед, встав рядом с Ами и искренне недоумевая.
        Крок подери, я еще могу понять отчаянную попытку Ланы выступить против всех. Но император? Что он задумал? Чего добивается?
        - Нам конец, - прошептала Ами.
        Я посмотрел на нее - губы дрожали, по лбу стекали капельки пота. Никогда я еще не видел принцессу такой. На нее будто бы вылили ведро холодной воды, и это самое мягкое, с чем можно сравнить сейчас ее состояние.
        - Это император…
        - Император!
        - Он пришел на помощь?
        - Он с ними, они его не трогают!..
        - И правда! Но как такое возможно?
        К взволнованным переговорам офицеров на мостике добавился шум в эфире. Да уж, Ревак, твое появление действительно выбило нас из колеи, стоит это признать.
        - Свяжись с ним! - я бесцеремонно потряс Ами за плечо. К кроку сейчас протоколы, надо выяснить, в чем дело! Правда, и так понятно, что ничего хорошего…
        - Всем группам! - принцесса яростно отпихнула меня, словно в нее вселился кто-то другой. - Цель - корабль Ревака! Повторяю! Цель - корабль Ревака!
        - Что ты делаешь? - я снова тронул принцессу за плечо, она отдернулась, и тогда я грубо развернул ее, посмотрев в глаза.
        - Ты не понимаешь? - неожиданно спокойно произнесла она. - Если мы не успеем, он…
        По ее лицу скользнула гримаса боли, и что-то темное, липкое и холодное проскочило между нами. Какая-то грязная тайна, которую Ами тщательно скрывала от всех. Тайна, связанная с императором и их отношениями как отца с дочерью. Что же случилось с этими двумя? О чем все это время молчала принцесса?
        Додумать эту мысль я так и не успел. Эфир, до этого гомонивший сообщениями о готовности нанести удар, неожиданно взорвался фразами на грани паники.
        - Группа «Зания»! Системы кораблей отключены! Мы не понимаем, что происходит!
        - Это «Фьёрн», у нас то же самое!
        - Энергопроводы заблокированы! Все источники отключены! Повторяю: все источники отключены, энергопроводы…
        - Корабельные орудия вышли из строя! Системы наведения слепы! Пробую перейти на резервные источники!
        - Резервы не работают! Меня слышно? Меня кто-нибудь слышит? Резервные источники отключены!
        - В чем дело? Что с источниками питания? Мы не можем сдвинуться с места! Корабль не воспринимает нашу личную энергию, мы ничего не можем сделать!
        - Бортовая артиллерия вышла из строя! Энергосистемы молчат! Ничего не работает - все наши корабли превратились в обычные стальные коробки!
        Я слушал этот многоголосый шум, слушал взволнованные реплики офицеров, и в глубине души появилась почти физически ощутимая червоточина…
        - Крок… - бессильно прошептала принцесса. - С его уровнем боевой медитации он просто нас задавит. Он же глава флота, император, верховный правитель для всех нас, несмотря ни на что, понимаешь? - она повернулась ко мне. - Ревак не просто накрыл нас своей главной техникой, он воспользовался своей властью, своим словом лидера народа вели, и просто выключил все корабли!
        - Как… выключил? - чувствуя себя конченым кретином, переспросил я, постепенно осознавая, что же сейчас произошло.
        Боевая медитация… Как сказала Ами, Ревак вывел ее на новый уровень, потом объединил со своим титулом, который, как показал пример Старой империи, заключается не просто в словах. И все… Корабли вели оказались выведены из строя, более того, никто из находящихся там наших союзников не может запитать ни одну из систем даже от самих себя… Но зачем все это Реваку? И, главное, что нам теперь делать?
        - Ами, - голос императора прозвучал в эфире приглушенно, но его услышали, наверное, все. - Ами, ответь.
        Спокойно, требовательно и неспешно - как и подобает настоящему повелителю своего народа. И пусть тот же Барн считает его самозванцем, пустышкой… Кстати, а что же наш белобородый? Тервин не имеет никакого отношения к Соул, так что, по идее, эта часть нашего флота не должна подчиняться Реваку!
        - Аури Барн! - пока Ами дрожащей рукой выводила на экран изображение отца, я попробовал связаться с властителем Дантриджа и Тервина. - Барн, ответь!
        Коммуникатор предательски молчал, хотя я готов был поклясться, что сигнал проходил. Неужели наш белобородый союзник тоже нас предал? Нет, не верю. Какой ему в этом смысл? Что он получит? И… от кого вообще?
        В этот момент на весь главный монитор вывелось изображение Ревака. Я не так часто видел отца Ами, но достаточно, чтобы сразу узнать. Совсем еще не старый, высокий, в меру крупный - подобные цари-герои бывали, наверно, во всех культурах. По крайней мере, в моих школьных учебниках и российской, и мировой истории я видел, наверно, с десятки подобных образов.
        Ревак и смотрел на нас как настоящий правитель в худшем значении этого слова - меня и Хасси лишь окинул взглядом, мишек и бортовых офицеров и вовсе проигнорировал, а вот на Ами воззрился пристально, но при этом… совсем не по-отечески, что ли. Как будто кто-то чужой, кому совсем не интересны дела принцессы, ее мысли и переживания, кто просто пришел чтобы закрыть свой последний долг в этом мире…
        - Ты шагнула далеко вперед, - наконец, Ревак первым нарушил молчание.
        Оказывается, в какой-то момент все просто-напросто стихло. Эфир смолк, никто не докладывал о выходе из строя систем, не было взволнованных выкриков. Все напряженно вслушивались в немногословную беседу отца с дочерью.
        - Спасибо, - спустя небольшую паузу ответила Ами. Было видно, что слова даются ей с трудом.
        - Я пришел попрощаться, - Ревак будто ждал реакции принцессы и продолжил говорить буквально сразу же. - Решение принято, и я, наконец, могу сделать то, что задумал.
        Ами ничего не сказала, просто ждала, о чем дальше поведает ее отец. Я тоже вслушивался, пытаясь ухватить ту ниточку, что ускользнула от меня, ту, которая могла пролить свет на историю принцессы и императора.
        - Ты, конечно же, знаешь о химерах, - Ревак обращался к дочери, но в этот момент его взгляд скользнул в сторону Хасси, которая стояла столбом и явно не знала, как реагировать на происходящее. - А потому длинные объяснения не потребуются. Сейчас я на полпути к своей сущности, всего лишь полухимера-полувели. Ты сама же открыла в себе эту суть, создала корабль-симбионт, смогла воплотить в реальность то, о чем наши предки могли только мечтать. Но я хочу большего! Вот только путь вели конечен, идя по нему, не достичь истинного величия. И я решил развивать другую сторону своей личности. Я повергну в прах нашу галактику, мои новые союзники позволят мне впитывать всю эту силу разрушения, и абсолютные химеры падут ниц перед новым величайшим вождем изначального народа… А вы, вы все сможете гордиться тем, что ваши смерти были не напрасными, что каждая крупица вашего страха и ярости станут основой моего будущего величия.
        Глава 68. Буря
        - Чем гордиться, отец? - Ами все же назвала так Ревака, но ему, похоже, было все равно. - Тем, что ты предал всех нас?
        - Тем, что были ступеньками на моем пути, - император-химера позволил себе улыбнуться. - Кто-то больше, а кто-то меньше - неважно. Прощай, Ами. Очень скоро мы станем абсолютно чужими друг другу.
        - Мы и сейчас не особо свои, - проговорила принцесса, и ее голос дрогнул.
        - Ты права, - кивнул Ревак. - Поэтому я не жалею о том, что сделал. Прощай.
        Главный экран погас, а затем с характерным электрическим треском вновь загорелся, показывая беспомощно зависший в космосе флот. А колышущаяся бронзовая каша из дибби-хатов, замершая было, вновь пришла в движение. Мы же до сих пор так и не придумали, что можем противопоставить этой мощи. Неужели этот бой будет проигран? И что нам тогда надо будет сделать в реальности, чтобы предотвратить вмешательство императора?
        - Второй попытки уже не будет, - Ами словно прочитала мои мысли, а ее расширившиеся зрачки заняли все место в глазницах.
        - О чем ты? - растерялся я.
        - Отец бы никогда не показался, если бы не был уверен, что у нас не будет возможности ничего исправить. Так что, вне всяких сомнений, он учел все, и нового шанса у нас не будет.
        Ами бессильно опустила руки, а на экране в этот момент, будто подтверждая ее слова, появились яркие точки - они возникли на кончиках «щупалец», которые выпустили дибби-хаты в нашу сторону. Нет, не в нашу, немного мимо… Но куда они целят?.. Черно-желтые вспышки породили скрученные спиралевидные техники, что сплетались на наших глазах в единое целое, и этот шар из чуждой нашей галактике энергии медленно полз в сторону солнца…
        - Что это? - спросил я.
        - Это конец, - прошептала Ами. - Они готовят энергетическую бурю. Помнишь, как тогда?.. И, значит, все, кто умрут сегодня, уже больше никогда не воскреснут. Дибби-хаты на самом деле уничтожат всех нас, и никто не сможет их остановить… Ни сейчас, ни когда-либо еще.
        На этих словах тугой черно-желтый канат сплетенных техник столкнулся с поверхностью местной звезды, которая на долю секунды померкла, а потом вспыхнула с новой силой. Нет, черт возьми, не так просто. Неужели все мои труды, вся подготовка пройдут даром? Мы просто будем висеть в космосе и наблюдать за тем, как нас режут? Как вскрывают по очереди корабли, как убивают холодно и расчетливо?
        - …сочество! Вы меня слышите? Это Алесс Панариан! - с большими помехами, едва слышно, в эфир ворвался бывший советник.
        Он с трудом продирался через тысячегласный шум, где практически невозможно было ничего разобрать - ясно только, что экипажи судорожно пытались оживить свои корабли. Космос пах смертью, еще не случившейся, но фактически предрешенной, и я понимал, насколько больно сейчас людям, мишкам-маллари, вели, акортетам, рапакам прощаться с жизнью вот так - в бессилии что-либо сделать. Но что-то же все-таки возможно!
        - Я слушаю вас, Алесс, - принцесса приняла вызов.
        Взволнованный Панариан смотрел на нас с экрана и тяжело дышал.
        - Ваше высочество! Советник Увосс… Он, он сбежал!
        - Что? Как? Куда? - беспомощно попыталась уточнить принцесса.
        Вряд ли тайный советник мог бы хоть как-то помочь нам в текущей ситуации - его корабли, как и корабли принцессы стояли без движения… Но все равно бегство одного из лидеров нашего союза словно бы надломило нас всех. Все рушилось прямо на глазах, и я чувствовал, как от боли в сжатых кулаках трещали кости. Черт, ну неужели все кончится именно так!
        - Я думаю, что к нашему… бывшему императору, - Алесс буквально выплюнул это слово. - А мы не можем ничего сделать, - развел он руками, - все системы мертвы. Все пропало?
        Было одновременно горько и противно видеть подобное проявление слабости - и это Панариан? Тот самый Алесс, что когда-то дал бой алву, о чем все рассказывали друг другу с восторженным придыханием? Тот самый Панариан, что отжал у моего рода Хризалис? Советник, пусть и в опале, по сути, второй вели в империи?
        Видимо, принцессу захлестнули похожие чувства, потому что она не ответила Алессу и резким взмахом руки отключила связь. А я чуть не обругал себя за медлительность - ведь именно советник Панариан навел меня на интересную мысль, которая почему-то не пришла никому в голову. Если Ревак подчинил флот как император, значит…
        - Ами! - позвал я девушку. - Ты ведь можешь объявить своему отцу рокош?
        - Что? - она повернулась ко мне и подняла свои потемневшие глаза.
        - Рокош! - повторил я. - Как это однажды сделал Хакен Крюс, как недавно сделали Панариан с Увоссом? Если ты отречешься от императора, он перестанет формально быть главой флота?
        - А ты прав, Мак… - на осунувшемся лице Ами появился проблеск надежды. - Есть много нюансов, отец явно должен был это предусмотреть, но можно хотя бы попробовать… Все равно ничего лучше у нас же нет?..
        В этот момент настойчиво запиликал вызов, и принцесса, дернувшись, вывела на экран пропавшего до этого Барна. Наконец-то! А я ведь сколько пытался до него дозвониться, чтобы выяснить, не сможет ли он, формально не имеющий никакого отношения к Соул, нас прикрыть… Но, похоже, дела и у наших союзников идут не очень гладко.  Барн был весь в крови, и белая борода блестела багрянцем, превращая его в чудовище из детских сказок или плохого ужастика. Левая рука тервинца неестественно висела вдоль туловища словно плеть, а сам он неожиданно уменьшился ростом, сгорбившись и съехав на правую сторону.
        - Это кроков робот… - Барн хрипел и дышал как набирающий скорость паровоз. - Мой флот уничтожен. Он взорвал все боевые палубы, все ангары, все двигатели… Не меньше двадцати процентов моих воинов погибли! Предатель… Сбежал… Взорвал все…
        Неожиданно по изодранному скафандру тервинца по-кошачьи взобрался китс, и Барн, бережно обхватив его, прижал к себе. Это было настолько странно, что я не нашел подходящих слов.
        - Мя! - резко, будто клюнул воздухом, произнес китс.
        А потом заговорил со мной мыслеречью.
        - Я спасти его, как ты и просить, - в голосе отчетливо прослеживались гордые интонации, которые вскоре изменились. - Остальные погибнуть, я не суметь… Та женщина, я не спасти ее. А его спасти…
        - Ты молодец, Барсик, - похвалил я животное.
        Он спас Барна. Спас, как я попросил… Но что же случилось, почему робот-убийца предал своего императора? Я ничего не понимаю. Ничего…
        Глава 69. Рокош
        - Как это случилось? - бесцветным голосом уточнила Ами, опередив меня и озвучив мои мысли.
        - Он убил почти весь высший офицерский состав… - Барну было заметно тяжело говорить, и он сжал муркнувшего китса, который совершенно неожиданно лизнул его языком в нос. Окровавленный тервинец улыбнулся и продолжил: - Этот гад все заранее спланировал - летал якобы по моим поручениям от корабля к кораблю и минировал все ключевые точки. Офицерам вводил во сне в кровь радиоактивные изотопы. Излучение безвредное, но зато по нему можно было нацеливать смертельные техники хоть с соседнего корабля, что он потом и сделал. Робот-убийца, слуга Старой империи - кто вообще мог на него подумать!
        - Он ушел? - просто спросил я.
        - Да, - кивнул в ответ Барн. - Как только он запустил цепочку взрывов, пропала связь. Видимо, в его плане было еще уничтожение всей верхушки… нашей, моей… Он напал на Айрин, потом на меня… Похоже, нас хотел прикончить именно своими руками!
        Белобородый сплюнул, потом закашлялся кровью, сбрасывая с себя китса. Прислонился в изнеможении к обшивке, скрипнул зубами.
        - Это просто невероятно, - он покачал головой, вновь сплевывая кровь. - Прим Сален, мой далекий предок, оказывается… - Барн говорил через силу, челюсти его крепко сжались. - Оказывается, это именно он пытался уничтожить Занию, продавшись дибби-хатам. Сначала при жизни и потом уже после... А эта жестянка сначала убила Айрин прямо на моих глазах, а потом начала показывать запись, оставленную старым хрыщом специально для подобного момента. Момента, чтобы сказать, что даже его потомки, смирившиеся с владычеством Шаннока, не достойны жизни...
        Я почувствовал, как по спине стекают огромные капли холодного пота. Внезапное откровение Барна словно открыло передо мной новые страницы истории. Прим Сален, недовольный своей ролью вечно второго, попытки найти новую силу, союз с дибби-хатами и первый император, все-таки сумевший их победить. Представляю, в какой ярости был Сален… И тогда он начал претворять в жизнь новый план: перепрограммирование одного из роботов, отправленных в будущее, интриги его потомков, нацеленные на разрушение империи, при том что и их самих Сален обрек на смерть… И ведь несмотря на прошедшие тысячелетия, похоже, в итоге этот древний хрыщ, как назвал его Барн, добьется успеха… Если, конечно, мы не сможем все-таки что-нибудь придумать.
        Итак, у нас осталась надежда на рокош, подготовку к которому Ами уже начала… Но, может быть, есть что-то еще? О чем я пока еще просто не успел подумать?
        - Мастер, я прошу прощения, что вмешиваюсь, - подала голос Хасси, - но они уже вот-вот дойдут до наших кораблей.
        Она указала на вспомогательный экран, на котором бронзовое облако дибби-хатов и их союзников действительно уже почти накрыло корабли вели, и принцесса тут же увеличила изображение. Первая линия обороны все так же беспомощно висела в пространстве, вторая - из кораблей Барна - после диверсии робота не особо отличалась от тех, кто пострадал от приказа императора. Действительно, так ли важна причина, если в итоге и те, и те не могут ни двигаться, ни стрелять… Стоп! А гнарфы? Что с гнарфами?
        Флот под управлением Асы Кино, ожидающий на третьей линии обороны, тоже замер без движения. Черт, и ведь можно было догадаться - несмотря на все последние перипетии, белобрысые тоже стали частью империи, и мощная техника Ревака, которой он обездвижил нашу армаду, коснулась и их.
        Единая желто-зеленая каша дибби-хатов словно бы выпустила длинные тонкие щупальца - по всей видимости, вперед рванули штурмовые отряды или что-то вроде того. Сейчас они доберутся до кораблей вели и вскроют их как консервные банки, не встретив ни малейшего сопротивления. Я скосил взгляд и увидел флот Ланы Колонель, одинокий силуэт фрегата маури с императором на борту и один из кораблей под флагом империи - там явно находился беглец Увосс. Вся эта третья сила замерла, наблюдая, как нам придет конец и наступит время химер. Так, получается?
        - Рокош, Ами! - напомнил я. - Пока не поздно!
        - Да, - сосредоточенно кивнула принцесса, как раз закончившая рассылать какие-то сообщения, видимо, необходимые для правильного ритуала. - Я, принцесса Ами из рода Вели, данной мне властью объявляю рокош, отрекаясь от Ревака.
        При этом она выводила сложные пассы руками на уровне груди, и я, хоть и не видел этого явно, догадывался, что она пытается внести изменения в свою ауру. Ну, конечно, вряд ли ведь рокош можно объявить просто словами. Если бы все было так просто…
        - Нет, - принцесса отшатнулась и чуть было не рухнула на пол, но я успел подхватить ее.
        Она мягко отстранилась и оглянулась по сторонам. Офицеры на мостике смотрели на нее и ждали, что она скажет. Ждал и я, ждала Хасси, ждали медведи.
        - Никаких изменений, - доложил офицер, отвечающий за проверку соединений Соул.
        - Ничего не работает, - отозвался Панариан, взявший под свою руку бывший флот Увосса.
        - Прошу прощения, все по-прежнему, - на мгновение на экране появилось лицо Асы Кино, и гнарфка отрицательно покачала головой.
        Похоже, у принцессы действительно ничего не получилось. Как она и говорила, ее отец все предусмотрел… Или не все? На выключенном мониторе отразилось мое злое и сосредоточенное лицо. Ами ведь не единственная, кто может попробовать нас всех вытащить. Императорский геном Noi2, почти полностью модифицированный - неужели это ничего не значит?
        - Есть какие-нибудь обязательные требования для объявления рокоша? - я внимательно посмотрел на принцессу.
        - Если ты заранее брал с кого-то клятвы, можно увеличить твои шансы, - в глазах Ами загорелась надежда, а я понял, чем она занималась последние минуты. - В твоем же случае можно попытаться и так. Если тот круглый робот не врал, и он не зря готовил тебя весь последний год…
        Ами замолчала, и я чуть не последовал ее примеру. Значит, Мишка и с ней успел поболтать. А еще заявил, что провел со мной столько времени… И зачем ему сочинять подобные небылицы? Или все было на самом деле - меня на самом деле готовили? И тогда вот откуда полезные знания и рефлексы, что так выручали меня во время всех этих приключений? Никаких случайностей, просто эффективная работа с одним из потенциально полезных кандидатов со стороны робота-посланника… А пропавшие воспоминания, выходит, были просто подстраховкой с его стороны, когда развитие ситуации вышло на финишную прямую? Впрочем, не важно.
        - Я начинаю, - Ами тут же сделала пару манипуляций, мое лицо появилось на главном экране, и я тоже не стал терять время. - Я, наследник императора Шаннока Ойроса, объявляю рокош предателю Ревака…
        Я специально не стал называть себя лордом, а подчеркнул свой особый статус, который, по идее, только и сможет нам сейчас помочь… Я стоял и ждал ответа, рядом замерла в напряжении Ами, смущенная использованным мной титулом, но решившая отложить этот разговор до лучших времен. Если они, конечно, будут.
        - Ничего, - Ами собрала доклады со своего флота и покачала головой.
        - Ничего, - присоединился к ней Панариан.
        - Ничего, - Аса Кино опять отрицательно покачала головой.
        А я неожиданно осознал, что нас действительно сделали. Император не зря находился в тени все это время - они видел ходы всех своих противников и смог обыграть каждого из нас.
        - Макс… - неожиданно меня позвали по общей частоте.
        - Степан? - я узнал голос главного по моим земным добровольцам.
        - Макс! - тот обрадовался моему ответу. - Наши истребители! Секунду назад они неожиданно заработали - двигатели включились, щиты активны, грави-пушки тоже в строю - в общем, мы можем лететь.
        Они могут лететь… У меня по коже пробежали мурашки!
        Глава 70. Братья навек
        - Слушайте меня все! - пользуясь тем, что мое изображение все еще было выведено на главный экран, я обратился ко всему нашему флоту. - Нам удалось восстановить контроль над истребителями! Сейчас земные пилоты и маллари вылетают, чтобы сдержать наших противников! Одним нам не справиться! Но мы точно сможем выиграть вам хоть немного времени! Не сдавайтесь, придумайте, как вернуть контроль над кораблями! Мы еще можем победить!
        Ами хотела мне что-то сказать напоследок, но я уже активировал браслет и, ухватив за шкирку Больную с Косоглазым, перенесся на «Гризли». Дибби-хаты уже совсем близко, и нам просто некогда терять время.
        - Стартуем, - я подключился к каналу землян.
        И в тот же миг из ангаров безжизненно плывущих в космосе туш кораблей вынырнули семнадцать с хвостиком тысяч земных истребителей. Вернее, не совсем земных… В наших рядах ведь были и бывшие бойцы Сопротивления вроде Сана-Миры. Сами наши корабли, если вспомнить, были предоставлены гнарфами. Ну, а за турелями, сжимая пульты управления своими волосатыми лапками, сидели медведи-маллари!
        - Братишка, если не увидимся, ты знай, я всегда с тобой, - в наушнике раздался голос Игоря, и стало немного легче.
        Значит, ни для кого уже не секрет, что после устроенной дибби-хатами бури воскреснуть, получить второй шанс уже не получится. Я не знал, как правильно это сказать своим людям, но теперь, к счастью, можно просто об этом не думать, сосредоточившись на главном.
        - Летим навстречу, - я направил свой истребитель вперед, стараясь перенести наше столкновение с дибби-хатами подальше от остальных кораблей флота. Чтобы их не зацепили случайные выстрелы, и у них были шансы продержаться, пока кто-то что-нибудь не придумает и не найдет выход… Не хочу думать, что это будет наша последняя битва!
        - Никаких выстрелов до моей команды! - я немного пожалел, что не могу охватить всю нашу флотилию боевой медитацией, как Ами.
        Это было бы гораздо удобнее, чем полагаться на благоразумие каждого из тысяч летящих за мной пилотов… А то по флангам враги уже так близко, что можно было бы попробовать их достать, но нельзя. Слишком рано! Надо сойтись по всему фронту, а потом, пользуясь тем, что дибби-хаты еще до конца не понимают нашу силу, наносить удар.
        - Ищите вождей, старайтесь первым залпом зацепить именно их и ждите команды… - я отдал последний приказ и сосредоточился на управлении.
        Дибби-хаты уже начали пристреливаться по нам своими техниками. Мои пилоты, увы, так и не прокачавшие уровни и не освоившие нормальные щиты, не могли им ничего противопоставить. Разве что кроме скорости своих истребителей и быстроты рефлексов. Первые же атаки смели не меньше полусотни землян - каждый выстрел порой цеплял не один, а сразу несколько кораблей, и каждый из них заканчивал свое существование, превращаясь в яркую вспышку… Может быть, это и не самый плохой конец для тех, кто хотел сбежать от серой обыденной жизни.
        - Огромный синий кит порвать не может сеть, - на общей частоте кто-то неожиданно запел, - сдаваться или нет, но все равно гореть…
        Пилота, начавшего песню, сбили, и он превратился в еще один яркий, на пару секунд вспыхнувший факел, но песню уже успел подхватить кто-то другой. Причем запел не один человек - десятки, сотни, каждый пел, кричал что-то свое, в этот хаос вклинивались голоса пришельцев, что летели вместе с нами. И из жалкой кучки смертников мы на мгновение превратились в огромного многоголосого великана…
        - Готовимся! - система показала, что мы вышли на дистанцию удара грави-пушек.
        Две тысячи пилотов не смогли до нее долететь, но остальные пятнадцать тысяч кораблей справились, и сейчас маллари на каждом из них наводили пушки на цели.
        - Залп! - я рявкнул это во весь голос, и как будто весь космос вокруг нас содрогнулся.
        Больная с Косоглазым не сплоховали - наш выстрел зацепил дибби-хата в доспехах вождя, и те начали словно бы высыхать прямо на глазах и облетать с его тела… Жаль, не получилось добить, но без поддержки абсолютной химеры этот тип точно стал слабее, а, устроив гравитационную бурю, жуки и себя сделали смертными.
        Я быстро огляделся по сторонам, пытаясь оценить наши успехи. В целом я ожидал большего. Часть выстрелов из-за спешки просто ушла мимо, часть дибби-хаты смогли каким-то образом отвести в стороны. Еще часть лишь слегка задела врагов, и, как оказалось, в таком случае жуки без проблем регенерируют повреждения… Но даже со всеми этими проблемами хоть немного врагов, но мы уничтожили, и еще недавно грозные захватчики превратились в самую обычную звездную пыль.
        - Даааааа! - общий эфир, не только на наших истребителях, но и на пока замерших вдали кораблях, взорвался от радостных криков. Но я-то понимал, что для подобных эмоций было еще слишком рано.
        - Разворот! Уходим на второй заход! - я бы очень хотел, чтобы мы могли остановиться и продолжить расстреливать дибби-хатов как в тире. Вот только жуки вряд ли будут играть роль мишеней! Они будут огрызаться! И если мы перестанем двигаться, то очень скоро от нашего флота совсем ничего не останется.
        Следуя моему приказу, наши космолеты продолжили движение, резко меняя траекторию и уходя в разные стороны прямо перед строем противника. Увы, несмотря на небольшой размер истребителей и легкую хаотичность в движении, дибби-хаты продолжали выбивать моих товарищей. Одну из подобных атак, вильнув вправо, я принял на свой усиленных перчаткой щит - в итоге лишняя пара истребителей смогла выжить, но сколько сейчас взрывается кораблей, которых просто некому прикрыть!..
        - Второй заход!
        Мы снова рванули вперед. Потом еще и еще раз! Несмотря на то, что с каждым разом нас становилось все меньше, что дибби-хаты были все лучше и лучше готовы к нашей тактике, каждый новый заход уносил все больше и больше жуков. Просто потому, что и мои пилоты учились! Прямо в бою, за счет жизней тех, кто погиб минуту или секунду назад.
        - Еще заход! - мои команды были уже не особо нужны, все уже и так знали, что делать.
        Мы летали, мы убивали и умирали. И увы, врагов было слишком много, чтобы у нас был хотя бы небольшой шанс на победу… Я на мгновение прислушался к общей волне.
        - Заходи справа…
        - Да, медведь, жги их!
        - Прикройте меня!
        - За тобой двое, держись, сейчас мы их снимем…
        - Русские и медведи братья навек! - в последнем голосе я с удивлением узнал Игоря. Кажется, мой братишка смог на самом деле сдружиться со своими маллари.
        Мы как раз шли на новый разворот, когда в устоявшейся схеме боя, где нас стабильно обстреливали и сбивали большую часть истребителей, неожиданно произошло изменение.
        Глава 71. Последние
        - Лорд Солдок, подвиньтесь, - я с удивлением узнал голос герцогини Айрин.
        Барн сказал, что его помощница погибла, но, похоже, ошибся. Залитая кровью с ног до головы вели стояла на капитанском мостике своего линкора в полный рост и чему-то безумно ухмылялась.
        Я сначала не понял, что именно она задумала, но тут огромная туша одного из обездвиженных кораблей Тервина дернулась с места, а потом одним резким рывком переместилась в самый центр боя. Не знаю как, но Айрин удалось восстановить и запустить взорванные роботом двигатели ее корабля и бросить его вперед. При этом щитов у ее космолета не было, пушки молчали - это была просто огромная туша, главной и единственной задачей которой было прикрыть наши истребители перед новым заходом.
        Мы должны были потерять несколько сотен пилотов, но благодаря маневру Айрин, тому, что почти все залпы дибби-хатов оказались направлены в корабль герцогини, все они выжили… Почти все… пара запоздавших истребителей, в одном из которых я узнал корабль Игоря, все-таки попали под залпы дибби-хатов и оказались развеяны в пыль. И у меня даже не было времени, чтобы успеть хоть что-то по этому поводу почувствовать.
        Бой и не думал замирать…
        - Прощай, - я смог позволить себе лишь на мгновение проследить за этой последней вспышкой.
        - Прощай, - Айрин же все так же прямо стояла на мостике своего корабля.
        Пошедшие с ней в этот самоубийственный бросок вели еще несколько секунд удерживали выстрелы жуков своими личными щитами, просто-напросто выбросившись в космос перед своим линкором. Но это не могло продолжаться вечно. Прошло еще несколько секунд, и команда Айрин сначала издала на общих частотах какой-то древний боевой клич, а потом вместе со своим кораблем и герцогиней исчезла в очередной вспышке взрыва.
        - И все равно гореть… - как пел тот пилот.
        Пока мы сражались сами по себе - земляне и медведи за весь наш союзный флот - я этого не чувствовал, но сейчас, после подвига Айрин, осознание того, что мы на самом деле не одни, начало крепнуть. А тут еще пара подбитых линкоров Барна начала шевелиться, готовясь прикрыть нас перед следующим разворотом. Черт побери, они на самом деле решили поставить на кон свои жизни, веря, что наши жалкие оставшиеся пять тысяч истребителей смогут изменить ход боя и перемолоть тысячи еще оставшихся в живых дибби-хатов.
        - Мастер! Мы сняли еще одного вождя! - мы пошли на разворот, и до меня долетели радостные голоса моих стрелков-медведей.
        Они ведь тоже понимают, как мало у нас шансов, и все равно сражаются, не сдаются… Почему? Потому что не хотят? Из-за детского упрямства? А я ведь тоже прошел весь этот путь, так как верил, что в конце меня должен ждать какой-то высший смысл. Не глупая смерть на окраине галактики, а что-то еще, что-то настоящее…
        Тут я неожиданно почувствовал легкое жжение внутри - как это всегда бывало при открытии новой функции моего генома - и тут же использовал статус.
        Геном Noi 2 модифицирован
        Завершен этап 7/7
        Разблокировка генома императора - неудача, неправильная комбинация модификаций
        Разблокировка генома - лорд империи
        Активация статуса, активация привилегий...
        Разблокировка максимального уровня - 70
        Вот тебе и стал императором! Не знаю, какая именно способность у меня открылась во время этого последнего боя, но ее и остальных шести оказалось недостаточно, чтобы пройти мой путь до конца. Кто бы знал, что тут еще будет такой вот скрытый подвох в виде «собери правильные модификации»… Впрочем, я все равно не расстроен. Да, самый главный титул мне не достался, но ведь кое-что я все же получил. Лорд империи с привилегиями - может быть, этого уже хватит, чтобы обойти слово Ревака…
        - Ами, мне снова нужна связь со всем флотом… - я набрал принцессу, и та без единого вопроса вывела меня на все экраны.
        Ну что, Макс, попробуем изменить историю?
        - Я, Максим Огнев, лорд Солдок, житель Земли и лорд Старой империи, - на этот раз я решил пройтись по всем своим титулам, -  отказываюсь признавать власть императора Ревака... К черту императора! К черту его приказы! Вы все свободные вели - так идите и надерите задницу этим жукам!
        В обычной ситуации я бы никогда не решился так говорить перед столь огромной аудиторией. Но после всего этого сражения, после всех этих смертей людей, что пришли со мной, после гибели Игоря, после подвига Айрин - другие обычные слова тут просто никак не говорились.
        - Получилось! - я увидел, как на лице Ами расцвела широченная улыбка. - Всему флоту полный вперед, прикрываем наши истребители!
        - У нас тоже все заработало! - я увидел, как флот Панариана начинает расцветать огоньками запустившихся двигателей и щитов.
        - Гнарфы с вами! - на этот раз вместо Асы Кино на связь вышел сам Величайший, а через секунду истребители под управлением его белолицых сородичей рванули в нашу сторону.
        Через секунду ко всем этим суровым голосам лидеров нашего союза присоединились крики обычных пилотов, радующихся от того, что они наконец-то смогут вступить в бой. Причем, что характерно, все эти мощные линкоры и толпы истребителей не рванули сразу на врагов - нет, первым делом они выстроились нерушимой стеной перед нами. Перед остатками истребителей землян и Сопротивления, подкопченными, немного побитыми и уставшими, но при этом совершенно не сломленными. Все они готовы были нас прикрывать, чтобы никто больше не погиб просто так…
        Вот только фигушки! Битва еще не выиграна! А значит, еще рано прятаться за спинами других. Мы уже знаем, как дибби-хаты реагируют на наши атаки, сможем правильно навести на них линкоры и истребители, что присоединились к сражению, чтобы сразу же нанести врагу максимальный урон.
        - Вперед! - я заорал это во весь голос.
        - Вперед! - ко мне присоединились мои медведи, а потом в этот набирающий силу рев включились и все остальные наши пилоты.
        - Вперед! - тяжелые корабли Ами прикрывали нас своими щитами и медленно ползли на позиции жуков.
        - Вперед! - Барн вывел оставшихся тервинцев в открытый космос, и они по примеру тех же дибби-хатов приготовились сражаться без помощи какой-либо техники.
        Мы летели вперед, столкновение казалось неизбежным, но тут флот жуков просто взял и растаял в пространстве. Они ушли! Они поняли, что им не победить, и решили больше не рисковать своими жизнями… Не знаю, где они оказались сейчас, но здесь, на орбите Зании, бывшей родины вели, больше не было ни одного чужака.
        Только наш флот - только свои, празднующие победу!
        Эпилог
        Я сидел на берегу Волги и смотрел на расходящиеся по речной глади круги.
        Со времени битвы у Зании прошло две недели, и за это время столько всего случилось и не случилось… Для начала дибби-хаты больше не появлялись. Ни в понедельник, когда мы снова собрали флот, чтобы встретить их разведывательный отряд, ни в воскресенье, когда мы соединились у Зании, ожидая вторжения главных сил. Как сказал вивисектор, эти чертовы жуки явно больше не хотели снова с нами связываться, оставляя бедного старого алва без доступа к столь ценному генному материалу.
        - Макс, ты еще долго? - из домика у реки, который я снял, чтобы устроить себе небольшой отпуск, донесся голос Хасси.
        Если честно, я думал, что после всего произошедшего девушка-химера оставит меня и пойдет своим путем. Но нет, в первые же часы после окончания последней петли она снова нашла меня, и с тех пор мы постоянно вместе.
        - Макс, мы сейчас без тебя все съедим! - а вот и Бен мне угрожает.
        Он вместе со своими маленькими помощниками тоже переселился ко мне, заявив, что такого безответственного лорда, как я, нельзя оставлять без присмотра.
        - Или я могу пустить эти шашлыки на прокорм своих новых химер…
        Да, это вивисектор. Мне не очень нравится его соседство, но он как-то уж очень серьезно отнесся к своей клятве верности и вот теперь тоже стал моим постоянным соседом. Правда, приходится присматривать, чтобы его опыты не касались никого разумного, но вроде бы пока Алекк Кроу держит свое слово.
        На самом деле я рад, что мои старые товарищи сейчас живут вместе со мной… А легкая грусть - это из-за того, что кое-кого в их рядах сейчас не хватает. Больную и Косоглазого пришлось вернуть на Накаташ. Медведи честно заслужили свои имена и звание героев своей нации. А еще…
        - Ты все еще из-за нее грустишь? - я не заметил, как ко мне тихо подошла Хасси и положила руку на плечо.
        - Да…
        Я вспомнил один из самых неприятных моментов реальности, который я, увы, не видел лично, но не раз пересматривал на видео. Как только первые корабли союза подлетели к Накаташу, чтобы начать переоборудование под грави-пушки, с северного полюса планеты неожиданно стартовал необычный круглый корабль. Как оказалось, это была та самая скрытая база Садона Трака, которую я все это время искал и не мог найти. Хитрый вели расположил ее прямо под уничтоженной полярной станцией, и ее излучение прекрасно скрывало его логово от всех остальных.
        Я не знаю, почему Трак в итоге решил улететь от всех подальше, почему не остался сражаться с жуками - а ведь в тот момент никто не знал, что они решили отказаться от своих планов. Он просто взлетел, на орбите к нему присоединились неопознанный стальной шар и покрытая огнем девушка, а потом корабль вместе со всеми ними улетел в неизвестном направлении.
        - Вы еще обязательно встретитесь, - Хасси опустилась рядом со мной на землю и обняла уже всем своим телом.
        - Думаю, да, - я попробовал улыбнуться, и у меня это даже получилось.
        - Тогда хватит терять время! Иди есть, а то через час тебе уже надо вылетать на Соул. Ты же помнишь?
        Конечно, я все помню. После изгнания дибби-хатов наш союз - вели, тервинцев и всех остальных - начал терять свою актуальность. Но все при этом понимали, что просто разойтись и жить по-старому уже не получится. Как минимум те же дибби-хаты когда-нибудь могли бы и вернуться. И вот тогда Ами предложила перевести наш военный союз в союз политический, где главная роль будет не у какого-нибудь императора, а у совета, куда войдут представители каждой из сторон. Помню, как Ами объявляла его итоговый состав…
        - От Тервина и Дантриджа - аури Барн, от свободных вели - аури Панариан… - в тот момент я удивился, что Ами допустила к власти того, кто ее предал. Но потом, когда я в очередной раз все это обдумывал, стало очевидно, что принцесса просто воспользовалась случаем заполучить себе дополнительный голос. Ведь кого в случае спора будет поддерживать бывший советник империи, думаю, ни у кого не вызывает вопросов. - От алвов будет вождь Нагус, от свободных миров - человек Максим Огнев…
        Вот такой у нас получился совет. Гнарфов или какие-либо другие расы, отставшие в развитии своих батареек, никто и не подумал туда позвать. Всех их ловко поставили перед фактом, что есть я. Именно я, якобы, представляю их интересы, со мной и разбирайтесь. Как будто бы я об этом кого-то просил! Впрочем, я не жалуюсь - я же мечтал о космосе, о невероятных приключениях, о том, чтобы Земля была под надежной защитой, а сам я мог быть уверен в завтрашнем дне…
        И вот вроде бы все это у меня есть. Да, я многое потерял на этом пути, еще есть секреты, до которых я не добрался. Но кто сказал, что это конец? Нет, все только начинается!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к