Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Старая империя Антон Дмитриевич Емельянов
        Сергей Анатольевич Савинов
        Последняя петля #6 Макс вроде бы смог научиться балансировать между Сопротивлением и Империей, вивисектор жив, но уже не вызывает того ужаса, как раньше… Вот только кто бы мог подумать, что Асси, «Пылающая длань Зании», как выяснилось, не единственный свидетель времен Старой империи. Что ветры перемен несут Максу, Земле, да и всей нашей галактике? И кто на самом деле окажется злодеем-кукловодом, дергающим за ниточки всех остальных?
        Содержание
        Антон Емельянов, Сергей Савинов
        Старая империя
        Пролог
        После устроенного мной взрыва, уничтожившего всех химер, что успели забиться на упавший рядом с нами фрегат, расправиться с остальными оказалось не так сложно. Наши невольные соратники по отряду сборщиков справлялись сами, а мы с Асси сосредоточились на самом главном. Начали заряжать весь имеющийся у нас в наличии наомит от кучи убитых химер и дроидов.
        Операторы харвестеров Барна, которые тоже пытались собрать свой урожай, используя огромные машины, не могли похвастаться такой скоростью. И если их общий улов в лучшем случае шел на килограмм, то мы с Асси забили насыщенным наомитом по рюкзаку. Увы, как и во время первого эксперимента на орбите, он оказался девятого, практически самого низкого уровня, но, учитывая количество, это было не так важно.
        А уж стоило мне кинуть «статус» и еще раз проверить свой новый уровень, как настроение и вовсе взлетало до небес. Не знаю, что именно пошло не так (а вернее «так»), когда я с помощью вихрей эргонов выкачивал окружающих меня химер, но это позволило мне прокачаться аж до тридцатого уровня. Подозреваю, что я смог бы получить и больше, но отсутствие необходимой репутации, например, с тем же наместником Тервина, застопорило процесс. С другой стороны, я и двадцатый-то не должен был взять - но, похоже, энергии оказалось так много, что этот начальный блок просто снесло.
        Статус
        Я не удержался и еще раз оценил свои новые характеристики.
        Уровень батарейки 30
        Фаза энергии 2, доступно 3 улучшения
        Емкость 3,6 эргона, скорость восстановления - 5 минут
        Прогресс 0 %
        Вот такой вот я теперь психик… Впрочем, я же еще фазу энергии не повысил до конца. Там, конечно, надо выбирать между скоростью восстановления и объемом, но я же уже давно понял, каким будет мой путь.
        Фаза энергии повышена до 5 уровня, постоянный прирост резерва энергии 50 %
        Емкость 4,5 эргона, скорость восстановления - 5 минут
        Вот так вот! Четыре с половиной эргона, и это все на тридцатом уровне! Еще недавно я мог попасть в тот же арсенал своего фрегата только потому, что он развалился натрое при ударе о планету. А теперь я смогу пробраться туда абсолютно официально. Вот только есть один небольшой нюанс - если корабль все еще будет меня слушаться. А то без чипа, что нас связывает, все это может очень быстро закончиться.
        Кстати, может, спросить у Асси, что с этим можно поделать, пока выдалась свободная минута?
        - Сколько ты уже набрала наомита?  - я подошел поближе к «Длани», разглядывающей свою сложенную в рюкзак добычу.
        - Что?  - вернувшись из глубокой задумчивости, девушка тут же пришла в себя и кивнула.  - Достаточно. Теперь бы еще найти мастера, который смог бы перековать его в боевой доспех.
        Асси вздохнула, и я последовал ее примеру. А что, я бы тоже не отказался от разумного с такими способностями в команде. Да будь он хоть алвом, я бы принял его к нам с распростертыми объятьями.
        - Асси, знаешь, у меня тут проблема с нашим фрегатом…
        - Знаю, его же разбили на части, а потом еще и ты сам устроил внутри наомитовый взрыв.
        - Я не о этом,  - не удержавшись, я улыбнулся в ответ на шутку девушки.  - Раньше я мог переноситься на корабль благодаря привязке к его чипу. Но в прошлой петле тервинцы что-то повредили, и теперь в моем распоряжении только остаточный след, который исчезнет через пару витков.
        - Так в чем проблема? У тебя же гора насыщенного наомита. Он низкого качества, но на столь простую поделку его вполне хватит. Вернее, не только на сам чип, но и на то, чтобы прикупить на Тервине технику по копированию готовых объектов.
        Я сначала не понял, при чем тут копирование, но потом до меня дошло. Мой китс, вернее, химера, принявшая форму маленького представителя космического кошачьего племени - я ведь приручил ее как раз с помощью связанного с браслетом чипа. Так что можно будет как раз с него все и скопировать.
        - Спасибо,  - я кивнул девушке, а потом задумался о том, что будет ждать нас в ближайшее время.
        Садон Трак улетел в неизвестном направлении, и вряд ли я сейчас смогу его найти - да и не вижу, если честно, в этом особого смысла. Предупредить о планах Траков принцессу? Так вместе с ней об этом узнает и Увосс, а этот советник императора мне совсем не внушает доверия - скажу больше, Траков, пусть они и устроили всю эту заварушку, мне проще понять и принять.
        Наверно, стоит подождать и посмотреть, как будет развиваться ситуация. Тем более что мне и на Тервине будет чем заняться. Если, конечно, Барн сдержит слово и не станет нас задерживать - все же он обещал нам свободу, если мы умудримся не умереть, а мы сейчас точно живы. Тогда нас ждет Тервин и покровительство одного из его боссов… С такой крышей, уверен, найти ту же технику копирования или получить благословение от наместника и возможность развиться до сорокового уровня будет совсем не сложно.
        Я поделился своими планами с Асси, но тут «Пылающая длань» меня прямо-таки огорошила.
        - Нет!  - она яростно мотнула головой.  - Я никогда не буду преклоняться перед вором! И не смогу быть рядом с тем, кто воспользуется его подачками.
        - Но почему ты называешь наместника вором?  - спросил я.
        - А как еще назвать того, кто не заслужил титул, не получил его из рук императора, а украл и фактически присвоил его?
        - Подожди. Почему ты называешь это воровством? Титул никому не принадлежал, предок наместника совершил подвиг, чтобы его активировать, сейчас он и его люди помогают этому осколку империи стать сильнее и хоть частично восстановить былое могущество. Что в этом плохого?  - нет, мне и самому не очень хочется клясться кому-то в верности, но вот Асси я сейчас просто не понимаю.
        - Ладно, он не вор,  - девушка яростно мотнула головой, в итоге чуть не задев меня косой, в которую заплела свои волосы на время боя.  - Но он точно не достоин своего места. Он получил силу, он мог бы, как ты сказал, попытаться восстановить империю, а вместо этого, наоборот, тормозит процесс. Да, благодаря ему некоторые получили возможность развиваться дальше, но он создал такие условия, в которых они не пытаются пробиться за счет этого к Зании, а только сдерживают других. Причем из-за доставшегося не тому вели титула у тех, кто действительно хочет большего, просто нет шансов.
        Асси замолчала, а я тяжело вздохнул. Да, теперь я понимаю, почему девушка так не хочет помогать официальному лидеру Тервина, но это не отменяет тот факт, что лично мне без него не обойтись.
        - Нам всем и не придется это делать. Я лишь один раз получу его одобрение для прорыва тридцать первого уровня, а во все следующие петли мы даже близко к нему не подойдем,  - мне показалось, что это могло быть изящным решением, но Асси так не считала.
        - Получишь в ауру метку такого вели, и мы больше не команда!  - было видно, что Асси не шутит, а ее компания, даже если забыть о том, что она «Пылающая длань Зании», для меня важнее возможности развиваться дальше как психику.
        Я впервые задумался о подобном сравнении, и результат оказался удивительным даже для меня самого. Не ожидал, что девушка из прошлого окажется для меня так важна. Или все дело в том, что я просто не привык бросать своих? Нет! Думаю, я просто не верю, что вариант с наместником Тервина - единственный способ преодолеть грань, остановившую мое развитие.
        - Тогда никаких дел с наместником,  - я улыбнулся.  - Но нам теперь надо придумать, как мне получать новые уровни.
        - Так тут ничего сложного,  - Асси облегченно выдохнула, и эта ее радость приятно кольнула мое сердце. Значит, не зря я пошел у девушки на поводу.
        - Рассказывай.
        - Неужели не догадался?  - Асси стукнула меня кулаком по плечу. Совсем не сильно, словно дразня.  - Ты взял двадцатый, хотя и не должен был. Просто потому, что вокруг было столько энергии и наомита, что правила просто не выдержали. Конечно, на тридцатом уровне добиться того же эффекта будет сложнее, придется найти концентрированную энергию не девятого ранга, а как минимум восьмого, лучше даже седьмого. Но не вижу в этом ничего невозможного. Нам просто нужно будет найти подходящую планету, где защиту ставил кто-то посильнее, и…
        Договорить Асси не успела, потому что к нам с диким ревом спланировал Старый Бен. Не знаю, где мой барон откопал этот ранец с реактивным двигателем, но выглядел он теперь с ним крайне счастливым, несмотря на закладывающие от рева уши.
        - Мак! Асси!  - прокричал Бен.  - Быстрее за мной!
        - Да что случилось?  - я был недоволен тем, что нас с Асси прервали.
        Но у Бена такой возбужденный голос - похоже, там случилось что-то на самом деле из ряда вон выходящее.
        - Мы включили радары, чтобы отслеживать движение на орбите и понять, когда Барн решит к нам пробиваться. Так вот, они начали перестроение, а потому, думаю, через полчаса стоит готовиться к эвакуации.
        - Но ты прилетел к нам не из-за этого…
        - Именно! Заодно наши радары обнаружили, что падение корабля и все эти взрывы пробили в поверхности проход к каким-то туннелям.
        - Ну, подземные пещеры и на Земле есть…
        - Ты не понимаешь!  - Бен даже повысил голос от возмущения.  - Это не просто пещеры, это туннели. Искусственные! Мы до этого обнаружили под почвой какое-то строение, из которого тянули энергию, теперь вот они…
        - Согласна,  - неожиданно в разговор вмешалась Асси.  - Это вполне может быть военная база времен Старой империи.
        - Причем не обычная база,  - теперь Бен понизил голос.  - Если бы она входила в систему самообороны планеты, то химеры и дроиды не оставили бы нас в покое и защищали бы одну из принадлежащих им точек. А так мы подорвали пару тысяч, и остальные ушли дальше, просто не посчитав нас и это место стоящими своего внимания. Получается, они ни о чем не знали!
        - Но если не силам самообороны, то кому могла принадлежать такая база?  - я повернулся к «Пылающей длани».
        - Вариантов много,  - та вроде бы спокойно пожала плечами, но я увидел, как глаза Асси довольно вспыхнули.  - Регулярная армия,
        разведка, контрразведка, силы поддержки «Дланей» или даже гвардейские корпуса императорской семьи…
        - Да гадать можно сколько угодно,  - Бен принялся размахивать руками от возбуждения.  - Но лучше как можно быстрее спуститься и увидеть все своими глазами. Пока наши «партнеры» с орбиты не решили присоединиться к вечеринке.
        В том, что такой находкой делиться совершенно не хочется, Бен был прав на все сто. И после этого мы, уже не теряя времени, рванули вслед за ним, туда, где радары харвестеров обнаружили ведущий вниз разлом.
        - Асси,  - я на ходу повернулся к «Пылающей длани».  - Пока тут все не закрутилось, напомни, что ты хотела сказать в прошлый раз, когда Бен нас прервал.
        - Да там ничего особенного и не было. Я и так почти все сказала. Разве что хотела добавить, что нам надо будет не вступать в чужие банды, а организовать свою. Если правильно подойти к вопросу, то денег, влияния и силы нам на это точно хватит.
        Интересно… Мы подбежали к уже расчищенному провалу, где нас ждали заботливо подготовленные Беном еще четыре реактивных ранца, что должны будут помочь при спуске. Значит, свой отряд и имперская база… А неплохо так день начинается! Вернее, продолжается…
        Глава 1. Подземный простор
        Айла и Карл буквально выпрыгнули из-за отвала породы, ловко подхватив ранцы и запуская их на ходу. Из сопел с шумом вырвались огненные струи, приподнимая над землей миниатюрных помощников Старого Бена. Казалось бы, их обоих сейчас снесет к провалу, и они беспомощно рухнут в неуправляемом падении… Но нет - слаженно, будто репетировали перед этим, Айла и Карл ушли чуть в сторону, крутанулись над кратером и в следующий миг провалились вниз, ослабив тягу из ранцев.
        И тут я почувствовал, что боялся все это время не за них, а за себя. Пусть я с легкостью управляюсь с истребителями и фрегатами маури, но вот давящий на плечи ранец не внушает доверия. Как спортивный мотоцикл после мощной и устойчивой легковушки - легкий, красивый и в то же время смертельно опасный, если обращаться с ним беспечно. Но как же, черт побери, в то же время мне хочется воспарить как это делают сейчас Бен и Асси! Этим двоим однозначно весело смотреть на мои неуклюжие попытки совладать с ранцем. Что ж, придется их немного разочаровать…
        Я потянул плавные рычажки управления, и ранец за моей спиной, задрожав, взрыкнул и поднял меня на метр или полтора. Так, отлично, поймал равновесие. Теперь покачаться вперед-назад, вправо-влево. Есть! Мышцы подстроились под ход рычажков, и я управлял этим диким реактивным зверем будто велосипедом. Как будто всю жизнь до этого летал на таких ранцах.
        Воспоминания словно бы шевельнулись, пробуждаясь от векового сна, и услужливо подсунули мне картину яркого песчаного пляжа с набегающей на песок синей волной и ослепительным солнцем. И я на огненно-красном водном флайборде ловлю восхищенные взгляды не решающихся попробовать зевак и одобрительный - тренера. Помню, тем летом я долго тренировался, чтобы вот так выписывать кренделя над соленой водой. Стоп! Помню?
        А впрочем, здесь как раз ничего удивительного - это произошло еще задолго до того, как империя Вели пришла в наш мир. И как мне сейчас пригодился тот бесценный, как выяснилось, опыт экзотического по тем временам аттракциона.
        - А ты неплох,  - Асси кивнула, выказывая мне свое уважение, когда я подлетел к ней и Карлу.  - Признаться, я думала, что нам придется тебя ловить и поддерживать.
        - Ты ошиблась,  - галантно поклонился я прямо в воздухе и ослабил тягу, позволив тело на пару секунд отправиться в свободное падение.
        Приятное и полузабытое ощущение адреналиновой ямы чуть не сыграло со мной злую шутку - я чересчур ускорился и запросто мог полететь вниз камнем, но вовремя спохватился и выровнял ранец. Теперь я уже окончательно приноровился к этому агрегату и плавно спускался вдоль пластов горной породы, перемежающейся с явно искусственными вкраплениями.
        - Возьми левее,  - раздался в наушниках шлема голос Старого Бена.  - Вон галерея, видишь?
        Я повернулся и действительно увидел просторный коридор с чуть перекошенным потолком. Темные матовые стенки, потолочные переборки - нет никаких сомнений, что это та самая база, о которой шла речь. Вернее, один из бесчисленных туннелей, входящих в целую систему галерей, пещер и переходов.
        Аккуратно спланировав на каменный пол, я заглушил двигатель ранца, и тот еще несколько секунд шипел, нехотя отдавая остатки недавней мощи. Неподалеку уже ждали наши разведчики, Айла и Карл, нетерпеливо переминавшиеся с ноги на ногу. А вот, кстати, и неизменный ворон - интересно, как я пропустил его спуск? Может, Карл его где-то прячет периодически?
        Всерьез подумать об этом мне помешали барон Солдок и «Длань», спустившиеся следом. На какое-то время стало шумно, а потом, когда стихли звуки выключенных двигателей, словно бы кто-то протопал в глубине коридора. Или мне показалось?
        - Пока у нас один вариант,  - начал Бен,  - идти вперед. Дальше наверняка будут развилки, где мы сможем сориентироваться на местности.
        - И как же мы это сделаем?  - повернулся я к нему, параллельно вслушиваясь, но в коридоре царила тишина, разрываемая лишь нашими разговорами.  - И при чем тут развязки?
        - Сразу видно, что в армии ты как следует не служил,  - проворчал барон.  - Не успел пронюхать всю солдатскую бытовуху простого пехотинца.
        В этот момент Асси, как мне показалось, с любопытством посмотрела на Бена, а тот самозабвенно продолжал.
        - В любой подземной базе империи есть ангары для путепроходчиков, танков и даже летающей техники. И на каждом перекрестке, в отличие от обычных туннелей, там рисуют схемы движения для различных типов оборудования. Простым солдатам это все знать не нужно, а вот работягам полезно, ну и нам пригодится. Коренной прим-клык даю, что в Старой империи все то же самое с некоторыми поправками. Коридоры для машин и технические переходы для обслуги заметно отличаются как размерами, так и извилистостью. На подходе к важным узлам вроде кухни или…  - тут он не выдержал и улыбнулся, показывая, что добавил немного юмора в свой рассказ,  - или командного пункта с арсеналом обязательно есть защитные шлюзы. А еще, мой вам совет, следите за указателями на стенах.
        И ушел вперед, довольный произведенным эффектом. Надо признать, Бенито меня и вправду слегка уел: на стене коридора явно темнела потертая, но при этом сохранившая очертания пиктограмма молнии и указательной стрелки.
        Подсвечивая себе путь фонариками шлемов, мы двинулись вслед за экс-контрабандистом, готовые в любую секунду вступить в бой с силами планетарной самообороны. Вот мы осторожно вышли в большой круглый зал с расходящимися в разные стороны «рукавами» переходов, но никто не спешил выпрыгнуть из засады и напасть нас, воспользовавшись эффектом внезапности.
        - Куда дальше, Бен?  - уточнил я, озираясь вокруг.
        Под потолком зала горели светильники, разгоняя тьму вокруг себя - это значит, что база не обесточена. Получается, где-то работает энергостанция, питающая все эти подземные локации. Кроме разве что того коридора, по которому мы пробирались в полумраке.
        - Туда,  - экс-контрабандист внимательно изучил схему-рисунок на одной из стен, которую из-за безумного количества хаотически расположенных линий я сначала принял просто за сетку из трещин, и указал на одну из широченных галерей.  - Там ангары, а за ними наверняка технический узел или командный пункт.
        Свет на этот раз загорелся, стоило нам зайти в просторный коридор. Ага, еще и датчики движения работают. Карл, не спрашивая, занял место в арьергарде, прикрывая нам спины, и наш маленький отряд двинулся дальше.
        Глава 2. Гость
        Галерея вывела нас в очередной зал, только на этот раз всего с тремя ответвлениями, и вновь никто нас не встретил ни теплым огнем, ни холодными техниками. Лишь вдоль стен стояли какие-то распотрошенные металлические шкафы с торчащими лохмотьями проводов.
        - Энергохранилища,  - кивнула Асси.  - Здесь низкоуровневые новобранцы хранили свои силовые костюмы и ручное оружие. Одновременно и шкафчики, и станции подзарядки.
        - И кому они понадобились?  - удивленно спросил Карл.
        - Похоже, до нас тут кто-то все же бывал,  - разочарованно протянул Бенито.  - Все растащили, что имело хоть какую-то ценность. Ну, или учитывая, что база была законсервирована до появления этого провала, возможно, все оборудование вытащили ее хозяева перед эвакуацией.
        - Значит, зря мы сюда пробрались?  - уточнил я, готовясь поддержать барона в его грусти.
        Хотя стоп - что мне эти броня и бластеры. Мне гораздо интереснее проверить жилые комнаты, где могли быть забыты описания полезных техник, возможно, что-то сохранилось в местной библиотеке, если она тут была. Да даже просто батареи и аккумуляторы, от которых питаются горящие на потолке лампы. Если они продержались несколько тысяч лет, то почему бы там не оказаться концентрированной энергии посильнее девятого типа, что до этого попадалась нам на поверхности. В общем, отчаиваться еще точно рано.
        - А вот не факт,  - «Пылающая длань» явно придерживалась того же мнения, что и я.  - Если командный пункт цел, мы можем изучить память местного компьютера. Деньги и оружие - не единственная ценность.
        - Тогда вперед,  - в голосе Бена вновь зазвучал энтузиазм.  - Только сильно не расходитесь.
        - Ничего страшного,  - неожиданно Асси не согласилась с осторожностью барона.  - У меня есть одна полезная техника на такой случай. В общем, живых врагов тут нет, можно не оглядываться на каждую тень.
        - Может быть, тогда вообще разделимся?  - предложил я.  - А то скоро на планету спустятся люди Барна, и мне бы хотелось успеть обследовать все самые интересные места этой базы без их компании.
        А еще у меня теперь тридцатый уровень и мне не терпится испробовать мои обновленные силы в деле. Но об этом я скромно умолчу. Все равно испытывать их, судя по всему, не на ком. Действительно, что может произойти на пустой, выпотрошенной, как оказалось, мародерами базе?
        - Осмелели, лорд Солдок?  - ухмыльнувшись, спросил Бенито.
        Правда, в его голосе не было ни капли осуждения или насмешки. Скорее мой друг одобрял такой подход - сильный лорд, обладатель тридцатого уровня батарейки, может за себя постоять, а потому не прячется за спины вассалов. Асси вроде тоже не против, а значит, можно действовать.
        - Карл, Айла,  - не ответив на бравый выпад барона, я принялся раздавать указания,  - вы - в тот коридор. Я - направо.
        - А нам, стало быть, в центральный переход,  - хитро прищурившись, уточнил Бен.
        - Именно,  - кивнул я.
        Не теряя времени, мы разошлись по коридорам, но я еще некоторое время мог слушать о чем-то оживленно рассказывающего Старого Бена и снисходительно отвечающую Асси.
        - Не забываем про связь,  - объявил я на общей линии.  - Даем о себе знать каждые пять минут.
        - Принято.
        - Принято!
        В эфире воцарилась тишина - договорились о временных промежутках, так и незачем засорять линию пустой трескотней. Я преодолел светлый коридор с подпалинами на стенах минуты за две, выйдя в зал с провалившимся потолком. Наверх вела куча просыпавшейся породы, по которой можно было легко забраться и исследовать уровень выше - у меня даже сердце на миг в груди замерло от предвкушения. С другой стороны, обвал произошел неспроста. Порода свежая, еще не успела слежаться и утрамбоваться…
        Что-то чиркнуло позади, словно металлом о камень. Я резко обернулся, на автомате включив щит и сложив распальцовку активации - сейчас у меня есть техники и посильнее, но именно к этой я успел привыкнуть больше всего. Никого. Тихо и пусто.
        Снова что-то издало знакомый звук, и к моим ногам, гулко стуча по куче земли, подкатился бесформенный камень. Провал расширяется? Я посмотрел вверх, пытаясь разглядеть, не змеится ли по потолку опасная трещина. Кажется, нет - новый обвал мне точно не грозит. И опять этот уже начинающий всерьез раздражать звук.
        - А ну, выходи!  - потребовал я.
        Максимально уверенным и властным голосом, на который только был способен, я скорее придал уверенности самому себе, чем всерьез заставил появиться кого-то неведомого. И тем более неожиданным был сюрприз.
        - Приветствую вас!  - устроив легкий камнепад, из провала в потолке вылетел шар диаметром около метра с тремя похожими на щупальца кальмара манипуляторами.
        Матово поблескивающий корпус с чуть выступающими пластинами, аккуратными вентиляционными панелями и гребнистыми антеннами, четыре объектива камер, уставившиеся на меня будто подслеповатый паук. Только у арахнид, кажется, восемь глаз, и они на в один ряд расположены.
        Как я не сшиб этого дроида активатором, даже объяснить не смогу - наверно, дело в том, что это был первый робот, который со мной заговорил. В последний миг оценив потенциальную опасность, понял, что он не несет угрозу. По крайней мере, пока.
        - Увеличь дистанцию между нами,  - приказал я странному незнакомцу, и тот неожиданно послушался.
        - Разумеется,  - дроид, а вернее, все-таки робот, говорил чисто, без малейшей примеси машинной бездушности. Даже, я бы сказал, излишне доброжелательно.
        Я просканировал своего визави статусом, ожидая смены его добродушного настроя, но шарообразный робот с манипуляторами словно бы даже покачался из стороны в сторону. Мол, конечно-конечно, и здесь еще не забудьте проверить…
        StRew 5-13
        Вспомогательная машина
        Ничего примечательного и ничего такого, что помогло бы мне понять, угрожает мне робот или же нет. В принципе, «вспомогательная» машина - это не боевая и не «машина-убийца». Может, это какой-то дроид-ремонтник с искусственным интеллектом на уровне среднестатистического робота?
        - Карл и Айла, тут,  - неожиданно ожил динамик, заговорив голосом маленького помощника Бена.  - У нас чисто.
        - Барон Солдок и Асси, тут,  - отозвался экс-контрабандист.  - У нас тоже чисто. Мак, ты как и где?
        - У меня тут дыра, ведущая на следующий уровень,  - наплевав на формальности, сообщил я.  - А еще дружелюбная вспомогательная машина.
        - Что за машина?  - удивился Бен.
        - Вспомогательная.
        - И чего хочет?  - а это уже Асси, явно озадаченная.  - Странно, что я его не заметила. Впрочем, он мог активироваться при твоем приближении, и тогда да, это, скорее всего, какой-то дроид-помощник. Бойцы проснулись бы, как только мы пересекли периметр базы…
        - Хорошо, тогда я с ним поболтаю, попытаюсь выведать, вдруг он знает что-нибудь интересное,  - я ответил, еще раз окинув взглядом парящего в отдалении робота.
        Тот как раз пискнул что-то неразборчивое и сделал сальто в воздухе. Похоже, кое-кто засиделся тут без движения - впрочем, думаю, историю этого малыша я еще успею узнать.
        Глава 3. Хозяин
        - Этот дроид точно не пытается на тебя напасть или как-то воздействовать?  - Асси, похоже, в чем-то засомневалась или просто пытается понять, с чем я столкнулся.
        - Не волнуйся,  - успокоил я ее.  - У меня все под контролем.
        - Может, нам прийти к тебе?  - а вот и Бен стал играть в обеспокоенного опекуна.
        - Не стоит. Конец связи.
        Робот, все это время терпеливо ожидавший, пока я поговорю с друзьями, отлетел в сторону и крутанулся вокруг своей оси.
        - Я могу вам быть чем-то полезен?  - спросил он и мигнул поочередно синими лампочками, спрятанными в его электронных глазах.
        - Где здесь командный пункт?  - пошел я в лобовую атаку. Если у меня появился такой интересный источник информации, будет разумно попробовать использовать его самым эффективным образом.
        Я еще не закончил говорить, но на какое-то мгновение у меня возникло ощущение, что сейчас робот попытается меня атаковать, перестав изображать радушного собеседника. Или у меня паранойя?
        - Командующего Салена здесь нет,  - неожиданно невпопад ответил дроид, вновь моргнув синими лампочками.
        - Погоди… Салена? Командующего Салена?  - я же не ослышался, и имя сейчас прозвучало весьма знакомое.
        - Командующий Сален Торн отсутствует на базе «Сцерепт-2»,  - вывалил дроид информацию, видимо, решив, что я слишком тупой.
        Интересно, не тот ли это - как там его называла Асси?  - Сален, что служил главе Старой империи? Родственник? Потомок? Просто однофамилец? Эти вопросы я, подумав, задал вслух и, как ни странно, получил ответ.
        - Командующий Сален Торн - прямой потомок прима Империи Салена.
        - Спасибо,  - машинально отреагировал я, пытаясь уложить в голове только что открывшийся факт. Командующий из рода одного из основателей империи - вот, значит, кому принадлежала эта база.  - Так ты покажешь мне командный пункт?
        - Разумеется. Готов сопровождать вас на протяжении всего пути.
        Ну вот, робот согласился сотрудничать без какого-либо принуждения с моей стороны… Вот только вопрос, зачем тогда до этого ему было рассказывать про командующего Салена? Нестерпимо захотелось поделиться своими открытиями с Асси и узнать, что она думает по этому поводу, но я сдержался. Сначала проверю, что найдется в центральном компьютере базы, а потом уже можно будет и похвастаться.
        - И куда нам идти?  - я кивнул своим мыслям и сделал шаг в направлении робота.
        - Наверх,  - Стрю (вроде бы так читается его имя) вновь крутанулся вокруг своей оси и поднялся, едва касаясь осыпавшейся породы своими манипуляторами. И почему этот общительный и вроде бы как доброжелательный товарищ вызывает у меня легкую дрожь?
        - Всем-всем,  - не удержавшись, я вышел на общую линию.  - Есть вероятность обнаружения командного пункта… В общем, идите в мой коридор и затем поднимайтесь по куче осыпавшейся породы на следующий уровень.
        Не знаю, что на меня вдруг нашло, но разговаривать с друзьями военным канцеляризмами - это уже перебор. «Вероятность обнаружения», тоже мне… Впрочем, меня можно понять. Уж очень происходящее нервирует - вон даже не удержался и запросил подмогу, чтобы не оставаться с этим дружелюбным роботом наедине.
        - Веди,  - я тоже пополз наверх по завалу и, стараясь сохранять внешнее спокойствие, отдал приказ Стрю.
        Тот пиликнул, моргнул лампочками и неторопливо полетел еще выше, паря над рыхлой породой. И тут же тревожное ощущение, словно берущее меня измором последние несколько минут, пропало, как будто его и не было. А может быть, и не в роботе дело? Просто на меня давит вся эта толща земли, что сейчас находится у нас над головой. Тому же Стрю хорошо, он летать может, а я помимо нахлынувшей троглофобии, еще и начал вязнуть в этом красно-коричневом глиноземе под ногами. С трудом перебирая конечностями и вусмерть запачкав штаны до самых колен, я наконец-то добрался до оказавшегося вполне надежным и твердым следующего этажа. Робот терпеливо меня дождался, а потом, заставив напрячься, облетел вокруг, едва не задев болтающимися манипуляторами.
        - Больше так не делай,  - я демонстративно начал сводить пальцы в сложную фигуру, и вспомогательная машина отлетела на почтительное расстояние.  - Вот так достаточно.
        - Макс!  - раздался голос Асси.
        Не в динамиках, а буквально рядом - снизу, откуда я только что взобрался сюда. Я наклонился, вглядываясь, и увидел всю свою честную компанию с забавной из-за вязнувших ног решимостью пробирающуюся ко мне.
        - Приветствую вас!  - Стрю при виде новых гостей пиликнул и заморгал своими лампочками, как новогодняя елка.
        - Никогда таких не видел,  - прищурился Бен, оглядывая моего нового металлического знакомого.
        - Эй!  - неожиданно воскликнула Асси, как раз поднявшаяся и воззрившаяся на дроида.
        - «Пылающая длань»!  - вот никогда не думал, что машина сможет выразить удивление.  - Общая тревога! Общая тревога!
        По ушам ударила сирена, замигал свет, а в дальнем конце зала, в котором мы оказались, внезапно ожили автоматические турели.
        - Берегись!  - крикнул я, и сгустки бордовой плазмы, пробив мой щит и задержавшись в поставленной Асси защите, разлетелись рваными кляксами. Еще мгновение, и «Пылающая длань» испепелила обе пушки системы безопасности одним движением руки.
        Робот между тем сделал сальто, крутанувшись вокруг своего корпуса, и неожиданно выпустил из него небольшое тельце с крохотными ручками и ножками. Этакий Чиполлино с манипуляторами вместо луковых перьев - вот только маленький дружелюбный убийца лишь смотрелся неопасно. Первый же сдвоенный выстрел из пистолетов в его маленьких руках пробил щит Асси, которая, между прочим, не кто-то там, а настоящая «Пылающая длань», и расплавил выставленный мной перед собой чхеду-бон. Ну вот, хоть для чего-то эта железка мне пригодилась…
        Следующий выстрел робот направил мне прямо в голову, но тут Асси уже не сплоховала и отвела его в сторону.
        - Макс, быстро попробуй достать его вихрем!  - девушка буквально выплюнула эту фразу, а я неожиданно осознал, что ее схватка с оказавшимся неожиданно сильным роботом состоит не только в отражении пистолетных выстрелов.
        Оказывается, Стрю успел сформировать еле заметное облако из какого-то газа и сейчас пытался задвинуть его на занятую нами территорию. Вот только «Пылающую длань» так просто не проведешь - она отразила этот прием, но сил у нее это заняло немало.
        - Мы сейчас!  - Бен со своими помощниками попытался поддержать нас выстрелами из скорчеров, но те бессильно отскакивали от брони робота-убийцы.
        - Макс, вихрь!  - Асси крикнула еще раз.
        - А! Точно!  - я осознал, что застыл без движения, и тут же попробовал дотянуться до Стрю этой техникой.
        Естественно, не забыв положить в другую ладонь кусочек наомита.
        Глава 4. Наомитовый вор
        И, надо сказать, мой последний маневр принес результат. Робот тут же выдал сальто, выпрыгивая за территорию запущенного мной вихря эргонов, и, не дожидаясь продолжения, исчез в глубине стены, юркнув куда-то за переборки.
        - В погоню?  - Бен сделал пару шагов вперед.
        - Нет смысла, нам такого так просто не взять,  - Асси тяжело выдохнула и покачала головой.  - Макс, посмотри на наомит, который ты пытался зарядить от этого гада, что там пишут?
        После этого девушка не удержалась и присела на землю, выдав малоразборчивую сентенцию о том, что, оказывается, быть свободной «Пылающей дланью» без поддержки императора не так-то просто. Похоже, в очередной раз столкнувшись с тем, что не может использовать свои силы на полную, девушка расстроилась… Стоп! Она же просила проверить, что там с наомитом, куда я попробовал перекачать энергию из робота.
        Статус
        Я тут же сосредоточился на информации, что вывела передо мной техника Колонелей.
        Частично насыщенный наомит, качество 7
        Повреждение при загрузке 90%
        Повышает скорость набора энергии в 10 раз, повышает скорость отката энергии в 10 раз
        Количество использований - 1
        - Качество семь,  - я не сразу осознал, что именно увидел.
        Стрю сорвал применение техники, в итоге наомит повредился и показывал лишь десять процентов от возможного. И даже так он был ровно на таком же уровне, как и те камни, что я собирал до этого… Неужели энергия внутри этого робота-убийцы оказалась настолько крута?
        - Семь?  - Асси тоже не сразу поверила в услышанное, но в отличие от меня ее больше заинтересовало кое-что другое.  - Ты понимаешь, что это значит? Концентрированные источники энергии десятого типа делают на сороковом уровне, девятого - на пятидесятом. Сможешь посчитать, до каких высот поднялся тот, кто зарядил этого робота и сделал своим напарником? И кем он мог быть…
        Я продолжил начатую Асси цепочку: тип восемь можно выдать на шестидесятом, седьмой - только на семидесятом. Восьмидесятый в Старой империи был только у императора, выходит, тот, кто создал этого «Чиполлино», должен быть одним из его окружения… Например, Торн Сален, наследник прима Салена - его же имя назвал Стрю. Может быть, проверял, знаю ли я его хозяина или нет?
        - Робот упоминал некоего Торна Салена,  - прикинув, чем со мной может поделиться Асси, я решил, что уже пора придать огласке эту часть моих открытий.
        - Ближайший друг наследника престола,  - девушка словно выплюнула эти слова, благоразумно перейдя на закрытый канал. Кажется, сделанные выводы ей совсем не понравились.
        - Знаете, что меня больше во всем этом смущает?  - неожиданно в разговор вмешался Бен, до этого стоящий в стороне и словно задумавшийся о чем-то своем.  - Если этот робот оказался крут, то почему он не прибил Мака сразу? Без обид, но мне кажется, он бы справился с этой задачей.
        Я махнул рукой, показывая, что все понимаю - тем не менее, вопрос мой барон поднял на самом деле интересный. Чего добивался этот робот? Что он хотел со мной сотворить до того, как увидел опознавшую его Асси?
        - Макс, а тебе в голову никакие странные мысли не лезли?  - девушка тем временем не стала отвечать Бену, а продолжила буравить меня взглядом.  - Может быть, легкая тревожность?
        - Ну, было дело,  - я вспомнил свои ощущения, что преследовали меня с момента встречи с роботом.
        - Тогда все ясно,  - Асси махнула рукой.  - Это профессиональный киллер. Он знал, что Макс тут не один, он не хотел оставлять следы своего присутствия и, скорее всего, использовал какой-нибудь излучатель. Обычного человека это быстро бы свело с ума, заставив совершить самоубийственную глупость, но Макс у нас Солдок. У него мозги из-за родовой специфики покрепче будут, вот он и не поддался.
        Кажется, все становится понятнее…
        - Но зачем ему вообще выходить со мной на контакт?  - я задал, наверно, последний оставшийся вопрос, и на него у Асси тоже нашелся ответ.
        - А ты подумай,  - с этими словами она схватила меня за плечи и повернула на сто восемьдесят градусов, осматривая мою спину.
        И тут до меня дошло. Рюкзака, куда я складывал заряженный наомит с поверхности, там не было - то-то мне стало так легко. Получается, роботу были нужны только камни, он их получил и, убедившись, что из-за «Пылающей длани» расправиться с нами будет не так просто, дал деру.
        - Надо было тебе не ждать меня, а самой приложить вихрем этого наомитового воришку,  - я пожаловался Асси с такой обидой в голосе, что та не выдержала и рассмеялась.
        - Я бы с радостью, но тот блокировал все мои обычные техники. А твоя действовала немного на другой волне, и ему пришлось постараться, чтобы подстроиться сразу под два источника. Видимо, он решил, что продолжение веселья не стоит риска и отступил, но… Макс, теперь тебе нужно быть осторожнее! Подобные роботы-убийцы очень опасны и мстительны, а роботы-убийцы, напитанные концентрированной энергией такого ранга, вполне могут сохранять память при попадании во временную петлю.
        Асси еще не закончила говорить, а у меня по коже уже побежали мурашки. Это что, у меня появился новый опасный враг?.. Тут, отвлекая меня от мыслей, в коридоре послышался легкий гул, а потом, пробив стену, рядом с нами появился небольшой одноместный космический корабль. И за его штурвалом сидел наш старый знакомый.
        - Твой рюкзак!  - Бен тут же углядел украденные у меня вещи рядом с сиденьем пилота.
        - Моя добыча,  - в ответ на заявление барона из динамиков космолета донесся ответ робота.  - Уверен, мы с вами еще встретимся. А пока - развлекайтесь.
        С этими словами его корабль ускорился и скрылся в туннеле, ведущем в сторону выхода, а рядом с нами начали открываться сразу десятки люков, откуда появилось, наверно, около сотни направленных в нас стволов. Упс, это вам не две пушечки, что Асси подбила в прошлый раз, когда заварушка с роботом только начиналась.
        Впрочем, и сейчас «Пылающая длань» выглядит ни капли не смущенной - похоже, без поддержки робота-убийцы вся местная система безопасности ее ни капли не пугает. Кстати… Раз уж так получилось, может быть, воспользоваться ее прикрытием и проверить в бою мои явно усилившиеся к тридцатому уровню техники? В будущем-то я могу столкнуться не только с роботами-убийцами из прошлого, против которых у меня нет и шанса, но и с обычными противниками.
        А в таком случае было бы неплохо понимать, на что я способен.
        Глава 5. Тридцать
        - Прикроешь?  - я сказал одно-единственное слово, но Асси с Беном меня сразу поняли.
        Барон отложил в сторону свой скорчер и отозвал Карла с Айлой, ну а «Пылающая длань» прикрыла нас щитом, не давая огненному аду, что извергли из себя все эти пушки, до нас добраться.
        Что ж, похоже, проблем девушка никаких не испытывает - тогда пора начинать.
        Активация
        Первым делом я опробовал способность Колонелей - первое, что изучил, осознав себя после потерянного года воспоминаний. И, черт побери, на этот раз все сработало гораздо круче, чем раньше. Если до двадцатого уровня я мог просто отменять некоторые техники, то сейчас запущенный мной прозрачный заряд не просто развеял один из летящих в меня выстрелов, но потом еще добрался до пушки и заставил ее неслабо так дернуться. Кажется, я даже услышал скрип древних креплений.
        В памяти невольно всплыл момент из прошлого, когда я на одном из первых уровней пытался пробить активатором естественную защиту обычных людей. Тогда, чтобы справиться с похитителями энергии, мне пришлось пойти на хитрость, сейчас же, думаю, мой активатор просто бы оглушил ту парочку без особых проблем.
        Понижение температуры
        Я перешел к следующей технике. Здесь усиления были уже не столь заметны - если раньше я мог работать в диапазоне до тысячи градусов, то теперь он увеличился в пять раз. Приятно, конечно, но до прогулок по кипящей плазме, как когда-то мечталось, еще очень далеко. Что еще у меня есть? Ментальные техники Солдоков? Я попробовал запустить «внушение» и «бешенство» в одну из пушек, но ожидаемо те не оказали на них никакого воздействия. Ну да, это же просто железо.
        - Ментальные техники просто станут сильнее,  - Асси, видимо, по использованным мной распальцовкам поняла, чем именно я занимаюсь, и решила поделиться советом.  - Знаешь стандартную формулу защиты-атаки у психиков?
        - Расскажи,  - я с надеждой уставился на девушку из прошлого, и, к счастью, та не стала ничего скрывать.
        - Вложенная в атаку и защиту энергия соотносится по довольно простому графику. Это не совсем прямая последовательность, но, думаю, суть ты уловить сможешь. Если коротко, то, вложив за раз в свой щит один эргон, ты получаешь защиту емкостью в два эргона. И твоему врагу при использовании атак такого же типа придется потратить ровно столько сил, чтобы до тебя добраться.
        - Круто!  - я не удержался от комментария.
        И пусть вокруг все горит от не прекращающих стрелять пушек, я готов игнорировать их сколько угодно, пока Асси делится со мной своей мудростью. Сколько я уже использую разные техники, сколько пытался общаться на эту тему с разными вели, и никто никогда мне ничего подобного не рассказывал. Впрочем, судя по восторженному взгляду Бена, он тоже про эту систему ничего не слышал. Что и не удивительно: в Новой империи, где максимальный уровень девятнадцать, и у большинства вели запасы чуть больше одного эргона - куда им до таких исследований.
        - Дальше система работает примерно по такому же принципу,  - Асси продолжила свой рассказ.  - Чем больше энергии ты вкладываешь за раз, тем эффективнее она тебя защищает. Два эргона - усиление будет в десять раз, три - в пятьдесят, четыре - в сто, и пять - в двести раз. То есть чем выше твой изначальный уровень, тем выгоднее ты можешь использовать это преимущество. И это я еще не говорю об усилителях… Впрочем, это секреты наследника и про них я уже ничего сказать не смогу.
        Асси широко улыбнулась, а я принялся обдумывать услышанное. Что ж, теперь я понимаю, как «Пылающая длань» при не такой уж количественно большой разнице в уровнях, могла так легко справляться с врагами на Тервине. Вложила в щит пять эргонов, тот сразу же разбух до тысячи… И сколько тогда боевикам того же Барна потребуется атак, чтобы его пробить? При их сороковом уровне - это максимум четыре эргона за раз, если они вложатся в один удар без остатка - получается двести пятьдесят атак…
        Конечно, я не учитываю, как сказала Асси, разные типы атак, от которых может потребоваться специализированная защита - те же фазы энергии, или что там могли выбрать другие психики… Но в целом ситуация действительно прояснилась. Кстати, а я ведь теперь смогу заранее просчитывать, кого получится достать своими атаками, а кого нет. Те же ментальные техники - выходит, если враг выше двадцатки и полностью вложится в защиту, мне нечего ловить. Обидно. А что с вихрем эргонов, который в последнее время превратился в мою главную технику?
        Я кинул на себя статус и еще раз перечитал описание.
        Техника «Вихрь эргонов»
        Вытягивает мощь батареек из противников в размере 100 % от вашего запаса энергии на 1 Pfg в секунду
        Так, тут на первый взгляд все просто: моя максимальная мощь - это четыре с половиной эргона, и выдать я их могу, потратив всего один. Итого, получается, можно пробивать щиты тех, у кого они будут слабее двадцатки - то есть противников до тридцатого уровня я смогу оставить без энергии практически с гарантией. Главное, чтобы самому ее хватило…
        - Асси, а ты не знаешь, как понять, сколько энергии враг вложил в свой щит или атаку?  - задумавшись об экономии и разумном использовании ресурсов, я дошел до этого вопроса.
        И это, черт побери, действительно очень важно! Если у врага щит на пол-эргона, нет смысла тратить на него весь свой запас. И наоборот, если он вложил тройку, то нужно просто драпать, не тратя время и понимая, что мне его не пробить. Конечно, Асси не делится техниками, но сейчас у нас такой доверительный момент в отношениях - вдруг что-нибудь да подскажет.
        - Конечно, знаю,  - девушка улыбнулась.  - Есть специальные техники для этого, не чета твоему статусу, который больше ориентирован на личные показатели и визуальную составляющую. Увы, делиться ими нельзя. Ты же знаешь.
        Я тяжело вздохнул, но Асси еще не закончила.
        - Кстати, ты слышал, что «слабые» техники, если вложить в них больше одного эргона, порой могут выдать что-то новенькое?
        На целое мгновение я впал в ступор - просто не ожидал получить такой простой совет. А потом не теряя времени выбрал в качестве цели ближайшую пушку и опробовал на ней усиленный «статус».
        Глава 6. Скорость
        Я с нетерпением ждал, пока перед глазами отразится полученная информация.
        Система защиты, тип 10
        Щит - 2 эргона, мощность батареи 1 эргон
        Нехватка энергии, текущая эффективность - 50%
        - Ха!  - я не удержался от восторженного восклицания.  - Асси, не одолжишь мне немного наомита из твоего рюкзака?
        Немного неудобно просить о таком, когда свою часть добычи я профукал, но, к счастью, девушка не стала жадничать или как-то припоминать мне эту неудачу, а просто взяла и поделилась. После этого я тут же активировал десятикратное ускорение восстановления энергии, дождался, пока мой запас снова пополнится до ста процентов, а потом взял и вложил все это себе в щит.
        Естественный щит, емкость 4,5*100 эргонов
        Красота же! После этого я просто взял и вышел за границы удерживаемого Асси щита, моментально оказавшись под градом выстрелов заполнивших коридор пушек. Было страшно, скажу честно, ноги немного дрожали, емкость защиты стремительно ползла вниз - но, черт побери, я держался. Один против целой прорвы орудий времен Старой империи!
        Да, они были слабые, да, их и так невеликая мощность была урезана в два раза - но все равно это выглядело невероятно круто. У меня за то короткое время, что я простоял под этим градом выстрелов, успел восстановиться один эргон, и я пустил его в ход, направив технику вихря в ближайшую батарею.
        Изначально я рассчитывал, что просто осушу ее резервы, и та будет выведена из строя, но почему-то все вышло даже лучше. Сначала я получил сообщение о том, что зарядил кусочек наомита, а потом древняя пушка взорвалась, притом так, что зацепила еще несколько соседних, выводя из строя целый сектор.
        - Это было просто шикарно!  - Бен аж подпрыгнул и отвесил мне «дай пять», как только я от греха подальше решил вернуться под прикрытие защитного поля Асси.
        - Молодец,  - а вот девушка меня просто похвалила.  - Ты только что опробовал на практике вторую часть стандартной формулы защиты-атаки.
        - А можно теоретическую часть?  - я состроил просительные глазки и приготовился к новым откровениям, но тут нас прервали.
        - Сообщение с поверхности,  - Карл поднял руку, призывая нас к тишине.  - Ребята передают, что флот Барна начал спускаться. Но потом из нашей трещины вылетел неизвестный звездолет и, прежде чем скрыться, подбил два его корабля. В общем, тервинцы теперь задержатся еще минут на пятнадцать, чтобы подготовиться к возможным повторным атакам такого типа. И еще босс Барн просит узнать: не сталкивались ли мы тут уже с чем-то подобным?
        - Наверно, стоит ответить, что это часть местных защитных систем?  - Бен тут же предложил относительно безопасный для нас вариант ответа.
        - Не стоит показывать знания там, где они не нужны,  - Асси покачала головой.  - Эти вели сохранили достаточно много знаний о Старой империи, так что они вполне могут быть в курсе о моделях личных роботов-убийц.
        - Тогда просто скажи, что мы ничего не знаем,  - я, кажется, понял, к чему клонит «Пылающая длань».  - И пусть хоть кто-нибудь попробует доказать, что это не так!
        На лице невольно расплылась улыбка: я вспомнил, как примерно так же ответил одному профессору в университете - то-то он удивился. И, главное, действительно никак не смог опровергнуть мое утверждение.
        - Так и сделаем,  - Бен согласно кивнул.
        Асси тоже не стала возражать.
        - Продолжим урок,  - она снова повернулась ко мне.  - Только на этот раз, думаю, мы обойдемся одной теорией. Учитывая, что тервинцы уже близко, будет лучше постараться закончить исследование этого места без их участия. Макс, ты ведь так хотел?
        - Да,  - я кивнул. Действительно, практикой можно будет заняться и в другом месте в другое время.
        - Тогда слушай. Если ты наносишь удар с запасом, в разы перекрывая защиту цели, то часть техник может вместе с этим запустить дополнительные разрушения, особенно если враг использует какие-то накопители энергии. Вроде аккумуляторов в этих пушках… Подобные техники, кстати, называют высшими, и твой вихрь как раз к ним и относится.
        - Высшая техника!  - Бен присвистнул.
        - Так вот,  - Асси неодобрительно посмотрела на прервавшего ее барона, и он тут же замолчал.  - Направив в два раза больше энергии, можно подорвать объект, в три - устроить объемный взрыв… Если же вложить достаточно силы, чтобы каждый последующий взрыв в цепочке был объемным, то можно запустить цепную реакцию. Смотри.
        Закончив говорить, Асси сформировала у себя на ладони облачко света, тут же напомнившее мне «живую звезду», которой меня уже пару раз пытались убить. Потом девушка запустила ее в ближайшую, все еще продолжающую стрелять батарею, и через мгновение та расцвела от взрыва как огромный красный цветок. Причем это пламя и не думало гаснуть, оно перекинулось на соседние пушки, потом все дальше и дальше, пока весь коридор не превратился в самый настоящий ад из огня и стали…
        Понижение температуры
        Я вложил целый эргон в эту стандартную технику, чтобы она подействовала побыстрее, и пространство перед нами начало успокаиваться. Остатки пушек упали на пол, пламя погасло - кажется, тут больше не осталось ничего, что пыталось бы нас убить.
        - Прости, дружище,  - Бен неожиданно подошел и потрепал меня по плечу.  - То, что ты делал до этого, было полной ерундой. А вот это… Это было по-настоящему круто!
        - Согласен,  - я ни капли не обиделся.  - Раз мы тут закончили, давайте быстрее вперед. Перед тем, как началась эта заварушка, робот как раз вел меня в сторону командного центра. Думаю, ему не было смысла врать о таких мелочах, так что поспешим.
        И мы побежали вперед. Сначала по разрушенному коридору, потом уже по целым и, наконец, действительно добрались до зала, где был расположен центральный компьютер базы. Ну что, сейчас мы и узнаем, осталось ли тут что-то интересное. А может быть, и какие-то секреты из прошлого всплывут - не может же на тайной базе друга наследника императора не оказаться ничего любопытного.
        Глава 7. Терминал
        Удивительно, насколько сильно развитые цивилизации могут цепляться за традиции - я почему-то думал, будто в командном пункте нас будет ждать нечто высокотехнологическое. Чуть ли не виртуальные сенсорные панели, которые можно перемещать прямо в воздухе. А в реальности открывшееся нашим взорам круглое помещение напоминало скорее машинный зал из старых фильмов о будущем. Эдакий ретрофутуризм империи Вели.
        Вдоль стен расположились терминалы с нарочито плавными линиями, под потолком вились разноцветные кабели разной толщины, а главный компьютер располагался в самом центре - соединяющий пол с потолком матовый цилиндр с несколькими вспомогательными экранами и одним главным.
        - Простейшая полевая модель,  - понимающим взглядом окинула зал Асси. И тут же пояснила, натолкнувшись на мой непонимающий взгляд.  - Командные комплексы гораздо сложнее и, скажем так, тоньше в технологическом плане. А это, если не ошибаюсь, вариант ПВ - «походный временный».
        - Ничего себе,  - все-таки выдал я свое удивление.  - Если столько подземных коридоров нарыли для временной базы, как должна выглядеть постоянная?
        - Практически так же,  - пожала плечами девушка.  - Барн Сален, я так понимаю, планировал здесь хорошенько окопаться. Оборудование поставил простое, но эффективное, а основные работы наверняка запланировал на потом. И что-то ему помешало…
        - Значит, надо выяснить, что здесь произошло,  - решительно сказал я и шагнул в сторону главного терминала.
        - Стой!  - одновременно закричали Асси и Бен, заставив меня вздрогнуть и замереть на месте.
        - Что такое?  - уточнил я, поглядывая поочередно на своих друзей.
        - Не забывай, что наш новый знакомый робот активировал систему безопасности,  - пояснил барон, а «Длань» одобрительно кивнула.  - Наверняка прямой и самый очевидный путь может быть оснащен охранными ловушками.
        Я нахмурился и внимательно осмотрелся по сторонам.
        - Можно сразу перелететь туда,  - предложила Айла, единственная из всех не оставившая свой ранец при входе, но ее мысль отклонил Карл.
        - Думаю, что ловушки тут перекрывают не только пол, но и третье измерение,  - покачал головой маленький помощник Бена.  - Тут надо или какой-то танк вперед пускать с непробиваемой броней, или…
        Карл задумался, не зная, что еще тут можно сказать, а я невольно бросил взгляд на «Пылающую длань». Вот же наш живой танк, но, наверно, не стоит так уж явно демонстрировать ее способности. И так девушка столько всего успела наговорить при Бене за последнее время… Пусть тот и считает ее одной из жительниц Тервина, возможно, просто увлекающейся историей, но все же.
        Наверняка есть и более изящное решение!
        - Момент,  - коротко проговорил я вслух, отметив, что Асси явно выжидающе на меня смотрит. Ну да, девушка, похоже, готова сыграть свою роль. Вот только что-то меня не прельщает все время выезжать только за ее счет. Думай, Макс, думай! А еще лучше начинай сразу что-нибудь делать!
        Статус
        Я применил способность на центральном компьютере, и результат не заставил себя долго ждать.
        Главный терминал, модель ПВ-12
        Нехватка энергии, текущая эффективность - 75%
        Повреждения - 18%
        По большому счету, ничего полезного я не узнал. Питание работает не в полную силу, но при этом сюда, в командный пункт, ее подается заметно больше, чем на систему защиты. И при этом главная штука во всем комплексе не совсем невредима. Кто-то пытался ее распотрошить?
        Проявление
        Не знаю, почему мне вдруг пришла в голову мысль опробовать на неживых механизмах воздействие ментальных техник. Наверное, я решил проверить, не прячется ли здесь кто-то, или, быть может, даже особо не думал в этот момент. Увы, было пусто… А если так? Начав работать с этой техникой, я решил опробовать и ее улучшенную версию. Конечно, та была создана для кораблей, но вдруг ее способность подсвечивать используемые защитные техники сработает и на поверхности планеты.
        Великое проявление
        Опять ничего! А я ведь словно чувствовал, что ответ уже близко. А если усилить? Я приготовился повторить распальцовку, добавив в нее уже не просто стандартное количество энергии, а целый эргон. Асси же говорила, что это может открыть что-то новенькое, да и я сам уже наблюдал эту схему в действии.
        Великое проявление
        Есть! Зеленоватая паутинка, словно дрожа в воздухе, тянулась через весь зал поперек и перегородила путь к терминалу. С одной стороны, я могу просто через нее перешагнуть, приложив просто чуть больше физических усилий… А с другой - такое чувство, что эта штука мне чем-то близка… Не как землянину, а как лорду Солдоку.
        - Асси, Бен,  - обратился я сразу к обоим,  - а разве может такое быть, что ментальная техника используется как скрытая ловушка?

«Пылающая длань» неожиданно помрачнела, лицо ее приобрело задумчиво-серьезное выражение.
        - На очень высоких уровнях это вполне возможно,  - наконец, проговорила она.  - Ты что-то заметил?
        Я описал увиденное, и Асси, как мне показалось, облегченно выдохнула.
        - Очень похоже на «След»,  - сказала она.
        - След?
        - Если я правильно определила технику, это та, что позволяет оставлять на нарушителе границы метку, которую психик потом может отследить. Это точно не смертельно, но лучше не вляпываться. Мало ли кто ее оставил - вряд ли наш друг…
        Она прищурилась, слегка покачала головой, будто разминаясь, а потом суховато щелкнула пальцами, собранными перед этим в замысловатую фигуру. И зеленая техника, которая шевелилась будто живая, разом опала и растворилась в воздухе, не долетев до пола.
        Вау, как круто! Вот бы и мне так уметь… Кажется, эти мысли настолько явно отразились у меня на лице, что Асси, стоило мне только на нее посмотреть, тут же тяжело вздохнула.
        - Ты знаешь ответ,  - она отрицательно покачала головой.
        Знаю, поэтому уже и только мечтаю, а не спрашиваю вслух. Знаю, что между нами стоит император, чье разрешение «Длани» нужно практически на все. Но просто интересно, что это за способность и как вообще психики могут оставлять ментальные закладки. Надеюсь, у меня еще будет возможность узнать об этом подробнее.
        - Идем,  - уверенно кивнула Асси и первой шагнула в сторону терминала.
        Глава 8. Страницы истории
        Я все же не удержался и снова использовал усиленное проявление - на этот раз ничего. Никаких скрытых техник, а значит, не о чем беспокоиться.
        - Корабли Барна снова начали спускаться,  - доложил между тем Карл.  - Ребята наверху советуют нам возвращаться, чтобы не вызвать его недовольство.
        - Успеем,  - ответил я.  - Да и не было у нас уговора, что мы будем ждать его, как послушные собачонки. Задача была - остаться в живых, и мы ее выполнили. А на его недовольство - плевать с высокой колокольни. Посмотрим, как этот гордый потомок великой Империи держит слово!
        Я вовремя почувствовал, что начал повышать голос, заметно раздражаясь, и одернул себя. К чему эти лишние эмоции? Наверное, уже окончательно привык ощущать себя лордом. Но тогда, в общем-то, и вести себя нужно сдержанно - так что правильно я на таких моментах внимание заостряю.
        - Плохие новости,  - присвистнул Бенито, первым, пока я разглагольствовал, добравшийся до терминала.  - Не работает!
        - Да ну, брось!  - мягко отстранила его Асси и попробовала сама поколдовать на слегка выступающей панелью.  - Заблокировано!
        В ее голосе слышалось не столько удивление, сколько обида. Видимо, ее положение «Пылающей длани» подразумевало широкие полномочия. Впрочем, а что еще можно ожидать о той, которая в одиночку причиняла справедливость целым планетам?
        - Карл, Айла?  - обратился я к помощникам старого Бена.  - Вы можете его взломать?
        - Боюсь, что нет,  - покачал головой флегматичный карлик, попробовав несколько комбинаций с сенсорной панелью.  - Здесь доступ завязан на геном…
        - О как!  - вот не верю я, что все настолько просто, но не проверить не могу.
        Прислонив ладонь к панели и почувствовав легкое покалывание от неожиданно завибрировавшего покрытия, я не поверил своим глазам, когда по экрану побежали знакомые символы.
        Я затаил дыхание и следил за сменяющими друг друга строчками. Рядом дышал мне в ухо Бен, не говоря ни слова, как будто боялся спугнуть удачу. Молчала и Асси.
        Идентификация по геному
        Обнаружены следы Noi2
        Проверка совпадений…

12… 58… 43…
        Цепочка подтверждена
        Уровень совпадения достаточный для предоставления доступа
        - Крок меня сожри и перевари,  - тихо, но при этом с отчетливо довольными нотками проговорил Бенито.
        Экран терминала мигнул, после чего абстрактно-градиентное изображение сменилось простеньким интерфейсом. Да это же… Я вошел в центральный компьютер базы «Сцерепт-2»!
        Вот только радоваться, как оказалось, было преждевременно. Ни одна папка не открывалась, что я только не пробовал - некоторые были повреждены, другие заблокированы неким пользователем А. С., а третьи и вовсе были пустыми.
        - Вот ведь!..  - по-земному выругался я, вызвав легкое недоумение своих друзей.
        Но сдаваться рано. И не такие крепости брали, как говорил один мой однокурсник! Нудно и скрупулезно, надоев даже самому себе, я проверил все папки, даже вложенные в другие. И когда Бен хрипло кашлянул, недвусмысленно намекая, что мы зря теряем время, я наконец-то дошел до какого-то файла с абсолютно нечитаемым названием и форматом, который до этого нигде не попадался. Словно кто-то давно засунул его сюда, чтобы спрятать даже от самой базы…
        На пару долей секунды терминал словно бы завис, а потом выдал мелкий убористый текст. Чувствуя, как со лба у меня от напряжения течет пот, я выдохнул, прикрыл глаза и вновь открыл их, внимательно изучая открывшиеся мне абзацы и строчки.

«…Они здесь. База надежно скрывает нас от любых посягательств извне, но для них это уже не преграда. Забывшие свои клятвы служения и верности, сторонники прима обложили со всех сторон. Энергии у нас вдоволь, а вот с едой и водой уже очень скоро начнутся проблемы…»
        - Погоди-ка…  - озадаченно проговорил Бен.  - Сторонники прима, забывшие клятвы? Так чья это база в итоге? И кто, получается, Сален Торн при подобном раскладе?
        - Сейчас и узнаем,  - пробормотал я, силясь разобрать спутанные буквы. Похоже, файл этого журнала дежурств или, быть может, личного дневника также был поврежден. Но радует, что хотя бы что-то читается.

«…Он называет себя главнокомандующим Торном. Младший Сален, не добившийся успехов, кроме подавления мятежа на Айкроне. И как только брат приблизил его к себе? Его высочество глуп или наивен? Неправильно думать так, но по-другому я уже не могу. Кажется, они прорвали периметр. „Сцерепт-2“ вот-вот падет…»
        Странно, я думал, что эта база изначально и принадлежала Салену, а тут, оказывается, он ее штурмовал. Что бы это могло значить - увы, похоже, больше ответов сейчас не будет.  - И все?  - разочарованно протянул Бенито.
        - Нет, стой!  - оживилась Асси.  - Вот, читай здесь…
        Она протянула руку со сжатыми в щепотку пальцами и развела их, увеличивая кусочек изображения. Надо же, выходит, после того как носители генома Noi2 откроют доступ, в компьютере может кто угодно шариться? Так, ладно…

«…все равно здесь нет. Накаташ…»
        - Какое разочарование,  - вполне искренне протянул я.
        И ведь правда - нашелся еще один читаемый фрагмент текста, но, как назло, тоже неполный. Знать бы, чего именно здесь, на Сцерепте, нет, и что за Накаташ упомянут в начале следующей фразы. Кто это? Или что это?..
        - Накаташ…  - задумчиво протянула Асси, хмуря брови и явно пытаясь что-то вспомнить.
        Я с надеждой посмотрел на нее, но в этот момент в динамиках шлема раздался оглушительный голос Барна:
        - Эй, лорд! Как там тебя? Солдок? Куда ты спрятался, маленький воришка?
        - Мак, это же оскорбление!  - возмутился Бенито, вызвав громкий хохот Барна.
        - Обернись!
        Едва я услышал эту короткую фразу, моментально заблокировал экран терминала, нажав на сенсорной панели соответствующую клавишу. Хорошо еще, что интерфейс понятный, а еще, несмотря на определенные эксцессы, очень даже работающий. Вот гадалкой не нужно быть, чтобы понимать: глава клана, с которым у нас был уговор, по которому мы и отправились на Сцерепт, не должен знать, о чем говорится в этом почти потерянном тексте.
        Вовремя я успел - из коридора к нам вышел сам Барн в сопровождении трех громил. Лица свои, в отличие от командира, они скрывали под поляризованными стеклами шлемов. За спинами Барна и его подчиненных виднелись сопла реактивных двигателей, встроенных прямо в их доспех. Значит, спустились сюда точно так же. Но как же быстро нашли!
        Глава 9. Планы Барна
        - У нас был уговор, аури Барн,  - спокойно обратился я к темнокожему вели с подчеркнуто белыми усами и бородой.  - Вы отпускаете нас, если мы остаемся в живых.
        - И аури Барн от своих слов не отказывается,  - кивнул тот.  - Вот только вы сбежали, и я снова вас поймал.
        Он хохотнул, довольный своей шуткой. Или это всерьез? И почему я ни капли не удивлен!
        - Всего-то и нужно было, лорд Солдок, что собрать как можно больше энергии, выжить и дождаться меня,  - в голосе Барна звучало разочарование.  - И куда тебя, скажи, понесло? С другой стороны,  - он оживился,  - спасибо тебе за наводку. Сколько раз я чистил эту планету, а до базы «Сцерепт-2» так и не добрался.
        Один из громил по его сигналу подошел к терминалу, буднично отодвинул меня и попытался активировать экран.
        - Заблокировано,  - повернувшись к Барну, сообщил боец или кто он там в команде этого мафиози.
        - Дед отличался паранойей,  - со вздохом произнес тервинец и развел руками.  - Во всяком случае, так говорил отец. И, похоже, был прав. Харет!
        Дед? У меня по спине побежали мурашки - если верить этой как бы случайно брошенной фразе Барна, то получается, что его родня тут уже была… Нет! Если говорить о паранойе, тогда выходит, что его дед не просто тут был, но еще и поставил на этот терминал блок, который получилось снять только с помощью моего генома.
        А Барн-то у нас, если уж на то пошло, не просто головорез с большой дороги.
        - Сгоняй за Клошкой и его инструментами, он должен справиться с этой антикварной штукой,  - босс бандитов тем временем отдал приказ, и Харет быстрым шагом направился к выходу из зала.
        Странно, что они этого Клошку просто по связи не вызовут, удивился я. А так встреть его, приведи сюда…
        - Ладно, Мак Солдок,  - снисходительно прищурившись, проговорил Барн, глядя на меня.  - Можем считать, что прощение ты заслужил, хоть и сбежал. Энергии собрал много, базу моего деда нашел… В общем, выполнишь одно маленькое поручение и считай, что у меня к тебе нет никаких претензий.
        Как он красиво завернул. Сначала обвинил во всех смертных грехах, а теперь предлагает заслужить прощение. Никогда не любил тех, кто так ведет дела.
        - Что за поручение?  - поинтересовался я, одновременно продумывая план возможного отступления.
        Нет, мимо Барна и его громил нам не прорваться. Пусть у меня тридцатый уровень, а у Асси пятидесятый, глава могущественного клана явно добился своего положения не просто так - «Пылающая длань»-то выживет, а вот за себя я не поручусь. Глупо сейчас перезапускать петлю, когда есть возможность попробовать пустить все в свою пользу.
        - Нужно отвезти кое-что на темную сторону Тервина,  - улыбнулся Барн, довольный моей внешней покладистостью.  - Скажу сразу: задание непростое, но ты живчик. Тут справился и там сможешь.
        - Не знал, что у этой планеты такое деление,  - удивился я, проигнорировав вторую часть речи Барна.
        И что этот тип задумал? После того, что мы узнали на Сцерепте, в том числе и о секретной базе, ему бы нас убить… Вот честно - пусть это и не самое приятное для меня решение, но оно хотя бы было понятно. А тут не пойми что. Впрочем, может быть, порученная нам миссия как раз из разряда смертельно опасных и невыполнимых.
        - Это фигура речи. На самом деле речь идет о наиболее пострадавшей во время полудневной войны части города. Найдешь там одного вели и передашь ему посылку. И после этого мы в расчете.
        Ну вот! Просто долететь до точки в пусть заброшенном, но самом обычном городе - Барн словно взялся ставить меня в тупик каждой своей фразой. Что же я упускаю из виду?
        - Ты же помнишь, что на Тервине всего один город?  - раздался в голове голос Асси.  - Занимает весь материк. Пока я жила тут до конца петли, когда вас убили, успела немного изучить местную жизнь…
        - И в чем подвох?  - спросил я.
        - Темная сторона - это территория, подчиняющаяся Анриту. Если люди Барна полезут туда, они нарушат соглашение и спровоцируют конфликт. А так он хочет или подстраховаться, или слить им дезинформацию…
        Асси еще не договорила, когда я, наконец-то, догадался, что именно задумал этот стоящий сейчас напротив меня вели. Я отправляюсь на территорию Анрита, попадаюсь - я не настолько хорошо знаю Тервин, чтобы сделать все по-настоящему скрытно - и потом из меня выбивают все детали. Про задание, про сделку, про Сцерепт… И кажется, Барн очень хочет, чтобы его конкурент услышал именно ту версию, что именно я бы мог ему рассказать.
        - Думаю, история про деда, связанного с древней базой - липа,  - в наш ментальный чат Асси добавила еще и Бена, который не преминул ввернуть свой комментарий.  - Барн хочет, чтобы мы слили это Анриту, а дальше… Либо заманит того в ловушку, либо выведет на сотрудничество, прикрываясь якобы более крутой родословной. Я однажды на Чикибе провернул почти такую же комбинацию…
        Голос Бена в моей голове продолжал рассказывать совершенно неуместную сейчас историю, а я поспешил вернуться к реальности. Скорее всего, догадка моего барона если не верна на все сто, то хотя бы очень близка к истине, так что дальше будем действовать исходя из этого.
        - Спасибо за доверие, я доставлю посылку,  - увидев, что Барн уже начинает проявлять признаки нетерпения от столь долгой паузы, я согласился на его задание.
        Пусть думает, что мы будем играть под его дудку. Ну, а мы, зная, что нас может ждать, посмотрим, что из этого можно выжать.
        Глава 10. Хакер
        - Что ж, значит, договорились,  - осклабился Барн, из-за своей бороды выглядевший добродушным, словно дедушка Мороз из детской сказки. Вот только знаем мы, что внешность обманчива. И мой визави, пожалуй, может дать фору многим знакомым плохим парням.
        - Будут какие-то подробности?  - так как формально я ничего не знаю, то надо изобразить заинтересованность в задании.
        - Дорогу! Дорогу!  - едва я успел задать вопрос, как усиленный динамиком голос резко ударил по ушам.
        Подручные Барна оперативно отошли в сторону, сам он немного помедлил, чтобы не потерять достоинство, и сделал шаг назад. А я теперь понял, почему бандитский босс отправил своего помощника Харета за неким Клошкой…
        В зал вошла целая процессия: впереди вышагивал рослый вели в боевом скафандре с наглухо закрытым шлемом, еще пара бойцов сопровождала с боков низкую платформу на колесном ходу. Правда, я заметил еще несколько миниатюрных турбин, из чего сделал вывод, что странное средство передвижения может еще и летать при необходимости.
        - Крок меня поперек…  - прошептал Бенито.
        Огромная туша, похожая на гусеницу с множеством ворсистых лапок, восседала на платформе, с шумом выдыхая воздух и словно бы сканируя всех присутствующих своими фасеточными глазами.
        - Клошка, это по твоей части,  - обратился к странному существу Барн, когда платформа довезла того почти до терминала.
        - Посмотрим, что можно сделать, аури Барн,  - низким вибрирующим голосом протянула «гусеница».
        В следующий миг из сплетения множества своих конечностей Клошка выпустил вполне человеческие руки и протянул их к терминалу. Все остальные - чего уж скрывать, и мы тоже - внимательно наблюдали за действиями барновского хакера, как я окрестил его про себя.
        - Посмотрим…  - повторила «гусеница» и спустя пару-тройку секунд выдала и без того известный нам вердикт.  - Хитрая система, без мастер-ключа, ну или нужного генома не обойтись. Но я попытаюсь ее обойти…
        - Занимайся,  - одобрительно кивнул Барн.  - Харет, проследи!
        Подручный молча кивнул и встал рядом с Клошкой, выдерживая, тем не менее, почтительное расстояние. Черт, надеюсь, это существо все-таки заблуждается относительно своих способностей.
        - Так что насчет нашего задания?  - поинтересовался я у нашего временного подрядчика. А как еще его назвать? Не начальником же и уж тем более не «хозяином».  - Расскажешь нам подробнее о темной стороне?
        Немного неуютно настаивать на том, что тебе по большому счету не нужно, но роль-то надо выдерживать.
        - Для начала ты, лорд Солдок, расскажешь мне, что тут было в мое отсутствие,  - Барн жестом пригласил нас идти за ним, а я начал корить себя, что все-таки напросился на продолжение разговора.
        Впрочем, было бы странно, если бы нас отпустили, не расспросив обо всем увиденном в столь ценном месте - так что все нормально, мои вопросы ничего не изменили. Да и, по сути, скрывать мне было особо нечего, и я быстро ввел бандита в курс дела, опустив, правда, некоторые подробности. Например, незачем ему знать об истории с наомитом и истинной причине того, что в его рядах забыл Садон Трак. А вот побег последнего скрывать не вижу смысла. Тем более что Барн сам заговорил о вылетевших с места битвы двух кораблях. Ну да, точно, на одном скрылся мой знакомый, а на другом - робот-убийца. И, судя по недовольно скривившемуся лицу главаря, обоим удалось ускользнуть.
        Хотя, может быть, он расстроен из-за того, что парочка его подручных, как бы случайно просветившая нас сканерами, ничего не нашла. Я-то, если честно, сначала напрягся, увидев их: не хотелось делиться наомитом, да и скачанные из компьютера базы при синхронизации карты этого сектора не хотелось светить… Но тут вмешалась Асси. Один еле заметный жест, и жутко навороченные сканеры тервинцев выдали при нашей проверке зеленый свет.
        - Значит, Трак меня предал,  - Барн тем временем продолжал разговор.  - Что ж, на Тервине его ждет горячий прием.
        Он усмехнулся, вероятно, представив в подробностях, как ему на блюдечке принесут Садона, может быть, целиком, может быть, по частям, и вновь не дал мне вставить ни слова.
        - Говоришь, Стрю…  - вели задумался.  - Убийца, что маскировался под вспомогательную машину? Умно. Во времена, когда империя была в зените своего величия, такие роботы использовались службой внутренней безопасности в качестве напарников планетарных инспекторов. Потом, вдохновившись увиденным, их повторили и переделали под свои цели преступные синдикаты. Интересно, какая версия была здесь?
        Барн смерил меня взглядом, но я в ответ только пожал плечами. В моделях роботов я не силен, а по повадкам наш стальной знакомец мог оказаться кем угодно. Впрочем, учитывая его рассказ о Салене, лично я бы поставил на первый вариант, но эту часть нашего знакомства я благоразумно не стал озвучивать.
        Мы как раз дошли до места, где оставили свои реактивные ранцы, и Барн приказал выбираться на поверхность.
        - Темная сторона…  - я попытался напомнить о своем вопросе, но лидер тервинцев просто отмахнулся.
        - Координаты вам передадут, все остальное после возвращения. Поверьте, у меня сейчас есть дела и помимо вашей компании!  - Барн грозно сверкнул глазами.  - После того, как здесь высадилось столько психиков, силы планетарной обороны отправят сюда не просто пару батальонов, но еще и тяжелую технику подтянут, а то и орбитальную станцию на дистанцию удара выведут… Харет, что там у вас?!
        Вели громким ревом позвал своего помощника, оставшегося приглядывать за взломом центрального компьютера, и еще раз махнул рукой, показывая, что нам пора отправляться. Что ж, думаю, теперь будет разумно последовать этому приказу.
        - Глупостей не делаем,  - едва слышно проговорил я в нашем общем канале, про себя отмечая, что помимо всего прочего я только что узнал, почему тервинцы используют «мясо» для работы на поверхности планеты.
        Выходит, крупные силы носителей энергии привлекают планетарные гарнизоны. Что ж, буду знать. Я накинул на себя ранец с реактивными движками, проверил, что все крепежи плотно зафиксированы, и только потом дал команду на старт.
        Глава 11. Туда, не знаю куда
        Взлетать во второй раз было уже привычно, и мы покинули туннели старой базы без лишних усилий. Вот только летящие за нами по пятам вели-охранники действовали на нервы. С другой стороны, а чего я вообще обращаю на них внимание? Ну, пристроились они нам в кильватер, так мне какое дело? Учитывая, что скоро мы отправимся отсюда на темную сторону и при желании сможем смыться куда угодно, здесь следить за нами нет никакого смысла. Так что никакие это не сопровождающие и не конвоиры - просто подручные Барна, отправленные по своим делам.
        - Эй, мясо! Люди босса ждать не будут! Заканчивай с погрузкой!  - гаркнул один из помощников Барна, указывая в нашу сторону. Ну вот, как я и думал, нас уже успели записать в свои, причем без каких-либо нервирующих Асси клятв.
        Я огляделся по сторонам: неподалеку от моего догорающего корабля стоял косой ряд космолетов с раскрытыми грузовыми трюмами. Желтые погрузчики носились взад-вперед, их движение регулировали инопланетчики с разноцветными повязками на конечностях. Похоже, это и вправду были остатки - транспортный поток на глазах иссякал, и вскоре на площадке перед кораблями не осталось никого.
        Подбитые харвестеры, словно туши мертвых динозавров, сиротливо стояли то тут, то там. Забирать их никто не планировал, и такая расточительность меня, если честно, удивила.
        - Скорее всего, здесь останется ремонтная бригада дроидов,  - поняв, о чем я думаю, просветил меня Бен.  - Местные их не трогают, так что они все подлатают. А потом все вместе заберет какой-нибудь выделенный космолет.
        - Здешний орбитальный корпус довольно силен,  - повернулся к нам Барн.  - Однако мои ребята сейчас отвлекают его в другом полушарии. Долго сдерживать не получится, так что со взлетом придется поторопиться. И очень надеюсь, что вас не собьют с моим подарком! Мекнер, ты уж постарайся.
        Мафиози довольно хохотнул, а один из его неприметных помощников, вынырнувший словно бы из-под земли, низким глухим голосом проговорил что-то вроде «слушаюсь».
        - Держи,  - Барн протянул мне черную блестящую коробочку.  - Это посылка для Лонкита Прола. Не перепутаешь имя-то? А то у вас, чужаков, с нормальными именами постоянно трудности.
        Я кивнул, параллельно ощупывая в руках непонятную пока вещицу. Скорее всего, это какой-то предмет-ключ или, если точнее, предмет-пароль. А вот дальше уже все будет зависеть от разговора с этим Пролом. Наверняка он будет задавать мне вопросы, и тогда, по задумке бандитского босса, я «посыплюсь» и выдам нужную информацию. Если, конечно, Бенито прав, и меня хотят использовать именно для этого - запутать конкурента нашего мафиози, слив ему «дезу». Однако вполне может быть и другой вариант - шкатулка вполне может быть с двойным дном. Надеюсь, это не примитивная взрывчатка, а меня не хотят использовать как смертника. Впрочем, на первый взгляд, для этого просто нет причин… Тем не менее, я попытался открыть коробочку, но она не поддавалась, а каких-то видимых зацепок не обнаружилось.
        - Что это?  - спросил я.
        Вряд ли главарь бандитов скажет правду, но мне просто интересно, как он отреагирует на простой вопрос. Не выдаст ли себя каким-нибудь жестом?..
        - Подарок,  - широко улыбнулся Барн, как ни в чем не бывало. А еще мне показалось, что он остался доволен моей безрезультатной попыткой вскрыть коробочку.  - Прол поймет, для чего это нужно.
        Что ж, я терпеть не могу, когда меня пытаются использовать втемную, но сейчас я сам ввязался в проблемы, а потому действую по ситуации.
        - Где его искать, аури Барн?  - держась нарочито вежливо, уточнил я.
        - Как я и сказал, на темной стороне,  - вновь осклабился мафиози.  - Вам нужно будет забраться туда поглубже, Прол не любит приграничные кварталы. Ориентируйтесь на высотные дома, они заметны, а вершины их сильно повреждены. В общем, поймете сразу и без подсказок, как только увидите.
        - Есть еще что-то, о чем нам следует знать?  - Барн не спешил рассказывать нам подробности, с другой стороны, отвечать на вопросы не отказывался.  - Какие там могут быть опасности?
        - На темной стороне меня не очень жалуют,  - пожал плечами Барн.  - Так что не особо распространяйтесь о том, что мы знакомы. Целее будете. А еще лучше - притворитесь моими врагами. Это поможет вам на границе, если попадетесь. Мол, бежите от преследования, поссорились с могущественным Барном,  - он довольно ухмыльнулся.  - На этом все. Жду твоего возвращения, лорд Солдок, не позже завтрашнего заката.
        А вот и финальный штрих - мафиози ограничил нас во времени. Пока я не понимаю логики Барна: отпускает нас фактически в свободное плавание, не обещает никакой награды и при этом ставит в такие жесткие рамки… На что он рассчитывает? Неужели обычные люди на нашем месте, опасаясь возможных последствий, пошли бы на поводу любой его прихоти? К счастью, мы в петле, да и Тервин для меня не главное место во вселенной - так что прорвемся… Но пока сделаю вид, что получил предложение, от которого невозможно отказаться.
        - Ну, вперед! Хватит тут тратить мое время!  - скомандовал мафиозный босс, и его подручные вежливо, но настойчиво повели нас к одному из кораблей бандитской флотилии.
        Все логично - сам Барн, разумеется, останется здесь, чтобы дождаться результатов работы Клошки. А отвлекающий маневр части его эскадрильи, что приняла на себя удар орбитального корпуса, поможет ему продержаться достаточно времени. И пусть он что угодно говорит о необходимости поторопиться, неравных силах и прочем. Уверен, этот прожженный космический волк имеет резервный план почти на любой случай.
        - Заходим!  - чуть сутулый Мекнер пропустил нас вперед, и из полумрака шлюзового отсека вынырнул еще один подручный Барна. Именно он сопровождал нас до пассажирских мест согласно купленным билетам… Что ж, похоже, пока оставлять нас без присмотра никто не собирается.
        В клетку нас никто запирать на сей раз не стал, но и комфортабельную каюту предоставлять тоже не собирались. Вместо этого посадили в подсобку корабельного камбуза - все-таки не привык этот аури Барн церемониться с теми, кого считал своими должниками. Но спасибо, что хоть опять не на грузовую палубу.
        Глава 12. Снова Тервин
        - Зато есть время подумать,  - натянуто пошутил я, оглядывая свою команду.
        Карл и Айла благодаря своим скромным пропорциям легко разместились на какой-то низкой полке, нам же троим пришлось усесться на пол. Хорошо еще, что корабли тервинцев были оснащены качественными гравикомпенсаторами, а то нас непременно бы приложило на взлете.
        Впрочем, мы нужны мафиози живыми, так что какое-то время можно особо не опасаться. Если, конечно, орбитальный корпус защитников Сцерепта до нас не доберется. Тьфу ты, крок, сглазил…
        Корабль едва заметно тряхнуло - чуть-чуть, но на самом деле удар, отраженный щитом, невероятно силен. Включилась тревожная сигнализация, замигали красные и синие лампы, кто-то пробежался за стенкой, тяжело топая ногами. Затем стук шагов повторился, но на этот раз к нему добавился еще звук бряцающего оружия. Похоже, дело довольно серьезное.
        Я открыл дверь, ведущую в технический коридор, и шагнул туда, в следующую же секунду отпрыгнув в сторону - мимо пробежал целый взвод вооруженных темнокожих вели. Когда они скрылись за изгибом полукруглой галереи, я вышел и двинулся к длинному узкому иллюминатору. С учетом того, что нас не заперли, а пробежавшие бойцы не обратили на меня никакого внимания, это, похоже, не возбраняется. Вот мимо пронесся еще отряд, и лишь один из солдат зыркнул в мою сторону да чуть не припечатал в стену, но явно не с целью убить или покалечить. Скорее как водитель смотрит на выскочившего на дорогу в неположенном месте пешехода.
        Я прильнул к толстенному стеклу и принялся наблюдать. Сначала я видел только яркие вспышки где-то на границе зрения, потом появился какой-то странный дисковидный корабль, затем еще один, третий, четвертый. И тут вдруг наш космолет рванул, оставив позади размазавшиеся от резкого перепада скорости вражеских аппаратов, а я от неожиданности упал на пол и, кажется, отключился.
        Очнулся я от того, что Асси хлестала меня по щекам - не больно, но ощутимо. Я открыл глаза, посмотрел на ее сосредоточенное лицо и улыбнулся. Потом повернул голову и наткнулся взглядом на довольную физиономию Бена.
        - Все в порядке,  - Асси потеряла ко мне всякий интерес, встала и отошла в сторону.
        Я вскочил и вновь прильнул к иллюминатору, пытаясь рассмотреть, что теперь происходит в обозримом космосе.
        - Что случилось-то вообще?  - как бы мимоходом поинтересовался я, словно бы и не падал в обморок.
        - Пилот резко бросил корабль в подпространство,  - пояснил барон.  - Карла с Айлой тоже отключило от неожиданности, как тебя. А мы с Асси к такому привычные.
        Я даже обернулся после этих слов. Бывший контрабандист стоял, облокотившись на обшивку, и смотрел на «Пылающую длань» суровым взглядом прожжённого морского волка, к ногам которого бросаются толпы обычных девушек. Но не эта… Шах и мат вам, господин барон, не произвели фурор, и девушка не спешит бросаться вам на шею.
        - Это Тервин,  - доложил в этот момент Карл, которому пришлось немного привстать на цыпочки, чтобы посмотреть в иллюминатор.
        Огромный светящийся яркими огнями материк в черном океане планеты с огромной скоростью бросился нам навстречу - корабль зашел на посадку. Что ж, до светлой стороны нас доставили, а вот дальше мы уже сами.
        Как только наше средство передвижения приземлилось на огромном, но при этом пустом космодроме, за нами зашел Мекнер и пригласил на выход. Именно пригласил, а не приказал - и что бы такое изменение в его поведении могло значить? Может быть, новые приказы от босса? Впрочем, сейчас не угадаешь. Да и какой смысл? Пока мы на территории Барна, надо делать вид, что мы только и думаем о том, как бы выполнить его задание.
        - Итак,  - начал я, когда мы сели в беспилотное такси и двинулись к ресторану, который должен был сыграть роль нашей базы.  - Пока мы в пути и не сосредоточились на операции с темной стороной, предлагаю обсудить то, что мы увидели и узнали на Сцерепте. По одной из версий, та подземная база принадлежала императорской семье. А потом ее по какой-то причине заграбастал себе прим Сален и его сторонники…
        - При этом они что-то искали,  - дополнил меня Бенито.  - Помнишь, в том тексте говорилось, что нечто спрятали в другом месте? И еще упоминался какой-то Накаташ… Это ведь планета?
        Он повернулся в сторону Асси, ища поддержки. Действительно, если он небезосновательно, по его мнению, считает девушку тервинкой, вопрос по адресу.
        - Кажется, да,  - кивнула «Длань», морща лоб в явных попытках что-либо вспомнить.  - Только не могу сказать, чем она примечательна.
        - Хорошо, займемся Накаташем позже,  - я успокаивающе тронул Асси за плечо.  - Другой не менее важный вопрос: что следует там искать?
        - Информацию,  - предположил Бенито.  - Оружие. Деньги. Энергию. Что угодно!
        - Или кого-то,  - вновь удивил аналитическим мышлением Карл.  - Фраза «все равно здесь нет» вполне подразумевает и вариант с кем-то - живым или даже мертвым. Но вряд ли Салена интересовал чей-то труп… А вот, к примеру, наследник престола - вполне мог стать разменной монетой. Если прим противостоял императору, мог ли он нацелиться на его сына?
        - Не думаю,  - покачала головой Асси.  - Император не стал бы прятать своего сына, да и сам он всегда рвался бы в бой, желая наказать наглецов, что дерзнули пойти против империи.
        Она гордо вскинула голову, а взгляд ее стал отсутствующим и немного злым. Я украдкой посмотрел на Бенито - «Длань» ведь, по сути, еще больше себя выдала. Но барон почему-то не обращал на нее внимания, вместо этого задумчиво хмурясь.
        - С другой стороны, будь я на месте этого императора, я бы попытался завести обманом врагов на одну из своих баз и там их встретить. Как минимум пустить по ложному следу имело бы смысл…
        Вот, значит, над чем Бен все это время размышлял.
        - Тем вы все и отличаетесь от императора,  - резко прервала его Асси.
        - Мало информации, чтобы делать однозначные выводы,  - я встал между ними, стараясь переключить внимание на себя. Пусть Бенито сейчас думает, что девушка просто родом с этой планеты, а ее почти слепая преданность правящей особе может внести сумятицу. Не надо друзьям пока знать о корпусе «Дланей» и истинной роли Асси в Старой империи. Всему свое время.
        Пару минут мы ехали молча - вводных действительно было недостаточно для того, чтобы выстроить из разрозненных кусочков знаний единую цепочку. Ладно, здесь есть над чем подумать, и мы обязательно разберемся. А пока, может быть, попробовать разобраться с чем-то более конкретным и приземленным? Например, с посылкой, переданной мне Барном…
        Глава 13. Темная сторона
        Я достал блестящий предмет из кармана и поднес к лицу, пристально рассматривая. Неужели ни одного даже хитрого замочка или щелочки? И тут меня осенило.
        Как же так - я вскрывал тяжеленные запертые двери, а маленький ящичек не сумею? Хотя бы попробовать-то точно надо!
        Активация
        Я ожидал хоть какой-то реакции на свою попытку вмешательства, но… ничего не произошло. Коробочка не открылась, и я по-прежнему не знал, что именно везу загадочному Лонкиту Пролу.
        Что ж, может, я все усложняю? Нет никаких особых секретов ни в этой посылке, ни в самом задании. Есть просто интриги местных боссов, которые можно использовать для своей выгоды. Раз уж мне удалось продвинуться в отношениях с Барном, то почему бы не попробовать пойти дальше?
        Например, на самом деле выполнить задание, потом поговорить с заказчиком с учетом новых заслуг, уже с позиции человека слова и… попробовать напроситься в прорыв покруче, не связывая себя клятвами и союзом с так ненавидимым «Дланью» наместником. Получится - я попаду на планету с концентрированной энергией более высокого класса, столь необходимой мне для прорыва в моем развитии. Окажется прав Бен с его теорией заговора - можно будет так же попробовать договориться и с Анритом.
        Все пойдет наперекосяк - тоже не страшно! В следующей петле, как я и хотел изначально, можно будет попробовать все сделать самим. Конечно, в одиночку через орбитальную группировку, оставшуюся в наследство от Старой империи, будет непросто прорваться, но, уверен, мы что-нибудь придумаем!
        В этот момент автоматическое такси довезло нас до места, а тервинское небо начало окрашиваться в густые цвета местного затяжного заката.
        В ресторане дела шли по-прежнему хорошо, выручка порадовала, а наш альконец Ивор, который был оставлен за старшего, с честью выполнил все свои обязательства. Так что, пока мы в текущей петле, можно смело рассчитывать на него и заниматься другими делами.
        Для начала мы изучили в местной сети информацию о темной стороне. Граница ее, как выяснилось, располагалась довольно близко к нам - если переводить в земные единицы, примерно сотня километров. С учетом того, что город занимал целый материк, очень даже доступно. Так, а что нас там может ждать? И легко ли туда попасть со светлой стороны?
        Поиск ответа на эти вопросы привели нас к истории полудневной войны. Короткий конфликт, занявший немногим более десятка часов, серьезно повлиял на жизнь этой части Тервина. Остальные, кстати, что самое интересное, были необитаемыми - как раз из-за той самой войны.
        Это было сразу после падения Старой империи, когда сильнейшие мира сего делили власть и пытались подчинить себе осколки. Некто Арсус Стенус, один из генералов Старой империи, захвативший власть на Дантридже, решил расширить своей влияние и на Тервин - это был строгий и жестокий вояка, не привыкший считаться с потерями, если видел четкую цель. А она была проста: удержать место единственного правителя, уничтожив первого наместника Тервина, только-только осознавшего свои силы и начавшего раздавать своим последователям возможность шагнуть за тридцатый уровень, нарушая тем самым сложившийся баланс сил.
        Арсус Стенус рассчитывал на внезапный удар и численный перевес. Поначалу ему удалось прорвать оборону, началась бомбардировка и массированная высадка десанта, в итоге войскам генерала почти удалось занять все важные административные здания на Тервине. Но потом наместнику удалось договориться с местными боссами, они заключили договор и начали теснить захватчиков - сказывалась разница в уровнях батареек. Они даже добрались до Дантриджа и снесли с лица планеты центры нескольких крупных городов, но на этом их успехи подошли к концу. Армия Стенуса была просто больше, на их стороне была более современная техника, и, главное, наместник боялся делиться силой со всеми подряд. В итоге на полях боя временно воцарилось равновесие…
        Вот только к этому моменту обе планеты были фактически разгромлены, и дело шло к взаимному уничтожению. Стенус запросил переговоры, и в итоге полудневная война закончилась перемирием. Тервин и Дантридж договорились не вмешиваться в дела друг друга и не перетягивать беженцев. Правда, некоторые источники утверждали, что между двумя осколками Старой империи по-прежнему тлел конфликт - что неудивительно после такой-то истории. Вот только велся он тайно - на Тервине периодически ловили шпионов и диверсантов с Дантриджа. Наверняка похожая ситуация была и с другой стороны, хотя, лично на мой взгляд, все эти игры в войну уже давно стали совершенно неуместны. Судя по приведенным цифрам численности населения, оно падает на обеих планетах, старые технологии начинают давать сбои, а новые не создавались веками… А если вспомнить, что на Тервине так и вовсе, сохранился всего один город (пусть и размером с материк), а остальные были уничтожены и так и не восстановлены то картина становится еще печальнее. И более того, часть этого единственного города стала темной стороной, территорией, не пригодной для
нормального проживания.
        Большинство домов там было разрушено, и жители переместились на светлую половину Тервина, где и сформировалось общество, которое теперь нам знакомо. Но кто-то переезжать не захотел и остался. Со временем там появилась своя власть в лице Анрита. И он, и Барн, чей предок смог подмять под себя всех мелких боссов светлой стороны, формально подчинялись наместнику, но фактически оба главаря на своих территориях были полноправными властителями. А наместник Успелли благоразумно не отдавал те приказы, которые им бы не захотелось выполнять.
        Впрочем, это уже политика, а нас интересует способ относительно безопасного перемещения на темную сторону. Барн говорил, чтобы мы не раскрывали нашего с ним знакомства и даже притворились врагами - так мы и сделаем. Только, конечно, немного дополним этот план с учетом наших возможностей. И, закрыв вкладку с исторической и географической справкой, я потянулся к коммуникатору.
        - Можно разблокировать для моего терминала торговые операции?  - я связался с координатором нашего района. По идее, сейчас, когда мы начали работать на Барна, некоторые ограничения с нас должны снять.
        Глава 14. Продаван
        - Нас же просили не светить, что мы сотрудничаем,  - сидящий рядом Бен, тоже изучающий историю темной стороны, тут же среагировал на мой звонок.
        - Ничего страшного,  - я пожал плечами.  - Если координаторы Барна работают на Анрита и сдадут нас, это будет ценной информацией для следующего раза. Ну, а сейчас нам же не надо заметать следы для долгосрочного внедрения, а продержаться до воскресенья нашей легенды даже с небольшими нестыковками уже хватит.
        - А еще ты хочешь изучить что-нибудь новенькое,  - Бен вроде бы говорил осуждающе, но ответа, похоже, ждал не меньше, чем я сам.
        - Регистрационный номер бета-18-45, - в трубке после небольшой паузы снова раздался голос неизвестной мне девушки-координатора.  - Лейтенант Мекнер только что подтвердил ваш статус. Приоритет низший, доступ только к производственным техникам.
        Ага, значит, наш хмурый сопровождающий не просто нас довез, но и завел в базы данных Тервина. Причем сам ничего не сказал, но стоило нам постучаться, как оказалось, что дверь-то вовсе и не заперта. Может быть, тут не все так плохо, как мне начало казаться после исторических сводок? Относительная свобода с одним-единственным правилом про запрет участвовать в исследовании других планет, поддержка порывов, как у меня, когда новички пытаются заполучить больше силы и показать себя… Стоп, я что, примериваю на себя местные правила и раздумываю, хотел бы я тут жить?
        - Ну вот,  - голос Бена отвлек меня от мыслей.  - Действительно ничего боевого. Очистка одной руды, очистка другой руды, создание шанцевого процессора, создание пси-проводника… Нет, я не жалуюсь - если все это купить, можно своими силами хоть целый корабль склепать, но ты посмотри на цены!
        Барон еще раз вздохнул, прикинув, что всей выручки нашего ресторана за последние дни хватит, чтобы оплатить, дай бог, пару процентов от одной-единственной покупки. Да уж, настоящий грабеж и заодно прекрасный способ проверить, нет ли у кого денег. У меня вот они есть - пусть не в виде местной валюты, но концентрированный наомит, которого еще полно в рюкзаке Асси, тут вроде бы ценится. А значит…
        - Вывести расценки по покупке заряженного наомита,  - ох, будут у босса Барна ко мне потом вопросы, но остановиться я уже не могу.
        Просмотрев появившиеся на экране цифры, я немного взгрустнул. Да, теперь с учетом наших запасов мы сможем позволить себе аж две техники. Больше, чем ноль, но и меньше, чем я еще недавно думал. Нет, все-таки расценки для таких как мы тут просто грабительские! И как я еще недавно задумывался о том, что тут может быть даже и ничего?
        - Асси,  - я позвал нашу «Длань», засевшую в своей комнате.  - Сможешь выделить твой наомит на пару покупок?
        - Нет, он мне самой нужен,  - девушка меня легко услышала, несмотря на стены и расстояние, но вот ответ ее оказался совсем не тем, на который я рассчитывал.
        - Может быть, половину?
        - Макс, он мне нужен. Ты бы знал, во что превратились мои энергоканалы за последнее время! Да я на себя не похожа!
        - Асси,  - я поднялся на ноги и на этот раз лично заглянул в комнату девушки.  - Хотя бы половину. И обещаю, что, когда я выбью нам место в экспедиции за наомитом покруче, вся первая партия пойдет тебе.
        - Половину бери,  - девушка ответила после короткой паузы, а потом выставила меня за дверь.
        Черт, а она симпатично смотрелась. Я только сейчас осознал, что впервые увидел Асси не голышом, как во время превращения из китса в человека, и не в боевом костюме, как это было потом, а в обычном топике и коротких шортах. Ладно, вот об этом мне сейчас точно думать нет смысла.
        Оттащив полученный наомит к себе, я отложил себе пару камней, остальное же отсканировал, давая системе пополнить мой счет. Теперь, когда я выберу, что мне надо, курьер привезет мне не только кристалл с моей техникой, но и заберет все, что я заложил. С одной стороны, система вроде бы как тебе доверяет, с другой - как ее обмануть и выйти сухим из воды, лично я просто не представляю. Как минимум свой заказ до передачи наомита я точно не получу.
        Кстати, насчет моего заказа. Я принялся листать список, выискивая так необходимые мне для восстановления связи с кораблем Солдоков чипы привязки. Проклятье! Я нашел нужный раздел, но, как оказалось, этих железок тут просто сотни. И как понять, какая мне нужна модель, 101-Б или 101-А, или вообще у меня браслет девятой, а не десятой серии?! Черт, было бы у меня больше денег, можно было обновить сразу всю пару - и чип, и браслет. А сейчас вот придется думать, как сделать правильный выбор.
        Или все намного проще - я проверил усиленный статус на своем браслете… Зараза! Похоже, моего уровня или, может быть, самых банальных знаний не хватает для правильной идентификации. Впрочем, на мне же самом свет клином не сошелся.
        - Асси,  - я опять заглянул к девушке, снова застав ее в том же соблазнительном наряде и медитативной позе.  - А можешь посмотреть, какая у меня модель браслета? А то мы с Беном поспорили…
        Не знаю, зачем добавил последнюю фразу - наверно, просто показалось, что если сила «длани» потребуется для дела, то сработает закон о необходимости разрешения императора. Ну, а если для глупого спора - тут, возможно, девушка все будет решать сама.
        - 108-Д! Макс, не мешай мне! Дайте хоть полчаса спокойно посидеть!  - меня снова выставили за дверь, но все, что нужно, я уже узнал.
        Дальше было уже несложно заказать нужную мне технику и набор драгоценных металлов для переплавки в чип - подумав, я даже потратил чуть больше денег (благо в отличие от техник они-то как раз стоили недорого) и заказал сразу на несколько таких штук. А остатки были спущены на «Пуан Таго» - летающую амфибию, на которой мы отправимся на темную сторону. Здесь выбором руководил Бен, сразу заявив, что для наших целей ничего лучше не найти.
        Он же вырвал Асси из медитации, причем в отличие от меня не сдался на полпути, а вытащил «Длань» на улицу и заставил пройтись по только что доставленному транспорту какой-то похожей на газовый резак техникой. Получилось, как будто мы попали под серьезный обстрел - лично я бы сам увидел в первый раз и однозначно поверил. Впрочем, в таланте Бена я нисколько не сомневался.
        Мне же самому в это время тоже было чем заняться, когда в обмен на мешок с наомитом курьер протянул мне кристалл с техникой созидания и кейс с минералами.
        Глава 15. Земной стиль
        Прозрачный кристалл рассыпался у меня в руках серой пылью, а в мозгах словно бы из ниоткуда появилось знание о создании чипов привязки. Увы, с ограниченной лицензией без права передачи - ну да, будь по-другому, и тот же мой вихрь исцеления, который сейчас выставлен на продажу в Новой империи, уже кто-нибудь бы спиратил.
        - Ладно, попробуем,  - я настроил сам себя на деловой лад, потом положил на ладонь необходимое для техники количество элементов.
        Создание чипа 108-Д
        Название у изученной мною способности было не самым поэтичным, но, главное, она сработала, и на руке у меня появился сначала первый чип, а потом и еще парочка. Что ж, кажется, теперь мы сможем привести в исполнение задание Барна по-настоящему красиво.
        Дальше оставалось только поделиться своей идей с Асси и Беном, внести небольшие корректировки, исходя из их неслабого жизненного опыта, а потом можно уже и стартовать.
        - Вот это я понимаю,  - Бен первым выскочил из ресторана и тут же прыгнул на место за рулем нашей амфибии.  - Мне бы такую машину на Фрадле, я бы тогда не попался местным рейнджерам.
        Барон дождался, пока мы с Асси займем свои места, а потом резко потянул на себя ручку управления, и «Пуан Таго», взревев двигателями, рванул в сторону границы. Причем она была здесь самой настоящей - с блокпостами и патрулями. Официально закрывать одну часть города от другой было незаконно, но… Как говорится, когда король неправ, смотри пункт первый. И хорошо, что относительно точная карта всех блокпостов располагалась в открытом доступе. Опасность заключалась лишь в мобильных патрулях. Впрочем, для нашего плана они никакой проблемы не представляют.
        Когда граница показалась впереди, мы провели небольшие перестановки. Я как лучший пилот пересел за штурвал, наигравшийся Бен отправился на орудийный пост - так как исходя из задуманного нам пришлось оставить Карла с Айлой в ресторане, сейчас ему придется всеми пушками управлять в одиночку. Асси же расположилась впереди рядом со мной - салон был настолько просторным, что места для этого было более чем достаточно. И, вообще, учитывая довольно невысокую цену, машина была крайне комфортной. Взять то же панорамное остекление, через которое было так приятно наблюдать за проносящимися мимо городскими пейзажами- в итоге я и сам не заметил, как увлекся.
        Вершины невысоких домов окрасились в багрянец, небоскребы же еще сияли золотисто-оранжевым. Чем дальше мы забирались, тем меньше попадалось навстречу других машин, а тротуары почти пустовали.
        И ведь это пока еще привычная нам часть города.
        - Осталась минута до зоны действия их радаров,  - оценив скорость и оставшееся расстояние, сообщил Бен.
        - Сверни на следующей улице вправо,  - сказала Асси, ставшая нашим штурманом.  - Объедем пару кварталов и сможем проскочить между двумя блокпостами. Дорога там, судя по описаниям, не очень…
        Девушка вывела передо мной голограмму ям и завалов, наполовину забитых остовами старых и ржавых машин. К счастью…
        - Нам это не страшно,  - я залихватски, словно красуясь, на пару секунд поднял машину вверх, заставив пролететь наверно под сотню метров.
        Антигравы работали с едва слышным шелестом, создающим однообразный звуковой фон, убаюкивающий и…
        Что-то ударило по нижнему щиту «Пуан Таго», когда мы проскочили границу темной стороны. К слову, она была именно таковой - высотные дома чернели гнилыми зубами без единого лучика света, а мощные фары машины едва выхватывали препятствия на дороге.
        - У нас гости,  - доложил Бен, развернув бортовое орудие.  - Два флаера. Движутся позади, постепенно нагоняют.
        - Чьи?
        - Ну, гербов Барна у них нет, так что, скорее всего, пограничники Анрита. Или какая-то залетная банда, но эти бы не были столь упорны.
        Салон озарило вспышкой - в темноте выстрелы были яркими и почти ослепляющими. Кажется, наши преследователи перешли к решительным действиям. Ну, а нам тогда нужно сделать вид, что мы изо всех сил не хотим попадаться.
        Удар! Машину качнуло, но мощные гироскопы мгновенно вернули ее в устойчивое положение. Еще удар! Я изобразил, будто «Пуан Таго» занесло, но вовремя выполнил другой маневр, увернувшись от следующей атаки.  - Бен, пора!  - впереди показался небольшой поворот, и я заранее предупредил барона, чтобы за те секунды, что мы окажемся вне поля зрения наших преследователей, он успел сбросить груз.
        - Готово!  - Бен выкинул в окно коробку, в которую мы обычно складывали фрукты, но сегодня, обернутый кучей защитной пленки, там лежал только один из недавно созданных мной чипов.
        Немного не удержавшись из-за скорости - все же я хотел, чтобы наш маневр точно не заметили - я проскреб стену одного из домов, куда и укатился наш подарок, но потом все же смог выровнять нашу траекторию движения. Бамм! Очередная атака пришлась на днище, и наша машина подскочила, все-таки теряя управление… Вернее, мне так показалось, но гироскопы и мои неожиданно крепко сжавшие штурвал руки тут же все поправили. А вот теперь, похоже, пора…
        - Останавливаемся,  - я предупредил своих и принялся понемногу замедляться.
        Все правильно. Отбиться и уйти от высокоуровневых батареек, когда к ним со всех сторон уже начала выдвигаться подмога, было просто нереально. Вот только нам это и не нужно. Для начала попробуем воплотить в жизнь первый слой нашего плана.
        - Намажь щеки,  - Бен протянул мне немного пепла, залетевшего внутрь через одну из пробоин.
        А что, хорошая идея, мы же беженцы, спасающиеся от гнева всемогущего Барна, мы должны выглядеть максимально жалко, и грязь прекрасно способствует такому восприятию. Ну, а не сработает - вариант для отступления у нас тоже уже готов.
        Кстати, будет забавно, если план босса светлой половины Тервина все-таки включал в себя нашу поимку. Если так, то он точно не знал, с кем связался!
        В этот момент один из преследовавших нас флаеров затормозил, заблокировав путь к отступлению, а второй пролетел дальше и развернулся к нам передом, закрыв попутное направление.
        - Выходите!  - раздался усиленный громкоговорителем голос.  - По одному и без оружия!
        Ну что, представление начинается!
        Глава 16. Артрит
        Нажатием одной кнопки Бенито открыл обе двери, сделав машину похожей на расправившую крылья чайку. Выждав пару секунд, мы медленно начали покидать салон, всячески показывая, что не хотим нарываться на конфликт. Более того, мы прямо-таки жаждем оказать любое возможное содействие.
        В перегородившем нам путь флаере открылась левая дверь, и оттуда высыпали трое бойцов в легких экзоскелетах. Один вели и двое оранжевокожих. В руках у каждого - короткая трубка с горящим на конце фиолетовым огоньком. Выглядит опасно, но от первых выстрелов прикроет Асси, а потом, в случае если совсем прижмет, я всегда смогу перетащить нас к резервной точке, которую мы сбросили по дороге.
        Вообще, в моем изначальном плане мы заставляли нас подбить, чтобы ни у кого не возникло желания искать трупы, и потом в последний момент переносились к сброшенному маяку и дальше уже действовали как местные… Но Асси с Беном внесли корректировки. Во-первых, сказали они, незачем сразу играть так рискованно - чем проще план, тем лучше. А во-вторых, тут все внесены в общую базу данных секторов, по которой нас моментально пробьют и поймут, что границу мы пересекли без регистрации.
        В общем, пусть мне очень и хотелось воплотить в жизнь мою рокировку, сначала мы решили действовать официально.
        - Кто главный?  - спросил вели, очевидно, командир патруля, глядя, как мы с поднятыми руками выходим из машины.
        - Я,  - главное, не переборщить с дрожью в голосе.
        - Что нужно на темной стороне?
        - Мы… мы…  - начал лепетать я, а потом сделал вид, будто собрался с духом.  - Мы спасаемся от Барна! Помогите нам! Он уничтожит нас, он обещал вырезать наши семьи!
        Не перестараться бы мне, крок подери! Но из того, что я узнал об этой планете, беженцы не должны вызвать особых вопросов: бегство от светлых, следы от пуль, полное сотрудничество на территории Анрита - вроде бы все предусмотрели.
        - АР-3-Т, проверьте их,  - командир пограничников после моего ответа будто бы сразу потерял ко мне интерес и кинул сканер для нашей проверки своему помощнику, а сам включил рацию на плече.  - Отбой красной тревоги, обычные беженцы…
        В ответ донеслось неразборчивое шипение, но я уловил, что в отличие от нашего командира его собеседник был настроен не столь благодушно и не стал отменять тревогу, всего лишь понизив ее уровень до оранжевого.
        - АР-3-Т, ты чего копаешься?  - командир поторопил своего помощника, а сам ослабил ремень, на котором была закреплена уже знакомая мне ручка сейбера. Надеюсь, она не станет предвестником конца петли, как это было в прошлый раз.
        - Все чисто,  - боец Анрита два раза прошелся по нам свои сканером.  - Один тридцатого уровня, двое других ниже двадцатого.
        Прекрасно, маскировка Асси опять не подкачала. Эх, мне бы хоть часть ее способностей. Вот сейчас бы проверить незаметно, когда пограничники начнут снимать с себя щиты, в этот же миг наградить их внушением, а потом уже можно ни о чем не беспокоиться. Мечты, мечты… А сейчас нам остается только ждать и надеяться на нашу маскировку и запасные планы.
        - За незаконное пересечение границы Темных земель каждому назначается штраф в тысячу кредитов,  - теперь уже командир вышел вперед и начал вещать, грозно обводя нас взглядом.
        - Я могу заплатить…  - тут же влез я.  - Даже больше.
        Лично мне показалось, что предложение взятки переведет нашу беседу на совсем уж новый уровень, но пограничник от моих слов лишь побледнел. То ли от страха, то ли от ярости…
        - Все оплатите в канцелярию на месте, когда доберетесь до города! Учтите, ваши лица внесены в базу данных, так что не советую задерживаться. И да,  - тут он ехидно ухмыльнулся.  - Если по какой-то причине по прибытию на место у вас не окажется денег, банк босса Анрита с радостью предоставит вам кредит под обеспечение вашего рабочего места.
        - Рабочего места?  - я растерянно повторил последние слова вели.
        - Именно его, каждый свободный житель Темных земель, а вы теперь почти стали одними из нас, имеет право на семидневную рабочую неделю на наомитовых рудниках.
        Тут пограничник не выдержался и расхохотался.
        - Может быть, подбросите нас до города?  - я не понял, в чем именно заключалась его шутка, но решил воспользоваться хорошим настроением.
        Увы, патрульные даже и не подумали мне ответить. Лишь заскочили в свой флаер и под ехидную ухмылку АР-3-Т взмыли ввысь. Следом взлетел и второй флаер.
        - И чего он был таким довольным?  - я повернулся к Бену и Асси, намекая на помощника главного пограничника, что нас сканировал.
        Нет, конечно, я могу и ошибаться, но было трудно пропустить ту гримасу из сдерживаемых эмоций, когда он закончил сканирование. И ладно бы в тот момент он изучал кого-то из нас - нет, я точно помню, сканер был направлен в пустое место.
        - Не знаю, но думаю, что чем быстрее мы двинемся дальше, тем лучше,  - на лице Бена появилась встревоженная улыбка.
        Асси же, не теряя времени, уверенно зашагала вперед, туда, где обгорелые и почти полностью уничтоженные дома пограничной полосы сменялись уже чем-то более приличным. Вот только, увы, шансов обойтись без неприятностей у нас, похоже, не было.
        Не прошло и десяти минут, как до нашего слуха долетел резкий гул, а потом на открытое пространство перед нами выскочили десять байков с вооруженными до зубов местными жителями в самой разнообразной одежде.
        Статус
        На этот раз я не стал беспокоиться о хорошем тоне и сразу проверил показатели наших гостей - все от двадцатого до тридцатого уровня. Что ж, это точно не люди Анрита (те-то с благословением наместника точно бы прокачались дальше), а просто группа бандитов. Значит, если что, можно будет и пошуметь, да силу показать. Но для начала все же попробуем решить вопрос мирным путем.
        - Ар-три сказал, что вы везете интересный груз,  - главарь бандитов вышел вперед и направил на нас похожую на пулемет пушку, небрежно скинув ее с плеча.
        Выглядит страшно, но учитывая силу моего щита с его четырьмя эргонами и стократным усилением, что я мог бы вложить в защиту, уже не так волнительно, как было бы еще сутки назад. А вот то, что наших «друзей» несколько больше, чем я подумал изначально, мне совсем не нравится.
        - Их тут уже под сотню,  - Бен покрутил головой, осматривая небольшие отряды, подтягивающиеся к нам со всех сторон.
        Черт! А вот с такой толпой мы уже вряд ли сможем справиться - да, кого-то прибьет Асси, да и сама «Длань», уверен, сможет выжить. Чего не скажешь о нас… И почему сразу столько бандитов нами заинтересовалось?
        - Добрый день,  - я вежливо поприветствовал их командира, решив вернуться к первоначальному плану. Поговорим, а там, если не заладится, будем отступать.  - Хотел бы узнать, о каком именно грузе вы говорите? Может быть, мы сможем прийти к соглашению?
        - Давайте без фокусов,  - как ни странно, наш гость не спешил сближаться, да и посматривал на нас с опаской.  - Нам известно, что вы провозите с собой химеру высшего класса. Передайте ее нам, и мы никого не тронем. Попробуете сопротивляться, и мы заберем ее с ваших трупов. Поверьте, нас здесь достаточно, чтобы справиться даже с ее силой!
        Химера? Я сначала не понял, о чем речь. Но потом, вместе с грохотом от выезжающего из ближайшего подвала танка, до меня дошло. Китс! Из-за всей этой кутерьмы я успел о нем позабыть. А он продолжал за нами следовать и вот даже в «Пуан-Таго» пролез… И никто бы о нем не узнал, если бы не младший патрульный АР-3-Т, так любящий размахивать своим сканером из стороны в сторону.
        Глава 17. Жара
        Танк прошелестел гусеницами, затем эффектно развернулся, снеся кусок бетонной стены, и тонкое (при этом, уверен, все равно смертоносное) орудие оказалось наставленным точно в мою голову. Главарь бандитов довольно ухмыльнулся, но все же я заметил, что он пытается скрыть таким образом свое волнение. Интересно, с чего бы?
        - Итак…  - один глаз бандитского босса был чуть заплывшим и смотрел в другую сторону. Явно следы боевого прошлого на лице. Ну и настоящего тоже.
        Он не произнес больше ни единого слова и даже, как я заметил, пальцем не пошевелил, а его подручные дружно сделали шаг вперед, беря нас в полукольцо. И тут до меня, наконец-то, дошло, почему местные разбойники так нервничают. Дело, конечно, отчасти в химере высшего класса, к коему причислили моего мини-китса, но главная причина в другом: скопление большого количества вооруженных бойцов с танком в придачу легко может привлечь внимание пограничников. И даже если младший патрульный АР-3-Т их покрывает и как минимум информирует, это еще не гарантирует лояльность со стороны командования. Вызовут вот сейчас прикрытие с орбиты, и все дела.
        Так что нужно уходить, пока события еще не раскрутились, и главарь только медленно тянет руку к кобуре со скорчером. В Дикий Запад я играть с ним точно не собираюсь, ничего полезного из этого разговора тоже уже не выжать, а значит, пора активировать телепорт. Правда, есть нюанс…
        Я ведь не просто так не взял с собой Карла и Айлу - с моим выросшим объемом батарейки я мог бы захватить в телепорт к чипу и их, но тогда бы мне был доступен только один прыжок. Сейчас же, используя эту способность вполсилы, я смогу не ждать сутки, пока она полностью восстановится, а в случае, если нас зажмут и в промежуточной точке, совершить дополнительный скачок. Уже, понятное дело, в гарантированно безопасное место вроде подвала нашего ресторана. А тут, крок его подери, эта животина! Если брать его с собой, то в следующий раз моих запасов уже на всех не хватит. А если не брать, то, боюсь, как бы китса, несмотря на всю его скрытность, тут не скрутили.
        - Что ж, раз по-хорошему вы не хотите,  - главарь бандитов решил, что тянуть время больше нет смысла.
        В следующий миг в нашу сторону полетели выстрелы из скорчеров и легких импульсаторов тех, кто предпочитал ручное оружие, а также простые, но смертоносные техники психиков, достаточно сильных, чтобы перешагнуть через необходимость использования подручных средств. Вот только и те, и другие атаки прошли в пустоту. Я успел перенести нас к сброшенной ранее коробке с чипом, прежде чем хотя бы один выстрел ударился о нашу защиту. Впрочем, нет - Бена все-таки зацепило, но щит, как бы случайно усиленный Асси, выдержал. Вот только радоваться нечему.
        Я поддался чувствам и в итоге загнал нас в тупик! Теперь или мы сможем пробиться вперед без права на ошибку, или считай, что петля для нас закончена.
        - Вот какая же ты сволочь!  - в сердцах высказал я материализовавшемуся словно из ничего мини-китсу.
        Смешно косолапя, он подбежал ко мне, неожиданно в этот момент напомнив самого обычного котенка. Китс издал какой-то невнятный высокий звук и ловко поднял свое тело в высоту - именно так я бы описал его эффектный прыжок. Морда, которая благодарно ткнулась мне в лицо, почему-то пахла креозотом, и этот аромат напомнил мне о детстве, когда мы с друзьями втайне от родителей бегали на узкоколейку смотреть на тепловозы. Я схватил китса за теплые бока и попытался оторвать от себя, чтобы поставить на землю, но тот прихватил меня своими зубами за нос, потом лизнул и уже после этого вырвался сам.
        Я обернулся на Бена и Асси, ошалело смотревших сейчас на эту странную сцену. Да, крок возьми, да! Я принял решение не оставлять живность бандитам и пожертвовал, по сути, нашей общей безопасностью - вот ведь та самая вооруженная шайка, в конце улицы почти на расстоянии выстрела. Сейчас придут в себя после явного шока и наверняка ведь догадаются проверить окрестности. Черт, я-то выбирал эту точку высадки, рассчитывая, что нам нужно будет скрыться от пары патрульных, а нас тут ловит целая армия с танками и радарами. Разве от таких получится спрятаться?
        Ну вот, накаркал - кажется, кто-то указал в направлении нашего дома, и танк начал крутить башней в эту сторону.
        - Мак, отходим под щитами!  - бросил Бенито.  - Надо пробиться к тем домам, может, получится уйти к светлой стороне!
        Бамм! В воздухе отчетливо что-то просвистело, обдав жаром и ударной волной. Точно - они решили выслать вперед танк, на который прямо на ходу сейчас забирались вооруженные бандиты. Было их не менее десятка, и это те, что придут к нам первыми. А там и остальные следом подтянутся.
        - И это все из-за буйабекса?  - зло выдохнула Асси, назвав китса уже позабытым мной словом.
        Обычно она относилась к битвам довольно спокойно, скорее даже с воодушевлением. А тут такие эмоции, и с чего бы это?
        - Он тоже часть нашей команды,  - возразил я, и тут пушистый комок, который крутился у меня под ногами, резко рванул в сторону.
        Все еще маленький, хотя и, как мне показалось, немного подросший, китс дикими скачками улепетывал на светлую сторону. Раздался грохот, зверек опрометью бросился в сторону, увернувшись от упавшей застекленной будки вроде земных телефонных из моего детства. Из соседнего подвала выскочила гигантская крыса, видимо, тоже решившая сбежать из неожиданно оказавшегося слишком шумным района, вот только ей не повезло оказаться на пути китса. Он походя вцепился в превышающего его размерами раза в три монстра и разорвал его - брызги крови разметались по асфальту, а химера высшего уровня скрылась из виду.
        Я стоял и чувствовал себя словно оплеванным. Китс, которого я спас и который так умилительно меня поблагодарил, просто сбежал. А мы втроем остались против целой толпы бандитов на танке. Вот и верь после этого китсам и прочим буайбексам!
        Глава 18. Пыль и пламя
        Бамм! Вновь что-то грохнуло, на этот раз оглушительно, и многоэтажка справа начала заваливаться в сторону, поднимая при этом тучи пыли. В следующую секунду отряд бандитов накрыло белесой хмарью, а еще спустя миг обволокло и нас. Хорошо, что помимо скафандров с автономным кислородным питанием у нас есть щиты, а то вся эта дрянь моментально забилась бы нам в легкие. Я уж молчу, что следом нас бы накрыло бетонными обломками, летевшими сейчас во все стороны в хаотичном порядке.
        Ба-бах! От еще более громкого взрыва заложило уши, и сразу два дома уже по левой стороне сложились будто карточные. Видимость упала практически до нуля, а с разных сторон продолжало грохотать, будто мы попали в эпицентр страшного землетрясения.
        - Что происходит?  - раздался в динамиках голос Бена.
        - Не знаю!  - удивительно, но даже в шлеме мне приходилось кричать, так как скрежещущие звуки проникали всюду.
        - Кто-то атакует бандитов,  - в противовес нам спокойно сказала Асси.
        В этот момент раздался очередной взрыв, и светлая полоса прочертила молочное марево. Опять что-то грохнуло, озарив вспышкой клубящуюся пыль, и тут же меня чуть не сбило с ног резким порывом ветра.
        - Это орбитальная бомбардировка!  - крикнул Бенито.  - Пограничники решили тут все выжечь!
        Ветер ударил с другой стороны, потом направление резко изменилось вновь, еще и еще раз. Словно какой-то гигант выдувал пыль пущенным в реверс пылесосом. Стоп… А ведь так и есть! Кто-то и впрямь методично разгонял плотную завесу то ли какой-то особой техникой, то ли при помощи специальных агрегатов. Вот уже показались мечущиеся силуэты, вот на глазах рухнула стена дома, не выдержав напора.
        Следующий «продув» буквально прибил нас к земле, а потом нас закрутило вихрем и раскидало по сторонам. Воздух на глазах очищался, и вскоре передо мной открылась невероятная панорама: там, где еще несколько минут назад стояли старые высотки, теперь раскинулась широкая равнина, то тут, то там нарушаемая горами строительного боя. Да, когда космические орудия бьют по планете - это страшно. Хоть и не очень точно…
        Неожиданно взревел мощный двигатель, куча бетонного мусора вспучилась, зашевелилась, и на свет божий явился давешний бандитский танк. С бортов посыпались запыленные трупы, несколько тел рухнули прямо под гусеницы, но экипаж не обратил на это никакого внимания. Боевая машина двигалась прямо на нас с явной целью растереть в порошок. Искривленная завалами пушка молчала, став непригодной, но зато сразу несколько противопехотных импульсаторов открыли огонь.
        - Щиты!  - скомандовал я, но ни Бену, ни Асси лишний раз напоминать было не нужно.
        Что-то шаркнуло по воздуху и ударило побелевшую от пыли машину в борт. Кажется, пограничники решили, что уровняли шансы, и перешли на более точечное вооружение. А уже знакомые нам флаеры начали высаживать в окружающий сектор десант в экзоскелетах.
        - Пограничный контроль!  - загремел искаженный электроникой голос.  - Остановить движение и заглушить двигатели! Любые попытки прорыва будут пресечены!
        - Берем правее и вперед!  - я указал направление, и Бен сперва посмотрел на меня недоуменно, а потом с пониманием.
        - Воспользуемся ситуацией,  - пояснил я мрачно смотревшей на меня «Длани».  - Они же не знают, в чем тут дело, и сначала будут атаковать крупные цели в виде танка или большие скопления людей… Нам бы только убраться отсюда подальше, пока кто-то из пленников не проговорится, по чью душу они тут собрались.
        - Поняла,  - сказал Асси и, вздохнув, активировала еще более мощный щит.  - Держитесь правее и не отходите дальше десяти метров.
        Техника, которую применила девушка, была похожа на сиреневый вытянутый прямоугольник. Залетные вражеские импульсы она задерживала словно плотная стена, каждый раз при этом вздрагивая и пульсируя цветом. Даже спрашивать сейчас не буду…
        - Называется «Полог»,  - впрочем, Асси сама была не прочь меня просветить.  - Обычно он используется для защиты от воздушных атак, но никто не мешает его развернуть боком. А учитывая, что тут работают снайперы, обычные техники их не сдержат. Если честно, было бы лучше использовать что-то специализированное, но мои возможности пока урезаны…
        Девушка тяжело вздохнула, и я последовал ее совету, осознав, почему пограничники стреляют так редко. Их немало, и они не ограничены в силах - просто им больше и не надо… Что же касается полога «Длани», похоже, техника в обычном применении должна была раскрываться над психиком - сейчас же из-за вынужденного нестандартного использования лицо Асси исказилось от напряжения, а ее саму слегка повело влево. А я еще от кого-то в свое время слышал, что психиком быть легко…
        В этот момент последовательно раздались тонкий свист, потом грохот, и танковая башня с гулким протяжным звуком взлетела будто бутылочная пробка, таща за собой огненный шлейф. Из окончательно поврежденной машины выскочили три фигурки в защитных скафандрах, сбросили с себя пламя и, развернувшись, открыли беглый огонь по рванувшим было в их сторону пограничникам. Башня в этот момент, описав небольшую дугу, тяжело рухнула на обломки бетонной стены.
        Вот тебе и снайперская винтовка - пожалуй, я даже недооценил возможности этого оружия.
        - Давайте быстрее!  - почти прорычала Асси, пошатнувшись, когда очередная огненная «плюшка» прилетела на сиреневый «Полог».
        Она права, нам действительно следует торопиться: похоже, бандитов совсем не осталось, и очень скоро все внимание пограничной стражи Анрита окажется сосредоточено на нас. Так я думал ровно до того самого момента, когда через бетонные завалы на место битвы устремились новые противники. Судя по всему, они не сразу выбрались из-под завалов, зато теперь у пограничников появилась новая головная боль. А для нас это - лишняя фора, чтобы сбежать.
        И как же в этот момент буднично прозвучал вызов на коммуникаторе. Я взял трубку, заслужив неодобрительный взгляд девушки, и ответил. Все же это был тот звонок, который именно сейчас мог нам помочь - от человека, вернее пришельца, который и был третьей частью нашего плана, в которую я, если честно, изначально верил меньше всего.
        Глава 19. Где-то там
        - Аури Мак,  - голос ланголинийца, похожего на ящерицу, заискивающе шипел.  - Я снял вам комнату в гостинице «Лазурь», как вы и приказывали. Переданная вами коробка не повреждена и расположена у запасного выхода. Внутрь проносить было слишком рискованно… Но рядом стоит много мусора в таких же боксах, так что в ближайшее время на вашу посылку точно никто не обратит внимание. Администратору нужно будет сказать, что вы от Клосса. Запомнили? От Клосса!
        - Я запомнил. Как ты пробился? Цел? Здоров?  - как этот ланголиниец добрался до места раньше нас?
        Бен еще пошутил, что мы постоянно влипаем в неприятности, и предложил отправить запасного курьера, который перетащил бы через границу один из моих чипов. И вот, похоже, тот добрался до места действительно быстрее, чем мы. Притом что отправлял я его самым официальным и, по идее, ненадёжным маршрутом…
        - Не понял?  - мой агент был явно обескуражен.
        Я бросил взгляд на сражающихся с бандитами пограничников, разбитый танк, рассыпавшиеся в труху дома и в беспорядке валяющиеся трупы… Мы втроем еще не факт, что пробьемся, хоть нам и ощутимо помогает «Пылающая длань», а этот должен был один просочиться. Неужели у нас на самом деле такая карма?
        - Я спрашиваю, ты не сильно пострадал при переходе?  - я попытался переформулировать свой вопрос.
        В трубке хрипло хихикнула, а потом ланголиниец ответил:
        - Разве что от скуки - почитать было нечего.
        Я замолчал, пытаясь осмыслить, что только сейчас услышал, а агент продолжил меня удивлять.
        - Я сел на рейсовый автобус с беспересадочным маршрутом, час на таможне, проверка задницы, и в итоге почти спокойно доехал до самой гостиницы. А вы что, застряли на границе?
        - Ладно, я понял. Спасибо тебе. Отбой.
        Вот ведь засада! И кто сказал, что сработать должен только невероятно хитрый план? Эта склизкая ящерица - подумать только!  - уже приехала на автобусе, пока мы с дорогущими покупками и прикрытием, достойным самого императора, застряли на полпути и вынуждены отстреливаться от бандитов.
        В этот момент что-то ударило в мой щит, и я обернулся - черт, нас снова обошли. Цепочка бандитов в разношерстной одежде завершала маневр окружения. И как мы их не заметили? Похоже, сил охотников за химерами хватило не только на отвлечение внимание пограничников, но и на такой вот обходной маневр.
        - А фланги-то у нас не прикрыты были,  - словно услышал мои мысли Бенито.
        Еще один отряд заходил на нас слева, пятерка бандитов внезапно образовалась с тыла, и вот мы снова оказались в ловушке.
        - Я же сказал, нас достаточно для того, чтобы с вами справиться!  - голос главаря звучал торжествующе.
        Его довольная морда с заплывшим глазом прямо-таки светилась, когда он шел по направлению к нам в сопровождении двух адъютантов.
        - Макс,  - «Длань» перешла на мыслеречь.  - Переноситесь с Беном в гостиницу.
        А ведь это действительно возможно… После спасения китса мне не утащить всех троих, но вот часть отряда спасти мне вполне по силам.
        - Что за пустое геройство? А ты?
        - Поверь мне, без вас с Беном даже с хвостом я без проблем отсюда выберусь.
        - Постой, с каким хвостом?  - удивился я, на что Асси едва заметным кивком указала на гору битого кирпича, из которой светились два желтоватых глаза.
        Вот ведь зараза! Получается, китс никуда не сбежал, а просто в своем обыкновении следовал за нами по пятам? И как я не догадался проверить привязку! Впрочем, и тогда было не до того, и сейчас…
        - Я тебя живьем распотрошу,  - главарь даже облизнулся, вытаскивая из-за пояса совершенно неуместный в этом мире огромный кривой кинжал. Это что у них, мода такая, у бандитов?
        - Ха!  - резко выдохнула Асси, когда преступник замахнулся на нее ножом, давая повод ответить, и в заплывший глаз влетела какая-то сверкающая техника.
        Все ясно. Сдерживает свои силы, чтобы не вызвать вопросы (учитывая, что тут все наверняка записывается, очень разумное решение), и одновременно дает нам время для отхода - что ж…
        - Гостиница «Лазурь»!  - шепнул я ей напоследок.
        Проверка возможности переноса
        Основной - лорд Солдок
        Дополнительный 1 - барон Бенито Солдок
        Дополнительный 2 - временно недоступно, слот привязки уже был использован
        Пора… Взглянув напоследок на сражающуюся с бандитами Асси, я увидел, что она стоит на поверженном главаре, который без чувств лежит на осколках бетона. Впрочем, не только без чувств - похоже, у него и пульса уже нет. Вон, все кровью заляпано. И бетон, и сама Асси, и подобравшийся к ней поближе китс…
        Секундная тошнота, и вот мы оказались в совершенно другом месте. То есть мы, конечно, по-прежнему были на темной стороне, но уже не там, где шло сражение. Здесь было, напротив, настолько спокойно и даже умиротворенно, что я от неожиданности зевнул.
        Кубическое уродливое здание из темного гранита или похожего на него материала, низкий забор, окружающий вытоптанный газон, и куча коробок на дорожке рядом с мусорными баками - все как и описывал ланголиниец. Какой-то зверек, одновременно напоминавший кота и собаку, слизывал длиннющим языком тягучую жижу и делал это с таким мерзким упоением, что я поспешно отвернулся.
        - Фу, пошел отсюда!  - шуганул животное Бен, но тот лишь рассмеялся почти как человек.
        А в следующую секунду в сторону любителя помоев черной молнией метнулся китс, зверек тонко заверещал и тут же замолк. Убит? Похоже на то - лежит с оскаленной мордой и закаченными глазами в самой неаппетитной луже, а китс между тем неспешно идет обратно ко мне. Стоп!
        Он ведь должен был остаться с Асси! У меня же не было свободных слотов для его переноса! Или… Неужели эта животина и сама может ко мне телепортироваться? Учитывая, что наша связь построена через тот же чип и браслет - вполне может быть… Но какая же зараза! А в прошлый раз я вытаскивал его сам. Ничего, теперь буду умнее. Главное, чтобы Асси не задержалась под обстрелом в поисках китса, который променял ее компанию на нашу.
        Глава 20. Прол
        - Молодец, буйабекс!  - вслух я просто похвалил животное, решив, что сейчас не время для разборок.  - Или китс…
        - Ми!  - пискнул маленький монстрик, вновь откровенно напомнив кота.
        Если бы не вторая голова на длинном змеином хвосте, я бы и не сомневался ни разу. А так я очень хорошо понимаю, кто передо мной и на что он способен, если убивает просто походя. Кстати, еще один странный момент: в последнее время у химеры агрессия начала зашкаливать. Надо будет и с этим разобраться.
        - Как думаешь, Асси справится?  - осторожно поинтересовался Бен.
        - Вот уж не знаю,  - изобразив сомнение, покачал я головой.  - Если мы втроем не дотягивали, то она одна вряд ли… Хотя, ты знаешь, Асси умеет выкарабкиваться.
        Ну вот, вроде бы и сумел скрыть, что ни капли не сомневаюсь в умении выживать «Пылающей длани», и не особо пессимистично высказался.
        - Да уж,  - натянуто улыбнулся барон, и мне его даже немного стало жаль. Похоже, я не ошибся, и он действительно привязался к девушке.
        - Ладно, пойдем в гостиницу,  - я ободряюще хлопнул его по плечу.
        В холле царил полумрак, в драном кресле с огромным скорчером наперевес сидел мощный охранник. Он проводил нас хмурым взглядом, но ничего не сказал и не попытался остановить. Действительно, судя по датчикам, которыми все прямо-таки заставлено под потолком, не он тут отвечает за безопасность - неудивительно, что наш посыльный не решился тащить мою посылку внутрь. И что же тут так старательно прячут? Может быть, просто стоило выбрать место попроще? Или плевать…
        - У вас забронировано?  - буквально вынырнула из-за стойки портье миловидная девчушка-вели.
        - Мы от Клосса,  - ответил я, вспомнив совет агента.
        - О!  - брови девушки сложились домиком.  - Мы вас ожидаем! Рады прибытию!
        Она выдала нам синий пластиковый квадратик на цепочке и даже вышла из-за стойки, показав нам дорогу к номеру и заодно свою соблазнительную фигурку.
        - Как же я, оказывается, устал!  - едва мы зашли во вполне чистую и уютную комнатку, барон с разбегу нырнул во взбитую постель и блаженно развалился на ней.
        А ведь и правда - сколько мы уже на ногах? Затяжной тервинский закат как раз подошел к завершающей стадии, и багряные отблески сменились густыми синими сумерками. Я включил свет, одновременно заработал телеэкран на стене.
        - …крупное столкновение с вооруженными отрядами бандитов,  - вещала дикторша-вели с такой темной кожей, что она казалась антрацитовой. И как же она при этом контрастировала с пепельно-белыми волосами - прямо разрыв шаблонов. Ох уж эти потомки Старой империи!
        Изображение в студии сменилось видеорядом, где в дыму и пламени было почти ничего не разобрать. Вот сбитый танковый трак, вот замазанный специальным эффектом из соображений гуманности труп. А вот пограничники в саже и копоти на фоне перевернутого флаера. Похоже, бандиты все же дали нехилый отпор! Так, а это у нас что?
        - Известный бандитский авторитет Урсин, которого разыскивала служба безопасности Тервина, был уничтожен в этом бою. В настоящий момент специальный корпус занимается разбором завалов - очевидцы сообщают, что там могут быть местные жители.
        - Очевидцы?  - воскликнул я, а барон перестал блаженно кряхтеть и тоже повернулся к экрану.
        Кроме нас, бандитов и пограничников там точно никого не было. Или все-таки в домах скрывались?.. Неужели даже в таком месте кто-то умудряется жить? Вот ведь крок! Надеюсь, мы не угробили кучу народу - с другой стороны, не мы бомбили дома с орбиты. Видимо, сейчас все навесят на убитого. Как там его?..
        В этот момент камера как раз наползла на труп бандитского главаря Урсина - так я и думал, это наш знакомый с заплывшим глазом.
        - Тогда я пока схожу и попробую устроить нам встречу с Пролом,  - барон, не увидев нигде на кадрах трупа Асси, тут же взбодрился и воспылал жаждой деятельности.  - Там внизу сидела парочка весьма характерных типов, пойду попробую выяснить через них все, что нужно… А ты подожди меня здесь. А то ведь у тебя опыта в подобных делах совсем нет, и это сразу видно, без обид.
        - Думаешь, со мной разговора не получится?  - я понял, на что намекает Бен. Да, иногда мы легко готовы разговориться с теми, кого считаем своими, и тут же замыкаемся, увидев кого-то не из привычного круга общения.
        - Точно,  - Бен поднялся с кровати, расправил складки скафандра и вытащил откуда-то из кармана тощую помятую сигарету, видимо, необходимую для создания нужного образа.
        - Тогда удачи…
        Я думал, что Бенито сразу отправится на дело, но тот еще потоптался для вида, внимательно всматриваясь в продолжающийся репортаж. Командир пограничников в этот момент как раз комментировал на камеру успешную операцию.
        - Наверное, как раз к твоему возвращению она и придет,  - предположил я, понимая, что Бен просто хочет себя занять и не думать, что Асси, возможно, уже не вернется в этой петле.
        Экс-контрабандист что-то пробормотал и быстро вышел за дверь. Что ж, а я, раз моя помощь пока не требуется, пока полежу и посмотрю другие местные каналы - может, что полезное для себя узнаю. Как минимум попробую разобраться в местных порядках, которые наверняка существенно отличаются и от Земли, и от Соул, и даже от того, что я раньше видел на Тервине.
        Но уже минут через десять я понял, что телевидения темной стороны как такового не существует. Центральное тервинское есть, а все остальное - просто развлекательные каналы, крутящие все подряд от фантастики о паукоподобных роботах до музыкальных экспериментов разумной слизи в прямом эфире. Всего их было не больше двух десятков, и очень скоро я вновь перешел на центральный, правда, к этому моменту репортаж о сражении уже завершился. Теперь чернокожая дикторша с пепельными волосами рассказывала о неудачном прорыве на одну из закрытых планет - тут я заинтересовался, но подробности были минимальны. Даже без видеоряда. Может, это просто на темной стороне так? Хотя канал ведь центральный в то же самое время… В общем, этот момент тоже надо будет прояснить.
        В этот момент пискнул электронный замок, и в комнату вошел Бенито.
        - Нам пора,  - сказал он.  - Прол будет ждать через пятнадцать минут на углу Стартовой и Серьезного переулка.
        Забавное название.
        Глава 21. Охотник
        Быстро барон справился. Впрочем, с его опытом контрабандиста неудивительно, что он сумел так легко найти общий язык с местным криминальным миром.
        - Ты крут!  - я тут же отвесил Бену комплимент, и тот расплылся в довольной улыбке. Это хорошо, а то после немного скомканного прощания между нами словно повисла какая-то недосказанность. Но теперь это все в прошлом.
        На сборы ушло не более двух минут, и мы выдвинулись к месту встречи. А когда проходили мимо охранника, выяснилось, что с ним произошла загадочная метаморфоза - он изо всех сил старался улыбаться (видимо, впечатлился дипломатическими талантами Бена), что вкупе с грозным скорчером давало сюрреалистический эффект.
        - Интересно, кто такой этот Прол?  - тихо поинтересовался я.
        - Думаю, очень уважаемый в этих краях вели,  - тут же ответил Бен.
        Стоило барону упомянуть имя нашей цели, как улыбка на лице охранника стала еще шире - хотя, казалось бы, дальше уже некуда. Вот только мне показалось или, как только мы прошли мимо, охранник моментально убрал ее и буквально просверлил меня взглядом? Что ж, не стоило ожидать от жителей темной стороны искреннего дружелюбия.
        Перекресток улицы Стартовой и Серьезного переулка был пустынным. Прохожих не было, машины не ездили, но стоило нам выйти к нему, и от серой стены отделилась такая же серая тень.
        - Маскхалат разведчика,  - пояснил низкорослый вели, быстрым шагом подошедший к нам.  - Рекомендую - повышает ваши шансы благополучно уйти от безопасников и пограничников. Вы от Кулинара?
        Вопрос он задал шепотом, воровато озираясь по сторонам.
        - Нет, мы от Механика,  - так же тихо проговорил Бен.  - У нас посылка для Лонкита Прола.
        - Я передам ему,  - сказал вели, часто-часто кивая.  - Можете не сомневаться.
        - Мы можем передать посылку только лично в руки аури Пролу…  - вступил я в их немного странный разговор. Интересно, кстати, Механик - это Барн?
        - Я и есть Прол. Сканируй!  - неожиданно заявил коротышка.
        Что ж, если меня просят, значит, в обиде не останутся.
        Статус
        Я был готов к любого рода сюрпризам, но все прошло как по маслу. Даже как-то слишком хорошо.
        Лонкит Прол, уровень батарейки 50
        - Убедился?  - вели блеснул глазами и вновь обернулся по сторонам.  - Давай посылку!
        Немного помедлив, я достал матовую коробочку и протянул ее Пролу.
        - Передайте Механику, что ласточка выпала, не достигнув грота,  - тот схватил посылку и начал нести какую-то явную околесицу.  - Он поймет, что надо либо загонять котавра, либо рыскать в закате. Запоминай!
        - Ласточка выпала…  - начал я, и тут события понеслись как испуганные лошади.
        Голова Прола с отвратительным хлюпающим звуком развалилась напополам, забрызгав кровью все вокруг - даже на нас с Беном попало. А потом от той же стены, где до этого прятался в маскхалате информатор Барна, отделилась еще одна фигура. Крок подери, да это же!..
        - Это я забираю с собой,  - вырвав из руки мертвеца посылку, человекоподобный робот развернулся и наотмашь ударил Бена.
        Тот отлетел, будто волейбольный мяч и врезался в стену соседнего здания. А я не успел даже ударить хотя бы одной своей техникой - собрат наомитового вора (правда, этот был покрупнее и потяжелее, что ли) отправил меня в нокдаун, да так, что искры из моих глаз посыпались словно самые настоящие.
        - Привет от Садона Трака,  - как мне показалось, с нарочито издевательской интонацией сказал робот.
        Что он такое несет? Неужели этого убийцу послал мой старый знакомый? Вот только по чью он душу? По мою или же его целью был уже и так мертвый Прол? Попытавшись встать, я запутался в собственных ногах и снова рухнул на дорогу, больно ударившись затылком.
        Я пытался сфокусировать зрение и применить на нежданном госте любую, даже простейшую технику, но не смог. Руки тряслись, а зрение упорно не желало стабилизироваться. Словно в тумане я увидел, что робот открывает коробочку…
        Раздался взрыв, меня ударило и обожгло взрывной волной, я откатился к стене, столкнувшись с лежащим без чувств Беном. Черт, со сбитым щитом это оказалось очень и очень болезненно… Единственное, что меня утешает - посланнику Трака должно было достаться еще больше. Мне бы только подняться и посмотреть, что там с ним, но сил совсем нет.
        Сколько я так пролежал - не знаю. Может, две минуты, а может, час. Зрение восстановилось, руки и ноги перестали дрожать, и я смог встать, не шатаясь и не падая при первой же возможности, и, еле вращая раскалывающейся от боли головой, осмотрел место взрыва.
        Лонкит Прол превратился в кровавые лоскуты, а укравший посылку робот, так похожий на встреченного мной в катакомбах Сцерепта, развалился на несколько частей, от которых сейчас валил едкий красноватый дымок.
        И что это сейчас, интересно, было? И при чем здесь, крок подери, Садон Трак?
        Глава 22. Сдача
        Я так и не успел ничего больше подумать, когда из теней соседнего переулка показалась такая знакомая фигура.
        - Асси!  - Бен первым поприветствовал «Пылающую длань».
        - Добралась-таки!  - я тоже помахал рукой девушке.  - Вышла на нас с помощью какой-то техники?
        Этот адрес Асси, по идее, не должна была знать, но в способностях этой девушки добираться туда, куда ей нужно, я ни капли не сомневался.
        - Просто сканер, настроенный на ваши ДНК,  - «Длань» показала похожий на палку прибор и довольно улыбнулась.
        И эта белозубая улыбка так странно смотрелась на ее покрытом копотью от взрывов лице.
        - А мы тут без тебя плюшками балуемся,  - я обвел рукой царящие вокруг разрушения.
        - Что?  - Асси, а вместе с ней и Бен немного растерялись от моего заявления. И только забившийся за мусорные баки китс довольно фыркнул.
        - Выражение такое… Используют, если твою цель ликвидировал робот-убийца, а потом сам взорвался из-за встроенной в посылку бомбы.
        - Серьезно? Прям вот это все и обозначает?  - Асси иронично подняла бровь, а потом подошла поближе ко мне, чтобы получше рассмотреть останки робота.  - Похож на твоего друга со Сцерепта, только этот попроще, массовая модель.
        Наконец, она выдала свое заключение, а Бен тут же присвистнул, выражая свое отношение к тому, что Асси у нас оказалась еще и специалистом по роботам.
        - Раз мы тут в любом случае закончили, может быть, будем возвращаться? Я, конечно, от хвоста оторвалась, но не знаю, надолго ли,  - Асси проигнорировала барона и продолжила смотреть на меня.
        В принципе, предложение девушки звучало логично. Да, мы допустили смерть цели, но мы и не отвечали за ее безопасность. А так посылка доставлена, плюс мы можем рассказать, чем все закончилось - этого будет достаточно, чтобы выторговать у Барна то же участие в следующем прорыве. Но есть пара моментов, которые могут все изменить прямо-таки кардинальным образом.
        - Подождите,  - я сорвался с места и, врубив фонарик на своем комбинезоне, побежал в ту сторону, откуда к нам подошел робот.
        Вот стена, где он стоял, а вот проулок, который начинается всего через пару метров… Бен же сказал, что такие вот массовые модели, как этот робот, крайне самоуверенны, а значит, он вполне мог бы и не подстраховаться на случай своей смерти.
        Я пробежал метров пятьдесят по этой улице, пока не нашел то, что искал.
        - Есть!  - я радостно повернулся к последовавшим за мной Асси и Беном.  - Готов поспорить, что этот флаер принадлежит не кому иному, как нашему стальному гостю.
        - Сейчас проверим,  - Бен тут же забыл о пронзительных взглядах, которые все последнее время бросал в сторону «Пылающей длани», и решил показать свои деловые качества.
        Вытащив набор отмычек, он аккуратно вскрыл дверь флаера и уселся на пассажирское сиденье.
        - Если перегоним эту штуку в безопасное место, то я найду вели, который сможет ее выпотрошить меньше чем за час.
        - А если просто открыть карты и посмотреть точки, где он был до этого?  - не знаю, почему мне в голову пришла такая банальная идея. Может быть, уж слишком сильно меня поразили слова барона о высокомерии роботов.
        - Есть! Этот идиот действительно не стер из памяти гражданского флаера свой маршрут.
        - И как, есть тут что-то интересное?  - Асси тоже склонилась над появившейся на экране картой.
        - Если посмотреть, где робот был прямо перед встречей с нами, то тут есть только одна точка. Судя по открытым картам, там самый обычный пустырь…
        - А что там на самом деле, мы узнаем лично,  - я закончил фразу за Бена и внимательно обвел взглядом нашу команду.
        Да, по факту задание Барна осталось невыполненным, но зато при этом мы натолкнулись на какую-то тайну, и, учитывая, что она связана с самим Садоном Траком, оказавшимся заказчиком робота-убийцы, я точно собираюсь ее распутать.
        Недолго думая, мы уселись в флаер и направились в сторону того самого «обычного пустыря», который, естественно, оказался кое-чем совсем другим. Первыми признаками чего-то необычного стали усилившиеся патрули, которые мы сначала списывали на переполох, устроенный нашим прорывом, но потом стало очевидно, что дело тут не только в этом. Например, в тот момент, когда мы выехали к полноценному КПП, усиленной взводом солдат и сразу десятком танков.
        - Я думал нас сразу возьмут на мушку,  - тихо шепнул Бен, когда нам повелительно махнули рукой, предлагая сразу проезжать дальше.  - Но, похоже, наша машинка в зеленом списке. По крайней мере пока.
        - И, значит, наш робот и его хозяин почти наверняка сотрудничают с Анритом. Интересно, по какому вопросу…
        Я так и не договорил свою последнюю мысль, когда мы выехали на небольшой холм, с которого открылся вид на еще три линии оцепления, последняя из которых представляла собой самую настоящую стену, и какой-то круглый блестящий предмет, лежащий в центре всех этих ощетинившихся оружием колец.
        - Похоже на космический корабль,  - задумчиво протянул Бен и остановил флаер.
        В принципе, это правильно - если на первой проходной нас не стали задерживать, то дальше вопросы точно могут возникнуть, и нужно решить, стоит ли оно того. И если стоит, то что мы будем отвечать.
        - Хрууум!  - мы только остановились, но китс успел тут же выскочить из флаера наружу, придушить какого-то грызуна и вот теперь с довольной улыбкой на клыкастой морде вывалил его мне на колени. Какая энергичная у меня животина, аж злость немного берет… Впрочем, разве он виноват в своих инстинктах? Нет, и срываться на своих питомцах - это самое последнее дело.
        - И что это ты принес? Мышь?  - я направил камеру скафандра на маленький серый комочек у себя на ногах.
        Тервинская ласточка… А вот система распознавания предметов выдала немного другой результат. Как оказалось, на этой планете ласточками называли вот такие вот комочки меха с наполовину атрофированными крыльями. Кстати, визуально все это очень напоминает тот лежавший внутри колец оцепления корабль…
        И тут до меня дошло!
        Глава 23. Коды
        Прол перед смертью как раз и просил передать Барну информацию о ласточке, о том, что она выпала… И он же советовал либо запускать какого-то котавра, либо «рыскать в закат» - последнее, кстати, по своему звучанию уж очень напоминало пожелание делать ноги. И вот мы нашли выполненную из инопланетного металла упавшую на поверхность Тервина «ласточку» - не с ней ли Прол и должен был что-то сделать с помощью переданной ему техники? Вот только что?..
        Тут мои мысли скользнули в сторону китса. А насколько случайным было то, что он поймал и притащил ко мне именно эту местную птицу? Вот я в подобные совпадения совсем не верю - а значит, мой пушистый дружок сегодня не только нас всех подставляет, но и помогает.
        - Спасибо, хвостатик!  - я поделился своими мыслями с Асси и Беном и еще раз потрепал китса по холке, отчего тот сразу же перевернулся на спину, на мгновение подставил мне пузо, а потом, словно испугавшись своей доброты, с диким мявом умчался куда-то в темноту.
        - Бешеный,  - Асси выдала свое заключение.  - Но не исключено, что и от химер может быть польза.
        Опять в ее голосе скользнуло легкое пренебрежение. Кто знает, возможно, дело в той ее давней истории, когда она охотилась за создателем истинной химеры, убившем на своем пути миллиарды живых существ. Не исключено, что и я, если бы прошел через что-то подобное, тоже бы с недоверием относился ко всему, что связано с процессом создания подобных существ.
        - А что насчет корабля?  - я внимательно посмотрел на «Пылающую длань».  - Может быть, тебе когда-то доводилось видеть… в смысле, читать в хрониках о подобных?
        И опять приходится говорить украдкой, чтобы секрет Асси не выплыл наружу.
        - Точно, вспомнила,  - девушка сначала напряженно наморщила лоб.  - Их редко использовали, вот и не поняла сразу. Генеральский челнок на случай экстренной эвакуации… И если я сейчас не ошиблась, то в руки Анрита действительно попало кое-что чрезвычайно ценное.
        - Технологии старой империи?
        - Ну, может быть… Хотя вряд ли на таком маленьком корабле найдется что-то по-настоящему ценное. Думай лучше…
        - Я понял!  - Бен опередил меня и первым решил похвастаться перед Асси своей догадкой. Черт, и почему мне так обидно?  - Мы должны думать не о том, что этот корабль сейчас здесь, а о том, откуда он прилетел. Где-то там есть планета, где пассажир этого корабля числился членом высшего эшелона власти, и если грамотно подойти к делу, то…
        - То Анрит получит беспрепятственный и эксклюзивный доступ на планету, на которой раньше еще никого из его собратьев по экспроприации древних ценностей не было… В итоге он сможет ее обрабатывать не урывками, а на постоянной основе, при этом орбитальный пояс защиты не пустит к нему на разборки ни один вражеский флот. Да он такими темпами за пару лет весь сектор под себя нагнет, а если повезет найти наомит более высокой концентрации, чем они добывали раньше, то…
        Неожиданно я осознал, что тоже очень хочу себе этот корабль. Своя планета, уникальная защита и возможность проскочить следующую границу в развитии, а то и не одну - разве это не то, о чем я только смел мечтать?
        - И как тогда будем пробираться к кораблю?  - Бен внимательно оглядел наши с Асси размечтавшиеся мордашки.  - Я ведь правильно понимаю, что оставаться в стороне мы не будем?
        - Может быть, Асси, ты опять пошумишь, а мы тем временем попробуем по-тихому подобраться к кораблю?  - я прикинул, что при взломе этого подарка из Старой империи мне опять сможет помочь мой таинственный геном Noi2.
        - Что-то мне сегодня уже надоело шуметь,  - Асси картинно вздохнула, а потом мысленно добавила уже только для меня.  - С урезанными возможностями это совсем не так интересно, как раньше.
        - У тебя есть другой план?  - я внимательно посмотрел на девушку.
        - Точно,  - Асси достала самый обычный коммуникатор со считывателем ауры для идентификации пользователей и запустила поиск сети.  - Сейчас немного усилим сигнал этой штуки, направим в нужное место, добавим экранирование и пробивание щитов…
        Девушка каждое свое слово сопровождала быстрой распальцовкой, и я с восторгом заметил, как ее телефон прошел сквозь все установленные тервинцами защиты и подключился к сети корабля.
        - Высший пилотаж!  - Бен был тоже в восторге от увиденного.  - Ну, что там есть?
        - Итак, вот координаты планеты, откуда стартовал этот корабль,  - Асси, пользуясь доступом «Пылающей длани», без проблем прошла сквозь защиту самого корабля.  - Кстати, не хотите попробовать угадать, как она называется?
        - Земля?  - у меня неожиданно возникла в голове глупая мысль, а вдруг вся наша планета - это тоже часть Старой империи, и именно поэтому мне так многое удается.
        - Нет, все не так запущено,  - Асси усмехнулась моей, как оказалось, нелепой догадке.  - Если что, твоя планета вообще находится в секторе, до которого Старая империя просто не успела добраться в свое время… А интересующая нас планета называется Накаташ, помните же, откуда мы про нее узнали?
        - То сообщение на захваченной подземной базе…  - в памяти тут же всплыли недавние события. Не думал, что мы так быстро сможем докопаться до этой тайны. Впрочем, до самой тайны еще далеко, но хотя бы теперь мы знаем куда идти и как это сделать, чтобы нас не испепелили по дороге.
        - Что-нибудь еще интересное есть?  - поинтересовался Бен у снова погрузившейся в выкачивание информации Асси.
        - Скачала коды безопасности от орбитального пояса,  - тут девушка печально вздохнула.  - Мастер-ключа, увы, там не было, так что управлять ничем мы не сможем. Максимум пролететь мимо, не привлекая внимания.
        - А если начнем шуметь?  - я подумал, что надо будет обязательно попробовать проверить качество энергии и на этой планете.
        - Тогда наш доступ сразу аннулируют и повысят наш тип угрозы до красного уровня. Думаю, вы понимаете, чем это грозит.
        - Понимаем,  - я ответил сразу за двоих.  - Что ж, тогда все эксперименты отложим на момент отправки.
        - Все, надо уходить!  - неожиданно Асси напряглась.  - Мое присутствие заметили. Пока они не поняли, что это было. Но когда до них дойдет, будет лучше, если мы окажемся максимально далеко от зоны досягаемости их техник.
        - Тогда летим к Барну? Теперь-то он точно даст нам все, что мы захотим,  - Бен запрыгнул за штурвал нашего флаера.
        - А зачем он нам?  - я сел рядом с бароном.  - Сейчас, когда у нас есть коды, нам не нужно прикрытие, чтобы прорваться на планету. А это единственное, зачем он нам был нужен. С тем, что мы узнали, нам для прорыва хватит одного-единственного корабля, и что-то мне подсказывает, что ты сможешь его нам достать.
        - Смогу,  - Бен ответил после небольшой паузы, но так, что никаких сомнений в том, что он справится, не осталось.  - Сейчас доберемся до нашего номера, вы отдохнете, а я за пару часов обо всем договорюсь.
        И барон направил наш флаер вперед, к выходу за периметр ограждения вокруг упавшего корабля Старой империи.
        Глава 24. Ход
        Вопросов на КПП к нам опять не возникло, но, чтобы не искушать судьбу, мы все равно бросили флаер через пару кварталов и дальше уже отправились на своих двоих. Вернее, пешком мы прошли не больше километра, а дальше просто наняли такси и положились на то, что выйти на нас никто просто не успеет.
        - Два часа,  - Бен еще раз напомнил, сколько времени ему понадобится, и оставил нас с Асси в номере одних.
        - Я в душ, давно хотела,  - девушка тут же заняла ванную комнату, оставив меня уже в полном одиночестве.
        Впрочем, готов поспорить, что где-то рядом опять ошивается китс, но на этот раз зверек не спешил показываться мне на глаза. Так что, присев на кресло, я смог подумать не о наших ближайших планах, а о чем-то большем… Как там Ами? Зазнайка-принцесса, оказавшаяся под колпаком у советника императора - смогла ли она сбросить накинутые им сети или до сих пор играет под чужую дудку? А Трак? Что именно задумал тот, кто втянул меня в эту петлю? И как, кстати, он смог найти на Земле следы Старой империи, если, как сказала Асси, она до нас никогда не добиралась? Впрочем, Садон мне уже врал, вполне возможно, и эта часть его истории тоже была ложью…
        Мои мысли с планов жениха Ланы Колонель плавно перетекли на корабль, с которого мы недавно считали столь ценную информацию. Мы так сосредоточились на ней, что не подумали о другой довольно очевидной вещи - а мог ли на этом судёнышке до нас добраться кто-то живой? Вряд ли, конечно, учитывая, сколько времени прошло. Но и зарекаться, глядя на пример Асси и Увосса, я точно не буду.
        Погруженный в эти мысли, я в итоге и не заметил, как пролетели два часа, через которые Бен обещал вернуться.
        - Ну что, нам уже нужно собираться?  - из ванной комнаты показалась закутанная в полотенце Асси.
        - Пока нет,  - я уже начал немного волноваться за барона, но тут по зданию прокатилась волна грохота, словно по нему хлопнули чем-то тяжелым.
        А через минуту в дверь вбежал довольный Бен.
        - Смотрю, вы рады меня видеть,  - он оценил скорчер и бон, что я направил прямо на него.
        - Прости, я после всего этого грохота боялся, что у нас гости.
        - А это всего лишь я и крошка «Матильда», предлагаю быстрее перебраться на нее, пока Анрит не догадался перекрыть орбиту.  - Только давай без завышенных ожиданий.
        Продолжая болтать, Бен провел нас на крышу, и тут нашему взгляду предстал самый настоящий ржавый контейнер. Вернее, это был корабль, но походил он именно на очень старый прямоугольник из стали, словно выпущенной еще до переезда вели на Соул.
        - А он точно может летать?  - я медленно поднялся по скрипящим под моими ногами ступенькам.  - Серьезно, такое чувство, что он превратится в труху, если просто прислониться к его борту.
        - Нет, корпус тут довольно крепкий, а наборные листы могут ходить ходуном, это не важно,  - Асси оценила корабль какой-то из своих техник.  - А вот то, что у него полностью отсутствует энергетическая система - это минус. Выходит, одно попадание, и этот кораблик не жилец.
        - Но по нам никто и не собирается стрелять,  - Бен довольно поднял палец вверх.  - При этом простенькие щиты нас бы особо не защитили, так что я не стал из-за них заморачиваться. Тем более что у этой малышки есть кое-что покруче - встроенный генератор старта. Одноразовый, правда, но в случае чего, мы сами для себя сможет запустить две секунды тишины.
        - Три,  - я на автомате поправила Бена.
        - Вообще-то, все-таки только две,  - тот немного виновато пожал плечами.  - Тут урезанная версия… И кто будет сидеть за штурвалом? Мак?
        Он вопросительно посмотрел на меня, и я тут же перебрался за капитанское место. Бен с Асси устроились рядом, выжидая, пока я закончу проверку всех систем.
        - Заберем Карла с Айлой?  - я вопросительно посмотрел на своих товарищей.  - Или у нас совсем нет времени?
        - Лучше не рисковать, они поймут,  - Бен отрицательно покачал головой.
        - Что ж, тогда пристегните ремни, мы стартуем! Цель - Накаташ!
        И я вдавил до упора рукоятку управления, задирая нос «Матильды» и направляя нас вертикально вверх. Действительно, чем раньше мы уберемся из атмосферы Тервина, где мы не полностью властны над собой, тем лучше.
        Двигатель надсадно взвыл, выдал облако черного дыма, заставив засомневаться во всех словах о надежности этого летающего кирпича, но корабль все-таки послушался меня и начал набирать высоту. Сначала медленно, потом все быстрее и быстрее.
        А не такая уж это и калоша - я пролетел мимо спокойно пропустившего нас орбитального катера и направил нас в прыжок с систему Сцерепта. Да, нам нужно не туда - но если представить, что нас начали искать (а это непременно случится), то рассчитать точку назначения по оставленному нами и наверняка записанному станциями слежения выхлопу, будет совсем не сложно. А так… Просто очередной бедолага решил попытать свое счастье, исследуя астероиды в относительно спокойной системе.
        - Все правильно,  - Асси похвалила мое решение.
        И следующие полчаса мы пытались устроиться поудобнее в установленных тут пыточных креслах, по недоразумению названных креслами для экипажа. А учитывая, что мы еще и в гиперпространстве еле ползали, это испытание начало приобретать особые нотки.
        - Ничего, еще немного, и мы будем на месте,  - Бен, похоже, начал смущаться из-за выбранного им средства передвижения.
        - Еще час,  - я направил нас в следующий прыжок, на этот раз в систему Накаташа.
        - Хорошо, что я успела принять душ,  - Асси сладко потянулась, а потом подло взяла и заснула.
        Впрочем, учитывая, что ей приходилось уничтожать целые планеты, вряд ли тренировка перед такой работой была простой. Так что спать на стальном кресле - а почему бы и нет. Мы с Беном, увы, оказались не такими подготовленными, и поэтому остаток полета нам приходилось отвлекать себя обсуждением наших прошлых приключений. Кстати, получилось даже нормально, я почти не следил за временем.
        - Осторожно!  - не успели мы выйти на орбите Накаташа, как Асси широко раскрыла глаза и тут же окружила нас щитом из арсенала «Пылающей длани».
        Я уже собирался спросить, что же произошло, когда увидел, как над северным полюсом планеты вспыхивает что-то ослепительно яркое. Причем ни одна из орбитальных станций, окружающих планету, никак на это не отреагировала. Похоже, кто-то нас опередил и успел проникнуть сюда, используя коды с того генеральского бота.
        Вот только что он делает?
        - Это взлом,  - Асси ответила на мой так и не заданный вопрос.  - Кто бы ни заварил эту кашу, он точно знает, что делает. Пробрался в центральный бункер сил самообороны, ввел генеральский код, а теперь пытается перегрузить систему энергией, чтобы после перезапуска полностью подчинить ее себе.
        - А много надо энергии на такую вот перезагрузку?
        - Очень много…  - Асси тяжело вздохнула.
        А я неожиданно понял, что знаю одного типа, который прекрасно умеет обращаться с энергией и, более того, недавно как раз украл технологию по генерации ее в промышленных масштабах. Похоже, биореактор был нужен Садону Траку вовсе не для его клана или семьи, а для захвата Накаташа! Конечно, это сейчас только моя догадка, но почему-то в глубине души я уверен, что попал точно в цель.
        Глава 25. Сломанный мир
        - Крок их всех дери!  - неожиданно прорычала Асси и даже треснула кулаком по подлокотнику своего кресла.
        - Что такое?  - я скосил на нее взгляд.
        - Надо спешить, Мак,  - лицо «Длани» словно исказилось кривой хищной ухмылкой, и это, говоря откровенно, пугало.  - Похоже, перезагрузка вот-вот выйдет на финишную прямую и пройдет точку невозврата.
        - Это чем-то нам грозит?
        Вместо ответа Асси красноречиво показала на проплывающие мимо орбитальные станции - ни одна из них пока не пыталась нас атаковать. Конечно, мы врубили скачанный «Дланью» генеральский код, но сейчас такое чувство, что охранная система планеты не просто приняла нас за своих - она… словно бы вообще выключена! То есть процесс перезагрузки уже начался - и та вспышка, что мы видели, была не единственным, что тут произошло. А точка невозврата, о которой говорит девушка - это момент грядущего включения, когда Садон Трак, засевший где-то там, возле полюса, назначит самого себя полновластным хозяином этого мира. Своего собственного мира. Причем, уверен, ни одна временная петля это уже не исправит!
        - Так чего мы ждем?!  - я принял решение и принялся разворачивать неожиданно послушную «Матильду» в сторону сверкающего вдалеке неба.
        - Нет, стой!  - Асси так резко отреагировала, что даже схватила меня за руку, а потом сразу же отпустила.  - Как только система перезагрузится, вся эта орда спутников и боевых станций нацелится на нас.
        Точно! Если Траку удастся заранее перехватить контроль хотя бы над частью охранных систем, то никакой генеральский код нам уже не поможет. Ну, а рассчитывать, что он не сможет этого сделать, было бы слишком наивно…
        - Она права, Мак,  - заметил Бен. Как будто я собирался спорить!  - Снижайся, и пойдем максимально близко к поверхности. Времени займет больше, зато для безопаснее - на малых высотах у охранных систем есть слепые зоны.
        Впрочем, судя по той, на кого Бен смотрел во время всей этой речи, предназначалась она не столько мне, сколько кое-кому другому. И что обидно, Асси как будто бы даже не смогла это понять. Наоборот, «Длань» посмотрела на экс-контрабандиста с уважением и неким интересом.
        - Мак…  - Асси повернулась ко мне.
        И теперь в ее взгляде плескалась самая настоящая обида - мол, чего я тяну время. Да чтоб всех этих женщин с этими их заморочками!
        Не став ничего объяснять, чтобы на самом деле не тратить время, я просто сжал штурвал покрепче и отправил «Матильду» в пике. В ушах на долю секунды зазвенело, но корабль, опрометчиво названный мною «калошей», автоматически выровнял уровень перегрузок. Мы вошли в атмосферу планеты с огоньком, но бортовые системы быстро сбили пламя, и теперь за «Матильдой» тянулся роскошный дымный шлейф.
        - Увеличь угол,  - подсказал мне Бен, и я уловил в его голосе легкие нотки волнения.  - Слишком резко.
        - Нормально,  - отмахнулся я, сосредоточенно вглядываясь в изображение на главном мониторе.
        Скорость росла, корабль начал едва ощутимо вибрировать, и я, откровенно говоря, уже не был так уверен, что он выдержит. Все же мы даже не на боевом космолете, которые должны быть покрепче, а на самом обычном… Чем, кстати, занималась «Матильда», прежде чем Бен реквизировал ее на нужды нашей экспедиции?
        - Увеличь угол!  - барон уже не скрывал тревогу.  - Увеличь угол, Мак! Разобьемся!

«Матильду» качнуло, но я не дал ей сбиться с правильной траектории, хотя душа моя в этот момент, что называется, ушла в пятки. Краем глаза я посмотрел на Асси - девушка с невозмутимым видом сидела на своем месте и ни единым движением не выказывала дискомфорт. Значит, я все делаю правильно. Не может ведь она допустить, чтобы мы разбились? Или она сейчас просто доверилась моим талантам пилота?
        - Угол!  - закричал Бен, но я уже задрал нос «Матильды» вверх и выровнял старенький космолет параллельно поверхности… И ничего сложного! Это боковые маневры с нашей формой кирпича будут доставлять головную боль, а вот пикирование или торможение - с этим, к счастью, никаких проблем.
        На обзорном мониторе засверкали отблески вспышек - похоже, как все и опасались, Садон Трак успел перехватить частичный контроль над защитной системой прямо в процессе, и теперь висящие на орбите гиганты начали неторопливо поворачиваться, чтобы взять нас на прицел своих орудий. Как хорошо, что я рискнул и буквально уронил «Матильду» на поверхность Накаташа, а не то пару дырок в обшивке мы бы уже насчитали. Сейчас-то запоздалые атаки орбитальных монстров, оказавшихся в роли догоняющих, нам не страшны, мы уже вышли из зоны их уверенного действия. А от мелких пушек противокорабельной защиты нас легко прикроет даже мой естественный щит - надо только растянуть его за пределами корабля…
        Черт! А без накопителей и передатчиков энергии, которые на «Матильде» оказались просто не предусмотрены, это гораздо сложнее, чем на том же корабле Солдоков. Впрочем, я все равно справился, и это самое главное.
        - Молодец, Макс,  - одобрительно проговорила Асси, а потом, слегка помедлив, положила руку мне на плечо и мягко сдавила его. Интересно, она больше оценила свободное падение или мой маневр с щитом?
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????  - Ф-фух!  - резко выдохнул Бен, откинувшись в кресле.  - Ну и напугал!.. Это же тебе не истребитель алвов, таких маневров старушка «Матильда» могла и не выдержать.
        - Но выдержала,  - резонно возразил я, глядя на раскинувшееся до горизонта зеленоватое море, над которым мы сейчас неслись на высоте не более сотни метров.
        - А ты еще больший псих, чем я думал,  - через какое-то время произнес Бен, улыбнувшись.
        - Возьми ближе к северо-западу,  - подсказала тем временем Асси, сверяясь с данными навигации.  - Главная база планеты смещена в сторону от магнитного полюса.
        - Как думаете, она серьезно охраняется?  - спросил я, задумавшись, сможем ли мы пробиться к Садону Траку на одном маленьком прямоугольном кораблике.
        И, главное, успеем ли…
        Глава 26. Склиссы
        Я пока до конца не осознал, к чему именно может привести финал, в котором Садон Трак получает под свой контроль планету Старой империи - но Асси так старается его остановить, что я просто не могу ее не поддержать.
        Стоп! А чего это все замолчали? Я попробовал оторвать взгляд от радара, без которого на такой высоте мне было просто не выстроить маршрут, но тут… В голове замутилось, изображение побежало куда-то в сторону, словно я мчался на американских горках, когда тележка заложила крутой вираж… Пульсирующие сигналы с полюса пропали, а потом возобновились с новыми силами, но уже в другом месте - градусах в тридцати правее!
        - Проклятье!  - выругалась «Длань».  - Все гораздо хуже, чем я думала!
        - О чем ты?  - бросил я, стараясь сдержать обрушившиеся на организм рвотные позывы. Море под нами как раз сменилось песчаными дюнами, затем пошли изумрудно-зеленые поля, а вслед за ними почти черные леса. Нет, не сгоревшие, просто с очень темной листвой.
        - Перезагрузка подходит к концу, мы не успеваем!  - мне показалось, или в голосе Асси я и вправду услышал отчаяние?
        Я перевел рычаг скорости в крайнее положение, но мы и так мчались максимально быстро для старенькой «Матильды».
        - Садись!  - неожиданно приказала Асси.
        - Что?  - я не мог понять, как этот вариант поможет нам ускориться.
        - Я знаю, что говорю,  - железным тоном сказала «Длань».  - Сажай космолет.
        Совершив правый крен, я повел «Матильду» в сторону извилистой дороги в стороне от черного леса. Надо же, какой контраст с изумрудной травой…
        - Давай быстрее, Макс!  - нетерпеливо крикнула «Длань».  - Шанс еще есть!
        В этот самый момент изображение снова поехало, из-за чего я чуть не потерял контроль над «Матильдой». По голове словно кто-то ударил дубиной, а потом отвесил смачную оплеуху… И магнитный полюс вновь сместился, только теперь уже на шестьдесят градусов влево.
        Виски заломило, по пищеводу пошла кислота… Ну уж нет! Этого за штурвалом корабля я точно не допущу! Сделав над собой усилие, я заставил организм успокоиться, и посадил «Матильду» на заросший цветами луг, чуть не сбив какое-то фиолетовое животное, одновременно напоминающее корову, слона и верблюда. Чудовищное сочетание.
        Едва раскаленный корпус «Матильды» высушил под собой луговую траву с цветами, Асси выпрыгнула из кресла и бросилась к выходу.
        - Ты куда?  - Бен опередил меня, озвучив интересовавший нас обоих вопрос.
        Но «Длань» ничего не ответила, а спустя секунду во внутренние помещения корабля хлынул сладковато-приторный запах, перемешанный с едва уловимыми нотками гари. Если бы не вся этак катавасия, как, наверное, хорошо было провести вечерок на этой планете…
        От несвоевременных мыслей меня отвлек Бен, который судорожно отстегнулся и рванул вслед за «Дланью» наружу. Готовый ко всему, я помчался за ним, все еще не понимая, что задумала Асси.
        Накаташ встретил меня прохладным и в меру влажным воздухом, сверху припекало местное солнце, а вокруг корабля медленно сжимали кольцо любопытные фиолетовые звери. Коровы с вытянутыми на манер слоновьего хобота носами и горбатыми спинами не проявляли агрессии - такое впечатление, что они вообще никогда не сталкивались ни с чем опасным. Что ж, долгая жизнь в изоляции под охраной боевых орбитальных станций расслабляет.
        Неожиданно одна из местных «коров» встрепенулась, раскрыв широкие кожистые крылья.
        - Папа, давай возьмем склисса - я на нем в школу летать буду,  - пробормотал я, вспомнив одну из любимых книг детства.
        Но куда же, крок побери, запропастилась «Длань»? Не слизнули же ее языками эти фиолетовые летающие коровы. Неожиданно последние испуганно расступились в стороны, и в следующий миг я понял, где была Асси все это время.
        Вернее, то существо, что сейчас возвышалось над нами и стадом накаташских склиссов, лишь напоминало привычную нам Асси чертами лица и фигурой. А вот размерами оно превышало ее как минимум втрое. Как такое возможно? Да и что это, в конце концов?
        - Асси?  - изумленно воскликнул Бен.
        Фигура гигантской девушки повернула в нашу сторону светящиеся глазницы, словно пронизывая рентгеном. Скафандр на ней полопался от несоразмерной величины, и сейчас лишь лохмотья кое-как прикрывали ее обнажившееся тело. Волосы, будто наэлектризованные, обрамляли лицо слегка подрагивающими лучами, делая Асси похожей то ли на статую Свободы, то ли на божество.
        Я замер, не в силах оторваться от невероятного зрелища, а по телу «Длани» побежали сверху вниз огненные ручейки, от которых вспыхивали обрывки скафандра. Пахнуло нестерпимым жаром, и мы с Беном, не сговариваясь, закрылись забралами шлемов. Асси приподнялась над землей на целый метр, и огонь закрутился вокруг ее тела.
        - Она… Она!  - барон, казалось, потерял дар речи, лишь тыкал пальцем в сторону горящей девушки.
        А потом вдруг Асси стала медленно вращаться вокруг своей оси, с каждой секундой ускоряясь и усиливая тем самым пламя. Превратившись в огненный столб, она взлетела на десяток метров и в ту же секунду на огромной скорости врезалась пылающим буром в почву, выжигая изумрудную траву и распугивая гигантских местных коров.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Поверхность планеты тряхнуло. Затем еще и еще раз. Животные протяжно затрубили, но почему-то не стали убегать далеко.
        - Мак!  - я не заметил, как Бен подскочил ко мне и принялся дергать за рукав.  - Что происходит? Кто она на самом деле? Или что?..
        Я не нашел достойного ответа - просто потому, что сам не знал его. Впрочем, кого я обманываю: разве не похоже то, что сейчас произошло, на явление настоящей «Пылающей длани Зании»? Смертоносного живого оружия Старой империи, несущего разрушения целым мирам?
        В голове тут же сложился образ гигантской огненной девушки, шагающей с неотвратимостью рока по обреченным планетам, глухой к мольбам и перешагивающей через еще не остывшие трупы…
        Глава 27. Возрождение
        - Мак! Мак!  - Бен по-прежнему тряс меня за плечо и заглядывал в глаза через стекла наших шлемов.  - Что будем делать?
        Вот этот вопрос гораздо прагматичнее, чем «что происходит». В такие моменты не до философии, нужно думать о насущном. Бежать? Но куда? Улетать? А как же Асси?..
        Планету вновь качнуло, и на этот раз ощутимо. От неожиданности я даже не удержался на ногах и сел в изумрудную траву. А потом, что называется, понеслось…
        Раздался гулкий грохот, и почва метрах в пятидесяти от нас вспучилась. Из расщелины вырвался пар, обварив парочку «склиссов», тут же разразившихся жалобным воем. Могучий черный лес закачало, листья отрывались от ветвей и густым роем летели по воздуху, оседая на землю, будто странный дождь.
        Меня вновь повалило навзничь, а когда я поднялся, вокруг уже не осталось ни следа от изумрудной идиллии. Почва кипела, повсюду, докуда хватал взгляд, поверхность была обезображена кривыми разломами. Из некоторых опять же валил пар, из других отчетливо вырывалось пламя.
        - Бежим, Бен!  - неожиданно я пришел в себя, и мозг подсказал самый логичный вариант развития событий.  - На «Матильду»!
        - Но как же?..  - начал он.
        - Мы не поможем ей, если сгорим!
        Бен открывал, закрывал и снова открывал рот, будто гигантская синяя рыба, и я просто схватил его за плечо, развернул и закинул в корабль. И тут громыхнуло.
        Местность скрутило в бараний рог, крылатые коровы попадали на землю словно игрушечные. Огненной вспышкой, вырвавшейся из гигантского разлома, накрыло почти все стадо, и протяжный крик, полный боли, разнесся над окрестностями. Вновь громыхнуло, и из усилившегося пламени побежали пылающие коровы, размахивающие крыльями. Вот так - оказывается, местные «склиссы» не умеют летать…
        В трещины с клубящимся паром как спички летели огромные деревья, несколько животных буквально смело прокатившимся камнепадом. Я едва оторвался от этого страшного, но чем-то завораживающего зрелища, и шагнул в проем входного шлюза. В этот момент из образовавшейся на месте исчезновения Асси воронки выскочила огненная ракета…
        Впрочем, нет - это как раз и была наша «Пылающая длань», превратившаяся в буквальное воплощение своего титула. Я нашел взглядом ее глаза и вздрогнул: они больше не напоминали пустые яркие точки, это снова были полные безысходности глаза Асси. Моей Асси!
        - Макс!  - бушующее пламя, окружающее ее тело, не давало звукам пробиться, но я все же уловил зов девушки.  - Макс!
        И это было все, что я мог разобрать - огонь не давал нам возможности нормально поговорить. А потом «Длань» использовала мыслеречь.
        - Макс… Времени мало, поэтому не перебивай. Я использовала силу «Пылающей длани» без разрешения императора - это было тяжело, но Накаташ должен быть разрушен! Это единственный способ остановить то, что по своей глупости начал этот вели! Чтобы довести дело до конца, мне придется использовать еще больше силы, и тогда…
        - Тебе после этого не выжить? Не надо! Мы что-нибудь придумаем! Любые проблемы можно решить!
        - Я не могу допустить того, что тут происходит, любой ценой. Но я не умру… Выживу. Однако за все нужно платить… Я… Меня не будет какое-то время. Одну петлю, может быть, две. Тебе придется справляться без меня. А потом я вернусь и все тебе расскажу…
        Расскажет? Что?
        - С чем справляться? Что мне нужно будет сделать?
        - Не дай захватить Накаташ! Я бы убила этого глупца, но тогда я не успею помешать ему довести дело до конца! Теперь это твоя задача! Останови Трака, иначе…
        Трансляция прервалась, и Асси по инерции еще пару секунд шевелила губами, видимо, пытаясь использовать обычную речь. Я, оказывается, так пристально следил за ней все это время, что не замечал, что творилось вокруг. А оказывается, из дыры к сердцу планеты вслед за «Дланью» успел вырваться настоящий столб из пламени и магмы. Он расширялся все больше, и лишь небольшой шар из света, окруживший «Матильду», не давал нам расплавиться вместе с окружающим нас миром, позволяя наблюдать за чудом уничтожения… Или не знаю, как еще можно это назвать.
        Высвобожденная Асси сила огня продолжала расширяться - чудом работающие приборы подсказали, что она поглотила уже треть планеты… С полюса тем временем прилетела новая гравитационная волна, но было уже поздно.
        Что бы ни пытался сделать Садон Трак, Асси это не остановило! Поток огня вокруг нас только усилился, а потом что-то с оглушительным грохотом треснуло. Кажется, Асси вновь исполнила свое предназначение - уничтожила очередную планету. А еще она потратила на это все силы, и прикрывающий нас защитный экран погас, испепеляя меня, «Матильду» и, наверно, так и не осознавшего масштаб происходящего Бена…
        Когда блестящая машина вели Калу, визжа покрышками, прошла юзом мимо меня, я осознал, как же давно не перезапускалась петля. Наверное, я даже в какой-то момент отвык от этого ощущения и сейчас получил фактически ледяной темпоральный душ.
        Однако человек, как известно, ко всему привыкает, и мои рефлексы вернулись ко мне практически сразу же. В памяти еще держался образ горящей Асси, пожертвовавшей собой, чтобы остановить подчинение Траком планеты Старой империи. «Не дай захватить Накаташ, иначе…». Иначе что? И ведь не спросить, потому что в этой петле моя «Пылающая длань» просто не сможет появиться. На мгновение мелькнула глупая надежда, что девушка могла ошибаться, но потом я перестал обманывать себя… То, что сделала Асси, обратившись к запретной для нее без императора силе, нельзя было сделать просто так. Цена должна быть заплачена, и девушка была на нее готова. Что бы там ни было помимо выпадения из обычного течения времени!
        Проклятье! А ведь она пошла на это не просто рискуя собой, но еще и полагаясь на меня. Ведь если я не выполню ее просьбу, не смогу остановить Садона Трака, то все будет зря… Вот только я до сих пор так и не понял, что бы такого страшного случилось, если бы мой старый знакомый заполучил доступ к древней силе. Да, у него бы появился мощный ресурс в борьбе за власть. Но чем он хуже Новой империи вели или повстанцев? Может быть, именно с Садоном Траком Земля и все мои родные смогли бы жить в настоящей безопасности?..
        Увы, теперь мне этого никогда не узнать. Чертова Асси умерла и повесила на меня долг. Долг довести до конца ее дело… И пусть я пока не понимаю зачем, не знаю, как это сделать, но, несмотря на все на это, просто не могу не попытаться.
        Как же это ужасно, когда в тебя так сильно верят!
        Глава 28. В дорогу
        Впрочем, некогда рефлексировать - раз уж я так решил, надо действовать. И в первую очередь мне нужно забрать Бена с его помощниками, после чего перенестись на корабль и снова рвать на Тервин. На этот раз не теряя ни одной драгоценной секунды. А уже там… Там, на месте, мы составим план действий и решим, как отстоять Накаташ, не дав его захватить Садону Траку.
        - Ты что творишь?  - таксист Калу уже стал настолько родным за столько петель, что не вызывал никаких других чувств, кроме симпатии. Даже его грозно сдвинутые брови и строгий тон, не терпящий возражений, отнюдь не пугал меня.  - А если бы я тебя сбил? Ты чего улыбаешься?
        - Тройной счетчик, если доедем быстро и без проблем,  - я назвал ему адрес, по которому располагалось убежище-офис Бена.  - И небольшой бонус за то, что заставил вас волноваться.
        На моем земном счету даже без учета дохода от пока еще не начавшей продаваться лицензии на «Вихрь исцеления» сейчас достаточно денег, так что могу себе позволить решить проблему с таксистом быстро и без особых затей. И как хорошо, что не нужно будет заново объяснять Бену, кто я такой - восстановление памяти, наложенное на него «Дланью», упростило нашу коммуникацию в начале петли. А Карла с Айлой, уверен, он уже и так сам просветил. Главное, чтобы этот эффект не спал до возвращения Асси - впрочем, мы еще ни с чем в этой петле не справились, чтобы беспокоиться о настолько отдаленном будущем.
        - У вас какие-то дела в том районе?  - вели Калу, как и подобает матерому таксисту, вежливо начал разговор.
        - Да, нужно кое с кем встретиться,  - не стал отпираться я. Зачем? Просто никаких лишних деталей.
        - Не самое удачное место,  - Калу явно прощупывал почву, о чем со мной можно говорить, а о чем не стоит.
        - А где сейчас спокойно?  - многозначительно пожал я плечами.
        - Вы правы,  - согласился водитель.  - В последнее время все кувырком идет. И куда смотрит наместник?
        - У него много дел,  - я сделал вид, что высказал осторожное предположение.
        - Так и место потерять недолго,  - усмехнулся Калу.  - Вели Кандор Трак - старый и мудрый хищник. Не зря его в свое время прочили в наместники, но посчитали, что он будет лоббировать свой бизнес.
        - Трак?  - вырвалось у меня. Если честно, я совершенно не понял, как наш разговор свернул на эту семью.
        Таксист не смутился и упоенно продолжил строить конспирологические теории.
        - Мне кажется, что-то будет,  - Калу сосредоточенно вглядывался в дорогу.  - Не просто же так Траки прислали свой флот… Не слышали? Вот же буквально перед тем, как я вас подобрал, передавали.
        Вот, значит, в чем дело. Выходит, Карм Даус выиграл титул наместника Земли у Кандора Трака, который, несмотря на поражение, благодаря своим центрам по выкачке энергии, раскинул свои щупальца по всей планете… А вот теперь и вовсе флот сюда подогнал - раньше такого не было. Да и не слышал я, чтобы у Траков была своя армия. В том же рассказе Садона, когда он поведал, как его родичи подкупали будущих участников мятежа против императора, их семья предпочитала действовать деньгами, а не силой.
        А вот мы и на месте. Я выскочил из машины и тут же поднял голову, чтобы рассмотреть плывущие по орбите хищные обводы сотен судов. Увы, детальнее в такую погоду и без специальных средств не увидеть.
        - Если что, вызывайте меня напрямую,  - Калу остался настолько доволен тройным тарифом, что сразу попытался сделать меня своим постоянным клиентом.  - Всегда приятно подвезти приличного человека!
        Я поблагодарил таксиста и попрощался с ним, заверив, что обязательно воспользуюсь именно его услугами. Машина резво рванула с места, а когда она скрылась за поворотом я подошел к нужному дому и позвонил в дверь. Меня уже ждали.
        Открыл, как ни странно, сам экс-контрабандист, но Айла и Карл маячили неподалеку, готовые дать отпор в случае необходимости.
        - Крок подери, Мак!  - в голосе Бена смешались радость и тревога.  - Ты знаешь, что происходит?
        - Траки на орбите Земли?  - предположил я.
        Очевидно, барону больше хочется поговорить о том, что он увидел в концовке прошлой петли, но и я не уверен, что сам сейчас готов к этому разговору. Слишком свежи воспоминания. Да и сородичи Трака, скорее всего, не просто так зашевелились, надо будет это учитывать.
        - А ты откуда знаешь?  - Бен на миг сбился на паузу, потом согласно кивнул, как бы принимая, что самый важный разговор мы проведем чуть позже.
        - Я очень наблюдательный,  - широко улыбнулся я.  - Что думаешь по этому поводу?
        - Очевидно, это связано с нашим другом,  - пожал плечам Бенито.  - Вот только неясно, знают ли они, что Садон пошел против семьи?
        - Если нет, можно будет попробовать это использовать, чтобы остановить его…
        - Остановить?  - Бен напрягся.  - Асси говорила, что это важно, потом это ее превращение… Все настолько серьезно?
        Проклятье! Похоже, отложить серьезный разговор все-таки не получится. Да так, наверно, и правильнее будет. А то как тащить с собой Бена и остальных, когда они даже не понимают, куда и зачем мы спешим? Нет, от таких помощников может быть больше вреда, чем пользы.
        - Сейчас расскажу в двух словах,  - я подвинул барона в сторону, зашел внутрь и прикрыл за собой дверь. Так мы будем привлекать меньше внимания.  - В общем, Асси пожертвовала собой, чтобы не дать Траку завершить начатое. Как я понял, она использовала что-то вроде древнего артефакта, который передавался в их семье из поколения в поколение. Но даже с ним такую мощь не призвать без последствий. На ближайшие две петли она просто выпала из потока времени, ну а нас она попросила проследить, чтобы Накаташ не пал.
        Вот я и придумал объяснение силы Асси, посмотрим теперь, как Бен на это отреагирует.
        - Она нас просила? Я не помню такого!
        - Асси связалась со мной мысленно перед смертью…  - я ответил на вопрос Бена и, похоже, расстроил его тем, что наша общая знакомая в такую секунду заговорила не с ним. Все же мой барон явно имеет на Асси виды.
        - Я понял,  - неожиданно Бен затряс головой, словно прогоняя какие-то мысли, а потом резко и уверенно кивнул.  - Я все понял! Ты дал ей слово, и мы, Солдоки, его обязательно сдержим! У тебя же есть план?
        Вот это вопрос не в бровь, а в глаз.
        Глава 29. С начала
        Бен все еще ждал от меня ответа.
        - Для начала предлагаю перенестись на наш корабль и стартовать к Тервину.
        - Хорошо,  - Бен кивнул.  - А с принцессой ты в этот раз будешь связываться?
        Вот тоже не самый простой вопрос.
        - Нет, сейчас нам не до объяснений. Да и вряд ли Ами сможет помочь нам справиться с этой миссией. Думаю, нам нужно будет искать союзников среди вели Старой империи…
        Я внимательно посмотрел на Бена и его ребят - вроде бы все со мной согласны… Тогда не будем терять время.
        Вскоре мы уже перенеслись в подземный ангар на Хризалисе - благо моя старая привязка к кораблю еще держалась. Взлет прошел в штатном режиме, никто из новых и (я не перестану это повторять) временных владельцев собственности семьи Солдоков предсказуемо нам не помешал. Вот только восстанавливать разрушенные при старте здания все равно им придется.
        Отлетев от планеты на достаточное расстояние, мы перешли в гиперпространство по координатам Тервина.
        - Кстати, а почему не сразу на этот Накаташ? Как я поняла, вы ведь уже знаете координаты?  - Айла, которую Бен тоже коротко ввел в курс событий прошлой петли, неожиданно задала вопрос.
        - Координаты-то мы знаем…  - я печально вздохнул.
        - Вот только без генеральского кода местные силы самообороны размажут нас в труху,  - закончил за меня Бен.  - Код Старой империи - это не короткая последовательность знаков как в заштатных мирах, где выучил его за минуту, и вперед. Нет, там под тысячу страниц формул, которые иначе как сжатым пакетом не передашь.
        - В общем, если мы хотим попасть на Накаташ, нам в любом случае надо будет снова добыть генеральский ключ,  - теперь уже я продолжил за Беном.  - Кстати, возможно, по дороге мы столкнемся с Садоном Траком, ведь ему тоже нужен этот код, чтобы повторить свою попытку захвата из прошлой петли.
        - Значит, операция внедрения и устранения?  - Карл внимательно обвел нас взглядом. Кажется, он ни капли не удивлен.
        - Что-то вроде того,  - я махнул рукой.  - В общем, предлагаю пока подумать над нашими возможными шагами, а потом на орбите Тервина уже соберемся и поделимся идеями.
        Все дружно кивнули в ответ на мое предложение и разошлись по своим углам. Карл отправился исследовать доставшуюся нам вместе с кораблем технику, Айла засела за свой терминал, Бен закрылся у себя в каюте, ну а я решил, что могу посвятить это время созданию чипа модели 108-Д… Вернее, я очень надеюсь на то, что у меня получится создать эту штуку и восстановить мою связь с кораблем Солдоков. А то знать, что еще разок, и больше я сюда так быстро не смогу попасть - это напрягает. Увы, все необходимые мне железки остались в предыдущей петле. Но в то же самое время, как выяснилось, они не были такой уж редкостью - часть нужных минералов для чипа можно было найти в деталях боевых танков, которые стояли на нашей десантной палубе. А еще часть, проверив через поиск в системах корабля, я обнаружил в ранее запретном для меня арсенале.
        Пока мой уровень батарейки был ниже, попасть туда или в библиотеку я не мог, не хватало объема энергии - сейчас же этот путь для меня открыт, причем официально. Так что можно будет совместить приятное с полезным: создать чип и проверить ранее скрытые уголки корабля.
        Прикинув, что нам с Карлом будет по пути, я попросил его немного подождать, а потом мы вместе погрузились на скоростную платформу и отправились за столь нужными мне минералами. Мимо проносились технические коридоры разных отсеков, а я вновь невольно задумался об Асси…
        А вдруг она ошиблась? Вдруг девушка исчезла из моей жизни и этого мира навсегда? Нет! Не хочу об этом думать! Она же «Пылающая длань», она точно жива! Вот только где?.. Бену я сказал, что Асси выпала из нашего времени - увы, как это работает на самом деле, я не имею ни малейшего понятия… Впрочем, одно мне известно наверняка - ни ее самой, ни китса, в теле которого она раньше скрывалась, сейчас на корабле нет.
        Вот только надо завязывать думать об этих всех странных вещах - а то так невольно можно и с ума сойти. Лучше обсудить что-нибудь попроще… Что-нибудь совсем простое и понятное.
        - Карл, скажи мне, пожалуйста, где ты прячешь своего ворона?  - кажется, я нашел подходящую тему. Тем более, этот вопрос все равно меня мучил на протяжении целого ряда петель.
        - Нигде не прячу,  - маленький помощник Бена пожал плечами.  - Вот он.
        И в следующую секунду бесформенный воротник Карла зашевелился, отделившись от одежды, на нем прорезались черные глаза-бусинки и выделился клюв. Тьфу ты, а ворон-то у него, оказывается, еще и мимикрировать умеет. И почему я решил, что разговор хоть с кем-нибудь на этом корабле может закончиться без сюрпризов?
        Я покосился на помощника Бена, выцепив взглядом замаскировавшегося ворона, и убедился, что видно его на самом деле довольно хорошо, когда знаешь, где искать. В этот момент платформа остановилась рядом с запертым отсеком с табличкой «Арсенал».
        Мы аккуратно спрыгнули, и средство передвижения с легким шелестом унеслось прочь. Я помедлил немного, наслаждаясь ценностью момента, и приложил руку к сенсорной панели у входа.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Инициализация…
        Геном Noi2 подтвержден
        Объем энергии выше 4 pfg
        Доступ разрешен
        Дверь в ранее недоступную часть корабля открылась так просто и буднично, что стало даже немного обидно. Мы шагнули внутрь, и моментально включившееся освещение открыло перед нами длинный и просторный коридор, уходящий далеко вглубь. Вдоль стен расположились прозрачные вертикальные контейнеры, похожие на магазинные витрины, а внутри…
        От разнообразия хранившихся там предметов рябило в глазах - только на то, чтобы изучить их все, понадобится, я чувствую, не один день. Вот только сейчас у нас, к сожалению, очень мало времени, а потому приходится его экономить, довольствуясь самым необходимым.
        - Карл, мне потребуется твоя помощь,  - обратился я к помощнику барона.  - Нужны комплектующие, из которых можно выделить минералы из этого списка. Поможешь?
        Я скинул Карлу все необходимое для создания чипа привязки.
        - Уже ищу,  - маленький помощник Бена не дал мне договорить и прошмыгнул к напольным контейнерам.
        Кажется, кто-то в отличие от меня тут прекрасно ориентируется.
        Глава 30. Связь
        Я же пока решил воспользоваться моментом и хотя бы глазами пробежаться по всему тому богатству, что мне досталось благодаря ускоренной тервинской прокачке и фазе энергии. Когда я тут был в прошлый раз после падения корабля на Сцерепте, все мелочи просто-напросто сгорели при падении, оставив в моем распоряжении лишь шагоходы, и сейчас гордо стоящие в центре зала…
        Но теперь они были не одиноки. По левую сторону расположилось легкое стрелковое оружие - бластеры, скорчеры, импульсаторы, плазмоганы и даже экзотические дискометы. Штука, надо сказать, довольно негуманная: в качестве зарядов к ним использовались зазубренные металлические круги вроде тех, что используются в циркулярных пилах. Я включил голографический обучающий ролик и подтвердил свои предположения - диски раскручивались на огромной скорости и отправлялись в цель, вонзаясь в нее и нанося калечащие раны. Да уж, не слишком приятное оружие, но с другой стороны - и ему может найтись применение.
        Справа стояли образцы тяжелого, что называется, станкового вооружения - те же бластеры и импульсаторы большой мощности для стрельбы со стационарных позиций. Для нас, конечно, не подойдет, если только не решимся защищать какую-нибудь базу. К слову, обзавестись такой где-нибудь в области Тервина не помешало бы.
        А вот чуть подальше хранились заземлители вроде тех, что использовались бойцами империи в операции по поимке Алекка Кроу - тогда, когда мы попали на базу темных миротворцев. Вот это вооружение, пожалуй, стоит прихватить с собой. А еще не помешают нам различные дальновизоры, инфракрасные очки и автоматические корректировщики стрельбы: как я понял из описания и положенного ко всем предметам в арсенале обучающего ролика, последние забрасываются в сложный район, активируются и подают сигналы автоматическим системам ведения огня. Очень похоже, кстати, что такими или подобными пользовались пограничники на темной стороне Тервина, когда весьма точно били бандитов с орбиты. Будем иметь в виду.
        - Готово,  - Карл тоже времени зря не терял и довольно быстро принес мне все необходимое для сборки чипа 108-Д. И даже танки курочить не пришлось, все нашлось в запасниках арсенала…
        Я быстро забрал у него принесенные детали, вытащил из них начинку с нужными мне для чипа металлами и уже был готов применить приобретенную на Тервине технику создания, когда мой взгляд остановился на восторженно замершем Карле… А ведь я всегда смотрел на него просто как на помощника Бена. Вассал моего вассала, друг друга - но что получил этот маленький трудолюбивый парень, всегда готовый прийти на помощь, за все те разы, что он оказывался рядом и подставлял плечо?
        - Знаешь,  - я внимательно посмотрел на Карла еще раз,  - я не могу поделиться с тобой одной нужной техникой, но могу ее тебе передать…
        Я замолчал и проверил, действительно ли это так. И да, не знаю, как правильно назвать то лицензионное соглашение, что регулирует правила покупки и передачи техник, но оно вполне благосклонно отнеслось к моей идее передать эту технику… В принципе, если посмотреть со стороны, мы же действительно ничего не нарушаем: один разумный купил право создавать эти чипы, один разумный им и будет пользоваться.
        - Я не понимаю,  - Карл так искренне растерялся от моего предложения.
        - Я сейчас передам тебе технику, что поможет создавать очень нужные для меня чипы. Сможешь потом набрать еще таких деталей и собрать их штук десять?
        - Да, конечно, смогу!  - Карл яростно кивнул, а потом как бы случайно поднял руку и размазал выступившие на глазах слезы. Черт, как же приятно порой делать что-нибудь хорошее.  - Вот только… А что в следующей петле? Если тебе снова понадобятся эти чипы?
        Кажется, Карл настолько переволновался, что забыл про основы подобных аурных техник при перемещении во временных петлях.
        - Право на использование все равно останется у тебя,  - я сжал руку своего маленького напарника и пожелал передать ему выбранную технику.  - Ну вот, все получилось. А если ты забудешь, что именно нужно объединять, то этот список я тебе напомню. Ну что, сделаешь мне первый чип?
        - Да,  - Карл сосредоточенно кивнул, а я неожиданно задумался: вдруг уровня батарейки маленького помощника Бена не хватит на эту технику! Какой он у него, первый, может быть, второй? Вряд ли больше… С другой стороны, это способность созидания, на том же Тервине они считаются ширпотребом, который может позволить себе каждый, даже без высоких уровней за плечами.
        Черт, но все равно надо было хотя бы один чип сначала создать самому…
        - Получилось!  - Карл прервал мои сомнения и протянул маленькую черную пластинку чипа, которую я тут же активировал и привязал к ауре корабля. Вроде бы получилось… Что ж, теперь хотя бы о том, что я могу потерять свой родовой корабль, можно не беспокоиться.
        - Спасибо,  - я поблагодарил Карла.  - Тогда я тебя оставляю здесь. Помнишь, еще девять штук?
        - Так точно,  - мой маленький напарник шутливо приложил руку к голове и направился к дальним стеллажам.
        Эх, я бы тоже не отказался в них покопаться! А еще ведь мне теперь должна быть доступна корабельная библиотека - но это все приходится немного отложить. Уже скоро Тервин, и нам надо определиться с дальнейшими планами… С другой стороны, а что если знания и техники, которые я смогу обнаружить в этой библиотеке, помогут нам справиться с поставленной перед нами задачей? Нет, хотя бы просто заглянуть и осмотреться в таком месте я просто обязан!
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????И, оставив Карла собирать мне новые чипы и радоваться новой силе, я вызвал внутренний транспорт, который должен будет доставить меня на верхнюю палубу, туда, где скрывается еще один ранее запретный для меня отсек. Скажу честно, мне почему-то казалось, что в библиотеке меня непременно будет ждать что-то особенное, поэтому, когда я добрался до нужной двери и приложил к ней руку, то еще и невольно задержал дыхание.
        Ну же! Ставлю на историю клана и полки с техниками Солдоков…
        Глава 31. Пятая сторона
        Дверь передо мной, оказавшаяся неожиданно толстой, откатилась в сторону, и моему взору предстал широкий коридор, состоящий примерно из четырех залов-утолщений, в каждом из которых на стенах висели картины. Картины, черт их дери! Никаких кристаллов с техниками, никаких компьютеров с базами данных. Просто холсты с разноцветными мазками…
        Я пробежался по всему помещению, чтобы убедиться, что здесь нет никакой ошибки, но вокруг действительно были одни лишь картины. Причем даже не обычные, из которых хотя бы по деталям внешности героев или сюжету можно было хоть что-то понять - нет, тут был сплошной экспрессионизм! Проклятье! Может быть, с художественной точки зрения это и настоящее сокровище, не зря засунутое так глубоко Ариком Солдоком, но для меня, увы, все эти условные шедевры не представляют никакой ценности.
        Я уже двинулся к выходу, когда внутри шевельнулась какая-то мысль - не зря же это место открывалось только тем, у кого батарейка достигла моего уровня развития, должен же в этом быть какой-то практический смысл… Но тут зазвучал сигнал, предупреждающий о выходе в обычный космос. Мы приближаемся к Тервину, и исследование библиотеки придется отложить на потом.
        Закрыв за собой дверь, вновь отрезая этот зал искусств от остального корабля, я заскочил на «дежурившую» неподалеку транспортную платформу и рванул на полной скорости в сторону мостика… Почему-то в этот момент я вновь подумал об Асси - мозг отказывался верить в то, что «Длань» нас покинула, и я был в полной уверенности, будто она дожидается меня в своем кресле. Вот сейчас доберусь до капитанской палубы, она слегка повернет голову, взглянув своим насмешливым взглядом… Кажется, я и впрямь привязался к этой темнокожей вели, несмотря на некоторые ее особенности в виде способности к уничтожению целых планет. Кстати, странно, но зрелище словно взорванного изнутри Накаташа никак не сказалось на моем отношении к Асси. Кто-то бы испугался, кто-то бы ужаснулся, а я просто принял это как часть моей подруги…
        Увы, сегодня она не с нами.
        - Мак, мы почти на месте!  - доложил Бен, хотя это и так было ясно как божий день. Видимо, экс-контрабандист тоже пытался отвлечься.
        Я едва заметно кивнул, занял свое место и принял управление. Три, два, один - мы вышли в обычный космос.
        И чуть было не отправились на перерождение, обновив рекордную по минимальной продолжительности петлю - пространство вокруг Тервина было заполнено кораблями всех мастей, один из которых чуть было не поджарил нас плазменным лучом. Лишь благодаря счастливой случайности и моей мгновенной реакции нам удалось спастись.
        - Крок!  - выругался Бенито.  - Что здесь такое творится? Учения?
        - Сомневаюсь,  - процедил я сквозь зубы, бросая корабль в крутое пике, чтобы избежать нового обстрела.
        - Смотри, Мак!  - воскликнул барон, но я уже и сам, выровняв космолет, увидел, кто с кем сражается. И сказать, будто я удивился, было все равно что промолчать.
        Молния в виде тройного зигзага на оперении фрегатов и крейсеров прямо и недвусмысленно говорила о том, что на орбите Тервина вел бой с местными защитниками флот Траков. Вернее, не их личный флот, которого у них по факту-то и нет, а наемники. Вроде тех, что были на Земле… Неужели ту армаду на орбите моей родной планеты они собирали, чтобы отправиться сюда?.. Учитывая, что Земля ближе к неизведанным регионам, чем Хризалис, откуда стартовали мы, это заодно и объясняет, как они оказались у Тервина раньше нас.
        - Любопытные дела тут творятся,  - удивленно протянул Бен, выхватив на обзорном мониторе несколько кораблей и увеличив изображение.
        Если бы я в этот момент решил промочить горло, то непременно бы поперхнулся. Нет, я слышал рассказ Садона, что Сопротивление достигло своего текущего уровня благодаря деньгам Траков, но все равно увидеть здесь их флот было для меня самым настоящим сюрпризом. Корабль коммандера и Ланы, небольшая группа кораблей гнарфов - интересно, а Аса Кино сейчас с ними?
        - Мак, а нам не надо двигаться?  - рядом раздался осторожный голос Бена.
        - Мне кажется, нас приняли за одно из подкреплений… Так что лучше не шевелитья, чтобы не провоцировать Траков на ответные действия. Они и так нам, наверно, уже угрожают за то, что я не выхожу на связь,  - я указал на мигающий сигнал вызова.
        - А первые выстрелы, которыми нас встретили?  - не поворачиваясь ко мне от своих экранов, уточнил Карл.
        - Просто случайность…
        В этот момент флот Сопротивления начал перестроение, и у меня мелькнула безумная мысль, что вот сейчас они все же ударят по Тракам… Но нет, одно из звеньев Сопротивления просто соединилось с эскадрильей фрегатов семьи Садона, и вместе они принялись ломать защиту тервинского крейсера.
        Это походило на стаю собак, окруживших одинокого волка: они крутили вокруг хороводы, но не решались выйти на дистанцию удара. Хотя нет, все же решились, и тут же залп орудий, созданных по технологиям Старой империи, испепелил одного из наглецов. На мгновение мне показалось, что так будет и дальше… Наемники Траков будут бросаться вперед, пытаясь пробить броню тервинцев, а те будто в тире станут их расстреливать. Но нет, все было не так просто…
        Корабли Траков и Сопротивления снова рванули вперед, на этот раз все вместе и сопроводив свою атаку отправленной на врага волной десанта. Волной, состоящих из химер Алекка Кроу - похоже, в этой армаде Траков есть и его творения. А возможно, и сам вивисектор - все логично, он ведь тоже смог продвинуть свои исследования благодаря деньгам родственников Садона, и вот пришло время платить по счетам…
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Дальнобойные орудия гнарфов, асы Сопротивления, химеры Кроу - я замер, не зная, сможет ли подобная сборная мощь повредить древние корабли боссов Тервина… И тут на броне до этого так самоуверенно выдвинувшегося вперед крейсера вспыхнуло несколько взрывов, потом что-то громыхнуло внутри, и корабль принялся поспешно отступать.
        Похоже, это столкновение начинает принимать долгосрочный характер… А то, что накал боя временно спадает - это плохо. В такой ситуации как раз настанет самое время, когда генералы Траков решат разобраться с нами…
        Я оглянулся на свою команду - может быть, у них есть какой-то план?
        - На планету нам не прорваться,  - тут же предупредил меня Бен.  - Если Траки нас еще, может быть, и не собьют, то вот противокосмическая оборона тервинцев от нас даже пепла не оставит.
        - Можно попробовать присоединиться к нападающим,  - неожиданно цинично предложила Айла.  - Ведь, как я поняла, нам не обязательно что-то делать самим, главное, не допустить остальных в нужное место. А если мы поможем этой сборной солянке продержать осаду еще неделю, то все, проблема будет решена.
        - Не думаю, что они столько протянут,  - Карл возразил своей напарнице. А ведь после моего подарка малыш явно прибавил в уверенности.  - Они - это нападающие, если кто не понял… Мы вместе с Беном изучали файлы по кораблям Старой империи. То, что сейчас строят, им в подметки не годится. И если не случится ничего экстраординарного, то тервинцы рано или поздно отойдут от столь внезапного проявления силы варварами, как они нас называют, и размажут этот флот без особых проблем.
        - Кстати, насчет экстраординарного,  - пока Карл говорил, я продолжал следить за приборами и вот кое-что заметил.  - Как думаешь, а появление всего нового имперского флота потянет под это определение?
        Глава 32. Принц
        Я вывел на обзорный экран картинку того, как из множества порталов по другую сторону Тервина выходят сотни кораблей великих имперских семей. Сапоро, Панарианы, Крюсы - все их корабли шли четко и слаженно, словно всю жизнь готовились именно к этой битве. Следом двигался корабль императора с гербами самого Ревака и его дочери…
        - Внушает,  - Бен резко выдохнул.  - Вот только почему император пришел только малым флотом?
        Малым флотом? Я сначала не понял, о чем говорил барон, но потом осознал, что действительно пока видел только личные корабли. А где же регулярный флот?.. И тут открылись одиннадцать огромных стационарных точек перехода, развернутых кораблями под гербом Катабов, и через них начали выходить как раз военные линкоры и эсминцы… Получается, Ревак привел сюда почти все свои силы: одиннадцать имперских флотов по пятьсот кораблей в каждом, плюс пара тысяч личной гвардии, собранной вассалами за свой счет. Итого почти девять тысяч вымпелов.
        - И все равно,  - Карл упрямо поджал губы.  - Количество еще ничего не решает. Стоит тервинцам объединить щиты и перестать лезть вперед поодиночке, и они справятся и с такой осадой.
        - Но не быстрее же, чем за неделю!  - Айла опять попробовала продвинуть свой план, запуская спор на новый круг.
        А я все это время продолжал смотреть на корабль, на котором, если верить гербу, должна была находиться Ами. Как давно мы не виделись, и вот снова наши пути пересеклись, причем где! И что-то мне подсказывает, что мы в итоге можем оказаться по разные стороны баррикад.
        В этот момент имперский флот, проигнорировав армаду Траков, выпустил в сторону Тервина волну истребителей.
        - Проверяют силу местных и не хотят выводить свои корабли под удар орбитальных станций,  - Бен напряженно следил за происходящим.
        Я тоже не мог оторваться от экрана, на котором рой мелких кораблей империи вели столкнулся с парой десятков истребителей Барна. Судя по цветам, это именно его подручные сейчас вышли против регулярных сил Соул.
        - Ну же!  - было непонятно, за кого Бен болеет, а вот я сам словно наблюдал за всем со стороны, больше интересуясь не самими событиями, а тем, что за ними стояло.
        Взять, например, те же корабли Барна - на сороковом уровне его ребята могут выдать мощь в четыреста эргонов. А что у вели? Учитывая, что у них средний уровень чуть меньше пятнадцати, понадобится больше трехсот попаданий, чтобы пробить броню их противников. Действительно, Карл был прав - даже с организацией и количеством кораблей новой империи им не выстоять…
        - Они держатся!  - выходит, Бен все же болел за наши старых знакомых с Соул, ну да там, как ни крути, его родина.
        Но тут интереснее другое. Имперцы на самом деле умудрялись держаться. Несмотря на все мои расчеты, они и сами справлялись с огнем бандитов Барна, потеряв всего с десяток кораблей, и даже подбили одного из своих врагов… Но как? Выстрелов же точно было меньше трех сотен. И тогда объяснением может быть только одно.
        - Вывести приблизительный уровень каждой из сторон на основании анализа этого боя!  - я обратился к аналитическому блоку корабля, параллельно забивая точно известные мне данные.
        Максимальный уровень на Тервине, технические характеристики космолетов каждой из сторон…
        - Готов ответ,  - на этот голос обернулись все на нашем мостике.  - Средний уровень сил самообороны Тервина - тридцать девять, средний уровень сил Империи Соул - двадцать четыре.
        Вот это поворот! Похоже, пока я гулял тут, разгадывая тайны Старой империи, Ами с отцом и советником Увоссом не сидели на месте. Не знаю, как они это провернули, но такой резкий скачок среднего уровня в армии при том, что раньше даже император не мог взобраться так высоко, да еще и в начале петли, выглядит очень странно. Впрочем, я даже могу догадаться, как это было сделано…
        Сохранение памяти для переноса прогресса, использование техник Старой империи для скорости развития и, наконец, рекомендация от кого-то, кто уже прошел границу двадцатого, чтобы и остальные смогли ее взять… По факту ни с чем из этого у Новой империи проблем не должно быть. Единственный вопрос, какой же уровень при таких темпах успели получить сами Ревак с Ами. Ну, и Увосс, конечно…
        Все же теперь, с появлением усиленного флота империи на орбите Тервина, где столкнулись три такие силы, воцарилось некоторое равновесие. По крайней мере, на какое-то время.
        - Мак,  - как будто сквозь пелену до меня долетел голос Бена.  - Нас, кажется, опознали. Вызов идет с имперского флагмана.
        Ну вот, только подумал, что нужно спросить у Ами, и она - а я уверен, что это именно она - сама звонит мне. Сейчас бы задать ей вопросы о скорости развития, о причинах, которые так неожиданно в полном составе привели флот Новой империи сюда… Вот только если мы сейчас потеряем время, если дадим себя окружить, даже если переговоры пройдут хорошо, и нас не запишут во враги, мы все равно потеряем контроль над собой в этой петле.
        И что бы дальше ни случилось, повлиять на это нам будет крайне сложно. А допустить я этого никак не могу. Раз уж дал слово, нужно стараться и держать его.
        - Курс на планету Запатон,  - я принялся колдовать над клавишами управления системой гипердвигателя.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????  - Куда?  - кажется, моя решимость всех ошарашила.
        - Помните тот отряд, что убил нас в первый визит на Тервин?  - я внимательно оглядел свою команду.  - Так вот они тогда не просто гуляли, мы же все это слышали. Они как раз вернулись с прорыва, а я потом видел график у Барна: в понедельник его люди работали только на Запатоне. Понимаете? Теперь, так как мы прилетели сюда раньше, чем в позапрошлый раз, мы сможем их перехватить и, став частью команды, пробиться на Тервин к боссу Барну.
        Как правильно сказал Бен: сквозь осаждающих мы еще сможем прорваться… А благодаря этому маневру можно будет обойти и систему орбитальной защиты.
        - Может быть, лучше не к Барну, а сразу к Анриту?  - Бен сразу уловил суть моего плана.  - Все же корабль на его территории.
        - Не получится. Наш отряд со светлой стороны, плюс в порядках темной мы так и не разобрались до конца. Лучше идти к тем, кого мы уже знаем. Да и попадем на Тервин, а там уже порвемся!
        - Тогда, кажется, у меня есть идея, как нам набиться в экипаж к той команде,  - на лице Бена появилась хитрая ухмылка, а потом он активировал систему записи экстренных сообщений и принялся записывать свой голос.

«Говорит Максим, принц Земли. Армия нашего сектора вероломно напала на Тервин. Я от лица своей планеты высказался против и был брошен здесь умирать. Пусть каждый, кто услышит это послание, знает правду…»
        - Ну что,  - Бен дал нам прослушать свое творчество.  - Как думаете, если они увидят корабль с взорванным двигателем, транслирующий такое вот послание, захотят ли они с нами как минимум пообщаться?
        Принц? Звучит, конечно, ужасно, но в целом-то план выглядит неплохо!
        Глава 33. Запатон
        С определенного ракурса наша задумка, конечно, выглядела как чистой воды безумие. Но в то же самое время это самое адекватное, что можно провернуть в сложившейся ситуации.
        - Приготовиться!  - скомандовал я.  - Выходим в подпространство!
        Лететь до системы Запатона недалеко, так что уже через пять минут мы должны вынырнуть в обычном космосе. И вот там развернется наш рискованный спектакль…
        - Бен, необходимо взорвать двигатель так, чтобы это выглядело как боевое повреждение,  - обратился я к барону, и тот сосредоточенно закивал.  - И, конечно же, чтобы нас самих не зацепило.
        - Обижаете, лорд,  - деланно возмутился Бен.  - Не забывайте, чем я столько времени занимался до того, как стал Солдоком. Устроим в лучшем виде! Карл! Айла!
        Маленькие помощники барона, похоже, поняли его с полуслова, так как никаких уточнений не последовало. Зато пронзительно загудел обычный маршевый двигатель, передавая корпусу мелкую и неприятную вибрацию.
        - Легкий реверс в подпространстве…  - пробормотал Бен.  - Мы так изматывали ходовую часть на Алькосте, когда отрабатывали повинность. Потихоньку, мало-помалу, и вместо пяти лет движок был полностью убит за три.
        - А какая здесь связь?  - с любопытством повернулся я к барону.
        - Пять лет отработки,  - ответил тот,  - или пока не износится двигатель. Ломать его простой силой было глупо и опасно - нами не дураки тогда занимались. А вот аккуратно, почти ювелирно подточить систему короткими запусками в подпространстве параллельно варп-двигателю… Это, я тебе скажу, друг мой, авторский способ Бенито!
        Я, конечно, не настолько хорошо разбираюсь в тонкостях работы космических двигателей, как мой барон или его помощники, но сейчас, кажется, догадываюсь в чем тут суть. Корабль перемещается в подпространстве на другом типе движка, и обычный маршевый, включенный одновременно, просто вырабатывает свой ресурс с огромной скоростью… Не знаю, конечно, насколько такие фокусы безопасны во время прыжка, но хочется верить, что мой барон на самом деле в этом разбирается. Вот только Бенито сказал, что в прошлый раз такими темпами сократил срок службы двигателя всего на два года… Что же тогда он задумал, чтобы выдать износ за боевые повреждения, да еще и за столь ограниченное время?
        - Бен!  - осознание того, что сейчас может произойти, запоздало настигло меня, но наша малышка уже выскочила из подпространства, и мостик заметно тряхнуло.
        Раздался глухой удар, электроника на панели управления мигнула, погаснув и снова загоревшись. Запахло паленой проводкой и чем-то вроде эмалевой краски. Двигатель завыл словно бы обиженно, а потом замолк, и корабль безжизненно повис неподалеку от орбиты Запатона. Что ж, хотя бы с точкой высадки мы не промахнулись и оказались на достаточном расстоянии от планеты, чтобы охранный комплекс не стал считать нас угрозой.
        - Есть!  - довольно воскликнул барон и даже руки потер.
        Я попробовал оживить корабль, но двигатель не отзывался. Крок подери, а ведь я на пару секунд испугался, что нас разметет еще в подпространстве - слишком уж сильно эта троица замучила двигатель, учитывая, что его нужно было «износить» не за несколько лет, а за несколько минут. Но, вынужден признать, они действительно знают толк в хитростях…

«Говорит Максим, принц Земли…» - сообщение, записанное Беном, транслировалось на всех частотах, и команде Барна оставалось только его перехватить.
        - Эй, на консервной банке!  - не успел я это обдумать, как в динамиках раздался громкий и резкий голос.  - Это у вас на борту принц?
        - Ваш выход, лорд Солдок,  - улыбнулся Бен и дал сигнал Айле, чтобы та включила двусторонний канал связи.
        Я прочистил горло, представил себя несчастным, потерпевшим крушение аристократом и ответил незнакомцу:
        - Говорит Максим, принц Земли. Я и остатки моей команды находимся на орбите Запатона. Помогите нам! Мы не хотим войны с Тервином!
        - Миносс, переключи видео на меня,  - вклинилась в разговор женщина, чей голос я уже точно ни с чьим другим не спутаю. Айрин, та самая воительница, что убила меня в той петле.  - Запрашиваю двустороннюю видеосвязь!
        - Подтверждаю,  - ответил я, и Бен моментально вывел изображение на экран.
        Точно, это и есть Айрин - высокая, с волевыми чертами лица и длинным тонким шрамом, ничуть ее не уродующим. В обычном скафандре с открытым шлемом она уже не выглядела такой огромной, какой я ее запомнил в экзоскелете. Наверное, по меркам вели, она очень красивая… Но что-то я не о том сейчас думаю.
        - Это ты Максим?  - с ходу задала она мне вопрос.
        Ага, никаких вопросов про войну, значит, о нападении на Тервин они уже знают.
        - Я,  - самый короткий и самый логичный ответ.
        - Что-то не очень ты похож на принца…  - Айрин слегка прищурилась, откровенно разглядывая меня, будто врач пациента.
        - А должен выглядеть как-то по-особенному?  - парировал я.
        - Справедливо,  - кивнула Айрин.  - Дело не только во внешности. Как я могу быть уверена, что ты действительно тот, за кого себя выдаешь? Висишь тут на старом корыте и пытаешься убедить нас в своей принадлежности к высокому роду ….
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        Любопытно, отметил я про себя, никаких кораблей поблизости нет. Значит, они еще на Запатоне - а за нами как тогда наблюдают? Впрочем, учитывая, что эти ребята работают небольшой командой, оставить парочку спутников-наблюдателей на орбите было бы вполне логично.
        - Если считаешь, что я могу говорить неправду,  - здесь, пожалуй, нужно состроить надменно-обиженное лицо,  - то вряд ли аури Барну будет интересно узнать об истинных целях нападающих, а также об их шпионе, что сейчас действует на планете…
        Я замолчал, давая Айрин время осознать, что именно я сейчас сказал. Назвал имя ее босса, обозначил, что знаю цели врагов и готов сдать двойного агента - что может быть ценнее! Так-то я не особо силен в переговорах, но благодаря петле у меня на руках достаточно козырей, чтобы добиться своего!
        Глава 34. Герцогиня
        Хочется верить, что идея с подачей Трака как шпиона доставит моему главному сопернику серьезные проблемы. Сейчас-то он у нас пользуется расположением не только Анрита, но и Барна - не просто же так в той петле он летал с ним на Сцерепт - а теперь я смогу обратить эти связи из преимуществ в самые настоящие проблемы. И пусть попробует доказать, что не втирался в доверие ради своих личных целей.
        - Я готов пообщаться с вами более подробно. Прошу только принять нас на борт и помочь встретиться аури Барном,  - Айрин не отвечала, и я решил напомнить о себе.
        И опять молчание - неужели я ошибся, и даже все, что я наобещал, не заинтересовало наемников Барна?
        - Мак…  - тихо позвал меня Бен.
        Я скосил взгляд на один из вспомогательных мониторов и увидел, что теперь мы здесь не одни - огромный корабль, превышающий размеры и так немаленького фрегата Солдоков раза в четыре, подобрался к нам почти вплотную. Черная змея на синем фоне - учитывая, что эти ребята работают на Барна, получается, что это его знак? Жалко, что в прошлой петле я не обращал внимание на такие детали…
        Как бы то ни было, сейчас наступил момент истины: поверят нам или уничтожат.
        - Как ты докажешь, что действительно являешься принцем Земли и что тебе можно верить?  - Айрин все-таки заговорила, и я выдохнул.
        Раз нас не расстреляли, раз они подлетели к нам на дистанцию абордажа, значит, мы, считай, уже договорились. Все остальное уже просто детали - впрочем, это вовсе не значит, что я не смогу воспользоваться этим, чтобы усилить свою позицию.
        - Свяжитесь с теми, кто осаждает Тервин,  - предложил я.  - Покажите им мое изображение, и они подтвердят мои слова. И, кстати… как вас зовут?
        Несколько раз с моего языка чуть не слетело «Айрин», когда я обращался к своей собеседнице. Так что пора уже изобразить знакомство, дабы исключить случайные оговорки.
        - Айрин,  - вели не стала скрываться, напротив, произнесла свое имя с гордостью,  - герцогиня Велисс.
        Ого, вот не думал я, что убившая меня тогда воительница, занимающаяся прорывами на заблокированные планеты, имеет титул. Причем такой - герцог же должен быть, по идее, как-то связан с королевской семьей… Впрочем, это уже детали. Гораздо интереснее сам факт обозначения себя как наследного аристократа. Раньше я никого с подобными заморочками тут не встречал - даже интересно будет посмотреть, как эта дворянка отнесется к своим сородичам по титулу, прилетевшим с Соул… А еще странно, почему она подчиняется явному бандиту Барну. Впрочем, у них же тут все развитие завязано на подчинение триумвирату боссов, так что ничего удивительного, что в итоге происхождение и гордость не помешали желанию стать сильнее.
        - Рад знакомству, аури Велисс,  - я почтительно склонил голову.  - Прошу меня извинить за настойчивость, но, думаю, показать мое фото командирам атакующих Тервин флотов, а потом отследить их реакцию не так и сложно. По крайней мере, для аури Барна. А учитывая, как я могу вам помочь, например, изобразив желание провести переговоры - это же сущая мелочь.
        - Хорошо,  - немного подумав, согласилась Айрин.
        Она явно нарочно не называет меня ни по имени, ни по выдуманному титулу принца. Все просто - не верит. И теперь многое будет зависеть от того, как отреагируют на мою физиономию собравшиеся на орбите Тервина силы. К счастью, мы на самом деле знакомы, и хочется верить в профессионализм людей Барна и Айрин, которые обязаны будут это заметить.
        Герцогиня тем временем отдала несколько коротких приказов своим помощникам, и теперь нам остается лишь ждать.
        - Ты серьезно, Айрин?  - неожиданно в эфире появился еще один знакомый голос. Крок, да ведь это же Барн! Похоже, мне все же поверили и… Нельзя не отметить определенного изящества в решении дать мне послушать, как будет решаться наша судьба.  - Этот бледнокожий задохлик - принц?
        Женщина-вели повернулась и, посмотрев мне прямо в глаза - да, она не просто не отключила меня, а продолжает отслеживать все мои реакции - хищно улыбнулась.
        - Разумеется, я ему не верю, аури Барн. Но почему бы не проверить? Если это все же окажется правдой, то сможет помочь нам усилить позиции в триумвирате…
        - А если нет, что ж, тем приятнее потом будет убить его,  - хохотнул Барн и отключился.
        - А вы теперь ждите,  - заявила Айрин уже нам, и изображение на главном мониторе сменилось видом герцогского корабля.
        А внушительно он выглядит, надо сказать. И дело даже не в размерах, а в плавных, немного старомодных обводах и резко контрастирующих с ними орудийных башнях - длинных и острых, придающих космолету угрожающий вид…
        - Эй, принц!  - Айрин вновь вышла на связь, не прошло и пары минут, за которые я успел чуть ли не под корень сгрызть свои ногти.  - Представляешь, наши люди попробовали выйти на связь с чужаками, показали им твою голограмму, и те в один голос заявили, что ты никакой не аристократ, а просто жалкий авантюрист.
        Ну вот, чего и следовало ожидать.
        - И император Ревак, и коммандер, и адмирал Аса Кино?..  - я принялся перечислять имена тех, с кем могли поговорить приспешники Барна.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????  - От так называемого императора был советник, а так да, именно эти разумные с нами и говорили… Пытались предложить вступить в союз против всех остальных, это было забавно.
        - Что ж,  - я старался держаться прямо.  - Я не ожидал от своих врагов ничего другого после того, как выступил против них!
        - Да, мы тоже обратили внимание, что для обычного авантюриста у тебя слишком обширный круг знакомств, который вполне мог бы соответствовать наследнику правителя заштатной планеты. Так что приготовься, мы тебя подбираем.
        В ту же секунду корабль тервинцев открыл люк на грузовую палубу, и наш корабль накрыло гравитационным лучом. Нас качнуло, космолет начало затягивать в чрево герцогского крейсера, и уже вскоре мы очутились в круглом просторном помещении.
        - Сидите в своем корыте и не вздумайте покинуть его,  - грозно приказала Айрин, вновь появившись на главном экране.  - Как только мы прибудем к аури Барну, я разрешу вам выйти.
        И то хорошо. Откинувшись в кресле, я прикрыл глаза. Прыжок до Тервина будет недолгим, а вот как потом пробиваться через сонмища нападающих? Впрочем, достаточно вспомнить соотношение жертв с двух сторон, чтобы расслабиться: шансов пробиться через кольцо осады у нас более чем достаточно. А там и планетарный корпус поддержит огнем.
        Глава 35. Снова Барн
        Перехода через гиперпространство мы не почувствовали - во всяком случае, я сужу сейчас по себе. Все-таки на кораблях Старой империи, пусть они и были созданы на тысячелетия раньше своих современных собратьев и техники тут самый минимум, все, что можно, заменяется личной энергией членов команды. Но, как итог, по своим возможностям они все равно на несколько шагов впереди, и уровень комфорта это лишний раз доказывает.
        А потом полумрак грузовой палубы рассеялся, и через открывшийся люк мы увидели перманентно предзакатное небо Тервина. А ведь, казалось бы, день только начался - но здесь циклы немного другие. Помню, когда мы плотно занимались ресторанным бизнесом, меня это сильно удивило, а сейчас воспринимается уже как само собой разумеющееся.
        Мои размышления прервал топот множества ног, усиленных экзоскелетами, и спустя миг внешняя обшивка над капитанской рубкой, где мы сидели, была самым беспардонным образом сорвана. Ха, а когда-то люди Панариана не могли справиться с подобной задачей и за несколько лет - вот что значит разница в силе… Впрочем, сейчас, с новыми уровнями, уверен, они бы смогли преуспеть в этом деле гораздо быстрее, и в следующих петлях мне нужно будет поторопиться, чтобы не дать им захватить мою малышку.
        В этот момент в образовавшуюся дыру заглянул мрачный вели и прорычал:
        - На выход!
        Мы не стали заставлять себя ждать и покинули уже полюбившийся нам корабль по сброшенной сверху самораздвижной лестнице под дулами скорчеров. Неприятно, но сейчас приходится терпеть, если мы хотим поговорить с Барном. А время-то поджимает… Остается лишь надеяться, что у Садона Трака тоже проблемы, ведь он действует без помощи родственников. Да и эта заварушка на орбите вряд ли сработает ему на руку.
        Корабль Айрин возвышался на залитом каким-то прочным серым составом поле, а вдали утопал в зелени красивый дом, чем-то похожий на небольшой замок. Впрочем, почему «чем-то» - остроконечные башенки по сторонам и широченный фасад были достойны резиденции короля. Но здесь заседал не кто иной как главарь местной мафии.
        Я задрал голову вверх и посмотрел в небо - то тут, то там вспыхивали взрывы и сверкали фиолетовые молнии. Похоже, противостояние опять перешло из холодной стадии в горячую. Отсюда не было видно корабли сражающихся сторон, зато последствия битвы сразу бросались в глаза. С запада в сторону орбиты пронеслись белые росчерки - похоже, это били по целям орудия планетарного корпуса, размещенные на самом Тервине. И это были единственные следы битвы, попавшие в атмосферу… Похоже, если местные и несли потери, то позиции свои они продолжали удерживать, не давая гостям продвинуться ни по одному из направлений. Но будет ли так всегда?
        - Грузимся!  - все тот же мрачный вели ткнул пальцем в черный приземистый автобус.
        Мы заняли мягкие кресла, а наш суровый провожатый встал в проходе, грозно зыркая глазами. Машина тронулась, и менее чем через минуту мы уже оказались у того самого замка. У входа нас встретили двое оранжевокожих с дискометами, похожими на те, что я видел в арсенале, и просканировали каким-то плоским прибором. Затем один из них кивнул другому, после чего перед нами распахнули дверь, тем самым приглашая внутрь. Наш мрачный сопровождающий остался на улице, а вот Айрин присоединилась к нашей компании.
        - Прямо,  - скомандовала она.  - Аури Барн ждет нас в гостиной.
        Массивные резные двери открылись автоматически, пропуская нас в просторный зал с зелеными стенами и светлой лепниной. Мебель, явно подобранная и расставленная со вкусом, не била в глаза нарочитой роскошью, но тот, кто хоть немного понимал в материалах и дизайне, сразу мог понять, что стоило это все как… даже не знаю, с чем сравнить. Но точно в разы дороже, чем та сумма, что мы выручили когда-то от продажи нашего фрегата Солдоков. Но что-то я отвлекся на окружение, пора обратить внимание и на хозяина всей этой роскоши.
        - Это ты называешь себя принцем Земли?  - без предисловий спросил меня Барн, развалившийся в матовом темно-красном кресле.
        По обеим сторонам от босса бандитов в креслах поменьше восседали четверо вели разных возрастов и размеров - от сухонького сморщенного старика до огромного мускулистого детины с прической, напоминающей дреды.
        - Я и есть принц…  - начал я, но Барн, поморщившись, жестом приказал замолчать.
        - Если ты тот, за кого себя выдаешь,  - главарь бандитов обвел глазами присутствующих,  - значит, имеешь представление, кто на нас напал.
        - Конечно, я имею представление, иначе бы так не спешил на встречу с вами,  - начал я.  - Частью сил командует император Ревак…
        - Император?  - детина с дредами чуть не оглушил меня своим басом.  - Он самозванец или дурак?
        - За пределами вашего сектора существует другая империя,  - глядя на Барна и игнорируя шумного вели, продолжил я.  - Можете считать ее Новой. Главная планета называется Соул…
        Я посмотрел на присутствующих - ни у кого это слова не вызвало ни единой эмоции.
        - Они - наследники Старой империи, то есть вашей, по крайней мере, их правители искренне так считают,  - меня никто не прервал, и я воспринял это как знак того, что меня с интересом слушают.  - Другая сторона - те, кто называет себя Сопротивлением, они сражаются с силами империи…
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????  - И заодно с нами?  - усмехнулся сухой старик.
        - В Новой империи не все гладко,  - пожал я плечами и вернулся к перечислению сил на орбите.  - Сейчас вместе с Сопротивлением сюда еще прилетели корабли мятежного адмирала Асы Кино из королевства гнарфов. И все вместе они работают на семью Садона Трака, вели, что втерся к вам в доверие, аури Барн.
        Пожалуй, стоит побыстрее перейти к самому важному - чем раньше я сдам своего соперника, тем сложнее ему будет добиться успеха. И чтобы не смещать фокус внимания, о том же Алекке Кроу пока можно и промолчать. По крайней мере, пока никто не поинтересуется, что же это за толпы химер, что летают в космосе и берут на абордаж корабли тервинских капитанов.
        Глава 36. История
        - Значит, Садон - предатель?  - скучающим тоном произнес бандитский босс.  - Это он привел всех этих чужаков?
        - Что за глупости!  - не выдержав, воскликнул старик.  - Новая империя, гнарфы, Сопротивление! Что происходит с этой вселенной?
        - Вы же знаете, что населенных миров множество, аури Ктусс,  - мне показалось или Барн почтительно склонил голову, обращаясь к этому сварливому деду?  - Ежедневно на Тервин прибывают десятки, а то и сотни беженцев…
        - Беженцев из других миров империи!  - вновь повысил голос старик.  - Нашей империи, единственной!
        - Как видите, это не так, аури Ктусс,  - вставил я свои «пять копеек» в разговор.
        - Интересно…  - Барн в отличие от старика, кажется, поверил.  - Так что там с Садоном?
        - Он хочет захватить корабль на темной стороне,  - сказал я.  - Генеральский бот, который охраняется людьми Анрита и который может дать его роду доступ к силе Старой империи. Ласточка…
        Если честно, мне не очень хотелось бы делать акцент на этом ключе к Накаташу. Вот только местные и так уже почти все знают, а так, может быть, хоть смогут получше защитить свое сокровище. Да и тервинцы, если и попадут на планету с генеральскими полномочиями, просто начнут ее разрабатывать, как тот же Сцерепт. Чтобы перезагрузить систему защиты и полностью переписать управление под себя им просто не хватит ни знания, ни энергии.
        - Стоп!  - Барн, заметно оживившись, поднял руку ладонью вперед.  - Значит, донесения разведчиков верны? Корабль Торна в руках Анрита?
        - Если он существует, этот корабль,  - впервые за все это время подал голос курчавый вели среднего возраста со стеком в руках.
        - Аури Кирн, мои агенты не врут,  - оборвал его Барн.  - Они знают, что за это я отрезаю язык. И если сделать это определенным образом, жертва захлебывается собственной слюной. Медленно и мучительно…
        С этими словами главарь бандитов выразительно посмотрел на меня. Наверное, решил проверить, не проникся ли я его словами настолько, что решу выложить еще что-нибудь. Так вот не дождется! После всех петель, что мы прошли, меня, как ни странно, в этой ситуации больше всего волновало лишь то, что мы с Айлой, Беном и Карлом до сих пор стоим. И, кстати, герцогиня Айрин тоже. Спокойствие, только спокойствие, и мы обязательно выполним наказ Асси…
        - Генерал Торн единственный, кто обладал мастер-кодами к Накаташу,  - задумчиво протянул курчавый Кирн.  - Если планета достанется Анриту, это еще полбеды. Но если ее захватят чужаки…
        - Об этом я и говорю!  - с жаром воскликнул я, чтобы выглядеть максимально убедительно.  - Да и просто посмотрите на флот на орбите! Если бы все эти разумные не поверили в доклад Садона Трака, разве бы привели они все свои силы на край вселенной?
        На мгновение советники Барна замерли, словно оценивая мои слова, а потом, будто их и не было, продолжили свой разговор. Словно бы обращать на меня внимание ниже их достоинства.
        - Интересно, как вообще генеральский бот попал на темную сторону?  - подал голос старый склочник Ктусс.
        - Это уже второй вопрос,  - неожиданно отрезал Барн, все-таки отреагировав на мою речь.  - Главное, мы, похоже, выяснили, что интересует чужаков.
        - Новая империя, гнарфы…  - вновь забурчал, как старый котел, Ктусс.  - Крок разбери, что происходит.
        - Можете присесть,  - словно бы спохватился Барн, глядя на нас, и возникшие словно ниоткуда слуги, похожие на гигантских богомолов, принесли простенькие стулья, поставив их рядом с нами.
        Я с нескрываемым удовольствием приземлился на жесткое седалище и откинулся на спинку. Как же порой хорошо просто разместиться с комфортом! Даже думать в этот момент становится легче.
        - Любезные аури,  - высокопарно обратился к остальным кучерявый Кирн.  - А почему бы нам не рассмотреть вариант, в котором этот бледный хлюпик просто шпион, что пытается направить нас по ложному следу?
        Ну вот, и этот туда же. То, что они все темнокожие, еще дает им какое-то право называть меня «бледным» - объективно, на их фоне я самый настоящий альбинос. Но вот с чего вдруг «хлюпик»-то, а?! Неужели я настолько в плохой форме?..
        Черт, кажется, я начинаю нервничать - все же этот Кирн задал очень опасный вопрос, и сейчас очень важно понять, как на него отреагируют остальные.
        - Аури Кирн прав,  - важно закивал головой старый Ктусс.  - Все, о чем говорит этот… принц, пока что бездоказательно. Вернее, все его доказательства мы никак не можем проверить. Даже его происхождение - мы ведь приняли его на веру исключительно по реакции чужаков, которую те вполне могли сымитировать…
        Ситуация становится еще горячее…
        - Да и, вообще, что он может знать о Тервине и о том, что для нас важно?  - вновь громыхнул детина с дредами.
        А вот и очень интересный вопрос, через который можно будет попробовать спастись.
        - Вы спросили, что я знаю о Старой империи, величайшем государстве в нашей галактике?  - я добавил побольше восхищения в голос. Надо держаться за мой спасительный образ фанатика прошлого, который ради него готов бороться со своими якобы союзниками.  - Я знаю все! Например, что первым императором стал аури Шаннок!
        Я выдал один из фактов, запомненных из историй, в свое время рассказанных «Пылающей дланью».
        - Но ведь решение о создании империи инициировал прим Сален!  - возразил Ктусс.
        - Все верно,  - улыбнулся я.  - Он стал затем советником первого императора, которым стал именно Шаннок.
        Присутствующие вели переглянулись, а старик даже одобрительно кивнул. Получается… Но еще рано расслабляться. Мои познания, очевидно, показались поверхностными для дредастого, чьего имени я так до сих пор и не знал.
        - И сколько же миров было в составе республики перед созданием империи?  - вновь оглушил он меня своим рыком.
        Кто бы мог подумать, что знание истории чужой страны однажды сможет спасти мне жизнь. И не только…
        - Полсотни,  - я вновь улыбнулся. И теперь надо самому что-нибудь добавить, чтобы прекратить поток вопросов, на которые у меня уже скоро не будет ответов.  - Но экспансия продолжилась, и именно расширение империи спасло ее от рук дибби-хатов.
        Глава 37. К ласточке
        Здесь я буквально прошел по грани, потому что мои познания в этой области ограничивались лишь названием этой загадочной древней расы. Вот спросят они у меня сейчас о каких-либо подробностях…
        - Чужак действительно понимает, о чем идет речь,  - приятно удивил меня старик. Даже от сердца отлегло.  - Но знает ли он, на чем держалась власть императора?
        - «Пылающие длани Зании»,  - с придыханием произнес я.  - Их жестокая справедливость несла мир и согласие в земли империи.
        - Что ж, кажется, наш принц действительно слышал о нашей былой родине,  - Барн хлопнул рукой по подлокотнику своего роскошного кресла.  - Вряд ли он смог нахвататься этой информации поверхностно - о «Дланях» и на Тервине не все помнят. Только вот у меня сразу возникает еще один вопрос: откуда?
        И вот это, пожалуй, было одним из слабых мест моей легенды. Как мне ответить? Что я знаком с одной из «Дланей»? Или… зачем усложнять!
        - В Новой империи стараются уничтожить следы воспоминаний о Зании. Но сторонники истинного императора стараются этого не допустить!
        Украдкой я посмотрел на Бена и увидел, как он буквально буравит меня взглядом. Надеюсь, это не от того, что моя идея оказалась невероятно дурацкой…
        - Тогда присягни на верность наместнику!  - сверкнул глазами Барн.  - Первому и единственному законному представителю империи на Тервине!
        Очередная проверка - и как мне быть в этом случае? Притвориться? Увы, такие вещи в империи, неважно, старой или новой, это не просто слова. Клятва оставит след в моей энергетической ауре, и тогда Асси, когда вновь оживет в очередной петле, просто не захочет иметь со мной дело. Она ведь недвусмысленно сказала об этом еще тогда, на Сцерепте. А с учетом того, что все отметки остаются и не исчезают, я просто не могу рисковать нашими взаимоотношениями с «Дланью». Вернее, могу… Но очень не хочу, даже несмотря на то, что в обычной жизни терпеть не могу, когда меня вот так вот шантажируют и ставят условия.
        - Я готов присягнуть только императору!  - выпалил я, а у самого в этот момент, если честно, душа ушла в пятки.
        Наверное, с минуту в зале висела гнетущая тишина, Барн и Ктусс сверлили меня мрачными взглядами, а потом главарь бандитов резко расхохотался и встал. Остальные тут же вскочили, как ошпаренные, даже герцогиня Айрин вытянулась в струнку. Крок подери, кто же такой этот Барн, что даже прожженные аристократы так к нему относятся?
        - А ты молодец, чужак,  - мафиозный босс с белой бородой, делающей его таким похожим на Деда Мороза, подошел ко мне и с силой ударил ладонью по плечу.
        Было невероятно больно, но я стерпел и устоял на ногах, хотя меня и повело в сторону. Барн, видя мою реакцию, осклабился и повернулся к своим.
        - Сорк!  - обратился он к дредастому (наконец-то я узнал, как его зовут!).  - Обеспечь связь с Анритом.
        - Вы уверены?  - старик Ктусс смешно выпучил глаза.
        - Если генеральский бот действительно у него, мы должны договориться,  - парировал Барн.  - Не время сейчас играть в «разделяй и властвуй» - решить проблему мы можем только совместно.
        - Тогда нужно уведомить и наместника,  - прошептал Ктусс.
        - К кроку наместника!  - прорычал Барн.  - Известим его по факту.
        Странно… Два самых могущественных вели на этой планете готовы договариваться друг с другом, несмотря на противостояние, но Барн прямым текстом сейчас высказал свое отношение к наместнику - правителю планеты, который, по идее, должен их объединять. Выходит, здесь те еще интриги плетутся.
        - Ты полетишь с нами,  - бандитский босс ткнул в меня пальцем, а затем обвел руками моих друзей,  - а эти останутся здесь под присмотром Айрин.
        - Слушаюсь, аури Барн,  - герцогиня со шрамом кивнула.
        Бенито открыл было возмущенно рот, но я жестом попросил его успокоиться и послушаться нашего временного союзника. Пока все идет как надо, и мы, пусть и малым составом, но полетим к генеральскому кораблю. Если, конечно, Барну удастся убедить Анрита.
        Мы высыпали на улицу, где нас уже ждал уже знакомый автобус, который повез нас в другой конец персонального космодрома Барна. А на орбите тем временем по-прежнему кипел бой, который, судя по многочисленным вспышкам, перешел в жаркую фазу. Впрочем, учитывая, что тот же Барн даже не спешит принимать личное участие в сражении или хотя бы командовании, похоже, у тервинцев все под контролем.
        - Крокова бездна!  - выругался бородач.  - Орбитальный корпус сообщает о подкреплении - нас берут в плотное кольцо осады.
        Или нет… Те же Траки наверняка знали из докладов Садона об уровне сил тервинцев, да и Увосс, если он тот, о ком я думаю, тоже бы не отправил имперский флот на убой. А значит, и у империи, и у наемников есть какой-то план. Должен быть…
        - Это же варвары,  - презрительно бросил курчавый Кирн.  - Наши ребята раскатают их в два счета.
        Так… количество вспышек выросло на востоке, значит, активность у нас начал наращивать флот империи.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????  - Аури Барн,  - я все-таки решил не оставаться в стороне и обратился к боссу бандитов.  - Вам знаком вели по имени Увосс?
        Вот чувствую я спинным мозгом, что без тайного советника Ревака здесь не обошлось. Если пошли перестроения, да еще откуда-то прибыло подкрепление, скорее всего, вот он - тот самый продуманный заранее способ победить, о котором я только что думал.
        - Увосс?  - нахмурился Барн.  - Что-то знакомое…
        - Может, это хранитель ключей?  - предположил старый Ктусс.
        - Есть связь с Анритом!  - в этот момент громыхнул басовитый Сорк.
        - Выведи,  - приказал Барн, и в передней части салона вспыхнул экран с изображением тучного лысого вели, синего настолько, что точнее было назвать его черным.
        - Аури Барн?  - неожиданно тонким для его габаритов голосом заговорил Анрит.  - Чем обязан?
        - И тебе не сдохнуть,  - неожиданно грубо отозвался наш союзник.  - Говорят, у тебя на темной стороне хранится корабль генерала Торна.
        - Может, и так,  - покачал головой Анрит.  - А может, и просто чей-то старый и бесполезный бот.
        Как мило эти двое общаются - сразу видно, встретились старые добрые знакомые.
        Глава 38. Желтый уровень
        - Не морочь мне голову,  - отрезал Барн.  - Я знаю, что он на твоей территории.
        - И что с того?  - прищурился Анрит.
        - Видимо, ты думаешь, что чужаки не будут атаковать темную сторону, когда пробьют оборону на орбите,  - вздохнул Барн, а автобус тем временем заложил крутой вираж, увозя нас куда-то в сторону от корабля Айрин.
        - С помощью генеральского бота можно существенно облегчить прорыв на одну из планет,  - Анрит сделал вид, что задумался.
        - Например, Накаташ,  - рубанул с плеча Барн.
        - Почему я должен уступить его тебе?  - его собеседник перестал ходить вокруг да около и задал прямой вопрос.
        - Я и не предлагаю отдать его мне, Анрит,  - Барн откинулся на спинку кресла и заложил руки за голову.  - Вопрос заключается в том, что его могут перехватить чужаки. И тогда доступ к Накаташу…
        - Я понял тебя,  - неожиданно прервал бородатого чернокожий вели.
        Интересно, что же все-таки спрятано на этой чертовой планете? То Асси говорила о том, что нельзя допустить захвата Накаташа, теперь эти двое многозначительно переглядываются, говоря о том же самом. Я-то думал, что дело просто в полном контроле над частью Старой империи со всеми сохранившимися там ресурсами, но тут, похоже, скрывается и еще что-то.
        - Наместнику сообщил?  - прервал повисшее молчание Анрит.
        - Нет,  - покачал головой Барн.
        - Хорошо. Заключим соглашение на время защиты Тервина и Накаташа. Но потом, когда все закончится, мы еще обсудим право каждого из нас на корабль и… все остальное.
        - Давай сначала сделаем это,  - резко ответил Барн.
        - Я даю вам свободный пролет над моей территорией,  - кивнув, сообщил Анрит.  - Координаты я скинул на твой коммуникатор.
        - Мой флот будет действовать с твоим под единым управлением. Уровень доверия желтый, командиром предлагаю поставить Прола, он, конечно, из твоих ближников, но хотя бы мозгами не обделен. А терять время, чтобы убедить тебя подчинить всех Айрин, хоть она и на голову выше всех остальных в плане командования, мне просто жалко.
        - Прол тоже справится. Варваров, конечно, много, но они же варвары…  - Анрит усмехнулся в ответ на речь Барна.
        И, кстати, он, похоже, так и не понял, что бородач всучил ему в виде лидера объединенных сил своего шпиона. Именно ему же я и должен был доставить посылку в прошлый раз… Похоже, этот Прол, несмотря на свой скользкий вид и грядущую смерть от рук робота-убийцы, довольно известен в узких кругах.
        А мне вот стало интересно, что означает «желтый уровень доверия»… Что-то вроде «сражаемся вместе, но спину не подставляем»?
        - Раз договорились, тогда мы вылетаем к боту. Беру с собой отряд поддержки,  - мои мысли прервал голос Барна.  - Сам понимаешь, по правилам, я могу обезопасить себя и своих подручных.
        - Разумеется,  - радушно развел руками Анрит.  - До тридцати разумных, как и положено.
        - Идет,  - согласился Барн и отключил связь.  - Выходим.
        Автобус как раз остановился возле крытого ангара, спрятанного в густых зарослях. Широкие ворота его открылись, стоило нам выгрузиться и направиться туда. Барн и дредастый Сорк, не сговариваясь, бросились внутрь, и через пять минут оттуда выкатился на маленьких шасси миниатюрный воздушный катер с треугольными крыльями.
        - Со мной в кабину Сорк и чужак,  - скомандовал Барн.  - Остальные - в салон.
        Я удивился неожиданному доверию со стороны мафиозного главаря, но заострять это, разумеется, не стал. Наверняка у него еще есть ко мне пара вопросов - а я заодно попробую выяснить у него то, что уже нужно мне.
        Внутри катер напоминал миниатюрную копию гостиной во дворце Барна - настолько там было роскошно. Старый Ктусс и кудрявый Кирн, кинувший на меня взгляд, полный ненависти, разместились на густо-синих бархатных диванах, а мы с боссом и Сорком прошли дальше - в кабину экипажа.
        Пульт управления был простой с виду, но как только Барн уселся в кресло капитана и провел рукой над панелью, как та моментально загорелась разноцветными огоньками, более того - на уровне глаз пилотов активировались голограммы каких-то таблиц с данными.
        Бородач резко дернул один из рычагов на себя, и катер медленно пошел на взлет. Секунда, вторая, и вот мы уже летим в темнеющем синем небе Тервина, а внизу проплывают яркие огни светлой стороны.
        Не знаю, сколько прошло времени - возможно, минут пять или чуть больше, но долетели мы достаточно быстро. Барн развернул катер и зашел на посадку.
        - Смотрите, там кто-то нам сигналит с поверхности,  - в замкнутом пространстве кабины голос Сорка звучал еще оглушительнее, у меня даже уши заложило.
        - Где?  - закрутил головой Барн, и тут я на секунду потерял сознание.
        - …поддержка?  - орал Кирн в открытую дверь в кабину.  - Ктусса убило!
        Я с трудом повернул голову, понимая, что нахожусь в каком-то странном положении, и увидел окровавленного Барна. Выглядело это, надо сказать, довольно жутко - белая борода и бакенбарды окрасились в яркий багрянец, и вели сейчас был похож на людоеда.
        - Закрой дверь, Кирн!  - прорычал босс, обнажив красные зубы, с которых закапала кровь.  - Чужак, живой?
        - Живой,  - сказал я. Вернее, мне только показалось, что я так сказал, а на самом деле едва выдавил из легких воздух.
        - Кто-то напал на Анрита, причем кто-то из наших - с орбиты никто так и не прорывался,  - Барн словно вслух размышлял над ситуацией.  - Мы сейчас садимся буквально рядом с ласточкой… Моя тридцатка в пути, но они напоролись на местных пограничников, которые почему-то их не пропускают. Похоже, у Анрита не все в порядке с хозяйством.
        Или он затеял свою игру, подумал я, но не высказал свое предположение вслух. Что-то мягкое и тяжелое рухнуло мне на плечо, я дернулся и оттолкнул от себя Сорка с неестественно вывернутой шеей.
        Катер тряхнуло, и в тот же миг открылись сразу все двери - как из салона в кабину, так и на улицу.
        - Выходим!  - крикнул Барн.  - Не забудь щит! Кирн, ты не сдох еще? Идти можешь?
        - Да!
        Мы проскользнули мимо валявшегося на полу мертвого Ктусса и выскочили наружу.
        Глава 39. Вероломный
        Я обернулся по сторонам и чуть было не засмеялся в голос - вот только не от веселья и удовольствия, а от осознания того, что нас развели как детей. Мы приземлились всего в сотне метров от «ласточки», то есть генеральского бота, а вокруг нас медленно сжимали кольцо как минимум двадцать танков. Похоже, Барн переиграл сам себя, решив, что договору со своим соперником можно доверять.
        Анрит позволил нам сесть прямо в сердце защищенной зоны, что оказалось еще хуже, чем когда бы мы атаковали все линии обороны. А так мы оказались заперты боевыми машинами, и отряд Барна, даже если он прорвется через пограничников, не сможет пробиться уже к нам. Впрочем, босс бандитов, похоже, рассчитывает не только на них - он вытащил рацию для связи с кораблями на орбите и, кажется назвал имя Прола.
        Что ж, если я все правильно понял, то в ближайшее время нам стоит ждать подкрепление из космоса, и теперь уже Анрит пусть удивляется, как это его бравые капитаны пропустили врага так близко.
        - Мак!  - выкрикнул кто-то мое имя.
        Голос, усиленный и одновременно искаженный громкоговорителем, раздавался откуда-то из-за шарообразного здания. А затем вдруг над ним показался легкий космолет, предназначенный скорее для каботажных рейсов от поверхности к орбите.
        - Узнал меня?  - вновь громыхнул голос.  - Не могу не поделиться с тобой напоследок…
        Точно, это же Садон Трак. Он все же опередил нас, но почему он на каком-то катере-замухрыжке, а не на чем-нибудь посерьезнее? И где, кстати, Анрит? Если честно, я в глубине души надеялся, что темнокожий вели окажется более подозрительным и не даст Траку так быстро обвести себя вокруг пальца. Сколько времени прошло с начала петли? Еще меньше суток, а мой соперник уже, похоже, выполнил первую часть плана.
        - Оставляю тебе «ласточку», Мак,  - продолжал между тем Трак, пока танки медленно, но неотвратимо приближались к нам.  - Она на ходу, так что можешь пользоваться.
        - Чего ты хочешь добиться?  - крикнул я, не особо рассчитывая на ответ.
        Но Трак, к моему удивлению, все же отреагировал.
        - Захватить Накаташ, разумеется,  - с ухмылкой заявил он и рассмеялся.  - А потом и все остальное приберу к рукам.
        - Садон, ты всерьез уверен, что сможешь завладеть Тервином?  - вступил в наш диалог молчавший до этого Барн.  - Ты глупец, если действительно так думаешь.
        - Мне незачем ваш Тервин, аури Барн,  - с презрительным смешком ответил Трак.  - У меня другие цели. Прощай, Мак! Или… до свиданья? Впрочем, зависеть будет от тебя…
        Как удачно все же Барн вмешался в разговор. Я, может быть, не гений, но очевидно же, что Трак не просто так решил со мной поздороваться - не такой он человек, то есть вели. А учитывая, как настойчиво он зазывал меня на генеральский челнок… Проклятье! Если коды уже у него, а Анрит ему доверился, то этот тип вполне мог заминировать корабль и сейчас просто тянет время, чтобы я не успел до него добраться.
        - Бен, попробуй поймать сигнал с генеральского бота и перенаправить мне на коммуникатор,  - неожиданно я подумал, что в этой петле защиту вокруг бота выставили еще не такую крутую, как на той неделе, а значит, мы можем попытаться пробиться и без техник, что использовала Асси.
        - Сейчас попробую,  - Бен ответил мне там же, в общем канале связи, но из-за поднявшегося гвалта, похоже, на наши переговоры никто не обратил особого внимания.
        Странно, кстати - я-то думал, что Барн за мной плотно приглядывает. Или его сейчас заинтересовало кое-что другое.
        - Фрегат Анрита,  - он во все глаза смотрел, как из подземного хранилища вынырнул корабль, опознанный Барном как собственность босса Темной стороны.
        Космолет быстро подлетел ко все еще висящему на месте катеру Трака, собираясь принять его на борт, но в последний момент что-то пошло не так. Сначала мне заложило уши, а потом взрывная волна прокатилась по поверхности, как маленькое цунами. Похоже, Садон заминировал еще и корабль своего местного союзника. А что, неплохой ход - Анрит помог ему, поверил, что ему отдадут долю в будущем куше, а в итоге от него просто избавились.
        - Значит, этот тип считает тебя врагом?  - Барн, все это время наблюдавший за происходящим через прищуренные глаза, повернулся ко мне.  - Не слишком ли неожиданный поворот, принц с Земли?
        - Позвольте, я все объясню,  - я медленно поднял руки, не зная, что делать, но тут судьба, видимо, решила мне улыбнуться.
        Из падающего на землю корабля Анрита вылетел челнок, точно такой же, как тот, что я собирался исследовать. Ну, а кто мог сбегать на командирском катере, сейчас медленно идущего на посадку куда-то рядом с нами, кроме его хозяина?
        - Это Анрит, он спасся…  - я обратил внимание Барна на его конкурента и воспользовался этим, чтобы подойти к боссу бандитов вплотную.
        Теперь медленно положить ему одну руку на плечо, как бы указывая направление, и понадеяться на то, что он меня недооценивает, а потому не стал выставлять полноценный щит, который у меня бы уже никогда не получилось пробить… Пальцы же второй руки я сложил в одну давно не использованную, но весьма полезную распальцовку.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Внушение
        Вы вложили в атаку 4,5 эргона, атака подействовала на цель
        Получилось! Я чуть не вскрикнул от радости, но сумел удержать себя в руках и вместо этого направил в голову Барну, как мне показалось, наиболее подходящую в этой ситуации мысль.
        Плевать на чужака! Главное - разобраться с Анритом…
        По идее, это не должно сильно противоречить желаниям самого Барна, а значит, и сопротивляться моему внушению он не должен. Единственный минус - я выложился до нуля, и теперь те же танки, от которых я раньше легко бы прикрылся, начали представлять для меня угрозу. Впрочем, два десятка железок гораздо менее опасны, чем один психик сорокового уровня.
        Глава 40. В затылок
        - Барн! Это твоих рук дело?  - в этот момент спасательная капсула все-таки рухнула на землю, и из нее тут же выбежал, неловко переваливаясь от большого веса, темнокожий вели.  - Иди сюда, крок тебя подери!
        - Анрит, сволочь…  - Барн процедил сквозь зубы и сплюнул.
        Словно еще одно мгновение посомневавшись, он бросился на толстяка, и они, сцепившись искрящимися техниками, принялись сражаться друг с другом не на жизнь, а на смерть. Я же понял, что судьба дает мне еще один шанс, игнорировать который попросту глупо, и рванул в сторону остатков нашего собственного транспорта, рассчитывая укрыться там от возможных выстрелов… Кстати, это было довольно разумным решением еще и потому, что танки явно собирались стрелять в меня на упреждение на пути к ласточке, а я взял и обманул их ожидания.
        Вот только если Бен сейчас не поторопится с выполнением моего задания, то все это очень скоро перестанет иметь хоть какой-то смысл.
        - Готово,  - стоило мне подумать о бароне, как он тут же отозвался.  - Айла все устроила, повезло, что люди Барна отвлеклись.
        Да уж, «повезло» называется. Я скосил взгляд в сторону парочки сражающихся бандитских боссов, а потом посмотрел на коммуникатор - сорок процентов до установления канала связи с кораблем. В этот момент наверху что-то сверкнуло, и я попытался разобраться в происходящем на орбите. Над нами, там, где челнок Садона в это время пытался прорваться в открытый космос, начали собираться вызванные до этого Барном космолеты. Ха, а нашему-то знакомому сейчас несладко придется!
        Только я успел об этом подумать, как вспышки на орбите участились, и из сектора, который занимали корабли Сопротивления, на помощь Траку двинулось под пару сотен кораблей. Увы, рассмотреть детально, что там произошло дальше, я уже не мог, да и пришло время сосредоточиться на своих собственных делах.
        Коммуникатор пискнул, подтверждая, что соединение установлено на сто процентов, и я тут же предоставил спасательному боту Старой империи доступ к собственной ауре. Ну же, дружок, давай быстрее!
        Уровень репутации недостаточен, доступ запрещен
        Обнаружен геном Noi2, доступ разрешен
        Как я и надеялся, в игру снова вступил мой геном, и защита генеральского бота не устояла: на мой телефон начали закачиваться данные кода, что позволит нам не умереть в первые же секунды после выхода в системе Накаташа. Десять, двадцать процентов… Я следил как полоса загрузки ползет вверх, заодно прикидывая, как быстро доберутся до меня танки и что же я буду делать дальше, когда вся эта суматоха закончится.
        Как разбираться с Барном, который наверняка обнаружит внушение, как улетать с планеты, когда меня в отличие от Садона Трака на орбите никто не ждет, как, в конце концов, мне хотя бы с Темной стороны Тервина унести ноги…
        Загрузка завершена на 100%
        Коды доступа перекочевали ко мне, а я тут же задумался о том, что, может быть, мне удастся все-таки использовать ласточку для собственного спасения. Я бы предпочел запихать внутрь чип связи и облегчить себе поиски в следующий понедельник, но увы, сейчас единственное, что я могу - это поднять корабль в воздухе и направить его поближе ко мне. Пусть танки поспешат, решив, что я собираюсь удрать. А сам я тем временем закопаюсь поглубже в землю, прикроюсь куском обшивки катера Барна и пущу в щиты максимум доступной мне энергии. Хочется верить, что этого будет достаточно…
        Я выпустил на поверхность дрона-разведчика, и дальше за происходящим наблюдал уже только через его камеры. Вот надо мной собрались все танки Анрита, сверху завис генеральский бот, словно выискивая место для посадки… И тут он треснул посередине, а из щели брызнул яркий свет. Кажется, началось - я поставил на максимальном удалении от себя еще один щит, чтобы сбить направленную в мою сторону волну энергии и жара, а потом постарался сжаться в комочек, пережидая взрыв от разлетевшегося на кусочки корабля.
        Десять секунд я пролежал в полном напряжении всех мышц своего тела, а потом, наконец, позволил себе расслабиться. Вокруг все гремело и тряслось, я же пытался понять, все ли со мной в порядке - и, на первый взгляд, все части тела продолжали меня слушаться. Я уже увереннее пошевелил сначала головой, потом руками и ногами - ну точно, я все-таки уцелел. Теперь бы понять, что случилось с остальными.
        Я выбрался из-под заваливших меня обломков и огляделся по сторонам. И все было не очень хорошо - кажется, я переоценил силу прогремевшего взрыва. Да, он снес танки, разворотив листы стали, как пластилин, но вот самим психикам явно хватило опыта, чтобы прикрыться щитами да закачать в них побольше энергии, и сейчас они выбирались из останков своих машин, бросая на меня кровожадные взгляды. Выглядит серьезно…
        В итоге я так увлекся наблюдением за танкистами, что пропустил самую главную опасность.
        - Значит, сумел залезть мне в мозги и натравить на скотину Анрита!  - подошедший сзади Барна схватил меня за ворот и поднял над землей.
        Обидно, но, учитывая разницу в наших силах и мой так и не восстановившийся до конца резерв, шансов в открытой драке у меня просто нет.
        - Так вам он самим не нравился, можете не благодарить,  - я попробовал пошутить и тут же пудовый кулак врезался мне в челюсть, заставив голову откинуться назад.
        Как больно! Меня аж стошнило…
        - Ну что, может быть, пора говорить правду? Чего ты тут искал? Мои люди засекли передачу от корабля на твой коммуникатор… Так что, сам расскажешь или мне его просто отобрать и пусть мои техники все оттуда вытащат?  - Барн продолжал держать меня в воздухе как нашкодившего котенка.
        И это его желание картинно продемонстрировать свою силу совершенно не вязалось с тем немного ленивым и самоуверенным поведением, что я видел в его исполнении раньше. Черт, и почему это волнует меня больше, чем возможность лишиться только что добытых кодов?
        - А Анрит? Что с ним?  - я попробовал выиграть время для своего подсознания, чтобы додумать эту мысль.
        - Анрит? Сбежал, но это не важно. Что ты получил?  - Барн встряхнул меня, и мышцы на его руке вздулись от напряжения.
        И тут я понял. Он ведь тоже вымотался, тоже растратил все силы и сейчас демонстрирует превосходство, которого на самом деле нет. Так, может быть, воспользоваться тем, что между нами сейчас есть контакт, и повторить фокус с внушением?
        Глава 41. Белая
        Я уже почти был готов сложить распальцовку, когда осознал, что слишком идеализирую ситуацию. Да, Барн вымотан, но он же не дурак, и хоть какой-то щит на нем сейчас стоит… И как мне его пробить жалкой половиной эргона - всем, что накопилось на текущий момент? Разве что…
        Тут отблеск догорающих танков отразился от наомитовой перчатки Барна, и меня осенило. Похоже, бандитский босс использует костюм из наомита для усиления и защиты - запас энергии, что там был, он, правда, уже выкачал, но я-то могу сделать это немного лучше, чем обычные вели.
        - Отпусти, нечем дышать,  - я сделал вид, что пытаюсь ослабить хватку, и положил левую руку на перчатку Барна, вызвав у того лишь ироническую усмешку. Ничего, он еще просто не понял, что именно я задумал.
        Вихрь энергии
        Я сменил положение пальцев на свободной руке и вместо внушения запустил в Барна изученным благодаря Асси вихрем. И, как до этого из дроидов на Сцерепте, принялся выкачивать из его экипировки энергию, загоняя ее в его же собственную перчатку. Увы, другого наомита для зарядки поблизости нет - а так, не все ли равно, откуда мне выкачивать энергию, мгновенно восполняя свои запасы… Главное, сделать это раньше Барна.
        И да, мне это удалось!
        Ваш резерв восстановлен
        Вы использовали внушение
        Вы вложили 4,5 эргона, внушение успешно
        Я сделал это! Снова! Ох, как же Барн будет меня проклинать, когда поймет, что именно случилось! Так, все лишние размышления в сторону - сначала надо направить ему в голову правильную мысль.
        Пусть чужаку поможет Айрин, можно даже сделать вид, что она ему подчиняется. А я пока займусь захватом территории Анрита, нельзя упускать такой шанс.
        Ну, не верю я, что такой, как Барн, ни разу не думал о полном господстве над планетой - и как раз сейчас, когда Анрит скрывается, а флотом командует его ставленник, идеальное время для переворота. Конечно, тот же наместник будет против. Но, я уверен, если поставить его перед фактом, когда у него не останется выбора или поддержать новый режим, или всем назло отказаться и умереть, то он поступит правильно…
        Похоже, все эти же мысли прокрутились в голове Барна - тот резко поставил меня на землю, а потом повернулся к все еще стоящим без движения танкистам, явно не знающим, что делать дальше.
        - Анрит сбежал, Тервин в опасности, вы со мной?  - короткая фраза, емкие тезисы.
        Скажу честно, я был поражен, причем не столько самими словами, сколько силой в голосе, которым это все было сказано. Танкисты Анрита, видимо, были со мной согласны, поэтому один за другим преклонили колено и принесли присягу своему новому боссу.
        - Прол, мне нужен шаттл для штаба и система связи со всеми кораблями Тервина,  - Барн продолжал командовать.
        Черт, как бы про меня он не забыл, увлекшись своими собственными планами.
        - Айрин, в точке операции подбери нашего принца. Надо будет помочь ему разобраться с его идеями,  - фух, все же очередь дошла и до меня.
        А вокруг тем временем принялось разворачиваться что-то по-настоящему масштабное. На планету опустились сразу два огромных линкора, развернувших антенны связи и тут же принявших на борт новоявленного правителя всего Тервина с его первыми присягнувшими анритовцами. Думаю, если бывший босс Темной стороны может за всем этим наблюдать, то он явно в шоке от происходящего. А будет знать, как сбегать с поля боя и помогать сладкоголосым шпионам…
        - Мак!  - я так увлекся мыслями, что голос Айрин, прозвучавший у меня в шлеме, вызвал целую волну мурашек. Говорят, что это остаточный инстинкт, от которого у наших предков раньше вставала дымом шерсть. Так вот шерсть пропала, а мурашки остались…
        - Вы где?  - я не сразу заметил корабль герцогини на фоне двух его более крупных собратьев.
        - Сейчас поднимем тебя гравитационным лучом…
        Голос Айрин замолчал, а потом меня подхватило чем-то невесомым, протащило по воздуху и втянуло прямо в капитанскую рубку космолета женщины-вели. А ведь удобно у нее все тут придумано.
        - Что здесь случилось? Босс попросил за тобой присмотреть…  - Айрин с сомнением смотрела на мою потрепанную фигуру.
        - Анрит нас предал ради чужака, потом чужак предал его,  - я принялся описывать происходящее в двух словах.  - Ну, аури Барн его побил так, что тот сбежал. А наш вождь после этого решил принять власть над Темной стороной, чтобы объединить планету перед лицом захватчиков.
        - Объединить?  - один из помощников Айрин задумчиво прикусил губу.  - Скорее, разъединить. Анрит не сдастся и будет мстить. Наместник его поддержит…
        - Молчать!  - Айрин хлестко врезала паникеру по челюсти, заставив того рухнуть на пол.  - Во-первых, не сметь критиковать босса у него за спиной. Вы знаете мое правило: есть желание, выскажите все в лицо и несите ответственность за слова. А во-вторых, минуту назад объединенный флот Тервина уничтожил орбитальным ударом башню Анрита как раз через минуту после того, как тот туда вошел. И ни одна сволочь в планетарной защите его не поддержала… Что же касается наместника, то прямо сейчас он двигает свою речь, можете посмотреть…
        Айрин махнула рукой и вывела на корабельный экран видео с каким-то молодым темнокожим вели.
        - Наместник Успелли,  - рядом раздался чей-то удивленный голос, и я, осознав кого именно увидел, принялся внимательнее вслушиваться в то, что говорил этот в сущности еще совсем молодой парень.
        - …Я, наместник, наследник сил великой империи, полностью поддерживаю идею аури Барна о создании единых вооруженных сил Тервина. Также я поддерживаю его нежелание слушать голоса трусов, требующих призвать на помощь силы Дантриджа. Разве сможем мы называться самостоятельным и свободным миром, разве не опозорим память великой империи, если сами не сможем справиться с дикими варварами?
        Какой умный, однако, молодой человек. Как быстро он подстроился под ситуацию - уверен, дальше у них с Барном будет очень плодотворное сотрудничество. Ну, а мне надо бы поспешить отсюда убираться подальше, пока новый владыка Тервина не вспомнил обо мне и о моей роли в его решениях. Хорошо хоть Барн не в петле, и в следующий раз ничего не сможет мне припомнить.
        - Пришло время рассказать вам самое главное,  - Успелли тем временем продолжал вещать.  - Наша разведка передала нам первые доклады о странностях в поведении чужаков. Мы также провели первые допросы попавших в плен вражеских пилотов. И вся полученная информация говорит об одном - наши враги используют временную петлю для создания себе информационного и энергетического превосходства. Мы не можем этого допустить, и поэтому я, наместник Успелли, именем императора активирую ядро Тервина и подключаю нас к уже сложившейся временной аномалии. Мы вели! Нас не сломить! Уничтожим врага здесь и всегда!
        Вот это поворот! Я понял, что уже около минуты не дышу, слушая слова молодого наместника. Как иронично, а ведь буквально совсем недавно я радовался, что аури Барн не будет ничего помнить в следующей петле… Кажется, я только что накаркал себе крупные неприятности.
        Глава 42. Мысли
        - Временная петля,  - тем временем понимающе закивала Айрин.  - Уже долгое время не было слышно об этой технологии. Что ж, значит, впереди у нас действительно сложная битва.
        На ее губах застыла улыбка, которую я поначалу принял за умиротворенную, но нет - присмотревшись, я понял, что герцогиня буквально упивается ситуацией. В какой-то мере я ее понимаю: уже довольно долгое время весь Тервин жил только тем, что принимал беженцев из разных концов бывшей империи да отправлял отряды на прорывы укрепленных планет. А тут вдруг появился новый враг и возможность проявить себя. А возможно, что и получить некоторые преференции - если аури Барн достигнет новых высот, он обязательно щедро вознаградит своих сторонников.
        Но мне сейчас, разумеется, не до их притязаний: если наместник Успелли встроит весь Тервин во временную петлю - даже не представляю, как такое, вообще, возможно в таких объемах - это будет катастрофа, масштабы которой я даже с трудом себе сейчас представляю. И вот что мне делать? А еще этот чертов Трак, который летит сейчас на Накаташ, чтобы… Крок их всех подери, я ведь по-прежнему не знаю, чем это чревато. Но хорошего ждать точно не стоит - если два непримиримых соперника, Барн и Анрит, что-то в этом увидели и попытались объединиться, пусть и ненадолго, значит, что-то там точно есть…
        - Как будем действовать, принц?  - прервала мои торопливые размышления Айрин. И на сей раз в ее обращении не было ни капли иронии.  - Аури Барн сказал, что у тебя есть план.
        Вот ведь бородатый шутник, как причудливо интерпретировал мое внушение! Как насмешливо это звучит в нынешней ситуации, когда мое отставание от Трака только увеличивается, а новые проблемы нарастают, как снежный ком. Так, стоп, Максим! Ты не один, рядом найдутся те, на кого ты сможешь положиться, и те, кому ты не можешь доверять, но кого можно использовать. Здесь на Тервине, рядом есть Бен, который всегда прикроет спину. А на орбите - знакомые тебе Лана Колонель и коммандер Озеров, не говоря уже об Асе Кино, адмирала мятежного флота гнарфов. И у всех у них свои интересы, многократно и болезненно пересекающиеся друг с другом. В конце концов, есть еще принцесса Ами, с которой мы не общались вот уже две петли… Неужели, я не смогу использовать все свои знания об этих вели не только, чтобы проложить себе путь на свободу?!
        - Курс на Накаташ!  - чтобы мои слова не выглядели самоуправством на чужом корабле, я обратился к Айрин, а она уже отдала приказания своему экипажу.
        Космолет графини тут же сменил направление полета, нацелив нос на местное солнце, и буквально через пару секунд гигантский рой кораблей на орбите предстал перед нами во всей красе. По левую руку от нас небольшой отряд тервинских крейсеров отражал атаки флота гнарфов, по правую - заметно поврежденный линкор держался против наседающего Сопротивления. На нас пока никто не обращал внимания, так как Айрин притормозила корабль в точке, где мы могли какое-то время оставаться в безопасности. Вот только вряд ли это продлится долго.
        Рано или поздно нас заметят - если двинемся дальше, то, скорее, рано. Ну, а проскользнуть через кольцо осады без боя точно не получится. Так что пришло время обращаться к моим связям, но сначала надо решить еще одну проблему.
        - Мне нужен мой помощник,  - я попросил привести ко мне Бена, которого вместе с командой продолжали все так уже удерживать на этом корабле.
        Еще с полминуты ушло на доставку барона, к которому я под пристальными взглядами Айрин и ее головорезов подошел и просто обнял.
        - Рад, что ты цел,  - Бен постарался заполнить повисшую паузу.
        Повисшую для всех, кроме меня и него. Потому что, пользуясь тем, что наши тела коснулись друг друга, я опять использовал внушение - его-то уж точно не отследят - и отправил своему другу мысль о срочном задании.

«Как можно быстрее найди станцию связи на корабле и выведи ее из строя! Барн сейчас под внушением и поэтому дал мне зеленый свет. Но это ненадолго. Скоро он сбросит наваждение, и тогда его новые приказы не должны дойти до Айрин!»
        А теперь отменить технику, чтобы Бен осознал разницу между чужими и своими мыслями… Есть, он кивнул - хочется верить, что его контрабандистских приемов, а также хакерских навыков Карла и Айлы хватит, чтобы выполнить поставленную мной задачу. Впрочем, помочь я им никак не смогу, так что остается только верить в то, что у них все получится.
        - Принц, так что мы делаем дальше?  - герцогиня не выдержала столь бездарной по ее мнению траты времени и пристально посмотрела мне в глаза, безошибочно найдя их даже через темное стекло шлема.  - Нам пора решаться! Только учти даже моему кораблю без прикрытия хотя бы в десяток бортов класса не ниже фрегата тут не прорваться.
        Значит, десять легких космолетов прикрытия - я оценил требования к силовому решению проблемы. А ведь не так уж и много: похоже Айрин на самом деле крутой командир, раз может с таким небольшим отрядом гарантировать успешность прорыва. Причем это ведь не скоростной рывок с внешней стороны, как это было при возвращении на Тервин несколько часов назад. Нет, когда мы полетим навстречу осаждающим, скорость нам уже ни капли не поможет.
        Впрочем, мой план в любом случае строится не на силе!
        - Свяжите меня с командованием Сопротивления,  - попросил я Айрин.
        - И чего ты хочешь добиться?  - усмехнулась герцогиня.  - Думаешь, принц Земли сделает то, чего не удалось нашим командирам?
        - Вы видите иной выход, аури Велисс?  - вежливо оппонировал я, довольно отметив, что Бена увели с капитанской палубы, и теперь у него должен появиться шанс выполнить мое задание.  - Аури Барн сказал вам, что у меня есть план, так давайте же ему следовать.
        Видно было, что Айрин недовольна моим непонятным статусом, однако, к ее чести, она не стала мешать свою личную неприязнь с делами.
        - Клорк, свяжись с командованием Сопротивления!  - и тот, к кому она обратилась, тут же принялся за дело.
        - Какая встреча,  - надменно улыбнулся коммандер Озеров, когда его изображение связист Айрин вывел на главный экран.  - Принц Земли, если не ошибаюсь?
        И он засмеялся настолько обезоруживающе, что даже я сам смутился своим мнимым титулом. Но тут же взял себя в руки: пусть я не принц, но все же лорд Солдок, и говорить я буду не с каким-то коммандером, а с тем, кто его финансирует. С тем, кто стоит за кулисами и дергает за ниточки Лану и того же Озерова.
        Глава 43. Старший
        - Переключи меня на вели Трака,  - спокойно обратился я к коммандеру, сделав вид, что проигнорировал подколку.
        - Что тебе нужно, Желтый шлем?  - Озеров скривил лицо, показывая, насколько я жалок в его глазах. Но пусть не старается, на меня такой блеф не действует.
        - Переключи меня на своего хозяина, вели Кандора Трака,  - чеканя каждое слово, парировал я, намеренно подчеркивая взаимоотношения старшего Трака и одного из лидеров Сопротивления. Коммандер далеко не дурак, он умный человек, а такие крайне не любят, когда им напоминают, что у них есть хозяин. Как у собаки.
        - Приветствую вас, лорд Солдок,  - раздался мягкий голос, прерывая готовую сорваться с губ Озерова гневную тираду.  - Олег, ты свободен. Как мне вас называть? По имени? Или все же по титулу?
        - Лучше по титулу, вели Трак,  - обратился я к сменившему на экране коммандера вели.
        Старомодный френч и галстук-бабочка - впервые я встретил Кандора Трака в своей первой петле, когда он инспектировал наш мега-офис, и с тех пор наши пути не пересекались. И кто же тогда мог знать, что этот кажущийся безобидным пожилой вели в круглых очках на самом деле окажется одной из ключевых фигур творящихся во вселенной событий!
        - Что ж,  - усмехнулся Трак-старший.  - Я думал, у вас меньше дешевых амбиций… лорд Солдок.
        Он явно пытался меня задеть, а может, действительно я заставил его еще раз прочувствовать: он не аристократ, а всего лишь богатый вели, и даже земной парнишка из мега-офиса уже обскакал его, получив признание от самой принцессы.
        - Давайте не будет тратить время друг друга,  - холодно произнес я.  - Ваш сын Садон Трак…
        - Провернул очень грамотную работу,  - гордо улыбнулся Кандор, взглянув на меня поверх очков.
        - Для себя,  - я подхватил манеру речи своего собеседника, говоря будто делая удары шпагой и отбивая вражеские атаки.  - Он нашел осколки Старой империи, но не собирается делится ничем с вашей семьей.
        - Да что ты!..  - грозно сверкнул глазами Трак-старший.
        - Он получил генеральские коды доступа от планеты под названием Накаташ и теперь летит туда, чтобы построить собственную империю. Вы представляете? Бесперебойная добыча заряженного наомита - да он перевернет рынок энергии и раздавит вас, даже не заметив!
        И вот он главный момент, ради которого я и затеял этот разговор. Я видел, как Садон улетал через сектор коммандера - но вот вопрос, пропустили ли его дальше или задержали? Да, я старался не давать себе надеяться на лучшее, но сейчас, когда подвернулась возможность проверить позиции моего конкурента, я не должен ее упускать.
        И именно поэтому я назвал не настоящую цель младшего Трака, а ту ее версию, о которой могли бы подумать те же жители Тервина, что сейчас внимательно прислушиваются к моему разговору.
        - Раздавит? Я так не думаю,  - Кандор Трак блеснул линзами своих круглых очков и отключился, больше ничего не сказав.
        Вот только мне этого было достаточно - он был спокоен. Нет, я не психолог, но, как мне кажется, сказал достаточно, чтобы любой на месте Трака начал бы нервничать. А тот только свысока усмехнулся, словно показывая свое превосходство, и я вижу этому только одно-единственное объяснение - Садон не смог улизнуть от своих союзников и сейчас находится в цепких лапах своего папаши. Увы, гарантировать, что они не договорятся, я не могу… Или младший Трак сможет переманить на свою сторону кого-то из наемников Кандора - все возможно.
        Да, пока мне повезло, Садон временно застрял, но это не значит, что мне можно останавливаться на пути к цели.
        Я повернул голову влево, туда, где сотня линкоров гнарфов под командованием Асы Кино - и где она их только набрала?  - успели наделать пробоин в пока еще держащих оборону кораблях тервинцев. «Одна просьба эротического или делового характера»,  - об этом мы договорились с белокурой девушкой, командиром мятежного флота. И, насколько я помню, одной из младших сестер их Величайшего. Вот так вот у них, аристократов: в семейных разборках страдают подданные. Впрочем, здесь мне не стоит так уж сильно бросаться в них обвинениями - с некоторых пор, получив титул лорда Солдока, я и сам в их закрытом клубе.
        Что же касается обязательств белокурого адмирала, увы, вряд ли она о них помнит, но, к счастью или нет, я знаю, как заставить ее мне поверить и сдержать данное однажды слово.
        - А теперь я хочу вступить в переговоры с командиром флота гнарфов,  - подняв стекло шлема, я обратился к Айрин.
        На этот раз та не стала спорить, а молча кивнула своему связисту, и вскоре очередной сеанс связи был налажен.
        - Принц Земли?  - ехидно проговорила с экрана моя старая знакомая. Черт, похоже, о моем новом титуле она тоже в курсе.
        Аса Кино, высокая, с идеально ровной осанкой и густыми белыми волосами, что отлично подчеркивали ее черную униформу… Или наоборот. В общем, неважно - я просто почувствовал приятное тепло при виде гнарфки. Все же воспоминания о ней были довольно приятными. Хочется верить, что и у нее обо мне - тоже.
        - Приветствую тебя, Аса Кино,  - вежливо сказал я, сделав легкий кивок.
        - Что тебе нужно, червяк?  - гнарфка скривилась, словно и вправду увидела что-то неприятное вместо меня. Да уж, она пока явно не воспринимает меня всерьез. Вон, Айрин аж вся скривилась - я видел ее реакцию краем глаза. Наверняка сейчас сдерживается, чтобы не сказать: «Я же говорила!»
        - Меня зовут Мак,  - терпеливо ответил я.  - Лорд Солдок и, как ты совершенно верно отметила, принц Земли. И я хочу попросить тебя, мятежная сестра Величайшего, пропустить мой корабль, не причинив вреда мне и моей команде.
        Представляю, как забавно моя просьба смотрится со стороны.
        - Знаешь, а, наверное, я тебе откажу,  - Аса ехидно хмыкнула, а кто-то за кадром довольно расхохотался. Вот только рано они начали считать меня дурачком.
        - Знаю,  - кивнул я.  - А еще знаю, что в геноме рода Кино скоро появится пара витков ДНК рода Солдоков.
        Глава 44. Снова в бой
        Не знаю, как адмирал Кино узнавала о следе наших отношений в прошлых витках, но на этой неделе ей явно было не до проверки своей ауры. Жест похожей на «статус» техники я узнал даже сквозь не самое высокое разрешение нашего канала связи, а потом… Оказывается, бледнокожие гнарфы не просто умели краснеть, они становились пунцовыми в буквальном смысле - казалось, голова Асы сейчас взорвется и разлетится на кровавые ошметки.
        - Да что ты себе позволяешь!  - процедила гнарфка сквозь зубы, стараясь справиться с гневом.
        Не очень логичное высказывание в той ситуации, в которой оказалась Аса, ну да в ее положении простительно.
        - То, на что имею полное право,  - парировал я.  - Беременность ведь возникает сперва на энергетическом уровне и лишь потом на физическом - чтобы сохраниться в петле.
        Я сделал паузу, чтобы перевести дух, и понял, что моя импровизированная лекция на тему беременности достигла цели. Забавно было бы, если бы Аса знала, что я сейчас повторяю ей ее же собственные слова.
        - Сильная кровь для дома Кино,  - продолжил я.  - И наш будущий союз, когда родится ребенок. Потомок Солдоков и Кино.
        Черт, что-то я слишком часто употребляю свой род. Айрин уже явно обратила на это внимание, и если дело не выгорит, мне придется отвечать на множество неприятных вопросов.
        - Ты не можешь знать, кто причастен к этому,  - лицо Асы буквально пылало.
        - Но я знаю,  - отрубил я.  - И могу доказать тебе это одним лишь фактом, что мне известно об энергетической фазе беременности, в которой ты сейчас пребываешь. А мог ли я об этом знать…
        - Замолчи!  - Аса Кино подняла руку, и воцарилась гробовая тишина.  - Ты прав… В моей энергетической ауре действительно след будущей беременности, и геном определяется…
        Я вспомнил, как цинично гнарфка тогда отнеслась к нашей близости и ее последствиям, и понял, что сейчас она ни капли не стесняется. Все эти бурные эмоциональные реакции вовсе не от того, что все сейчас слушают о ее связях и «энергетической беременности». Она просто бесится из-за того, что все понимает. И то, что я не откажусь от ее слова, и то, что ей придется мне помочь.
        - Ради будущего союза,  - я озвучил лишь первую часть, но продолжение и так было всем понятно.
        - Я даю тебе пять минут,  - Аса Кино полностью пришла в себя и сейчас выглядела все той же строгой и слегка насмешливой девушкой-адмиралом.  - Замешкаешься, и мой флот уничтожит тебя.
        - Этого мне достаточно,  - поблагодарил я Асу кивком головы, и связист Айрин прервал сеанс.
        - Значит, в скором будущем тебе придется решать вопросы престолонаследия со своими новыми родственниками?  - Айрин смотрела на меня со смесью любопытства, восхищения и жалости.  - Сочувствую. Продолжаем движение на Накаташ!
        А ведь и правда: я как-то в последнее время не думал об этом, все откладывал, но ведь ситуация-то на самом деле не такая уж и простая! Ребенок Асы Кино будет нести не только геном Солдоков, но и правящего дома гнарфов… Обычно тем плевать на незадачливых чужаков, подаривших свои гены белокурым соблазнительницам, но сейчас, когда в семье Величайшего, мягко говоря, раскол… Крок подери, жизнь аристократа имеет не только плюсы!
        Корабли гнарфов как раз добили тервинцев и выстроились, чтобы обеспечить нам коридор до точки старта. Айрин быстро разогнала корабль, и тут неожиданно замигал сигнал вызова от самого аури Барна. Черт побери, неужели мы не успели, и сейчас босс в самый последний момент сможет вернуть меня назад и взять за жабры?!
        - Ради Асси!  - по громкой связи прозвучал пронзительно звонкий голос Старого Бена, а потом что-то громыхнуло.
        - Что случилось?  - я резко обернулся к Айрин, тут же запросившей доклад у одного из своих офицеров.
        - Твой друг пытался взорвать реактор корабля и нас всех вместе с ним,  - вели словно печатала слова и вбивала их в меня.
        Бен пытался взорвать фрегат герцогини? Но зачем? И этот его голос - я почти успел запутаться, но тут Айрин снова заговорила.
        - К счастью, мои люди прекрасно обучены. Он и двое его помощников были вовремя уничтожены, и взрыв повредил лишь систему связи…
        Она еще продолжала что-то говорить, но я уже не слушал, пытаясь справиться с неожиданно навернувшимися слезами и сжавшимся горлом… Не хотел Бен взрывать корабль, он просто использовал это для оправдания своего поступка, для того, чтобы отвести от меня подозрения, чтобы мы смогли сдержать слово, данное нашей подруге.
        Я и раньше-то не думал отступать, но теперь мне надо будет сражаться уже не только за «Пылающую длань», но и за Бена, да и за Карла с Айлой тоже. Жалко, что единственным способом не допустить выхода корабля на связь с Барном оказалась лишь эта самоубийственная атака.
        - Прошу прощения за поступок моих людей. Но, тем не менее, нам надо выполнить приказ аури Барна,  - я прервал обличительную речь герцогини.  - Курс на Накаташ!
        - Курс на Накаташ,  - та нехотя кивнула, и через мгновение наш корабль нырнул в гиперпространство, уходя подальше от Барна, сражающихся флотов и попавшегося в руки отца Садона Трака.
        Кажется, я вырываюсь вперед.
        - Восстановить повреждения, тела бунтовщиков обыскать, проверить все их контакты,  - Айрин быстро раздала приказы, бросив при этом на меня убийственный взгляд, как бы намекая, что стоит только ее людям найти хоть что-то, связывающее меня с несостоявшимся терактом, и мое положение на корабле тут же изменится.
        Что ж, не думаю, что у нее хоть что-то получится: Бен не из тех, кто оставляет следы. Вот только эта гнетущая атмосфера мне совсем не нравится. Пожалуй, стоит немного сменить направление мыслей моих невольных товарищей по команде, тем более что мне как раз хотелось бы обсудить пару крайне интересных вопросов.
        - Аури Велисс,  - обратился я к Айрин.  - Что вы думаете о личности последнего хранителя ключей?
        Я намеренно не стал спрашивать, что это за титул - так я бы показал свою полную неосведомленность в вопросе. А вот если изображать желание просто поддержать светскую беседу и разрядить обстановку, имеется вероятность, что я получу не только ответ, но и возможность развить тему.
        Глава 45. Полюс
        - Этот пост временно упразднен,  - герцогиня снисходительно посмотрела на меня, но все-таки ответила. Похоже, пока мое соучастие в устроенном Беном взрыве не подтверждено, никаких ограничений ко мне применяться не будет.  - Как только мы потеряли связь с Занией и империя перестала существовать в прежнем виде…
        Айрин едва заметно запнулась, когда говорила о нынешнем статусе империи, и тут же нашлась, как поправить свою речь. Кстати, зачем она вообще начала так издалека? Судя по разговору Барна и Анрита, хранитель - это кто-то из нынешнего поколения…
        - …В общем, я считаю, что последний настоящий хранитель был лишь в те времена,  - продолжала герцогиня.  - А то, что творится сейчас - не более чем фикция. Нарушение древнего права. По закону, никто не имеет права выбирать нового - пока не вернется император.
        - А кто сейчас формально на этом посту?  - я решил зайти с другого бока.
        - Тот же, кто и раньше, потомок Барнстоффа. Вот только даже их уже пару веков никто не видел,  - наморщила лоб Айрин, а меня будто током ударило.
        Барнстофф - неизвестный из потока сознания Асси, когда она была китсом. От ее звериной формы я не мог добиться ничего определенного, разве что это имя вызывало ярость, возмущение заложенной перед ним слабостью. А еще мне тогда показалось, что оно было направлено на Ами, ведь именно благодаря силе принцессе мы тогда смогли выжить.
        Увы, когда «Пылающая длань» стала девушкой, мы этот момент так ни разу и не обсудили. Эх, Асси, почему тебя нет, если ты так нужна! Я-то думал, мозаика начала складываться, а она только еще сильнее разлетелась по сторонам. Знать бы, чем занимался хранитель ключей и что он, Барнстофф, не поделил с «Пылающей дланью»?
        - Вот вам ключ от королевства…  - память неожиданно подкинула старую песенку, и Айрин, услышав, как я ее мурлычу себе под нос, рассмеялась.
        - Слишком жирно,  - улыбаясь, сказала она.  - Видимо, у вас все действительно так плохо со знаниями истории и традиций. Хранители ключей занимались церемониальной передачей власти императору от правителей присоединившихся планет. Хотя… в какой-то мере ты прав, принц Земли - если бы твоя планета присоединилась к империи, ты бы как раз участвовал в переговорах через посредничество хранителя ключей. Так что «ключ от королевства» - термин хоть и поэтический, но в чем-то верный.
        Вот оно как, оказывается, просто - церемонии, значит. Кстати, забавно: когда я хотел выпытать ответы из Айрин, та в итоге мне так ничего и не сказала. А теперь просто взяла и объяснила мне все про хранителей в ответ на детскую песенку. И кто поймет этих герцогинь?
        - К черту Барнстоффов!  - я махнул рукой, вызвав на лице Айрин очередную улыбку.  - А можешь рассказать мне о том, что задумал наместник Успелли? Я слышал про петли времени, но не знал, что в них можно засунуть целую планету.
        - Неуч!  - герцогиня тут же среагировала на мой вопрос.  - Ну кто мог вообще подумать, что целую планету можно засунуть в петлю!
        - Но наместник же сам сказал…
        - Я могу сказать, что чхеду-боны передают техники от носителя к цели, вот только никаких ручек у них от этого не появится. Так и здесь. Успелли просто активирует ядро Тервина, чтобы психики сорокового уровня смогли запитаться от него и активировать сохранение сознания.
        Вот, значит, как все работает. Ну да, учитывая, что технологии Старой империи строятся, прежде всего, на личной силе, было бы наивно ожидать, что вразрез со всем этим для временной петли они будут использовать какую-то машину.
        - Понятно,  - я благодарно кивнул герцогине в ответ на рассказ, а потом зачем-то попробовал оправдаться.  - Просто мне показалось, что наместник говорил про всех вели, вот я и подумал…
        - А он про всех и говорил. Вели - это воины! То мясо, что не смогло подняться хотя бы до тридцатого уровня, ничего не стоит. Им и нет смысла помнить - в начале следующей петли они просто будут выполнять наши новые приказы, вот и все…
        Герцогиня еще говорила, а я почему-то вспомнил Бена. По мнению той же Айрин, он не достиг тридцатого уровня, а значит, ничего не стоит. Вот только, несмотря на это, он смог выполнить задание и не дал Барну нас отозвать. Так что уровни и личная сила - это еще не самое главное.
        - Приготовиться к выходу из гиперпространства!  - Айрин скосила взгляд в сторону навигационного экрана, и спустя несколько секунд мы выпрыгнули в паре тысяч километров от орбиты Накаташа.
        - Летим к планете,  - я сначала удивился, почему это мы так далеко от нее, но потом понял. Айрин же не в курсе про коды, вот и не стала заходить в радиус действия планетарной обороны, справедливо посчитав, что нам там не выжить.
        - Я все понимаю насчет тайн и планов,  - герцогиня недовольно поджала губы.  - Но отправлять на убой свой корабль и команду я не буду. Пусть даже ради просьбы самого аури Барна.
        Ну да, все, как я только что и подумал.
        - Нам не придется умирать,  - под пристальным взглядом Айрин я подсоединился к сети корабля и отправил в блок системы распознавания полученный на Тервине код.
        - Вот, получается, зачем был нужен тот генеральский бот,  - герцогиня с волнением смотрела, как на экране вся система обороны Накаташа меняет свой цвет с агрессивного красного на нейтральный желтый.  - Значит, все, что ты говорил тому старому аури Траку, было правдой? В этой системе можно основать новую империю?
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Мне показалось, или в глазах девушки мелькнул нехороший такой огонек. Вот так и знал, что некоторые вещи не стоит обсуждать вслух.
        - Я думаю, это решать не нам. Да и так ли просто будет воспользоваться всеми этими богатствами?  - осторожно ответил я, напомнив о Барне и о том, что воспользоваться ресурсами Натакаташа по полной получится только если за тобой будет сила.
        Вроде бы сработало… Айрин не стала делать глупости - мы просто пролетели сквозь проигнорировавший нас рой дроидов и орбитальные станции и направились в сторону полюса. Туда, откуда в прошлый раз прилетали электромагнитные волны и где должен находиться генеральский бункер… Размажем его сейчас парочкой выстрелов главного калибра, и можно будет хотя бы в этой петле ни о чем не беспокоиться.
        Сто километров до цели…
        Навигатор отмеряет расстояние, и пока все идет по плану.
        Глава 46. Завет
        - Орудия наготове!  - скомандовала герцогиня, а у меня внутри все буквально заполыхало от избытка эмоций.
        Установив при помощи связиста Айрин соединение с генеральским бункером, я воспользовался кодами и уже начал представлять себе, как главная планетарная база раскалывается на куски, сгорает и плавится, а мы даже меняем поляризацию стекол в шлемах, чтобы не ослепнуть от яркого пламени…
        - Камня на камне не оставим,  - с жаром выпалил я, глядя на Айрин.
        Что-то я начинаю сдавать - нервничаю, болтаю. Нельзя, Макс, нельзя. Надо держать себя в руках, скоро все кончится, и тогда можно будет дать себе волю. А сейчас…
        - Нет,  - отрезала герцогиня.
        - Простите, аури Велисс?  - что-то явно пошло не так, и мне это очень не нравится.
        - Мы не будем разрушать базу,  - ровным голосом ответила Айрин.
        В этот момент наш корабль приблизился к вожделенному объекту, который, вопреки моим ожиданиям, не представлял собой ничего особенного. Грубое квадратное сооружение с несколькими обтекаемыми надстройками, темное, почти даже черное, вызывающим пятном выделяющееся на фоне голубовато-белых снегов местного заполярья.
        - Вы не забыли, что мы действуем по моему плану?  - я попытался так же спокойно вернуть Айрин в нужное мне русло.  - Аури Барн доверился мне!
        Я говорю, но чувствую, что все бесполезно. А та фраза «орудия наготове», вселившая в меня надежду, была самым обычным приказом держаться настороже…
        - И тем не менее, я предпочту подождать, пока Аури Барн не появится здесь лично,  - прервала меня герцогиня.  - Мы не будем здесь ничего громить - этот объект слишком важен. Кто в своем уме решится уничтожить шанс на восстановление исторической справедливости?
        Глаза Айрин блестели, голос звучал звонко и громче обычного. О чем она?
        - Империя вернет себе былое величие,  - она повернулась ко мне.  - И мы будем иметь к этому отношение, принц Земли.
        - Безусловно, но Накаташ не должен достаться…
        - Врагу,  - закончила за меня Айрин.  - Для этого мы и здесь, правильно же? Мы высадимся на базе, выкурим оттуда всех, кто окажет сопротивление, и закрепимся до подхода основных сил. Аури Барн не задержится - как только мы восстановим связь и подадим ему сигнал, подмога прибудет очень быстро. Крок подери, и как только я могла подумать о другом исходе!
        Я сначала не понял, о чем говорит разрушительница моих планов, но потом отвлекся от своей потери и смог взглянуть на нее свежим взглядом. Перекошенное лицо, пальцы, промявшие металл на панели управления, и браслет с гербом, таким же, как на корабле герцогини, сорванный с руки… Кажется, я начинаю догадываться к чему была последняя фраза Айрин.
        Другой исход - да ведь она же хотела сама захватить власть и построить собственную империю. Минутная слабость наследницы благородной семьи и последовавшие за ней угрызения совести. Разумеется, соблазн был велик, но, к ее чести, Айрин выдержала и, судя по всему, еще крепче уверилась в возрождении Старой империи. Однако мне-то от этого ничуть не легче, как раз наоборот!
        - Аури Велисс!  - мягко, но в то же время настойчиво, обратился я к герцогине.  - Мой план…
        - Плевать я хотела на твой план,  - неожиданно грубо ответила Айрин.  - Спасибо, конечно, за твой вклад - он неоценим. Но с тем, как будет дальше жить наша родина, мы разберемся сами.
        Черт, черт, черт! Что же делать? Теперь и ей в мозги лезть, пытаясь внушить правильные мысли? Если до этого мне везло, то и на сей раз может сработать - тем более что мы пока на корабле, где нет повода постоянно держать защиту. Ну же, надо просто коснуться Айрин и молиться, чтобы у меня получилось!
        Вот только, похоже, я опоздал.
        - Команда!  - теперь в голосе герцогини звучали железные нотки.  - Готовимся к высадке! Стрелки остаются на борту и оказывают при необходимости поддержку с воздуха! Остальные - вливаем в ментальную защиту не менее двух эргонов - все же помнят, на чем специализировались психики Накаташа? Так что, думаю, и ловушки тут будут соответствующие.
        Как интересно… Значит, Накаташ был родиной психиков, выбравших своей специализацией воздействие на мозги - совсем как Солдоки. От этого неожиданного открытия я даже не особо расстроился, что мой план с внушением провалился. Два эргона в защиту - это значит, что мне нужно будет вложить в атаку не меньше двадцати, чтобы иметь шанс на успех. Нет, такие объемы мне пока не по плечу.
        - Ты с нами, принц?  - как ни в чем не бывало обратилась ко мне герцогиня.
        Точно, мы ведь уже почти сели. А моя задача по спасению Накаташа от захвата не стала ни на йоту ближе.
        - С вами,  - подтвердил я.
        А что мне еще остается делать? Спускаться вместе с ними и решать вопрос, как говорится, уже по ходу пьесы. Возможно, ценой собственной жизни и перезапуском петли.
        Корабль Айрин завис над базой, все так же черневшей в полярных снегах. Никто не открыл по нам огонь, ни один танк или шагоход не выпрыгнул из сугроба. Живые защитники, если они и были, затаились. Но что-то мне подсказывает, что в этом бункере никого нет - в тот же раз Садон Трак смог попасть сюда в одиночку, а значит, за тысячи лет, что прошли после падения империи, тут остались только те, кого можно будет вывести из игры генеральским кодом доступа.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????  - Давай за мной,  - Айрин хлопнула меня по плечу и пошла прочь с мостика.
        В десантном отсеке, куда она меня привела, уже облачались в экзоскелетные доспехи ее небольшая, но очень сильная гвардия.
        - Санос!  - позвала герцогиня щуплого одноглазого вели, который, тем не менее, двигался весьма ловко.  - Обеспечь принцу Земли боевое снаряжение.
        Тот, кого она назвала Саносом, крепко схватил меня за руку и потащил за собой, а Айрин тем временем продолжила командовать своими бойцами.
        - Забирайся,  - мой сопровождающий указал на стоящий в углу экзоскелет, который по своим размерам как раз подходил для человека.  - Это доспех Крикса, его нет с нами, да развеет его чистая энергия… Хороший был вели.
        Глава 47. Экзо
        - А как?..  - начал было я, но Санос с силой подтолкнул меня к экзоскелету.
        Я на ходу развернулся и поставил правую ногу на подходящий, как мне показалось, выступ. В этот же миг меня словно подхватило какой-то неизвестной силой и втянуло вовнутрь. Руки и ноги попали точно в пазы, тело легло на жесткий каркас, который тут же размягчился и подстроился под мою фигуру. С сухими щелчками меня всего покрыло броней, осталось только лицо, которое сейчас было беспомощно повернуто в сторону Саноса.
        - Пошевелись,  - приказал он.
        Я хаотично помахал руками… и чуть было не рухнул на пол, так как боевой доспех уловил мои телодвижения и мгновенно усилил их, к чему я просто был не готов. На второй раз было уже проще, а на третий экзоскелет, по всей видимости, подстроился под меня и теперь компенсировал большинство чрезмерных замахов. Под одобрительные возгласы Саноса я прошелся по палубе, выхватил из металлической кобуры мощный скорчер и сунул его обратно.
        Сложно. Руки с непривычки ломило, я взмок, но, откровенно говоря, это еще ничего - на моей стороне была продвинутая система доспеха, которая, такое чувство, считывала мои мысли. Если бы все тут зиждилось на одной лишь механике, я бы в лучшем случае пальцами сумел пошевелить.
        - Неплохо справляешься, принц,  - послышался голос Айрин, и я, повернувшись, увидел ее слегка улыбающееся лицо.
        Герцогиня тоже облачилась в экзоскелет, как и остальные члены десантного отряда, и теперь, похоже, все ждут только меня и Саноса. Последний, повинуясь еле заметному жесту аури Велисс, кивнул и рванул к стоящему неподалеку доспеху. А вот Айрин направилась ко мне.
        - Указательный палец левой руки,  - сказала она и продемонстрировала на своем доспехе плоскую кнопку, одновременно сделав движение большим пальцем, словно она на нее нажимает.
        Я нашел то же самое на своем экзоскелете и вопросительно посмотрел на Айрин.
        - Подпитка от заряженного наомита,  - усмехнулась она.  - Поможет тебе в сложной ситуации, когда не будет хватать собственной энергии.
        Я надавил на кнопку, и на стекле мгновенно опустившегося щитка шлема побежали строчки данных:
        Емкость 4,5 эргона (собственная)

0,0 (резервная)
        Итого: 4,5
        Ага, все правильно - я не могу подкачать себе лишнюю энергию, так как моей природной емкости для этого недостаточно. Грубо говоря, запас и так полон. Но вот когда я его израсходую, можно будет подзарядиться от наомитовой кнопки. Я еще не знаю, как быстро это работает и надолго ли хватает заряда, но даже без этого чувствую, что это потрясающая вещь! Однако что-то меня в этой схеме смущает…
        - Только не вздумай закачивать в себя сверх меры,  - прищурилась герцогиня.  - Система, конечно, от дурака защищена, но вдруг даст сбой. Не хотелось бы объяснять Барну, как ты сжег себе энергоканалы.
        Упс, надо, наверно, прекращать жать на кнопку просто так. Я, конечно, вроде бы обладаю уникальной способностью переживать обнуление резерва - вдруг и здесь поможет - но, Айрин права, лучше не рисковать. Впрочем, сейчас меня, как ни странно, больше волнует немного другой аспект происходящего.
        - Это же заемная энергия, причем в чистом виде,  - я посмотрел на Айрин.  - А как же расчет на собственные силы? Разве не это является одним из принципов Старой империи?
        Я помню, как Асси с воодушевлением объясняла мне разницу между подходами Старой и Новой империй. Да, она сама использовала заряженный наомит, но лишь для усиления себя - все равно главным оружием «Пылающей длани» была именно она сама. А тут фактически использование камней как заменителей аккумуляторов. Не то чтобы я был сильно против - выглядит-то круто. Но Асси сказала, что это тупиковый путь, и я склонен доверять ее опыту.
        - Не путай капитанов, командующих звездными крейсерами, и солдат, чья задача - выжить в мясорубке наземного боя,  - здесь герцогиня нахмурилась и поджала губы.
        - Если я не ошибаюсь, то капитан звездного крейсера Старой империи сам же является и защитой, и орудиями своего корабля, который лишь помогает ему правильно высвободить свою силу,  - я не поддался на попытку манипуляции со стороны Айрин и продолжил смотреть ей прямо в глаза.
        Не понимаю, почему для меня этот момент оказался таким важным, но хочу услышать честный ответ, а не просто попытку отвести разговор в сторону. Причем такую неуклюжую.
        - Значит, считаешь, что экзоскелеты - лишнее?  - герцогиня тоже не хотела признавать свою неправоту.  - Может быть, хочешь выйти на дуэль против меня? Ты с голыми руками, я - в этом красавце, и посмотрим, кто кого?
        Я тут же прокрутил в голове картину, как побеждаю и все-таки отдаю приказ на расстрел генеральского бункера. Вот только как мне это провернуть в реальности, а не в своих мечтах?.. Я задумался об этом и неожиданно понял, что хотела сказать мне Айрин. Вернее, не хотела, но просто не смогла сдержать внутри.
        - Ты бы тоже не хотела его использовать?  - этот вопрос вырвался из меня сам собой.  - Но ты просто не знаешь, как быть такой же сильной без него, как и с ним? Ты бы хотела следовать заветам империи, но на Тервине просто не хватает знаний, чтобы восстановить боевой потенциал воинов прошлого?
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????- Ну вот, ты сам обо всем и догадался,  - Айрин тяжело вздохнула и даже не стала напоминать мне о несостоявшейся дуэли. Впрочем, мы и без нее смогли понять друг друга.  - Эх, если бы рядом с нами был кто-то из тех времен, кто смог бы нас всему обучить… Тогда бы мы смогли больше никогда не пользоваться ни этими железками, ни остальным бесполезным мусором.
        Айрин с ненавистью скосила взгляд в сторону пояса, где у нее висел сейбер, а я неожиданно повторил за ней вслух.
        - Да, если бы рядом был кто-то из прошлого…  - черт, а я, оказывается, скучаю по Асси сильнее, чем думал раньше.
        - Всем проверить боеготовность!  - зычно скомандовала Айрин, закончив наш разговор и с мелодичным звоном вынув из кобуры матово поблескивающий плазмоган.  - Высадка!
        Глава 48. Поиск
        В десантный отсек ворвался крепкий ветер - герцогиня открыла шлюз. Двое бойцов синхронно разбежались и прыгнули вниз, а сработавшие тормозные двигатели замедлили их падение. Следом отправились еще двое, затем еще. Скоро и моя очередь.
        - При прыжке сработает автоматика,  - подсказал мне Санос, оказавшийся рядом и жестом предложивший составить с ним боевую двойку.
        - Пошли!  - скомандовала Айрин, и мы с моим напарником резво побежали к открытому шлюзу.
        Прыжок! На долю секунды я словно бы провалился в бездну, а потом действительно сработала автоматика, и экзоскелет плавно спустил меня на поверхность. Механические ноги мягко опустились в искрящийся снег, качнулись на амортизаторах, и я ринулся вслед за бойцами Айрин, которые рассредоточились цепью и бежали в сторону бункера. Да, без помощи техники я бы такое повторить не смог… Вот только отказываться от пути Асси я тоже не собираюсь. Там, где можно, я буду использовать свои собственные силы, ну а там, где мне еще не хватает знаний, буду без зазрения совести пускать в ход любые подручные средства.
        - Справа!  - крикнул кто-то, и двое на соответствующем фланге, сосредоточившись, взяли в прицел ледяной торос.
        Белый клубок с шестью или восемью лапами - отсюда было не разобрать - покатился по уклону, разгоняясь до бешеной скорости. Раздались сухие щелчки, в воздухе блеснули фиолетовые молнии, и живой шар дернулся, обдав окрестности темно-красной кровью. Загадочный зверь бился в конвульсиях, но продолжал движение, оставляя за собой клейкую дорожку.
        Выстрел! Еще один! Клубок разорвало надвое, и он мгновенно сдулся, с чавкающим звуком превратившись в кровавое подобие ковра на снегу. Кстати, странно, что при своем сороковом уровне отряд Айрин предпочитает использовать тяжелые скорчеры, а не техники - мне казалось, что уж с тем же снежным монстром можно было справиться быстрее и чище. Или я чего-то не знаю?
        - Фауна,  - хохотнул кто-то в эфире.
        Мы продолжили движение, и я подспудно ожидал массированной атаки из темнеющих провалов бойниц в бункере. Однако кроме неизвестного многонога, которого так походя подстрелили, никто и не думал на нас нападать.
        Тем не менее, бежал я с такой легкостью, будто не было на мне тяжеленного экзоскелета, который, я уверен, сдвинуть с места можно было лишь буксиром. Все-таки насколько даже такие вот поделки, созданные на основе технологий Старой империи, круче и мощнее, чем есть на вооружении Новой!
        - Держим дистанцию!  - раздался чей-то полузнакомый голос, и один из людей Айрин побежал к широким, но при этом низким закрытым воротам.
        Остальные, в том числе я, нацелили свои орудия, готовясь поддержать лазутчика огнем. Тот добежал до входа, прошелся вдоль створок, расставляя на них мины-«липучки», и зигзагом умчался назад.
        Раздался оглушительный взрыв, смягченный защитными системами экзоскелетов, поддержавшими развернутый каждым из нас щит, и казавшиеся до того крепкими ворота словно втянуло в пустоту. Секунда - и перед нами открылся проход внутрь.
        - Дежурный!  - вызвала герцогиня тех, кто остался на корабле.  - Сажаем «птичку» и занимаемся восстановлением связи.
        Точно, мы ведь только друг с другом можем переговариваться по интеркому на общей волне. А вот доложить тому же Барну о ситуации благодаря подвигу Бена пока никак. Сколько инженеры Айрин будут восстанавливать корабельный блок связи? Думаю, что достаточно быстро. И потом сюда направится флот одного из правителей Тервина.
        Что делать? Искать слабое место бункера, чтобы попытаться его взорвать - наверняка я найду, если покопаюсь в блоке управления, алгоритм самоуничтожения. Садона Трака, похоже, по-прежнему маринует папаша, а потому какое-то время у меня есть. Пока кто-нибудь - или Трак, или Барн - сюда не заявятся… Проклятье, я вроде бы и стараюсь по завету Асси защитить Накаташ, но, кажется, в итоге лишь привлекаю к нему еще большее внимание. Ну, да отобьюсь на этот раз, а потом появится «Пылающая длань», расскажет мне, ради чего мы так стараемся, и вместе мы обязательно что-нибудь придумаем.
        - Заходим внутрь!  - Айрин тем временем не собиралась отсиживаться.
        Миновав остатки ворот, мы очутились в генеральском бункере планеты Накаташ. Внутри он оказался таким же невзрачным, как и снаружи: никаких высоких технологий, опасных ловушек и вообще намеков на то, что в этой темной коробке - ключ от целого мира.
        Аварийное освещение работало и включилось от наших движений довольно быстро. Я оглянулся по сторонам: шкафы с оружием, коробки, похожие на аптечки, какие-то свернутые в трубочку тряпки. Вдоль одной из стен тянулись пыльные терминалы, которые тут же подверглись методичному изучению со стороны солдат Айрин.
        - Не работает!  - по очереди доложили они, и я уже начал подозревать, что мы залетели не туда.
        Может, и вправду это не та самая база, что нам нужна? А коды - что коды, если они работают на всей планете!
        - Сюда!  - в этот момент крикнул кто-то, подавая мне робкую надежду, что мы все же не промазали.
        И она оправдалась! Выбив хлипкую для мощного экзоскелета дверь, один из бойцов освободил нам проход в нечто, похожее на командную рубку. Даже не так - куда-то вроде тамбура со столиком для охраны и уходящей наверх винтовой лестницы.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Мы поднялись по тонким и немного упругим ступеням и очутились в просторном зале, одну часть которого занимало узкое панорамное окно вдоль стены. Через толстенное бронестекло был виден наш севший корабль и суетливо бегающие вокруг него фигурки. Инженеры по приказу Айрин восстанавливают связь с главарем бандитов… хотя какой он теперь бандит - без пяти минут дворянин восстановленной империи. Если, конечно, Максим Огнев, он же лорд Солдок, не придумает, как все это остановить.
        - Кр-рок!  - смачно выругалась Айрин, пробежав пальцами по моментально ожившему пульту, после чего на смотровом стекле появилась надпись «доступ запрещен».  - Похоже, твои коды не сработали здесь, принц Земли! Придется ждать Клошку!
        Я вспомнил жирное тело хакера на гравитационной платформе и едва заметно улыбнулся. Может, тут дело не в генеральских кодах, а опять в геноме? В любом случае надо проверить. Я подсоединил коммуникатор к головному компьютеру базы и вновь активировал доступ. Черт… что происходит?
        Глава 49. Удар
        Перед глазами закрутились строчки системных сообщений, потом я дал команду ответить на них генеральским кодом - вроде бы все прошло как надо, система его приняла, но при этом никак не отреагировала. Даже не попробовала запросить геном, на что я так надеялся, а все так же продолжала радовать нас надписью «доступ запрещен». И что теперь делать?
        - Тоже не получилось?  - я так увлекся, что не заметил, как все это время Айрин держала меня на прицеле.
        - Не доверяешь?  - я сумрачно оценил, как вели спрятала свое оружие обратно.  - А к чему красоваться железками? Думаю, тебе бы хватило и обычной распальцовки, чтобы со мной справиться…
        Не знаю почему, но мне вдруг стало жутко обидно за собственную слабость.
        - Использовать техники на чужой территории без повода? Нет уж, спасибо,  - Айрин усмехнулась.  - Думаешь, мы просто так с собой все эти железки таскаем? Экзо - это не просто защита или средство передвижения, это еще и способ не спровоцировать искусственный интеллект базы.
        - Не понял,  - я помотал головой, вызвав чуть ли не искреннюю улыбку на губах вели. Кажется, ей нравится меня смущать.
        - Смотри, это база времен Старой империи. Тогда за врагов считали только психиков, поэтому система безопасности вполне может среагировать на что-то серьезнее естественного щита, а вот тяжелый скорчер или плазмоган для нее не более чем детская игрушка. Твои коды - это, конечно, хорошо, но и провоцировать скрытые алгоритмы проверок тоже не стоит.
        Айрин замолчала, а я, кажется, только что узнал, почему снаружи народ именно стрелял, а не использовал распальцовки. Логичный ход, а учитывая ограниченность запаса техник у тервинцев (по сравнению с временами Старой империи), еще и эффективный. От раздумий меня отвлекли тревожно замигавшие на космолете Айрин сигнальные огни, а спустя секунду в эфире раздался голос одного из инженеров:
        - Аури Велисс! На орбите неопознанный флот!
        Я горько усмехнулся, осознавая весь трагизм и одновременно комизм ситуации. Только я, хоть и не без проблем, добрался до цели - и появляется очередной deus ex machina, который против меня и за моих врагов. Или даже против них, но при этом все равно точно не на моей стороне.
        - Принц, защитные коды. Они есть еще у кого-то кроме нас?  - Айрин повернулась ко мне, и тут до меня дошло.
        Неизвестный флот, который смог обойти мощную защиту Накаташа, мог это сделать только в одном случае.
        - Это Садон Трак,  - вслух заявил я, чем сначала смутил герцогиню, но потом и она поняла, в чем дело. Этот чертов вели прорвался сквозь защиту, а заодно, как я думаю, мешает нам подключиться к базе. Бритва Оккама - если у вас сразу несколько проблем, то, скорее всего, они связаны. Вот если бы мы оказались внутри хоть немного раньше…
        Что-то громыхнуло снаружи - глухо, но ощутимо. Обзорное окно заволокло дымом, а потом он столь же быстро рассеялся от тормозных двигателей десантных ботов, во множестве приземлявшихся на снежное поле перед бункером. Бортовые орудия корабля Айрин поливали огнем окрестности и небо, несколько вражеских аппаратов взорвались прямо в воздухе, сгорая на глазах. А один зацепило по касательной, он развалился, и из него как горох посыпался десант. Увы, на таком расстоянии не рассмотреть детали - но мне и так все предельно ясно.
        На бортах снижающихся кораблей невооруженным взглядом видны знакомые мне по прошлым петлям знаки коммандера и Ланы Колонель. Вот только учитывая, что ударных кораблей тут почти нет и весь флот состоит из одних десантных барж, я бы поставил на то, что Сопротивление прибыло сюда не в полном составе. И среди них я знаю только одного разумного, чьи создания предпочитают брать врагов на абордаж, а не сражаться на расстоянии - Алекк Кроу!
        Связист Айрин все еще пытался перехватить контроль над системой обороны планеты, чтобы встретить вражеский десант огнем планетарных батарей, сама герцогиня что-то яростно кричала в свой коммуникатор, но путь от орбиты до генеральской базы был слишком недолог, чтобы они смогли что-то успеть… И вот сразу десяток севших машин раскрыли свои шлюзы, и заснеженная равнина густо покрылась уродливыми порождениями вивисектора. Лишь отдаленно напоминавшие вели уроды и еще более обезображенные жители других планет империи ринулись в сторону входа в бункер.
        Живая масса облепила корабль Айрин с запершимися там инженерами и стрелками, и в разные стороны полетели мелкие детали - химеры, по всей видимости, решили разобрать его по винтику.
        - Заблокировать вход!  - уже совершенно спокойным ледяным тоном скомандовала Айрин, похоже, окончательно осознавшая, в какую ситуацию мы попали.  - «Птичка», есть связь с аури Барном?
        - Есть,  - сквозь помехи ответил подчиненный герцогини.
        Похоже, я все-таки слишком сгущаю краски, а та же герцогиня просто взяла и выбила нам шанс на выживание. Все же одно дело сражаться против орд химер в одиночку и совсем другое - понимать, что помощь придет. Здесь и сейчас это ничего не изменит, но даже просто с точки зрения настроения - разница колоссальная. Конечно, мне бы хотелось, чтобы Накаташ остался неприкосновенным, но если придется выбирать, то пусть уж лучше он достанется Барну, который просто начнет выкачивать из него ресурсы, чем Садону Траку, который сможет его полностью подчинить себе… Кстати, учитывая петлю, если Барн преуспеет, то прикроет планету не только сейчас, но и в будущем.
        Интересно, я правда во все это верю? Или просто успокаиваю себя, не видя другого выхода?
        - Клорк!  - Айрин тем временем назвала еще одно знакомое имя, и к ней подскочил тот самый связист, что обеспечивал нам соединение с Кандором Траком, а затем с Асой Кино.  - Дай мне канал с боссом!
        Клорк стащил с себя массивный агрегат, похожий одновременно на телевизор и принимающую антенну - судя по тому, что до этого он был бесполезен, соединение идет через восстановленный блок связи корабля.
        - Аури Барн!  - Айрин одним легким движением закинула аппарат на пульт управления, заставив меня поежиться, и в тот же миг на экране появилось монохромное изображение босса.  - Крупный отряд врагов пробился на Накаташ, нам нужна помощь!
        Глава 50. Наперегонки
        - Я вас услышал, аури Велисс, вы сделали большое дело, несмотря ни на что,  - голос Барна едва пробивался сквозь помехи.  - Тервин сейчас полностью под нашим контролем, так что я выдвигаю на орбиту все наши силы. Мы отбросим чужаков и тут же выдвинемся к вам…
        Несмотря ни на что… Кажется, это Барн намекал на свой так и не дошедший до нас приказ остановиться. Впрочем, учитывая, что он так и не сказал об этом вслух, правитель Тервина - теперь уже, наверно, можно его и так называть - не в обиде. Вот только сколько времени он будет сюда лететь?
        Я перевел взгляд на почерневшее от гари и крови химер снежное поле, на которое все еще опускались один за другим десантные боты. Враги уже здесь, а Барну еще пробивать себе путь через кольцо окружения Тервина… Так ему точно не успеть - такая мысль пришла мне в голову при виде этой картины. Ворота базы разбиты нами же, и максимум, что мы можем теперь сделать - это отстреливать нападающих как триста спартанцев в ущелье при Фермопилах. Но надолго ли нас хватит? А химеры, судя по звуку, уже рвались внутрь. Бойцы Айрин сдерживали их, блокируя узкое пространство, и все же я уже сталкивался с этими тварями, а потому знаю их живучесть и наплевательское отношение к самим себе. Они будут лезть к нам, заваливая узкую винтовую лестницу трупами, но прорвутся. А еще - и это главное, о чем не стоит забывать - они дерутся не только голыми руками, но и объединенными техниками, привитыми им жестоким и сумасшедшим создателем. Вот как раз уже скрежет металла и крики умирающих доказали мои опасения.
        - А ты чего встал?  - возмущенно прикрикнула на меня Айрин.  - Бежим к нашим - сдерживать тварей до прихода аури Барна!
        И она, не дожидаясь, бросилась к единственному отделяющему нас от внешнего мира проходу. Следом за ней побежал и Клорк, а я бросил взгляд на оставленный прибор связи. Действительно, таскать его с собой сейчас не имеет смысла. Да и вообще он минут через пять, максимум десять, станет не полезнее булыжника - химеры все же пробили дыру в обшивке космолета и лезли внутрь. Сколько там сейчас стрелков и инженеров? Пять или шесть? Умрут они, и связь перестанет работать - некому будет ее поддерживать. Значит, нужно использовать шанс.
        Я кинулся к пока еще работающему прибору, чуть не свернул какую-то тумбу, чертыхнулся и по инерции врезался в пульт управления. Подняв щиток экзоскелета, чтобы мой собеседник сразу смог меня узнать, я набрал прямой номер, который навсегда врезался мне в память.
        - Мак?  - ответ пришел буквально через несколько секунд, и теперь с экрана на меня смотрела удивленная и одновременно взбешенная принцесса Ами.  - Что ты, крок тебя дери, творишь?
        Вот это чудесное начало для разговора! Боюсь, если не привести Ами в чувство, ни о чем мы в итоге не договоримся.
        - Я тебя люблю!
        Три волшебных в слова. Еще в университете, когда кто-то из знакомых девушек начинал со мной ругаться, я произносил их, моментально сбивая боевой настрой. Вроде бы глупость, но ведь работает. А мне сейчас очень надо, чтобы Ами отложила в сторону свои обиды и сосредоточилась на том, что действительно важно. И вроде бы у меня получилось сбить ее с толку… Рот принцессы от удивления приоткрылся, потом сжался, будто бы мне собирались что-то высказать, и, наконец, Ами просто громко выдохнула.
        - Ты случаем не в курсе, почему советник отца записал тебя во враги империи нулевого типа?  - ну вот, кажется, мы и перешли к делу. Правда, таких новостей я не ожидал.
        - Я же вроде как лорд империи?  - я напомнил о своем титуле главы дома Солдоков.  - И что значит нулевой тип?
        - Нулевой тип - это значит не пытаться брать живым,  - Ами продолжала внимательно на меня смотреть.  - А твой титул… Слово отца важнее моего, а он согласился с Увоссом.
        Почему-то на моем лице начала расплываться глупая улыбка. Ами сказала, что слово отца главнее - получается, она старалась меня защитить. Значит, не забыла наши былые деньки.
        - Я видел, как ваши пилоты сражались с тервинцами… Поздравляю, вы смогли серьезно поднять уровни летных экипажей,  - я звоню совсем не за этим, но не могу удержаться от попытки узнать о делах Увосса, который, как оказалось, успел поставить меня вне закона.
        Забавно, еще недавно я бы места себе не находил, оказавшись в списке врагов могущественной империи… А сейчас просто рассматриваю это как самый обычный факт - вроде того, что за окном идет дождь или температура на улице выше десяти градусов. Кажется, я слишком уверовал в петлю и возможность того, что все, что угодно, можно исправить. Вот только не знаю, плохо ли это? Когда я раньше постоянно о себе беспокоился, решиться на авантюру, вроде тех, в которые я в последнее время влипаю, мне бы просто не хватило духу.
        А так - я это сделал, остался жив и вроде бы даже в чем-то преуспел.
        - Увосс знает старые секреты и помог нам пробиться через пару границ,  - Ами ответила довольно уклончиво, но мне и этого было достаточно.
        Пара границ - это двадцатый и тридцатый уровень. Получается, они с отцом, а может быть, и часть высшей аристократии приближаются к сороковому. Обычных же бойцов они, судя по рассчитанному мной ранее среднему уровню и тому, что флот империи так и не смог серьезно повредить обороне Тервина, они держат чуть ниже… Кстати, если здесь границу тридцатого вели перешагивают с помощью наместника, то как этот вопрос решил Увосс? Причем так быстро и так эффективно!
        Интересно, но увы, пора переходить к делу. Или нет?
        - Зачем вы прилетели на Тервин?  - я задал еще один очень важный для понимания ситуации вопрос и уставился на Ами. Ответит ли она или пошлет меня куда подальше?
        - Увосс создал компас, это что-то вроде моего поиска, только масштабнее. Он позволяет отследить на звездной карте места, где собрались носители энергии. Теперь мы сможем найти все осколки Старой империи, объединить их и по-настоящему возродить былое могущество.
        Пока Ами говорила, я невольно вспомнил, как принцесса раньше жалела о том, что империя утратила былую силу. И вот он способ все восстановить - неудивительно, что она, да и император с аристократией, ухватились за столь жирную наживку, заброшенную Увоссом.
        Глава 51. Хороший тон
        - Макс, присоединяйся к нам… ко мне,  - глаза Ами свернули.  - Я смогу тебя защитить. Ты признаешь вину, принесешь новые клятвы и станешь верной опорой империи… Ей… Мне нужны такие вели, как ты!
        Забавно, меня только что назвали настоящим вели. Как говорила Асси, вели - это, прежде всего, не раса, это воины, сражающиеся за свою империю. Приятно… И если я скажу «да», то это решит почти все мои проблемы. Можно будет расслабиться и оставить другим все тяжелые думы о будущем. Расслабиться и получать удовольствие… Не хочу!
        - Спасибо,  - я покачал головой.  - Я пока не готов сказать «да», и не потому, что не верю тебе или сомневаюсь в том, что ты сможешь защитить меня от советника. Просто пока не могу…
        Я пока сам даже не понимаю, почему отказываюсь. Неужели только из-за слова, данного Асси? Или из-за Бена, пожертвовавшего своей жизнью?
        - Макс…
        - Я не закончил! Я не скажу тебе «да», но скажу кое-что другое. Ты видишь сейчас то, что происходит на орбите?
        - Вижу.
        - Прекрасно. Тогда ты можешь заметить строй кораблей тервинцев, что собирается в походный ордер и готовится идти на прорыв.
        - Вот, значит, что это…
        - Я говорю тебе это не затем, чтобы ты их остановила, а чтобы знала, куда они летят. Их цель - планета Накаташ. Сегодня несколько вели с Тервина получили коды доступа к этой планете и теперь хотят сделать ее базой с прикрывающими их орудиями времен Старой империи. Как мне кажется, если они преуспеют, это сможет помешать твоим планам.
        Мы с Ами продолжаем мериться взглядами.
        - Чего ты хочешь от империи?  - наконец, девушка заговорила.
        - От империи я ничего не хочу. Но я хочу попросить ТЕБЯ мне помочь - уничтожь генеральский бункер, не допусти захвата Накаташа, и тогда в следующей петле вы тоже сможете включиться в эту гонку. Разве взятие такого приза не будет стоящим достижением даже для принцессы?
        Я говорю и одновременно чувствую себя настоящей скотиной. Я ведь по факту сейчас манипулирую чувствами той, кто не раз мне помогал и даже спасал жизнь. И теперь я давлю на ее желание выделиться, особенно на фоне Увосса, который в последнее время явно задвинул Ами на второе место для ее отца… Впрочем, не слишком ли наивно выглядят мои попытки в глазах той, кто с самого детства готовила себя на роль будущей правительницы галактики?
        - Присылай мне коды доступа, и через десять минут я буду у вас,  - Ами все-таки сказала мне «да».
        И сделала это по-императорски. Во-первых, она догадалась, что у меня тоже есть генеральский ключ, во-вторых, она показала, что хочет получить вещественное подтверждение моей истории, и, в-третьих, она сказала «я». Не «империя», не «мои люди», а «я»… И, возможно, именно это слово - а вовсе не взрывы приближающегося ко мне сражения - и заставило меня ей поверить.
        Я выслал ключ, а потом бросился к проходу, чтобы помочь Айрин и ее людям продержаться. Теперь я знаю, ради чего мы здесь сражаемся. Не чтобы отстоять Накаташ для Барна, не чтобы с честью умереть, а чтобы выиграть время для уничтожения единственного места, где можно перехватить контроль над планетой.
        - Что-то ты долго,  - связист герцогини метким выстрелом пробил головы сразу трех химер и довольно отсалютовал мне.
        Кстати, интересный момент. Несмотря на то, что нас зажали, бойцы Айрин продолжали использовать лишь ручное оружие, избегая применять боевые техники, в отличие от химер, которые сыпали ими без остановки. Я тут же попробовал и сам кого-нибудь пристрелить, но почему-то мой выстрел не нанес врагу никакого вреда.
        - Ты что, просто в них из скорчера стреляешь?  - стоящий рядом Клорк удивился.  - Вкладывай энергию, на этих хватает по пол-эргона.
        И тут до меня дошло. Скорчеры, которыми пользовалась команда Айрин, были не простым оружием - по факту это было что-то вроде маленьких космолетов, которые позволяли более эффективно пользоваться своей энергией. Значит, вложить в выстрел пол-эргона…
        Я попробовал это сделать, и все получилось легко и непринужденно, если не считать того, что вместо половины я с непривычки скинул в заряд почти весь свой запас. Ствол скорчера тут же начал краснеть, показывая, что долго не выдержит, и я поспешил разрядить его в ближайшую химеру, имевшую в своей основе неизвестного волосатого великана.
        Если прошлый мой выстрел не смог пробить поставленный противником щит, то этот не просто разворотил ему голову, а разорвал его на куски. Причем сила взрыва оказалась настолько велика, что разорвала еще и всех химер вокруг. Теперь несколько раз нажать на кнопку экзоскелета на указательном пальце левой руки, восстанавливая свой резерв - и вуаля, я снова готов к бою. Я гордо огляделся вокруг, и, надо сказать, тот же Клорк явно был удивлен.
        - Цепной взрыв? Это десятикратное превосходство по вложенной мощи, значит, ты выбрал фазу энергии, иначе четыре эргона на тридцатом уровне никак не получить!  - ну вот, по одному выстрелу взял и разобрался в моем пути развития. Даже немного обидно.
        - Новичок,  - в отличие от Клорка Айрин была вовсе не в восторге от моих навыков. Впрочем, она-то такую мощь тоже может выдать, так что вряд ли я ее хоть чем-то удивил.  - Взрывы устраивать не надо, они обзор загораживают. А нам надо, прежде всего, отстреливать тех химер, что покрупнее. И, поверь, у них щиты помощнее будут, такой комбинацией их не взять.
        Я понял, какую допустил ошибку, когда сквозь поднятую мной завесу из разорванных на части тел проскочила химера в виде карликового сморщенного вели и чуть не вспорола горло стоящему ближе всех к краю Саносу. Тот успел отбить удар мощной лапы, повредившей его экзоскелет, но вот среагировать на полетевшую в него огненную технику, запущенную отброшенной в сторону химерой, он уже не мог. К счастью, его прикрыла Айрин, а потом неожиданно из потолка выскочило сразу несколько турелей и превратили творение Алекка Кроу в решето.
        Кажется, я понял в чем дело. Бойцы Айрин не использовали техники, чтобы не спровоцировать систему безопасности. Химеры же плевать хотели на такие условности, и вот теперь им придется разбираться с последствиями. А у нас, кажется, намечается перерыв. Только бы не сглазить!
        Глава 52. V
        - На нижнем этаже тоже вылезли турели,  - герцогиня сверилась с картинкой с запущенного вниз дроида-разведчика.  - А еще я слышу звуки гусениц, похоже, системы защиты базы решила подтянуть сюда и тяжелую технику.
        - Я же говорил, что мы продержимся!  - стоящий рядом со мной Санос вскинул вверх руку со сжатым кулаком.
        - А вот кое-кто в нас не верил и даже связался со своими старыми друзьями,  - Айрин неожиданно зло посмотрела на меня, а потом казавшийся таким дружелюбным Клорк выхватил у меня из рук скорчер и взял на прицел.  - Так ведь, принц?
        Я судорожно сглотнул. И как я мог поверить, что меня оставят без присмотра! Значит, Айрин слушала весь мой разговор с Ами - вернее, не просто слушала, а дала ему состояться, чтоб узнать побольше для своего драгоценного Барна.
        - Так,  - я яростно кивнул.  - Но враги слишком близко, мы не можем уступить им планету.
        - Мы и не уступим,  - Айрин насмешливо посмотрела на меня.  - Они уже загнали себя в тупик, активировав защиту базы. Да даже и без этого против нас у них не было бы и шанса.
        - Вы просто их не знаете…
        - Я видела Садона Трака в драке, ничего особенного,  - Айрин пожала плечами.
        - А Алекка Кроу?
        Я не успел договорить, как, будто живое подтверждение моих слов, из прохода к нам запрыгнул вивисектор собственной персоной. Один взмах руки, и кусочки плоти, оторвавшиеся от него, словно самонаводящиеся снаряды, накрыли все турели в коридоре и вывели их строя. Выстрелы скорчеров и плазмоганов бойцов Айрин не смогли нанести Кроу никакого вреда, просто растворившись в его плоти. Пара гранат, запущенных Клорком, тихо пискнули и отказались срабатывать - в общем, все быстро поняли, что ситуация стала гораздо серьезнее, чем раньше.
        - А вот и мы,  - вслед за вивисектором на компактном реактивном ранце в помещение влетел Садон Трак, что-то нажал на своем ручном терминале, и новые турели, уже начавшие появляться на стенах, тут же закрылись обратно.
        Похоже, рассчитывать на эффект борьбы базы с нарушителями больше не стоит. И, черт побери, Трак оказался чрезвычайно хорош в обращении с техникой Старой империи. Тот же хакер Айрин в итоге ничего не смог добиться от местной системы, а этот рулит ей прямо на ходу.
        - Ты не пройдешь!  - Айрин отбросила скорчер и, вытащив сейбер, развернула его в боевое положение и уперла в пол. И кого же мне это напоминает?
        - Как будто это тебе решать,  - вивисектор начал медленно приближаться к женщине, определив ее в свои главные противники.
        - Скоро Барн будет здесь, и…
        - Когда я подчиню себе эту базу, он сможет разве что лишиться всех своих кораблей, если попробует пересечь орбиту,  - Садон намекнул, что сделает, как только доберется до главного пульта, а потом посмотрел на меня.  - Ну, вот мы и встретились. Ты почти обошел меня, но почти ведь не считается.
        Трак быстро набрал на коммуникаторе новую команду, и лучи стазиса, вырвавшиеся из стен, парализовали всю команду Айрин. Сама герцогиня успела прикрыться, а в меня, похоже, в принципе не целились. Обидно, но и это дает мне шанс на контратаку - потому что я понял, каким образом Трак сумел перехватить контроль над базой, не добравшись даже до центрального компьютера. А всего-то и надо было, что заметить царапину у него на пальце. Вернее, не царапину, а порез, как бы намекающий на то, каким образом он смог продемонстрировать системе свой геном. Логично же - там, где не хватило данных из ауры, нужно использовать более очевидный материал, содержащий мои гены.
        - За Тервин!  - Айрин закричала и рванула вперед, на ходу поймав брошенную в нее вивисектором технику с помощью сейбера и запустив ее обратно.
        Получилось удачно - того на мгновение словно придавило к полу резко выросшей гравитацией, а я воспользовался этой заминкой, чтобы метнуться обратно к терминалу и попробовать капнуть на него своей кровью.
        - Стой!  - Садон понял, что я задумал, и бросился следом.
        За спиной у него в ожесточенной схватке сошлись Айрин и вивисектор, и, надо сказать, пока герцогиня ни в чем не уступала Алекку Кроу. Даже смогла отсечь ему руку - пусть та и сразу отросла заново, но все равно это был успех, которым ее противник пока похвастаться не мог. Или он просто еще не перешел на полную мощность? Я успел заметить, как вивисектор принял сразу несколько атак Айрин на грудь, впитав их без вреда для здоровья, а потом поворот скрыл от меня картинку происходящего…
        Будем надеяться, герцогиня продержится еще хоть немного.
        - Стой!  - голос Садона прозвучал еще ближе, а потом через экран нацеленной назад камеры, я увидел, как его пальцы складываются в такую знакомую фигуру.
        Трак использовал против меня активацию, и мой щит, несмотря на все вложенные в него эргоны, просто снесло. К счастью, я был к этому готов и тут же отпрыгнул в сторону, пропуская мимо себя огненную цепь полигонов, вырвавшуюся из чхеду-бона моего бывшего учителя. Черт, и почему я не позаботился о таком полезном инструменте заранее? Да, Асси их ругала, но с моим арсеналом глупо полагаться только на свои умения.
        - Вот ты и попался!  - Трак тяжело дышал, но был явно доволен тем, что сумел задержать меня. Более того, стоит мне попробовать прорваться, и он меня моментально добьет.  - Надеюсь, ты не думаешь, что твой экзоскелет дает тебе хоть какие-то шансы в сражении со мной?
        - Я думаю, что ты зря пил со мной в тот вечер,  - мне в голову не пришло ничего лучше этой фразы.
        А что касается моего экзоскелета - пятью быстрыми нажатиями я восстановил свой запас энергии, а потом принялся ждать. Не знаю, на что я надеялся, но не сдаваться же… А потом потолок прямо над командным центром, к которому мы так спешили, снесло от взрыва. Мгновение назад над нами были тонны металла, и вот сверху только небо и сотни снарядов от выстрелов приведенной Ами флотилии, несущихся прямо к нам.
        Вихрь эргонов
        Неожиданно мне в голову пришла безумная мысль. База полная древней энергии, моя техника, которая может ее вытягивать и кусок наомита у меня в груди, куда можно ее сливать - чем не комбинация для того, чтобы показать всем, насколько круты выходцы с Земли!
        Глава 53. Пламя
        Я едва успел закрыться щитом, когда атаки флотилии Ами накрыли базу огненным смерчем. Выглядело это и красиво, и жутко одновременно - я чувствовал себя словно в прозрачном коконе, который окружило бушующей стихией. Запас энергии резко пошел вниз - все-таки мой максимум в четыре с половиной эргона, может быть, и хорош для взрыва беззащитных химер простейшего типа, но вот для поддержания жизни в этом огненном аду его точно было мало. К счастью, я мог пополнять его из запасников своего экзоскелета, а те в свою очередь насыщать с помощью вихря эргонов. Черт, да я бессмертен! Ну, по крайней мере, пока есть откуда высасывать энергию, ну и пока моей емкости будет достаточно, чтобы перекрывать суммарный разовый урон, что я сейчас получаю.
        А еще - не знаю, было это на самом деле или включилась моя буйная фантазия - я кожей почувствовал повышение температуры. Раньше я не замечал подобного при использовании щита, значит, скорее всего, мне просто кажется… Стоп! Я присмотрелся и увидел, как вставшие дыбом волосы на моей руке начинают оплавляться. Ну, конечно! В базовый набор выживания империи вели ведь не просто так входят и обычный щит, и техника для контроля температуры - выходит, мне надо будет поддерживать и ее тоже. Если, конечно, я не хочу, чтобы мое идеально защищенное от физических повреждений тело просто-напросто не сгорело.
        Нажимать на кнопку, восполняя запасы энергии, теперь приходилось даже чаще, и я понимал, что моя жизнь действительно висит на волоске. Почему-то подумалось об аппарате искусственной вентиляции легких (даже двух, как бы странно это ни звучало с медицинской точки зрения)  - отключи его, и пациент почти сразу умрет. А я, наверное, в таком море раскаленной плазмы ничего не почувствую. Просто не успею.
        Поляризация защитного стекла была включена на максимальную защиту, и все равно белое пламя ослепляло, поэтому первое время я не видел, куда иду и что вообще происходит вокруг. А потом то ли зрение приспособилось, то ли атаки ослабли, но яркое марево постепенно рассеялось, и передо мной открылась картина локального апокалипсиса.
        Оказывается, я каким-то образом умудрился вернуться на командный пункт, который сейчас напоминал бушующее море огня. Черт, а я-то, признаться, думал, что технологии Старой империи окажутся менее… беззащитными, что ли. Командная панель расплавилась и прогнулась, тягучий расплавленный материал тяжело падал на пол. Рядом валялась бесформенная куча, покрытая дымящейся субстанцией, почему-то напомнившей мне мягкую карамель. А потом до меня внезапно дошло осознание, что это не просто куча, а еще недавно бывший живым один из членов нашей команды, что сейчас лежит под расплавленной массой. И я вздрогнул от целого табуна пробежавших по спине мурашек, сменивших морозный наждак. Точно, именно так - будто шкуркой по коже провели на морозном воздухе. Хорошо, не стошнило… А ведь вроде бы уже столько раз видел мертвецов - но эта безудержная мощь несущейся с орбиты смерти, пусть сам я и смог ее пережить, она все равно подавляла.
        Я вновь подпитал щит, который расходовался теперь не так быстро - все же я оказался прав, и флотилия Ами ослабила атаку. Но есть у меня такое стойкое ощущение, что это затишье перед следующей огненной бурей. Так, но где остальные? Погибли? У них то не было возможности восполнять свои запасы энергии, и учитывая, сколько раз я уже нажал на кнопку - вряд ли у кого-то был личный запас, превышающий сотню эргонов.
        Повернувшись, уже машинально при этом вновь обновив запас энергии, я увидел, что ничего еще не закончилось. Вон та расплавленная куча металла у лестницы - это явно сгоревшая в своем железном плену герцогиня, а рядом с ней, дымясь и истекая кровью, раскачивался взад-вперед вивисектор Кроу. Как эта тварь смогла выжить?! Неужели, он стал настолько силен? Или не только у меня есть секреты?..
        Едва я успел об этом подумать, как раздался свистящий звук выстрела из скорчера, и фиолетовая молния прошила обезображенное тело Алекка Кроу. Он пошатнулся и повернул свою уродливую голову в сторону стрелка. Я машинально последовал взглядом за ним - крок подери, рано я похоронил Айрин! Герцогиня медленными шагами приближалась к вивисектору, отбросив в сторону дымящийся скорчер. Видимо, тот самый выстрел был своего рода вызовом, гусарским наскоком, потому что теперь она активировала какие-то светящиеся голубым светом перчатки и атаковала Кроу целой серией разнообразных техник.
        Вивисектор издал странный шипящий звук и ответил герцогине какой-то полупрозрачной волной, что она тут же отбила, вернее даже словно бы впитала в свои перчатки - вот, похоже, зачем они нужны. Противники закружились в смертельной пляске, и никто из них не хотел уступать. Но, кажется, герцогиня все же обречена, да и я вместе с ней - по раскаленной дымящейся лестнице, визжа и скуля от боли, поднимались химеры. Одна, вторая, третья… А сначала не мог понять, как они смогли выжить - но тут как раз часть тварей размазало по стене одной из случайно пролетевших мимо техник Айрин… И те опять не умерли, а просто начали собираться в новых монстров, сползаясь в единое целое из того месива, каким еще недавно были.
        - Солдок!  - крикнул кто-то, заставив меня обернуться.
        Проклятье! Неужели Младший Трак тоже смог выжить? Почерневший, шатающийся, но живой и, более того, ухмыляющийся. Да, черт побери, по нам с орбиты стреляло, наверно, с сотню кораблей, а мы все еще стоим на ногах - это нормально?
        - Неужели ты думал, что меня так просто убить?
        Вивисектор в этот момент каркнул, словно поддерживая своего союзника… или он так смеется с обгоревшим горлом?
        Садон между тем явно подготовил какую-то сложную комбинацию, потому что пальцы его правой руки вновь сложились в фигуру активатора, а левой - во что-то незнакомое, но при этом наверняка убийственное. А значит, все силы снова в щит. Главное, чтобы его хватило, и на отражение атаки Трака, и на поддержание моей жизни в продолжающем бушевать вокруг пламени.
        Глава 54. Смерть
        - Крок…  - вели сплюнул кровью.  - В иных обстоятельствах я бы с гордостью сражался с тобой плечом к плечу. Но уж прости.
        И он неприятно расхохотался, сводя на нет сложившийся было мимолетный образ благородного разбойника. Не такой он, этот Садон Трак. Он мне точно не друг, не союзник и даже не тот, кого просто можно пожалеть. Остаться должен кто-то один. И им буду я!
        Приготовившись снять атаку Садона, я временно остановил накачивающий меня энергией вихрь. Итак, одной рукой надо будет повторить активатор, второй… Трак явно выберет технику, с которой будет просто не справиться общей защите - а, значит, мне поможет разве что щит ан-до, умение Панарианов, позволяющее подстроиться под атакующего. Я давно им не пользовался, но и дуэлей, где эта штука лучше всего себя проявляет, у меня тоже давно не было!
        Черт, ну чего он так долго тянет! У меня же сейчас энергия кончится!
        - Ха!  - Трак в итоге сделал меня, совершив обманный маневр.
        Сначала он запустил две сложные для повторения, но при этом совершенно безобидные техники - в итоге я только запутался со щитом ан-до и потерял время… Ну, конечно - Садон же аристократ, но тоже знает об этой способности и знает, как запутать тех, кто ее использует. И в итоге, когда в меня полетело сразу два мощнейших активатора, я не успел сориентироваться и смог сбить только один из них.
        Спасло меня то, что противнику явно досталось, и Трак своей второй атакой банально промазал из-за своего состояния. Активатор пролетел мимо, и только я собрался ответить, как корабли принцессы снова перешли к активной стадии бомбардировки. И на сей раз с гораздо большей мощностью.
        Меня почти повалило с ног, но я выдержал. На этот раз я был готов, а еще я поставил перед собой важную цель - понять, как выжили мои противники. Наверняка же, даже им это далось не так просто, и, если я буду понимать, что нужно испортить в их технике - это может оказаться, не так и сложно.
        Тот же Трак, к моему удивлению, использовал самый обычный естественный щит, как и я. Сначала я испугался, что он мог каким-то образом перенять у меня способность «Пылающих дланей», но, стоило присмотреться, и все оказалось гораздо проще. Правая рука его была вытянута в сторону ближайшего накопителя энергии, а пальцы сложены в едва различимую фигуру. Да он же вытягивает энергию и, по сути, так же, как и я, подпитывает собственный щит! Только если я могу это делать из любого объекта, где есть концентрированная энергия, то ему приходится ориентироваться именно на источник энергии базы. Ну да, взломом он обеспечил себе доступ, а семейная специализация довершила остальное.
        Я перевел взгляд на Айрин - герцогиню накрыло сверху сияющих куполом, по обводам которого стекала плазма. Крок подери, сколько же у нее энергии, если она до сих пор держится! По идее, наши запасы должны быть примерно равны, еще сколько-то эргонов было в запасниках экзоскелета - но даже при самых оптимистичных раскладах все это должно было давно подойти к концу. Но Айрин, словно наплевав на логику и расчёты, продолжала стоять. Или дело в тех перчатках, что, как и при отражении атаки вивисектора, снова начали сиять?
        Кстати, насчет Алекка Кроу. Похожий на окровавленный манекен вивисектор был все еще жив благодаря облепившим его тело химерам. Обезображенные его запретным умением существа, неслышно вопя от боли, закрывали его щитом из своей плоти, но быстро сгорали и падали на раскаленный пол, рассыпаясь пеплом. Их было много, и они все прибывали и прибывали снаружи, спеша к своему хозяину и силясь закрыть его ценой своих жизней. Но все было тщетно.
        Все вокруг потонуло в белом ослепительном пламени - еще более ярком, чем было во время первой атаки. Но я при этом отчетливо видел, как лопнул защитный купол Айрин, и герцогиня мгновенно превратилась в кучку золы. Затем плазма выжгла всех химер, и ломающийся темный силуэт вивисектора словно сожженная бумага рассыпалась на части. Дольше всех держался, как ни странно, Садон Трак. И, кто знает, возможно, он смог бы выдержать орбитальный удар, вот только в чудовищной температуре сгорел накопитель, из которого мой учитель и по совместительству враг тянул энергию для щита.
        Всего на микроскопическую долю секунды он остался без спасительной пленки, а затем белый огонь слизнул его без следа. Но, крок подери, я готов был поклясться, что успел увидеть его лицо, на котором застыло отчаяние.
        Ами продолжала выжигать остатки базы, стены начали осыпаться, расплавляясь на глазах. Пол тряхнуло, и он провалился подо мной, будто я попал в охотничью яму. У меня заболели глаза, я инстинктивно несколько раз нажал на кнопку, слыша тревожный сигнал системы. Похоже, мои запасы тают быстрее, чем вихрь эргонов вытягивает их из стен этого проклятого места. Впрочем, я же выполнил просьбу Асси, петля прожита не зря - так стоит ли так жалеть о том, что она подходит к концу.
        Черт, кажется, я тоже сейчас не выдержу. Стало как будто бы горячее, а потом я потерял сознание. Впрочем, сейчас я склонен думать, что мне это показалось - иначе с прекратившейся подпиткой системы, мне бы очень быстро настал конец.
        Придя в себя, я обнаружил, что твердо стою на ногах, а вокруг меня почти ровная пустая площадка. Только светится красным, словно я угодил на гигантскую электрическую конфорку. А потом на моих глазах развернулось незабываемое зрелище: высокая температура растопила вековые снега и льды, и то, что не испарилось, рвануло со всех сторон прямо в эпицентр случившейся катастрофы. Вода, попадая на раскаленную поверхность, стремительно переходила в газообразное состояние, забивая все окрестности плотным белым туманом. И как шутка природы после всех этих страшных смертей, произошедших у меня на глазах, смотрелась яркая радуга.
        Глава 55. Рефлексия
        Вода все прибывала и прибывала, постепенно затапливая бывшее месторасположение базы. Пока я думал, как действовать дальше, ее накопилось сперва по щиколотку, потом до колен. Бурлящая жидкость закладывала водовороты вокруг моего щита, хлестала по нему маленькими волнами, словно кричала - убирайся отсюда, пока я тебя окончательно не поглотила! С другой стороны, именно это, по факту, и может мне сейчас спасти жизнь.
        Если бы не этот растаявший лед, черта с два все бы так быстро остыло после удара флотилии Ами. А теперь у меня появился пусть и крохотный, но все-таки шанс. Энергия на исходе, пополнять ее после того, как Ами фактически стерла в пыль древнюю базу Старой империи, больше неоткуда, и очень скоро я не смог бы поддерживать щит, чтобы не сгореть. А так… так я могу разве что свариться, если буду, как говорил один мой приятель из прошлой жизни, «щелкать клювом».
        Отключив щит, я активировал инерционные тормоза экзоскелета. В воздухе они снижали скорость падения, а на поверхности превращались в своего рода катапульту. Я почувствовал, как мои ноги начало драть от мгновенно повысившейся температуры, заорал, оглушив самого себя, но мое тело уже мчалось с ускорением вверх по сложной дуге.
        Облака, облака, облака… клубящийся пар, пробирающийся, казалось бы, сквозь микроскопические щели эксзоскелета. Я ничего не видел в этом белесом тумане и летел, по сути, в никуда. И тут, когда я уже было отчаялся уцелеть в этой петле, сработавшие на пределе инерционные тормоза выбросили меня над гигантской плотной тучей. Ослепительно засияло солнце, я быстро осмотрелся по сторонам, увидев стремительные водные потоки, стекающиеся в белый ком подо мной. А там, дальше, уже виднелся потемневший от резкого скачка температуры снег.
        Вновь сработали тормоза, они же, получается, двигатели, и меня понесло по наклонной в сторону относительно ровной и безопасной поверхности. Ветер свистел так, что слышно было даже в закрытом шлеме, а потом меня начало сносить ветром, и я потерял ориентацию в пространстве.
        Испугавшись, я судорожно принялся включать попеременно то правый, то левый тормоз, пытаясь выровняться, но в итоге все только испортил, и меня окончательно закрутило. Виски заломило, к горлу подкатил ком… Захотелось отдаться на волю судьбе, но в итоге я просто покрепче сжал кулаки. Да, я смогу воскреснуть в начале новой петли, но зачем, вообще, умирать, если я сейчас в воздухе и мне всего-то и надо, что научиться управлять своим полетом. Управлять полетом… Стоило мне осознать это, как неожиданно включились те самые мои инстинкты, что уже не раз выручали меня раньше при управлении космолетами. Разве это так важно, чем ты управляешь, многотонной стальной громадиной или собственным телом?
        Врубить еще раз оба тормоза-двигателя на максимум, почувствовать скорость, движение - и теперь, когда мне есть на что опереться, можно и подровнять траекторию полета. Есть! Я почти успел все выправить и замедлиться, когда сквозь налетевшую на меня снежную пелену показаться земля. Еще один разворот, торможение против вектор движения - я почти смог зависнуть в пространстве, но потом меня ударило о какую-то снежную глыбу, рассыпавшуюся от такого молодецкого наскока. Пришлось еще раз проявить все свои таланты ориентации в пространстве, но в итоге и после этой небольшой неудачи, я смог поймать равновесие. Получилось! Когда я, наконец, опустился на подтаявший снег, руки и ноги мои тряслись даже в доспехе.
        Решив, что ничего особо не поменяется за пять-десять минут, я рухнул в сугроб спиной и распахнул забрало шлема. Рискованно - вдруг здесь тоже экстремальная температура, и меня обожжет и обварит? Это я понял уже с сильным запозданием, но премию Дарвина за глупую смерть я все-таки не получу - легкие наполнились приятной влажной прохладой позднего марта. Да уж, с учетом того, что мы на полюсе, Ами устроила здесь самый настоящий метеорологический катаклизм.
        А ведь неплохо все сложилось - все думают, что я погиб, и не станут искать. Ни Барн, который, потеряв связь с Айрин, наверняка уже поставил на мне крест, ни Аса Кино, ни отец Садона Трака, ни Ами… Я смогу дожить эту неделю, не связываясь ни с кем из них, просто отдыхая. Ну или, если появятся хорошие идеи, то можно будет заняться подготовкой к следующей петле…
        Не знаю, с чем это связано - чудесным спасением, свежим накаташским воздухом или еще чем - но я внезапно почувствовал сперва легкий стыд, а потом и конкретные такие угрызения совести. И все из-за Ами, чьи корабли здесь в разряженной полярной атмосфере были видны как на ладони… Да, принцесса отдалилась от меня, когда на горизонте замаячил советник Увосс и принесенные им перспективы. Но в то же самое время она предлагала мне стать своим союзником. Причем, как мне показалось, вполне искренне. Привела на помощь свои корабли - конечно, не только ради меня, а ради того, чтобы выделиться перед отцом. Но все равно, если бы не Ами, Накаташ бы уже достался Траку и Кроу. Не хочу об этом думать!
        Я постарался выкинуть из головы мысли о принцессе, но, увы, остальные оказались не лучше… Бен погиб, как и оба его маленьких помощника, погибла и Айрин, что доверилась мне благодаря договоренностям с Барном. Чудовищным взрывом разметало и уничтожило базу Старой империи, где я вполне, будь у меня время, сумел бы найти что-либо полезное для себя. Но укрепленная крепость сейчас больше напоминает застывшую кашу, в которой уже не разобрать, где останки живых, а где искусственные образования вроде чипов… Черт, я ведь мог наверняка обнаружить необходимые детали, создать чип и с его помощью привязать свой браслет к одному из блоков базы! Как бы это ускорило мое прибытие сюда в следующих петлях… Увы, если с запасными частями или точкой привязки - благо планета-то большая - еще можно было что-то придумать, то вот саму технику создания чипов я же отдал Карлу. Тогда это казалось хорошей идеей, а вот сейчас - наверно, надо будет снова на нее накопить и прикупить для будущих авантюр. Благо время-то есть, и оно в кои-то веки меня не поджимает.
        Глава 56. Братство
        Я открыл глаза, любуясь лазурным небом. Небом, что для меня теперь недоступно, пока я не найду способ подняться с поверхности. Может, попробовать взлететь при помощи экзоскелета? Нет, по самым скромным прикидкам, я не смогу подняться выше того, как улетел, спасаясь от участи быть сваренным в собственном соку. По факту я и так совершил невозможное, прыгнув на демпферах, которые, вообще-то, предназначены совсем для иного.
        А может?.. Чем крок не шутит - я проверил слот под коммуникатор и радостно рассмеялся. Аппарат был цел и почти невредим, что, собственно, неудивительно, так как хранился в специальном месте. Как порой все становится проще, если начинать с самых простых вариантов. С коммуникатором и доступом к орбитальным станциям Накаташа, которые благодаря генеральским кодам до сих пор были готовы транслировать мой сигнал хоть на другой конец галактики, я столько всего могу… Позвонить пиратам и попросить незаметно меня отсюда вывести - деньги есть. Или, наоборот, заказать транспорт с кучей техники и продолжить исследование этой планеты. Да, скоро сюда заявится Барн, но на всю планету его не хватит…
        Или, все же мне хочется сейчас не изображать одиночку, а просто-напросто вернуть один должок, что, как я недавно, осознал остался за мной. Да, наверно, все же стоит попробовать восстановить кое-какие старые связи.
        - Мак?  - Ами удивленно посмотрела на меня с экранчика коммуникатора.  - Ты жив!
        Она именно не спросила, а уверенно и, как мне показалось, с облегчением выдохнула.
        - Жив,  - кивнул я, причем в положении лежа это получилось довольно странно.  - Заберешь меня отсюда?
        Принцесса прислала за мной автоматический бот, на котором не было ни души. Конечно же, это была случайность, и принцесса не могла прочесть мои мысли, но именно так для меня сейчас было лучше всего - не видеть никого постороннего до встречи с Ами. Не знаю, в чем конкретно была причина - то ли в неприятной картине, что до сих пор стояла перед глазами, то ли в желании продумать как следует предстоящий разговор.
        Как бы то ни было, бот сел точно по указанным мной координатам, гостеприимно раскрыл шлюз и принял меня в свое теплое, немного пахнущее пластмассой нутро. Я с невероятным наслаждением скинул опостылевший экзоскелет, расположился в одном из десяти кресел у правого борта и прислонился к широкому иллюминатору - хотелось напоследок взглянуть на результат массированной атаки на базу Старой империи. Компенсаторы при взлете сработали штатно, а потому ничто не мешало мне, уткнувшись носом, смотреть на растворяющийся внизу гейзер. Да уж, а с большей высоты все это выглядело еще более величественно. Я не мог оторвать взгляд от недавнего поля боя до тех пор, пока остатки базы не сжались в одну точку и не исчезли из виду. Ландшафт внизу стал скучным и однообразным ледовым полем, и я оторвался от зрелища, утонув в мягком кресле и прикрыв глаза. Как же я, оказывается, устал…
        Но расслабляться еще рано. Впереди долгий и, возможно, не самый приятный разговор с принцессой. А впрочем, не исключено, что все пройдет опять же гораздо проще, чем я ожидаю. Тем более что я решил рассказать ей почти все, о чем умолчал в прошлый раз. Да и за все то время, пока избегал ее в петлях. Кроме, конечно, истории «Пылающей длани», это не моя тайна, да и Ами сейчас не в том положении, чтобы безоговорочно ей доверять - но в рамках возможного наладить отношения я все-таки попытаюсь.
        Бот с одиноким пассажиром в моем лице добрался до орбиты и залетел в приоткрытую пасть корабельного трюма - меня уже ждали. Мелькнула мысль, что до мостика меня сопроводят гвардейцы принцессы на специально присланной платформе, но при выходе я был приятно удивлен.
        - Вот мы, наконец, и увиделись,  - улыбнулась Ами, лично ожидающая меня на зависшем в полуметре над полом трюма гравискутере.  - Забирайся.
        Она кивнула, указывая на место позади себя. Я не стал спорить и расположился на удобном пассажирском сиденье. Жаль, от Ами меня разделяет короткая перегородка с поручнем - почему-то захотелось аккуратно обхватить ее за талию и держаться, чтобы чувствовать каждый поворот. Впрочем, это у меня сейчас, наверное, на нервной почве.
        До мостика мы добрались быстро, но, к моему удивлению, надолго там не задержались. Ами лишь проверила главный экран, быстро задала дежурным офицерам несколько коротких вопросов и отдала пару таких же коротких приказов. А после этого мы перешли в небольшую капитанскую каюту, где кроме нас не было никого.
        - Что ж,  - принцесса присела в простенькое, но даже по виду весьма удобное кресло, и жестом предложила мне занять такое же напротив.  - Думаю, нам нужно о многом поговорить.
        Какая простая фраза, но как много она в себе заключает. Пожалуй, стоит начать мне, чтобы расположить принцессу и настроить ее на конструктивный разговор.
        - Итак, я рассказала тебе о наших планах относительно Тервина,  - Ами пристально смотрела на меня.  - А теперь хотела бы услышать, что здесь делаешь ты.
        Ну, вот и принцесса считает, что ход на моей стороне. Ладно, попробуем поговорить - я же решил, что я хочу попробовать восстановить доверие в наших отношениях.
        - Пытаюсь раскрыть секреты Старой империи,  - тем не менее я не спешу сразу вывалить все, что знаю, а просто заодно наслаждаюсь нашей беседой. И почему для меня это так важно?
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????- И как?  - принцесса склонила голову набок.  - Во многом ли преуспел?
        - Да,  - я с удовольствием поймал ее взгляд.  - Большинство миров Старой империи закрыты защитными системами, в том числе Зания, бывшая столица. Что там произошло, с уверенностью не может сказать никто. Одно ясно - возродить былое могущество на обломках древнего государства хотите не только вы с отцом.
        Ами приподняла бровь, не отрывая от меня оценивающего взгляда.
        Глава 57. Идеи
        - Это так,  - сказала она.  - Гнарфы, Сопротивление и наш старый друг Алекк Кроу тоже не прочь поживиться мощью наших предков. Еще что-нибудь?
        - Возможно, тебя удивит, но повстанцами командует старший Трак… Все, чего они достигли за последнее время, было сделано за деньги его семьи.
        - Вели Кандор?  - удивленно перебила меня принцесса.
        - Он самый,  - подтвердил я, энергично кивнув.  - А его сын и по совместительству бывший жених твоей такой же бывшей подруги Садон пошел против семьи, решив построить собственную империю. С ним-то мы сейчас и сражались внизу, и тот же Кроу был на его стороне.
        - Интересно,  - откинулась в кресле Ами.  - Значит, Траки не просто так зашевелились… И что им нужно на Накаташе? Чем эта планета важна?
        - Давай вначале кое о чем договоримся,  - я наклонился и подался вперед, чтобы приблизиться к Ами.
        - Вы будет ставить условия дочери императора, лорд Солдок?  - вскинула брови принцесса, но я отлично видел, что она заинтересована.
        - Не условия, ваше высочество,  - улыбаясь, подхватил я ее игру.  - Я всего лишь хочу гарантий, что Накаташ попадет в правильные руки.
        - Что это значит?
        - Обещай мне, что твой отец и, самое главное, советник Увосс не будут об этом знать.
        - Ты предлагаешь мне раскол в империи?  - прищурившись, Ами тоже слегка подалась вперед, и теперь я чувствовал тончайший аромат ее духов. Вот ведь августейшая фамилия - даже на войне следят за тем, чтобы быть безупречными.
        - Нет,  - я покачал головой.  - Скажу честно, мне непонятны мотивы тайного советника, и я хочу, чтобы он остался в стороне. А твой отец…
        - Разумеется, если узнает, будет советоваться с ним,  - Ами поняла меня немного по-своему, но и такой вариант меня, собственно, тоже устраивал.
        - Ты согласна?  - я решил подтолкнуть ее к принятию решения.
        - Что я еще получу взамен?  - помедлив, уточнила принцесса.  - Я должна понимать, на что иду, действуя за спиной у отца.
        - Ты уже делала это,  - я не стал играть в игры, и напомнил о том, где мы.  - Что-то мне подсказывает, что он не в курсе, куда ты увела корабли и зачем начала бомбить одну из множества заброшенных планет.
        - Да, я сделала это, потому что тоже до конца не понимаю мотивов Увосса. И я признаю, что поставила собственные интересы выше интересов империи. А вот признаешь ли ты, что сам натворил?
        Ну вот, Ами не была бы принцессой, если бы за время обмена буквально парой фраз не смогла вычислила мою слабость. Да, я чувствую вину перед ней за то, что, используя информационный вакуум, фактически вынудил ее пойти против своих. Нет, она не сражалась ни с кем из флота отца, но разве на войне отказ от выполнения приказа - а именно это Ами и провернула - это не то же самое? И теперь я хочу, чтобы она хотя бы понимала, что именно мы натворили.
        - Так что, лорд?  - опять Ами называет меня прежним титулом. Это стоит воспринимать как намек на то, что если мы победим, то мне все простят?
        - Что сделал я? Я попросил тебя уничтожить генеральский бункер, и теперь в этой петле Накаташ не захватить. Для меня это победа, для твоего отца, возможно, упущенная возможность. Я не хочу лезть в ваши отношения, но я хочу, чтобы ты знала. Я помог тебе в этой петле заполучить коды от планеты, и я так же помогу тебе в следующей петле закрепиться на Накаташе. Лично тебе. И ты сможешь сделать империю снова великой.
        Было видно, что Ами нелегко дается решение. Она прекрасно понимает, что я фактически прошу ее выступить ее против Увосса со всеми вытекающими… Но, как и настоящая правительница (пусть и будущая), она не стала долго тянуть.
        - Хорошо,  - всего одно слово.
        - Я рад,  - из моих уст, надеюсь, это прозвучало искренне.  - Накаташ - одна из ничем не примечательных планет Старой империи. Но сейчас благодаря генеральскому коду ее можно не просто грабить, ее можно заселить и начать массовый сбор заряженного наомита, обеспечивая себе преимущество в силе перед любым потенциальным противником. Энергия - ключ к силе и власти, ты прекрасно это знаешь и без меня.
        - Значит, новые источники энергии… Понятно, почему сюда тянуло Трака,  - Ами переваривала полученную информацию.  - Увосс ни о чем таком не упоминал. Просто говорил отцу и мне о том, что Тервин - это действующий осколок Старой империи, подчинив который мы сможем выйти на остальные планеты и найти необходимое для нашего укрепления оружие. А еще…  - голос принцессы на этом моменте, как мне показалось, дрогнул.  - Старая и Новая империя должны объединиться - вели не должны быть вдалеке друг от друга.
        - Наверное, ты права,  - я нашел, что еще можно было сейчас сказать.  - А сейчас нам пора уходить - сюда летит Барн, который, судя по всему, скоро станет верховным правителем Тервина. Твой флот для него - захватчики, что атаковали его родную планету, так что церемониться он с нами не станет.
        - Барн,  - Ами продолжала задумчиво смотреть в никуда.  - Этот тот, которого я опередила по дороге сюда. Он собрал много кораблей…
        - И на каждом из них пилоты сорокового уровня. Может быть, улетим подальше, пока они не появились,  - я был уверен, что Ами и сама понимает сложность ситуации и не станет спорить, но так неожиданно покачала головой.
        - Ты сказал, что мы взорвали центральную планетарную базу, выходит, в этой петле уже все кончено,  - как быстро она все поняла.  - Наша жизнь и смерть уже не так и важны. А вот если мы сможем спустить на землю «якорь», то начало следующей петли будет гораздо проще…
        Ами ничего не поясняла, но я и так все понял. Якорь - это, похоже, что-то из разряда устройств, создающих связь наподобие «чип-браслет». И, как и я недавно, принцесса, похоже, решила, что это сможет сильно все упростить. Причем в отличие от меня, у нее проблем с технологиями никаких не было.
        - Сможем сбросить с орбиты?  - я сразу перешел к делу.
        - Повредится, придется садится,  - Ами покачала головой.  - Сейчас попрошу приготовить нам катер.
        - К черту, катер,  - я отмахнулся от предложения принцессы.  - Ты же сама сказала, что в этой петле ничего уже не имеет значения. Давай загоним в атмосферу весь флагман…
        Глава 58. Незваный и опасный
        - Флагман в атмосфере будет почти беззащитен, да и повреждения при спуске будут поистине колоссальными,  - Ами задумалась,  - но зато мы выиграем не меньше получаса. А ты молодец, Мак!
        Словно забыв про былые обиды, принцесса потрепала меня по плечу и связалась с мостиком, передавая команде свой новый приказ. Я же в этот момент задумался: не слишком ли радостно я воспринял идею принцессы? Если она сама тут закрепится, ей ведь не особо буду нужен я с моими генеральскими кодами. Орбитальная группировка окажется выключена из игры, а с наземными неприятностями Ами, уверен, легко справится. Особенно учитывая, что ей просто некому будет помешать, по крайней мере, в первые часы петли.
        Неудивительно, что ради подобного преимущества принцесса так легко согласилась пожертвовать своим кораблем.
        Ами в этот момент закончила говорить с мостиком и повернулась ко мне, явно удивленная моим изменившимся выражением лица. Но тут внезапно что-то оглушительно взорвалось, корабль тряхнуло, и следом раздался сигнал тревоги. Над входной дверью замигала красная лампочка. Похоже, назревающий серьезный разговор нам придется немного отложить.
        - Крок!  - выругалась принцесса.  - Мак, скорее на мостик!
        Я выскочил в коридор вслед за Ами и с непривычки чуть не оглох от разнотональных звуков, слившихся в сплошную неприятную какофонию. Неужели мы и впрямь так долго разговаривали, что не успели уйти до прилета Барна? Что ж, тогда нам нужно принять бой - иного выхода нет. Впрочем, для меня лично разве это не подарок судьбы?
        Путь от капитанской каюты до мостика был коротким, но мне показалось, что мы добирались до него целую вечность.
        - Щит!  - скомандовала принцесса скорее для проформы, нежели верила, что я действительно пренебрегу собственной безопасностью.
        Тяжелая дверь открылась, пропуская нас, и тут же закрылась, с шипением притершись к пазам.
        - Что произошло?  - спросила Ами мгновенно подскочившего к ней офицера.
        - Гипердвигатель, ваше высочество…  - пожилого вели трясло, будто он увидел призрака.  - Взрыв гипердвигателя.
        - Что?  - севшим голосом воскликнула принцесса.  - Но как это возможно? Кто это сделал?
        - Посторонние на борту!  - крикнул в этот момент офицер внутренней безопасности.
        Стало ясно, что дело темное - вспомнился каламбур из какой-то полузабытой старой книжки. Кто-то пробрался на корабль принцессы, взорвал гипердвигатель, а вышколенные «звездные волки» профукали инцидент, словно неопытные курсанты. Следовательно, тот, кто это сделал, настоящий профессионал высокого уровня. Других версий мне в голову не приходит.
        - Выяснить, кто это, и нейтрализовать!  - приказала Ами, и офицер, коротко кивнув, тут же отдал по внутренней связи команду бойцам внутреннего охранения.
        - Крок подери, как им удалось пройти мимо нашей системы наблюдения?  - яростно прошептала принцесса.
        Я прекрасно понимал ее чувства - по факту неизвестные диверсанты унизили ее экипаж, незаметно и дерзко проникнув на корабль. А для военных любой расы и любой планеты это дело чести. Вот я не военный - я бы наплевал на условности и воспользовался бы тем, что обычные двигатели работают, позволяя нам провернуть задуманный до этого маневр с посадкой. Но сейчас я просто буду держать язык за зубами.
        - Вывести на монитор технические коридоры!  - скомандовала принцесса.
        - Есть!  - откликнулся сухопарый вели, чья ушастая голова заметно возвышалась над остальными.
        На главном экране спустя мгновение появилось изображение задымленного помещения, а в дополнительных окошках, как я понял, соседние коридоры. С разных сторон к задымлению редкими цепочками бежали вели с чхеду-бонами наперевес. А вот дальше события понеслись так быстро, что я даже упустил короткий момент, когда все резко изменилось.
        Бойцы одного из отрядов разлетелись в разные стороны, и кого-то в итоге припечатало к стене, а других - аж к потолку. Причем какое-то время несчастных словно что-то удерживало, их тела дергались и вскоре затихли.
        - Что еще за?..  - Ами аж задохнулась от возмущения.
        Кажется, Барн все-таки прибыл и атаковал флот принцессы. Я не знаю, как его подручным удалось подойти незамеченными и все это провернуть, но проделанная работа впечатляет с точки зрения профессионализма. Или - мелькнула мысль - это не Барн? Но тогда кто?
        В этот момент разворачивавшаяся на экране трагедия перешла в следующую фазу. Бойцы остальных отрядов, судя по мерцанию, усилили свои щиты и резко с разных сторон ворвались в клубящийся дым. Не думаю, что они сделали это вслепую - допускаю, что их спецоборудование действует в условиях плохой видимости. Я слишком хорошо теперь знаю вели, прекрасно помню, как они ловили террориста по имени Степан на крыше соседнего дома, и просто уверен, что гвардия, охраняющая космолет принцессы, подготовлена даже не на высшем, а на высочайшем уровне. И, конечно же, с их стороны было крайне логично оставить отдельных бойцов в качестве прикрытия. Но неизвестные, засевшие в дыму, от взорванного гипердвигателя, оказались сильнее.
        Словно игрушечные солдатики элитные воины Ами разлетелись, отчаянно кувыркаясь в воздухе и ломая себе конечности при падении. Затем они приподнялись под действием неведомой силы, на миг зависли в воздухе, а затем их с силой приложило о пол. После этого кто-то из них замер без единого движения, остальные пытались воспользоваться чхеду-бонами, но полученные травмы, судя по всему, были несовместимы с точными действиями.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????И тут из клубов дыма вышла маленькая и такая знакомая фигурка - всего одна.
        - Принцесса, дайте добро на блокировку мостика!  - попросил офицер безопасности.
        - Что это?  - со смесью неприязни и удивления уточнила Ами, проигнорировав его слова.
        - Робот-убийца,  - ответил я вместо офицера.
        Судя по реакции принцессы, ей не приходилось до этого сталкиваться с подобными машинами. Впрочем, это ничуть не отменяет угрозу, исходящую от этого зловещего куска металла. Между прочим, того самого робота-карлика, что уже один раз чуть не прикончил меня на подземной базе Сцерепта.
        Глава 59. Настоящий
        - Заблокировать мостик,  - и вновь принцессе потребовалось всего пару секунд, чтобы оценить ситуацию и принять решение.
        Дверь вновь зашипела и прокрутилась в пазах, превращая командный пункт в защищенную крепость. Крок, ненавижу быть на вторых ролях! Но сейчас, если говорить откровенно, у меня просто нет выхода. В прошлый раз я выжил чудом… А тут эта маленькая ходячая железка расшвыривает одним движением целый отряд гвардейцев и даже не морщится. Нет, пока я вряд ли чем-то смогу помочь Ами и ее людям.
        В этот момент уцелевшие бойцы зашли к роботу со спины и явно собирались его атаковать, но тот неожиданно сорвался с места и на огромной скорости помчался по коридорам. Система едва успевала переключать изображения с камер на его пути.
        - Он движется к мостику,  - отметил ушастый вели.
        - Приготовиться к бою!  - приказала принцесса и посмотрела на меня.  - Мак, ты готов?
        - Мы отобьемся,  - кивнул я, хотя сам, если честно, не был в этом так уверен.
        Пока я подвергал сомнению благополучный исход дела и наблюдал за быстрыми перемещениями робота-убийцы, Ами сложила пальцы в знакомую фигуру: все логично, она запускает боевую медитацию, чтобы усилить всех присутствующих на мостике. Забытые ощущения вновь накрыли меня, когда с пальцев девушки сорвались фиолетовые молнии. Сознание прояснилось, ушли прочь сомнения и все страхи. Дежурные офицеры вскочили со своих мест и вытянулись в струнку в ожидании атаки беспощадного убийцы. И тот не заставил себя долго ждать.
        Сломив по дороге сопротивление еще нескольких отрядов, проходя сквозь них будто раскаленный нож сквозь масло, робот добрался до двери мостика. Раздался глухой удар, и по корпусу пошла гулкая вибрация. Еще удар - дверь заметно вдавилась вовнутрь. Третий удар - и она вылетела из пазов как пробка из бутылки шампанского. Офицер охранения, оказавшийся у нее на пути, увернулся лишь чудом. Впрочем, мы в же под действием медитации - уверен, кто-то просто рассчитал для него позицию, выводя в тыл нашего врага. Не уверен, что это сработает, но необходимость держать на контроле противника почти у себя за спиной может дать нам дополнительные шансы.
        - Привет, лорд Солдок,  - робот стоял в образовавшемся проеме и смотрел на меня.
        Если до этого я еще мог сомневаться - мало ли одинаковых роботов в галактике, пусть и таких редких - то сейчас стало очевидно, что это действительно наомитовый вор со Сцерепта, который сейчас смотрел на меня своими немигающими глазами-фарами и явно примеривался к завершающему удару.
        - Привет, воришка,  - ответил я, пытаясь потянуть время и понять, чего он добивается.
        В этот момент сразу все присутствовавшие на мостике офицеры-вели пошли в атаку, массово забрасывая робота боевыми техниками, но тот буквально смел их одним движением руки. Не помогли ни слаженность атак, ни какие-то хитрые комбинации - было очевидно, что враг просто сильнее нас всех вместе взятых. Получается, он на уровне Асси? Я только успел это подумать, и спустя миг свалило и нас с принцессой, будто ударной волной от мощного взрыва накрыло, и мы оказались на полу.
        Офицер безопасности, пошатываясь, попытался встать, но застонал и снова упал, после этого больше не двигаясь. Робот же подошел к нам с принцессой почти вплотную.
        - Что тебе нужно?  - спросил я, чувствуя, как каждое слово отдается болью в разбитой груди.
        - Я получил приказ убить тебя,  - просто ответил робот.
        - Именно меня?  - я почему-то не смог поверить, что заказчик этого робота стал отправлять на задание такую смертоносную машину из-за столь мелкой сошки, как я.
        - Любого, в ком есть его гены!  - робот каркнул, захохотав, а я невольно вздрогнув. Вот теперь я верю в этот заказ: значит, все дело в моем таинственном геноме Noi2, но как кто-то смог о нем узнать?
        - Кто? Кто меня заказал?  - не уверен, что получу ответ, но не задать этот вопрос не могу.
        - Император,  - убийца все же сумел меня удивить.
        - Остановись!  - принцесса явно собрала все свои силы в кулак и скомандовала железным тоном, не терпящим возражений.  - Я, дочь императора Ревака, приказываю тебе…
        - Меня послал истинный император,  - прервал ее робот, махнул рукой, и принцессу с силой ударило о пульт управления.
        Она дернулась и затихла, застыв в неестественной позе.
        - Прими свой приговор как данность,  - заявил робот и вновь замахнулся рукой.
        Пустота. Темнота. А затем - яркий свет в глаза и яростный скрип тормозов. Похоже, я снова на Земле, в том же самом месте, где встречаю каждый понедельник… Уже сколько? Несколько месяцев, лет… Я сделал шаг в сторону, пропуская мимо себя такси с вели Калу, а потом, не теряя ни секунды, перенесся на корабль Солдоков. Все же, пусть я тогда и умер от рук того чокнутого робота, но я выполнил просьбу Асси… А сейчас пришла ее пора возрождаться и говорить мне спасибо!
        - Нарушитель!  - увы, корабль Солдоков встретил меня совсем не так, как я рассчитывал.
        - Тревога!  - вокруг меня изо всех коридоров начали выбегать вели в военной в форме и цветах дома Панарианов.
        Ну, конечно, я же сам про это думал в прошлой петле - раз благородные дома на Соул смогли прокачать своих бойцов выше двадцатого, то та же защита моего фрегата уже не сможет их сдержать. И, как видно, не сдержала… Вот только мне пока не до них!
        Я активировал щит на четыре эргона, оставив половинку про запас - думаю, текущей емкости мне и так пока хватит. А теперь самое главное: я сложил руки наподобие рупора, чтобы крикнуть погромче.
        - Асси!  - мой голос эхом отразился от коридоров корабля.
        - Асси!!!  - ну почему же никто не отвечает!
        - Уберите руки от лица! Покажите пальцы, чтобы я их видел!  - командир отряда захватчиков, судя по всему, не оценил мои завывания и решил перейти от слов к делу.  - Взять его! Если будет сопротивляться, убейте!
        Двое его бойцов тут же двинулись ко мне, готовясь заломать и поставить на колени. Вот только зря они меня недооценивают. Наверняка же они слышали о моих способностях лорда Солдока - что ж, скоро им предстоит убедиться в их эффективности на практике.
        Глава 60. Заново
        - Спасибо!  - когда ближайший воин оказался вплотную ко мне, он ожидал чего угодно, но не того, что я, варвар-землянин, выхвачу чхеду-бон у него из-за пояса.
        Ну, а дальше было совсем просто. Огромный хлыст из полусотни полигонов-активаторов сбил большую часть нацеленных в меня атак. А я тем временем перешел в наступление.
        Вихрь эргонов
        Внушение
        Внушение
        Подаренная Асси техника сейчас действовала на все сто процентов и поэтому без особых проблем выпила всю энергию из щитов ближайших вели - те, конечно, сразу все обновили, но недостаточно быстро, чтобы я не успел наложить на них внушение. И вот у меня появилась небольшая группа поддержки.
        Вихрь эргонов
        Внушение
        Внушение
        Внушение
        Я добежал до следующей группы противников, где рядом стояли сразу трое вели. Так забавно - я все свои запасы вкладываю в защиту, на атаку же оставались сущие крохи… Вот только если щиты твоих врагов схлопываются без энергии как раз перед твоим касанием, разве это будет иметь хоть какое-нибудь значение? Все-таки вихрь эргонов - это прекрасная техника! По крайней мере, против тех, чей запас энергии меньше твоего.
        В итоге я даже не стал отдавать команду на поддержку себя огнем - да и заставить вели стрелять в товарищей было бы сложнее - а просто заставлял их выключаться из боя. Одного за другим, пока весь отряд не оказался подчинен моей воле.
        - Оставить корабль, доложить лорду Панариану об успехе операции,  - я, наконец, поставил своим ментальным пленникам задачу, разрешив двигаться к выходу из моего космолета, и позволил своему телу немного расслабиться.
        Итак, Асси на корабле нет - если бы была, то расправилась с чужаками еще до моего появления - а значит, в этой петле я опять один. Вернее, не совсем один: со мной будет Бен, Ами тоже собиралась действовать с нами в одной команде. Формально, конечно, это я обещал ей помогать, но если нет разницы, то не все ли равно, как это называть.
        И, наверно, пора с ними связаться. Бену я отправил сообщение, попросив готовиться к эвакуации и пообещав прилететь через пару часов, а вот принцессе я решил позвонить.
        - Привет,  - если честно, я боялся, что Ами могли наказать за самоуправство, но, похоже, она в порядке. По крайней мере, смотрит на меня вполне нормально, я бы даже сказал, по-дружески…
        - Подожди, включу дополнительное шифрование, чтобы нас точно не подслушали,  - принцесса на пару секунд исчезла из кадра.  - Вот теперь можно говорить.
        - Тогда у меня к тебе сразу будет просьба. Нужно проследить за Алессом Панарианом,  - я не стал спрашивать подтверждения по нашему уговору в прошлой петле, просто решив действовать так, будто он есть, и это само собой разумеющееся.
        - Расскажешь зачем?  - я видел, как руки Ами начали шевелиться. Она явно кому-то отправляла сообщение: значит, выполняет мою просьбу, даже не дожидаясь ответа. Приятно.
        - Ты же знаешь, что мой корабль лежал на планете, которую контролирует сейчас их семья. Обычно я забирал его без проблем, но после того, как вы смогли пробиться за границу двадцатого уровня…
        - Панарианы пробрались к тебе на корабль…
        - Именно. И тот же Алесс не мог не знать, кто именно приходит к нему за своей собственностью, и тем не менее, он предпочел не договориться с равным ему лордом, а отдать приказ о ликвидации. Не похоже на него… Нет, я не так уж и хорошо знаю лорда Алесса, но мне кажется, что он бы предпочел не доводить ситуацию до крайностей, тем более что мы с ним даже знакомы.
        - Понятно,  - Ами кивнула в ответ на мою сбивчивую речь.  - Думаешь, он действует по чьей-то указке и хочешь узнать, кому он пойдет докладывать об успехе?
        - Как ты догадалась?
        - О чем? Что ты смог подчинить группу захвата внушением и сделать так, как я сейчас сказала?  - принцесса улыбнулась.  - Ну, мы же давно знакомы. Плюс я видела в той петле твой уровень батарейки, когда ты открылся боевой медитации… А рассчитать, кто победит, психик тридцатого уровня или отряд двадцаток, совсем не сложно.
        - Будем надеяться, Панарианы окажутся не такими сообразительными, как ты.
        - Они не глупее меня. Но не знают тебя так же хорошо, так что можешь не беспокоиться.
        Ами замолчала, я тоже пока не знал, что еще сказать, невольно прокручивая в голове список своих врагов. Для начала Увосс, посылающий по мою душу аристократов с запечатанными техниками «Пылающих дланей», потом неизвестный настоящий император, который каким-то образом смог дать на меня заказ роботу-убийце из Старой империи. Кто еще? Вивисектор, повстанцы… Эти, кстати, на фоне первых моих врагов даже не смотрятся. И вот теперь заказчик Панариана - хочется верить, что это один из тех, кого я уже знаю. А то осознавать, что врагов окажется еще больше, чем я недавно насчитал, будет очень неприятно.
        - Что ты думаешь о словах того робота об истинном императоре?  - Ами снова заговорила, и, похоже, она все это время размышляла о том же, о чем и я.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????- Мне кажется, в ком-то могли проснуться его гены,  - говоря это, я подумал о своем собственном необычном геноме. Раз геном Noi смог открыться Садону Траку, то кому-то другому мог открыть и геном императора. Мне кажется, это было бы самым разумным объяснением ситуации.
        Все же, если бы настоящий владыка Старой империи проснулся ото сна, как та же Асси - думаю, он вел бы себя гораздо громче, совершенно не стесняясь сразу заявить о своем возвращении. Но наш тайный император пока предпочитает действовать из тени…
        - Возможно…  - Ами, похоже, не оценила мою идею. Ну да, она-то, как я, с пробудившимися геномами еще не сталкивалась.
        - Тогда отключаюсь,  - увидев, что наш разговор затухает, я решил не тратить зря время принцессы.
        - Да,  - Ами резко кивнула.  - Как будет информация о Панариане, я тебе сообщу. Ты, главное, пока не взлетай никуда, чтобы ему не доложили об ошибке в докладе о твоей смерти… Как закончим с этим, еще раз свяжемся и договоримся, как будем действовать вместе.
        Ами еще говорила, я слушал ее немного надтреснутый голос, и неожиданно пришло понимание, что все это время мы обсуждали в основном только мои проблемы. А ведь принцессе как-то придется оправдываться за свое поведение в прошлой петле перед отцом и советником. Или она уже это сделала, а я даже не спросил, как она…
        - У тебя не было проблем из-за того, что ты тогда улетела?  - и почему мой голос дрогнул, когда я задавал этот вопрос?
        - Нет,  - Ами улыбнулась, а я выдохнул. Похоже, у принцессы на самом деле все схвачено.  - Отец, конечно, был недоволен, но информация о Накаташе изменила его отношение.
        - Подожди, так ты ему все рассказала?  - вот теперь в моем голосе звучит досадное удивление.
        - Не было выбора,  - Ами пожала плечами, как будто и не сдала без боя все наши наработки на эту петлю.  - Мы погибли, но тервинцы-то нет. Надо было не дать им поставить «якоря» на планете, иначе на этот раз они могли бы слишком сильно нас обойти.
        Хм, а вот об этой стороне ситуации я и не подумал.
        - И что ты сделала?
        - Перед смертью отправила отцу сообщение о необходимости полного уничтожения Накаташа. Подкрепила своим кодом, чтобы у него не было сомнений. Ну, а сегодня убедилась, что он мне поверил…
        - Значит, тервинцев там теперь точно нет. Но зато император в курсе важности этой планеты… Получается, сами мы уже ничего не захватим?
        - Вовсе нет. Увосс ничего не знал о Накаташе, вся первая фаза операции - моя заслуга, так что и доводить ее до конца буду тоже я. Фактически ничего не изменилось, мы все так же будем действовать вместе, только теперь к нашим услугам будет вся мощь империи.
        Вся мощь империи? Звучит, конечно, круто…
        Глава 61. И вся королевская рать
        - Я рад, что мы заодно,  - вырвалось у меня.
        Немного корявая фраза, если честно, да и в контексте происходящего звучит немного странно. Но это действительно так - нам с принцессой удалось избежать недомолвок, и я весьма рад этому факту. И разгребать всю эту ситуацию мы будем вместе, плечом к плечу.
        - И я рада, Мак,  - ответ Ами был тоже простым.  - Жди ответа.
        Она отключилась, а я направился к мостику, по дороге пытаясь понять, испортили тут что-нибудь Панарианы или еще не успели. Кажется, никаких изменений нет, и это по-прежнему мой корабль. Вот только кое-чего, а точнее - кое-кого тут все же не хватает. И я сейчас, разумеется, говорю об Асси. Неважно, в каком обличье - хоть девушки-вели, хоть китса.
        Может, она где-то спряталась? Так я подумал и тут же одернул себя: уж кто-кто, а «Пылающая длань» точно не стала бы прятаться. Тем более с ее пятидесятым уровнем батарейки. Так что встретимся мы точно не в этой петле, и надо с этим смириться! Как бы ни было жалко… Кстати, насчет китсов и тех, кто мог бы спрятаться. А я ведь всю прошлую петлю не видел своей химеры. Более того, даже не вспоминал о ней - впрочем, мне, наверно, простительно. Было… А сейчас надо прекращать хандрить, достать браслет, связанный с нужным чипом, и проверить местоположение своего питомца… И тоже пусто - кажется, я начинаю догадываться, почему не хотел делать это раньше. Просто боялся, что, как и с Асси, меня будут ждать одни разочарования.
        Добравшись до мостика, я погрузился в кресло и даже выдохнул, как будто перед этим грузил мешки с цементом в товарный поезд. Петля только началась, а я уже так устал… Прикрыв глаза, я помассировал пальцами кожу головы, чувствуя, как кровь начала отливать, облегчая мое состояние. Когда-нибудь я обязательно напишу диссертацию на тему влияния временной петли на человеческий организм - материала у меня столько, что позавидует любой доктор наук. Но это все в будущем, а сейчас…
        Взбодрившись и взяв себя в руки, я сначала убедился, что гости не оставили тут никаких закладок, а потом пробежался по панели управления, проверяя работоспособность систем и по очереди выводя на главный экран изображения разных отсеков. Так, вот они, мои танки - стоят и ждут приказа. Вполне возможно, что скоро они понадобятся. А вот здесь… здесь мы впервые встретились с «Пылающей дланью» в образе гигантской кошки со змеиным хвостом. И почему меня вновь сюда потянуло? Знаю ведь прекрасно, что ничего не изменилось, и моя подруга из Старой империи вряд ли выйдет из-за угла, произнося с ехидной улыбкой слово «сюрприз»…

        «Славься в веках наш могучий и славный,
        Дом Панарианов, возведенный на крови…»
        Тягучая мелодия, установленная каким-то умником вместо сигнала вызова, ударила меня по ушам. Похоже, местные умельцы добрались до оболочки управления кораблем, но я лично все же не верю, что им удалось забраться слишком глубоко. Как-никак я переключаю на себя управление за счет крови семьи и таинственного генома Noi2, а у них в запасе нет ничего из этого.
        - Удиви меня,  - я улыбнулся изображению Ами, которая как раз и позвонила мне на главный мостик фрегата Солдоков и сейчас сосредоточенно смотрела на меня с главного экрана. Быстро же она, кстати.
        - Крок подери, Мак…  - принцесса была сама серьезность.  - Я просто вне себя.
        - Что случилось? Алесс Панариан пришел на доклад к твоему отцу?
        Если честно, я действительно рассматривал вариант и с Реваком - не зря же я, согласно его приказу, «враг империи нулевого типа».
        - Нет,  - Ами покачала головой.  - Но правильный вариант тебя тоже не обрадует. Первый императорский советник Панариан в срочном порядке посетил тайного советника Увосса. И тема их разговора, полагаю, тебе понятна.
        Что ж, похоже, заказчик моего убийства проявился на все сто.
        - Значит, Увосс,  - резюмировал я, сопроводив свою фразу медленным затяжным кивком.
        - Ты вообще понимаешь, что происходит?  - принцесса яростно сверкнула глазами.
        - Тайный советник хочет меня убить, и у него это якобы получилось.
        - Моих подданных,  - мне показалось, что я услышал скрежет зубов,  - моих лордов, а титул выше временных декретов, пытаются устранить за моей спиной. Отец всего лишь показал свое недовольство, а этот… провернул целую скрытую операцию в своем духе. Крок подери, он зашел слишком далеко!
        Что-то мне подсказывает, что император Ревак не так мягок, как думает Ами, но спорить с принцессой об этом пока еще рано.
        - Надеюсь, ты не собираешься наделать глупостей?  - с искренним беспокойством поинтересовался я.
        - Я же не маленькая девочка,  - Ами улыбнулась.  - Я принцесса и будущая правительница империи, я могу сдерживать себя в любой ситуации.
        Ох, знала бы ты, кем твою семью считают в Старой империи… Так я подумал, но озвучивать не стал. Тем более что косвенно об этом уже сказал робот-убийца. А тот факт, что Ами теперь поняла, что тайный советник Увосс по-настоящему следует лишь своим собственным целям, а вовсе не интересам империи или ее самой, меня по-настоящему радует.
        - Вот и отлично,  - но пора уже подводить итог разговора.  - Предлагаю начать действовать как можно скорее, пока у нас есть фора. Я сейчас сброшу тебе координаты одной из планет недалеко от Тервина, можем встретиться там…
        - Мы встретимся рядом с самим Тервином,  - перебила меня принцесса.  - Нам незачем скрываться - экспедиция официальная, ее одобрил сам император Ревак. А подбор участников является исключительным делом командования. То есть моим, как ты понимаешь. Координаты я тебе уже отправила. Коды сейчас тоже закачаются - запустишь систему свой-чужой, и никто не посмеет тронуть корабль, отмеченный моим знаком.
        Что ж, пока Ами наблюдает за своими подчиненными, думаю, они на самом деле будут сначала слушать именно ее…
        Глава 62. Ангелы Бена
        В ту же секунду пиликнула связь, и на одном из вспомогательных экранов вспыхнул текст посланного Ами сообщения. Включенные в него данные о точке встречи моментально поступили в навигационную систему, мне осталось лишь подтвердить переход. Однако по дороге мне нужно сделать крюк, чтобы кое-куда заскочить, поэтому я отложил координаты на конечную точку, а промежуточной указал Землю. Конкретно - дом на Прибрежной улице в районе, где нет никакого моря, а есть лишь затхлый ручей, закованный в бетонную броню еще во времена индустриализации.
        - Поехали!
        Корабль мягко загудел и начал подниматься на орбиту Хризалиса. Рано или поздно эта планета обязательно вернется в лоно семьи Солдоков, а членов рода Панарианов я объявлю персонами нон-грата. Сейчас же я прямо-таки вижу расползшуюся от удивления физиономию виконта Бролина, следящего за резиденцией в отсутствие лорда Алесса. Последний потом, кстати, удивится еще сильнее.
        Стряхнув с себя каменное крошево разрушенного в очередной раз главного здания, фрегат лорда Арика взлетел над поверхностью и стрелой умчался в космическое пространство. Какой-то крейсер в цветах Панарианов погнался за мной, но позорно отстал, а я бросил корабль в гиперпространство.
        На моей родной Земле было спокойно, никаких боевых соединений флотов не наблюдалось - похоже, на этот раз Тракам было не до военных авантюр - но я все равно опустился в атмосферу в режиме невидимости. У фрегата из-за его размера она была не такая совершенная, как на истребителе, но для захудалого орбитального корпуса нашей планеты этого оказалось достаточно. И эта перестраховка - не просто моя блажь. Все же статус «врага» формально давал орбитальному корпусу повод открыть по мне огонь на поражение, а схватка с защитниками моей планеты мне сейчас точно без надобности. Как, впрочем, и заморочки с маскировкой уже на поверхности - раньше я бы улетел куда-нибудь в ближний лес, посадил там корабль и поехал к Бенито. Но сейчас мне просто-напросто жаль потерянного времени.
        А потому, не мудрствуя лукаво, я просто взял и посадил космолет прямо на крышу дома, где жил барон со своими помощниками. Вернее, не посадил - учитывая размеры фрегата Солдоков, это было просто невозможно - я завис в считанных сантиметрах, просто имитируя касание поверхности. Вот только даже такой маневр без использования мощных межпланетных двигателей чуть было не стоил моим друзьям если не жизни, то здоровья, потому что я не учел ветхость строения. Оно не выдержало даже просто присутствия рядом с собой такой махины, как мой корабль. Вниз посыпались кирпичи, я чуть было не дернул штурвал, пытаясь исправить ситуацию, но удержался - любые движения сейчас принесли бы больше вреда, чем пользы. Впрочем, в итоге оно того стоило! Надо было видеть лицо Бенито, который без лишних слов выбрался на почти целую крышу с явным намерением пристрелить наглеца, что посмел нарушить его покой. Я ему, разумеется, послал перед этим сообщение, но не предупредил, что эвакуация пройдет столь эффектно.
        Поняв, кто его потревожил, барон расплылся в довольной ухмылке и подал еле заметный знак. Откуда-то из обломков вылетела Айла Икара, крепко держа покорно-флегматичного Карла, и вся троица погрузилась на мой фрегат через гостеприимно открытый шлюз.
        И, надо сказать, вовремя - мои странные маневры привлекли внимание спецслужб города, и в нашу сторону теперь мчалась целая вереница машин с мигалками. Развернув одну из бортовых камер и увеличив изображение, я увидел среди пожарных, скорых и полиции изумрудные машины имперской безопасности. Подсуетились уже, ну надо же.
        - Не перестаешь удивлять, Мак!  - весело заявил Бен, ввалившись на мостик и хлопнув меня по плечу, приветствуя.  - А в следующий раз что? Увезешь нас прямо с домом?
        Он добродушно хохотнул и занял свое привычное место стрелка, а парочка его неразлучных помощников, поздоровавшись, также разместились у вспомогательных пультов.
        - Следующий раз будет точно непредсказуемым, в этом можешь быть уверен,  - я тоже улыбнулся, искренне радуясь друзьям, и перевел корабль в режим взлета.
        Несколько полицейских машин как раз выскочили на заваленную обломками кирпичей улицу, но мне было на них абсолютно плевать.
        - Кстати, ты не очень-то хорошо маскируешься,  - заявил Бен, когда мы прошли через три секунды тишины (благо на корабле маури оказалась довольно мощная антенна для их запуска) и оказались на орбите, откуда буквально сразу же прыгнули к Тервину.  - Прорыв вражеского корабля начали транслировать за пару минут до твоей посадки нам на голову.
        Хм, похоже, моя невидимость оказалась еще слабее, чем я думал. Или Траки притащили на Землю более современные станции слежения - впрочем, разве в свете грядущего конфликта на Тервине и Накаташе это имеет хоть какое-то значение? Тем не менее, мне ведь все равно интересно - не думал, что из моего визита могут сделать целый репортаж.
        - Айла, включи трансляцию,  - попросил я, поддавшись внезапному приступу любопытства. Все же не каждый день к твоим поступкам приковывается столько внимания.
        - …в условиях нестабильной обстановки,  - вещала дикторша с худым вытянутым лицом и при этом пышными формами.  - Командование орбитального корпуса, как нам сообщили, проводит тщательное служебное расследование - ведь речь, по сути, идет о безопасности всей нашей планеты. Кто и как пропустил неизвестный корабль в атмосферу и что успел натворить незваный гость - в репортаже Екатерины Михайловой.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Я откинулся поудобнее в капитанском кресле. Картинка из студии сменилась изображением улицы, битком забитой спецтехникой. По битым кирпичам деловито сновали полицейские-люди в форме и сотрудники имперской службы безопасности - суровые вели в изумрудных мундирах. Пожарные уже развернули несколько рукавов и сейчас поливали водой проломленную мной крышу. К моему изумлению, из окон технического чердака вырывались язычки пламени - это что, моих рук дело?
        - Хорошо, что мы в петле,  - хохотнул Бен, повернувшись ко мне.  - А то бы пришлось тебе раскошелиться на новую резиденцию своему вассалу. Впрочем…
        Он с коварной улыбкой посмотрел на меня, но я проигнорировал выпад и вернулся к просмотру репортажа.
        Глава 63. Армада
        - Разрушен всего один дом, как нас уверяет префектура, нежилой и подлежащий сносу и реновации,  - блондинка с томным голосом указала рукой на разваленное мною здание.  - Напомним, как это было.
        Вновь сменилась картинка, и нам показали черно-белую запись, на которой ослепительно-белая туша опустилась на темный дом, и тот начал трещать по швам, разрушаясь и осыпаясь. Со стороны действительно выглядит, как будто огромный корабль прилетел только чтобы раздавить старый дом на окраине - забавно. А репортаж тем временем продолжался… Секунда, и ровная крыша изменила угол, превратив здание в кривую трапецию. Бен откровенно веселился, уже, по всей видимости, позабыв, что под обломками мог погибнуть и он с помощниками. Айла и Карл, к слову, не отставали.
        А вот я, глядя на видеоряд, где мой космолет появляется из ниоткуда в атмосфере над городом, а затем на повтор разрушения дома, задумался, насколько мне чужды стали земные проблемы. Когда-то террорист по имени Степан, за которым гонялись безопасники, занимал чуть ли все мои мысли. А теперь я слушаю этого нахмурившегося вели, который от имени ведомства «предполагает теракт», и понимаю, что могу развернуть корабль, вернуться, назвав свой настоящий титул, и никто из этих «озаботившихся» зеленых мундиров, даже несмотря на метку «врага», не посмеет мне ничего сделать. Да и не сможет…
        - Жили они серо и скучно, но тут прилетел лорд Мак, и все завертелось,  - не переставая улыбаться, пошутил Бенито.  - Ладно, что там у нас с Тервином?
        Томная Екатерина, или как там ее, продолжала обмусоливать тему моего прилета, а мы быстро переключились на серьезные вещи. Впрочем, на самом деле возникла у меня поначалу еще одна мысль, когда я смотрел репортаж - на Земле ведь по-прежнему оставался в плену мой неожиданно обнаружившийся брат. Я помню свое прошлое решение, что не буду брать его с собой… Он слаб, он непредсказуем, у меня куча проблем - в общем, все те же аргументы «за», но все равно я не могу отделаться от мысли, что бросаю его здесь на даче наместника на произвол судьбы. Чертовы петли - с одной стороны, они все упрощают, но, с другой, делают лишь сложнее. Такой вот парадокс…
        Увы, я пока не могу ничего изменить - только принять. А значит, пора прекратить пускать сопли и заняться, наконец, делом. И я устроил небольшой брифинг для Бена и его помощников, рассказав в сочных подробностях о событиях прошлой петли: битве на Накаташе, вивисекторе, фиаско Садона Трака и возвышении Барна.
        - Крок подери, Мак!  - воскликнул барон.  - Я и не думал, что столько пропущу!
        - Кстати, спасибо тебе за то, что было на борту корабля Айрин,  - мое лицо посерьезнело.  - Всем вам троим. Без вашей жертвы я бы не продвинулся так далеко.
        Бенито словно бы раздраженно махнул рукой, но я видел, что на самом деле он тронут. Однако если барон и вправду не хочет акцентировать внимание на своем поступке, то и я не вправе. Так что делаем хорошо всем и переводим тему.
        - Сейчас мы вновь форсируем захват Накаташа, но на этот раз на нашей стороне будет Ами,  - продолжил я.  - Мы с ней официальные союзники, и прорываться будем с ее помощью.
        - А как же Ревак?  - уточнил Бен.  - Что с Увоссом? И…  - тут Бен неожиданно сконфузился.  - Где Асси? Ее вновь нет?
        Я отрицательно покачал головой, и барон заметно поник.
        - Продолжаем работать без Асси, хоть нам ее и не хватает. Зато принцесса прикроет нас от своего отца и тайного советника, заодно обеспечив силовую поддержку для будущего прорыва на Накаташ.
        - Сначала нам нужно прорваться на Тервин и вновь добыть генеральские коды,  - напомнил Бен.
        - Все верно,  - подтвердил я.  - И здесь принцесса нам снова поможет.
        - Крок, а я ведь давно не видел малютку Ами,  - неожиданно заявил барон.  - Ты правильно сделал, Мак, что снова ввел ее в наше общее дело.
        - Главное, не назови так «малютку» при встрече,  - проскрипел флегматичный Карл, а его ворон, вновь прячущийся в воротнике, глухо каркнул.
        В этот момент мы как раз подошли к точке выхода, пространство мигнуло, и фрегат лорда Арика выбросило в условленном принцессой месте. К слову, это действительно было недалеко от Тервина, и я отсюда прекрасно видел скопления боевых кораблей. Вот только что-то на сей раз было не так.
        - Айла, увеличь-ка обзор,  - попросил я девушку, пока ее напарник отвечал на запрос патрульного корабля флотилии Ами.
        Принцесса действительно собрала целую армаду в помощь регулярным флотам империи - даже мельком я заметил почти все известные мне эмблемы великих домов Соул и даже те, о которых не знал вроде непонятных Шоушей. Однако Бен меня просветил, пояснив, что зона ответственности этой семьи расположена на периферии империи, и их редко выдергивают - только если что-то по-настоящему серьезное происходит.
        Черт подери, и Панарианы здесь - вот только к чему нервничать? Да, у нас есть определенные разногласия, но раз Ами включила нас всех в один флот, то я первым нарушать перемирие точно не стану. Я не злопамятный, я просто мщу тогда, когда это мне удобно.
        - Мак, что-то не то,  - сосредоточенно покачал головой Бенито, вырывая меня из размышлений.
        - Ты о чем?  - уточнил я.
        - Где повстанцы?  - нахмурился барон, искренне недоумевая, и тут я, наконец, понял, что же еще меня смущало в картине осажденного Тервина.
        Почти все корабли, окружившие осколок Старой империи, принадлежали царственной семье Ревака, а примерно четверть объединенного флота составляли… космолеты гнарфов. И правда, крок подери, что здесь происходит? Альбиносы и вели с Соул договорились и выбили общих конкурентов? И под последними я подразумеваю как раз отсутствующих повстанцев. Впрочем, учитывая, что Траки в этой петле явно не стали собирать свою коалицию, эта картина более чем ожидаема.
        - Мак?  - на главном экране появилась Ами в адмиральском мундире. А он ей весьма к лицу…  - Барон Солдок.
        - Приветствуем, ваше высочество,  - одновременно проговорили мы с Беном, но не подобострастно, а как-то расслабленно и по-дружески. Все-таки благодаря событиям в прошлых петлях нас с Ами много чего связывает.
        Глава 64. Диспозиция
        - Вы, наверное, удивлены тем, что происходит на орбите,  - сразу начала принцесса без предисловий.
        - Хотелось бы узнать подробности,  - подтвердил я.
        - Тогда слушайте внимательно,  - Ами улыбнулась.  - Благодаря тебе, Мак, петля началась и складывается весьма удачно для нас всех…
        Вот этих слов в самом начале важного дела я больше всего всегда опасался. Не то чтобы я суеверный, но когда начинаешь загадывать, обязательно происходит какая-нибудь дрянь. Надеюсь, конечно, что сейчас я преувеличиваю от волнения, и все же…
        - Сопротивление выбито на окраину галактики,  - тем временем Ами объясняла нам, скажем так, новые вводные.  - Траков сейчас проверяют. Пришлось пойти на скандал, ведь петля - это еще не доказательство вины, но отец согласился на этот шаг. Ни вели Кандор, ни Садон, ни другие члены этой семьи не могут покинуть свои резиденции до выяснения всех обстоятельств.
        - Представляю, в какой ярости был старик Трак,  - усмехнулся Бенито.
        - Его никто не спрашивал,  - ледяным тоном заявила Ами.  - И церемониться с ним никто не будет. Императорская проверка - дело приоритетное, даже если речь идет об аристократической фамилии, а энергетические магнаты без рода и подавно обязаны подчиняться.
        Почему-то после этих ее слов я на долю секунды посочувствовал Тракам, которых, несмотря на многомиллиардное состояние и возможность влиять на политику, имперские кланы считают вели второго сорта. Интересно, кто же тогда для них обычные синекожие вроде таксистов? Впрочем, что это я - ответ и так очевиден.
        - Значит, у нас есть фора,  - вслух я, тем не менее, озвучил совсем иное.
        - Именно,  - подтвердила Ами.  - На Накаташ помимо тервинских бандитов теперь претендуем только мы.
        - Не торопитесь, ваше высочество,  - подал голос барон Бенито.  - Еще остается вивисектор Алекк Кроу.
        - Без поддержки Траков он не выйдет из тени,  - покачала головой принцесса.  - Во всяком случае, я на это надеюсь. Но о дополнительной безопасности позаботилась - Кроу сейчас ищут лучшие сыщики империи. Стоит ему оставить хоть малейшую зацепку, и два ударных флота не оставят от его кораблей ни единого неизменённого атома.
        - Отлично,  - кивнул я.  - Объясни, пожалуйста, тогда еще вот что: какую роль во всем этом,  - я сделал широкий жест рукой, словно бы обводя пространство,  - играют гнарфы?
        - Королевство под управлением Величайшего теперь наш союзник,  - довольно улыбнулась Ами.  - Уже несколько петель наши агенты разбирались с их внутренними проблемами, и вот теперь гнарфы, поддерживающие законного правителя, на нашей стороне. А так называемая оппозиция по большей части уничтожена. Скрыться удалось лишь единичным кораблям.
        Вот как! А наша Ами-то матереет, как бы грубо это ни звучало. Понятно, что за пару часов отношения белобрысых и синекожих не могли внезапно перерасти в закадычную дружбу - все это, как и сказала принцесса, спецслужбы провернули на протяжении нескольких витков. И все же комбинация вышла достойная. А моя знакомая и в какой-то степени родственница Аса Кино теперь прячется неизвестно где… В лучшем для нее случае. Что ж, самое главное, у принцессы Ами сейчас монополия на силу, и я вновь могу радоваться тому факту, что мы заодно. Осталось лишь дело за малым - пробиться сквозь гущу боевых космолетов тервинцев.
        А последних, к слову, стало заметно больше. Они не нападали на объединенный флот империи, видимо, сохраняя временное перемирие. Той же тактики выжидания придерживались и корабли Ами. Но я уверен, что произойдет одна малейшая провокация или случится ошибка - и огненный шквал по всем фронтам противникам обеспечен.
        Интересно, как там Барн? Судя по тому, что флот Тервина на этот раз действует не разрозненно, а с самого начала собран в единый кулак, похоже, боссу светлой стороны понравилась единоличная власть… Готов поспорить, он снова устранил своего конкурента и теперь правит Тервином единолично. Под протекторатом наместника Успелли, конечно же. Но это, впрочем, всего лишь мои догадки, а как оно все на самом деле - думаю, скоро узнаем.
        - Кто предложил перемирие?  - спросил я, показав неопределенный жест.
        - Тервинцы сделали нам первое и последнее предупреждение,  - усмехнулась Ами, явно процитировав кого-то с противоположной стороны.  - Приблизимся хотя бы чуть-чуть или вызовем у них малейшее подозрение, и они нас уничтожат.
        Видно было, что хоть принцесса и говорила уверенно, даже насмешливо, она прекрасно понимала, что тервинцы вполне способны попробовать претворить угрозу в реальность. В прошлый раз победа не досталась никому - ни нападающему флоту, ни защищающемуся. Но так было тогда - сейчас же каждая из сторон стала немного сильнее. Тервинцы сразу выступили вместе, а подданные Ревака и Ами успели прокачать еще несколько уровней своих батареек, уменьшая пропасть между собой и противником. В общем, гарантировать победу сейчас не может никто, и мы ведь можем воспользоваться этой повисшей паузой.
        - Нам нужно первыми нарушить перемирие и прорваться на темную сторону,  - сказал я.  - Туда, где хранятся генеральские коды доступа на Накаташ.
        Я ожидал обвинений в том, что несу чушь, но, к моему удивлению, их не было.
        - Ты прав,  - согласилась принцесса.  - Только даже всем флотом мы не сможем пробиться на поверхность сквозь такую армаду и одновременно гарантировать, что никто из наших противников не прорвется на Накаташ. Есть идея получше.
        - Какая?
        - Я послала за вами бот,  - проигнорировав мой вопрос, заявила Ами.  - Поставьте фрегат на автономный дрейф и летите ко мне. Расскажу все при встрече.
        Загадочно улыбнувшись, принцесса отключилась, а мы с бароном Бенито переглянулись.
        - Летим,  - озвучил я единственно логичное в этой ситуации решение.  - Вот только автономный дрейф мы все же использовать не будем. Айла, назначаю тебя ответственной за корабль. Бенито, Карл - вы летите со мной.
        - Есть!  - пискнула девушка.
        - Так точно,  - глухо проговорил Карл.
        А Бенито просто с улыбкой кивнул.
        Глава 65. Симулякры
        Спустя три или четыре минуты мы втроем (не считая ворона) сидели в комфортабельном челноке, который доставил нас на флагман принцессы Ами. В этот раз не было никакой личной встречи при посадке: нас забрал и доставил на внутренней пассажирской гравикапсуле молчаливый вели с погонами флотского унтер-офицера, если я правильно изучил систему отличий Новой империи.
        На мостике нас уже в нетерпении ждала принцесса в плотно подогнанном под нее мундире, красиво оттеняющем ее светло-синюю кожу и темные волосы.
        - Адмирал Ами, ваше высочество,  - доложил наш сопровождающий.  - Лорд Солдок с вассалами прибыли по вашему приказанию.
        Он вежливо кивнул и, с достоинством развернувшись, отбыл по своим делам, сразу же забыв про нас.
        - Рада приветствовать вас на моем корабле,  - улыбнулась Ами, однако я все равно заметил напряжение на ее лице.
        - Принцесса,  - кивнул Бен, а Карл вежливо поклонился.
        - Идемте за мной,  - Ами проследовала в один из технических коридоров, жестом поторопив нас.
        Мы шли по освещенной загибающейся трубе, проходя мимо молча отдающих честь гвардейцев, а принцесса на ходу начала озвучивать свою мысль.
        - Итак, как мы все понимаем, прорваться на планету силой не выйдет. По крайней мере, не в этой петле. Остается лишь один адекватный вариант - маленький скоростной корабль, у экипажа которого будет лишь единственный шанс. Вернее, сейчас этого шанса еще нет, но мы его создадим.
        Ами говорила немного противоречивые вещи, но, как ни странно, я ее прекрасно понимал.
        - И кто войдет в состав этого экипажа счастливчиков?  - уточнил Бен.
        - Пилотом будет Мак,  - проигнорировав попытку барона пошутить, объявила Ами.  - Мы трое составим ему компанию.
        - А не слишком ли много надежды на Мака?  - повернулся я к принцессе и чуть было не снес еще одного гвардейца, после чего вежливо перед ним извинился и пошел дальше.
        - Не скромничай,  - скривилась Ами.  - Я же помню, как ты преодолевал сотню точек в трех секундах тишины. У империи есть и другие асы, но никому из них я не могу доверять так, как тебе.
        - И это действительно так,  - немного невпопад поддакнул барон.  - Летать, лорд, вы умеете.
        - Сколько мне нужно будет преодолеть на этот раз?  - уточнил я, заранее готовясь к невозможному.
        - По подсчетам наших инженеров,  - прищурилась Ами,  - не менее ста сорока.
        Внутри меня как будто айсберг образовался. Честно, я же помню себя: даже прошлый рекорд мне дался с большим трудом. А тут такой рывок… Это же нереально! Впрочем, Ами же назвала сотню точек как мое максимальное достижение, а значит, она в курсе того, что я могу, а что нет… Но все равно верит! Вернее, думаю, у нее просто есть план, о котором я пока не подозреваю.
        В этот момент принцесса остановилась у небольшой круглой двери и отворила ее. Преграда с шипением отошла в сторону, открыв нам довольно просторную каюту со странным аппаратом в центре.
        Наверно, нужно что-то сказать…
        - Я не ручаюсь и за сто двадцать,  - я посмотрел Ами прямо в глаза.
        - Сейчас мы это проверим,  - на полном серьезе ответила девушка и жестом указала мне на тот самый агрегат.  - Это симулятор полетов. Мы сейчас в одной из тренировочных комнат.
        - Маловата,  - с сомнением покачал головой Бенито, осматривая действительно скромное помещение.
        - Это тренировочная комната… для меня,  - спустя небольшую паузу пояснила принцесса.  - По правилам, члены императорской фамилии не могут тренироваться вместе со всеми.
        - Сколько цивилизаций в свое время на этом опростоволосились,  - пробормотал я, никогда не поддерживавший подобное разделение. И тут же усмехнулся, вспомнив тот факт, что я сам лорд, и у меня даже есть вассалы. Ладно, черт с ними, такими подробностями.  - Как им пользоваться?
        - Внутри это самый обычный корабль,  - пожала плечами принцесса.  - Только гораздо меньше, естественно.
        Я кивнул и подошел ближе к загадочному, матово поблескивавшему агрегату. Почему бы и не попробовать? Заодно потренирую свои навыки в относительной безопасности. Да и, если честно, права Ами - другого варианта попасть на поверхность Тервина, к «ласточке», я и теперь не вижу.
        - Постарайся выжать с запасом,  - Ами мягко схватила меня за руку и удержала.  - Хотя бы сто пятьдесят. И поверь, ты можешь больше, чем думаешь! Даже без моей помощи…
        Я не понял, на что это принцесса намекает, ну да почему бы не подыграть ей. Тем более что, судя по ее словам, мне сейчас надо будет постараться добиться результата даже без боевой медитации.
        - Я попробую,  - серьезно обещал я Ами, накрыв ее локоть своей ладонью.
        Принцесса слишком быстро, как мне показалось, убрала руку, а я, не задумываясь, пролез в оказавшуюся довольно тесной кабину симулятора. Внутри все выглядело и вправду как в настоящем космическом катере или компактном космолете вроде «Эйвеко» или «Аринако». Сиденье удобное, пульт управления один в один как на большинстве известных мне кораблей.
        Создайте модель симуляции
        Выскочившее сообщение сменилось таблицей с настройками. Так, выбираем… Три секунды тишины, обычная сложность. Количество точек… как там просила Ами? Сто пятьдесят? Что ж, я не верю в успех, но обязан попробовать.
        Ключ на старт

10… 9… 8…
        Когда отсчет дошел до нуля, кабина дрогнула, и симуляция началась. Поначалу я справлялся с полетом, легко обходя острые углы, но на сороковой точке сбился. Что-то было не так! Не так, как раньше…
        Повторить симуляцию?
        - Да,  - зачем-то заговорил я с бездушной машиной.
        На второй раз было еще хуже - я завалился на двадцать пятой. Третья попытка была немногим лучше, я даже от злости постучал по панели приборов, заслужив от симулятора неодобрительный звуковой сигнал. Потом я, успокоившись, хорошенько подумал и понял, в чем было дело: подспудно я осознавал, что нахожусь в искусственных условиях, а потому не воспринимал симуляцию всерьез. Частая ошибка, которую совершают многие обучающиеся в любой сфере - не считают тренировку реальностью.
        Это не единственное, что на меня давило, но с серьезностью своего отношения я хотя бы знаю, что делать. Соберись, тряпка!
        Глава 66. Потому что мы пилоты
        Повторить симуляцию?
        На этот раз я не стал общаться с аппаратом, а просто нажал на панели клавишу подтверждения, и полет начался. Я представил, что вокруг меня десятки вражеских кораблей, а за спиной - друзья, которые надеются только на меня и мои умения…
        Тридцать седьмая точка!..
        Заветные генеральские коды близко, осталось лишь протянуть руку и не дать при этом погибнуть своим.
        Пятьдесят девятая, шестидесятая… Семьдесят вторая… Восьмидесятая… Девяносто третья…
        Повторить симуляцию?
        Откинувшись в кресле и закрыв глаза, я попытался успокоиться и сосредоточиться. Думай, Макс, думай. Ты уже отбросил все лишнее, веришь, что находишься не в симуляции, а в реальном полете… Что еще?
        Следующие две попытки вывели меня чуть за сотню, а на третьей я добрался до ста пятнадцати. Значение, которого раньше у меня получалось достичь только благодаря поддержке императорской способности Ами. Я чувствовал, что близок к прорыву и при этом пока не понимал почему… Впрочем, какая разница, если у меня получается? А значит, надо продолжать!
        Что там я еще хотел попробовать изменить в своем подходе? До этого я добавил себе внутреннего накала, но пусть это и дало результат, все равно я чувствовал, что зажат. Не наслаждаюсь полетом, как в лучшие свои минуты, а думаю о результате… Кстати, странно, что даже так я почти побил свой рекорд, но что если теперь, когда я немного освоился, попробовать полностью себя отпустить? Я не буду ставить себе целей, не буду думать о цифрах - а буду просто лететь сквозь пространство…
        Я орел!
        Повторить симуляцию?
        Еще немного, и меня начнет раздражать эта фраза. Поехали! Я почувствовал, как мой виртуальный космолет расправил крылья и скользнул вперед, словно наполняемый моей энергией… Энергией? Ну, конечно! Вот он ответ на вопрос, на что рассчитывала Ами, что помогало мне стать лучше - мой возросший резерв. Оказывается, он и в управлении космолетами помогает. Взять для примера прошлую петлю: тервинцы были так хороши не только из-за более сильных щитов или мощных выстрелов - просто с большим резервом они в принципе лучше пилотировали. И теперь я смог это почувствовать!
        Сто тридцать девять!..
        Да-да, повторить симуляцию, повторить. Я будто бы слился с кораблем - а это был сейчас именно корабль, а не модель - и наслаждался легким полетом. Делиться силой и наслаждаться откликом от космолета, который стал не просто набором железок, а частью меня. Неужели то же самое чувствуют все пилоты Старой империи?
        Пройдена сто сорок одна точка из ста пятидесяти
        Повторить симуляцию?
        Думаю, двенадцатая попытка должна расставить все точки над i. Так думал я, пока на тринадцатой не прошел все сто пятьдесят. С легкостью и почти не напрягаясь.
        - Думаю, мы сможем попробовать,  - сообщил я заждавшимся меня Бену, Ами и Карлу, растирая затекшие ноги.
        - Ты понял?  - принцесса внимательно смерила меня взглядом.
        - Моя энергия, она помогает мне,  - я широко улыбнулся.
        - Да, чем больше твой резерв, тем больше ты можешь отдать своему кораблю, позволяя ему проскользнуть там, где, казалось бы, это просто невозможно,  - Ами важно кивнула.  - Я слышала, что психики Старой империи могли даже останавливать время в бою… Возможно, мы используем зачатки этого умения в полете - но это лишь моя догадка.
        - Да какая разница,  - я махнул рукой.  - В испытании я сделал сто пятьдесят точек. В реальности ты поддержишь меня медитацией, и тогда мы сможем добиться даже большего. Разве нет?
        Последний вопрос я задал немного растерянным голосом, потому что Ами начала отрицательно качать головой. Но что я сказал не так?
        - Не будет медитации,  - принцесса выглядела немного грустно.  - Ты же чувствовал нашу с отцом силу - что она дает тебе?
        - Спокойствие, опыт всех остальных членов команды, понимание, что собирается сделать каждый из них…  - я еще не закончил, но Ами уже подняла руку.
        - Хватит,  - она мягко улыбнулась.  - А теперь попробуй вспомнить, что помогло тебе подчинить свою силу.
        - Чувство свободы,  - я произнес эти два слова и в тот же миг понял, что пыталась донести до меня принцесса и почему в ее словах столько грусти.
        Все просто! То, как было принято использовать силу в Старой империи, совершенно не совпадало с тем, что могла дать своим подданным императорская семья. Да, за их властью стояли традиции, род, но ведь не только. Каждый из лордов империи знал, что в бою именно Ревак или его дочь смогут привести их к победе, повернув исход боя за счет боевой медитации. И вот выясняется, что она не то чтобы бесполезна - наверно, в небольших стычках организованность будет важнее чувства потока - но и той пропасти в силе между войском императора и кого угодно еще уже не будет. Неужели Ами думает, что империи в ее текущем виде придет конец? Впрочем, учитывая, какие силы сейчас столкнулись в схватке за лидерство, наверно, это было предопределено.
        - Ну и плевать!  - я взял Ами за руку.  - С медитацией или без, я все равно довезу тебя, куда надо! Поняла меня?
        Мы с принцессой, наверно, секунд десять мерились взглядами, но потом она расслабилась и довольно кивнула. Что ж, если кто из нас в чем и сомневался, то теперь этому подошел конец.
        - Мои люди сейчас проводят расчёты,  - Ами заговорила уже своим обычным голосом.  - Мы будем менять конфигурацию нашего флота, вынуждая противника перестраиваться таким образом, чтобы между точкой запуска и генеральским ботом на поверхности выстроилась линия из нужного количества точек.
        - А сейчас их сколько?  - поинтересовался Бен.
        - Тервинцы стараются выдерживать не меньше трехсот, но генерал Дакон уверен, что заставит их раскрыться и сократит нам возможный путь минимум в два раза.
        - А что мешает им просто уничтожить корабль?  - я неожиданно задумался о самом очевидном решении для наших противников.  - Они-то коды считали, а так у нас не будет и шанса.
        - Все просто,  - Ами улыбнулась.  - Пока у нас есть шанс добраться до кодов, мы держим здесь часть флота. Если же этого шанса не будет, то я просто соединюсь с теми кораблями, что сейчас под командованием Увосса блокируют Накаташ от попыток местных бандитов туда прорваться, и мы взорвем планету, как это было в прошлый раз. И они это понимают - пока шансы есть у нас, у них тоже будет возможность добиться своего.
        Глава 67. Подскок
        - Да уж,  - я задумался о странности ситуации.
        - Стандартный размен во время крупных сражений в петлях времени,  - Ами пожала плечами.  - Ладно, предлагаю выдвигаться в сторону корабля. Устроимся там и будем ждать сигнала.
        - А тебе точно нужно лететь с нами?  - неожиданно я задумался, что если принцесса окажется отрезана от управления, то это может грозить нам большими неприятностями.
        - Риск минимален,  - Ами поняла, о чем я, и к моему удивлению не стала зарекаться, что предательство в принципе невозможно.  - Но я не хочу быть принцессой, которая собирает победы в штабных кабинетах. Нет, в самые важные моменты любой мой подданный должен быть уверен, что я буду рядом с ним.
        Обидно. Я почему-то надеялся, что Ами не хочет оставлять именно меня. А так, оказывается, это просто политика. В общем, дальше мы уже шли молча, оставив все личные разговоры на потом. Разве что я попросил привезти к нам на челнок необходимые редкие металлы, а потом попросил Карла заняться созданием для меня чипов привязки. В прошлый раз я уже упустил удачную возможность упростить себе жизнь из-за их отсутствия, больше я допускать подобных ошибок не собираюсь.
        - А вот и наша ласточка,  - мы, наконец, дошли до нужного ангара, и я увидел будущий корабль прорыва.
        Кстати, он совсем не напоминал ласточку, по крайней мере ту, кого этим словом называют на Тервине. Нет, этот истребитель больше походил на тарелку с урезанными краями, большую часть которой занимали двигатели, а для экипажа отводилась лишь крохотная кабинка в нижней части корпуса.
        - Ну, как тебе?  - Ами с интересом уставилась на меня, когда я уселся в капитанское кресло.  - Для рывка нам нужно будет отлететь в сторону: перемещения флагмана наши враги точно отслеживают, так что отсюда стартовать не получится. А так Дакон подготовил для нас подходящее место в глубине строя, ну и заодно ты сможешь проверить в деле нашу малютку.
        Я тут же кивнул и медленно направил корабль вперед. Он легко слушался штурвала, откликаясь на любые мои команды, я чувствовал, что мощные двигатели готовы ускориться от малейшего моего желания, но все равно чего-то не хватало.
        - Надо убрать щиты. Полностью!  - неожиданно я вспомнил те переделки, что устраивала в свое время Асси, подготавливая доставшийся нам корабль для управления в стиле Старой империи.
        Тогда я не мог до конца понять смысла этого маневра, но сейчас… Когда осознаешь, что именно свобода позволяет тебе выжимать из космолета максимум, ответ становится очевидным. Стационарные щиты, запитанные от обычных аккумуляторов, просто мешают мне по-настоящему чувствовать корабль.
        - Но тогда любая случайность, просто старый спутник на орбите, который система не включит в твой маршрут - и нам конец,  - Ами заметно напряглась.
        - А мне кажется, что от такой мелочи нам хватит твоего естественного щита,  - я улыбнулся неожиданно пришедшей в голову идее. Все-таки одно дело просто чужая энергия и совсем другое, если попробовать включить в мою систему чувств другое живое существо. Причем, если все это еще сдобрить возможностями принцессы империи…  - Ами, ты сможешь настроить свою медитацию так, чтобы ограничить ее воздействие? Надо сделать так, чтобы я чувствовал твою энергию, но при этом твои мысли и все остальное оставалось бы на месте.
        Кажется, я сумел озадачить свою напарницу. Бен так и вовсе, похоже, давно потерял интерес к этому разговору и сейчас просто насвистывал неизвестный мне мотив, проверяя системы из своей зоны ответственности и обсуждая какую-то давнишнюю авантюру с Карлом и Айлой.
        - Думаю, я смогу,  - Ами, наконец, кивнула, а потом прямо из ее тела вырвалась фиолетовая молния и связала нас.
        Ну что, пора проверять - я снова попробовал ощутить корабль. Двигатель, габариты - он снова был частью меня, причем весь. Щит, поставленный Ами, совершенно не мешался, наоборот, он был даже еще ближе и роднее, чем все остальное.
        - Я тоже почувствовала,  - Ами тяжело выдохнула, стоило мне отпустить штурвал.  - И спасибо, Мак.
        Сначала я не понял, за что она меня благодарит, но тут до меня дошло. Я ведь сам недавно думал, что боевая медитация в свете нового подхода к управлению кораблями теряет смысл. А тут, как оказалось, ничего не потеряно. А всего-то и нужно было, что загнать в тупик одного не самого талантливого землянина - и вот я нашел новое призвание для императорской семьи. Уверен, использовать медитацию по-новому они научатся очень и очень быстро.
        - Готовность пять секунд,  - неожиданно в динамиках прозвучал голос дежурного офицера.
        Судя по всему, генерал Дакон на самом деле смог запутать своих соперников с Тервина и заставить их немного ослабить внимание на столь важном для нас участке. В глобальном смысле это кажется не таким важным - через три секунды тишины не провести флот - но для нашей диверсионной операции этого будет более чем достаточно.
        - Я готов,  - я снова положил руки на штурвал, опустил забрало шлема, чтобы еще больше отгородиться от всех сбивающих факторов.
        Я - корабль, я - вся текущая по нему энергия, моя и Ами - я лечу! Двигатели взревели, и мы рванули вперед. Сто пятьдесят четыре точки - это чуть больше, чем во время моей тренировки, но я знаю, что справлюсь. Космолет словно стал продолжением моего тела, послушно проскочил по всему построенному для него пути - и вот мы уже у самой поверхности планеты.
        - Две секунды! Две целых и две десятых секунды на сто пятьдесят четыре точки! Да это новый галактический рекорд!  - Бен яростно вскинул руки над головой.
        - У нас гости,  - Ами была настроена более серьезно и не стала радоваться, вместо этого выведя на экран четыре тервинских линкора, перекрывших нам дорогу на орбиту.
        Похоже, нам не стоило недооценивать местных командиров: они все просчитали, поняли задумку принцессы и позаботились, чтобы мы не смогли сбежать. Вот только плевать, сначала я считаю коды, а потом уже займусь всем остальным.
        Я, не теряя ни секунды, установил связь с ласточкой и принялся закачивать себе генеральский код-ключ. Кстати, тервинцы, похоже, и там пытались подстраховаться: перегрузили систему тяжелыми запросами на том уровне, чтобы им был доступен, ограничивая тем самым возможности по выгрузке кода… Любой другой на моем месте в итоге застрял бы тут на несколько часов, но, к несчастью для наших оппонентов, считанный из моей ауры геном дал мне приоритетный доступ к необходимой информации, и уже через пару секунд все было кончено.
        - Ключ у нас, как будем выбираться?  - я обвел взглядом нашу команду.
        Глава 68. Привет
        Конечно, на первый взгляд, прорваться сквозь строй из четырех линкоров, которые превосходят нас во всем, нереально. Но я почему-то чувствую, что выход есть.
        - Я знаю,  - а вот Бен, похоже, не просто чувствует. Барон в этот момент отметил на карте крайний левый корабль противника. Кстати, а я ведь тоже его знаю…  - Этот корабль принадлежит герцогине Айрин, мы на нем как-то летали. И я, пользуясь некоторой свободой, что у нас тогда была, хорошенько его изучил.
        - Я тоже помню его спецификации,  - я быстро прокрутил в памяти общие цифры, выученные на всякий случай по каждому из известных мне кораблей Тервина.  - Но чем это нам поможет?
        - Общие цифры ничем,  - Бен улыбнулся.  - Разве что в эскадренном бою можно было бы лучше смоделировать поведение вражеского командира. Но я-то знаю не просто их габариты или ёмкость щита. Вот тут,  - барон постучал себя по лбу,  - хранится информация о полной конфигурации их выстрела. Начиная с главных орудий и заканчивая самой последней пушкой противоистребительной артиллерии.
        Я еще не понимал, что именно нам это даст. А вот Ами явно пришла в восторг.
        - Готовь маршрут,  - она даже встала и хлопнула Бена по плечу.  - Мак, готовься лететь по линии, что тебе нарисует Бен.
        И вот теперь до меня дошло. Мой барон знает конфигурацию вражеского выстрела, а значит, он вполне сможет нас провести сквозь него, выбрав самое слабое место, Ами усилит щиты, а потом… Потом мы уже будем слишком близко.
        - Начали!  - Бен поставил первую точку, и я направил нашу птичку в небо.
        Все верно, пусть сначала тервинцы решат, что мы надеемся просто так сбежать, и немного перестроятся. Новая точка - а вот теперь решающий момент, мы несемся в лоб на корабль Айрин. Бен еще все так рассчитал, что другие линкоры просто выпали из игры. Если они выстрелят, то заденут своих же. Впрочем, как им кажется, рисковать нет никакого смысла - нам же все равно не пережить лобовой залп, который сейчас неизбежно последует… На этот раз Бен сбросил мне целую линию маневра, и я тут же бросил наш кораблик в крутое пике, чудом выскальзывая из огненного ада, устремившегося нам навстречу.
        А теперь уже и я сам знаю, что делать. Верхняя полусфера, третья справа башня с усиленной броней, именно здесь должна быть капитанская рубка и именно сюда я со всего разгона направил наш корабль.
        - На абордаж!
        Я почувствовал, как Ами усилила наши лобовые щиты, а Бен открыл огонь из всех курсовых орудий, расчищая нам дорогу - и вот мы картинно врезались в корабль Айрин, фактически пробив себе дорогу прямо на капитанский мостик. Большая часть наших орудий в итоге просто снесло, но часть осталась, и Бен попробовал с их помощь еще больше закрепить преимущество за нами, но тут уже герцогиня показала себя.
        - Она снесла все наши пушки за один удар,  - Айла следила за обстановкой.  - Проход закрыт силовым полем, датчики фиксируют перемещение вели с десантных палуб в нашу сторону.
        - Наружу!  - я вскочил со своего кресла.  - Убиваем тут всех, берем корабль под свой контроль и пробиваемся на орбиту!
        - Карл, Айла, вы знаете, что делать. Вентиляция, системы забора проб, десантные люки - вскройте что-нибудь и взорвите пару проходов, чтобы подкрепление задержалось,  - Бен выдал своим помощникам последнее наставление, а потом присоединился к нам с Ами.  - Если не сумеете, все пойдет насмарку.
        Маленькие помощники барона молча кивнули и шмыгнули в технический коридор, чтобы затем быстро выпрыгнуть на борт корабля Айрин и за считанные минуты проникнуть туда, чтобы обеспечить нам тыл.
        Мы же в свою очередь вышли по центральному трапу, обходя мертвые тела команды корабля герцогини. И, наверно, наша троица, перебившая при столкновении столько народу, в этот момент смотрелась по-настоящему эпично.
        - Вам конец!  - Айрин вон точно оценила.
        Даже не стала тратить время на красивые речи, а сразу надела свои боевые перчатки, те самые, в которых сражалась с вивисектором в прошлой петле, и попробовала достать нас одной мощной силовой волной. Корабль слегка качнуло, но автоматика удержала его, и у меня отлегло от сердца. Разумеется, герцогиня не собирается уничтожать нас путем самоубийственных действий и наверняка продумала этот момент.
        - Смотри-ка, какая шустрая дамочка, не зря украла себе такой титул,  - а вот Ами не удержалась от ехидной речи.  - Ударила аж на четыреста эргонов - и где только столько набрала?
        Четыреста эргонов? Неожиданно я покрылся холодным потом. Раньше мне казалось, что такой объем энергии за раз не выдаст никто. А тут, оказывается, Айрин просчитала мой уровень, прикинула максимальный запас эргонов в щите и ударила с запасом. Но как тогда мы выжили? Не знаю, как Бен и Ами, но меня-то после такого точно должно было размазать по стенке.
        - Значит, твоя фиолетовая молния позволяет вам объединять ваши запасы,  - Айрин тоже заговорила, и я только сейчас заметил, что Ами, оказывается, успела врубить боевую медитацию и, соответственно, прикрыть нас общим запасом. А это… Да те же пять эргонов вместо четырех, и емкость щита будет уже не четыреста, а тысяча!
        - Я дочь императора, так что могу больше, чем некоторые…
        - Дочь фальшивого императора, укравшего титул, который ему не принадлежит!  - Айрин фактически выплюнула эти слова.  - Герцогство моих предков было уничтожено, мне осталась лишь память о нем… Но я горжусь тем, кто я есть. А не тем, что присвоила обманом.
        Ну вот, кажется, в словесной дуэли Ами начинает проигрывать… И тут у нас за спиной прогремело два взрыва. Ага, похоже, Айла и Карл выполнили задание Бена и прикрыли наши тылы. А вот и сам барон начал действовать… Все это время он внимательно следил за перчатками Айрин и чем-то шерудил в карманах. А потом неожиданно вытащил оттуда внушительного вида пиропатрон и запустил им в хозяйку космолета, тут же выскочившую из облака быстро поднявшегося и моментально опавшего зеленого дыма.
        - Знаешь, в чем проблема тех, кто полагается на оружие или на энергетические артефакты, пусть хоть времен самой Старой империи?  - барон ехидно скрестил руки на груди и переводил взгляд с нас с Ами на Айрин.  - В том, что они не привыкли о них заботиться. Взять, например, болотный газ с Трушии. Он нарушает упорядоченное течение эргонов… Любой живой разумный легко переборет его действие, даже не осознав, что произошло. А вот артефакты этот газ выкашивает на раз-два…
        С этими словами Бен вытащил самый обычный парализатор и разрядил его в грудь Айрин. Герцогиня попыталась защититься, но ее перчатки лишь заискрили, не выдавив из себя и крохи энергии, а обычную технику темнокожая вели использовать уже не успевала. Уж слишком она поверила в силу своих перчаток и в итоге так и рухнула на пол с таким удивленным и немного обиженным выражением лица.
        Глава 69. Снова Накаташ
        - Ого!  - я восхищенно стукнул барона по плечу.  - Ну, ты даешь!
        - Да просто в свое время приходилось сталкиваться с такими противниками,  - Бен немного смутился.  - На самом деле от этого газа помогает простейшая техника фильтрации воздуха, но обычно обладатели таких вещиц начинают считать себя выше других. Вот мы с ребятами в свое время на них неплохо и подзаработали. Правда, потом на нас спустили полицию Крейта…
        Бен увлекся воспоминаниями и не сразу понял, что уже немного заболтался.
        - Ты молодец,  - Ами, расчувствовавшись, даже обняла моего барона, а потом, не теряя времени, бросилась к панели управления, чтобы проложить нам курс на орбиту. А еще ведь надо уклониться от оставшихся трех линкоров, команды которых отлично видели наш гусарский наскок. К счастью, вряд ли хоть кто-то из них посмеет предположить, что мы сможем победить…
        - Кстати,  - немного обеспокоенно проговорил барон,  - где Айла и Карл?
        - Мы здесь!  - на мостике объявились слегка закопченные и даже немного дымящиеся помощники Бена.
        - Подкрепления не будет,  - довольно проговорила девушка.  - Карл заблокировал переборки, так что вся оставшаяся команда сидит взаперти и ждет своей участи.
        Она хихикнула, но Карл не особо разделял ее оптимизм.
        - Они, конечно, пытаются вырваться,  - сказал он.  - Так что нужно быть начеку - все же я бы не стал недооценивать наших противников.
        - Заблокируем мостик, и все дела,  - весело осклабился Бен. Кажется, ему начинает немного сносить крышу от осознания того, что мы натворили и что собираемся сделать.
        Я в это время продолжал стоять, размышляя, какой бы сложной была отгремевшая недавно схватка, если бы не Бен с его жизненным опытом. Ведь те же перчатки, чем бы они ни были, давали Айрин огромную мощь - смогли бы мы, вообще, с ней справиться? Не знаю… Тут я все-таки взял в себя в руки и подошел поближе, чтобы получше рассмотреть эти странные артефакты. На вид самые обычные куски железа - и как они работают?.. Я попробовал натянуть их на себя.
        Нет допуска, использование невозможно
        Я немного подождал в надежде, что сработает мой геном, но тот на сей раз, видимо, не мог помочь. Даже интересно стало, чем эта штука круче той же генеральской базы на Накаташе, где все сработало. Ну да возьму с собой, потом поизучаю… Жалко, что в следующую петлю утащить не получится. И в итоге все вернется обратно к Айрин. Я, конечно, попробовал как-то совместить перчатки с одним из чипов, что сделал для меня Карл, но увы, удача сегодня, похоже, решила играть не на моей стороне.
        - Мак, Бен,  - принцесса тем временем позвала нас подойти поближе к выведенной ею проекции.  - Смотрите, вот мы, вот другие линкоры Тервина. Я запустила несколько симуляций, но все равно шансы на наше благополучное бегство не выше тридцати процентов.
        - Может быть, еще один корабль возьмем на абордаж?  - предложил Бен.  - Тогда количество тех, кто нас будет сбивать, станет еще меньше.
        - Не выйдет,  - Ами не поняла или сделала вид, что не поняла шутку барона.  - Как только остальные командиры Тервина поймут, что наш штурм увенчался успехом, нас разнесут вместе с кораблем, этим или другим, не важно. Так что окно для принятия решения у нас не больше минуты.
        - Тогда сделаем так,  - похоже, теперь уже меня осенило, как мы сможем выпутаться.  - Тут должны быть отдельные эвакуационные капсулы для офицеров мостика. Бежим к ним!
        Вот только прежде чем последовать собственному плану, я сначала подошел к пульту и направил изрядно потрепанный корабль Айрин прямо на ближайший к нам вражеский линкор. Теперь они, конечно, поймут, что герцогиня проиграла, и космолетом управляют враги. Это нам и нужно! Пусть думают, что мы снова идем на абордаж, пусть пытаются сначала вызвать нас, потом сбить - а мы, воспользовавшись неразберихой, тем временем попробуем добраться до орбиты.
        - Молодец, Мак,  - Ами идея явно понравилась.  - Я тогда связываюсь с Даконом, чтобы тот готовился принять нас на борт.
        И мы со всех ног бросились на эвакуационную палубу. Линкор Айрин уже начали сотрясать выстрелы вражеских кораблей, но нам это было только на руку. В облаках пара от вырывающегося из пробоин кислорода, мы рванули наверх, а потом целых тридцать секунд сжимали кулаки в надежде, что нам повезет. И да, мой план действительно увенчался успехом. Целая сотня крейсеров Дакона выдвинулась нам навстречу, как только стало очевидно, что никто из тервинцев, что тут же бросились им наперерез, не сможет добраться до нас раньше времени.
        После того, как нас приняли на борт спасательного бота, Ами тут же приказала доставить нас на свой флагман, прошли нервные минуты под прикрытием сражающихся с тервинцами крейсеров, и вот мы уже мчимся в гравикапсуле на адмиральский мостик. Как быстро все завертелось, я даже не успел еще отдышаться от прорыва на орбиту… Да что там говорить - от эффектного абордажа корабля герцогини!
        - Поздравляю с успешной операцией, ваше высочество,  - Ами первой очутилась на мостике, как и положено принцессе и командиру флота, и теперь перед ней преданно склонил свою голову небезызвестный мне генерал. Мы с Беном и его помощниками скромно стояли чуть позади.
        Это наша общая заслуга,  - принцесса похвалила Дакона за его часть плана.  - Но теперь нам больше нет смысла блокировать Тервин. Можете оставить тут отряд невидимок, а все остальные силы пусть выдвигаются к Накаташу. Пора взять эту планету под мой контроль и показать всем этим зазнавшимся ревнителям прошлого, кто тут на самом деле наследник великой империи.
        - Есть, ваше высочество,  - Дакон взял под козырек, и флот вели начал небольшими отрядами уходить в прыжки.
        Ну да, все правильно - надо и здесь не дать тервинцам ударить нам в спину, и там не устроить неразбериху, когда сразу такая прорва кораблей выйдет в обычный космос. В итоге мы целых десять минут ждали, пока первые космолеты доберутся до цели и передадут нам координаты сразу сотни точек высадки. Дальше уже была забота офицеров правильно распределить корабли по группам, чтобы у Накаташа мы в случае чего могли без промедления вступить в бой.
        - Ами,  - когда, наконец, и наш корабль скользнул в гиперпространство, я подошел к принцессе и решил заранее обсудить один очень важный вопрос.  - А у нас не будет там, на месте, проблем с Увоссом? Здесь-то ты была за главную, а там уже он представляет волю императора.
        И, кстати, где сам Ревак?.. Про последний вопрос я только подумал, но вслух задавать его уже не стал.
        - Не будет,  - Ами довольно улыбнулась.  - Как я уже говорила, это моя операция, и сейчас у нас есть то, без чего ему не обойтись.
        Точно, и ведь правда - генеральские коды есть только у нас. И пока мы не передадим их остальным кораблям флота, можно не опасаться подвоха со стороны тайного советника.
        - Советник Увосс вызывает принцессу Ами… Советник Увосс вызывает принцессу Ами…
        Ну вот, стоило нам выйти в обычное пространство, как тут же пришел вызов от нашего общего знакомого.
        - Слушаю,  - Ами довольно холодно поприветствовала вели, заказавшего мою смерть.
        - Ваше высочество, у нас проблемы. Отряд тервинцев вместе с их флагманским кораблем сумел прорваться через наше оцепление и ушел под защиту орбитальных станций Накаташа. Прошу срочно передать мне коды доступа к системе, чтобы я смог продолжить преследование.
        Я аж замер… Интересно, это Барн самостоятельно сумел прорваться одновременно с нами или Увосс специально позволил ему это сделать, чтобы выбить из принцессы коды? Вот только в этом случае, похоже, тайный советник не совсем представляет, с кем связался.
        Гвозди бы делать из таких принцесс.
        Глава 70. Коридор
        - Спасибо за доклад, советник,  - голос Ами звучал ровно, словно Увосс только что рассказал ей о положении дел на земных виноградниках или чем-то подобном.  - А теперь обеспечьте мне и моей гвардии проход к северному полюсу планеты.
        - Что-о?  - высокий седой вели с более темной кожей, чем у выходцев с Соул, но при этом светлее, чем обычный тервинец, даже рот забыл закрыть. Так и стоял секунд пять ошарашенный.
        С каким удовольствием я бы сейчас рассмеялся, глядя на эту физиономию, но нельзя - испорчу все впечатление от действий и слов принцессы. Вместо этого я буравил взглядом этого загадочного советника, о котором так много слышал, но видел впервые. Почему-то я не испытывал к нему никакой ненависти, хоть он и решил меня сбросить с игровой доски - скорее я чувствовал что-то вроде уважения к достойному противнику. Умному, расчетливому и безжалостному к любому, кто встанет на пути к его цели.
        - Плохая связь, советник?  - невозмутимо спросила Ами, а Бен - я готов был поклясться - с трудом подавил улыбку.  - Повторяю: прикройте нас, мы спускаемся на поверхность.
        - Это опасно, ваше высочество!  - Увосс, надо отдать ему должное, быстро пришел в себя.  - Доверьте это специальным отрядам, которые только и ждут, что моей отмашки!
        - Так дайте же им эту отмашку, вели Увосс,  - принцесса улыбнулась, глядя прямо в глаза советнику.  - Мне нужен безопасный коридор, пусть ваши отряды этим займутся.
        - Ваше высочество!  - советник начал терять терпение.  - Передайте мне коды доступа, пока не стало слишком поздно!
        - Вы оглохли, советник?  - неожиданно рявкнула принцесса, и голос ее зазвенел на мостике, отразившись от стен и соединившись с собственным эхом из динамиков интеркома.  - Я приказываю вам обеспечить мне безопасный коридор для спуска на Накаташ, чтобы я смогла довершить начатое!
        - Коды!..  - повысил голос советник и внезапно осекся. Я бы на его месте попробовал надавить на опасность маневра для его людей, но этот вели в белых перчатках, похоже, привык к совсем другим методам. Ну, вот он и озвучил очередной свой аргумент.  - Это предательство империи!
        - Империя - это я,  - на сей раз голос принцессы прозвучал на обычной громкости, но нет никаких сомнений, что его услышали все. Услышали и, более того, правильно поняли.
        - Простите меня, ваше высочество,  - почтительно склонился Увосс.  - Нервная обстановка и без того накалена. Поторопитесь, мы не сможем долго сдерживать тервинцев.
        Что ж, кажется, он понял, что сломить волю Ами не удастся, и решил действовать по-другому. Хочется верить, что наш план в итоге окажется лучше, чем его.
        - Вывести курс на главный экран,  - скомандовала принцесса, отключив связь с советником и неспешно заняв свое место командира.
        А мы все - я, Бен, Карл и Айла, да и все, кто был на мостике - не сговариваясь, поддержали Ами бурными аплодисментами. Но уже спустя несколько секунд повисла тревожная тишина, изредка прерываемая переговорами офицеров, готовящих флагман к прорыву.
        - Следите за перемещениями нашего флота и будьте готовы в любой момент совершить рывок,  - отдала новый приказ принцесса.  - Вспомогательные экраны отдать под стандартный набор ракурсов.
        - Сделаем, ваше высочество,  - отозвался офицер контроля.
        На главном экране, между тем, развернулся бой - корабли Новой империи под командованием советника Увосса ударили из всех орудий по немногочисленным, но при этом все еще сильным тервинцам, которые после нашего появления из атакующей стороны резко превратились в защищающуюся. Те ответили умело и жестко, но пилоты Соул не просто так получили повышение уровней - они использовали новые силы по максимуму, составляя врагу достойную конкуренцию.
        И все же атака была заведомо самоубийственная: корабли Увосса расходились несколькими линиями по сторонам, стараясь оттеснить тервинцев и создать тот самый безопасный коридор для нас. Создать ценой жизней своих экипажей.
        - Вперед!  - скомандовала принцесса, и огромный флагманский линкор устремился к защитному кольцу вокруг Накаташа.  - Лорд Солдок, отключайте защиту!
        Кажется, принцесса решила повторить мой маневр с повышением скорости за счет снижения безопасности. Рискованно при том, что на большом корабле выигрыш будет минимальным, но, с другой стороны, людям Увосса нет смысла в нас стрелять, пока генеральский ключ не будет активирован. Ну, а Барн слишком далеко, и этим надо пользоваться.
        А вот, кстати, и он - как говорится, стоило только вспомнить.
        - Ну что, чужаки?  - раздался знакомый голос.  - Хотите погибнуть от моих рук, а не от рук моих людей? Понимаю, это будет более достойно.
        И Барн расхохотался, чем вызвал гнев принцессы Ами.
        - Кто предоставил ему частоту?  - грозно спросила она.
        - Я ее сам взял, милочка,  - издевательски произнес темнокожий бородач.  - А теперь благородно предлагаю вам прекратить преследование, покинув орбиту Накаташа.
        - Не дождешься, бандит,  - прошипела принцесса, чем вызвала у Барна еще один приступ смеха. И ведь, что самое страшное, хохотал наш враг так, словно мудрый дедушка над глупыми несмышлеными внуками.
        - Вы сделали выбор,  - правитель Тервина сказал это и отключился.
        И тут тервинцы, словно получив новую команду, усилили натиск - если раньше казалось, что они с имперцами сражаются относительно на равных, то сейчас прикрывающие нас корабли начали взрываться раза в два быстрее.
        - Прямо по курсу! Опасность!  - офицер, отвечающий за системы сканирования, неожиданно врубил зуммер тревоги, и в итоге Ами лишь в последний момент успела активировать щиты, когда прямо перед нами из невидимости выскочил линкор Барна.
        Похоже, босс Тервина воспользовался заварушкой и нашим же прикрытием, чтобы прорвать кольцо обороны планеты. И как нагло - он же еще хотел, чтобы мы на скорости влетели в его щит и разбились на кусочки. К счастью, такого позорного конца удалось избежать, но теперь сквозь оборонительные порядки провожающих нас попискиванием сканеров дроидов и боевых станций мы летели вместе. Впереди Барн, потом мы и следом, почти впритык, чтобы прикрыться сигнатурой используемого нами генеральского ключа, пристроился и корабль Увосса.
        Глава 71. Прибытие
        - Советник увязался следом,  - указал я принцессе.  - Может, попробуем оторваться, чтобы дроиды за него взялись?
        Это было бы так просто - но увы, судя по лицу Ами, вряд ли осуществимо.
        - Не получится,  - ну вот, как я и думал.  - Мы все же приписаны к одному флоту, и он пользуется доступом к части наших систем…
        Крок, и ведь до чего обидно - Барн сейчас идет первым, и с ним мы тоже ничего не можем сделать! Хоть раз выстрелим, и вся орбитальная защита моментально сработает, не оставив от нас ни атома. Ведь отключение - это еще вовсе не значит полный контроль и стопроцентная безопасность… Впрочем, и он по той же причине пока вынужден терпеть наше соседство, а учитывая разницу в мощности наших залпов, может быть, это прикрытие даже больше благо, чем неприятность.
        - Увосс, не вздумайте открывать огонь,  - Ами открыла канал связи с тайным советником.
        Банальный совет, но, видимо, принцессе просто хочется видеть лицо своего соперника.
        - Я имею представление о работе защитных систем, ваше высочество,  - с достоинством ответил вели и замолчал. Но отключаться не стал, видимо, и он был не против отслеживать происходящее у нас на капитанской палубе.
        Напряженное молчание уже начало давить, когда в общем эфире неожиданно нарисовался еще и Барн:
        - Смотрю, вы проигнорировали мой благородный порыв. Это обидно. Что ж, теперь пеняйте исключительно на себя…
        И тоже оставил связь включенной - этакая психологическая борьба. Наши корабли несутся вперед словно по минному полю, а мы все пытаемся сломить волю противников одним своим внешним видом. Проклятье… И, кажется, я уже не могу держаться!
        - Заткнись!  - я ведь понимаю, что это слабость, но все равно не могу больше молчать.
        И все остальные это понимают… Барн, услышав мой сорвавшийся голос, пренебрежительно рассмеялся и тут же рванул свой корабль, делая вид, что уходит в сторону. Но это лишь маневр - мы несемся к цели по прямой, так что горизонтальные перемещения бессмысленны. А вертикальные - просто опасны. Мы шли сейчас на довольно большой высоте и по большому счету не могли ее поменять - отлетишь от дроидов или тех же боевых станций, и тебя тут же собьют, не боясь спровоцировать планетарную защиту. Вот мы и продолжали лететь по нижней границе защитного пояса, с огромной скоростью приближаясь к нужному месту. А вот там кому-то уже придется рисковать…
        Внизу проносились горы, леса, реки, коричневые пустыни и черные выжженные пустоши, покрытые ярко-зелеными пятнами отвоевывающей плацдарм за плацдармом зелени. А вверху, на орбите, флот Соул мужественно отбивал попытки союзников Барна пробиться на помощь своему шефу - отдельные вспышки слились в одну большую смертельную иллюминацию.
        Снова горы, но уже другие - покрытые ледниковыми шапками. Равнины теперь попадались серые, реки и озера покрывала прозрачная корка. Кто-то зигзагами бежал по снегу - размерами, судя по всему, не уступавший слону. Скорее всего, это был далеко не единственный представитель фауны Накаташа, просто именно этого гиганта мы смогли заметить с такой высоты и на огромной скорости.
        - Приближаемся!  - принцесса на этот раз не смогла скрыть волнение в голосе. Но при этом ее лицо выражает бесконечную уверенность в себе, а это значит, что у Ами есть план, и ей, похоже, не терпится претворить его в жизнь.
        Да, уже скоро… Я и сам теперь видел знакомое снежное поле, простиравшееся от горизонта до горизонта, и черную точку впереди - ту самую базу, ключ к Накаташу и… власти в обозримой вселенной.
        Во время штурма базы вместе с герцогиней Айрин и ее бойцами мы десантировались при помощи боевых экзоскелетов, что и сделал сейчас Барн. Внушительных размеров туша отделилась от пролетевшего дальше корабля и на тормозных двигателях ринулась к чернеющему в снегах комплексу. А ведь он смог всех удивить: Ами явно настраивалась на битву кораблей, а тут босс Тервина сразу сбросил эти карты.
        - Крок, он высадился!  - выругалась принцесса и бросила взгляд на офицера оружейной палубы.
        - Не достать!  - тот отрицательно покачал головой.  - Его корабль прямо между нами.
        Как будто мы не видим… Барн в очередной раз доказал, что не зря стал боссом Тервина, а мы теперь отставали от него не на жалкие мгновения, а гораздо больше. Если шансы догнать лидера гонки еще в принципе оставались…
        - Готовность три секунды,  - неожиданно Ами откинула в сторону свою панель управления и достала отдельный маленький пульт с закованной в пластик красной кнопкой.  - Три…
        - Аварийная эвакуация капитанского мостика,  - рядом раздался шепот Бена, решившего объяснить мне, что происходит.  - Одна из новых разработок Соул… Чтобы не пришлось тратить время на бег до шлюпок, позволяет отстрелить сразу целый кусок корабля.
        - Два…  - Ами продолжала отсчет.
        Я же зафиксировал себя в кресле покрепче и…
        - Один!  - я так и не успел ничего сделать.
        Неожиданно корабль Ами повернулся вокруг собственной оси и, как только мы оказались головой вниз, отстрелил нашу палубу прямо по направлению к планете. А ведь получилось довольно красиво. Как минимум, стрелки Барна тоже не успели среагировать, пока мы были в их досягаемости, а потом запасной мостик перехватил управление бывшим имперским флагманом, и тервинцам уже стало не до нас.
        Позади от давления атмосферы вибрировал корпус, впереди приближалась поверхность Накаташа. Но меня все это не интересовало - я смотрел в сосредоточенные лица сидящих рядом со мной. Принцесса, барон Бенито, Айла и Карл, едва заметно поглаживающий спрятавшегося ворона, трое офицеров, невольно ставших частью нашей команды. Впрочем, даже они прекрасно понимали, с кем придется сразиться, понимали ту цену, что, возможно, придется заплатить. Но сейчас перед нами стоял вопрос даже не жизни и смерти, а будущего империи. А еще - ее маленького, но такого родного для меня клочка под названием Земля.
        Глава 72. Медленно
        - Готовность номер один!  - скомандовала принцесса, и мы все почувствовали ощутимый толчок.
        Бумм! Наша импровизированная десантная капсула оттормозилась в плотном снегу, и тут же сработала автоматика, открывая нам выходной шлюз. Полярное солнце сверкнуло, отражаясь от покрывшей все вокруг белизны, но я уже по привычке заранее настроил поляризацию шлема.
        - Вон он!  - вскричал Бенито, указывая на возящегося у темных ворот Барна.
        Черт, какой огромный у него экзоскелет - метра два с половиной, не меньше. Матово-черный, словно бы поглощающий свет, местами покрытый бурыми пятнами. Как будто бы он держал его где-то в сыром подвале до лучших времен, и вот они, наконец, настали.
        По одному из офицеров, пробив щит, хлестнула зеленоватая молния, и тот моментально скрючился в судорогах, выронив свой чхеду-бон.
        - Он не один!  - глазастый Карл указывал пальцем куда-то за угол здания базы.
        Маленький помощник Бена был прав - пока Барн возился с воротами, кто-то весьма активно прикрывал его, причем с нескольких сторон. Видимо, часть его команды тоже высадилась - и как мы их упустили?  - дабы обеспечить своему боссу пусть небольшую фору. Но у нас, черт побери, принцесса, которая накрыла нас боевой медитацией, и мы тоже, как говорили раньше, не лыком шиты… Главное теперь, чтобы этого оказалось достаточно для победы.
        Я поймал летящую в мою сторону зеленую молнию на активатор, и вражеская техника, словно живая, задергалась, а потом упала на снег тусклой искрой.
        - Вперед!  - голос принцессы, усиленный динамиками, ввинчивался в голову, не давая замешкаться, но при этом я чувствовал себя невероятно спокойно. Как будто все уже расписано наперед, и нам уготовано место у командного пульта базы на Накаташе… Но так думать очень опасно, а потому я встряхнулся, и с удвоенной силой ударил вихрем эргонов по выскочившему из-за угла стороннику Барна. Старый Бен добавил своей сверкающей пурпуром техникой по лишившемуся защиты тервинцу, и того раскрутило волчком, ударило об угол стены, едва не разломив пополам. Он упал в снег, хаотично дернул конечностями и затих.
        Что-то прошелестело рядом - ворон Карла, хлопая крыльями, набирал высоту. Маленький помощник Бена повесил на того камеры, синхронизированные с нашими шлемами, и теперь картинка сверху добавилась на боковые экраны каждому из нас. Удобно! Вот только Барн уже справился с воротами, и теперь о его присутствии напоминал лишь гулкий топот ног, доносящийся изнутри.
        - За ним!  - я рванул следом, остальные не отставали.
        - Осторожно!  - воскликнула Айла, обогнала меня, и ее первую тут же смело ударной волной от техники Барна, который, похоже, лишь имитировал желание разорвать дистанцию, а вместо этого решил устроить нам сюрприз.
        Карл склонился над подругой. А я невольно подумал, что нам повезло, так как первой вперед сунулась именно Айла. Будь это я или Ами - Барн достал бы и нас тоже! А так, как бы грустно и печально это ни звучало, но благодаря смерти маленькой помощницы Бена, у нас еще есть шанс.
        - За ним!  - коротко бросила Ами, обернувшись буквально на секунду, и в ее взгляде я прочитал все те же мысли, что только что пронеслись у меня в голове.
        А потом, оставив позади Карла, мы рванули вперед, в итоге догнав Барна только когда он уже добрался до центрального пульта. К счастью, чтобы перехватить контроль над планетой, ему понадобится время. А пока мы живы, ему его не видать! Вот только сможем ли мы с Ами справиться с боссом Тервина? Лично я-то свои силы точно не переоцениваю, и хочется верить, что принцессу тот же Увосс успел поднатаскать. Впрочем, учитывая, как ловко в прошлый раз она использовала сложение наших запасов энергии для объединения щитов, думаю, еще не все потеряно… Даже несмотря на уровень Барна!
        - Не могу не оценить ваше рвение,  - белобородый вели оценил разделяющее нас расстояние и, развернувшись, отлетел на несколько метров назад, перекрывая собой пульт.  - И все же оно бессмысленно. Покиньте помещение, а еще лучше - планету, и я гарантирую, что вас не тронут.
        - Не слишком ли ты много взвалил на себя?  - яростно проговорила принцесса.
        Я чувствовал, что вот-вот взорвусь от напряжения, настолько меня тянуло в бой - Ами явно влила в медитацию все свои силы. А с учетом того, что подросший уровень девушки не мог не повлиять на эту способность, она ощущалась буквально кожей.
        Вместо ответа Барн быстро проделал правой рукой хитроумное движение, отдаленно напомнившее, будто бы он заводил машину ключом, и меня словно ударило доской по шлему, заставив отшатнуться. Не больно, не опасно, но… неприятно. И, самое главное, ни я, ни Ами так и не успели на эту атаку среагировать…
        - Мне надоело с вами разговаривать,  - ледяным тоном произнес Барн, перестав быть похожим на себя прежнего. Теперь это был не главарь местных бандитов, пусть и весьма влиятельный. Перед нами в усиленном экзоскелете стоял уверенный в себе правитель целой планеты. Тот, кто решил не останавливаться на достигнутом и идти до конца.
        Белобородый вели протянул вперед правую руку и снова как будто провернул ключ в замке зажигания, только на этот раз с задержкой в несколько секунд. И вот тут меня не просто ударило, а словно бульдозерным ковшом отодвинуло в сторону лестницы. Мне, Ами и Бену хватило сил остановиться на самом краю, а вот двоих офицеров, что только что до нас добежали, сбросило вниз.
        Какое-то время нам еще было слышно, как потерявшие сознание тела скатываются все ниже и ниже, а потом глухие удары о ступеньки сменились чьими-то уверенными шагами.
        - Барн!  - советник Увосс появился на главной площадке древней базы с грацией, что я видел раньше разве что в исполнении Асси.
        И теперь, высокий, седой, в белых перчатках и старомодном пальто или как еще можно назвать эту пышную темно-зеленую хламиду, он медленно шел в сторону правителя нового Тервина.
        Глава 73. Слишком
        - Ты кто еще такой, старик?  - насмешливо спросил Барн.
        - Не помнишь меня,  - усмехнулся Увосс.  - Вот и отлично.
        А затем, не успели мы с Ами и Беном хоть что-то предпринять, оба темнокожих вели молниями рванули друг к другу. Огромная усиленная металлом рука Барна едва не смела одним ударом Увосса, но то неожиданно ловко увернулся и пробил ее тонким светящимся лучом.
        - Принцесса!  - по общему каналу связи прозвучал голос оставшегося за главного по флагману офицера.  - Ваше высочество, они пробили оборону!..
        Паникер не успел договорить и коротко вскрикнул, словно бы захлебнувшись, и, прежде чем с той стороны повисла зловещая тишина, мы успели услышать грохот сминающихся огромных листов стали. Такой, какой обычно бывает, когда огромный линкор разносят на куски вражеские выстрелы.
        - Кажется, у нас скоро будут гости. Попробую их задержать!  - Бенито ударил меня по плечу и выхватил из своего бездонного рюкзака сразу несколько детонаторов. Что ж, с таким арсеналом у него действительно есть шансы преградить путь любой армии и выиграть нам время. Надеюсь, успеет.
        - И вам удачи!  - Бен помахал мне на прощание.  - Их двое и вас двое - шансы, считай, равны.
        Это он что, пошутил таким образом? Но нам действительно пора вмешаться в бой - стоя в стороне мы его не выиграем, а вот если добавить хаоса в происходящее, то шансы еще будут. Если тот же Увосс еще думает, что мы ему доверяем, можно будет попробовать использовать это для удара в спину. Не самый благородный поступок - но нам сейчас очень нужна эта победа. И цену лично я готов заплатить любую!
        - Поможем советнику?  - я повернулся к Ами, но не успела та даже кивнуть, как нас в буквальном смысле слова смело и бросило на стену. Из темной обшивки показались голубые энергетические жгуты, которыми нас обоих спеленало почти до состояния коконов. Я попробовал пошевелиться - нет, руки скрутило так, что даже простейшую распальцовку сделать не получается. Черт, ненавижу! Да как же так? И что нам теперь делать?
        А Увосс с Барном - интересно, кто из них выключил нас из боя?  - между тем слились в яростный клубок, сменяя друг друга, отталкивая и чуть ли не бегая по потолку. Тайный советник, несмотря на отсутствие хоть какого-то защитного снаряжения, держался вполне бодро и даже умудрился несколько раз повалить на пол Барна каким-то огненным вихрем. Как я успел заметить, почти все его техники так или иначе были завязаны на пламя, плазму и вообще на повышение температуры. Он ловил белобородого на идеально ровную стену огня, накрывал его уже упомянутым вихрем, поливал жидким пламенем, как будто в рукавах его старомодного пальто прятались огнеметы. А вот Барн, несмотря на всю свою мощь, кажется, начинал проигрывать. Впрочем, если Увосс, как я думаю, еще один из «Пылающих дланей», то это совсем не удивительно. Скорее странно, что он так долго не может победить.
        Энергетические жгуты (похоже, это все же была техника босса Тервина), удерживающие нас с Ами, ослабли, и мне удалось выскользнуть, дополнительно помогая себе активатором - пальцы освободились, давая мне больше движения. Но чертов Барн как-то умудрялся даже в драке контролировать нас с принцессой: стоило мне рвануть в сторону пульта, как он, отвлекшись от Увосса, сбил меня с ног очередной волновой техникой.
        - Сдавайся, старик!  - уверенности Барну было точно не занимать. И это в его-то положении… На что он рассчитывает?
        Увосс промолчал и лишь яростнее принялся поливать огнем своего противника, а заодно и нас с Ами.
        - Попробуем пробиться к пульту!  - обратился я к принцессе по связи, и та коротко кивнула.
        Чертовы жгуты Барна сбили ей медитацию, но теперь она вновь применила свое фамильное умение, разделяя наши умения и силу. Последнее, кстати, было очень даже кстати. А то запасы энергии Ами явно начали подходить к концу, а я как раз успел незаметно подпитаться с помощью вихря эргонов.
        Я еще раз попытался пробиться к пульту и опять наткнулся на бдительного Барна, который, одной рукой отбивался от советника, а другой отправил в мою сторону спираль тугого воздуха, закрутившую меня и больно швырнувшую на лестничные перила. Проклятье! У нас ведь был щит на максимуме, Ами вложила в него не меньше пяти эргонов, а это тысяча защиты, но Барн все равно его пробил, словно того и не было. Да кто он, черт побери, такой?
        Ладно, рискнем еще раз, но перед этим, я думаю, стоит попробовать одну штуку… Перезагрузить Накаташ за долю секунды я, разумеется, не смогу, на такой процесс требуется гораздо больше времени, да и Барн, пока жив, не даст мне это сделать, как я успел убедиться. А вот кое-что другое больших затрат не потребует, и я, надеюсь, смогу это провернуть.
        Шарахая всеми подряд техниками в Барна и Увосса, чтобы сбить тех с толку, я вновь сложными зигзагами рванул к пульту, сделав вид, что меня опять интересует именно он. А потом, резко свернув, выбрал в качестве своей цели выход главного реактора базы, из которого Трак во время прошлой битвы черпал эргоны для своей защиты. Это ведь не только источник энергии, что благодаря вихрю для меня не имеет особого значения, но еще и доступ к информационному полю базы…
        Размахнувшись, я на ходу активировал один из чипов привязки и вогнал его прямо в благосклонно выдвинувшийся навстречу разъем. Спасибо моему геному - именно благодаря нему автоматика базы так радушно отреагировала на мою попытку! И пусть сейчас мы бьемся, собираясь решить судьбу Накаташа, здесь и сейчас - подготовить себе почву на следующую петлю, думаю, будет совсем не лишним. Может быть, тогда у меня еще будет шанс все исправить, даже если что-то пойдет не так…
        Доступна новая точка привязки: Накаташ, полярная база
        Добавить в активные?
        Очередной болезненный удар белобородого впечатал меня в стену. Чувствуя, что теряю сознание, я усилием воли заставил себя принять в ауру появившуюся точку и… Меня чуть не вырвало прямо в шлеме, но я выдержал, а еще кто-то как будто почесал когтями мой левый глаз.
        Бум… Бум… Бум…
        Орган зрения пронзила острая боль, но в то же самое время я перестал чувствовать, что проваливаюсь в небытие. И тут я увидел протянутую мне руку - это была принцесса.
        Глава 74. Убийцы
        - Ха!  - оглушительно выдохнул Барн, заставив меня повернуться в его сторону.
        Стряхивая левой рукой пламя с правой, он стоял одной ногой на поверженном Увоссе. Тот слабо шевелил руками, но как только начинал делать это слишком активно, Барн надавливал усиленной экзоскелетом стопой, и советник замирал. Черт побери, но как это возможно? Ведь Увосс - это же возрожденная «Пылающая длань», как он мог проиграть?
        Бум… Бум… Бум…
        Что это за звук?
        - Я же говорил тебе, старик, чтобы ты сдался,  - усмехнулся белобородый правитель Тервина и повернулся в нашу сторону.  - Теперь разберемся с вами.
        Бум… Бум… Бум…
        Я, наконец, смог повернуть голову и увидеть, кто же это так гремит… Наомитовый вор, робот-убийца - тот самый, что пробрался в прошлой петле на корабль Ами - медленно шел к нам и сверкал своими красными огоньками глаз.
        - Внизу все мертвы,  - доложил он.
        - Отлично,  - кивнул Барн.  - Здесь еще трое лишних.
        Робот молча подошел к поверженному Увоссу и поднял руку со сжатым в ней неприметным черным пистолетом. Выстрел, и в голове того, кого я считал одним из самых опасных существ в галактике, появилась рваная неаккуратная дырка. Кстати, такие же еще были у Увосса на обоих плечах - вот, значит, как Барн смог победить. Робот-убийца вмешался и фактически лишил его противника возможности использовать техники. Вот только почему робот, назвавший себя слугой истинного императора, помогает заштатному бандитскому боссу? Или я чего-то не знаю?
        - Те двое,  - Барн посмотрел мне прямо в глаза, и у меня мороз пошел по всему телу.
        Но не от того, что меня сейчас тоже размажут в фарш, вовсе нет… Меня колотило от неожиданного осознания. Единственная причина, по которой древний робот-убийца мог слушаться Барна - это то, что белобородый вели и есть тот самый таинственный истинный наследник трона… Но как такое может быть?
        - Теперь эта планета станет точкой возрождения Старой империи,  - Барн улыбнулся, по-прежнему глядя мне в глаза, а затем повернулся к замершей и, судя по всему, тоже все внезапно понявшей Ами.  - А вы…
        Он не успел договорить, когда голову робота буквально разорвало, и крохотные частички разлетелись по командному пункту. Затем обезображенное туловище убийцы дернулось как у припадочного больного и разломилось напополам - медленно, словно кто-то с наслаждением рвал его неизвестной и страшной силой. Да кто на такое способен?
        - Ты еще кто такой?  - гневно сверкнул глазами Барн, повернувшись куда-то в сторону.
        - Вы уж меня простите, но я тот, кто займет ваше место,  - раздался голос Садона Трака, но не оттуда, куда сейчас смотрел император.
        Мой старый знакомый, учитель и собутыльник вышел из-за угла, с наглой улыбкой направляясь к Барну.
        - Ах ты детеныш фшака!  - презрительно процедил сквозь зубы тервинец и вскинул руку с заготовленной распальцовкой.
        Я ждал, что сейчас наглеца разорвет на части - все же я теперь видел в этом белобородом вели не просто бандита с большой дороги - но вместо этого рука Барна раскалилась, а затем и весь его экзоскелет превратился в пышущую жаром домну с бьющимся внутри телом, плотно зафиксированным этой сжавшейся стальной ловушкой. Почти минуту продолжался этот страшный спектакль со сжиганием объявившегося из небытия императора, а потом в сторону завалившегося набок дымящего экзоскелета шагнула еще одна фигура, которую я до этого не видел.
        Ростом чуть выше среднего - и это было все, что я мог сказать, так как тело скрывал бесформенный балахон с просторным капюшоном. Это что еще за явление? И… Ведь именно этот таинственный незнакомец убил сначала робота, а потом и императора. Сжег обоих, как какая-нибудь «Пылающая длань». И почему в голову лезут такие странные ассоциации?
        - Жарковато… Сейчас загорится тут все,  - недовольно покачал головой Трак и, подойдя к пульту, активировал систему пожаротушения.
        Сверху полилась вода, от раскаленного экзоскелета с шипением пошел пар. Раздвигая его клубы, ко мне подошел Садон. Я услышал тихое рычание принцессы, которая безуспешно пыталась хоть что-нибудь сделать, но не могла и пальцем пошевелить. Ее просто парализовало, без всяких видимых спецэффектов. К слову, когда из моего рта сама собой потекла слюна, я понял, что и меня постигла та же незавидная участь.
        - Убей их,  - в который раз за сегодня я уже слышу эту фразу.
        Вот только на сей раз, похоже, это все-таки случится. И кто бы мог подумать, что в итоге всех опять обойдет Садон Трак? И Увосса, вооруженного знаниями Старой империи, и Барна, оказавшегося ее наследником, ну и нас с Ами - хотя на фоне остальных мы, конечно, слабовато смотримся. Черт, обидно! Мы проиграли, и просьба Асси так и останется невыполненной.
        Я из последних сил попробовал хоть что-нибудь сделать… И да! Моя рука шевельнулась - медленно, неуклюже, но она двигается. Я потянулся к сумке и, понимая, что надежды на мои обычные силы нет, попробовал снова активировать перчатки Айрин. Так себе помощь, конечно, учитывая, что Трак с его спутником натворили, но вдруг. Я не прощу себе, если не буду пытаться до самого конца.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????- Прости,  - это был еле слышный шепот, а потом мои руки, так ничего и не сделав, превратились в пепел.
        Уже теряя сознание, я увидел, как рядом со мной остановились ноги незнакомца в капюшоне. Это, получается, он извиняется? Но почему?.. Я все не мог осознать эту мысль, а мой убийца тем временем пошевелил сапогом перчатку Айрин. В отличие от моих рук ей пламя совсем не повредило. Наоборот, она словно бы начала светиться.
        - Неужели?..  - опять тот же самый шепот. Да откуда, черт побери, я знаю этот голос?
        Я увидел, как незнакомец начал наклоняться за перчаткой, но потом остановился. И именно в этот момент, когда он смотрел вниз, пламя от моего полыхающего скафандра осветило его лицо… Ее лицо! Это была Асси! Моя Асси, которую я считал не возродившейся в этой петле, но которая почему-то была жива и, более того, ходила за Траком, выполняя его приказы!
        - Пусть это будет моим прощальным подарком…  - ее губы опять шевельнулись.
        А потом было две вспышки. Зеленая, еле заметная, которая как будто связала цепью меня и заинтересовавшую «Длань» перчатку. И красная - которая вонзилась в мое тело и испепелила его изнутри.
        - Асси! Почему?..  - Это было последнее, о чем я успел подумать перед смертью.
        Эпилог
        - Добрый вечер, с вами Арнольд Журавлев и программа «Вести империи»!  - аккуратно подстриженный и хорошо одетый мужчина слегка за сорок привычно улыбался на камеру.
        Олеся, рыжая девушка с длинными курчавыми волосами, откинулась на спинку своего кресла. Она настолько устала сегодня на работе, что даже эту дурацкую расшитую форму не стала снимать, только осточертевшие туфли сбросила и с наслаждением вытянула затекшие ноги. Как же порой мало человеку надо!
        - Коротко о событиях дня,  - продолжал говорить ведущий под бравурно-треожную музыку.  - Очередная попытка пробиться на Накаташ закончилась неудачей: эскадра Величайшего потерпела поражение от неизвестных сил, защищающих планету… Лидеры Сопротивления, по данным имперской разведки, попросили политическое убежище на Дантридже: лучшие дипломаты Соул пытаются найти общий язык с лидерами этой планеты, но пока безуспешно… И, наконец, главного подозреваемого в мятеже, вели Кандора Трака, перевели на особый режим в тюрьме «Алинквар» на главной планете империи. А теперь обо всем этом подробно…
        После того как объявили о потерянных имперских колониях, добровольцев в рекрутинговых центрах заметно прибавилось, вот Олеся и ее коллеги теперь с ног сбивались. Особенно те, кто как она стояли на входе с этими чертовыми буклетиками…
        Черт, самой, что ли, уйти в армию? Подальше от этого всего - мечтала же раньше втайне о новых мирах и космических исследованиях, когда смотрела очередной фантастический блокбастер. А сейчас фантастика стала реальностью и даже, прямо скажем, обыденностью.
        - …кто сейчас контролирует Накаташ, доподлинно неизвестно,  - продолжал тем временем вещать Арнольд.  - Пятый флот империи в настоящий момент находится на пути к этой планете, на соединение к нему специально отозван четвертый. Будем надеяться на скорое развитие событий… К другим новостям: лидеры так называемого Сопротивления, террористической организации, занимающейся подрывом устоев империи, попросили политического убежища на Дантридже - еще одной недавно обнаруженной планете, населенной вели. В отличие от Тервина, ее жители довольно доброжелательно отнеслись к эмиссарам с Соул, однако запретили доступ на поверхность, предложив встречу на нейтральной территории. Его императорское величество Ревак любезно согласился, чтобы подчеркнуть миролюбивый настрой империи Вели, однако последние новости, судя по всему, могут обострить конфликт в новой, неисследованной части галактики.
        Олеся скептически прищурилась, слушая эту явно пропагандистскую речь. Тут и семи пядей во лбу не нужно быть, чтобы догадаться: империи сейчас просто невыгодна война на два фронта. Поэтому перетянуть на свою сторону этот Дантридж, объединившись с ним для нападения на Тервин, сейчас для «миролюбивого императора» задача номер один. И как, однако, он ловко перед этим подчинил себе гнарфов! Одни из давнишних врагов империи теперь ее часть, пусть и с широкой автономией - это ли не дипломатическая победа?
        А вот с семьей Траков, конечно, вышла неожиданность. Неизвестно, правда ли то, что именно они спонсировали Сопротивление или на них просто повесили всех собак, но одно Олесе было ясно точно: их энергетическая монополия трещит по швам, так как перешла в собственность империи с конкурсным управляющим. А всем известно, что лучше старика вели Кандора с таким хозяйством не справиться. Так что отключения, о которых даже помыслить никто не мог еще пару дней назад, сейчас в порядке вещей. Хотя, кто знает, времени мало прошло - еще все образуется.
        - …под замком. В то же самое время заключенному Кандору Траку разрешается прогулка и еженедельное свидание с семьей. За исключением, разумеется, старшего сына - Садона Трака. Напомним, он вместе с отцом проходит по одному делу и в данный момент скрывается от правосудия. А теперь - светская хроника, и я передаю микрофон моей коллеге Ольге Власовой.
        Арнольда сменила в кадре жгучая брюнетка с ослепительной улыбкой, и Олеся заерзала в кресле, устраиваясь поудобнее. Ей, как и многим ее подругам, нравилось следить за жизнью императорской семьи - все эти балы и роскошные приемы. И Олеся, втайне ненавидя себя за это, тоже мечтала, чтобы однажды в ее жизни появился какой-нибудь принц Земли, который заберет ее из осточертевшего рекрутингового центра. Кто-нибудь намного красивее, богаче и порядочнее, чем ее бывший Макс Огнев, бросивший ее, да еще и задолжавший кучу денег…
        - Принцесса Ами отменила традиционный бал, который планировалось провести в эту субботу, и перенесла его на две недели вперед,  - вещала тем временем ведущая Ольга.  - Причиной стало резкое ухудшение здоровья ее высочества, и императорская семья посчитала, что после продолжительной болезни августейшей особе будет лучше провести время наедине с природой. Как нам стало известно, на время реабилитации принцесса Ами будет находиться на Земле, цитирую: «…одной из новых планет с прекрасным мягким климатом». Более того, менее часа назад во все информагентства поступила информация, что наш с вами уютный шарик теперь является официальным ленным владением наследницы престола. Подробнее об этом мы расскажем в вечернем выпуске. Арнольд?
        - Спасибо, Ольга!  - камеру вновь перевели на мужчину, который принялся зачитывать стандартные пожелания зрителям.
        - Ленное владение, ну надо же,  - проворчала Олеся, чувствуя, что засыпает под мерное бормотание телевизора.
        До новой смены ей оставалось меньше восьми часов.

* * *
        - И вы можете подтвердить, что не спутали это существо с котом?
        - Да какой, мать его, кот!  - в сердцах воскликнул мужчина, дыхнув вчерашним перегаром на журналистку.
        Той резко захотелось поморщиться, но профессионализм победил брезгливость, и хороший тон был соблюден. А ведь как это порой бывает сложно…
        - Я тоже ее видела,  - поддержала односельчанина бойкая старушка.  - Кошечка, но величиной с маленького тигренка, и окраса такого же.
        - Оранжевый с белым?
        - Да нет же,  - махнула рукой старушка.  - Черная вся, как ночь, а полоски белые. И хвост, знаете…
        - Хвост у нее змеиный!  - перебил мужчина с перегаром, вновь обдав неприятным запахом журналистку.  - Как змея, понимаешь? Змея!
        - Да что ты пристал!  - сорвалась на него старушка.  - Иди уже отсюда!  - и повернулась к мужественно переносящей сельские особенности репортерше.  - Добрая она. Позовешь ее, а она мурчит. Только не подходит - боится.
        - Спасибо,  - поблагодарила бабушку журналистка и повернулась к оператору.  - Вася, пишем подводку.
        - Готово,  - буркнул нечесаный парень.
        - Как видим, очевидцы все как один уверены в существовании неизвестного зверя, похожего на тигра со змеиным хвостом,  - журналистка отработанным взглядом смотрела в камеру, добавляя, где нужно, эмоций, хмуря брови и играя ресницами.  - «Химерка», как ее здесь прозвали, говорят, добрая, на людей не бросается. А вот волков, похоже, не любит - якобы, с ее появлением серые хищники перестали заходить в деревню. Совпадение?
        - Не думаю,  - на автомате буркнул Вася.
        - Переписываем!  - в сердцах воскликнула девушка, с остервенением сжигая взглядом оператора.
        Ни он, ни его напарница даже предположить не могли, что за ними из-за кустов сейчас наблюдают два внимательных желтых глаза.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к