Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Наследие Аури Антон Дмитриевич Емельянов
        Сергей Анатольевич Савинов
        Последняя петля #5
        Макс не оставляет попыток вновь пробраться на Фьёрн, тем более что после недавних событий у него есть неплохая фора. Но очередная петля начинается с неожиданного хода других путешественников во времени.

        А тут еще и на Соул не все так просто, и кажется, что уж слишком часто начинает проявлять себя наследие древней империи Вели… А те, кто до него добрались, уж точно не простые ребята. В общем, как бы все на самом деле не закончилось последней петлей.

        Антон Емельянов и Сергей Савинов
        Наследие Аури

        Пролог

        Когда твой очередной день начинается в прошлом, пусть и недалеком, в голову приходят странные мысли. Например, сейчас, стоило моему сознанию проясниться в утро понедельника, я сравнил свою жизнь с перезагрузкой компьютерной игры после неудачи. То же самое время, та же самая локация… Единственное отличие - если бы все это было игрой, вряд ли стоило ожидать сюрпризов. Вот как сейчас.
        Таксист вели Калу, вынужденный раз за разом уводить свою машину от столкновения со мной, громко ругаясь, объехал застывшую на мостовой фигуру и остановился. Остро запахло горелыми тормозными колодками, двигатель старой машины работал на холостых оборотах, заметно при этом захлебываясь. Вот только почему так темно?
        - С вами все в порядке?  - закричал вели Калу.  - Я вас не задел?
        Черный дым застилал утреннее солнце, поэтому-то автомобиль стоял с зажженными габаритными огнями. Теперь я слышал доносящийся издалека тревожный клекот сирен, слившихся в странную и пугающую симфонию.
        - Орбитальный корпус пытается их задержать, но тех, похоже, слишком много!  - кричал Калу, усиленно дергая меня за рукав и пытаясь утащить к машине.  - Садитесь!
        Грянул взрыв, затем еще и еще один. В конце улицы вспучился огненный гриб, мгновенно почерневший и расползшийся в разные стороны чернильными клубами.
        - Да скорей же ты!  - таксист с силой дернул меня, но я как раз уже выпал из прострации и сам двинулся к заведенной машине.  - Ого! Смотри!
        На этот раз Калу сам замер от изумления и, задрав голову, смотрел в дымное небо. Я тут же поднял взгляд и увидел то, что так впечатлило таксиста. Огромный корабль, дымящийся и горящий в нескольких местах, завис над городом и методично обстреливал какие-то невидимые нам точки. И разрази меня гром, как говорят моряки, если это не один из боевых космолетов Сопротивления.
        Терновый венок Колонелей и белая лилия коммандера - этот знак на борту я слишком хорошо знаю, чтобы ошибиться. Значит, повстанцы так решили начать новый цикл - сходу и грубо разгромить Землю вместе со мной, старым Беном и остальными? Хорошо, что после того, как я уничтожил браслеты, воспользоваться кораблями маури у них точно не получится… Или их задумка на самом деле заключается в чем-то другом? Например, командный состав летит к Фьёрну, а остальные просто отвлекают внимание, заодно пытаясь уничтожить опасного меня. Похоже на правду? Да. Но есть один нюанс - что-то мне подсказывает, что без станции маури на Фьёрн не пробраться, и Сопротивление в итоге лишь потеряет корабли и время.
        Впрочем, это всего лишь моя догадка, так что будет лучше и мне самому поспешить - для начала связаться с Ами и бароном Солдоком. Предупрежу обоих, потом призову фрегат Арика, подберу всех по очереди - и уже все вместе полетим на Фьёрн. Как раз пока вели Калу завороженно смотрит на бомбящий мой родной город линкор повстанцев и не обращает на меня никакого внимания.
        Хотя нет, так как средств связи у меня нет, меняем пункты плана местами - сначала решу вопрос со своим семейным космолетом. Как там я в прошлый раз обращался к встроенному в ауру чипу управления?.. Вроде бы так!
        Функция призыва недоступна - необходима активация присутствием
        Альтернативный вариант доступа: перенос на корабль
        Знакомые строчки, знакомый ответ, пусть и не самый приятный - похоже, как и в прошлой петле, мне придется отправляться на корабль Солдоков и договариваться с Китсом… Очень хочется надеяться, что он опять не станет на меня нападать, вот только как воспроизвести ту «чистоту», о которой он говорил в прошлый раз, я не знаю. Ладно, как-нибудь справлюсь - вот только не будет ли слишком поздно? Пока я прилечу сюда с Хризалиса, боюсь, от того же Бена уже мало что останется. Может быть, рискнуть немного и попробовать прихватить его с собой?
        По идее, битва пока еще идет далеко от нас. А если прижмет, всегда можно перейти к плану «Б» и все-таки отправиться на корабль одному.
        Вжжух! Над нашими головами на бреющем полете промчался истребитель орбитального корпуса, выбив воздушной волной уцелевшие стекла в окнах домов, и мы с вели Калу, не сговариваясь, прыгнули в машину, хлопая дверцами. Пусть это вроде как и свои, но умереть от их невнимательности или дружеского огня мне бы все равно не хотелось.
        - Власти объявили эвакуацию,  - Калу вдавил в пол педаль газа и, борясь с испугом, принялся тараторить последние новости.  - А потом вдруг внезапно замолчал эфир. Не знаю, что эти повстанцы сделали, как-то влезли в центральную сеть или снесли передающие антенны… Вы, наверное, и не знали, куда бежать?
        Тут он повернулся ко мне, уставившись немигающим взглядом, а потом, словно спохватившись, заложил крутой поворот, объезжая горящий перевернутый автобус. Краем глаза я заметил несколько тел, лежащих на мостовой в беспорядке - повстанцы не церемонились с моей планетой и ее жителями.
        - Мне… мне нужно к Прибрежной,  - я не сразу вспомнил название улицы, где было расположено убежище Бена.
        - Вы сумасшедший?  - вели Калу тут же округлил глаза.  - Чтобы уехать из города, нужно двигаться в другую сторону! А там все горит, если уже не сгорело!
        Тут я заметил передатчик на руке у таксиста, а также встроенный в машину приемник - кстати, ведь в этих приборах есть все, что мне нужно для создания простейшего межпланетного шифратора.
        - Там еще могли остаться люди и вели,  - продолжая говорить самым спокойным тоном, я ошарашил своего водителя, стянув с его руки браслет, а потом вырвав из приборной панели блок мультимедиа.  - Вы же верный подданный империи, вели Калу?
        Употребив имя, которое он еще ни разу не произносил, я заставил таксиста тревожно нахмуриться - интересно, что сейчас творится у него в голове? По крайней мере, он не мешает мне курочить его технику. Осталось совсем немного, секунд двадцать, и можно отправлять сообщения… Вели Калу тем временем резко сбросил скорость и, включив правый поворотник, что явно было необязательно во время бомбардировки города, остановил машину у тротуарного бордюра.
        - Мы знакомы?  - нахмурившись, спросил мой таксист, параллельно нащупывая что-то у себя за поясом. Опа, а ведь наш таксист, оказывается, вооружен! Пожалуй, стоит обезопасить себя от возможных сюрпризов.
        Внушение
        Я воспользовался тем, что мы сидели рядом, и коснулся плеча вели, словно подбадривая, а на самом деле устанавливая тактильный контакт для срабатывания техники.
        - Я лорд Солдок, представляю здесь, на Земле, империю Вели,  - уверенным голосом заявил я, строго глядя таксисту Калу в глаза.  - И мне нужно спасти верноподданных императора Ревака, которые ждут моей помощи.
        Недолго думая, я даже врать не стал, решив обойтись самой настоящей правдой.
        - К-конечно, лорд Солдок,  - мой собеседник даже начал заикаться, вот только скорее от неожиданности, а не от страха.  - Вы сказали, Прибрежная?
        - Вперед, вели Калу!  - я подбодрил своего водителя и вернул к сбору передатчика.
        Таксист явно порывался спросить, откуда член аристократической семьи знает его имя, но решил, что момент сейчас все же неподходящий. Он вдавил педаль газа в пол, и машина, натужно взревев двигателем, рванула вперед, заставив меня вжаться в спинку сиденья. Впрочем, это не помешало мне довести до конца сборку устройства связи, и первым делом я отправил сообщение Ами. Почему ей? Ну, она же у нас самый ценный член команды, не считая меня. Кстати, насчет этого. Подумав, я на всякий случай дописал в конце сообщения открытым текстом предупреждение насчет убийц, добавив подробности, что запомнил в прошлой петле. Вышло немного провокационно, но звонок не прошел, а с живой Ами мы точно придумаем, как сгладить это нарушение секретности.
        Так, кто у нас следующий? Экс-контрабандист и его команда?.. Едва я успел отправить код для Старого Бена, как он сам вышел на связь - все же старый пройдоха умеет быстро вычленить самое главное. А соотнеся мое сообщение и атаку планеты, неудивительно, что он решил поговорить. Правда, без видео, только со звуком.
        - Лорд?  - вместо приветствия уточнил экс-контрабандист.  - Мы с ребятами уже собираемся прорываться на нашем «Аринако» через заслон повстанцев. Официальные СМИ молчат, но я по своим каналам узнал, что на помощь Земле никто не идет. Пока с ними сражается только орбитальный корпус наместника и все.
        Все по делу, и даже поделился со мной информацией - все же я не прогадал, когда пригласил Бена к себе в род Солдоков.
        - Ждите меня, я заберу вас, и тогда все обсудим,  - спустя секунду ответил я и нажал «отбой».
        Вот ведь странно - если те самые «каналы», о которых говорит Бен, не врут, и империя действительно никого не отправила на подмогу, значит, случилось что-то еще более серьезное. И Ами вдобавок ко всему тоже молчит. Может, я опоздал?

        Глава 1. Тишина

        - Где нужно остановить?  - прервал мои размышления таксист.
        - Вон там,  - указал я на неприметный домик рядом с тайной базой контрабандиста. Вряд ли вели Калу как-то связан с повстанцами, но излишняя болтливость с посторонними тоже не нужна.
        - Я могу чем-то помочь?  - вновь задал вопрос таксист.  - Отвезти подданных империи к эвакуационному пункту, например?
        - Благодарю вас, вели Калу,  - ответил я.  - Вы сделали все, что было нужно, остальное предоставьте мне, а сами спасайтесь. Империя вас не забудет.
        - Да здравствует император,  - с готовностью кивнул таксист. Все же он как-то излишне эмоционально воспринял мое внушение. Ну да ладно, главное, мы на месте, да и дорога из города свободна и контролируется орбитальным корпусом, так что Калу еще успеет спокойно добраться до безопасного места.
        Едва я успел закрыть дверцу, как машина сорвалась с места, с визгом вошла в поворот и скрылась. А вскоре и шум мотора заглох, только далекие глухие разрывы нарушали повисшую в этом квартале тишину. Таксист Калу был прав - улица была заставлена покореженными автомобилями, часть домов была разрушена и догорала. Но вот сторона, на которой стояло жилище Бена, частично уцелела.
        Бен меня уже ждал и, скорее всего, наблюдал за входом, так как дверь бесшумно открылась, не успел я подойти и постучаться. Молчаливая Айла с бластером в руке кивнула мне и пригласила войти. Я не стал задерживаться на пороге.
        - Лорд Мак!  - Старый Бен просиял, будто бы мы просто встретились после долгой разлуки за чашечкой чая. Все же он довольно легко относится к восприятию информации из прошлых петель, мне было бы сложно так приветствовать фактически «незнакомца».
        - Времени мало,  - кивнул я, поздоровавшись с экс-контрабандистом и Карлом с неизменным вороном на плече.  - Нам нужно срочно покинуть планету, забирать принцессу и вновь выдвигаться к Фьёрну, пока у нас есть фора.
        - Да, но как мы попадем на твой фрегат?  - нахмурился Бен.  - Я думал, тебе проще будет телепортироваться туда, а потом уже лететь за нами. Мы как раз бы сами попытались улететь с Земли.
        - Есть способ получше,  - загадочно улыбнулся я и открыл меню переноса.  - Возьмитесь за руки.
        Бен и его команда послушались моей просьбы, и я тоже присоединился к ним, сформировав своеобразный круг.
        Проверка возможности для переноса
        Странный пункт, раньше такого не было - ну да ладно, проверка никогда не бывает лишней.
        Доступные слоты:
        Основной - лорд Солдок
        Дополнительный 1
        Дополнительный 2 - недоступно, необходимо 1,5 pfg
        Дополнительный 3 - недоступно, необходимо 2 pfg
        Улыбка сама собой сползла с моего лица. Вот так вот - обрадовался, что смогу утащить за компанию всех, но в итоге место нашлось только одному. Взглянув на недоуменные лица Бена и помощников, я коротко рассказал им суть проблемы.
        - Значит, ты переносишься один, а мы действуем по старому плану,  - решительно заявил Бен.  - Потом встречаемся в каком-нибудь условленном месте. Сам понимаешь, что никто из нас не пойдет с тобой, покинув остальных.
        - Слишком сложно,  - покачал я головой, отметив про себя, что никто и вправду даже не попытался присесть мне на хвост, оставив других двоих на произвол судьбы.  - И время потеряем, и риск есть, что вы не успеете даже взлететь.
        - И что ты тогда предлагаешь делать?  - удивился экс-контрабандист.
        - Взлетаем все вместе,  - ответил я. Как будто бы у нас есть другой выбор!
        - А ты успеешь?  - барон Солдок на этот раз хитро прищурился.
        - Думаю, да,  - скромно пожал я плечами, вспоминая свой предыдущий рекорд при взлете с Клейцера. Правда, тогда с нами была Ами и ее медитация, впрочем, уверен, против повстанцев меня и без них хватит.  - Расчехляй свой «Аринако-4».
        Контрабандист помедлил, потом улыбнулся, хлопнул от души меня по плечу и побежал открывать свой секретный ангар, так напомнивший мне в первый раз печку-тандыр. Не теряя времени, мы погрузились в довольно тесный после фрегата Арика дипломатический космолет. Я подстроил под себя кресло капитана, пробежался по панели управления и поставил ключ в стартовое положение.
        - Поехали!  - зачем-то заорал я, видимо, из-за избытка переполнявших меня чувств.
        Полет в трех секундах тишины дался мне еще проще, чем все прошлые случаи. Я уже чувствовал себя гораздо уверенней и вел космолет словно бы учебную машину по площадке. Одна точка… вторая… третья…
        Пару раз мы, кажется, чудом не влетели в чужие корабли на резких изломах взлетной траектории, но все обошлось. Выведя корабль на орбиту, я сразу же направил его прочь из Солнечной системы, нырнув в подпространство. И вовремя - сразу несколько истребителей повстанцев, патрулирующих орбиту, бросились на нас, готовясь испепелить одинокий «Аринако-4». И только там, в пространстве вне времени, мы смогли вздохнуть с облегчением. Но сейчас нам все равно придется выйти в обычный космос - мне ведь надо вытащить корабль Арика, пока до него кто-нибудь «случайно» не добрался. Кстати, теперь-то Бен, надеюсь, согласится составить мне компанию? Карл с Айлой уже в безопасности, ну а мне точно не хочется идти к китсу без группы поддержки. Побаиваюсь я его, если честно.
        Обратный переход из гиперпространства прошел очень легко, мы даже ничего не почувствовали. И в этот момент раздался звонок на моем коммуникаторе.
        - Мак!  - с экранчика на меня смотрела встревоженная Ами.  - Я получила твое сообщение и должна поблагодарить. Дворцовая стража успела в самый последний момент. Судя по всему, кто-то в имперской безопасности шпионит в пользу Сопротивления.
        - Рад тебя видеть,  - улыбнулся я и тем самым немного смутил принцессу.  - И рад, что ты меня послушала.
        - Я, конечно, удивилась твоему экспромту в моем коде,  - пожала плечами Ами,  - но после прочитанной остальной части сообщения посчитала, что стоит обратить на него внимание.
        - Приветствуем вас, принцесса!  - вся троица сгрудилась у меня за спиной и смотрела в экран.
        - Барон Солдок,  - кивнула Ами.  - Карл, Айла.
        - Мы забираем мой фрегат с Хризалиса и летим за тобой,  - я принялся озвучивать принцессе наш план.  - Встречаемся в точке, которую ты укажешь. Потом, не теряя времени, отправляемся на Фьёрн. В этот раз мы единственные, кроме императора, кто обладает кораблем с режимом базы. А Лане с коммандером Озеровым придется серьезно попотеть.
        Принцесса вытянулась и тряхнула головой, сбрасывая с себя напряжение от неприятных событий. Все-таки она чудом сейчас спаслась от покушения. Впрочем, у «чуда» есть конкретный проводник - я. И я рад, что все сложилось именно так.

        Глава 2. Армада

        - Я скину тебе координаты того места на орбите Соул, где мы объединимся,  - подтвердила Ами свое участие.  - Только на этот раз мы подойдем к делу с большей серьезностью.
        - Что ты имеешь в виду?
        - У нас будет боевое сопровождение на случай внезапной атаки Ланы или гнарфов,  - довольно сказала принцесса.  - Я созову знамена, и все преданные мне аристократы выставят свои эскадры в качестве поддержки.
        А ведь неплохая мысль!  - подумал я. Помнится, мы же вместе с принцессой проверяли великие дома, так сказать, на вшивость. Они потом хорошо проявили себя в подавлении мятежа Крюса, пусть помогут нам и в этот раз.
        С одной стороны, не хочется доверять тайну Фьёрна всем подряд, но, с другой, те же повстанцы решили сохранить секрет, и в итоге именно это дало мне шанс с ними расправиться. Не стоит повторять чужие ошибки.
        - Отлично, тогда до скорой встречи!  - я даже рукой помахал принцессе, настолько она подняла мне настроение.
        На этот раз никто не стал возражать, когда я предложил разделиться - Бен согласился прикрыть мне спину на случай, если разговор с китсом пойдет не по нашему плану. Ну, а я перед переносом попросил его потратить всю энергию. Не уверен, что в прошлый раз дело было именно в этом - но почему бы не попробовать. Если же дойдет до боя… Эх, не хочу заранее об этом думать, настраивая себя на неудачу.
        Перенос - я коснулся Бена, и встроенный в мою ауру чип перенес нас на корабль Солдоков.
        - Привет,  - обратился я к питомцу, мгновенно появившемуся из темноты.  - Я не хочу драться с тобой.
        - Ты - Солдок,  - склонив голову набок, ответил Вулчик.  - Но ты чистый… А кто это с тобой? Я тоже чувствую в нем Солдока, и он, похоже, чист, как и ты…
        Я еле заметно выдохнул. То ли нам опять улыбнулась удача, то ли моя догадка про появление без энергии - этакий жест доверия - оказалась верной.
        - Да, он со мной,  - кивнул я.  - Ты пропустишь нас на мостик? И… я бы очень хотел, чтобы ты полетел с нами.
        Вроде бы все то же самое, но с поправкой, что нас теперь стало больше.
        - Я полечу с вами, Солдоки. И не трону вас…
        - А также тех, о ком мы попросим,  - добавил я. Все-таки у меня еще три пассажира в перспективе.
        - Согласен. Не трону, но и вы меня не трогайте…
        Жалко! А я так рассчитывал, что на этот раз, когда не будет особой спешки, я смогу поболтать с этим милахой, вызнав у него что-нибудь полезное… О Солдоках, про техники или даже просто о прошлом империи. Но, видимо, не в этот раз. Китс исчез в полумраке, а мы с Бенито поспешили готовиться к взлету. Проверив все системы на работоспособность и технику на наличие, я успокоился и уже привычными движениями запустил космолет. Крок подери, какая неожиданность для виконта Бролина! Представляю его физиономию в момент, когда фрегат лорда Арика взлетел - сколько бы петель это ни длилось, думаю, я всегда буду этому радоваться. Хотя бы чуть-чуть…
        На взлете нас все-таки попытались достать из зенитных установок, но все заряды благополучно были отбиты щитом, а преследовать покидающий атмосферу Хризалиса космолет никто не стал.
        - Путь на Фьёрн с промежуточной остановкой на Соул!  - весело объявил я и включил маршевые двигатели, уводящие фрегат к точке перехода через гиперпространство.
        Во время полета я еще несколько раз попробовал достучаться до китса, выводя того на разговор, но Вулчик, похоже, пока решил меня игнорировать. Затем еще десять минут пути - все же скорость кораблей маури поражает - и мы вышли в пространстве около столицы империи, после чего я в изумлении замер, глядя на то, что творилось в пространстве вокруг нас.
        Сотни крупных кораблей и тысячи средних и мелких - вся орбита кишела космолетами различных родов. Если честно, когда Ами говорила о том, что планирует собрать для нас флот прикрытия, я представлял это не так масштабно. А здесь… Глядишь и понимаешь, почему именно вели считают самой сильной расой в нашей галактике. Одних только линкоров Сапоро и Панарианов, выкрашенных в цвета их семей, набралось около пяти десятков. А если добавить сюда еще и регулярные армии, вроде восьмого флота, пока несущие свою службу на границе и в сложных регионах, кто сможет противостоять такому?
        - Неопознанный борт, приказываю вам остановиться и заглушить реактор,  - неожиданно на связь с нами вышел один из диспетчеров Соул. Странно, раньше переданных принцессой личных кодов всегда было достаточно, чтобы спокойно передвигаться на орбите и в атмосфере планеты.
        - У нас приглашение от принцессы Ами…  - я вышел на связь, почему-то уже начиная ожидать грядущих неприятностей. Вот только кто сейчас может нанести по нам удар? Алвы? Сопротивление?
        - А у меня личный приказ императора - остановить ваш корабль,  - отрезал диспетчер, а я обратил внимание на то, как соседние корабли начинают перестраиваться, беря меня в клещи. Вот же черт!
        В этот момент на личный коммуникатор пришел вызов от Ами, и я, наплевав на правила приличия и поведения на орбите, поставил диспетчера столичной планеты на удержание.
        - Принцесса, а вы в курсе, что меня, похоже, берут под арест именем вашего отца?  - приняв звонок Ами, я не удержался от легкой иронии.
        - Да, отец вернулся буквально только что,  - тут я увидел бледное лицо Ами и пожалел о своем тоне.  - Он сразу же отменил мой сбор союзного флота, все семьи уже получили приказ о передислокации их кораблей на домашние планеты. А я… а меня отправляют под домашний арест.
        Я чуть не выругался, но в отличие от принцессы для меня это был не такой сильный удар. Меня же родные не предавали, ставя под сомнение мое право на трон… И поэтому я смог заметить то, на что Ами пока не обратила внимание. Император вернулся! Вернулся не в четверг, как это было во все прошлые петли, а в понедельник, и первым же делом поставил крест на нашем полете на Фьёрн. И если кто-то соберется сказать, что это случайность, то пусть первым бросит в меня камень.
        - А Ревак вернулся на своем корабле или?..  - я сделал многозначительную паузу, и, кажется, до принцессы тоже начало доходить.
        - Сейчас он летит в Золотой дворец на обычном челноке,  - голос Ами сменил тональность с полной потери веры в себя на удивление. Вот и хорошо.
        - На орбите, кроме нас, других кораблей маури нет,  - а вот и Бен включился в разговор.
        Представляю, как у всех сейчас кипят головы, просчитывая ситуацию. Ведь что мы имеем? Первое: обычно император возвращается в четверг на своем корабле. Второе: сегодня он не стал его использовать, видимо, тот был нужен ему в другом месте. Третье: для прорыва на Фьёрн нужна база маури… Кажется, итог очевиден.

        Глава 3. Уловка

        - Ты думаешь, что отец использует свой корабль-базу для преодоления поля Фьёрна?  - принцесса заговорила вслух.  - Но в четверг же он уже возвращается. На своем корабле!
        - Значит, к этому дню ему уже больше нет нужды держать свой корабль у Белой звезды,  - Бен озвучил мои мысли.
        Да, получается, в четверг император уже прорвется на Фьёрн и получит то, к чему все это время стремился. Вот только что это будет? Хотя правильнее будет сказать «что это БЫЛО» - потому что таких четвергов случилось уже довольно много, и, думаю, в большинстве из них император достигал своих целей… А что если запуск самой первой петли произошел не из-за повстанцев и взрыва Соул, а из-за императора? Что если все эти повторы были созданы не для чьих-то личных целей, а чтобы остановить добытое Реваком на четвертой планете Белой звезды?
        - Улетайте!  - пока я размышлял, стоит ли делиться своими выводами при Ами, принцесса решила все сама.  - Улетайте на Фьёрн, пробейтесь сквозь поле и все разузнайте. А я… я поговорю с отцом.
        В этот момент мне пришел новый код от принцессы, видимо, чтобы она узнала об этом своем решении в следующих петлях.
        - Если все закончится хорошо, я с вами свяжусь,  - Ами тем временем продолжала.  - Если же меня убьют, то тогда, Мак, тебе придет еще один код. Рассчитываю, что ты передашь мне его в следующий раз.
        Принцесса замолчала, а я неожиданно осознал, что она впервые рассматривает вариант, в котором ее отец может оказаться не на ее стороне. Не позавидую я никому, кто делает подобные открытия.
        - Договорились!  - я кивнул и только потом вспомнил про окружающие нас корабли.  - Если, конечно, мы сможем отсюда выбраться.
        - А вот это уже мое дело,  - неожиданно успокоил меня и принцессу Старый Бен, напомнив о своем прошлом контрабандиста.  - В свое время мне немало пришлось побегать от кораблей империи, так что есть у меня один прием как раз на такой случай. Перекинь на меня управление.
        Я выполнил просьбу вели, и тот начал медленно разгонять нас в сторону от планеты.
        - Неопознанный корабль, приказываю вам остановиться, или вы будете уничтожены!  - я не удержался и снова включил связь с диспетчером. Может быть, это выиграет нам немного времени?
        Впрочем, вели явно не были намерены давать нам шанс. Если в то время, пока мы парили с выключенными двигателями, они рассчитывали прибрать к своим рукам и нас, и корабль, то сейчас тут же открыли огонь на поражение.
        - Щиты вырубятся секунд через пять,  - я оценил интенсивность обстрела.
        - Нормально, все по плану,  - Бен уверенно продолжал набирать скорость, выбираясь из гравитационного поля планеты.
        В этот момент по кораблю прокатилась легкая дрожь - все! Щит оказался сбит даже раньше, чем я думал, и теперь от вражеских атак нас отделяет только самая обычная корабельная броня. Конечно, очень крепкая и, возможно, лучшая в этой части галактики, но все равно долго нам не продержаться. На что же рассчитывает Бен?
        - Опять ты меня собрался отправить на убой?  - в голове неожиданно раздался голос китса.
        Это было так неожиданно, что я не сразу обратил внимание на слово «опять» - это что же получается, Вулчик помнит события прошлой петли? Потому что в этой я китса вроде бы еще ни разу не подставлял… Но как? И почему он никак не выказывал этого раньше?
        - Вулчик! Ответь мне!  - ; я попробовал мысленно дозваться до китса, но тот опять обрубил все каналы связи с собой и даже не подумал отзываться. Вот же своенравная животина!
        - Держись крепче!  - крик Бена напомнил мне, что мы вообще-то находимся под обстрелом, а потом корабль резко качнуло, словно по нам заехал рукой какой-нибудь великан.
        Или кто-то прямо на ходу выключил генератор гиперперехода, лишая нас какого-либо шанса на бегство.
        - Ты что творишь?  - я повернулся к Бену. Неужели и он работает на кого-то из моих врагов? А я ведь доверял ему…
        - Все нормально!  - бодрый и веселый голос контрабандиста как-то моментально вернул мне веру в него. Все в порядке, и пусть я пока не понимаю как именно, но пойдет как надо.  - Вырубил движок, они это засекут, решат, что сами его задели, и сбавят обороты.
        - Потому что нас лучше взять в плен и сохранить корабль,  - я, кажется, понял, в чем заключается план Бена.
        - Именно! Они думают, что разбили нам гипердвигатель, но на самом деле он просто выключен.
        - Но если мы попробуем его запустить, они это заметят и на этот раз уж точно подобьют.
        - Если успеют,  - Бен хищно улыбнулся.  - Ты забыл? Есть кое-что, способное выдать нужное количество энергии моментально и за один раз в отличие от корабельных генераторов.
        Вот же псих! Теперь я понял план Бена до конца!
        - Прыжок!  - мой вассал… да какой он к черту вассал! Мой друг в этот самый момент сунул руку в приемник энергии и выдал весь свой запас, направив его прямо в накопители гипердрайва.
        Пространство вокруг нас тут же смазалось, как бы показвыая то, что нам удалось вырваться за границы обычного космоса, а Бен, потеряв сознание от такой резкой разрядки, сполз на пол. Видимо, ему пришлось несладко, но какой же он чертяка! Как ловко обставил целую кучу имперских капитанов! Все-таки повезло мне с этим новым членом моей семьи.
        В этот момент мы вывалились в обычное пространство - все-таки на дальний прыжок сил Бена уже не хватало, и он выбрал в качестве назначения соседнюю систему. Но ничего страшного: теперь, когда нам уже никто не мешает, я могу без проблем ввести координаты Фьёрна - благо, побывав там, я потрудился заучить их наизусть - и отправить нас в точку назначения.
        Не прошло и минуты, как корабль ушел в новый прыжок, а я, подхватив Бена, отправился в медицинский отсек. Выложился он неслабо, так что заслужил, чтобы его подлатали. Тем более что, когда мы долетим до Фьёрна, барон понадобится мне в строю. А то мало ли кто нас будет там ждать…
        Размышляя об этом и периодически пытаясь достучаться до китса - я ведь не забыл о том, как тот проговорился о прошлой петле - мы добрались до медицинского отсека. Первым на лечение отправился Бен, а потом я обнаружил, что с потолка может опуститься еще одна капсула, и можно будет назначить курс лечебного сна и самому себе. Или лучше просто найти какой-то расслабляющий режим и до конца полета хорошенько подумать над тем, что будет нас ждать на Фьёрне?
        Итак, что тут у нас есть в меню?
        Состояние организма - 83 % от нормы
        Доступны 2 режима:
        - лечебный сон
        - развивающий сон
        Я на мгновение замер, осмысливая увиденное. В тот раз, когда я был тут в прошлый раз, мне предложили просто поспать… Скорее всего, дело в усталости, которая тогда валила меня с ног и, соответственно, делала невозможным второй режим. Но сейчас-то он есть! И, кажется, полет до Фьёрна будет гораздо полезнее и интереснее, чем я думал.

        Глава 4. Труд

        Еще раз попробовав достучаться до китса и ожидаемо не получив ответа, я уже больше не стал раздумывать и, поставив таймер пробуждения, активировал развивающий сон. Предвкушая, что же будет ждать меня после пробуждения, я закрыл глаза… Потом открыл и, еще не до конца проснувшись, активировал статус.
        Уровень батарейки 10, емкость 1 эргон, прогресс 4,7 %
        Все ровно так же, как это было перед погружением в сон - и что это за подстава? Что-то эта петля совсем не задалась! Сначала повстанцы устроили налет на Землю, потом появился император, который лишил меня флота и Ами… Кстати, а принцесса-то еще ничего не писала? Обрывок мысли о моей венценосной подруге тут же заставил задуматься о ее судьбе. Я быстро просмотрел новости - ничего интересного, в почте тоже пусто. По идее, это значит, что Ами еще жива. Вот только почему она мне тогда так и не написала? Забыла?
        Внутри начала поднимать голову обида. Захотелось куда-то выплеснуть накопившееся чувства, и я недолго думая запустил вихрь эргонов, технику, высасывающую энергию, вложив в нее все свои запасы. На мгновение это опустошение принесло чувство облегчения, и я смог взять себя в руки, успокоив себя тысячами причин, почему принцессе сейчас может быть не до меня. Например, стоит ли исключать вероятность того, что Ревак, посадив родную дочь под домашний арест, перекроет ей связь? Вполне. Но это, конечно же, просто догадки. А пока…
        Статус
        Я еще раз открыл описание своего прогресса, раздумывая, как бы можно было его ускорить, и неожиданно обнаружил, что лед тронулся.
        Прогресс 6,7 %
        Похоже, развивающий сон не дает мне новые уровни батарейки сам по себе, но усиливает эффект от тренировок. Конечно, может показаться, что два процента - это такая мелочь, вот только раньше я за полное обнуление энергии мог получить прирост в сотни раз меньше. А тут, если прикинуть, что за час я смогу обнулить свои запасы шесть раз, добавляя к шкале прогресса еще двенадцать процентов - то выходит, что новый уровень я смогу взять меньше, чем за сутки!
        Что ж, похоже, теперь мне придется снова вернуться к постоянным тренировкам, и если прогресс замедлится не очень сильно, то в обозримом будущем можно будет добраться до пятнадцатого уровня, который принесет мне запас энергии в полтора эргона и доступ к новым функциям кораблей и баз маури.
        - Мак?  - за соседним медицинским куполом тем временем приподнялся Бен. Ну да, я же поставил свой будильник как раз за пять минут до его пробуждения.
        - Это я, все нормально, ты нас вытащил,  - продолжая болтать, я поднял оба медицинских купола обратно под потолок и помог Бену встать на ноги.  - Как ты?
        - Вроде нормально,  - бывший контрабандист осмотрел себя с ног до головы.  - Даже лучше! У меня такое чувство, что я помолодел лет на десять! А еще энергетическая кома прошла… Знаешь, Мак, а с таким медицинским центром можно будет потом таких дел натворить! Эх, скорее бы все это закончилось.
        Бен позволил себе пару секунд помечтать, а потом вспомнил про своих помощников.
        - Карл и Айла… Ты их забрал?
        - Не было времени, извини. Но они в безопасности, да и сообразительные малые - уверен, когда мы не появимся вовремя, они догадаются, где именно надо нас искать.
        - Наверно,  - Бен немного неуверенно согласился с моими мыслями.
        Кажется, между нами повисла легкая недосказанность, но больше мне сказать ему просто нечего. Да и пора уже возвращаться на мостик… В общем, я крепко сжал плечо барона, дождался, пока он кивнет, немного расслабившись - вроде бы все нормально. А раз так, то пора вызывать медицинские каталки, а то я ведь так и не нашел другого быстрого способа путешествовать по кораблю.; Впрочем, лежать на них удобно, несут они с ветерком - так почему бы не пользоваться?
        Оказавшись на капитанском мостике, мы первым делом принялись проверять работоспособность пушек и щитов, которые, к счастью, за время полета успели частично восстановиться. Если возле Соул у нас не было и шанса на победу, то здесь, у Фьёрна, в случае встречи с неприятелем нам уже точно придется сражаться.
        - Десять секунд до выхода в обычный космос,  - Бен предупредил меня, и я, скосив взгляд в сторону, увидел, как сжались его пальцы, готовясь к возможной заварушке.
        Три… два… один…  - отсчет дошел до нуля, пространство вокруг нас мигнуло, и уже я был готов работать из всех сил, уводя нас из-под огня, но рядом с Фьёрном не было ничего и никого.
        - Чисто,  - казалось, Бен даже немного разочарован.
        - Что ж, император, как мы знаем, на Соул. Те же повстанцы без кораблей маури могли попробовать пробиться силой и уже сгореть в огне защитного поля. Так что ничего неожиданного,  - я попытался успокоить сам себя.  - А раз так, то надо пользоваться ситуацией и искать способ прорваться на планету.
        - Есть идеи? Может быть, надо просто лететь вперед, и поле маури пропустит свой корабль?  - предположил Бен.
        - Если все так просто, повстанцы бы подобным образом поступили еще в прошлой петле. Но, когда я их нашел, они все еще оставались на поверхности.
        - Что тогда думаешь?
        - Я думаю, нам нужно просто найти вторую базу. Ту самую, по которой мы вычислили координаты этой планеты, а потом уже, ориентируясь по ее положению, можно попробовать догадаться, что же делать дальше.
        - Разумно,  - согласился Бен и запустил программу полного сканирования планеты.  - Жаль, принцессы нет с нами. Ее «поиск» помог бы закончить со всем этим гораздо быстрее.
        Да, жалко, что Ами нет… Я встряхнулся, словно сбрасывая накатившую непонятно откуда волну грусти - как-то слишком для ситуации, когда нам просто не хватает одной-единственной техники. Да и уверен я, что без принцессы мы тоже справимся. Когда знаешь, что искать, разве это не довольно простое занятие, тем более с возможностями маури?
        - Ничего нет,  - грустный голос Бена вырвал меня из мыслей.
        - Что?
        - Я говорю, что все виды сканирования ничего не дали,  - Бен пожал плечами.  - Похоже, где бы ни пряталась эта вторая база, замаскирована она чертовски хорошо.
        М-да уж, похоже, технологии маури сыграли в итоге не за нас, а против. Кстати, а ведь если у нас почти такой же корабль, то, может быть, воспользоваться его помощью?
        - Выведи свои возможности по системам маскировки,  - я вызвал меню управлению кораблем. Хорошо, теперь небольшое уточнение.  - Добавь фильтр по слабым местам этих систем и сгруппируй.
        Ну вот, теперь ситуация становится намного понятнее.

        Глава 5. Проникновение

        Мы с Беном принялись изучать составленный кораблем список уязвимостей. Большинство из них, увы, были только теоретическими и могли проявиться лишь при совсем уж невероятных условиях, но ведь должно же найтись и то, что мы сможем и сами реализовать.
        - Смотри!  - Бен привлек мое внимание.  - Звуковые волны должны отражаться не совсем корректно, если запускать их с расстояния до тысячи километров.
        - Думаю, корабль сможет собрать подобный локатор,  - я тут же проверил это предположение, отправив запрос в систему корабля.  - Да, дроиды-рабочие уже приступили к сборке.
        - Тогда надо будет построить маршрут и пройтись над всей поверхность планеты… Это, конечно, займет время, но в итоге у нас может получиться.
        В общем, следующие четыре часа мы летали над планетой в поисках хоть каких-то аномалий. Бен колдовал над алгоритмами поиска в надежде что-то улучшить, я же занялся тренировками, в итоге доведя свой прогресс до пятидесяти четырех процентов. Так я скоро и уровень получу - и эта мысль немного снизила накал нетерпения.
        - Стоп!  - крик Бена заставил меня подскочить на своем месте.
        - Что там?
        - Секунду, сейчас использую парочку фильтров, чтобы подсветить изображение,  - Бен вывел картинку с внешних камер на большой экран.
        Сначала там был все тот же Фьёрн, прикрытый мерцающей пленкой защитного поля, а потом раз -;и на нем проступил невидимый до этого объект. Вернее, два объекта. Первым была огромная летающая плита, парящая буквально в паре сантиметров от границы поля, а поверх нее установлена уже знакомая мне конструкция в виде базы маури.
        - И что это?  - Бен продолжал изучать со всех сторон им же выведенную картинку.
        - Летающая платформа и база маури,  - я решил побыть Капитаном Очевидность.
        - И зачем?
        - Ну, не знаю,  - я продолжал осматривать выведенную Беном картинку, и тут меня осенило.  - Смотри, база же не только сверху, но еще и снизу торчит. Она в эту платформу погружается, как в землю.
        - Погружается, мимикрируя под окружающую среду,  - Бен понял, о чем я.  - В воздухе корабль в базу не превратишь, через гору долго пробиваться… А так император повесил эту штуку в считанных миллиметрах от поля, и база, пройдя металл, через какое-то время доберется и до него…
        - И так же мимикрирует, подстроившись под защиту Фьёрна! Как я и думал, тут нужна не скорость, а совсем наоборот!
        - Неплохо. Но что мы будем с этим делать? Тоже закажем такую платформу?  - Бен задумчиво почесал лоб, но я неожиданно понял, что все может оказаться даже проще, чем я смел надеяться.
        - Знаешь, однажды я уже забирался на корабль императора, и тогда он без проблем пустил меня внутрь. Может быть, и сейчас мы сделаем что-то подобное?
        - Сначала надо придумать, как снять защитный экран, прикрывающий корабль. Иначе до шлюза тебе не добраться. Да и…  - тут Бен принялся что-то проверять.  - Не получится! Я сравнил эту базу с нашей, и вход, похоже, уже дошел до границы поля Фьёрна.
        А что, неплохая защита от случайных гостей - я оценил план императора. Чужакам при таком положении корабля внутрь уже никак не попасть, а сам Ревак без проблем сможет переместиться туда при помощи браслета. Впрочем, а точно ли нам нужны двери?.. Недолго думая, я переключил на себя систему управления оружием.
        - Рассчитай мне расположение одной из ремонтных панелей идентификации, вроде той, что мы воспользовались, когда пробирались на корабль на Хризалисе,  - я попросил Бена, и тот принялся колдовать над своей панелью управления.
        - Сейчас,  - вот, похоже, он нашел то, что нужно, и довольно просиял.
        На карте корабля Ревака появилось несколько желтых точек, поставленных моим напарником. Прекрасно - я взял на пару метров правее одной из них и нажал на гашетку. Первый выстрел, второй, третий - вот я и сбил защитное поле. Все-таки главный калибр, да еще и вплотную, неудивительно, что все получилось так быстро.
        Еще с десяток выстрелов ушло на то, чтобы пробить броню и открыть нам проход к внутренностям корабля.
        - А теперь берем их на абордаж,  - я лихо улыбнулся и направился в сторону ближайшей спасательной капсулы.
        Ее нам как раз хватит, чтобы спуститься, а сам корабль можно будет пока отправить на облюбованную нами в прошлый раз гору. Пусть он там постоит, а то мало ли что… В случае же необходимости всегда можно будет его призвать, благо дистанционное управление на таком небольшом расстоянии работает просто идеально. Вряд ли нам потребуется поддержка: императора на борту нет, а мертвые Солдоки ведут себя совсем не агрессивно. Наоборот, будет лучше подчеркнуть наши мирные намерения.
        Маленькая серебряная капсула отделилась от моего семейного корабля, и через минуту мы с Беном уже стояли у пробитого пушками прохода.
        - Рекомендую поторопиться,  - Бен начал заметно нервничать.  - А то там внутри мелькают какие-то тени, и они мне совсем не нравятся.
        Я, правда, ничего так и не заметил и решил, что барону на глаза могла попасться парочка мертвых Солдоков, но все равно решил последовать его совету. Итак, надо вывести панель и пройти идентификацию.
        - Проклятье! Это боевые киборги!  - Бен все это время продолжал внимательно вглядываться в темноту, и успел вовремя среагировать, поставив щит ан-до, когда из глубины корабля в нас ударило около десяти атакующих техник.
        Еще повезло, что они все были однотипные, и щит смог с ними справиться. Но вряд ли так будет продолжаться слишком долго… Черт, и почему я решил, что в понедельник все будет так же, как и в четверг? Ошибка, самая настоящая ошибка!
        К счастью, Бен решил показать класс - вытащив из-за пояса аккумулятор А-класса, он бросил его перед нами и активировал привязанный к нему щит, принявший на себя новые атаки. Черт, а нам в армии такого не показывали, хотя штука-то полезная! Впрочем, учитывая стоимость аккумуляторов подобного уровня, наверно, неудивительно, что широким охват такого устройства не назовешь. Дорого и против действительно серьезного противника вряд ли поможет…
        Но в нашем случае, когда нужно лишь выиграть немного времени, это самое то! Вот только пульт, до которого я добрался, никак не хотел активироваться, а у дроидов, как оказалось, было не только легкое вооружение.
        - В сторону!  - Бен оттолкнул меня влево, заставив выпустить панель идентификации из рук. Впрочем, это точно было лучше, чем если бы я словил парочку ракет, вылетевших из чрева корабля.
        И тут же, будто вооруженных до зубов дроидов нам было мало, к нам пожаловали еще гости. Оказывается, пару секунд назад в систему вошел чей-то космический корабль, и если сначала он не замечал нас и спокойно двигался в сторону единственной торчащей над полем Фьёрна горы, то теперь сменил курс и начал приближаться к нам. Черт! И почему я уверен, что там нас вряд ли ждет теплая дружеская встреча? Как же хочется побыстрее узнать, кто это…
        Был бы этот космолет поближе, я бы смог разобраться, опираясь на гербы или расцветку… Но пока остается только ждать.

        Глава 6. Незваные

        Впрочем, «ждать» - это, конечно же, в переносном смысле. Охранные дроиды продолжали нас атаковать, и нам с Беном приходилось довольно непросто. Идентификационная панель валялась на матовой поверхности платформы, всего только руку нужно протянуть, но плотный огонь наших электронных противников не стихал.
        - Мак, осторожнее!  - тревожный крик Бена заставил меня бросить взгляд на внезапно завибрировавшую платформу.
        Что еще за крок тут творится? Похоже, эти киборги нас обыграли: они не могли быстро пробить щит Бена и даже не стали пытаться это сделать. Вместо этого они выбрали в качестве целей края того сегмента платформы, где мы стояли и сейчас тот просто-напросто начал съезжать в защитное поле Фьёрна.
        - Отступаем к капсуле!  - отозвался я, смутно почувствовав, будто со мной кто-то хочет связаться, и тут события понеслись вскачь.
        Я всегда удивлялся подобному обороту в книгах, но сейчас прекрасно понимал, что имелось в виду. Из открытого шлюза вырвалась черная молния и врезалась в самую гущу врагов, расшвыривая их в стороны и сжигая оранжевыми разрядами. Китс! Как он, черт возьми, здесь оказался?
        Киборги попытались было перестроиться, но Вулчик своим неожиданным появлением и так застал их врасплох, а тут еще сказалась и его более высокая скорость. Что, впрочем, совсем не удивительно, учитывая его уровень - по этому показателю он у нас даже круче императора… Вот один из киборгов, нелепо болтая пластиковыми ножками, перелетел меня по дуге и рухнул прямо в защитный пояс. Что-то глухо звякнуло, будто на асфальт упал пакет со стеклянными бутылками, а следом раздался оглушительный короткий взрыв.
        Китс утробно зарычал, его шерсть заискрилась оранжевым, и по уцелевшим противникам пробежалась цепь ослепительных разрядов. Несколько дроидов не выдержали и лопнули, сгорая в этой странной молнии китса, остальные попытались отступить вглубь корабля, но не тут-то было. Вулчик крутанулся на месте, и железно-пластиковое воинство, словно подцепленное невидимыми крюками, отправилось в полном составе на верную смерть в защитном поясе Фьёрна. Мне показалось, он даже как будто заволновался, пропуская через свою поверхность тусклые огоньки.
        И вовремя - потому что неизвестный корабль уже приблизился к нам достаточно для того, чтобы я смог увидеть знакомые гербы: лилия и терновый венок. Значит, все-таки повстанцы. Что ж, все логично: они ведь лишились возможности прилететь быстрее, мы их опередили, и вот они, летя на всех парах, только-только прибыли на место.
        - Почему они не стреляют?  - удивился Бен.
        - Не знаю, но нам это точно на руку!  - я бросился к слегка помятой, но целой идентификационной панели, и приложил к ней ладонь.
        Идентификация…  - по экрану побежали знакомые строчки.
        Концентрация крови вели - 0,1 %, недостаточно
        Чистота крови вели - 97 %
        Доступ разрешен
        Уровень доступа: базовый
        Доступ к управлению запрещен: недостаточная мощность батарейки, необходимо 2 pfg
        Дополнительная проверка: наличие генома Noi2, управление разблокировано
        Есть! Все, как в первый раз, ну или во-второй, когда я добывал корабль на Хризалисе - опять мне помогает этот таинственный геном Noi2. Впрочем, сейчас главное результат - дверца шлюза безопасности, моментально закрывшегося, как только китс начал уничтожать киборгов, зашипела и отъехала в сторону. Не теряя лишней секунды, я вбежал внутрь вместе с дышащими мне в затылок Беном и Вулчиком.
        - Ты откуда взялся?  - наконец, я задал китсу вопрос, что волновал меня все это время. Вот только от волнения спросил об этом вслух.
        - Из капсулы,  - невозмутимо ответил китс мыслеречью.
        - И как же ты там поместился?  - сказать, что я испытал удивление, было все равно что промолчать.
        Чувство юмора у этого странного питомца лорда Арика замечено не было, врать он тоже, вроде как, не умел или не пытался. Неужели сейчас мы познали еще одну из граней его личности? И… крок побери, мне кажется, он сейчас улыбнулся! Если, конечно, можно назвать улыбкой этот хищный оскал на угольно-черной морде с редкими белыми разводами.
        - Я умею,  - немного невпопад ответил Вулчик.  - Китсы очень хороши в умении прятаться. Вроде бы…
        - Вроде бы?  - подозрительно уточнил я.
        Бен, слушавший этот странный разговор, в недоумении переводил взгляд с китса на меня. Действительно, для барона ситуация, когда я говорю, а зверь молчит, но при этом мы понимаем друг друга, выглядит как минимум непонятно. Кстати, Бен ведь тоже Солдок - почему тогда он не слышит мыслеречь Вулчика?
        - И почему ты решил пойти с нами?  - китс молчал, и я подумал, что, может быть, хоть на этот вопрос он ответит.
        - Очевидно же,  - ответил Вулчик.  - Для того, чтобы охранять корабль и команду, мне нужно быть незаметным.
        - Постой-ка,  - нахмурился я.  - Ты и нас тоже защищаешь?
        - Мы договорились, что не трогаем друг друга,  - китс облизнулся, словно гигантский кот.  - Тем самым между нами возникли новые обязательства.
        Вот как? Что-то я не помню, чтобы во время моей прошлой высадки и сражения с Ланой китс пытался меня прикрывать… Похоже, эта усатая морда врет, но о чем и почему?
        - Мак…  - потряс меня за плечо Бен.
        - Подожди,  - я понимаю, что времени мало, но поведение китса уж больно странное. Впрочем, как бы там ни было, он нам помог…  - Так почему ты нас не предупредил о возникновении этих обязательств?
        - Ты должен был получить сигнал,  - отреагировал китс.  - Сигнал о моем сопровождении…
        О чем он говорит? Сигнал?
        - Мак, да послушай уже!  - Бен схватил меня за плечо, резко дернув и заставив оторваться от разговора с китсом.
        Чего это он? Прижимает палец к губам и просит слушать? Ну да, я слышу, как кто-то говорит…
        - …вызывает императора Ревака! Мы просим переговоров!  - смутно из-за целого ряда перегородок, отделяющих шлюз от капитанского мостика, прозвучал чей-то монотонный голос.  - Коммандер Олег Озеров вызывает императора Ревака! Мы просим переговоров!
        Надо же - сам глава боевого крыла Сопротивления, который, по идее, и думать не должен о компромиссах, неожиданно выходит на разговор с, как он считает, самим императором.
        - Это странно,  - покачал головой Бен.
        Я еще раз вслушался в повторяющееся сообщение, раздумывая, не получится ли использовать заблуждение повстанцев в свою пользу.

        Глава 7. Переговоры

        - Говорит коммандер Озеров!  - лидер повстанцев снова заговорил, на этот раз практически без обиняков.  - Именем Сопротивления я хочу предложить вам, император Ревак, взаимовыгодную сделку. Пожалуйста, ответьте на мой вызов, и мы сможем обсудить детали.
        А ведь чувствуется, что коммандеру с трудом даются слова вежливости. Все же он сейчас вынужден идти на уступки, потому что иного выхода не видит. Во всяком случае, пока. Представляю, каково ему будет общаться с тем, против кого он по факту изначально и пошел сражаться… И теперь он просит этого вели о встрече, притом что того тут даже и нет. Но ведь коммандер об этом не знает… На моем лице невольно расплылась улыбка: император отсутствует, но почему бы тогда кое-кому другому не сыграть его роль?
        - Давайте-ка поднимемся на мостик,  - предложил я Бену и Вулчику.  - Есть кое-какая идея.
        - Ты хочешь объявить им, что база императора захвачена?  - попытался угадать барон Солдок.  - Но что это даст? Может быть, сразу поднять наш фрегат и попробовать дистанционно вступить в бой? Без пилотов ему, конечно, не победить, но хотя бы немного времени мы выиграем…
        - Не торопись, друг мой,  - покачал я головой.  - Есть кое-что получше.
        Мы поднялись на мостик, по пути завернув в одно из хранилищ со скафандрами - пришлось потратить на это пару лишних минут, но уже очень скоро меня ждут переговоры, и шлем с модуляцией голоса мне на них очень пригодится. А то будет совсем нехорошо, если меня банально вычислят из-за такой мелочи. Надеюсь, повстанцы хоть ненадолго, но поверят, что перед ними сам император. А потом… потом, если все пройдет успешно, будет уже поздно.
        - Так что ты задумал?  - нетерпеливо уточнил Бен, облачаясь в скафандр.
        Вулчик следовал за нами безмолвной тенью и сейчас просто наблюдал, загородив проход своей тушей.
        - Им нужен Ревак? Он есть у меня!  - перефразировал я древнюю шутку, а лицо Бенито с недоуменного сменилось радостно понимающим.
        Я опустил стекло шлема и изменил поляризацию: теперь, если я вдруг решу включить видеотрансляцию, собеседник вместо моей физиономии увидит разве что свое отражение. А сейчас нужно испытать звуковые эффекты…
        - Озеров!  - прорычал скафандр глухим роботизированным басом. Ужас какой, услышишь и сразу сдашься.  - С тобой говорит император!
        Бенито расхохотался, приложившись ладонью к стенке отсека, а потом довольно живо изобразил испуганного коммандера. Вулчик, явно не понимающий наших игр, сощурил глаза и отступил, открывая нам путь.
        Что ж, пора начинать - я подошел к главному монитору. Все как и тогда, когда я забрался на этот корабль впервые. Кроме… Точно! Куда делись мертвые Солдоки, бледными тенями сопровождавшие меня во время того раза? Помнится, они тогда появились фактически сразу же, а тут мы уже и за скафандрами сходили, и на мостик поднялись, но никого. Я что-то упускаю?
        - Император Ревак, с вами говорит коммандер Олег Озеров!  - ровный голос повстанца отвлек меня от размышлений.  - Именем Сопротивления…
        Я утопил в панели клавишу приема, принимая вызов, и тут же вклинился в монотонную речь Озерова. Все же хватит с него и звука, а то слишком я мелковат ростом для императора, коммандер может что-то заподозрить.
        - Озеров?  - прорычал я сквозь звуковые фильтры.  - Я слышал о ваших преступлениях. Если вы разоружите свои суда и сдадитесь мне, я готов рассмотреть вариант, когда не убью вас сразу, а сначала доставлю на суд империи.
        Кажется, я попал в точку, выбрав для имитации императора безапелляционный тон разговора, потому что коммандер запнулся и несколько секунд просто молчал. Но, стоит отдать ему должное, пришел в себя довольно быстро. Ну еще бы, вряд ли бы он вышел на связь, если бы ему не было что предложить Реваку.
        - Я понимаю ваше недовольство и помню, про принцип отношения империи ко всем видам преступников «никаких переговоров»,  - спокойно проговорил Озеров.  - И все же вам стоит меня выслушать. В данном случае мы оба, прежде всего, исследователи, наткнувшиеся на новый мир.
        Исследователи? Это он намекает, что империя далеко, и угрожает императору? Вряд ли… Все же коммандер должен понимать, что космолет Ревака разнесет и во много раз больший флот повстанцев. Или он каким-то образом смог догадаться, что этому кораблю нельзя взлетать?
        - А что мне мешает прямо сейчас взорвать к праотцам крока ваш корабль и вас вместе с ним?  - я все же попробовал сыграть усиление конфронтации, прямо-таки почувствовав, как морщится Озеров.
        - Я провел немало битв в последнее время,  - наконец, коммандер заговорил,  - и усвоил урок. Если кто-то прячется до боя, то у него есть причины его избегать.
        Да, он все-таки сообразил, что император, находись он здесь, был бы связан своей попыткой добраться до Фьёрна. Впрочем, на мой-то план это никак не повлияет.
        - Допустим,  - я не стал спорить.  - Допустим, причины не сражаться у меня есть, но не вижу причин пытаться о чем-то с вами договориться.
        - Мы не претендуем на тайны Фьёрна,  - быстро вклинился коммандер. Разумно, здесь бы с ним на компромисс никто не пошел.  - Но разве вам помешают союзники, которые в курсе, как далеко вы продвинулись и которые при этом не боялись бы взяться в случае чего за чхеду-бон по вашему приказу?
        Это что же, коммандер готов служить императору - один из тех случаев, когда он ради своих целей готов продаться даже дьяволу? Или все проще, и это лишь часть большой игры?
        - Что вы предлагаете, Озеров?  - я сделал вид, что поддался на уговоры.
        - Мы готовы принести вам клятву верности, флот Сопротивления закончит все боевые операции и будет готов к разоружению. Или к отправке на любое новое задание. У нас и империи достаточно внешних врагов, чтобы не тратить время на внутренние споры. Трансляция разговора идет на все наши корабли, и большинство капитанов понимают, что наши претензии можно будет мирно разобрать, когда все закончится.
        Я слушал коммандера и с трудом сдерживал скептическую улыбку. И ведь действительно на Ревака, который никогда не вел с повстанцами переговоры, это могло бы подействовать. Он-то не знает их, как я - а со стороны послушаешь, и все логично. Вот только я уже общался и с коммандером, и с Ланой, и знаю, что им плевать на жертвы, на внешних врагов - все это лишь способы добиться своего. А значит, все эти речи ведут лишь к… К чему? К попытке затянуть время? Или они на самом деле хотят переговоров? Вот только вместо честной встречи Ревак получит атаку химер и вивисектора… И вот это уже было бы похоже на то, чего следовало ожидать от обитателей корабля с венком и лилией.
        Впрочем, я же сейчас играю не себя, а императора… Да и переход к переговорам очень даже подходит под мои планы. И не важно, кто на них в итоге явится!

        Глава 8. Доверие

        - Тогда сделаем все по правилам,  - я резко оборвал повисшую паузу.  - Если готовы, подтвердите.
        - Конечно,  - похоже, Озеров не ожидал, что я так быстро соглашусь. Ошибка, но хочется верить, что не критичная.
        - Ориентируйтесь по горе. Откройте свой канал, я скину координаты. Там стоит один из моих кораблей, можете приземлиться рядом.
        - Я вижу гору и корабль, император,  - теперь в голосе коммандера едва заметно, но все же проскальзывало волнение.  - Подтверждаете разрешение приземлиться?
        Озеров явно начал что-то подозревать, особенно когда увидел, что один из кораблей императора - это фрегат Солдоков, который под моим управлением разнес их флот в прошлой петле. Вот только до правильных выводов он пока так и не дошел. По крайней мере, пока… Корабль повстанцев начал разворачиваться и ложиться на курс к одинокой горе.
        - Подтверждаю. Садитесь, следом я. Конец связи.
        Я отключился от диалога и повернулся в сторону недоумевающего Бенито.
        - Ты хочешь подбить его?  - догадался он.  - Но я ведь уже говорил, что на одном дистанционном управлении, без техник и щитов, даже фрегату маури не справиться с кораблем с экипажем. Тем более что они уже держат под контролем нашу телеметрию, а потому, стоит нам активировать щиты или орудия, повстанцы первые откроют огонь. Или сбегут…
        После такой речи я только и смог, что улыбнуться. Похоже, даже мой друг не сумел понять, что именно я задумал, и это повышает наши шансы. Теперь я начинаю верить, что повстанцы на самом деле не успеют среагировать.
        - Ты читал про то, как на Земле защищали Севастопольскую бухту?  - я хитро посмотрел на него, подняв щиток шлема.
        Барон задумался, понимая, что у меня есть хитрый план, но с историей Крымской войны он, конечно же, не был знаком. Впрочем, подобные приемы применялись и в других земных конфликтах. Правда, я его немного модернизировал с учетом реалий.
        - Чтобы не допустить более сильный флот врага в бухту, откуда те смогли бы обстреливать город, мои соотечественники затопили на их пути свой собственный флот,  - пояснил я другу.  - Они бы не смогли победить в бою, но придумали, как добиться своего, несмотря на неравенство сил. Корабли перекрыли фарватер, а матросы с них ушли сражаться на землю…
        - Макс, время,  - вели показал на экран, где было видно, что корабль повстанцев уже приступил к посадке.
        - Функция самоуничтожения,  - я решил закончить свой рассказ, сразу перейдя к самой сути, и Бен тут же засиял от восторга.
        Подобная возможность была предусмотрена на всех, даже малых кораблях вели, и если «Аринако-4», дипломатический космолет, не исключение, то фрегат императора тем более.
        Активировано удаленное управление кораблем
        Желаете просмотреть доступные функции?
        Хорошо, что я неплохо ориентируюсь в меню теперь уже по праву своего корабля. Вот он, вариант «Самоликвидация», отдельный пункт с двойным подтверждением.
        Вы уверены в необходимости уничтожить корабль?
        Действие необратимо
        Вне петли - да, а в нашем случае это будет просто маневром. Итак, подтвердить.
        Корабль повстанцев как раз сел на склоне горы неподалеку от фрегата лорда Арика. Мгновение ничего не происходило, а потом в эфире раздался глухой стук, как будто кто-то уронил гирю на цементный пол, и вершину горы озарила вспышка - сначала яркая, ослепительно-белая, а потом уже синеватая. И вот тут по-настоящему грохнуло.
        - Надеюсь, теперь мы сможем отдохнуть от гостей,  - задумчиво произнес Бен, глядя на покрытую плотным белым дымом гору.
        - Какое-то время…, - кивнул я.  - Если, конечно, следом за ними не шел боевой флот.
        Впрочем, большая часть их сил сейчас на Земле, но не удивлюсь, что Лана с коммандером смогли бы найти еще каких-нибудь не самых приятных союзников. Я как раз открыл видео с последними секундами, заснятыми кораблем Солдоков перед самоуничтожением, и там можно было рассмотреть, как за вспухшими от взрыва переборками космолета повстанцев сидят тысячи химер. Что ж, буду знать, что союз Сопротивления и вивисектора оказался неслучайным, и что они и в следующий раз, скорее всего, опять будут действовать вместе.
        - Будь тут еще флот, они бы уже проявили себя,  - уверенно заявил Бенито.  - А вот кто может спутать нам все планы, так это император.
        Черт, а ведь он действительно прав! Если я могу перенестись на свой корабль в режиме базы, то точно такая же возможность есть и у отца Ами. А значит, в любую минуту мы можем ждать хозяев, которые быстро напомнят нам, что мы тут всего лишь гости.
        - Ты прав,  - я сел в капитанское кресло и пробежался по командной панели.  - Нужно действовать, пока нас не опередили…
        Я вызвал меню управления и сосредоточенно принялся изучать его, ища хотя бы малейшую возможность ускорить процесс погружения в защитный пояс Фьёрна. Но в то же самое время я прекрасно понимал, что и сам император, который обычно этим занимался, тоже предпочел бы поторопиться. Но, тем не менее, раз за разом он возвращался именно в четверг, так что вряд ли есть способ добиться цели быстрее. Корабль должен мимикрировать, слиться с окружающей средой… И, значит, нам остается только ждать.
        - Стоп, а что, если есть возможность заблокировать перенос на базу?  - внезапно осенило меня.
        А почему нет? Я проходил сюда через панель идентификации, система меня приняла, и теперь я фактический владелец этого космолета. Это раз. На своем корабле я добавил себя в ряды тех, кто может переноситься на борт - а если можно добавлять, значит, можно и вычеркивать. Это два. Теперь бы перевести теорию в практику, и было бы идеально.
        - Это можно сделать,  - подтвердил китс, внимательно наблюдавший все это время из технического коридора.
        - Ты можешь зайти,  - пригласил я, и тот бесшумно, помахивая хвостом со змеиной мордой, зашел на мостик. Может быть, котик и вправду сможет подсказать, что делать.

        Глава 9. Китс

        Вот китс гордо прошел мимо, вот уселся рядом со мной… Он так медленно все делает, будто наслаждается ситуацией.
        - Вулчик!  - я позвал китса, и тот словно нехотя двинул лапой по одной из множества кнопок на панели управления кораблем, после чего над ней появилась штука, похожая на приемник энергии. Только с иголками.
        Я тут же использовал статус для проверки, и перед глазами развернулась надпись: «Анализатор генома». Кажется, я понимаю, к чему все идет - нужно приложить руку.
        Проверка
        Обнаружен геном Noi2 - доступ к системе безопасности корабля разрешен
        Черт, а я ведь мог и сам догадаться, что некоторые функции могут потребовать дополнительного подтверждения для открытия доступа. Спасибо китсу, что помог - теперь я смогу управлять всеми системами корабля, разве что кроме тех, что находятся в закрытых для меня отсеках.
        Вот, кстати, и подходящая функция из новенького - «Внутренний защитный барьер». Так, открыть подробное описание…
        Блокирует попытки проникнуть на корабль извне, перестраивая энергетический контур
        Предостережение: обратный перенос также становится недоступным
        А вот это интересно. Что имеется в виду - что я в теории могу не просто переноситься на базу, но и таким же путем покидать ее? Интересный намек, надо будет попробовать, но сначала нужно включить защиту…
        Для активации защитного барьера требуется 3 pfg
        Функция недоступна
        - А, ч-черт!  - не выдержал я и даже стукнул в сердцах по панели. Похоже, запрет на телепортацию императора мне не поставить. А счастье было так близко.
        - Ты не смог блокировать доступ сюда?  - в сознание прорвался китс.  - Слабый человек…
        - Слабый,  - мне вот даже спорить после такой неудачи не хотелось.
        Отвечать Вулчику на ментальном уровне было проще. Вслух, перед Беном, признаться в слабости было бы сложнее, а так даже стало немного легче.
        - Если ты позволишь мне, я смогу включить барьер.
        Я не сразу осознал, что предлагает китс, а потом повернулся к его морде, которую, как мне показалось, озарила улыбка. Да нет, не может эта зверюга изображать настолько человеческие эмоции. А еще… Для активации барьера нужно три эргона, то есть, тридцатый уровень. Так что даже если китс сможет подключиться к управлению, ему все равно не хватит сил… Впрочем, что я теряю?
        - Что для этого потребуется?
        - Открой свою ауру. Доверься мне.
        Я вновь задумался, а потом, кажется, понял. «У меня лапки»,  - так и просилось на ум, когда я внимательно посмотрел на Вулчика. Разумеется, он не сможет этими огромными когтистыми конечностями воспользоваться чувствительной панелью управления.
        - Ты правильно думаешь,  - черт, похоже, я еще не совсем освоил мыслеречь и не могу отделить то, о чем просто думаю, от разговора с китсом.  - И неправильно одновременно…
        Вот же мозговыносящая зараза!
        - Зачем тебе я?
        - Через твою ауру я смогу подключиться к кораблю и активировать защитный барьер. Нашей общей силы хватит. Доверься мне.
        Так вот оно что! Теперь я понял все, что задумал этот теперь уже такой похожий на человека китс - если объединить наши с ним запасы энергии, то ее как раз наберется достаточно, чтобы перекрыть требования системы безопасности.
        - Мне может грозить опасность? - я уже почти решился.
        - Нет. Мы союзники, я не могу нанести тебе вред.
        Как он тогда сказал? Мы договорились не трогать друг друга, и теперь у нас обоих появились новые обязательства? Что ж, он действительно спас меня и Бена от киборгов. Можно ли это засчитывать как доказательство дружбы? И нет ли здесь подвоха?
        - Если ты почувствуешь что-то не то, аура закрывается моментально, и моя от такого воздействия может быть повреждена. Я тоже сильно рискую.
        - Бен,  - я заметил, как барон пристально наблюдает за нашей безмолвной беседой,  - если ты кому-то открыл свою ауру, пустил его туда, а потом закрылся…
        - Тому может не поздоровиться,  - прервал меня друг, понимающе посмотрев на китса.  - Вы что-то задумали?
        - Теперь ты мне веришь?  - следующий вопрос задал уже китс.
        - Да,  - ответил я сразу обоим.
        Все-таки немного страшно… Помедлив, я все же открылся Вулчику, и тот замер, глядя на меня немигающим взором. Внезапно перед моими глазами замельтешили командные строчки с цифрами. Даже «лапки» не потребовались.
        Уровень энергии достаточен для активации защитного барьера
        Пространство мигнуло, текст перед глазами сменился пульсирующими точками, а меня самого повело в сторону.
        - Эй-эй-эй!  - предостерегающе крикнул Бен, рванув ко мне и подхватив мое заваливающееся тело.
        - Теперь вы защищены,  - сообщил китс.
        Я постепенно приходил в себя. Ничего по-настоящему страшного не произошло, только давление, судя по всему, повысилось и голова закружилась. Все-таки меня сейчас, по сути, использовали как гигантский пульт управления кораблем. Впрочем, я готов повторить этот эксперимент, если это позволит в итоге разблокировать до этого закрытые узлы корабля. Вот только китс моего энтузиазма, похоже, не разделял.
        - Вулчик!  - я только и успел крикнуть ему вслед, когда он черной молнией вылетел с мостика, вновь перестав отвечать на какие-либо мои попытки с ним поговорить. Вот реально, настоящий же кошак!
        - Ну что ж, значит, какое-то время просто погуляем,  - понимая, что ничего не смогу поделать с китсом, я улыбнулся Бену и предложил ему получше изучить нашу новую собственность.
        Платформа с кораблем императора продолжала медленно плавать над защитным поясом Фьёрна, постепенно погружаясь в него, а мы, чувствуя себя в относительной безопасности и понимая, что от нас по большому счету ничего не зависит, бродили по пустым коридорам и отсекам, внимательно осматривая все, что попадалось нам на пути. И посмотреть было на что. Надо сказать, Ревак неплохо прокачал свой корабль, даже по сравнению с фрегатом Солдоков (интересно, как?)  - например, вместо маленькой медицинской каюты здесь находился целый космический госпиталь на двадцать мест. Сюда мне потом нужно будет заглянуть для очередного сеанса развивающего сна…
        Десантная палуба тоже не производила впечатления скромной - это был целый танкодром с боевыми машинами всех четырех известных классов. И сверхтяжелых АА, новеньких и блестящих, расположилось здесь целых пять штук. Все они, как подтвердил оживившийся Бен, выглядели не просто целыми, но и рабочими. Эх, сюда бы наших маленьких механиков - Карла и Айлу, но они пока еще были на пути к Фьёрну.
        - А здесь что?  - спросил Бен, указав на очередную дверцу.  - Хотя чего это я… Написано ведь - «Хранилище».

        Глава 10. Солдоки

        Я посмотрел на дверцу, от которой почему-то веяло холодом, и впервые задумался, не окажется ли там чего-то опасного. Чего-то, способного убить нас, когда мы так близко к цели. Впрочем, где-то рядом бродит китс, который обещал нас защищать, да и в системе безопасности корабля нет никаких предупреждений. Наоборот, благодаря ей я сейчас вижу уровень допуска по этому помещению - зеленый - так что проблем, наверно, быть не должно.
        Ладно, чего я тяну время - в конце концов, тут не так много мест, куда мне можно заходить с моим уровнем батарейки. Я протянул руку к идентификационной панели - все это время я так и делал, дабы проверить свой уровень доступа - открыть.
        По экранчику побежали мелкие строчки, потом дверца пиликнула и со звенящим щелчком открылась. Я потянул на себя металлический круг, обитый по краям какой-то тонкой матовой пленкой, и из открывшегося отсека на нас моментально пахнуло стужей. Это что, морозильная камера? Стены покрыты искрящимся инеем, на полу ледяная корка…
        - Мак,  - выдохнул Бен, но я уже и сам видел, что именно здесь хранил император. Вернее, кого.
        Я-то думал, куда делись все мертвые Солдоки, которых я встретил в тот раз! Если тогда без их присутствия и шагу ступить было невозможно, то за те пару часов, что мы находились на корабле Ревака сейчас, мои дальние родственники нам так и не попались. И теперь я знал, почему.
        Они не были сложены аккуратно, как обычно делают, если уважают покойных… Один сидел в углу, скрючившись и свесив голову набок. Еще несколько были свалены в кучу в центре хранилища, две других кучи, побольше, возвышались по сторонам. А на полу вокруг этих страшных навалов в беспорядке лежали трупы, замерзшие уже до состояния ледышек. Вон тот, кстати, Риник, а того зовут Кадит - я вспомнил и узнал их обоих.
        - Что, крок подери, здесь произошло?  - Бенито, наконец, пришел в себя, и теперь его трясло от гнева.  - Мак, ты понимаешь? Мак?
        - Понимаю, что нечто странное должно произойти в четверг,  - пробормотал я.
        Я не знаю, что задумал император, не знаю, что именно он попытается сделать, но то, что случится, похоже, должно будет поднять все эти трупы. В тот раз, когда я гулял по кораблю императора в день атаки на Соул, меня сопровождали безмолвные тени Солдоков, а сейчас, в начале недели - вот они, лежат обмороженными тушками в холодильнике. Как они здесь оказались? Что за страшную тайну хранит император? Кто убил всех этих Солдоков и ради чего? Впрочем, кто убил, я, кажется, все же догадываюсь… Если бы Ревак нашел эти трупы случайно, вряд ли бы они оказались в столь идеальном состоянии. А так - уж больно подготовлено и продумано все выглядит…
        - Пойдем отсюда,  - я повернулся к Бену и потряс его за плечо.
        Экс-контрабандист всю дорогу до госпиталя, куда мы решили отправиться, чтобы немного снять напряжение, не проронил ни слова. Ни он, ни я лично не знали всех этих Солдоков… в живом состоянии, скажем так. Но гора замороженных трупов и так не располагает к прекрасному настроению, а знание того, что это твои родственники, пусть и вынужденные, отнюдь не добавляет оптимизма.
        - Ты знаешь, что произошло? - решил я спросить у Вулчика.
        - Нет,  - и на этот раз он решил мне ответить. Может быть, подглядывал и тоже впечатлился. А ведь и правда - вот он, аккуратно выглядывает из-за угла.
        - А для чего могут пригодиться замороженные тела аристократов, хоть примерно догадываешься?
        - На моей памяти ничего такого не было. Я не обладаю знаниями по использованию биомассы.
        Жаль. Действительно жаль. Если честно, я очень рассчитывал на китса - разумное существо, на котором лорд Арик ставил свои эксперименты, могло мне многое рассказать. И, кстати, раз уж он пошел на контакт…
        - Кто ты такой? - спросил я. Еще один очень важный вопрос, на который я не знаю ответа.
        Китс молчал. Я еще раз переспросил, но реакцией по-прежнему было гнетущее молчание.
        - Не хочешь говорить?
        - Не могу говорить.
        Вот это новости! Значит, наш бортовой питомец, обладающий разумом и способностью объединять свои силы с людьми или управлять мощными космическими кораблями, обладает каким-то страшным секретом? Впрочем, о чем это я - он сам весь сплошной секрет.
        - Тебе запретил Барнстофф?  - вспомнил я имя из потока сознания, обрушенного на меня китсом в наше первое знакомство.
        Вулчик отреагировал моментально и странно: оглушительно взрыкнул, ударил когтистой лапой по обшивке и убежал прочь, снова оборвав мысленную связь между нами.
        - Что это с ним?  - удивился Бенито.
        - Понятия не имею,  - я покачал головой в ответ.
        С потолка опустились две медицинские капсулы, в одну из которых тут же забрался Бен после того, как я предложил ему отдохнуть, а сам вызвался подежурить. Все-таки из нас двоих, не считая внезапно расстроившегося Вулчика, кто-то действительно должен бодрствовать. Да и китс все-таки снова может вернуться… А пока его нет, попробую исследовать возможности этого комплекса.
        Для начала самое главное - попробовать внедрить себе чип еще и этого корабля… Увы, как я в глубине души и думал, император уже использовал эту функцию на себя, и теперь меня ждало только разочарование. Жалко, обидно… Но при этом, разве эта неудача не повод стать сильнее? Этим-то я как раз сейчас и планирую заняться.
        Статус
        Уровень батарейки 10, емкость 1 эргон, прогресс 50,7 %
        Что ж, приступим. Я запустил вихрь эргонов, снова вложившись в него на максимум и обнулив свой запас.
        Уровень батарейки 10, емкость 1 эргон, прогресс 52,6 %
        Ага, все-таки есть небольшие поправки, но это не страшно - погрешность невысокая, так что в целом все именно так, как я и думал. За час я разрядился еще несколько раз, доведя прогресс до значения 62,7 %. А потом проснулся заметно посвежевший Бен, потянулся и заявил, что планирует посвятить время изучению корабельной батареи.
        - Могут быть некоторые нюансы, лучше узнать обо всем заранее,  - пояснил он.
        Я не был против, тем более что твердо решил достичь нового уровня без отлагательств. Еще примерно три часа, и я стану немного сильнее. А потом… Еще один уровень, и еще. Можно было бы показать эту схему Бену, но увы, ему она особо не поможет, пока мы в петле. Все равно рано или поздно начнётся новый виток, и, так как барон не является путешественником во времени, весь его прогресс сбросится на утро понедельника. В общем, пушки для нас будут полезнее… А вот после петли уже можно будет делиться находкой - все же Бен не только мой вассал, но и друг, а еще член семьи. И мы должны держаться друг за друга, как бы это ни казалось банальным. Впрочем, самые правильные вещи всегда звучат просто, не так ли?

        Глава 11. Фаза 1

        Следующие часы я провел в методичной разрядке вперемежку с развивающим сном, эффекта которого, как оказалось, хватает ровно на два часа тренировок. Времени в итоге ушло несколько больше, чем я изначально рассчитывал, и когда до взятия новой вершины оставался последний шаг, часы перевалили глубоко за полночь. Наступил вторник. Бен пару раз приходил проведать, потом намекнул, что тоже был бы не прочь поспать, и расстроился, когда я попросил его подождать. Правда, обещание поделиться новым способом развития решило проблему, и довольный барон вновь отправился на мостик.
        Итак, вот он, момент истины…
        Статус
        Уровень батарейки 10, емкость 1 эргон, прогресс 98,01 %
        Последнее обнуление на сегодня, несколько минут развивающего сна и… Есть!
        Уровень батарейки 11, емкость 1,1 эргона, прогресс 0,02 %
        Можно запустить улучшение энергетической ауры под фазу 1
        А вот и моя награда. Фаза один - теперь понятно, за счет чего батарейки, перебравшиеся за десятый уровень, были настолько сильнее своих собратьев. Запас растет уже не так быстро, но зато появился новый бонус.
        Детали
        Можно выбрать вариант «сила» - увеличивает силу тела и техник на 10 %, улучшение каждые 2 уровня
        Можно выбрать вариант «скорость» - увеличивает скорость тела и техник на 10 %, улучшение каждые 3 уровня
        Можно выбрать вариант «энергия» - увеличивает объем запасов энергии на 10 %, улучшение каждые 5 уровней
        Вот такой вот подарок судьбы. В памяти тут же всплыл эпизод, когда я впервые увидел императора - он тогда выпрыгнул со своего корабля и одним ударом… даже не так, одной волной от своего удара раскидал отряды готовых столкнуться друг с другом аристократов. Получается, Ревак выбрал путь силы?
        Та же Ами, порой поражающая своей скоростью, явно остановила свое внимание на втором варианте… А что делать мне? Сила или скорость? Или рискнуть и взять третий вариант? Ведь он на самом деле только выглядит непрезентабельно - учитывая, сколько требуют обычные техники вели, объем доступной энергии не так важен… Но это только если смотреть с точки зрения драки на текущем уровне. А что будет, если добавить возможность развития до восьмидесятого? Что если вспомнить об ограничениях на кораблях, которые благодаря фазе энергии я смог бы открыть раньше всех?
        Я ведь никогда не мечтал именно о личной силе. Мне хватит и того, что я буду сильнее других с помощью ресурсов древней империи, которые смогу достать.
        Вы выбрали фазу энергии
        Текущая емкость 1,21 эргона
        Ну вот, я это сделал - теперь бы поскорее поднять новые уровни…
        - Мак!  - раздался в динамиках интеркома встревоженный голос Бенито.  - Мак, срочно на мостик! На нас напали!
        Я выскочил из капсулы словно ошпаренный. Воспользовавшись для ускорения медицинским дроидом, на командном пункте я был уже спустя полторы минуты - пожалуй, это рекорд.
        - Кто это?  - спросил я барона, который ловко менял щиты, отражая атаку.
        - Судя по всему, Ревак,  - ответил Бен, а я увеличил изображение на главном обзорном мониторе.
        Мой друг был прав: в атмосфере Фьёрна зависло около двадцати кораблей с символами империи на бортах, и все они, выстроившись в полукруг, вели массированный обстрел нашей ставшей такой одинокой и почти беззащитной базы. Проклятье! Прошло ведь так мало времени с того момента, как мы расправились с повстанцами. И вот уже новые гости! А ведь если прикинуть скорости кораблей, Ревака там просто не может быть.
        Да, похоже, он отправил сюда небольшое подкрепление, как только вернулся на Соул - двадцати часов им бы как раз хватило на перелет. Но потом благодаря поставленной нами блокировке, император не смог вернуться, просто перенесшись на корабль. Так что ему лететь еще минимум часов десять, а те, кто в нас стреляют, всего лишь его команда поддержки, выведенная им на цель. Опасно, но не так, как если бы их вел сам император.
        - Карл и Айла не успели совсем немного,  - Бен тем временем продолжал доклад.  - Они сбили их на подлете.
        Услышав это, я испытал смешанные чувства - отчасти это была боль, отчасти раздражение. Это же как подручным Бена должно было не повезти, чтобы вынырнуть из гиперпространства именно в тот момент, когда здесь уже были корабли императора!
        - Долго мы не продержимся,  - голос Бена звучал спокойно.  - Мак, я собью максимум один из их кораблей. Пушки маури сильны, но совместный щит наших врагов практически безупречен.
        А ведь император все рассчитал, даже не прибыв сюда лично, подумал я. Эх, а я только решил, что у нас будет шанс выкрутиться, но нет. Ревак знал, сколько кораблей нужно, чтобы блокировать свою же базу, учел мощность наших пушек и выдал построение, где мы ничего не сможем изменить… В голове начали прокручиваться мысли с возможным десантом танков или заманиванием врагов сюда под удар китса - нет, слишком рискованно. В этом бою нам не победить…
        Разве что победой может стать не уничтожение вражеских кораблей, а попытка сорвать джек-пот.
        - Бен, у меня есть план, который, возможно, все изменит. Продержись еще хотя бы пять минут.
        - У тебя будет десять,  - бывший контрабандист даже не стал ничего спрашивать, просто отвернулся и сосредоточился на управлении нашими щитами и огнем.
        - Спасибо!  - пусть Бен и делал вид, что не слушает, я все равно его поблагодарил, а потом со всех ног бросился на нижнюю палубу.
        И сейчас меня интересовало не то, что она находится дальше всего от обстреливающих нас врагов. Нет, гораздо важнее было то, что она уже частично погрузилась в защитное поле, и то, что именно там располагались наши десантные капсулы.
        - Бежать вздумал?  - рядом со мной пристроился непонятно откуда взявшийся китс.
        - Нет, хочу попробовать высадиться в поле. Вдруг для капсулы хватит и того, что есть, и не надо будет ждать самого конца. Если выживу, то и Бена, и тебя потом вытащим так же…
        - Внизу хорошо, там вкусно пахнет,  - китс ответил немного невпопад. И чего он опять про запахи? Помню, недавно удивлялся моей «чистоте», теперь Фьёрн у него, видите ли, вкусный.
        - Тогда жди сигнала. Я выживу и позову…
        - Ты умрешь,  - безапелляционно заявил Вулчик.  - Еще слишком рано, но я все же схожу с тобой. Слишком вкусно, не могу устоять.
        Китс плотоядно облизнулся, а мне на мгновение стало жутковато. Конечно, вроде бы его слова относятся не ко мне, но тут уже кто угодно начал бы волноваться. С другой стороны, такой напарник мог бы и в самом деле пригодиться. На корабле он помог с внутренней системой защиты, так вдруг и при спуске что-нибудь присоветует.
        - Тогда не отставай.
        Мы с китсом добежали до десантной палубы и я, прыгнув в первый попавшийся бот, нажал кнопку отстыковки. Ну что, вот сейчас и узнаю, повезет ли мне с раскрытием тайн вселенных или же азартные игры - это точно не мое.

        Глава 12. Аессик

        Наша капсула под салют из атакующих техник, сдерживаемых Беном, оторвалась от корабля-базы и начала медленно погружаться в защитное поле Фьёрна. Я специально не стал использовать двигатели, чтобы сделать этот процесс максимально плавным, и вроде бы у меня получилось.
        - Пять секунд, полет нормальный,  - я порадовал устроившегося рядом китса и неожиданно понял, что тот умудрился словно бы стать частью корабля.
        Вот идет переборка, а вот уже и тело Вулчика - причем ни по цвету, ни по фактуре практически никаких отличий. Что ж, теперь я ни капли не удивлен тем, что он смог перебраться с нами на базу Ревака так, что мы с Беном его не смогли заметить. Действительно, китсы умеют прятаться.
        - Поврежден защитный экран! Повреждена обшивка!
        Система вывела на экран обе эти надписи и громким надсадным голосом повторила их вслух, заставив меня на мгновение оглохнуть. Вот же неприятная техника! Нет, я понимаю, что капсула предназначена для спасения жизни, и поэтому связанные с этим функции играют главную роль - но неужели нельзя было хоть немного подумать о людях!
        - Соберись!  - только после ворвавшейся в голову, словно оплеуха, мысли китса, я понял, что чуть не впал в состояние паники. Да уж, это была бы не лучшая смерть.
        - Спасибо.
        Я поблагодарил китса и задумался, могу ли я в текущей ситуации хоть что-то сделать. Щита уже нет, и если я создам новый, то он будет снесен в считанные мгновения, обшивка трещит, и уже скоро защитное поле планеты пробьет ее, после чего неумолимая смерть, окружающая Фьёрн, доберется и до меня.
        В этот момент передний край капсулы разорвало, и воздух планеты маури добрался до меня. Первая волна, кажется, просто окатила с ног до головы, но весь мой скафандр моментально покрылся язвами, ну или чем-то похожим. Похоже, план не удался, и, если я не хочу умирать мучительной смертью, наверно, пора включать систему самоуничтожения.
        Разве только Бена надо предупредить, что все кончено…
        Я уже был готов выходить на связь, когда неожиданно взгляд зацепился за китса. Его ведь тоже задел местный воздух, тот самый, который, по его мнению, так вкусно пах, и теперь тело зверя содрогалось от судорог. Он даже вывалился из своего режима маскировки и словно бы стал побледнее… И ведь мне не кажется - он точно стал светлеть, а еще задние лапы прямо на глазах вытягивались и становились тоньше…
        Проклятье!
        Все это время, пока я сидел и ничего не делал, защитное поле добивало мой скафандр, и вот сейчас он пал жертвой храбрых, лишая меня воздуха и одновременно подставляя под атаки мое тело. И, черт побери, это было очень больно! Но все же недостаточно, чтобы помешать мне нажать кнопку, подтверждая самоуничтожение. Однако сначала я должен досмотреть до конца и увидеть, что же станет с китсом. Секунда, две… Как же медленно тянется время!
        Три секунды… Кажется, воздух планеты добрался до моей энергетической ауры и принялся корежить уже ее - и вот это уже точно лишнее, так ведь можно получить и непоправимые повреждения! Но, несмотря на боль, я считаю, что страдал не зря - все же мне довелось увидеть самое настоящее чудо. Да оно и сейчас передо мной!
        На пластиковом полу капсулы в луже липкой жидкости с темной шерстью китса лежала человеческая фигура. Вернее, фигурка - стройная, женская и… довольно высокая ростом. Как и положено настоящим вели, большинство из которых достигали двух метров. Чем-то эта девушка напоминала мне Ами, вот только ее кожа была еще темнее, а вот волосы, наоборот, казались светлыми, почти белыми. Что, черт побери, сейчас произошло?
        Статус
        А что еще можно сделать в такой ситуации?
        Аессик, уровень батарейки 50
        Печать: «Пылающая длань Зании»
        Я смотрел на появившиеся передо мной надписи и с трудом удерживал рвущиеся наружу ругательства. Получается, китс на самом деле, девушка - девушка-вели, причем с огромным, прямо-таки немыслимым уровнем. А еще эта печать, похожая на мою медаль или знак лордства - что значит «пылающая длань»? Какая «Зания»? И ведь самое обидное, что в следующей петле китс мне ничего не расскажет, даже если сам будет в курсе, в чем я сомневаюсь. А уж о том, чтобы снова пробраться на базу императора, я, пожалуй, даже и мечтать не буду. Теперь уж Ревак точно не станет меня недооценивать…
        Но тогда что, все? Я увидел краешек самой настоящей тайны и ничего не могу с этим сделать?
        - А-а-а-а-а!  - китс в образе девушки не приходил в сознание, но принялся орать от боли. Ну да, его же сейчас тоже ломает атмосфера планеты.
        Вернее, вряд ли это воздух, скорее - энергетическая аура Фьёрна. Отсюда и такая боль… И тут меня осенило.
        - Прости, но иначе ты можешь окончательно повредить свою ауру,  - я вслух извинился перед девушкой-китсом и, достав бластер, выпустил несколько зарядов ей прямо в голову.
        Вулчик, вернее, Аессик (вот оно ее настоящее имя, совсем как пары маури-вели или Гуавк-Ревак) до этого намекала, что помнит прошлое. А раз есть шанс того, что вместе с воспоминаниями до нее доберутся и повреждения, то допустить этого я не могу.
        А вот сам я еще немного потерплю - это больно, но необходимо. Даже можно немного усилить процесс, если открыть свою ауру. Риск, конечно, немаленький, но если следить за процессом, то я всегда смогу все закончить вовремя… Аура Фьёрна разрушает меня, но ее частицы словно застревают рядом, смешиваясь с личной энергией и подпитывая надежду, что мой безумный план все-таки сработает.
        - Вот же тысяча кроков!  - я выругался одним из любимых Старым Беном оборотов, явно недооценив уровень продолжающей давить на меня боли, а потом, опасаясь, что потеряю сознание, все-таки активировал самоуничтожение.
        Вспышка… Раньше такого не было, и разобрать, что за ней скрывалось, так и не получилось. Я снова оказался на Земле. Визг тормозов, несущееся ко мне такси и боль… Почти такая же, что мучила меня перед смертью. Чертовы эксперименты, чтобы я еще хоть раз так собой рисковал!..
        Внушение
        К счастью, я не стал доводить до крайностей, и пусть моя энергетическая аура зияла прорехами, мои техники мне еще подчинялись. В итоге, я, не теряя ни секунды, потянулся к своему чипу и перенесся на корабль Солдоков.
        Шаг - от боли мышцы сработали немного неправильно, и я чуть не подвернул ногу. Еще шаг - да где же этот чертов китс!
        - Солдок!  - ну, наконец-то, он пришел. Такой же черный и смертоносный, как обычно.  - Ты пахнешь болезнью.
        Ну, и ехидный тоже, как обычно. Впрочем, плевать. Надеюсь, я все это терплю не зря - бросившись со всех ног вперед, я прыгнул на китса и, пролетев сквозь так и не поставленные от удивления щиты, упал на него, обхватив изо всех сил руками. А еще своей аурой, в которой помимо дыр и, собственно, моей личной энергии оставалась еще и энергия Фьёрна. Та самая, что задержалась во мне, продолжая мучить и не оставляя попытки довести начатое до конца.
        - Да что ты себе позволяешь…  - китс попытался что-то сказать, но не успел.

        Глава 13. Длань

        Мой план сработал, и принесенная в собственной ауре энергия Фьёрна подействовала на китса, запустив процесс трансформации, словно тот снова оказался в капсуле, сгорающей в защитном поле планеты маури. Это хорошо! Это значит, у меня еще будет возможность во всем разобраться. И, позволив себе легкую улыбку, я запустил на себя восстановление эргонов, а потом, наконец, позволил телу провалиться в обморок.
        Пробуждение получилось тяжелым. Было очевидно, что лечение подействовало - боль ушла, руки-ноги уже начали нормально меня слушаться, но при этом перед глазами все еще немного плыло. Словно всю ночь работал, доделывая «хвосты», а потом неожиданно наступило утро, и начался новый абсолютно такой же день…
        - Вулчик! Аессик!  - неожиданно меня накрыло воспоминание о том, что я умудрился провернуть, и я вскочил на ноги, быстро оглядываясь по сторонам и пытаясь понять, куда же делась моя девушка-китс.
        - Правильно говорить Асси, звуки «е» в начале слова и «к» в конце не читаются. Если ты не из какой-то младшей недорасы, конечно…
        Хриплый голос заставил меня подпрыгнуть и обернуться - как оказалось, спасенная мной девушка пришла в себя и сейчас, облачившись в боевой скафандр, сидела в паре метров от меня на раскуроченном боевом пси-киборге. Проклятье, кажется, я что-то пропустил!
        Не удержавшись, я запустил в девушку «статус», снова увидев информацию про пятидесятый уровень и новое имя, но на этот раз моя способность привела не к самым приятным последствиям. Не успел я что-то сказать или сделать, как незнакомка встала, подошла ко мне и со всего размаху врезала ногой под дых. В общем, следующие пару минут я ловил ртом воздух и пытался прийти в себя.
        - За что?  - наконец, у меня получилось выплюнуть эти два слова.
        - Неприлично лезть в ауру другого вели, в приличном обществе за это сразу убивают, но ты мне вроде как помог, так что…  - незнакомка замолчала, подбирая слова.  - Ну, и в моих воспоминаниях было не так много вели, с которыми стоило бы иметь дело… Кроме тебя.
        - Почему ты называешь меня вели? Я не синий, и моя родина вовсе не Соул!  - возможно, стоило бы начать с чего-то другого, но так уж повелось, что полученные тумаки обычно провоцируют меня на развитие конфликта, а не его прекращение.
        - Цвет не важен, ты лорд, у тебя есть печать, есть вассал. Именно это определяет настоящего гражданина империи… И что такое Соул?
        Когда девушка начала говорить, я уже был удивлен. А когда закончила, это удивление уже перешло все возможные грани. Вели, которая рассуждает о том, что землянин может быть больше достоин империи, чем те, кто в ней родились. Разве такое возможно? А тот факт, что она не знает про Соул - разве это не родина всех вели?
        - Кто ты такая?  - кажется, пришло время главных вопросов, хотя, учитывая увиденный уровень девушки и ее вопросы, вариантов ответа не так уж и много.
        - Я Асси, Пылающая длань Зании, одна из тех, кто по слову императора несет в миры закон и справедливость… Я не помню детали, память сохранилась не целиком. Вернее, от нее почти ничего не осталось,  - я практически почувствовал боль, что скользила в каждом слове девушки.
        - Пылающая длань?  - ладно, раз на полноценный рассказ рассчитывать не стоит, буду помогать вопросами.
        - Некоторые миры считают, что имеют больше прав, чем остальные. Тогда в них прихожу я и сжигаю дотла,  - вот тебе и закон. Впрочем, готов поверить, что иногда действительно не бывает другого выхода.
        - А что такое Зания?
        - Столица империи,  - сказать, что Асси удивлена, это значит ничего не сказать.
        - А что ты помнишь о своей жизни?
        - Меня отправили на Фьёрн,  - ага, значит, она точно из старой империи. Сейчас-то система Белой звезды давно заброшена. Кстати, а не из-за моей ли знакомой? Как она сказала, «боевой длани». Конечно, сложно поверить в это, глядя на хрупкую фигуру передо мной, чья худоба видна даже в боевом скафандре…
        - И что там?
        - Я должна была сжечь планету младших, но что-то пошло не так… Не помню…
        - А после Фьёрна?  - я не стал напирать, решив сразу перепрыгнуть к следующему воспоминанию, пока Асси идет на контакт.
        - После я горела… И сжигала! Сначала много разумных, потом мало… Считанные единицы, приходящие раз в сотни лет,  - кажется, она ассоциирует себя с защитным полем планеты, но не буду ничего говорить.  - Так было, пока не появилась одна пара, настоящие вели. Они почти прошли, но девушка совершила ошибку, и они тоже сгинули…
        Асси замолчала, а я почему-то вспомнил легенду о Триане и Иде - может ли быть, что это воспоминание связано именно с ними? И они настоящие вели, с печатью, как я?
        - Они пропали, но на их корабле был кто-то живой. Я тянулась к нему, но в итоге запуталась в зверином разуме и лишилась своего,  - глаза девушки блеснули гневом.  - Я помню, как меня убивали, пытали, выбивая мои секреты. Как ты меня убивал!
        Вот же засада!
        - Но потом ты предложил союз и помог вернуть тело,  - фух, вроде бы в целом на меня не злятся.  - Я простила тебя. Живое тело поможет мне упорядочить ауру и вернуть воспоминания. А пока…
        Тут Асси указала на тело пси-киборга, лежащего у ее ног.
        - Выкладывай, что это за чудовищ вы тут наплодили?
        - Подожди!  - я уже собрался все рассказать, когда до меня дошло, что девушка недавно не только поведала о своем прошлом, но и упомянула события сразу нескольких временных петель.  - Ты знаешь про путешествия? Путешествия во времени? Ты тоже, как и я?..
        - Нет, я не в петле,  - Асси оборвала меня на полуслове.  - Неужели ты не знаешь? На высоком уровне достаточно легко отслеживать такие мощные техники как петля, а сохранение ключевых воспоминаний на такой случай отрабатывают до автоматизма еще при первом призыве.
        - Первый призыв?
        - Каждый, кто достигнет тридцатого уровня, призывается на службу императора… Правда, ты еще совсем малыш, может быть, тебе пока еще рано такое знать. Я вообще удивлена, что с твоим уровнем ты смог заполучить полноценную печать и вассала…
        - Я талантливый,  - не могу удержаться от подколки.  - А еще все изменилось…
        И я принялся рассказывать Асси о том, что творится в галактике в последнее время и во что превратилась ее империя. Черт, надеюсь, я не перегнул палку, а то союзник со знаниями и силой из прошлого, доверяющий мне и готовый помочь - это могло бы очень сильно облегчить все мои будущие планы.
        Главное, понять, чего именно я хочу от Асси, и… Проклятье! Я же забыл отправить сообщение Ами и остальным, а с начала петли прошло уже больше суток. Только бы их еще не убили!

        Глава 14. Поворот

        - Может, ты хочешь отдохнуть?  - галантно предложил я Асси, рассчитывая поговорить с принцессой и остальными без ее присутствия. Скажем так, пока не придумаю, как представить новое действующее лицо остальным.  - На корабле есть медицинский отсек, и…
        - Я знаю строение стандартных кораблей империи,  - оборвала меня девушка.  - И отдыхать мне пока не нужно. Впрочем, после того, что ты мне рассказал…
        Асси задумчиво уставилась куда-то мимо меня. Действительно, переварить столь серьезные изменения, что произошли за долгие годы ее заточения, не так уж и просто. Даже если ты карающая длань империи. Вернее, пылающая, конечно же, но ее рассказ недвусмысленно намекал на многочисленные жертвы во имя закона и справедливости. Так что «карающая» тут, пожалуй, тоже подходит.
        - Куда ты сейчас отправишься?  - неожиданно Асси встрепенулась и вопросительно посмотрела на меня.
        - Прежде всего, мне нужно спасти друзей,  - ответил я.  - Остальные мои планы будут во многом зависеть от этого. Поэтому сейчас мы взлетим и отправимся за ними.
        Я думал, девушка что-то скажет в ответ. Но Асси лишь все так же сидела чуть поодаль и пристально смотрела на меня, слегка прищурившись, из-за чего выглядела немного несерьезно. Вот если не знать, что она мощный боевой психик пятидесятого уровня, на вид всего лишь обычная девушка-вели.
        - Ты, кажется, хотела отдохнуть…  - я попробовал снова остаться наедине с системой связи.
        - Острой необходимости в этом нет,  - древняя вели в молодом теле смерила меня взглядом, а потом неожиданно добавила.  - Взлетай, я подстрахую.
        Не дожидаясь моего ответа, Асси деловито уселась на место штурмана и пробежалась пальцами по панели будто пианист по клавишам. Крок подери, надо бы и вправду поторопиться - каждая секунда промедления уменьшает вероятность спасения Бена, Карла и Айлы. Сообщение я могу отправить прямо сейчас, а вот придумать легенду для новой союзницы можно будет и по дороге.
        Готовя космолет к старту, я параллельно воспользовался бортовой системой связи и отправил коды Бену и Ами по зашифрованному каналу. Никаких печальных новостных сводок, так что, думаю, эти двое еще живы, поэтому рискну. А вот старик Колонель - все же он не боец - вряд ли уцелел без помощи извне, так что подставляться, давая перехватить его коды и ставя под удар будущие петли, я, пожалуй, не буду.
        Двигатели тем временем вышли на полную мощность, фрегат завибрировал, создавая на Хризалисе ощутимое землетрясение, а затем рванул вверх - в гигантский раскрывшийся люк. Не выдержав, я вывел на главный монитор изображение резиденции Солдоков, по-прежнему находящейся в руках Панарианов. А разрушения не такие уж и большие - это радует, а то ведь рано или поздно все это закончится, и мне нужно будет восстанавливать свою возвращенную собственность.
        Как и в прошлый раз, взлет прошел без сучка и без задоринки - никто на планете не был готов к появлению из-под земли огромного космолета. На орбите нас тоже никто не встретил, поэтому я спокойно повернул фрегат в сторону одной из космических трасс, ведущих на Землю - подхвачу там Бена, и вдвоем уже можно будет выдвигаться к столице. И тут неожиданно раздался звонок от принцессы Ами. Я повернул взгляд в сторону своей новой спутницы - что ж, будем импровизировать. И кое-какие соображения, как себя вести, у меня уже есть - спасибо моей амнезии. Как легенда для прикрытия подобный недуг вполне подойдет.
        - Подыгрывай мне,  - предупредил я Асси и принял вызов.
        - Мак,  - на мониторе появилось изображение улыбающейся принцессы.  - Рада, что тебе удалось взлететь без происшествий… А это кто?
        Лицо Ами выразило целый спектр эмоций - от сдержанной радости до удивления и недоверия.
        - Это Асси, ваше высочество,  - как ни в чем не бывало представил я своего нового штурмана.  - Наша союзница и потенциальный член клана Солдоков.
        - В качестве кого?  - слегка опешила Ами.
        Черт, а ведь прозвучало и впрямь немного двусмысленно - но неужели принцесса ревнует? Нет, вряд ли, здесь я, пожалуй, перегнул. Не могла же она подумать, что речь идет о невесте.
        - В качестве вассала,  - напряженные морщинки на лице Ами разгладились.  - Это долгая история, ваше высочество, расскажу подробно при встрече. Если, конечно, она возможна.
        Все же принцесса должна быть под домашним арестом… Вообще, я думал, что Ревак поменяет стратегию своего поведения после моего экспромта с его базой на Фьёрне - но, судя по сообщениям в СМИ, он уже снова на Соул, так что, скорее всего, принцесса в том же незавидном положении, что и при нашем последнем разговоре. Впрочем, связь с нею есть, и одно это уже не может не радовать.
        - Разумеется, встреча возможна, лорд Солдок,  - видимо, перед Асси принцесса перешла на официальный стиль общения, хотя в самом начале разговора назвала меня просто по имени.  - Направляйтесь на Соул, барон Бенито тоже в пути, так что встречаемся все вместе в точке, координаты которой я вам сейчас отправлю. И еще…
        Ами скосила взгляд на свою темнокожую соотечественницу, давая понять, что не хочет продолжать разговор при посторонних. Кажется, впереди меня ожидает допрос с пристрастием. Но что поделать - выдавать Асси как Пылающую длань Зании и представительницу старой империи я не собираюсь. Это не то, что следует рассказывать даже друзьям, а я ведь до конца и не уверен, можно ли относить к ним принцессу. Да и предавать доверие моей новой знакомой точно не хочется. Значит, придется пойти на обман. Вернее, подать информацию частично и так, чтобы никому не навредить.
        - Асси, прошу тебя на некоторое время покинуть мостик - нам с ее высочеством необходимо поговорить наедине.
        Темнокожая вели посмотрела на меня так, будто я нанес ей тяжкое оскорбление, но все же послушалась и даже кивнула в знак понимания.
        - Я проверю пока состояние десантной палубы, лорд Солдок,  - холодно произнесла она и скрылась в техническом коридоре, закрыв за собой входную переборку.
        Сразу же после этого неловкое молчание Ами сменилось заявлением, не терпящим возражений.
        - А теперь, Мак, я бы хотела услышать полную версию того, что произошло в начале этой петли. Кто эта девушка?
        - Сейчас я все объясню,  - я примирительно поднял вверх руки.  - Но сначала хочу уточнить. Ты сказала, что Бенито на пути к Соул - значит, я успел, и ему удалось спастись?
        Все же немного странная ситуация - я, как носитель информации о петле, задержался больше чем на сутки, а при этом ничего особо не изменилось. Да и принцесса ведет себя так, словно не пять минут назад получила информацию обо мне и наших совместных приключениях. Подозрительно…
        Я как раз вывел космолет на трассу и включил автоматическое управление. Потом, когда мы завершим разговор, настанет время гиперпрыжка. А пока… Кажется, Ами собралась нарушить взятую ей театральную паузу.
        - Успела я,  - выделив последнее слово, заговорила принцесса, и вот здесь у меня в голове все перемкнуло. Она успела? Но тогда…

        Глава 15. Легенда

        - Погоди, что ты хочешь этим сказать?
        - Я успела спасти барона Солдока и двух его помощников. Причем нам действительно повезло, потому что Сопротивление вновь попыталось напасть на Землю. И им даже удалось разбомбить твой город, но Бенито уже к этому времени покинул планету.
        В этот момент, словно в подтверждение слов принцессы, пиликнуло сообщение от Бенито. Экс-контрабандист писал, что направляется к Соул и будет ждать меня там - все, как и сказала Ами.
        - Ты хочешь сказать, что тоже?..  - начал я.
        - Не здесь!  - резко перебила меня принцесса и многозначительно закатила глаза.
        Кажется, она не доверяет защищенности этой линии и не хочет обсуждать происходящее здесь и сейчас. Проклятье! А мне как быть? Все говорит о том, что, либо Ами каким-то образом попала в петлю, либо она опять нашла мне замену, причем более надежную, чем Сапоро… Это меняет расклады, уменьшая мою полезность. Впрочем, учитывая личный корабль маури, до нуля она теперь не опустится, и о том, что меня убьют, беспокоиться, наверно, не нужно. Но, черт побери, как же меня раздражают подобные перемены!
        Честно, сейчас хочется просто развернуть корабль и спрятаться в какой-нибудь самой далекой дыре галактики и там переждать весь этот кризис. Жаль, не поможет. Да и не привык я бросать своих друзей. Все же нельзя исключать, что происходящее - это не более чем новые неприятности, в которые Ами, как обычно, умудрилась вляпаться.
        - За братом моим присмотришь?  - я первым нарушил повисшую паузу, решив позаботиться о пленниках вивисектора и заодно проверить, что думает об этом Ами.
        - Конечно. Все известные нам лежки этого псевдоученого уже зачищены,  - хорошо, значит Алекк Кроу для нее враг. Самую ужасную версию можно отбросить.
        - Спасибо,  - я поблагодарил Ами, и тут уже она перехватила инициативу.
        - А что там насчет твоей подружки? Рассказывай давай. Или мне стоит сразу известить геральдический совет о появлении леди Солдок?  - принцесса хихикнула, но лицо ее при этом оставалось строгим и серьезным.
        Что ж, своих ответов я, похоже, не получу до момента личной встречи, а вот самому придется оправдываться уже сейчас. Ну да ничего страшного: надо просто вспомнить мою безбашенную юность и самозабвенные попытки заговорить зубы экзаменаторам в университете.
        - Асси я встретил по пути с Хризалиса,  - самое главное, когда врешь, уверенно смотреть в глаза собеседнику.  - Взлет на этот раз дался сложнее, Панарианы успели среагировать и начали меня обстреливать. Пришлось уходить по дуге, потому что они приготовились перекрывать орбиту, и я совершил бросок вдоль поверхности…
        Ами слушала с легким скепсисом, но в то же самое время с искренним интересом. По большому-то счету, ей плевать, с кем я общаюсь, но вот наши общие дела не должны касаться посторонних. Вот она и хочет понять, кто такая эта Асси, чтобы решить, доверять ей или нет.
        - Потом все же взлетел,  - продолжал я,  - вышел на орбиту из другой точки, свернул на трассу и наткнулся на спасательную капсулу, посылающую сигналы о помощи. А долг истинного подданного империи - помогать другим подданным.
        Последняя фраза была цитатой из кодекса вели. Хорошо, что изучил его на досуге, восполняя свои пробелы в знаниях имперской аристократической кухни.
        - Она попала в беду, эта девушка?  - смягчилась принцесса.  - Что произошло?
        - Она не помнит,  - пожал я плечами.  - Амнезия из-за удара. Кто-то на нее напал, но кто именно… Гнарфы, алвы - сложно сказать.
        - В том районе действительно пропали несколько частных судов,  - принцесса скосила взгляд, видимо, проверяла информацию. А у меня в буквальном смысле гора с плеч свалилась.  - Надо будет направить туда дополнительные патрули. Да и Панарианам не помешало бы более тщательно следить за окрестностями Хризалиса.
        - Выяснилось, что, несмотря на отсутствие воспоминаний о прошлом, она неплохой штурман,  - кивнул я, решив закрепить успех.  - А у меня как раз дефицит вассалов.
        - Особенно симпатичных вассалок,  - добродушно улыбнулась принцесса.  - Принял ее в клан?
        - Пока еще нет. Вассалами Солдоков становятся только проверенные люди и вели.
        - Ладно, с этим разобрались,  - махнула рукой Ами.  - Я отправила тебе координаты, направляйся туда. Все объясню на месте.
        После этих слов она отключилась, лишив меня надежды узнать подробности этого странного начала петли. А удивляться тут было чему: странное поведение Ревака, не менее странное знание Ами о прошлом - в общем, очень хочется узнать детали.
        Единственное однозначно приятное событие за этот разговор - утверждение легенды Асси. Теперь хотя бы можно не бояться, что информация о Старой империи всплывет раньше времени. Кстати, может быть, на самом деле закрепить статус девушки и пригласить ее к себе в вассалы? Так и ей скрываться будет проще, и мне приятнее - все-таки не в каждом роду найдется психик пятидесятого уровня. А ведь со знаниями и силой Асси мы такого сможем наворотить!
        Я настроил маршрут корабля через гиперпространство по координатам принцессы, выбрав маршрут подлиннее (чтобы у меня было побольше времени в запасе), а сам отправился на поиски девушки - надеюсь, она избавилась от привычки китса исчезать и появляться в самый неподходящий момент.
        - Закончили?  - черт, все-таки от черной с белыми полосками зверюги в ней еще кое-что осталось.
        Вот только сию секунду был пустой коридор, и тут вдруг передо мной, как ни в чем не бывало, стоит Асси.
        - Да,  - кивнул я и быстро пересказал ей легенду о потерявшей память жертве кораблекрушения.
        - Слабовато,  - скривила губу Асси.  - Однако сойдет: посмотрю средние уровни и спектр батареек на ближайших планетах и сделаю себе похожую маскировку. Кстати, куда мы летим?
        Спектр батареек - это что-то новенькое… Ой, мне же вопрос задали!
        - На Соул…
        - Новую столицу империи,  - понимающе закивала девушка.  - Я запомнила.
        - Слушай,  - сказал я,  - пока у нас есть время, может, поможешь мне восполнить пробелы в моих знаниях?
        - Ты хочешь подробнее узнать о прошлом?  - уточнила Асси.
        - Не только. Пройдем на камбуз?
        Только сейчас я неожиданно понял, что очень хочу есть. И надеюсь, что корабельные синтезаторы пищи в нормальном рабочем состоянии. Перекусим с «дланью», а заодно поговорим с ней о Старой империи.
        До столовой мы не дошли, а доехали - на грузовой платформе, которую можно было отправить куда угодно в пределах корабля. Все же очень удобно, когда рядом с тобой есть тот, кто может активировать все системы корабля. Кстати, я ведь теперь и в арсенал с библиотекой смогу попасть?!

        Глава 16. Прошлое

        - Так что ты хочешь узнать?  - спустя несколько минут после начала трапезы уточнила Асси, откинувшись на спинку изящного стула и держа в руках бокал легкого лантанийского вина.
        Синтезаторы оказались в порядке, правда, первые порции завтрака пришлось выбросить в переработку - слишком отдавали пластмассой. А вот уже со второй попытки нам удалось заставить машину приготовить сносную кашу и тосты с ягодами. Вино, правда, ко всему этому добавила только Асси - я и так-то не очень люблю алкоголь (до сих пор иногда с содроганием вспоминаю пьянку с Садоном Траком), а при управлении космолетом он тем более лишний.
        - Как можно больше,  - ответил я, пристально рассматривая девушку.  - Про Занию, про отношения с другими мирами… про твои техники.
        Последнее я произнес как бы между прочим, однако тем самым заодно и прощупал почву. Неплохо бы научиться у Асси чему-нибудь полезному - уверен, какие-то простые для моего одиннадцатого уровня, но при этом полезные техники она мне покажет.
        - Раньше Зания была республикой,  - задумчиво произнесла девушка.  - Но прим Сален убедил сенаторов, что мы не должны вариться в собственном соку… Да, кажется, так он сказал. И Зания начала экспансию к другим системам. Когда число входящих в республику планет превысило полсотни, сенат принял решение о централизации власти - для удержания порядка. Так появилась империя.
        - Первым стал Сален?  - спросил я.
        - Шаннок,  - покачала головой Асси.  - Сален стал его первым советником. Он был отличным стратегом, но именно Шаннок идеально подходил на роль императора. Сильный, волевой и, самое главное, безжалостный. Не жестокий, нет. Именно безжалостный, когда это было нужно, когда интересам империи угрожала опасность.
        - И что, все миры вот так запросто подчинялись Шанноку?  - не удержался я от вопроса. Интересно ведь, насколько отличался подход старой империи от новой.
        - У них не было выбора,  - пожала плечами Асси.  - Как, впрочем, не было и у наших предков.
        - Погоди, что ты имеешь в виду?
        Девушка потянулась за очередным тостом, изящно откусила краешек и пояснила:
        - Ты ведь не думаешь, что империя Шаннока во вселенной была единственной? В то время как раз зарождались первые звездные королевства, и если бы вели не объединились с другими мирами, кто знает, как пошла бы история. И не вырезали бы всех, например, те же дибби-хаты… Но мы выжили! Мы набирали влияние, брали под крыло слабые расы и давали им возможность быть наравне с нами. Быть полноценными подданными империи.
        - И любой не-вели мог получить титул аристократа?  - я вспомнил, как Асси говорила, что цвет кожи не важен.
        - За заслуги перед империей - да,  - подтвердила девушка.  - Важен вклад подданного, а не его принадлежность к определенному биологическому виду. Это делает империю сильнее!
        Асси покачала головой, показывая свое разочарование текущим положением дел. Да уж, как я понял, Старая империя была жестока, раз создала целый клан карателей, жестоко пресекающих инакомыслие, но при этом она же давала возможность другим расам быть не просто планетами в списке, не батарейками с номерами, а равноценными членами общества наравне с вели. То, чего нет в нынешней империи Ревака. Впрочем, я все равно пока знаю не так много, чтобы сделать окончательный вывод.
        Впрочем, история, конечно, важна, но мне все же гораздо интереснее то, что может повлиять на мое настоящее.
        - А ты помнишь, что случилось со Старой империей? Почему все сломалось?  - я с надеждой посмотрел на свою собеседницу, но, увы, тут меня ждал провал.
        Выяснилось, что Асси очень хорошо знала становление империи, могла перечислить всех правителей вплоть до последнего на ее памяти, а также десятки входящих в империю планет. Но вот дальше была пустота. Воспоминания заканчивались ее отправкой на Фьёрн, о чем она уже мне говорила, и все. Даже время мы с ней определить не смогли, потому что летосчисление Старой империи разительно отличалось от современной принятой у вели системы. Так что, увы, мой расчет на ее знания оказался напрасным. Максимум, что Асси удалось вспомнить - это что младшие аури ослушались императора и были приговорены. Снова тупик. С другой стороны, нельзя все же сказать, что я совсем ничего не узнал.
        До прибытия в расчетную точку оставалось около двадцати минут - время за разговором пролетело совсем незаметно. А я ведь еще получил от Асси не все, что хотел.
        - Я могу принять тебя в свой клан,  - я не спросил, а именно предложил.  - Так тебе будут задавать меньше вопросов.
        - На это должно быть разрешение императора,  - покачала головой девушка.
        - То есть теоретически это все же возможно?  - уточнил я, хотя был немного сбит с толку.
        - С разрешения императора - да,  - подтвердила Асси.  - Пылающая длань Зании подчиняется только воле главы империи. Но если тот сочтет нужным, я могу стать вассалом одного из лордов.
        Однако засада, как говорил один мой однокурсник. Награда так близко, и при этом единственному, кто мог бы мне помочь ее получить, я ни капли не доверяю. Да и если бы даже доверял… Стоит Реваку узнать о своей власти над живым орудием его предков, он же моментально заберет у меня Асси!
        - Тогда я прошу тебя научить меня одной из техник,  - предложил я.  - Взамен могу показать одну из способностей Солдоков.
        - На это должно быть разрешение императора,  - вновь огорошила меня Асси.
        - Даже на передачу простейшей техники?  - зацепка слабая, но не попробовать я не мог.
        - Только с разрешения императора,  - голос девушки прозвучал как-то особенно сухо.
        - Прости, я не пытаюсь заставить тебя делать то, чего ты не хочешь,  - я попробовал сгладить ситуацию.  - Просто мне так нужна помощь, чтобы справиться со всеми проблемами, и, когда я увидел тебя, мне показалось, что само провидение сделало мне подарок. Я ведь не только ради себя и рода все это прошу, но и ради империи. Может быть, хотя бы сможешь открыть мне закрытые отсеки корабля, и я сам буду все изучать?
        Я внимательно посмотрел на девушку, и, кажется, ее лицо, до этого напряженное, немного расслабилось.
        - Спасибо, что спас меня,  - она подошла и положила руку мне на лицо. Какой странный жест.  - Но я «Пылающая длань», я не могу использовать свою силу без приказа императора. В любом виде. Такова моя суть.
        Ну вот, думал, что нашел абсолютное оружие, а в итоге только об истории Старой империи узнал… Впрочем, нет. Еще я спас Асси: от пыток и жизни в теле животного - думаю, это немало. Да и знание истории, если подумать, это ведь тоже сила. Так что нечего посыпать голову пеплом, надо двигаться дальше. Тем более что мы уже почти прилетели.

        Глава 17. Советник

        Кстати, насчет скорой встречи с моими друзьями - Асси вроде же хотела включить маскировку, скрывая свой истинный уровень. Или она уже это сделала?..
        Статус
        Рука сама собой, по привычке, доведенной до автоматизма, использовала нужную распальцовку, после чего я на мгновение замер.
        Аессик, уровень батарейки 9
        И все. Никакой «Пылающей длани» и любого другого намека на Старую империю. Просто некая Аессик, то есть Асси, которая проходит что-то типа стажировки для последующего вступления в клан Солдоков.
        - Неплохо,  - одобрительно кивнул я.  - Покажешь?..
        - Только с разрешения императора,  - Асси бросила на меня суровый взгляд, но потом не удержалась и хмыкнула.
        Что ж, пусть мои надежды на изучение техник Старой империи в очередной раз разбились, но зато отношения с Асси вроде бы стали немного лучше.
        Мои размышления прервал сигнал готовности к выходу из гиперпространства - мы прибыли к месту, которое предложила для встречи Ами. Как оказалось, на дальней орбите Соул. Ага, а вот неподалеку крутятся патрульные крейсеры империи, тут же проверившие меня по отзыву «свой - чужой». Никакой агрессии, никаких попыток остановить и не пропустить. Что же, черт побери, изменилось? Очень надеюсь, что Ами сейчас все объяснит.
        - Мак, прими нас на борт!  - раздался в динамиках голос Старого Бена.
        Система слежения моментально вывела на основной монитор изображение «Аринако-4», затерявшегося между двух боевых громадин империи, а потом экран разделился, показав мне сосредоточенную физиономию барона Солдока. Увидев меня, он обрадовался, а потом перевел взгляд на Асси и… Нет, он не стал выказывать подозрение, как до этого принцесса. Напротив, Бен отреагировал так, будто я совершил какой-то невероятный поступок, прямо даже подвиг.
        - Ну, ты!.. Вот это лорд! Даже в открытом космосе!..
        Кажется, я понимаю, о чем он. Вот только вслух эту тему будет лучше не продолжать, а то, боюсь, огреть меня за подобные намеки Асси сможет даже без разрешения императора.
        - Шлюз десантной палубы открыт,  - сообщил я Бену и побыстрее отключил связь.
        Надеюсь, при личной встрече он станет вести себя приличнее… В идеале бы вообще избежать лишних разговоров и сразу перейти к делу - особенно учитывая, сколько у меня накопилось вопросов к принцессе. А вот, кстати, и она - на легком орбитальном боте, как раз в этот момент запросившем посадку. Что ж, наши собираются, как говорилось в одной хорошей старой книжке.
        - Мак, наконец-то!  - горячо поприветствовал меня Бен, гремя ботинками по полу.
        Следом за ним вошли Айла с Карлом, а потом - Ами. В легком боевом скафандре, заметно посвежевшая и какая-то… слишком, что ли, дружелюбная.
        - Лорд Солдок, Асси,  - церемонно, но вместе с тем улыбаясь поприветствовала она нас, применив, тем не менее, боевую медитацию. Все ясно, проверяла мою новую спутницу.
        И хорошо, что та не отреагировала на ударившую в нее молнию - она хоть и не наносит прямого вреда, но выглядит не очень безопасно. Впрочем, чего это я? Разве «Пылающая длань» может не знать способность императоров?..
        - Ваше высочество,  - кивнул я, встав с кресла.
        - Сразу к делу,  - сменила тон принцесса, чем заставила меня немного опешить.  - Я решила лично поговорить с тобой перед тем, как мы выдвинемся.
        - Куда?  - я поднял вверх левую бровь.
        - Прогуляемся?  - кажется, Ами начала осваивать методику ответа вопросом на вопрос.
        Пока мои вассалы деловито рассаживались по местам и знакомились с Асси, мы с принцессой вышли в технический коридор и направились в сторону десантной палубы.
        - Я понимаю, что ты как лорд волен принимать собственные решения, но все же я пока не могу полностью довериться твоему новому вассалу,  - весь налет странного пафоса моментально улетучился, и рядом со мной теперь вышагивала привычная и хорошо знакомая мне Ами.  - В общем… Я все знаю о событиях прошлой петли.
        Какой резкий переход. Что ж, я тогда тоже могу сыграть в непонимание.
        - Еще бы…  - начал было я, но принцесса жестом приказала мне замолчать.
        - Кое-что изменилось, Мак. Новый советник отца использовал на меня уникальную технику восстановления памяти. Поэтому я и опередила тебя в спасении барона Солдока. Я просто знала в самом начале петли, что произойдет. Я все помню без кодов - просто подтянулись все старые воспоминания. Даже про Клейцер…
        Ами замолчала, а я судорожно сглотнул, вспоминая тот эпизод, когда фактически похитил принцессу.
        - Я…
        - Не надо,  - Ами подняла руку.  - Я понимаю, почему ты тогда так поступил. И пусть это и неприемлемое поведение по отношению к члену императорского рода, я не в обиде. Я помню, как ты до последнего пытался нас спасти, и, наверно, это и было самым главным.
        Даже не знаю, что сказать…
        - Ты теперь вообще все помнишь? Ты в петле?
        - Помню только ключевые моменты, в которых, как ни странно, оказалось довольно много тебя,  - Ами улыбнулась.  - И это не навсегда, техника продержится две петли, потом ее нужно будет обновить. Но новый советник отца обещал теперь и меня поддерживать в петле.
        Ами опять напомнила про то, как она вернула память, а я невольно вернулся к своему недавнему разговору с Асси. Она тоже сказала, что техники управления памятью в петле доступны - но только с тридцатого уровня. И что же это за помощник у Ревака, что внезапно оказался способен на такое?
        - Новый советник?
        - Тайный советник,  - уточнила Ами, ничуть не смутившись.  - Его зовут Увосс, отец принимает решения после обсуждения с ним. У империи сейчас важный период…
        - Так, стоп,  - я решил попробовать разобраться в ситуации хотя бы с точки зрения принцессы.  - Расскажи мне, пожалуйста, с самого начала. Что за советник, откуда он взялся?
        - Тайный советник потому и тайный, что о нем не должны знать,  - Ами принялась объяснять мне как маленькому.  - Он давно помогает семье. Именно благодаря ему отец смог включиться в события петли и подготовиться к контрудару.
        - Против кого?
        - Настоящего врага! Мне пока не сказали, кто это, слишком опасно. Но это не главное - наши с тобой приключения заставили отца начать принимать меня всерьез, и с этой петли он понял, что удержать меня в стороне не получится. Именно поэтому он все мне рассказал и помог вернуть воспоминания.
        И почему даже самые умные люди и вели, когда дело касается их близких, могут быть настолько слепы? Ведь очевидно же, что император что-то не договаривает, но Ами просто хочет ему верить и не замечает этого. И самое обидное, даже если рассказать ей про техники памяти, которые открываются лишь с тридцатого уровня, она же все равно найдет повод вернуться к отцу.
        Черт, и что же мне делать?

        Глава 18. Память

        - А ты не боишься, что советник может как-то повлиять на твоего отца?  - наконец, у меня получилось правильно сформулировать вопрос.
        - На императора Ревака невозможно повлиять,  - усмехнулась Ами.  - Ты, как всегда, слишком предвзято судишь об отце. А он, между прочим, доверил мне, вернее, нам с тобой, важную задачу.
        Похоже, пока развивать эту тему бесполезно. И единственное, что мне остается - это быть рядом с принцессой и попробовать получше разобраться в происходящем. Если повезет, то еще и защитить ее смогу от возможных неприятностей.
        - И что за дело нам поручили?
        - Найти и захватить вивисектора.
        Мы стояли друг напротив друга и молча смотрели глаза в глаза. В голове моей резвился вихрь мыслей, но мне удалось с ним справиться. Только уравновешенная последовательность поможет мне разобраться. Новый тайный советник, вернувшийся Ревак и наш старый добрый враг…
        - А как же Фьёрн?  - спросил я на всякий случай.
        - Все остается в силе, Мак,  - Ами тряхнула головой и указала рукой вглубь коридора, предлагая идти дальше.  - Отец работает над этим, у него там база уже несколько месяцев. Как только она преодолеет защиту, он возьмет нас с собой. А пока от нас там нет никакой пользы, важнее остановить вивисектора. Ты с нами? Ты, лорд Солдок, поддерживаешь империю в ее борьбе с врагом?
        Мысли вновь лихорадочно понеслись в моей голове. Я, конечно, с большим удовольствием поучаствую в охоте на этого гада, и все же… Император, его советник, обещание взять нас на родину маури и задание, уводящее как можно дальше от нее. В словах императора есть смысл, вот только известные мне критерии применения восстановления памяти говорят, что не все так просто.
        Может ли быть так, что в прошлый раз после моей смерти Ревак сумел пробить защитный пояс Фьёрна? Какова вероятность того, что и этот взявшийся из ниоткуда советник, как моя новая знакомая, родом из Старой империи? Не знаю… Ладно, в любом случае идти против течения мне пока еще слишком рано. Подыграем императору и посмотрим, к чему это все приведет.
        - Конечно же, лорд Солдок и его вассалы поддерживают империю,  - ответил я Ами, уже начавшей терять терпение из-за столь долгой паузы.
        - Отлично,  - довольно кивнула принцесса.  - У нас есть пара зацепок, нужно будет проверить несколько звездных систем.
        Она развернула планшет и активировала на экране детализированную карту галактики. Созвездия знакомые, большинство подписанных систем тоже.
        - Здесь, здесь и здесь,  - принцесса ткнула пальцем в несколько точек, и те загорелись зеленым светом.  - Пришлось надавить на Карма Дауса, и тот дал наводку.
        А неплохой такой размах у операции! Все же с материальной базой и поддержкой императора вивисектор уже не кажется таким всесильным и неуловимым.
        - Я полечу на своем корабле, ты с командой, благо и штурман у тебя теперь есть, на своем,  - Ами тем временем деловито проводила инструктаж.  - Поисками будем заниматься при поддержке корпуса моих личных вассалов. При необходимости можно будет подтянуть и боевой флот, полномочия у меня есть.
        Я кивнул, одобряя подобный подход. Здесь я полностью поддерживаю идею - с такими, как этот Алекк Кроу, лучше не связываться в одиночку. А еще, как я понял из брифа, что мне скинула Ами, летят с нами действительно проверенные аристократы вроде Катабов, Заринкисов и Тулов. Похоже, приключения в прошлых петлях переместили их в зону влияния принцессы, и та собирается его только наращивать.
        Ами покинула мой фрегат на том же орбитальном боте и направилась на свой корабль, а я вернулся на мостик к трем парам любопытных глаз. Именно к трем - лицо Асси выражало ледяное спокойствие, в то время как Бен с помощниками смотрели на меня в ожидании ценных указаний.
        - Летим в систему Белль сто-пятнадцать бис,  - отправив карту в систему корабля и выведя ее на монитор, проговорил я.  - Асси, твоя задача - проложить маршрут и сделать так, чтобы мы не отстали от остальных кораблей.
        - Поняла,  - сухо ответила девушка.
        - Бен, на тебе, как обычно, корабельные боевые системы.
        - Так точно, лорд Мак!  - отозвался экс-контрабандист.
        - Айла на контроле, за Карлом - тактика.
        - Есть! Есть!  - одновременно отозвались маленькие помощники Бена.
        Я мельком взглянул на Асси - вопреки некоторым опасениям (все же вместе мы летали только один раз) она весьма уверенно работала с картой и прокладывала маршрут.
        - Мы ищем отступника?  - я даже не сразу понял, что голос Асси звучит у меня в голове.  - Смелее, говори со мной как раньше.
        Я открыл было рот, чтобы ответить девушке, но сразу же захлопнул, даже челюсть, как мне показалось, затрещала на весь мостик. Впрочем, а чему я удивляюсь? Если в образе китса Асси могла со мной общаться посредством мысли, что ей мешает делать это сейчас?
        - Да, мы ищем разумного, что объединил геномы нескольких родов и решил изменить мир.
        - Куда уж больше,  - оказывается, и в мыслеречи можно иронично фыркать.  - Но я помогу вам. Это даст мне возможность разобраться в ваших новых порядках.
        - А ты помнишь, где находится Зания?  - неожиданно мне пришла в голову чудесная мысль.
        Да, бывшая «Пылающая длань» не может меня учить или как-то помогать, используя свою силу, но ведь корабль-то она водит. Что помешает ей указать мне на точку с настоящей родиной вели? А там, уверен, гораздо больше всего интересного, чем на том же Фьёрне.
        - Названия изменились,  - тут же расстроила меня Асси.  - Мне нужно просмотреть все доступные вам карты, чтобы отыскать зацепку по очертаниям.
        Хм, а может быть, еще и не все потеряно?
        - Всем кораблям!  - наш разговор с Асси прервал голос принцессы, усиленный динамиком.  - Через пять минут уходим в гиперпрыжок! Проверьте координаты выхода…
        - Скажи ей, что мы отправляемся сюда,  - произнесла Асси уже нормальным голосом и ткнула пальцем в дальнюю подсвеченную точку. Как безапелляционно.  - Если я правильно определила координаты, там может быть база имперских миротворцев.
        Ха! Похоже, моя просьба поискать Занию заставила девушку задуматься о прошлом и что-то вспомнить. Кажется, что-то связанное со Старой империей мне все-таки перепадет. Если, конечно, в словах Асси нет никакого подвоха. И… кто такие миротворцы?

        Глава 19. Браслет императора

        - Лорд Солдок принцессе Ами,  - направил я запрос на главный корабль. С возникшими вопросами я разберусь позже, а сейчас надо для начала скорректировать наш маршрут.
        - Что такое?  - на экране появилась недовольная принцесса. Похоже, кто-то изо всех сил спешит выполнить приказ своего отца.
        - Я тут подумал, что из трех точек, названных Кармом Даусом, одна немного отличается от всех остальных. Мы сейчас строили маршрут до Вирса, но я предлагаю начать с системы Крокета-Вильбура.
        - Основания?  - тут же отозвалась принцесса.
        - Чутье Солдоков,  - брякнул я.  - Эта система ближе всего к Фьёрну.
        Я не обманул, это действительно было так. Не знаю, совпадение или нет, но Белая звезда, похоже, обладает особенным магнетизмом. Не удивлюсь, если и вивисектор действительно прячет в тамошних утесах свое тело. Впрочем, это нам как раз и предстоит выяснить.
        Как бы там ни было, мою идею согласовали, и уже через пару минут наш корабль ушел в прыжок к системе Крокета-Вильбура.
        - Сколько у нас есть времени?  - я повернулся к Асси, занимавшейся подготовкой маршрута.
        - Шесть часов.
        - Так долго?  - меня смутил столь продолжительный полет, особенно с учетом того, что система была не так уж и далеко от нас.
        - Пришлось замедлиться, чтобы уравнять скорости с другими кораблями,  - вели пожала плечами.  - В последний момент поступил приказ от принцессы, я подумала, что это разумно, и нет смысла обсуждать.
        - Да, это разумно.
        Я замолчал. Вроде бы и мелочь, но смущают меня решения, принятые у меня за спиной. А еще эта готовность со стороны Асси выполнять приказы принцессы. Если честно, даже вопросы о миротворцах, что я так хотел задать, вылетели из головы.
        - А ты бы хотела встретиться с нынешним императором?  - было очень тяжело решиться на этот вопрос, но в итоге я словно бросился с головой в ледяную прорубь.
        Все-таки Асси же сама говорила, что служение лидеру империи - это ее суть, так что вряд ли я смогу удержать ее, если она соберется пойти под руку Ревака… Проклятье, как же обидно! Но мне просто необходимо знать, что сама «Пылающая длань» думает о своем положении.
        - А он уже связывался со мной. Ревак или тот, кто назвался этим именем,  - ну вот, и сразу же удар. Хотя можно было догадаться, что у императора должен быть способ общаться с такими своими слугами как Асси.
        Стоп! Если прекратить себя жалеть и обратить внимание на то, каким образом была построена фраза девушки, то не все так печально. А если посмотреть на вытаращенные глаза Бена, то становится даже смешно - может быть, кстати, опять перейти на мысленное общение?
        Ну же! Я попробовал достучаться до Асси, и та, словно почувствовав это, снова открыла канал между нами.
        - Как он связался с тобой?  - я постарался взять себя в руки и попробовать разобраться во всем с самого начала.  - Он теперь знает, что ты со мной?
        - Через браслет императора мы все, «Пылающие длани», привязаны к нему,  - ага, понятно. Я привязывал к браслетам псов или корабли, а древние императоры поступали так же со своими подданными.  - Насчет же того, кто я, с кем и где - не волнуйся. Эта информация ему недоступна. Единственное, что он знает, так это то, что я проснулась.
        Что ж, эта информация немного обнадеживает.
        - И о чем вы говорили? Что ты ему сказала?
        - Ничего,  - ответ Асси меня ошарашил.  - Тот, кто со мной связывался, не является настоящим императором.
        - Это потому, что он не принадлежит к твоей Старой империи?
        - Нет, это потому, что он не принадлежит к императорскому роду.
        На какое-то время мы оба замолчали. Я пытался прикинуть, что мне дает эта информация… Выходит, либо Ревак, вернее, его какой-то его давний предок, узурпировал трон, либо браслет императора находится у какого-то неизвестного лица.
        - А Ами? Принцесса, с которой мы говорили…
        - Она тоже не принадлежит к императорскому роду,  - я еще не закончил говорить, как ответ Асси расставил все по своим местам.
        Значит, все-таки первый вариант. С одной стороны, мне это на руку - некому будет увести у меня бывшую «Пылающую длань», а с другой - что же творится в этой вселенной?!
        - Эй, ребята, вы чего?  - от мыслей меня отвлек голос Бена, который только-только пришел в себя после первой реплики Асси - той, что она сказала вслух.
        - Это мы так шутим,  - я попробовал успокоить своего барона.  - У нашей подруги же амнезия, вот мы и фантазируем на тему того, кем она могла быть.
        - Ну и шуточки у вас,  - Бен сделал вид, что обиделся, но его взгляд продолжал подозрительно перебегать с меня на Асси.
        Ничего, это не страшно, а вот для откровений время еще не пришло. Слишком рано, слишком много всего непонятного вокруг. Но зато представляю, как бывший контрабандист удивится, когда я, наконец, расскажу ему всю правду о происходящем.
        - Асси,  - я опять попробовал мысленно позвать девушку в надежде, что она еще не обрубила нашу связь. Вроде бы работает.  - А что ты думаешь о советнике? Учитывая, как ты умеешь обращаться с техникой этого корабля, уверен, ты слышала мой разговор с Ами.
        - Слышала. Слишком мало информации, чтобы делать выводы.
        - А он может…  - похоже, мне придется сформулировать это самому.  - Он может тоже быть «дланью», как и ты?
        - Да, это возможно…
        - Но как тогда он смог вернуть память императору и Ами? Если те не принадлежат императорской семье, а вы не можете использовать силу ради обычных смертных, то как он им помог?
        Вот вопрос, который мучает меня последнее время - если бы не он, все бы уже давно выстроилось в стройную систему. А так, я уверен, мы точно что-то упускаем. Впрочем, может быть, Асси сейчас все объяснит.
        - Я не знаю, как такое возможно,  - чувствовалось, что она тоже смущена.
        - А кто еще может владеть подобными способностями? Вернее, кто мог владеть ими в ваше время?
        - Никто, эти техники нам передавал лично наследник престола,  - на этот раз Асси звучала громко и уверенно.
        - Странно…  - не знаю, что тут еще можно сказать.
        - Что-то недоброе есть во всем этом,  - неожиданно выдала девушка, будто я сам не понимаю.  - Рекомендую побыстрее разобраться. И… пока мы летим, я - в медицинский отсек тренироваться.
        «Ничего не имею против», хотел было ответить я, а потом вживленный в мою ауру чип показал, что кто-то отключил доступ ко всем капсулам, кроме одной. Впрочем, почему кто-то?..
        Да что же это творится! Я сам хотел потратить на это наш полет, да и против компании Асси был не против, а тут у меня такую возможность собираются утащить, забрав себе последнюю капсулу. Причем кто? Личная помощница уже мертвого императора! Да где это видано!

        Глава 20. Код

        - Мы на тренировку,  - я не успел ничего сказать, когда Асси ухватила меня за рукав и утащила на транспортную платформу. Может быть, еще не все потеряно…
        - Удачи,  - Бен помахал нам рукой и остался в рубке за главного.
        Нас же на огромной скорости потащило на нижнюю палубу, где располагался улучшенный медотсек корабля Солдоков. Асси молчала, а когда я захотел уточнить, зачем она столь нагло пролезла в управление кораблем и покопалась в настройках госпиталя, даже резко огрызнулась, после чего задумчиво закусила губу. Чего это она? Мы как раз доехали до места, и вели, резко вскочив со своего места, зашла внутрь. Я последовал за ней и только и успел заметить, как она скрылась под куполом. Ну да, как же - позанимались вместе…
        - Я все…  - не успел я себя накрутить, как купол снова поднялся, и Асси степенной походкой вышла наружу и уселась обратно на транспортную платформу.  - Попробовала и, знаешь, что-то мне расхотелось тренироваться.
        С этими словами она нажала кнопку возвращения и унеслась, оставив меня тут одного недоумевать по поводу того, что сейчас было. Может быть, «Пылающие длани» немного ненормальные? Или годы в теле китса не прошли бесследно?
        С этими мыслями я залез под оставленный Асси купол и уже хотел прилечь, когда неожиданно заметил выставленные девушкой настройки.
        Ускоренный режим развивающего сна
        Время полного восстановления запаса энергии сокращено до 2 минут
        Я не сразу понял, что означает это сообщение, потом перечитал его, и лишь с третьего раза до меня дошло. Асси не может мне помогать, но никто не запрещает ей самой тренироваться, включив максимально эффективный режим благодаря мощи своего уровня… А потом точно так же никто не помешает ей просто «забыть» сбросить настройки, прежде чем передать капсулу мне. Неудивительно, что она так нервничала - наверно, не часто ей приходилось нарушать правила… А тут еще и я вел себя, как скотина.
        - Спасибо,  - я попробовал, и связь между нами опять сработала.
        - Не понимаю, о чем ты,  - тут же отозвалась Асси, но я почувствовал, что она улыбается.
        - Хорошо.
        Я не стал спорить, а вместо этого сосредоточился на том шансе, что смог получить благодаря девушке. За полную разрядку на одиннадцатом уровне я двигался вперед на один процент - в час это получалось аж тридцать процентов. А за шесть часов полета, благо на двенадцатом уровне скорость развития почти не замедлилась, я смог довести свой уровень почти до тринадцатого.
        Статус
        Уровень батарейки 12, емкость 1,32 эргона, прогресс 85,7 %
        Кстати, а ведь если продолжить и довести дело хотя бы до четырнадцатого уровня, то уже на этом этапе благодаря выбранной мной «фазе энергии» резерв достигнет полутора эргонов. Может быть, это своего рода пограничное значение позволит мне самому открыть какие-то новые отсеки корабля или улучшить способности? Было бы круто.
        Я напоследок еще раз обновил эффект развивающего сна, а потом вызвал транспортную платформу и отправился обратно в рубку. Через пять минут мы выйдем в обычное пространство, так что не стоит отделяться от коллектива, тем более что продолжать тренировку, пусть и немного в ограниченном виде, я смогу и там.
        - С возвращением,  - Бен поприветствовал меня, подняв стакан с каким-то газированным напитком.
        - Это?..  - я даже растерялся, не зная, как реагировать, глядя на бывшего контрабандиста и Асси, болтающих о правильном приготовлении тенерийского жаркого под бокал вполне себе с виду земного шампанского.
        - Это не алкоголь, никакого воздействия на нервную систему,  - тут же успокоил меня Бенито.  - Просто для антуража, обычная газировка. Если выпала возможность расслабиться, лучше делать это красиво.
        - Согласен,  - я не стал спорить, хотя сердце невольно кольнуло от того, что моим друзьям может быть хорошо и без меня.  - Но время отдыха вышло, пора на боевые посты.
        - А мы уже тут!  - в отличие от меня Карл, которого вместе с Айлой я не сразу даже и заметил, не стал скрывать свое недовольство. Ну да, их-то ненастоящее шампанское никто пить не пригласил.
        - Вы молодцы,  - кинув убийственный взгляд на Бена с Асси, я похвалил помощников контрабандиста и уселся в свое капитанское кресло.  - Тридцать секунд до выхода в обычный космос.
        В итоге все заняли свои места и приготовились к возможной драке, но зря. Помимо нас из гиперпространства выпрыгнули лишь корабли Ами, все отмеченные системой «свой-чужой» как дружественные цели. Я, конечно, их на всякий случай проверил улучшенным проявлением, заслужив подозрительный взгляд Асси, но ничего не изменилось. Все было чисто.
        Корабль Ами тут же передал нам курс к четвертой планете системы, и мы на какое-то время зависли на ее орбите, проверяя пространство под нами всеми возможными сканерами.
        - Есть сигнал!  - в общем канале раздался торжествующий голос принцессы, и нам переслали перехваченный с помощью техники «поиска» код.
        - Мак,  - спустя секунды Ами уже была в моем личном канале.  - Готовимся к высадке. Сначала поработаем малой группой, так что буду ждать тебя у себя на корабле. Рассчитываю, что ты прикроешь меня и как Солдок, и как Колонель.
        - Конечно,  - я ответил принцессе и отключился.
        Наверно, стоит поторопиться. Если тут на самом деле укрылся Алекк Кроу, то чем быстрее мы его атакуем, тем меньше он будет к этому готов. А что касается базы миротворцев Старой империи, то даже хорошо, что Асси не пойдет с нами. Сможет продолжить свой поиск и в случае чего сориентирует меня относительно ее местоположения.
        - Макс,  - ну вот, только подумал о девушке, как она уже меня позвала. Но почему у нее такое встревоженное лицо?
        - Что-то случилось?
        - Да,  - Асси кивнула.  - Этот код, по которому вы нашли убежище своего отступника… Вряд ли он принадлежит ему.
        - Почему?  - я спрашиваю и уже, кажется знаю, ответ.
        - Это кодировка расположенной тут части миротворцев…
        Проклятье! Я с трудом сдержался, чтобы не выругаться вслух.
        - Ами,  - я на пару секунд вернулся в личный канал принцессы.  - А этот код, по которому мы нашли Кроу, его тоже Даус выдал?
        Если это так, то роль наместника Земли во всей этой истории становится гораздо значительнее, чем я мог бы подумать раньше.
        - Нет, конечно. Эту информацию добыл советник Увосс. Я же не просто так говорила, что он очень полезен! И, Мак, давай быстрее, мы только тебя и ждем!
        - Хорошо.
        Я отключился и обвел взглядом свою команду: ничего не понимающего Бена, его помощников и ухмыляющуюся Асси. Кажется, сейчас мы будем штурмовать не базу вивисектора, а один из аванпостов Старой империи.

        Глава 21. Операция

        - Бен,  - я понял, что больше нельзя держать барона в неведении, да и слышал он уже достаточно, чтобы и самому сделать правильные выводы.  - У меня есть подозрения, что новый советник императора играет не на нашей стороне. Пока я не могу это доказать, но…
        - Я понимаю,  - Бен кивнул.  - Рад, что ты смог мне довериться. Ну и, если будет что-то подозрительное, я тебе сразу скажу.
        Я ответил Бену тоже кивком. Вот только подозрительного мне и так хватает. Сперва тайный советник Увосс использует техники «Пылающих дланей», теперь вот передает коды баз Старой империи… Что же он задумал? И чего хочет добиться император, приблизив к себе такого типа?
        - Асси, спасибо за предупреждение,  - я повернулся к девушке.  - Буду рассчитывать, что ты меня прикроешь.
        Кстати, забавно - я обратился к Асси, фактически использовав ту же фразу, что и принцесса недавно.
        - Только по приказу императора,  - вели, в отличие от меня, тут же дала задний ход. Ожидаемо, но попробовать стоило, тем более что, похоже, это становится чем-то вроде нашей личной шутки.
        - Знаю,  - я помахал ей рукой.  - Но от советов все равно не откажусь.
        После этого я прыгнул в ближайшую спасательную капсулу и направил ее в сторону флагмана Ами. Полетел бы на шаттле, но, увы, на моем фрегате они просто не дожили до этих дней. Впрочем, лично мне никакой особой разницы: корабль летает, делает это быстро - так чего еще надо? В общем, через две минуты я уже был на месте, а через пять я, Ами и еще три десятка дворян из ее новой свиты стартовали к поверхности планеты.
        - А может, танки прихватить? Или тяжелое вооружение? Хотя бы людей побольше?  - я осторожно поинтересовался у принцессы.  - Алекк Кроу опасен сам по себе. А если там его химеры, то…
        - Все нормально,  - Ами улыбнулась и обвела глазами окружающих нас вели, как бы показывая, из-за кого не может озвучить детали.
        Ладно… В принципе, принцесса уже сражалась с вивисектором, знает, на что тот способен, так что недооценки быть не должно. Так и вышло: прямо перед нами по месту высадки отбомбилась целая эскадрилья прикрытия, и в итоге, когда мы спустились на поверхность, рядом никого не было.
        - Цель там,  - Ами активировала боевую медитацию, накрывая весь наш отряд, и я, словно это знание пришло само по себе, понял, куда именно нам идти дальше. К тому нагромождению толстых бронированных блоков с подсвеченными красным узкими окошками. Неплохая маскировка в целом - на первый взгляд, просто небольшая гора или холм с закатными отсветами на склонах.
        А еще - что выдвигаться пока еще рано… Стоило мне задуматься почему, как над нами пролетела еще одна волна бомбардировщиков, правда, они на этот раз скидывали не бомбы, а что-то вроде самозакапывающихся мин. Заземлители - еще одно знание, полученное благодаря боевой медитации - работают как высасыватели энергии, на мгновение оставляя противника полностью без защиты. Опасная штука: не успеешь быстро восстановиться, и ты гарантированно труп.
        - Контрольные выстрелы делаем в живот! Напоминаю, контрольные выстрелы делаем в живот!  - пока мы дожидались полной активации мин, по внутренней связи контроль над тактикой нашего отряда взял лорд Заринкис.
        Помню его эскадру по штурму пространства Крюсов, тогда он очень даже неплохо себя проявил, так что его опыту я готов довериться. Кстати, насчет животов - похоже, исследования химер дали результаты, и теперь вели как минимум знают их слабые места… Вот только если пойманный Ами сигнал принадлежал не Алекку Кроу, то и противостоять нам будут не они?
        И тут же, словно специально дожидаясь именно моего озарения, из-под земли полезли сотни и тысячи боевых дроидов, вроде тех, что мы видели с Беном на корабле императора. Опасные ребята - впрочем, мины их тоже легко задержали, а потом… Небеса словно расступились и землю перед нами выжег огромный огненный луч.
        - Не расслабляемся! Помните, нас прикрывает главный калибр «Блистательного», а сотня лучших щитовиков Катабов следит за тем, чтобы нас ничего не задело!
        Подняв голову, я увидел, как над нами действительно парит туша спустившегося в верхние слои атмосферы флагмана Ами… Вот только зачем лорд Заринкис проговаривает такие очевидные вещи? Я еще раз огляделся по сторонам и, кажется, понял задумку Ами. Она ведь могла бросить сюда действующих военных из армии Ревака - теперь, когда они с отцом вроде бы как на одной стороне, это не сложно - но предпочла опять собрать отряд из будущих лордов и под присмотром опытного Заринкиса отправить в самое пекло… Когда особой надобности в этом просто не было.
        Конечно, нас прикрывают. Нынешняя операция по организации и привлечению сил не идет ни в какое сравнение с тем, что было раньше, но все равно (не зря Ами, прежде всего, дочь Ревака) это не столько бой, сколько проверка на верность будущих вассалов. Интересно, а остальные это понимают? Думаю, что да, и именно поэтому так хотят себя показать… Наверно, и мне надо постараться не ударить в грязь лицом.
        - Вперед!  - дождавшись, когда после выстрела с орбиты наступательный порыв дроидов спадет, Ами лично скомандовала наступление.
        Как раз дым от многочисленных взрывов рассеялся, открыв нашим взорам темное, почти черное здание базы, похожее на гору, и мы по оставленным роботами проходам рванули внутрь.
        Активация
        Активация
        Вихрь эргонов
        Столкнувшись с первым врагом, я сбил его выстрел, потом снял щит, устоявший перед техникой Колонелей, но спасовавший перед вытягиванием энергии. Затем, разрядив скорчер в тут же упавшего дроида, я уже был готов двигаться дальше, когда нас снова остановили.
        - Отходим!  - перед глазами появился маршрут к точке отступления.
        И только мы до нее добрались, как сверху опять ударили космические орудия. Ни стальные переборки на потолке, ни десятки метров земли и камня - ничто не смогло остановить разрушительный луч, и тот, снеся всю защиту штурмуемого нами комплекса, стер в порошок собираемые для контратаки новые отряды дроидов.
        Я же из-за возникшей паузы, наконец, получил возможность оглядеться по сторонам и изучить, что же представляет собой база миротворцев Старой империи. Если честно, я ожидал увидеть что-то вроде воинской части или полицейского участка - вряд ли после «Пылающих дланей» этим ребятам приходилось так уж серьезно трудиться… Вот только остатки комплекса, по которому мы снова двинулись вперед, больше походили на лабораторию. Какие-то тракторы, стеклянные галереи с засохшими деревьями, булькающие колбы с непонятными растворами… Что все это значит?
        - Асси,  - я попробовал достучаться до своей новой знакомой по личному каналу. По идее, в скафандре маури он должен быть достаточно защищенным, чтобы нас не смогли прослушать.
        - Что?
        - Ты говорила про миротворцев. А чем они занимались в ваше время? Разве не сражались?
        - Миротворцы?  - Асси хихикнула.  - Для того, чтобы сражаться, у империи были мы. А эти ребята занимались только тем, что восстанавливали миры после того, как мы приносили туда волю императора. Тут же все понятно: миро… творцы… Те, кто творят миры, восстанавливая их из пепла и готовя к новой жизни.
        Асси замолчала. Я тоже безмолвствовал.
        Кажется, я только сейчас смог до конца понять, что же на самом деле представляют собой «Пылающие длани» Старой империи.

        Глава 22. Миротворцы

        Каратели. Неприятное слово, которое звучало в школе на уроках истории, да еще иногда с киноэкранов - в фильмах про войну. И вот сейчас именно оно пришло мне в голову, когда я представил весь масштаб деятельности «Пылающих дланей».
        Я живо представил себе, как смертоносные посланники Старой империи сжигают провинившихся подданных, как разрушают до основания их города и планеты. Ведь так же должно было все происходить, если существовал целый корпус, занятый восстановлением погибших миров?
        - Некоторые считают, что «длани» действовали слишком жестко,  - Асси как будто бы прочитала мои мысли. Хотя, может, так оно и было? Мы довольно много времени провели вместе, а возможности психика пятидесятого уровня я представляю весьма слабо.  - Но они глупцы. Ты же помнишь, в каких условиях Шаннок создавал империю, так вот потом ничего особо не менялось…
        - Но уничтожение планет!.. Неужели не было другого выхода?  - в моей голове не могли ужиться две Асси - странная, но при этом готовая смеяться над моими шутками девушка, и та, что спокойно может принять на себя ношу уничтожения целой расы. А то ведь и не одной…
        - Ты ведь лорд, Мак,  - я не видел девушку, но почему-то решил, что она в этот момент немного надменно вздернула подбородок.  - Ты должен понимать, что, не побоявшись убить миллиарды, мы спасали в сотни раз больше жизней. Кто-то проявляет слабость и верит, что все может решиться само собой, а кто-то вынужден брать на себя ответственность, понимая, что свою судьбу творим только мы сами!
        Творить судьбу - не знаю… Какая-то дьявольская логика и притягательность в словах Асси точно есть. Как минимум я могу понять, почему она с гордостью носила свой титул. Но вот принять эту позицию… Наверно, пока я еще слишком человек!
        - Здесь все чисто, идем дальше!  - скомандовал в этот момент лорд Заринкис, не дав нам с Асси продолжить разговор.
        Мы продвигались все дальше вглубь комплекса, и на нашем пути стали попадаться относительно целые комнаты и даже большие залы, похожие на крытые испытательные полигоны. Дроиды тоже встречались, но то ли большинство из них было уничтожено ударами с орбиты, то ли новые отряды еще не успели сформироваться - в итоге нас тщетно пытались остановить одиночки или в лучшем случае пары.
        - Что, крок подери, здесь происходило?  - пробормотала принцесса, как раз приблизившаяся к нам.
        - Если это действительно база вивисектора, он мог здесь устроить что-то вроде лаборатории,  - как будто бы предположил я, решив не высказывать вслух сомнения в том, где мы сейчас на самом деле.
        - Да нет,  - покачала головой принцесса.  - Если он тут и прятался, то после кого-то… Вряд ли бы даже у такого гения, как Кроу, получилось создать подобную базу с нуля. Этим помещениям явно не один десяток лет, можно посмотреть на те же рассеиватели энергии на стенах…
        Что-то зашелестело в глубине темного коридора, в который плавно перетекал вытянутый длинный зал. Несколько молодых вели демонстративно направили свои чхеду-боны в ту сторону, параллельно прикрывая друг друга щитами. Моя левая рука тоже невольно потянулась к жезлу, вызывая два десятка полигонов активаторов, а правая - к спусковому крючку скорчера.
        - Продолжаем движение,  - напряженным голосом произнес Заринкис.
        И тут из того самого подозрительного коридора на нас налетели крылатые дроиды. Похожие одновременно на черных ворон и на миниатюрных доисторических ящеров, жужжащие на высокой ноте, они принялись обстреливать нас короткими плазменными разрядами. Их мощности не хватало, чтобы пробить щиты, но при попадании они сильно искрились и оказывали неприятный психологический эффект. К счастью, это все, на что новый вид местных защитников оказался способен, и вскоре мы их перебили, расчистив себе дорогу дальше.
        Заринкис и Ами при этом даже и не подумали вызывать подкрепление в виде удара с орбиты: все понятно, значит, знали, что врагов немного, и дали нам проявить себя. И почему я после этого чувствую себя словно немного оплеванным? Впрочем, часть масла от сбитых рядом со мной дронов действительно меня залила… Но дело ведь не в этом.
        - Сообщить принцессе, что это простые разведчики и доставщики?  - шепнула в динамике Асси, опознав наших противников по камерам в моем скафандре.
        - Разумеется, нет,  - так же тихо ответил я.  - Вряд ли мы сможем объяснить природу твоих знаний.
        - Это да,  - Асси довольно фыркнула в ответ.
        А я в очередной раз задумался о том, насколько же она противоречива - хладнокровная убийца со странным чувством юмора. Но в то же самое время она на нашей стороне. На моей, во всяком случае. И пока она выясняет то, что ей нужно, я могу рассчитывать на ее союзнические чувства. Жаль только, что проявляются они пока разве что только в виде советов. И то только тогда, когда Асси сама этого хочет - впрочем, может, еще что-то изменится.
        - Дальше идем с соблюдением максимальной предосторожности,  - принцесса снова приняла командование на себя, вежливо кивнув Заринкису.  - Орбитальных ударов больше не будет - мы сильно углубились, и теперь есть опасность обрушения перекрытий даже несмотря на прикрытие Катабов. Чтобы не погибнуть от дружеского огня, придется рассчитывать на собственные силы.
        Лица стоящих рядом со мной вели немного побледнели, а я с трудом сдержал улыбку. Ну да, как же, не будет прикрытия… Если бы дело было так на самом деле, Ами бы отступила и привлекла нам на помощь армию, потому что чего стоят три десятка аристократов без реального боевого опыта против химер вивисектора она уже видела. А здесь она, очевидно, уже проверила весь комплекс, убедилась, что крупных сил противника рядом нет, и решила продолжить свою проверку…
        Или я недооцениваю безбашенность дочки Ревака, почувствовавшей, что с сохранением воспоминаний смерть ей больше не страшна? Кстати, а что думает о ситуации мой эксперт?
        - Здесь нужно чего-то всерьез опасаться?  - шепнул я Асси, следя, чтобы никто не просто ничего не услышал, но даже и не заподозрил. Конечно, мое лицо скрыто шлемом, а канал зашифрован технологиями маури, но мало ли что.
        - Кто знает,  - моментально ответила девушка.  - У миротворцев нет тяжелого вооружения, они ведь работают в убитых мирах. Но охранных дроидов здесь может быть очень много. Параллельно они еще могут использоваться как строительные машины, например…
        Значит, только дроиды - ну, этих бы принцесса точно заметила. Значит, все-таки проверка… Или еще остались варианты?
        - А живые тут могут быть? Какая-нибудь колония уцелевших, например, или те же миротворцы?  - уточнил я.
        А что, нельзя же исключать и такой поворот событий.

        Глава 23. Перчатка

        - Смотря сколько прошло времени,  - покачала головой Асси.  - Судя по пустоте планеты, да и по состоянию базы, насколько я могу судить по поступающим изображениям, что-то здесь произошло. То ли миротворцы почему-то ушли, то ли их вынудили.
        - А с ними не могло случиться того же, что и с тобой?  - осторожно уточнил я. А то давно меня мучает этот вопрос, а дело до него все как-то не доходило.
        - А я не знаю, что со мной случилось. Помнишь же, никаких воспоминаний после прибытия на Фьёрн…
        В голосе Асси начали отчетливо звучать нотки грусти.
        - Стоп!  - раздался резкий голос принцессы, а следом и лорд Заринкис скомандовал рассредоточиться.
        Коридор расширился и привел нас в огромное помещение с низким потолком, стеллажами книг и электронных носителей в специальных тубах. А в дальнем конце маячили непонятные агрегаты, похожие, с одной стороны, на обычные земные верстаки, с другой - на последний чих электроники.
        И куда это мы, интересно, пришли?
        Как следует подумать на эту тему я не успел, потому что с разных сторон нас атаковали уже привычные дроиды, похожие на встреченных еще на подступах к базе. Очевидно, зал располагался в центре комплекса - я успел заметить, что в нем сходились еще несколько коридоров по типу того, который мы превратили сейчас в неприступную крепость.
        Эх, и к чему все эти игры в войнушку? У меня мелькнула мысль высказать все Ами, но потом я решил все же довериться принцессе: подожду, чем закончится эта операция. Наверняка же все эти сложности не просто так… Я вспомнил, как мы улетали с Клейцера: Ами тогда доверилась мне, а сейчас, похоже, моя очередь положиться на нее.
        Активация, вихрь эргонов, заряд из скорчера - эту комбинацию я методично применял против рвущихся к нам дроидов. А порой, когда враг не успевал выстрелить в меня первым, активатор срабатывал не на развеивание нацеленной в меня техники, а на снятие щита с противника, и мне, чтобы его испепелить, хватало и усеченной версии этой комбинации.
        Пространство вокруг словно бы кипело, поток дроидов из трех коридоров не иссякал, и вскоре мы прочувствовали, что значит остаться без огневой поддержки с воздуха. На мгновение меня посетила мысль, не переоценила ли Ами наш отряд, но держались мы все же неплохо. Я бы даже сказал - с запасом, и уверенность в глазах стоящих рядом со мной аристократов прирастала как на дрожжах.
        Один раз дроидам все-таки удалось пробить защиту одного из младших Вонтолли, который пошел с нами, но его моментально затащили в тыл, а обидчиков сожгли до мелкого пепла. И вот тут я порадовался за Ами - такая слаженность и преданность друг другу среди поддерживающих ее семей дорогого стоит. Вот только все никак не пойму, зачем ей это, если потом петля все равно закончится и воспоминания пропадут? Разве что… Сама Ами ведь вспомнила прошлые петли, а что если она планирует так же поступить и с этими ребятами? Возвращение воспоминаний тем, кто проявит верность и лояльность, и перевоспитание или устранение всех остальных. А ведь сила этого тайного советника может быть гораздо опаснее, чем мне казалось изначально…
        Поток механических противников иссяк так же неожиданно, как до этого хлынул. Добивая еще дергающихся на полу и искрящихся дроидов, мы высыпали из коридора в зал и рассредоточились по нему, огибая стеллажи и топча обломки.
        - Заблокируйте все коридоры минами!  - скомандовала Ами.
        Все правильно, если мы собираемся здесь провести какое-то время и покопаться, нужно обеспечить себе прикрытие. Заринкис быстро распределил аристократов по группам, и одни стали устанавливать ручные заземлители, а другие - прикрывать саперов от возможного неожиданного нападения.
        - Лорд Солдок,  - позвала принцесса и кивком указала на дальний конец зала, где мы заметили «верстаки». Да, пускай они пока так называются - для удобства.
        Пока лорд Заринкис руководил созданием эдакого укрепрайона в масштабе зала, мы с Ами осторожно приблизились к пыльным, но в то же самое время сохранившим приличное состояние агрегатам. Точно, вблизи они еще больше похожи на верстаки, только вместо рычажков, верньеров и прочих зажимов здесь предсказуемо оказались панели с клавишами и давно потухшие сенсорные экраны.
        Ами сосредоточенно потыкала несколько клавиш, но «верстак» даже не пикнул. Я таким же бесхитростным образом проверил тот, что стоял рядом - никакой реакции. А вот на третьем лежало что-то, что я сперва принял за кучу металлического мусора. Но стоило отодвинуть его в сторону, как стало видно, что за ним скрывается прозрачный бокс с плавающей в нем деталью.
        - А это что такое?  - спросил я, привлекая одновременно внимание Ами и наблюдавшей за происходящим на главном мониторе нашего корабля Асси.
        - Ну-ка…  - принцесса, нахмурившись, подошла ко мне и осторожно протянула руку к найденному мной странному предмету.  - Сохраняющий гель… Странно, ученые же считают, что он ни с чем не вступает в реакцию, а тут словно бы высох наполовину. Или у Кроу просто не было его в достаточном количестве?
        Ами рассуждала вслух, при этом медленно вытаскивая на свет ту штуку из резервуара. Что-то она мне, кстати, напоминает… А ведь точно же! Как будто латная рыцарская перчатка, только мало того, что сильно покореженная, так еще вдобавок и неполная. Тыльная сторона ладони целая, хоть и с трещиной, безымянный палец и мизинец можно спрятать, а вот остальные… Да и вся конструкция того и гляди развалится.
        - Очень интересно,  - задумчиво проговорила принцесса, вертя находку в руке.
        Асси молчала, и я специально, чтобы захватить перчатку в объектив нагрудной камеры, подошел поближе. Потянулся, взглядом попросив у Ами разрешения, взял оказавшийся легким как пушинка предмет. Похоже, это все-таки не металл, а какой-то прочный полимер. Перчатка раскуроченная, будто по ней проехался гусеницами танк, но даже в этом состоянии она вызывает как минимум удивление: сочленения пальцев были так тонко и искусно выполнены, что, уверен, между ними спокойно можно цветочный бутон зажать и не повредить. Так, а здесь у нас что?
        Я повернул перчатку тыльной стороной и внимательно осмотрел ее. В «пальцах» какие-то явные углубления, и я почему-то больше чем уверен, что это слоты или пазы для каких-то дополнительных приборов, например. Или камней, если в Старой империи было принято украшать боевые доспехи драгоценностями.
        Кстати, почему бы и нет?

        Глава 24. Ловушки

        Асси подозрительно молчала, а вот Бен с шипением помех влез в мой канал и предположил, что это действительно декоративная вещь. На вид, конечно, похоже. Вот только я-то эту штуку видел вблизи и руками трогал, а потому уверен, что все не так просто.
        - Переслала информацию отцу,  - Ами забрала перчатку из моих рук.  - Он показал модель Увоссу, и тот предположил, что это один из очень важных инструментов вивисектора.
        - И что он мог с этой перчаткой делать?  - я посмотрел на принцессу. Вот не нравится мне вмешательство тайного советника, причем такое быстрое и, главное, связывающее находку из Старой империи с Алекком Кроу, которого тут не было и нет.
        Принцесса тем временем склонила голову набок, секунду подумала и осторожно высказала предположение:
        - Я думаю, что это своего рода защитный манипулятор. Типа часть экзоскелета. Вивисектор занимается расщеплением генома, причем на живых подопытных и, как нам удалось выяснить, при помощи направленных потоков энергии. Скорее всего, эта штука применялась для того, чтобы, например, что-то поправить, не подвергая себя при этом риску… Как боевой скафандр, но заточенный под более тонкие варианты воздействия, понимаешь?
        Мне не оставалось ничего другого как или озвучить свои подозрения, или согласиться с теорией принцессы, и тут в мой личный канал прямо-таки ворвалась Асси.
        - Это остаток перчатки «Пылающей длани»! Сомнений нет.
        - Точно?  - не знаю, почему я переспрашиваю, но у меня такое чувство, что ситуация начинает выходить из-под контроля, и мне это очень не нравится.
        - Да.
        Ну вот, очередная тайна, и я даже не знаю, что мне не нравится больше - всплывающие скелеты из прошлого или же то, что стена вранья, выстроенная между мной и Ами из-за подданной Старой империи, выросла еще на пару десятков сантиметров.
        - Лорд Заринкис!  - Ами, которую в отличие от меня не мучали никакие сомнения, громко позвала своего главного помощника по этой операции.  - Похоже, мы все-таки обнаружили его логово.
        Она подняла вверх остатки перчатки и объяснила мгновенно заинтересовавшимся вели, что Алекк Кроу, очевидно, творил здесь какие-то свои дела, но покинул базу, оставив дроидов и другие бесполезные улики. Почему бесполезные? Потому что вывести на самого вивисектора ни один из этих предметов нас не мог.
        - Надо обыскать стеллажи, ваше высочество,  - предложил Заринкис.  - В накопителях информации наверняка будет что-то, что нам поможет в поисках.
        - А вот этого я делать не советую…  - начала Асси, и тут по залу прогремел оглушительный взрыв.
        К счастью, несильный, до нас не достало, но трубки накопителей информации с грязным дымом и вонью, от которой плохо спасали даже фильтры скафандра, сгорали в разноцветном маслянистом пламени, и остановить этот процесс было невозможно.
        Взрыв лишь создал цепную реакцию, когда молодой Тул поспешил достать одну из «флешек» со стеллажа. А остальные занимались огнем как будто бы от соприкосновения с воздухом. Всего за минуту огромный зал наполнился удушливым едким дымом, в котором невозможно было разобрать, кто где и чем занят.
        - Простейший механизм самоуничтожения,  - пояснила Асси.  - Неопасно, если есть защита, но без скафандра, поверь, тебя бы уже рвало как от протухшей варвны.
        Я не имел ни малейшего представления, что это еще за «варвна», но поверил Асси на слово, что хорошего в подобном продукте, еще и начавшем разлагаться, точно мало. Черт, и как же нам теперь все это отсюда убрать?
        Огонь медленно угасал, и плотный дым еще сильнее начал клубиться, превращая окружающее пространство в филиал царства горящих нефтеразработок, что в свое время любили показывать в новостях про ближнее зарубежье.
        - Надо создать тягу!  - крикнул кто-то из аристократов.
        - Не расходитесь!
        - Я ничего не вижу!
        - Крок подери этого вивисектора!
        - Спокойно, парни!
        В многоголосом гомоне я не сразу разобрал, что Асси, уже заметно раздражаясь, пытается донести до меня свою мысль:
        - Поверни в левый коридор. Быстрее, пока все заняты, чтобы не привлекать внимание!
        - Но зачем?  - удивился я.  - Надо помочь остальным!
        - Не надо. Пять минут - и включится система вентиляции. Ну, или твоя подруга пробьет еще одну дыру из космоса. Выживут.
        - Хорошо, а я тогда куда иду?  - я еще задавал вопросы, но уже был уверен, что последую совету прогуляться «налево».
        - Помнишь, о чем мы недавно говорили?  - девушка явно что-то задумала.  - База хоть и в легком беспорядке, но при этом совсем не тронута, все системы работают - это консервация.
        - Консервация?
        - Именно. Я вспомнила, как мы снимали миротворцев на приоритетные миры, и иногда им приходилось оставлять работу, потому что поток был большой…
        - Поток чего?  - не понял я.
        - Поток миров, что нужно было наказать,  - Асси вновь стала раздражаться.  - Нужно было хотя бы начать, а потом работа возобновлялась. Другие же миры консервировались, и к ним возвращались позже, когда приоритет снижался.
        - И что ты хочешь этим сказать?  - я слушал команды Заринкиса и Ами, которые пытались организовать ликвидацию последствий неудачного ознакомления с библиотекой, и параллельно пытался понять Асси.
        - Если все было в таком хаосе, как мне представляется,  - объясняла Асси,  - остаток перчатки может быть не единственным. Наверняка где-то может храниться целый костюм или хотя бы неполный комплект. А может…  - неожиданно она сбилась с мысли.  - Может, тут все же что-то не очень хорошее произошло. «Длани» свою экипировку просто так не разбрасывают.
        - Так, а зачем мне тогда в левый коридор?  - вспомнил я странную просьбу-приказ Асси.
        - Потому что в левом крыле базы всегда расположен склад,  - невозмутимо пояснила девушка.
        Что ж, звучит интересно. А еще я начинаю думать, что мы не просто так наткнулись на базу миротворцев. Увосс или император знали, что тут будет чем поживиться, и, кажется, они намерены «одеть» собственную «Пылающую длань»…
        Ну, а я могу попробовать им немного помешать и заодно приодеть Асси - что-то мне подсказывает, что в ближайшем будущем это может оказаться очень совсем не лишним.

        Глава 25. Главное - маневры

        - Ваше высочество,  - Ами как раз оказалась рядом, и я решил немного подстраховать свое отсутствие.  - Я исследую левый коридор - мне показалось, оттуда тянет сквозняком.
        - Будь осторожен, Мак,  - отозвалась принцесса.  - Не заходи далеко - просто проверь и назад. Не рискуй попусту.
        Вот я и получил официальное разрешение, ничего сложного.
        - Если что, позову на помощь,  - пообещал я, чтобы немного усыпить ее бдительность.
        Едва найдя в клубящемся дыму проход в коридор, я нырнул туда и какое-то время пробирался наощупь, пока впереди не забрезжил свет. Теперь я шел по прямому узкому коридору с рядами одинаковых дверей по каждой стороне. Почти все они были открыты, и я не преминул заглянуть всюду, куда только было возможно - но ничего полезного так и не нашел.
        Запертые двери я открывал активатором, а те, что от времени заклинили, вышибал волной из полигонов. И вот, сломав очередной замок и открыв дверь, я от неожиданности дернулся и выпалил вглубь комнаты. Раздалось противное хлюпанье, после чего я едва подавил рвотный позыв.
        В небольшом помещении лежала свалявшаяся биомасса, в которой не без труда, но все же угадывались силуэты гуманоидов. Две руки, две ноги, одна голова… Странно, я думал, что в этом случае должны оставаться лишь кости или сухие мумифицированные останки. Но никак не разложившиеся тела, которым, судя по моим скудным знаниям биологии, пара недель, может, больше. А потом я обратил внимание, что в некоторых местах этой свалявшейся горы тлена недоставало рук или ног.
        Черт! Может быть, я ошибался, и вивисектор на самом деле успел здесь погулять?
        - Берегись!  - это крикнул Бен, заметив благодаря трансляции какое-то шевеление на полу. Чью-то тень.
        Я ушел в сторону, и громадная когтистая лапа, пролетев мимо, врезалась в стену. Щит был активирован уже на уровне привычки - вот только поможет ли он против такого противника? Так что я тут же начал ловить движения твари боном, готовясь отразить возможную атаку. Невероятно уродливый, будто вывернутый наизнанку монстр с четырьмя руками, разведенными в стороны на манер буквы Х, открыл зубастую пасть и завопил высоким, давящим на перепонки голосом.
        - Кто это?  - заорал и я, даже не зная, к кому сейчас конкретно обращаюсь.
        - Мак, беги к двери!  - кричал Бен.
        - В сторону!  - а это уже Асси.  - В сторону, идиот!
        Я среагировал моментально, ловко упав на пол и кувырком уйдя к стене. Вовремя - от верхних лап монстра, дернувшего ими будто в припадке, отделились два прозрачных сгустка, которые полетели в мою сторону. Двигались они по неровной траектории, и в итоге ударились в противоположные стены. На этом все?
        Однако наивно было с моей стороны недооценивать тварь. Прозрачные шарики в виде сгустков воздуха срикошетили от поверхности и, на глазах ускоряясь, полетели навстречу друг другу, стукнулись… Черт возьми! С каждым столкновением странная материя ускорялась, и я теперь прыгал по комнате словно сумасшедший заяц, едва уворачиваясь от загадочных шариков.
        Надо было попробовать их сбить активатором еще на подлете - и почему я послушал Асси с ее советом? Доверился, называется, чужому опыту.
        - Да это точно техники Воренталонов!  - а девушка тем временем продолжала рассуждать вслух.  - Какого?..
        Но мне было не до ее удивления. Я не был знаком с этими Воренталонами, кем бы они ни были, однако техника, убийственная в замкнутом пространстве, мне точно не по душе. К счастью, я пока еще был быстрее гоняющихся за мной шаров и на очередном повороте подставил под них свой бон с активаторами. Если не сработает, попробую высосать из них энергию вихрем эргонов…
        - Зря,  - тут же послышался комментарий Асси.  - Я же говорила, что лучше уворачиваться.
        И тут я понял, о чем она. Техника Воренталонов от столкновения с активаторами и не подумала гаснуть, наоборот, словно подросла в размерах и разделилась сразу на еще два дополнительных шара.
        - Что это такое?
        - Самодвижущаяся, самоподдерживающаяся техника,  - спокойный голос Асси вернул мне немного уверенности в себе.  - Впитывает в себя все, что слабее. А учитывая, что твой противник вбухал в нее около двух эргонов, судя по спектральному следу, тебе не победить… Рекомендую вывести его на остальных - похоже, я ошиблась, и в одиночку тебе тут не справиться.
        Ошиблась она. Как же меня раздражают те, кто в меня не верит! Ну, стоит передо мной монстр в разы сильнее, а я в отличие от него не спотыкаюсь… Тут я чуть не замер, осененный неожиданной идеей, а потом еще раз присмотрелся к тонким и неуклюжим ногам своего противника. А ведь это на самом деле может сработать!
        Я продолжил бег, собирая у себя на чхеду-боне все новые и новые полигоны - пять десятков, мой максимум.
        - Ты уверен?  - в наушниках прозвучал сомневающийся голос Асси, а потом я запустил в гонящиеся за мной шары и сам свой чхеду-бон, и все привязанные к нему полигоны, на всех парах при этом рванув прямо под уродливую морду монстра.
        Да, у того четыре руки, но, судя по неловким движениям его ног, пользоваться своими конечностями он не особо умеет. А его техника позади меня потратила пару мгновений на новое расширение, а потом бросилась вдогонку прямо через тело своего хозяина. Тот, конечно, попытался защититься и отменить свой удар, вот только это бы сработало, будь перед ним два шара или даже десяток, но не целое облако, злобно шипящее и потрескивающее.
        В итоге я, пролетев между лапами монстра, бросился на землю и закрыл руками голову, а за моей спиной через мгновение бесформенной кучей упал и мой противник.
        - Тебе повезло,  - выдала свой вердикт Асси.  - Будь он постарше и не завись его техника от жизни носителя, тебя бы тоже достало.
        - А мне плевать!  - я не выдержал, внутри кипел адреналин.  - Вы видели, как я его сделал?!
        - А вот это да,  - мне показалось или Асси улыбнулась?  - Выглядело эпично. Как драка фарисов.
        Вот даже не буду спрашивать, кто такие фарисы. Буду считать, что аналог львов из Старой империи… А то ведь выяснится потом, что это какие-нибудь суслики.
        - Мак, поздравляю!  - Бен тоже подключился к разговору, и я только сейчас понял, что на этот раз мы общались в канале нашего корабля. Хотя и не в общем… А это что, была химера вивисектора?
        Я осторожно подошел к трупу чудовища, обошел его и вышел в коридор. Вот, значит, почему останки здесь были полуразложившимися - судя по всему, эта тварь питалась пленниками или кто тут был, и не доедала их до конца. А тут еще свежатинка в моем лице подоспела… Вот только как это существо смогло продержаться тут со времен Старой империи? Или его тоже что-то разбудило совсем недавно?

        Глава 26. Милуск

        - Я и не знала, что тут могут остаться живые особи…  - в личном канале раздалось озадаченное бормотание Асси.
        - Что?!  - я забылся и случайно ответил девушке на общей частоте.
        - Тихо, не привлекай внимание, Бен уже и так обеспокоен,  - и тут же Асси тоже переключилась на общую частоту, обращаясь к барону.  - Все под контролем, Мак знает, что дальше делать.
        - Мы с Маком сражались с подобными существами,  - проворчал Бен.  - Мне ли не знать.
        Ну да, как же, с подобными… Лично я таких еще не встречал, но не буду поправлять бывшего контрабандиста. Сейчас важнее разобраться с информацией от Асси.
        - Что за особи?  - с нажимом спросил я.  - О чем ты сейчас говоришь? И кто, черт побери, такие Ванталоны?!
        - Воренталоны,  - поправила меня девушка.  - Это семья, с чьей техникой ты сейчас столкнулся.
        - Я о таких не слышал,  - задумчиво проговорил Бен.
        А я зато, кажется, понял, откуда ноги растут у этой непонятной семьи.
        - Это аристократы с Зании?  - спросил я мысленно девушку.
        - Да, это одна из влиятельнейших семей,  - ответила Асси.  - Их род восходит еще к самому Салену, приму республики.
        - Я помню, кто такой Сален,  - сказал я.  - Ты ответь мне лучше, что за тварь сейчас на меня напала?
        - Ты думал, миротворцы только деревца выращивают?  - и вновь я прочувствовал довольную ухмылку даже через мыслеречь.  - Новые жители планет - тоже их задача.
        В моей голове что-то начало было складываться, но вновь затерялось без достаточной информации. Ладно, будем двигаться постепенно. Итак, что у меня есть? Химера со способностью семьи из Старой империи… Значит, миротворцы создавали искусственных туземцев? Скажем так, Homo Novus или как там это будет звучать в случае с вели? Velis Novus? Или Auris Novus?
        Кажется, я начинаю понимать, где вивисектор мог научиться своему искусству.
        - На самом деле, как ты понимаешь, это тлакулл, просто измененный неудачной мутацией,  - как ни в чем не бывало продолжала просвещать меня Асси.  - Они населяли эту планету до прихода одной из «Пылающих дланей», и миротворцы восстановили их… вернее, как я понимаю, начали восстанавливать и не довели дело до конца, законсервировав планету.
        - И что, такие тлакуллы были империи интереснее, чем оригинальные?  - съязвил я.
        - Не понимаю твоей иронии,  - как мне показалось, мысленно вздохнула Асси.  - Сколько бы это существо ни провело в спячке, в любом случае его образ вряд ли соответствует тому, что задумывалось. Да и не всегда приживление генома психиков проходит гладко, даже если носители были очень близки друг другу.
        - Воренталоны были тлакуллами?  - внезапно осенило меня.
        - Да,  - подтвердила мою догадку Асси.  - Они не-вели, но хорошо служили империи - одними из первых приняли предложение Салена и Шаннока.
        - Может, вы нам с Карлом и Айлой все же объясните, наконец, что происходит?  - тоном, не терпящим возражений, Бенито вклинился в общий канал. Ну да, он же не дурак, видит, что новый член нашей команды с кем-то разговаривает. И несложно догадаться, с кем.
        - Асси говорит, что это представитель какой-то забытой семьи, просто изуродованный жизнью и сбрендивший от долгого сидения в плену,  - тут же ответил я.
        - То есть это не дело рук вивисектора?  - озадаченно проговорил Бен.
        - Непонятно,  - туманно ответил я.  - Асси его опознала только по технике, и то не до конца уверена. Правда, Асси?
        - Ага,  - легко согласилась девушка.
        - А откуда тебе известны техники забытой семьи?  - подозрительно уточнил экс-контрабандист. Вот прям так и вижу, как он повернулся к ней и смотрит сквозь суженные до щелочек глаза.
        - История древних родов - занимательное чтиво,  - невозмутимо парировала девушка.  - И тебе, кстати, тоже советую. Забытые семьи - это не только Солдоки или Гауссы.
        - Поверил, кажется,  - сообщила мне Асси, вернувшись на личный канал через пару секунд.
        - Угу,  - отрывисто ответил я.
        Вот кого-кого, а Бена мне точно обманывать не хочется. Но пока приходится терпеть. Главное, не нагромождать ложь излишними сложностями.
        - Давай пройдем еще дальше,  - а ведь Асси явно поверила в меня.  - Наверняка там есть еще несколько помещений, в одном из которых должны быть части костюма «Пылающих дланей»…
        - …и какой-нибудь очередной безумный Воренталон будет их сторожить,  - перебил я девушку.
        - Не исключено,  - не стала спорить Асси.
        - Знаешь, что?  - решительно заявил я.  - Хватит мне тут каркать! Каркать, если что - это…
        Закончить я не успел.
        - Мак!  - это закричали одновременно Бен и Асси.
        - Обернись!  - кажется, это голос Карла.
        Да чтоб вас всех… Медленно повернувшись с поднятым наизготовку боном, я увидел в коридоре, откуда пришел, странную низкорослую фигурку. Метра полтора в высоту, широкий, голова вросла в плечи, уши как у кота - треугольничками. Сам синий, а стопы и ладони - огненно-рыжие. И на ушах, кстати, тоже рыжие кисточки с черным. Лица или морды почти не видно, а вот огромный пушистый хвост подрагивает, сверкая оранжевой шерстью… Так, что у него там вместо носа? Черт побери, ну и урод - клюв как у птицы. Кото-птич. Или птице-кот… Китс-то по сравнению с ним был просто красавчиком.
        - Это милуск,  - вновь просветила меня Асси.  - Постарайся не шевелиться. Если же он все-таки бросится, старайся держаться поближе. У этих тварей дальнозоркость - на расстоянии он тебя легко достанет, а вот вблизи будет шанс.
        Хорошо ей говорить, подумал я. А мне вот теперь с этой животинкой нужно как-то справиться… Не успел я как следует об этом подумать, как милуск оранжево-синей молнией бросился ко мне, ускоряясь на ходу. Что ж, похоже, мы сразу переходим к плану «Б».
        Привлечение внимания
        Всего на полсекунды, но я получил фору, пока птице-кот отвлекся на труп недавно мною поверженного противника. А теперь бежать, бежать, бежать!.. Но, как мне и советовали, не очень быстро. Жаль, Асси не уточнила уровень этой твари, было бы проще понимать, чего от нее ждать. Впрочем, с этой задачей я смогу справиться и самостоятельно.
        Милуск
        Живое существо, уровень батарейки 16
        Вот ведь черт! Мощная зверюшка!
        Подчинение
        Подчинение
        Подчинение
        Ничего не вышло, да и не стоило, честно говоря, рассчитывать. Но, пока я выдерживаю дистанцию, надо же что-то делать - и я буду пытаться победить…
        - Макс, у него что-то с глазами, видимо, не до конца сформировались,  - снова голос Асси.  - В общем, можешь бежать быстрее, но оторваться все равно вряд ли получится. У милусков лучший нюх в галактике.
        А вот и хорошие новости подоспели. Теперь можно попробовать выбраться из этого коридора, где я как на ладони и меня при этом легко припереть к стенке. Недолго думая, я рванул прямо - в сторону светящегося пятна в конце длинной каменной «кишки», а за мной по пятам несся милуск, не издававший ни единого звука, кроме мягкого топота лап. И вот это было страшнее всего.

        Глава 27. Философия

        Применив еще несколько раз «Привлечение внимания», я сбил с толку преследователя и смог вырваться вперед. Раздвинув в сторону пожухлый полиэтилен, я очутился в средних размеров зале, заставленном непонятного назначения механизмами, автоклавами, холодильниками и еще крок знает чем. Вот это, кстати, уже больше похоже на лабораторию.
        - Мак!  - раздался в наушниках голос Асси.  - Мак, еще не все потеряно! Попробуй загнать его в холодильную камеру!
        Я бросил взгляд чуть вправо - действительно, там стоял морозильный шкаф размером с небольшую комнату. Вот только легко сказать «загони». Пробовала ли Асси сама такое хоть раз провернуть? Подумав об этом, я споткнулся и чуть было не растянулся на полу. Грязно выругавшись, неожиданно даже для себя, я заметил черный предмет со знакомыми очертаниями. Потом бросил взгляд на стенд с инструментарием, прикрепленный к стене. Браслеты… Браслеты маури вроде тех, что сгорели в одной из петель после того как Лана Колонель отняла у меня их вместе с руками. А рядом с ними? В прозрачных пластиковых боксах лежат чипы… Большинство покрылись трещинами, это видно даже издалека, но один вроде бы цел.
        Значит, браслеты и чип… В этот момент в лабораторию с пугающим молчанием ворвался отставший милуск. Вот только что-то с ним было не так: задние лапы словно вытянулись, тело сжалось…
        - Ого, этот зверь не так прост!  - в голосе Асси появилось настоящее беспокойство.  - Форма браунери… Похоже, это химера!
        Представляю, с какой радостью Бен бы сейчас сказал «ага».
        - То есть все-таки вивисектор? Несмотря на все следы миротворцев, он здесь побывал?
        - Не думаю… Пригнись!
        Асси крикнула так резко, что я чуть не вздрогнул, но в очередной раз доверился ее боевому опыту и послушался. Пока не будет ясно, что происходит, это самая разумная тактика. Вот сейчас надо мной пролетела целая канонада из меленьких черных пиявок, и что-то я совсем не уверен, что у меня получилось бы с ними справиться.
        Статус
        Неожиданно я вспомнил, как недавно проверял нашего врага, и моя техника никаких особенностей в нем не нашла. Неужели она настолько слаба?
        Браунери
        Живое существо, уровень батарейки 16
        Да, похоже, все именно так - я вижу лишь описание текущей формы и ничего больше. А мой противник снова начал изменяться: он наступил в лужицу слизи и тут же поплыл, начав раздуваться в размерах. На мгновение у меня появилась надежда, что мне повезло, и вот сейчас он сам по себе сдохнет - вот только, судя по грустному выдоху Асси, рассчитывать на это, наверно, не стоит.
        - Третья форма… Мгновенное считывание генома… Макс, похоже, на этой базе действовали темные миротворцы!
        - Кто?  - я оглядывался по сторонам, выискивая, куда бы тут можно было сбежать так, чтобы меня не догнали. Или не заметили…
        - Некоторые забывают о своем долге перед империей ради личных интересов, и темные миротворцы как раз из таких. Объединение генома, выведение абсолютной особи и создание философского камня для обретения вечной жизни - вот их цели.
        - Мне-то что делать?  - истории, конечно, штука интересная, но сейчас бы я предпочел сосредоточиться на другом.
        - Я не знаю,  - голос Асси звучит растеряно.  - Абсолютная особь, которая только-только сформировалась, практически неуязвима. Ее не ранить техниками, она их просто разрушает. Она залечит любые раны. Да она могла бы по какой-нибудь звезде гулять, будь она для этого достаточно твердой…
        - Но я…  - я хотел напомнить про успешное отвлечение внимания, что позволило мне добраться сюда.
        - То, что раньше что-то работало - чудо, а сейчас предварительный этап трансформации завершен, так что без шансов,  - Асси обрубила мои надежды на ошибку.  - Даже если доберешься до остальных ваших, и вы используете орудия флагмана и нашего корабля, эта тварь вас не отпустит.
        Как-то грустно звучит.
        - Значит, этот монстр будет посильнее даже тебя?
        - Не факт, но уж точно гораздо дороже в процессе сотворения. Знаешь, сколько нужно создать, а потом быстро убить химер, чтобы запустить синтез генома для такой особи? С десяток миллионов!
        Вот же! Я вздрогнул, а Асси тем временем продолжала, словно забыв, что меня тут убивать собираются. Еще повезло, что трансформация все еще продолжалась, и зверюга на какое-то время потеряла ко мне интерес. Впрочем, везением всю эту ситуацию вряд ли назовешь.
        - Ты вот раньше постоянно возмущался тем, что я уничтожала миры,  - я попытался возразить, но девушка меня тут же перебила.  - Возмущался, не спорь. Так вот представь планету, которая осознанно укрывает подобного монстра, и если его не убить, то уже скоро будут гореть миллиарды безвинных жителей других миров… Безвинные против тех, кто осознанно помогает будущему убийце! Так стоит ли уничтожать такие планеты?
        Я на мгновение даже запутался, не зная, что ответить… А потом, будто стремясь сбежать от заданного вопроса, неожиданно сделал новое открытие. Миллионы химер, чтобы создать одну особенную - разве мне это ничего не напоминает? Может ли быть так, что вивисектор каким-то образом идет по пути темных миротворцев из Старой империи?
        - Ты умрешшшь…  - в этот момент мой противник завершил изменение формы и даже смог заговорить.
        Черт побери! До этого я не мог понять, в кого именно он трансформируется, но сейчас, глядя на высокую фигуру, красные глаза и щупальца вокруг рта, можно было сказать со всей очевидностью - передо мной стоял толстый злобный алв. Алв, получившийся из милуска и лужицы слизи на полу на старой, заброшенной тысячи лет назад базе.
        И почему я не верю, что это случайность?
        - Я знаю, где есть представители твоей расы,  - я попробовал заговорить зубы своему врагу, но тот даже щупальцем не повел.
        - Можешь не стараться,  - расстроила меня Асси.  - У него просто нет разума. Это тело или усилитель тела для того, кто его создал. Опасный итог прерванного эксперимента…
        - Не говори мне, что не надо делать. Лучше скажи, как действовать! Ты упоминала холодильник…
        - Не поможет! Я же говорила, в текущей форме, пока процесс не завершен, экстремальные температуры ему не страшны.
        Пока процесс не завершен - уже второй раз мои мысли цепляются за эту фразу. А как можно завершить процесс? Может быть, как с кораблем, который привязывается к браслету и таким образом подчиняется новому капитану?
        - Просто умри, пока он не повредил тебе ауру, и начнем снова на следующей неделе,  - в ушах тихо заговорила Асси, но я уже резко развернулся и со всех ног побежал к стеллажу с браслетами.

        Глава 28. Пара

        В какой-то мере мне повезло. Мой противник не стал использовать никакие техники, а, видимо, положившись на рефлексы милуска, которым был еще совсем недавно, просто прыгнул на меня, давая мне драгоценные секунды, чтобы добраться до цели.
        - Умирай!  - Асси еще раз попыталась убедить меня не рисковать, но брошенный мною перед собой бон уже разбил контейнер из-под чипа, и я ухватил его правой рукой.
        Вот и все - надо мной нависает покрытый щупальцами рот, а я со всего размаха бью прямо в него, обдирая руку об острые зубы (как оказалось, скрытые за щупальцами) и засовывая чип как можно дальше в глотку. Клац! Зубы алва сомкнулись, и я неожиданно осознал, что только что лишился правой конечности. Хорошо хоть из-за шока боль пока еще не успела ударить по нервным окончаниям.
        Впрочем, плевать - главное, я сделал то, что хотел. Теперь нужно постараться извернуться, защелкнув браслет на уцелевшей левой руке, и все. Как же медленно я к нему тянусь, кажется, что в любой момент рука алва меня достанет, схватит за шею и отшвырнет в сторону. Но тот почему-то не спешит, и я успеваю. Ха, этот браслет теперь мой! На мгновение забыв о потерянной руке, я повернулся к алву и увидел, как тот, скорчившись, лежит на полу, а его тело содрогается в жутких судорогах.
        - Ты молодец!  - в ушах звенел голос Асси.  - Теперь прикажи ему сплюнуть!
        Голова начала кружиться, но я опять последовал ее совету.
        - Сплюнь!  - знать бы еще, зачем все это.
        Я посмотрел на алва - тот еще больше согнулся, судорожно зарычал, а потом взял и выплюнул мою руку. Уже начавшую перевариваться, залитую кровью и желудочным соком - но мою.
        - Слюна алвов целебна, особенно, когда он в такой форме,  - снова заговорила Асси.  - Возьми руку и приставь ее обратно.
        Я уже начал чувствовать боль, еще и оголенной костью за что-то задел, чуть не потеряв сознание от вспышки перед глазами. А может быть, все-таки потеряв? Точно, алв уже немного изменил свою позу, в ушах же истерично звучат подбадривающие голоса Бена и Асси - сейчас это все не важно. Мне просто нужно проползти этот метр и прижать к себе обрубок, который, кстати, выглядит уже абсолютно целым и здоровым. Похоже, слюна-то на самом деле слюна волшебная.
        Подтянувшись из последних сил, я добрался до руки, приставил ее на место, и все как-то сразу кончилось. Боль ушла, сознание прояснилось - да у меня даже резерв энергии восстановился!
        - Вот так бы сразу!  - своеобразным образом поздравила меня Асси, а потом выдала кое-что, сразу заставившее меня забыть о ее ироничном тоне.  - Кажется, я поняла, что именно тут случилось.
        - Я слушаю,  - пусть мое тело и абсолютно здорово, но мозгу, как оказалось, объяснить это не так-то и просто. В итоге я просто плюхнулся на пол рядом со все еще корчащимся алвом и выдохнул, разрешая себе расслабиться. И плевать на запах!
        - Смотри,  - начала Асси.  - Вы прилетели сюда и запеленговали сигнал базы, так?
        - Да.
        - Но ни один аккумулятор не продержался бы столько, да и выключают их на законсервированных объектах.
        - Думаешь, кто-то запустил базу извне, а потом использовал этот сигнал, чтобы найти?
        - Похоже на правду.
        - Но ради чего все эти сложности? Да еще эта абсолютная химера!
        - Химера как раз, скорее всего, случайность. Я думаю, что целью была часть перчатки «Пылающих дланей», которую нашла твоя подруга.
        - Такая редкая штука?
        - Более чем!
        - Но все же этот алв… А ты знала, что вивисектор, которого мы ищем, Алекк Кроу, тоже принадлежит к этой расе?
        - Кроу?  - Асси словно о чем-то задумалась, а я неожиданно услышал чьи-то шаркающие шаги.
        Нейтан Катаб, я узнал одного из подручных Ами, что вместе со мной высадился на эту планету. Вот только что он тут делает? Принцесса отправила его присмотреть за мной, чтобы ничего не случилось?
        - Все хорошо!  - я помахал рукой.  - Тут был один монстр, но я его прикончил.
        - Жаль,  - от голоса Катаба я сразу подобрался. Вот не говорят так с друзьями, даже в горячке боя не говорят.  - Впрочем, так даже лучше, теперь я смогу принести хозяину твою голову лично. Согласись, начальство ценит, когда мы работаем руками?
        Похоже меня снова собираются убивать - вот только почему в руках у этого вели не чхеду-бон, а какой-то стеклянный шар? Непонятно - а все непонятное заслуженно вызывает опасения.
        - Не боишься, что убьешь одного из личных вассалов принцессы?
        - А ты думаешь, что сможешь с ней связаться?  - Катаб нагло ухмыльнулся, и я чуть не последовал его примеру.
        Да, какое-то установленное им устройство заглушило сигнал от остального отряда дворян, но техника маури явно работала на других принципах, и та же Асси сейчас со мной.
        - Кто бы ни отправил этого мальчишку, он явно тебя недооценил,  - поделилась она со мной в личном канале.  - Предлагаю прибить его, а потом показать запись происходящего псевдо-принцессе.
        - Лучше подождем, что он еще нам выдаст,  - ответил я.  - И я не думаю, что кто-то прям настолько меня не любит, что выделит целого агента на мое устранение. Скорее, это личная неприязнь - а такие разумные не следят за языком.
        А затем я продолжил разговор уже с наследником Катабов:
        - И что ты будешь делать дальше? Сражаться? А ты уверен, что сможешь меня победить?
        - Двенадцатый уровень батарейки? Неплохо для мусора с окраин, но что значит голый уровень без знаний!  - казалось, что в этот момент он больше убеждает не меня, а самого себя.  - Тем более что у меня есть то, что тебе точно не по зубам!
        И тут он разбил стеклянный шар, что до этого держал в руках. Оттуда начало вытекать что-то темное, собирающееся в сферу у него на ладони. Неприятная на вид штука…
        Внушение
        Вихрь эргонов
        Заряд
        Пока еще не слишком поздно, я попробовал достать своего противника самыми разными техниками, даже выстрела из скорчера не погнушался, но эта странная субстанция у него на руках, словно живая, перехватила все мои атаки.
        - Это живая звезда…  - я услышал задумчивый шепот Асси.  - Сильнейшая атака «Пылающих дланей», разрушает тело, ауру, да все, что есть в любом живом существе, просто выжигая его из нашей галактики.
        - Может быть, мне тогда бежать?  - уточнил я, прикидывая варианты, но вели меня словно не слышала.
        - Да, это точно звезда, но разве возможно передавать ее кому-то другому? Нет, никого из нас этому не учили… Но как?..
        Проклятье, вопросы она, конечно, задает интересные, но помощи от них никакой.
        - Асси!  - на этот раз я прямо-таки рявкнул по общему каналу.  - Есть советы, как можно сбежать от этой штуки?
        - От нее не сбежать,  - наконец, девушка все же начала говорить со мной, а не со своими мыслями.  - Но для тебя это не имеет никакого значения…
        Ну вот кто так делает? Обрывает на самом интересном и важном моменте и молчит!

        Глава 29. Добро с кулаками

        - Асси!
        Я медленно пятился от приближающегося ко мне Катаба. Чертова «живая звезда», как ее назвала моя вели - и что с ней можно сделать, если она так сильна? Тут, похоже, справилась бы разве что сама «Пылающая длань», ну или кто-то вроде активированной химеры… Тут мой взгляд скользнул в сторону бывшего милуска-алва, и, не знаю, показалось мне или нет, но тот шевельнулся.
        - Да, он уже почти пришел в себя,  - Асси, наконец, соизволила объяснить, что до этого имела в виду.  - И с чипом внутри он теперь привязан к хозяину браслета, так что в случае опасности прикроет тебя… Хотя я бы и рекомендовала приберечь его потенциал. В общем, если сможешь, попробуй затянуть разговор, чтобы твой питомец смог восстановиться как можно больше.
        - Нейтан,  - значит, мне надо потянуть время? Что ж.  - На самом деле я брат Ами, но меня до последнего скрывали ото всех…
        - Идиот,  - в наушниках тяжело вздохнула Асси.
        И чего это она? Да, я несу бред, но для вели, который наверняка сохнет по своей принцессе, тот факт, что я ему не конкурент, сработает как успокаивающее. Да и шокирующая информация всегда вызывает интерес. Ты не веришь, но все равно что-то внутри тянет разобраться…
        - Бледный братец, ну-ну,  - а вот и Бен начал подхихикивать, и ведь совершенно обо мне не беспокоится, засранец. Но в одном он прав: про цвет кожи я что-то не подумал, с ним мое родство с Ами выглядит уже совершенно безумным.
        - Что ты несешь? Еще и императорскую семью смеешь оскорблять!  - Катаб совершенно пошел вразнос, а его глаза налились кровью. Кстати, довольно странно, что он сначала вроде бы как с каким-то хозяином идет против воли принцессы, а теперь заботится о чести империи. Надо быть более последовательным.
        Проявление
        Или же лучше следить за своими мозгами… До этого я периодически проверял наш отряд на случай возможного поражения, но почему-то ожидал, что оно, как и в прошлые разы, будет крупным и легко заметным. Но сейчас тот, кто направил ко мне Нейтана, явно сработал тоньше. Зная, что искать, я заметил в его ауре легкую россыпь еле заметных черных точек. Не одно мощное воздействие, а множество слабых - но вместе они формируют технику, мощи которой молодой Катаб не может противостоять.
        Даже интересно, мастер, покопавшийся у него в мозгу, заставлял его пойти против императора или просто использовал уже завербованного агента, чтобы достать меня?
        - Признаю, неудачно пошутил…  - я попробовал исправить ситуацию, но было уже слишком поздно.
        Наследник Катабов выпустил из рук сидевший у него там сгусток тьмы и направил в мою сторону. Самонаводящийся, зараза - я попробовал увернуться, но постепенно ускоряющийся шар и не подумал терять меня из виду.
        Активация
        Внушение
        Пользуясь случаем, я постарался достать Нейтана и контролирующую его технику - вдруг этого хватит для победы как с тем сошедшим с ума Воренталоном. Но увы, «живая звезда» даже на свободе продолжала прикрывать своего хозяина. Проклятье! И как же эта штука близко! Я чувствую, как у меня начинает плавиться кожа и ведь даже щит не поставить - жар словно выжрал все мои запасы энергии. И где обещанное прикрытие от алва-химеры?
        И тот, словно до последнего ожидая моего прямого приказа, именно в этот момент прыгнул вперед. Алв-химера не стал использовать какие-то техники - похоже, они бы не смогли помочь - он просто прикрыл меня грудью. Черный сгусток ударил его прямо туда и начал медленно пожирать кожу, ребра, все, что было скрыто под ними… Вот только тело алва не было согласно с таким концом: оно регенерировало, быстро восстанавливая только что потерянную плоть.
        Представляю, как это может быть больно! Но алв терпел, он лишь рычал от ярости и пускал все силы своего еще не прошедшего полное восстановление организма на борьбу с пожирающей его техникой!
        - Что это за тварь?  - Катаб, до этого уверенный в победе, жалобно пискнул и попятился.
        Вот только зря он это сделал - алв, словно вспомнив, из-за кого вынужден терпеть такую боль, прыгнул вперед и снес молодому аристократу череп. Даже жалко того немного: все же я так и не смог разобраться, сам он пришел меня убивать или отправил его кто. Но плевать на Нейтана!
        - Я могу тебе чем-то помочь?  - я сделал несколько шагов вперед и протянул руку к рухнувшему на пол алву.
        Сейчас я уже воспринимал его не как представителя чужой и вдобавок враждебной разумной расы, а как обычное живое существо. Как собака, которая приняла на себя удар ради своего хозяина.
        - Тебе не помочь ему,  - тихо заговорила Асси.  - Сейчас его энергия борется с «живой звездой», сжигая все свои запасы и даже само тело. Если химера успела достаточно сформироваться, она выживет. Если нет, то умрет, но все равно уничтожит эту штуку…
        Я слышал то, что говорила мне вели, но почему-то в голове отложилась только одна вещь: этой химере, прикрывшей меня, нужна энергия! И пусть мои запасы не слишком велики (особенно по сравнению с тем, какие силы сейчас сходятся у того внутри), но, может быть, даже этой капли окажется достаточно для победы? И почему меня это так волнует?..
        Я сел на корточки и положил правую ладонь на горячий белый лоб - теперь надо просто представить, что передо мной лежит не страшная машина для убийства, а обычный приемник энергии, и у меня все получится!
        Я потратил весь свой запас буквально за секунду, по большому счету, совершенно ничего не исправив… И уже хотел было подниматься на ноги, как неожиданно понял, что мои запасы снова полны - неужели это следствие приживлённой руки и слюны проходящей активацию абсолютной химеры? Кинув «статус» на самого себя, я обнаружил, что такое состояние продлится еще целых четыре минуты, и снова опустился на колени.
        Пора делиться энергией!
        Я сливал свои запасы, тело алва кипело, постепенно уменьшаясь в размерах - но становилась меньше и та черная буря, что бушевала у него внутри. Я старался не считать шансы, потому что сейчас дело не в математике, а в желании, в вере… Вот алв уменьшился в два раза - он уже больше не походил на грозного червелицего, вот он сократился еще и еще… В конце от него остался маленький и почему-то пушистый комок грязно-серого цвета размером с футбольный мяч.
        Но мы справились! Все последствия от попадания в его тело «живой звезды» оказались залечены. А я сам, кажется, успел получить пару уровней своей батарейки! Не собирался, но получил - а говорят еще, добрые дела остаются без награды. Врут! Главное, не останавливаться и доводить их до конца!

        Глава 30. Нечто

        Я вновь протянул руку к комку и осторожно дотронулся до него. Существо пискнуло, у него явно был нездоровый жар, а еще оно было мокрым от пота. Совсем как больной котенок… Больной, но при этом живой вопреки всем прогнозам. Черт побери, да я же сделал невозможное - поделившись энергией, я стал для этого существа своего рода медицинской капсулой, ходячей реанимацией! Надеюсь, все это было не зря, и я получу нечто большее, нежели повышение уровня. Хотя, сказать по правде, одно только это уже было очень хорошей наградой. Но вернемся к пульсирующему в моих руках горячему комку шерсти.
        - И вот что с ним теперь делать?  - растерянно проговорил я больше для себя, однако в динамиках тут же послышался голос Асси.
        - Убить,  - безапелляционно заявила она, заставив меня поморщиться,  - но лучше оставить себе.
        Я даже не успел ничего возразить, как «длань» предложила альтернативный вариант. И он, сказать по правде, нравится мне гораздо больше. Но вот будет ли толк от этого дрожащего «колобка»?
        - Мак, ну ты и силен!  - в общий канал ворвался Бен.  - Крок подери, я думал, этому молокососу Нейтану все же удастся тебя одолеть, но…
        - Да ладно тебе,  - прервал я друга и указал на дрожащий шарик.  - Если бы не он, еще не факт, что я бы вообще выжил.
        - Бен имел в виду другое, если ты не понял,  - вклинилась Асси.  - Тебе удалось остановить действие «живой звезды», и ты помог химере справиться с неотвратимой смертью.
        Я поднял того, кем стал бывший милуск-алв, на уровень глаз и рассмотрел его со всех сторон. Дергается, дрожит, но явно живой и даже почти здоровый, несмотря на температуру.
        Статус
        Даже интересно, что сейчас покажет моя способность. Впрочем, вряд ли я удивлюсь очередной трансформации того, кто прошел путь от кото-птича и браунери до алва, а затем до…
        Простейший милуск
        Живое существо, уровень батарейки 16
        Вот оно, значит, как - малыш вернулся к базовым настройкам? Черт, как неуместно это звучит… Да и ничего «базового» тут нет, если учесть все тот же шестнадцатый уровень и то, кем было это существо совсем недавно. В конце концов, не исчезли же его способности без следа! И самое главное - я по-прежнему его владелец благодаря надетому на руку браслету. А еще во мне почему-то шевельнулось почти забытое чувство… Мы же отвечаем за тех, кого приручили? Недаром после схватки химеры и младшего Катаба я сравнил ее с верным псом. В голове всплыли далекие воспоминания из детства, когда у нас жила смешная и толстая помесь дворняжки и лайки. А потом у меня обострилась аллергия на шерсть, и Мордашку - никогда не забуду, как она любила фотографироваться - пришлось отвезти на дачу.
        - Лорд Солдок!  - голос Асси вырвал меня из ностальгических переживаний.  - Попробуй проверить, что он может. Браслет…
        - Знаю,  - ответил я и потянулся к черному блестящему гаджету.
        Странно. Если тем же псам, которых я в свое время десятками привязывал к корабельным браслетам, я мог отдавать любые приказы, то тут идет почему-то ограниченный список команд.
        Призвать
        Питомец следует к своему хозяину, зов работает на расстоянии до 1 километра
        Отозвать
        Отменяет приказ следовать к хозяину, нет ограничений по расстоянию
        Сопровождать
        Питомец следует за любой указанной целью в пределах видимости
        Так, а вот «атаковать» он, видимо, уже не сможет. По крайней мере, если не вырастет и останется таким. Интересно, а как этот малыш будет расти? Впрочем, об этом можно будет и потом подумать, а пока я еще не все просмотрел… А вот это, пожалуй, уже очень интересно!
        Сменить форму
        Питомец может принять соответствующую форму при наличии необходимых расходных материалов
        Расходные материалы? Как странно это звучит в отношении живого существа.
        - Ну что?  - нетерпеливо уточнила Асси.
        - Похоже, это не последняя трансформация нашего милуска,  - медленно проговорил я.
        - Что ты имеешь в виду?
        - В меню браслета есть возможность изменить его внешность…
        - Ого, управляемая химера-трансформер!  - как мне показалось, искренне удивилась Асси.  - Крок подери, да тут, похоже, и вправду погуляли на славу.
        В принципе, после неоднократных изменений во внешности этого малыша ничего из ряда вон выходящего я не вижу. Кроме разве что возможности управлять трансформацией, и тут удивление вели мне очень даже понятно.
        - Эти твои темные миротворцы?
        - Они не мои,  - с металлическими нотками в голосе отрезала девушка.  - А в остальном - да.
        - Мак, так что там у тебя происходит?  - вновь нарисовался в эфире Бен, явно недовольный молчанием в нашем общем канале.
        Вот не умеет барон Солдок сдерживать свои эмоции - явно сейчас ерзает в своем кресле, обуреваемый любопытством… А у меня, кажется, возникла идея, как можно использовать спасшего меня от Нейтана милуска и заодно добавить в уравнение недостающее звено. И я сейчас имею в виду китса, который сейчас для всех остальных будто бы прячется где-то на корабле. Пока ни Бен, ни Айла с Карлом не задавали вопросов касательно пропавшего зверя, но рано или поздно эта проблема поднимется. Не стану же я им говорить, что китс превратился в девушку!
        Итак, попробуем… Надеюсь, у меня получится, и текущий размер милуска не помешает ему в превращении в явно более крупного собрата. В описании же было сказано про материалы для трансформации, и если дело будет просто в органике, то трупов здесь для этой цели более чем достаточно.
        Ладно, пора начинать представление.
        - Он все-таки не выжил,  - добавив грустные нотки в голос, я ответил Бену, параллельно будто бы случайно закрывая объективы камер на скафандре.
        - Печально,  - вздохнул барон, к которому тут же присоединился Карл, а затем и Айла Икара.
        Асси же саркастически кашлянула, но ничего не сказала - видимо, ждала, пока я сам все объясню. Не поверила в смерть химеры, хотя еще совсем недавно была уверена в том, что от «живой звезды» нет шансов спастись.
        Сменить форму
        Так, и?.. Никаких вариантов, никакого выпадающего списка, как я себе нафантазировал. Как это происходит? Что нужно сделать?
        Я попробовал представить, как милуск расплывается, трансформируясь в миниатюрную копию китса, а потом начинает набирать объем. Ничего не выходит. А если попробовать добавить внушение? Мысль странная, но не лишенная логики, на мой взгляд - вдруг животное нужно «подтолкнуть»…
        Когда из мокрого шерстяного шарика вылезли лапки и бессильно повисли будто тонкие плети, я даже не сильно удивился. Словно каждый день занимался сотворением китсов перед обедом. С громким чавканьем из свалявшейся шерсти вылезла миниатюрная тигриная голова, а с противоположной стороны - тонкий хвост-змея. Совсем как у китса, кем была Асси до недавнего времени. Вот только с размером мое творение подкачало, и исправить это, похоже, не получится. Впрочем, это совсем не критично.

        Глава 31. Буйабекс

        - Теперь у нас есть маленький китс,  - сообщил я девушке в закрытом канале, а потом попробовал пошутить на эту тему.  - Буду всем рассказывать, что без корма ты немного усохла.
        - О чем ты?  - не поняла Асси.
        - Смена формы, я превратил милуска в твою замену,  - пояснил я.  - Теперь мне известно, как это делается…
        И тут я запнулся, увидев данные примененного мною на автомате статуса:
        Буйабекс, живое существо
        Уровень батарейки 16
        Как странно! Передо мной явно стоит миниатюрный китс, но способность Колонелей при этом выводит совершенно другое название. Черт, надеюсь, я ничего не сломал в своем питомце.
        - Так что ты сделал?  - Асси заметила мою заминку.
        - Кто такой «буйабекс»?  - спросил я вместо ответа.
        - Да ладно!  - вполне по-человечески отреагировала вели.  - Они и этот ген ему сунули? Буйабексы живут на Таклине, это не очень приятные существа, прямо скажем. Особенно когда трансформируются в кого-нибудь сильного и пытаются тебя сожрать. Дети первых колонистов, если я не ошибаюсь, сильно страдали от этого, принося домой милых зверушек…
        Ага, вот, значит, о чем говорилось в описании смены формы. Моя мини-химера не смогла превратиться в китса скорее всего потому, что в ней просто не было необходимого генома-материала, но она нашла способ это обойти, выбрав гены того, кто может… Того самого таинственного буйабекса.
        Впрочем, один момент тут еще остается неясным.
        - Асси,  - я вкрадчиво позвал «Пылающую длань».  - Ты же удивилась, когда услышала о трансформации химеры?
        - Мне показалось странным, что этим процессом можно управлять,  - пояснила вели.  - Хотя чему тут удивляться после всего увиденного.
        Я невольно выдохнул. Почему-то мысль о том, что Асси может быть со мной неискренней, казалась мне очень и очень обидной. Но вроде бы все прояснилось… Или я просто себя успокаиваю?
        - Мак,  - послышался в наушниках голос Карла.  - На связь с кораблем вышла принцесса - жалуется, что потеряла тебя и Нейтана Катаба.
        Вот ведь черт, я и забыл, что убитый наследник установил блокирующее устройство! Со своими-то я разговариваю благодаря технологиям аури, и это мнимое спокойствие совсем меня отвлекло от остального отряда. Я вышел в коридор, из которого появился Катаб, и почти сразу заметил закрепленную на стене маленькую черную коробочку. Прекрасно - активатор тут же выключил прибор, и в следующий миг эфир разорвался от потока сообщений.
        - Нейтан! Нейтан, ты где? Это лорд Заринкис! Ответь!
        - Лорд Солдок! Мак! Что у тебя со связью?
        Я не спешил отвечать, решив сначала припрятать блокиратор Катабов к себе в разгрузку на черный день.
        - Кларенс Тул - Нейтану! Дружище, все в порядке? Мы тебя потеряли!
        - Нейтан мертв,  - я, наконец, заговорил, и тут же в канале воцарилась звенящая тишина.
        - Что случилось?  - первой в себя пришла принцесса Ами. Впрочем, ей-то как раз и пристало мгновенно реагировать на любые обстоятельства.
        - Кажется, в наших рядах завелся предатель,  - ответил я.  - Нейтан заблокировал связь и попытался меня убить.
        Эфир снова взорвался многоголосым гомоном, сквозь который вновь пробилась принцесса:
        - Мы засекли твое местоположение, оставайся там.
        И все. Никто больше не ругался и не причитал в наушниках, только резкие, отрывистые команды лорда Заринкиса изредка нарушали напряженную тишину. Я осмотрелся по сторонам в поисках соскочившего с моих рук мини-китса - а вот его бы пока спрятать, только куда? К моему удивлению, зверька нигде не было. Сбежал? Затаился где-то в углу?
        Я посмотрел на браслет - красный огонек спокойно горит, показывая, что привязанный к нему питомец жив и здоров.
        Призвать
        Тут же маленький и уже лоснящийся китс, мало напоминавший болезненный комок шерсти, выскочил из-под стола с разбитыми пробирками. Точно, а я ведь чуть не забыл, что эти зверьки умеют делать лучше всего - прятаться. В итоге я даже не заметил, как он отправился на прогулку.
        Отозвать
        Отдельной функции под режим «скрытности» у моего питомца не было, но мне показалось, что стоит мне отпустить его этой командой в своеобразное свободное плавание, и он сам поймет, чего я от него жду… Так и вышло! Единственное, что я успел заметить: мини-китс дернулся. Но куда он делся в следующий миг - это уже оказалось за пределами моего восприятия.
        Я проверил сигнал на браслете - все отлично, красная точка по-прежнему горит, значит, все хорошо. А теперь, перед тем как отдать новую команду, соберу-ка я остальные браслеты. И пусть они без чипов, я все равно уверен, что пригодятся.
        Сопровождать
        Теперь питомец будет неотступно следовать за мной, и при этом, хочется надеяться, прятаться он не перестанет. Впрочем, ему же это вроде как нравится - я жестами попробовал изобразить, что сейчас мы всё делаем, как надо, и стоит продолжать в том же духе. И тут в лабораторию ворвалась Ами, а следом за ней лорд Заринкис и несколько молодых вели-аристократов.
        - Что, крок побери, здесь произошло?  - воскликнул пожилой аристократ, увидев распростертое на полу тело с кровавой кашей вместо головы.  - И как я это объясню Пирсу?
        Пирс Катаб, вспомнил я. Отец Нейтана и преданный Ами аристократ. Но можно ли теперь о таком говорить с уверенностью, если даже в ряды проверенных принцессой вели затесался субъект с промытыми мозгами? И почему, кстати, Ами это проморгала? Впрочем, чего это я - все эти семьи были проверены ею с моей в том числе помощью. Что же, наверно, мне снова стоит заняться проверкой «проявлением» и на этот раз обращать внимание не только на крупные внушения, но и на небольшие точечные воздействия, как это было в случае с Нейтаном.
        Аккуратно используя нужную распальцовку, я прощупал одного из молодых вели, но ничего не увидел. Стоп! А чего я прячусь? Я же не одиночка, не подозреваемый - я в своем праве!
        Проявление
        В этот раз я использовал технику уже чуть ли не демонстративно, и никто не посмел мне ничего возразить. Все правильно, я друг принцессы, я лорд, я провожу расследование покушения на свою жизнь. И то, как просто и естественно это было принято окружающими, было очень приятно. Никаких поправок на мое происхождение! Сейчас я - часть аристократии вели, и входить в общество, где твое право на самозащиту никто и не думает оспаривать, мне нравится.
        - Всё чисто,  - все молчали, дожидаясь результатов моей проверки. Вот я их озвучил, и все словно выдохнули.
        И тут заговорила Ами.

        Глава 32. Осознание

        - Лорду Катабу-старшему я сама объясню, что его сын пал жертвой…  - тут принцесса сделала паузу и посмотрела на меня.  - Он точно пытался тебя убить?
        Ну вот, а я так гордился тем, что меня даже не подумали подозревать во вранье, и тут такой вопрос, причем от той, от кого я его ожидал меньше всего. Впрочем, это же всего лишь вопрос… Причем, если абстрагироваться от моего участия в ситуации, довольно справедливый. Может быть, я зря себя накручиваю?
        - Этот факт могут подтвердить мои вассалы, а также видеозапись с камер скафандра,  - я ответил сухо и спокойно, изгнав из голоса все эмоции.
        Все же, пусть я и объяснил себе поведение принцессы, но принять его пока не получается. Может, я мыслю слишком по-простому, по-человечески? Как так - она все помнит, знает, на что я способен, и сомневается? И тут меня словно обожгло! А что, если и в ее мозгу тоже кто-то засел? Я потянулся к принцессе проявлением, но она то ли что-то почувствовала, то ли заметила распальцовку и словно бы отбила мою технику. Причем не просто отразила щитом ан-до, а словно вырвала с корнем, на пару мгновений заставив меня стиснуть зубы от боли. Раньше такого за Ами я не замечал!
        - Достаточно будет показаний вассалов,  - спокойно, словно ничего только что и не делала, принцесса продолжила обсуждение ситуации.  - У меня нет оснований не доверять вам, лорд Солдок.
        Закончив, она развернулась и отдала приказ лорду Заринкису:
        - Обыщите тут все. Любой подозрительный предмет упаковывайте и берите с собой.
        Вели сосредоточенно принялись рыться в шкафчиках, переворачивая столы и стулья, и вскоре в лаборатории начал твориться настоящий бедлам. Хорошо, что я прихватил браслеты - не то, чтобы мне жалко их для Ами, но если в наших рядах есть еще хотя бы один предатель, не хотелось, чтобы такие ценные вещи оказались у него в руках.
        - Расскажи, как это произошло,  - Ами жестом пригласила меня в коридор, по которому я совсем недавно удирал от милуска, ставшего браунери… ну, и так далее.
        - Я наткнулся на лабораторию,  - начал я,  - принялся изучать. А потом сюда ворвался Нейтан, у которого в ауре были следы явного вмешательства.
        - Но как?..  - удивилась Ами, и я вновь увидел знакомую принцессу, с которой мы пережили не одну петлю.
        - Сразу несколько мелких техник,  - пояснил я.  - Случайно обнаружить их было практически невозможно. Я смог заметить следы только когда понял, что они просто должны быть…
        - Жаль, что тебе не хватает опыта,  - Ами так снисходительно на меня посмотрела, что я чуть не покраснел.
        - Да,  - иногда нужно соглашаться с собеседником, как бы обидно это ни было.  - Но больше я такое никогда не пропущу. Кстати, а твоя боевая медитация тоже ничего не обнаружила?
        Ну вот, мы словно опустились до взаимных упреков - у меня возникло чувство, что наши отношения с принцессой начинают трещать по швам.
        - Не обнаружила,  - Ами согласилась со мной так же деланно безучастно, как и я с ней пару секунд назад.  - Обычно боевая медитация снимает любые наложенные техники вне зависимости от того, знаю я о них или нет. Здесь могут быть два варианта: либо воздействие было произведено уже здесь, на базе, когда Нейтан отделился от отряда, либо из-за, как ты говоришь, многочисленных техник, что-то пошло не так. Если раньше нашу семейную технику не могли обмануть, это вовсе не значит, что так будет продолжаться вечно.
        Я невольно поразился самокритичности Ами - такой подход не может не вызывать уважение. А еще… Учитывая, что Нейтан успел рассказать про какого-то своего хозяина, вряд ли его завербовали только на базе. Значит, все-таки кто-то на самом деле научился обходить боевую медитацию…
        И тут до меня дошло! Ами ведь уже подозревала о чем-то подобном. О том, что кто-то копает именно под императорскую семью, и, возможно, именно этим и вызваны все изменения в ее поведении. Разве не так обычно бывает - мы отталкиваем людей от себя именно в те моменты, когда их поддержка нам больше всего нужна?
        - Почему ты не позволила проверить тебя «проявлением»?  - взял я быка за рога.
        - Вы забываетесь, лорд Солдок,  - ледяным тоном ответила принцесса, моментально превратившись в не терпящую возражений императорскую особу.  - Я и так простила вас, хотя имела право арестовать за применение техник против члена правящей семьи.
        - Могу ли я сделать это с вашего разрешения, ваше высочество?  - я проигнорировал угрозу и зашел с другой стороны.
        - Я понимаю, Мак,  - смягчилась Ами.  - Вся эта история с алвами, затем с вивисектором… Я разрешаю тебе использовать на мне технику проявления.
        Ничего она не понимает - на самом деле эта техника нужна не столько мне, сколько ей самой. Довериться кому-то, раскрыться, понять, что на самом деле она не одна… И ведь так и есть: чтобы ни случилось, даже если меня никто не попросит, я ведь в любом случае попробую вытащить из неприятностей эту вздорную девчонку с короной на голове.
        Произведя нужную распальцовку, я убедился, что в ауре принцессы не засело никаких «паучков».
        - Спасибо,  - я поблагодарил Ами за доверие и покачал головой, показывая, что ей не о чем беспокоиться.
        - Спасибо,  - зачем-то повторила она в ответ, и я понял, что наши отношения опять начали выправляться.
        Вот только успокоения мне это не принесло. Наверное, я все это время подсознательно держал в голове историю с новым тайным советником императора и его странным влиянием. Мог он подчинить несчастного Нейтана так, что никто ничего не заподозрил? Я начинаю склоняться к мысли, что очень даже мог. А мог он воздействовать на Ами, но так, что с моим уровнем это будет даже не проверить? Тоже мог!
        И вот как мне теперь действовать дальше? Эх, привлечь бы Асси, но она ведь опять сошлется на необходимость приказов императора… В общем, пока придется рассчитывать только на себя.

        Глава 33. Темный

        - Так что это за техника, что ты использовала, когда я попытался тебя проверить?  - как бы невзначай спросил я Ами.
        - Я ведь помню, что ты владеешь «проявлением»,  - сказала принцесса.  - И не только… Советник Увосс научил меня блокировке ментальных воздействий.
        - Снова советник…  - пробормотал я, вспоминая свои ощущения в тот момент.
        - Я понимаю твою подозрительность, Мак,  - Ами повернулась ко мне.  - Но поверь, тебе нечего опасаться. С помощью Увосса мы сможем найти и поймать вивисектора. И даже не сомневайся, что отец раскусил бы его скрытые намерения на раз-два. Но их просто нет.
        - Откуда он появился?  - не выдержал я. Пока наши отношения с Ами снова не испортились, надо попробовать выяснить в открытую все, что только можно.  - Кто он такой?
        - Придет время, и ты все узнаешь,  - успокаивающе произнесла принцесса. Ну да, так она мне все и рассказала.  - Ты ведь с нами?
        Она горделиво вскинула подбородок, смерив меня пронзительным взглядом. Снова Ами задает этот вопрос: и ведь с каждым разом он мне почему-то нравится все меньше и меньше.
        - Да,  - тем не менее, спорить я не стал, а просто в очередной раз согласился. Я ведь действительно верю в Ами и в то, что она может дать Земле мир и равные возможности в рамках государства вели.
        - Империя тоже с тобой,  - довольно кивнула принцесса, и наш разговор как-то сам собой сошел на нет.
        Мимо нас деловито прошли младшие Тул и Вонтолли. Так, похоже, сейчас они наткнутся на не очень приятное зрелище.
        - Ваше высочество!  - не прошло и минуты, как один из юных аристократов подал голос.  - Здесь мертвая химера! И еще целая гора трупов!
        - А ведь ты все это время сомневался,  - как мне показалось, разочарованно протянула принцесса, посмотрев на меня.  - Вот еще одно доказательство, что Алекк Кроу был здесь.
        Высказавшись, она развернулась и быстрым шагом пошла к склонившимся над останками тлакулла аристократам.
        - Так и не признаешься ей?  - все это время молчавшая Асси подала голос, и я от неожиданности даже вздрогнул. О чем это она? А… Про заказ Нейтана на мое устранение.
        - Она верит этому Увоссу,  - ответил я.  - Пока сложно сказать, к чему это все может привести, но я хочу для начала достать хоть что-то, способное заставить Ами задуматься и не идти в итоге к этому типу на откровенный разговор. Боюсь, ничем хорошим он не закончится. Кстати, тебе не знакомо это имя?
        - Увосс?  - переспросила Асси.  - Нет, впервые слышу. Или не помню, ты же знаешь, что у меня с этим сейчас большие проблемы. А вот фамилия Кроу мне, оказывается, знакома.
        Я даже споткнулся от смеси радости и удивления - я ведь заметил, что когда произнес это имя в прошлый раз, вели на него немного странно среагировала. И вот… Может, и вправду Асси прольет свет на личность нашего вивисектора?
        Впереди шумели, переговариваясь, аристократы и подошедшая к ним принцесса Ами - труп химеры теперь занимал все их внимание. А вот и сам лорд Заринкис подоспел в сопровождении еще двух молодых дворян. Остальные, судя по всему, остались в лаборатории и сейчас продолжают ее обыскивать. А мне бы, раз уж сложилась такая удобная ситуация, добраться до склада, к которому я, вообще-то, изначально и шел…
        Заодно пообщаюсь с Асси по поводу вивисектора подальше от всех, где наш сигнал уж точно не перехватят. А то после появления техник, способных обмануть «проявление» и «медитацию», я начинаю сомневаться даже в защищенности канала маури. Пройдя мимо копошащихся вокруг мертвого тлакулла аристократов и раздающей им команды принцессы, я добрался до заветного коридора, от которого меня прогнал милуск, и уткнулся в запертую дверь. Открыв ее активатором, я вошел внутрь.
        - Малиус Кроу,  - рассказывала в это время Асси.  - Опасный преступник, которого разыскивали за дерзкий побег с Кратуса.
        - И что там, на Кратусе?  - уточнил я, рассматривая открывшуюся моему взору комнату.
        Ну, как комнату - скорее помещение размером со спортзал, пустое, с ободранными и местами обгоревшими стенами, выглядевшими пугающе благодаря тусклому аварийному освещению. На полу валялся ржавый металлический и разломанный пластиковый хлам, бесформенный и бесполезный. Ничего похожего на комбинезон, ту же перчатку или, скажем, сапоги здесь не было. Более того, куски, которые мне казались подозрительными, рассыпались в прах от одного только прикосновения, и пока Асси вещала мне об однофамильце нашего вивисектора, я обошел весь склад и растер в порошок все имевшиеся здесь детали.
        - Он убил нескольких охранников, когда убегал,  - Асси говорила медленно, явно подбирая слова. Все-таки пробелы в памяти? Поэтому она так неуверенно говорит?  - А заточили его там как предводителя ячейки темных миротворцев.
        - Так он самый главный темный?  - удивился я.  - Это многое объясняет…
        Пожалуй, это все же не однофамильцы, а какие-нибудь родственники - вот как вивисектор мог узнать о техниках темных миротворцев и сам начать готовить армию химер для создания абсолютной химеры…
        - Официально нет,  - ответила Асси.
        - Что ты имеешь в виду?  - уточнил я, оторвавшись от рассматривания разгромленного склада. Похоже, здесь вообще ничего не сохранилось.
        - Он создавал своих химер на основе алвов. И, надо сказать, успешно…  - Асси начала рассказывать про преступления предка Кроу, но тут я не выдержал и перебил ее. Все же такая ниточка от прошлого к настоящему. Неужели это все может оказаться одним большим совпадением?
        - Погоди, он был алвом?
        - Он был вели, но добавил сам себе геном алвов,  - пояснила моя собеседница.  - Не знаю, откуда он его взял, как сумел пробраться к алвам и вернуться обратно. Но факт есть факт: когда его нашли и окружили, он пытался отбиться при помощи алвоподобных химер. И сам был наполовину алв, наполовину вели.
        - Звучит будто сюжет фильма,  - засомневался я, хотя еще недавно видел, как одно живое существо превращается в другое, третье и в итоге даже четвертое.
        Вот только Кроу (как его там - Малиус?), получается, был сумасшедшим, раз экспериментировал на себе. Или нет? Если вспомнить про главную цель всего этого эксперимента (создать абсолютную химеру, а потом подчинить ее или поглотить ее тело), то, скорее всего, он был просто очень близок к финалу. А Алекк теперь идет по стопам своего предка…
        - Но это жизнь… Было моей жизнью…  - вели вспомнила свое прошлое и загрустила. Но сейчас не время друг друга жалеть.
        - А больше Малиуса и алвов ничего не связывало?
        Я не ждал ответа, если честно, но он прозвучал.

        Глава 34. Перевести дыхание

        - Место заточения,  - Асси, кажется, сама удивилась тому, что смогла что-то еще вспомнить.  - Миры, пострадавшие от действий империи (а как миротворец Кроу работал именно на нее), имеют право на принятие участия в наказании. Клановый совет алвов выбрал для Малиуса и его семьи заточение на их планете, принеся слово, что они не дадут ему снова вырваться за ее пределы.
        А вот и еще одно подтверждение. Причина, почему остальные червелицые так не любят Кроу и гоняются за ним. Впрочем, не переоцениваю ли я их? Все же столько времени прошло…
        - И что, алвы обычно держат слово?
        - Еще бы,  - Асси ни секунды не сомневалась в ответе.  - У них фактически на генетическом уровне заложена неспособность лгать. Не очень удачное качество для лучших в галактике разведчиков, кем они всегда были.
        Девушка хихикнула.
        - И все равно не понимаю, зачем алвам рисковать, беря на себя ответственность за столь опасного преступника.
        - Деньги,  - Асси быстро расставила все на свои места.  - На содержание заключенного такого уровня они получали имперские дотации, равные их годовому бюджету. Так что лично я ни капли не удивлена их выбору.
        Что ж, теперь, пожалуй, и мне все стало понятно. Почти…
        - А еще что-нибудь о Малиусе и алвах ты знаешь?  - спросил я, неожиданно почувствовав, что упускаю нечто очень важное.
        Но Асси лишь вздохнула и коротко ответила:
        - Это все.
        Жаль. Но, может быть, если правильно задать вопрос, Асси опять что-то вспомнит?
        - Мак!  - раздался в наушниках голос принцессы.  - Здесь больше ничего нет, мы покидаем планету.
        И как они решили, что ничего тут больше нет? Хотя бы на склад ко мне заглянули…
        Только я собрался что-то ответить Ами по этому поводу, как на плечо мне легла рука в защитной перчатке. Крок подери! Я настолько увлекся, что не услышал, как принцесса пришла на склад и встала у меня за спиной? Надо следить за собой и не расслабляться. И хорошо, что я не ляпнул ей в ответ какую-нибудь глупость.
        Мы вышли из комплекса с противоположной стороны, осмотрев его таким образом весь целиком. Пару раз нам попались немногочисленные отряды дроидов, остатки еще совсем недавно грозной армии, и больше никого. Тишина, пустота и разгромленные помещения. Зато на выходе нас ждало спокойное море, над которым поднималось местное рыжее солнце. Обойдя базовый комплекс, мы вернулись к десантной капсуле и отправились на корабль принцессы. Уже там я пересел на бот и убыл к себе. Туда, где меня ждали Бенито, Айла, Карл и Асси. А еще - медицинская капсула, в которой я хотел провести как минимум половину времени перелета к новой точке, где якобы мог прятаться вивисектор, и проверить свои новые способности.
        А то получил, понимаешь, четырнадцатый уровень батарейки и словно бы забыл об этом.
        - Эскадра, курс на планету Вирс!  - донесся из динамиков приказ Ами.  - Система Кентак-Арбанна-9!
        Я быстро проверил статус своего питомца - рядом, все еще прячется, но уже у нас на корабле.
        - Подтверждаю, курс на Вирс,  - я ответил в нашем корабельном канале и по легкой вибрации, заметной здесь, в стыковочном отсеке, почувствовал, как наши двигатели начинают набирать обороты.
        - Мак, все в порядке?  - донесся до меня голос Бена, едва я очутился на мостике.
        Четыре пары глаз уставились на меня, явно ожидая чего-то. И на сей раз их было именно столько - Асси тоже смотрела на меня с любопытством. Конечно, они видели все мои приключения, и параметры системы жизнеобеспечения до сих пор выведены на экран, но одно дело дистанционный контроль, и совсем другое - дождаться меня во плоти, целым и невредимым.
        - Все в порядке, я как новенький… почти,  - я успокоил своих друзей.  - Так что, думаю, будет неплохо восстановиться после рейда на базу вивисектора. Я отдыхать, Бенито за старшего.
        С этими словами я прыгнул на подоспевшего медицинского дроида, и тот помчал меня в медицинский отсек. Я не собирался сейчас предаваться обучающему сну - сказать по правде, мне бы сейчас не помешал самый обычный. Наверное, вздремнуть пару часов действительно стоит, пока мы летим к системе Кентак-Арбанна-9. Но перед этим я наконец-таки посмотрю, что дало мне повышение уровня батарейки.
        Все-таки нужно отдыхать, нельзя плевать на собственный организм - вон сколько времени прошло с момента, когда я покинул базу темных миротворцев, а только сейчас применил на себе статус.
        Уровень батарейки 14, емкость 1,54 эргона, прогресс 72,73 %
        До лечения буйабекса я был на двенадцатом уровне, потом получил еще два, и вот итог. Заодно я теперь могу по-настоящему оценить последствия выбора фазы энергии - сейчас моя, скажем так, стандартная емкость равна 1,4 эргона, но с дополнительными десятью процентами доступный объем слегка превысил значение в полтора. А это значит, что нужно тестировать навыки и способности, завязанные на мой резерв - вдруг меня там ждут интересные и полезные сюрпризы.
        Для начала посмотрим на возможность переноситься к своему кораблю - там как раз должны быть новые функции при достижении этого предела.
        Проверка возможности переноса
        Перенос невозможен - вы находитесь в заданной точке
        Так, это мне понятно. Но как посмотреть расширенные настройки? Ага, вот.
        Основной - лорд Солдок
        Дополнительный 1 - доступно, на выбор носителя
        Дополнительный 2 - доступно, на выбор носителя
        Дополнительный 3 - недоступно, необходимо 2 pfg
        Дополнительный 4 - недоступно, необходимо 2,5 pfg
        Точно! Как я и думал, мне открылась возможность телепортироваться на корабль уже в компании двух разумных вместо одного, как до этого. А еще - раньше в описании не было дополнительного четвертого слота. Значит ли это, что с увеличением емкости я смогу перетаскивать все больше и больше людей? Всего-то и нужно, что прокачать ресурс своей батарейки и не думать о том, что еще недавно девятнадцатый уровень императора считался высочайшим во всей империи вели.
        Впрочем, как недавно сказала Ами, если никто раньше не мог превзойти технику императора, то это не значит, что так будет всегда. То же и с уровнем - тем более что у меня в этом плане есть что-то вроде форы. Если я прав, и фаза энергии тоже будет развиваться, то и прирост бонусных эргонов в моем резерве будет расти…
        Есть и еще один важный момент: сейчас у меня улучшилась только одна способность, а на двойке меня уже будут ждать полные версии вихря и восстановления эргонов. А то и новые отсеки на корабле распахнут передо мной свои двери.

        Глава 35. Синистрия

        Эх, начать бы прокачивать свой резерв прямо сейчас, тем более что, боюсь, новый режим развивающего сна Асси установила не навсегда, но просто уже нет никаких сил. Как и хотел, буквально два часа сна, а потом обязательно снова займусь тренировками.
        Разбудил меня тревожный вызов по интеркому всего через пару минут, мы даже в гиперпространство нырнуть не успели - не было соответствующего сигнала. И что, интересно, случилось? На нас внезапно напали алвы? Или, не к ночи будь помянуты, темные миротворцы? Медицинский дроид явился на зов мгновенно, и в следующую секунду уже мчал меня к мостику, где я оказался в рекордно короткий срок.
        - Что случилось?  - не теряя времени, уточнил я.
        - Боевой корабль синистрийцев,  - сообщил Карл, а Айла Икара тут же вывела на главный экран силуэт космолета.  - К счастью, разрушенный.
        - Причем совсем недавно,  - добавил Бенито.  - Судя по данным температурных датчиков, края пробоин чуть теплее, нежели остальная обшивка.
        Действительно, на светло-голубом контуре виднелись красные линии, точки и кляксы. Космолет и вправду кто-то расстрелял, причем с разных сторон. Но кто и как вообще эти синистрийцы здесь оказались? Это гнарфы суют постоянно свои бледные носы в чужие дела, а вот их полная противоположность в части цвета кожи, хоть и была не в ладах с империей, но до этого момента никак себя не проявляла.
        - Странно, что он один,  - поделилась соображениями Айла.  - Боевой корабль во враждебном квадрате и без сопровождения?
        - Может, остальные сбежали?  - предположил Карл.
        - Ты принижаешь боевой дух синистрийцев, мой друг,  - покачал головой барон Солдок.  - Эти дрались бы до конца.
        - Внимание, эскадра!  - ну вот, а то я уж было подумал, куда пропала принцесса.  - Необходим исследовательский десант на борт космолета. Лорд Заринкис, лорд Солдок, поручаю это вам. Объявляю десятиминутную готовность, отберите за это время отряды сопровождения.
        То, что принцесса на этот раз не идет с нами, вполне логично - незачем ей сейчас рисковать. Вряд ли, конечно, на борту этой раскинувшей подбитые крылья космической птицы нас ждет засада, но осторожность в случае с августейшими особами - штука совсем не лишняя.
        - Итак…  - начал я, но меня сразу же прервали.
        - Я с тобой,  - сказал Бен.
        - И я,  - добавили одновременно Карл с Айлой.
        - Я тоже,  - а вот Асси меня удивила.
        Посмотрев в ее абсолютно спокойные глаза, выражавшие при этом безапелляционную решимость, я расставил приоритеты:
        - Бенито и Асси - со мной, остальные остаются на борту.
        Хорошо, когда вся команда единодушно рвется в бой, но оставлять тылы неприкрытыми недостойно грамотного полководца. Десять минут, выделенные принцессой на подготовку, истекли быстро, и вот мы уже загрузились в десантный бот, теряясь в догадках, что в этих краях забыл синистрийский корабль.
        - В этом секторе их уже лет двадцать пять не было,  - словно бы выразив общие мысли, произнес в эфире лорд Заринкис.  - Считается, что у нас шаткое перемирие в войне, но эти рогатые, стоит признать, умеют чтить договоренности.
        Вперед вырвался разведывательный дрон, выпущенный с одного из фрегатов, залетел в самую крупную из пробоин, и спустя две или три минуты принцесса отдала приказ высаживаться и нам. На борту мертвого звездолета было относительно безопасно, явные засады не наблюдались. Впрочем, и принцесса с ее медитацией, и я с улучшенным проявлением могли сказать об этом и раньше - но на войне лучше не доверять только одному органу чувств или только одной технике.
        Бот зацепился за край рваной дыры, автоматика выровняла расположение выходного шлюза, а затем, как только мы перевели скафандры в автономный режим, открыла нам путь на одну из палуб.
        - Что видите?  - принцесса держала себя в руках, но в интонациях все же проскальзывало любопытство, которое я уже научился улавливать.
        - Мертвых синистрийцев,  - раздался на общем канале голос лорда Заринкиса, который вместе со своим отрядом высадился уровнем ниже.  - Оторванные головы, переломанные конечности…
        - Смотри, Мак!  - воскликнул Бенито, указывая куда-то вперед и вправо, где в хаотичном нагромождении слепились в одну гору железа разбитые танки, спасательные капсулы и мертвые тела около десятка перемолотых в фарш химер вивисектора.
        Только я начал строить в своей голове гипотезы относительно нападения Алекка Кроу на синистрийцев, когда новые факты выбили почву у меня из-под ног. Да, среди техники также в беспорядке валялись двухметровые фигуры инопланетян с рожками на надбровных дугах. А еще им компанию, если можно так выразиться, составили бледнокожие гнарфы - такие же мертвые и обезображенные.
        - Это что, крок подери, за союзный флот?  - еле слышно проговорил лорд Заринкис. По всей видимости, его отряд тоже наткнулся на соотечественников Асы Кино.
        - Что скажешь?  - я тем временем повернулся к своей «Пылающей длани».
        - Никогда не видела ни одних, ни других,  - заявила она.
        А ведь жаль - вдруг мы чего-то не знаем об отношениях этих двух столь непохожих рас. Значит, Старая империя с ними не сталкивалась? Ну, или они в то время не играли хоть сколько-то серьезную роль, что бы Асси их запомнила. Ладно, это уже другой вопрос. Главное же на текущий момент - что здесь произошло? И имеет ли нам смысл со всем этим связываться?
        Мы продолжили обследование корабля, и тут я замер, глядя на одно бледное тело на капитанском мостике. Китель адмирала, тонкие пальцы, чьи прикосновения я помню до сих пор, и замершее в безмолвном крике лицо.
        - Это Аса Кино,  - я постарался говорить спокойно, хотя внутри бушевали эмоции.
        - Точно, она,  - к моим камерам подключилась Ами.  - Думаешь, синистрийцы вошли в союз с повстанцами?
        - Пока никакой новой информации из их секторов нет,  - в разговор включился Заринкис.  - Но я передам запрос на активацию наших агентов для проверки ситуации.
        Как сухо и логично они обсуждают происходящее… Я вот так не могу! Смотрю на лицо Асы, и меня словно бьет незримая дрожь!
        - Хм, твоя любовница,  - ко мне подошла Асси и внимательно осмотрела труп гнарфки.  - А она ничего, чувствуется значительное повышение уровня батарейки перед смертью. Значит, умерла не как трус, а сражалась до последнего. И успешно.
        Подобная оценка от «Пылающей длани» была гораздо приятнее слов Ами… Стоп! Только сейчас до меня дошло, как именно Асси назвала гнарфку. Моей любовницей! Но как она смогла об этом узнать?

        Глава 36. Учитель

        - Не хочешь мне ничего рассказать?  - я внимательно смерил взглядом Асси.
        - Ты о чем?
        - Как ты поняла, что у нас с Асой Кино что-то было?
        - Так вот ты о чем,  - вели ухмыльнулась.  - Я проверяла тела, хотела понять, насколько продвинулся этот ваш Кроу в усилении своих химер, а потом обнаружила в этой гнарфке следы твоего ДНК.
        - Значит, она была беременна?  - я сразу вспомнил все те рассказы, в которых меня уверяли, что подобное невозможно. И вот теперь, оказывается, у меня есть сын или дочь, а их мать - одна из опаснейших террористов сопредельного государства. Умею я, черт побери, выбирать себе друзей.
        - Вряд ли,  - новая ухмылка Асси сбила меня с мысли.
        - Но что тогда значат твои слова о моем ДНК?
        - Ты не знаешь?  - кажется, она наслаждается ситуацией.  - Еще во времена моей империи одним из самых распространённых способов получения доступа на чужую территорию было извлечение чужого генома во время полового акта. Несложная техника, но быстрая и эффективная. Кажется, я догадываюсь, чей род стал основателем империи гнарфов…
        - Подожди, ты хочешь сказать, что Аса Кино сохранила некоторые последствия, оставшиеся после нашего плотного общения?..
        - Если ты считаешь, что она что-то там собирала в баночку, то нет. Как я и сказала, специальная техника добавляет материал в изолированную капсулу, вычленяет генный код и в виде аурного энергетического слепка хранит до того момента, как им нужно будет воспользоваться.
        Вот, значит, как гнарфы поступают с перспективными незнакомцами. Никаких детей - зачем лишние сложности. Просто собирают чужие геномы, как ключи на связку - так, на всякий случай… И в этот раз Аса Кино точно не прогадала со мной - учитывая, где мы их встретили и откуда был сделан предыдущий прыжок, ее корабль явно летел на Фьёрн. А там моя ДНК (вернее, таинственный геном Noi 2, что постоянно проявляет себя при проверке кораблями маури) мог бы помочь ей попасть на корабль императора. А то и еще куда…
        Вот ведь зараза! Только начинаешь думать, что преуспел, что ты в лидерах, и неожиданно выясняется, что твои конкуренты не дремлют. Что у них есть свои успехи, своя дорога, по которой цель в итоге может оказаться даже и ближе. Если так посмотреть, то мое поведение в этой петле, когда я, как какая-то собачка бегаю за принцессой, по факту работая на таинственного нового советника - это же полная глупость и потеря времени! Может быть, надо что-то менять?
        - Это точно не мой ребенок?  - я на всякий случай решил уточнить этот момент у Асси. А то, может быть, я все же зря психую.
        - Точно,  - та потрепала меня по плечу.  - Живая плоть выглядит совсем по-другому. Например, кровные родственники твоего поколения у тебя сейчас есть в системе Уел, третья планета. Один человек. И еще один в системе Рей.
        Я на мгновение замер от такого откровения. Во-первых, я просто в шоке, что Асси может вот так использовать поиск на столь немыслимых дистанциях. Куда до нее той же принцессе. А, во-вторых, что-то у меня не совпадает количество названных родственников с тем, что я сам о них помню.
        - Можешь показать эти точки на карте?  - я развернул объемный атлас известной части галактики, и Асси тут же поставила один маркер на Землю, а второй в еще неизведанный вели район космоса.
        - А ты полон сюрпризов,  - девушка тоже оценила то, что получилось.  - Оказывается, кто-то из твоей семьи сумел забраться туда, куда ваша новая империя еще даже не успела добраться, и выжить там.
        Но это же невозможно! На Земле остался брат - это ясно, но кто тогда второй?
        - Может быть, это какой-то выживший Солдок? Члены рода же считаются?
        - Нет, я же сказала: только кровная родня твоего поколения, ну или что-то равнозначное по связи. Просто член клана не подойдет… Например, того же твоего Бена этот поиск не показал.
        - А что значит «равнозначное по связи»?  - я решил копнуть в этом направлении.
        - Например, те, кто спас тебе жизнь,  - Асси сначала замолчала, но потом, увидев мой тут же открывшийся рот, добавила: - По-настоящему! Спасение в петле в зачет не идет…
        - А включение в петлю?  - неожиданно мне в голову пришла новая догадка.
        - Включение? Полное? Не просто сохранение памяти, а еще и с возможностью развития?
        - Да!
        - Тогда такая связь могла бы сработать…
        Ответив на мой вопрос, Асси словно потеряла интерес к разговору и вернулась к исследованию корабля. А я все стоял и вспоминал тот вечер, когда в баре на Земле Садон Трак научил меня активатору, после чего все, собственно, и началось. Это, конечно, может быть случайностью… Но может и не быть! Я ведь так ни разу и не встретил Трака в том баре, живущего обычной жизнью. Наоборот, он мелькал на Соул, про его семью ходили всякие не очень приятные сплетни на Земле…
        - Принцесса,  - от мыслей меня оторвал голос Заринкиса, начавшего доклад о наших находках.  - Первые выводы подтвердились. Нападение - дело рук химер вивисектора. Еще в судовом журнале я нашел данные о крупном сражении в системе гнарфов. Информации мало, но, учитывая отсутствие громких заявлений повстанцев, думаю, это было сражение с флотом Величайшего. Кино и их союзники проиграли и бежали в сторону Фьерна. 
        - Спасибо, лорд,  - Ами поблагодарила Заринкиса.  - Значит, ты считаешь, что Кроу вступил в союз с официальным правительством гнарфов?
        - Скорее всего, точно смогут сказать уже наши агенты… Но хочу обратить внимание, что в любом другом случае вероятность того, что химеры Кроу случайно наткнулись именно на этот корабль, а потом преследовали его сразу по нескольким системам, крайне мала. Тем более что космолет относится к флоту Синистрии, и мы по-прежнему не знаем, что их всех связывало. Об этом в бортовом журнале ни слова.
        Хм. Я задумался, что вивисектор вполне мог бы и сам погнаться за любым, кто мог помочь ему пробиться на Фьёрн - но в данном случае, я, наверно, все же согласился бы с выводами Заринкиса. Разве что с Асой Кино, находящейся в полном обмундировании на мостике чужой расы, все очевидно. Она поссорилась с Сопротивлением в прошлой петле и в этой попробовала найти себе новых союзников. Вот только Кроу, играющий на стороне Озерова и, как оказалось, Величайшего, все равно смог до нее добраться.
        - Ладно, возвращайтесь,  - Ами снова заговорила.  - Наши подозрения получит адмирал Дакон, и восьмой флот будет настороже и не пропустит никого из сектора гнарфов.
        Генерал Дакон? Я вспомнил, что вместе с наследником Сапоро он был одним из путешественников, кого раньше повстанцы всеми силами устраняли в начале каждой петли. А тут он жив-здоров, и принцесса словно бы ни капли этому не удивлена… Может быть, конечно, его спасли? Но почему мне ничего не сказали? Или…
        Кто я такой, чтобы передо мной отчитывать? Нет, определенно, мне нужно менять свою стратегию поведения.

        Глава 37. Маневры

        - Асси,  - я тихо позвал вели, до сих пор продолжавшую изучать данные о корабле. И что ее могло так заинтересовать?  - Что скажешь о состоянии этого эсминца?
        Я прокрутил в памяти все эти лежащие в коридорах трупы, разрушения, и стало очевидно, что корабль не был разрушен в полноценной космической дуэли, а был взят на абордаж.
        - Корпус - в решето. Щиты - на нуле, и их не восстановить. Десантный отсек и арсенал выжжены издалека, маневровые двигатели уничтожены. Артиллерия - и легкая, и тяжелая - тоже.
        - А главные двигатели?
        - Гипердрайв цел. Корабль взяли тепленьким сразу после прыжка, пока он был на перезарядке, так что разрушать его не было смысла.
        Есть! Как раз то, что мне нужно.
        - Ами,  - я позвал принцессу в общем канале.
        - Что?  - усталый и немного раздраженный голос ответил мне почти сразу. Принцессе что, не понравилось, как я при всех позвал ее по имени?  - Я же сказала, отступаем. Мак, почему ты еще на корабле?
        - Хотел сказать, что семья Солдоков забирает этот корабль синистрийцев себе. Если ни у кого нет никаких возражений.
        - Он же нерабочий…
        - Это наши проблемы,  - я оглянулся на Асси, которая тут же показала мне большой палец. Похоже, она, как и я сам, хозяйственная, не любит разбрасываться вещами.
        - Как хочешь, но через десять минут ты должен быть готов к прыжку,  - выдав этот ультиматум, Ами отключилась.
        - Ну и что ты задумал?  - мы с «Пылающей дланью» смотрели друг на друга. Бен немного отстал, и сейчас такое чувство, что мы остались совсем одни.
        Хотя - тут я бросил взгляд на свой браслет - не совсем одни, судя по отметке, мой буйабекс сейчас тоже бродит где-то поблизости.
        - Я решил, что хватит нам бегать по чужим делам, пора заняться и своими… Но при этом не хотелось бы портить отношения с принцессой, учитывая, что это перенесется и в следующие петли. Да и советник может использовать наши разногласия в своих целях.
        - И что ты задумал?
        - Мы полетим дальше за Ами на корабле синистрийцев,  - это я начал говорить уже не просто вслух, а включив наш корабельный канал связи, чтобы заплутавший где-то рядом барон тоже все услышал.  - Бен же на фрегате маури отправится в отмеченную тобой точку в неизведанной части галактики. Кем бы ни был мой родич, что туда залез, и что бы он там ни нашел, но, уверен, что нам это тоже может пригодиться.
        После этого я быстро ввел тут же присоединившегося к нам барона в курс дела насчет неожиданной находки неучтенного родственника.
        - А потом ты просто перенесешься вместе с Асси к нам?  - Бен подвел итог наших обсуждений.
        - Именно. Только еще один момент,  - тут я повернулся к «Пылающей длани».  - А можно будет сюда как-то переправить медицинский отсек с нашего старого корабля.
        - Даже не можно, а нужно,  - к моему облегчению Асси не стала спорить.  - Заодно перетащу сюда и десяток ремонтных дроидов, ты же не против?
        - Принято,  - я только рукой махнул.
        И Асси, прыгнув на капитанское кресло, походя смахнув, сидевший там до этого рогатый труп, принялась колдовать над панелью управления. Не прошли еще все десять отмерянных Ами минут, как все перестановки были завершены. Фрегат маури с улетевшим туда Беном на борту ушел в прыжок за границы известной галактики, Асси же направила нас вслед за эскадрой Ами. Чувствую, что когда мы выйдем в обычный космос в системе Кентак-Арбанна-9, ко мне возникнет немало вопросов. Но когда это еще будет!
        А пока Асси займется приведением в порядок того, что осталось от нашего корабля, ну а я пойду тренироваться. И как я еще недавно собирался спать? В крови после решения сыграть самостоятельно сейчас столько адреналина, что организм, кажется, переполнен энергией.
        Вы ощущаете эффект восстанавливающего сна
        Время восстановления энергии уменьшено до 2 минут
        Я добрался до перенесенного к нам медицинского отсека и тут же активировал так необходимый для тренировок эффект. Теперь быстро слить энергию, и можно ждать полного восстановления, заодно еще раз восхитившись технологиями младших аури. Кто бы знал, что их корабль имеет по факту модульную структуру, и любой блок при желании можно легко переставить, фактически полностью перекроив корабль под то, что будет важно в ближайшее время.
        Прогресс увеличен до 90, 56 %, время восстановления 2 минуты
        Я снова слил всю энергию - за раз получалось повысить чуть меньше одного процента, но учитывая время восстановления - это на самом деле не так и важно. Главное, мой прогресс идет семимильными шагами, и уже скоро я получу следующий уровень.
        Статус
        Уровень батарейки 15, прогресс 0,5 %
        Запас энергии - 1,65 эргона
        Вы можете повысить фазу энергии до 2 уровня
        Возможные варианты:
        1. Прирост энергии +20 %
        2. Прирост энергии +10 %, скорость прироста +10 %
        Я расплылся в довольной улыбке, а вот я и достиг новой вершины. Даже фазу энергии можно повысить, как я в глубине души и мечтал - надо только решить, что мне больше надо. С одной стороны, скорость восстановления - это круто. И в бою пригодится, и при прокачке поможет ускориться. Но, с другой, я уже начал вкладываться в размер своего запаса, а, как подсказывает мой опыт, лучше быть в чем-то лучшим, чем во всем середняком.
        Вы выбрали фазу энергии, ур. 2, прирост энергии +20 %
        Запас энергии - 1,8 эргона
        Прекрасно! Еще два уровня, и мой запас вырастет до новой вершины. И есть у меня надежда, что я успею это сделать еще до конца этого полета…
        Увы, моим надеждам не суждено было сбыться. К моменту, как мы вышли в обычное пространство у Вирса, из-за замедлившейся скорости развития я добрался только лишь до шестнадцатого с половиной уровня. А громовой голос Ами в общем канале уже требовал моего присутствия на капитанском мостике.
        - Мак, как это понимать? Где твой корабль?
        - Вот мой корабль,  - я огляделся по сторонам и с трудом узнал былые развалины. Оказывается, пока я повышал уровни, Асси тут на самом деле прибралась, превратив с помощью ремонтных дроидов место побоища в новенький, как с иголочки, мостик.
        - Эта развалюха?!  - Ами, кажется, с трудом сдерживала ярость.  - Мы же не в игрушки играем! Ты хочешь, чтобы тебя могли сбить с помощью ручного оружия?
        Вот не понимаю, если честно, она обо мне сейчас заботится, или волнуется, что я что-то задумал за ее спиной.
        - Пусть жбахнет в нас, покажу ей, на что способна эта посудина,  - я не сразу разобрал, что именно шепнула мне Асси, но потом понял, что проведенная ей модернизация коснулась не только мостика, но и корабля в целом.
        Что ж, пусть будет так.

        Глава 38. Катаб

        - Мой фрегат был отправлен на задание по делам рода,  - главное, говорить спокойно и рассудительно.  - Я же остался здесь, чтобы выполнить свой долг перед империей. И хочу обратить внимание, что этот корабль совсем не так беззащитен, как ты думаешь. Если сомневаешься, можешь выстрелить в нас и оценить способность моих инженеров по восстановлению защитных систем.
        Ами, услышав мою речь, даже замерла от неожиданности. Видимо, размышляла, насколько я серьезен в своем заявлении.
        - Лорд Солдок,  - все-таки пусть она, по мнению той же Асси, и ненастоящая принцесса, но воспитана в правильном духе, и этого не отнять.  - У меня нет основания подвергать сомнению способности ваших инженеров… И все же я бы хотела отметить, что даже отремонтированный корабль синистрийцев не может дать вам достойную защиту.
        - Я не шучу, ваше высочество,  - краем глаза я заметил, что Асси улыбнулась, поддерживая мой азарт.  - Нанесите удар по моему кораблю, чтобы убедиться в моих словах.
        - Смотрю, словесные дуэли для новой империи в порядке вещей,  - даже в мыслеречи я уловил ворчливые интонации «Пылающей длани».  - Будь жестче, иначе все это затянется…
        Едва я раскрыл рот, чтобы вновь предложить принцессе выстрелить по космолету, как мою просьбу исполнили. Правда, не Ами, а один из ее вассалов - кажется, Катаб, потерявший сына и явно сейчас не испытывающий ко мне симпатии.
        - Ты просишь, чтобы тебя пристрелили?  - я узнал этот голос, хотя слышал до этого не так часто.  - Что ж, не смею отказывать такой самоуверенной личности.
        Тонкий фиолетовый луч протянулся от головной части линкора принцессы, где, видимо, располагалось орудие, контролируемое лордом или его подчиненными. На долю секунды весь мир словно потонул в яркой вспышке - такой долгой, словно не собирающейся гаснуть, пока не выжжет тебя изнутри. Хорошо, что стекло на мостике меняет поляризацию автоматически при угрозе ослепления, иначе, боюсь, мне бы не поздоровилось. По крайней мере, включенный на автомате естественный щит вряд ли смог бы хоть что-то поделать с подобной мощью.
        - Лорд Катаб!  - грянул в динамиках голос принцессы.  - Немедленно прекратить обстрел!
        Панель управления кораблем засверкала тревожной иллюминацией, но при этом не было никаких сообщений о повреждениях. Ни единого - лишь общая информация об атаке и успешном ее отражении. Старый лорд, однако, не успокоился и нанес еще один удар, который также был поглощен корабельной защитой.
        - Лорд Катаб, вы арестованы!  - безжалостно объявила Ами.  - Тул, Вонтолли! Примите у него чхеду-бон.
        Датчики зафиксировали лишь легкое повышение температуры корпуса, вновь ничего серьезного. Хотя мой организм все-таки слегка запаниковал - только сейчас я почувствовал, как сжаты мои кулаки.
        - Временным командующим щитовиков и орудий сектора «Ц» вместо лорда Катаба назначается виконт Арон Тул,  - голос принцессы звучал спокойно, от недавних стальных ноток не осталось и следа.  - Лорд Солдок!
        - Да, ваше высочество,  - отозвался я, параллельно проверяя состояние корабля и кивком выражая благодарность Асси. Интересно, что же она такого сделала с моим новым космолетом?
        - Приношу извинения за поспешность лорда Катаба,  - этих слов от Ами явно требовал имперский протокол, а вот дальше она заговорила уже гораздо проще.  - Это был сумасшедший поступок, Мак. Но ты поступил правильно. Рада за тебя и твоих…  - тут она сделала выразительную паузу.  - …и твоих инженеров.
        Формальности по задержанию пошедшего вразнос лорда Катаба заняли всего пять или шесть минут, после чего принцесса отдала приказ высаживаться на Вирс. Как и в прошлый раз, я перебрался на флагман принцессы в спасательной капсуле, и мы усиленным до сорока бойцов отрядом выдвинулись на поверхность новой планеты в нашем списке.
        Ами выглядела задумчиво-сосредоточенной - есть у меня подозрение, что это связано с Катабами. Сначала Нейтан стал жертвой подчиняющих техник и попытался меня устранить, а затем и его отец не вытерпел и нанес удар по моей посудине… Вряд ли старший лорд как-то связан с врагами рода императорского, скорее это просто минутная вспышка ярости и попытка мести за сына. И все-таки для Ами, как для царствующей особы, лидера, это не очень хороший сигнал. Случаи неподчинения и самоуправства, чем бы они ни были вызваны - это всегда проблемы не только подчиненных, но и лидера.
        Продолжить размышления на эту тему мне помешал глухой удар в корпус десантного бота. Неужели нас кто-то атаковал? Нет, ложная тревога - просто жесткая посадка. Едва раскрылись входные створки, внутрь тут же влетела водная взвесь и какие-то полусгнившие листья.
        Я замыкал цепочку аристократов, а потому не сразу увидел, в какой мир мы попали. В том числе потому, что от высокой влажности и перепада температур стекло моего шлема запотело изнутри. И, хотя автоматика сработала мгновенно, выравнивая баланс, пары секунд хватило, чтобы я потерял равновесие и растянулся в отвратительной грязной луже. К слову, я был не одинок в этом сомнительном приключении - рядом пытался встать младший Вонтолли, за которого цеплялась Ильвия Мант в своем ярко-красном скафандре.
        Поднявшись, я оглянулся по сторонам. Из-за поливавшего нас дождя видимость была фактически нулевой, лишь где-то вдалеке на северо-западе, если верить электронному компасу, темнела какая-то стена. Лес это был, горы или же военная база - определить отсюда не удавалось. Если честно, я бы сразу там и начал высадку, но принцесса же у нас не только якобы охотится за Кроу, но еще и проверяет своих союзников - вон с Катабами уже допроверялась, кстати. Так что в этом свете небольшой марш-бросок выглядит вполне логично, хоть и не особо приятно.
        - Ну и погодка,  - как-то буднично отпустил комментарий младший Вонтолли, и эфир тут же оживился смешками.
        - Что-нибудь помнишь об этом мире?  - я тем временем перешел на закрытый канал для общения с Асси.
        - Ничего,  - ответила девушка.  - Но если судить по показаниям авиаразведки, что скинула на все корабли Ами, планета пуста. Ни единого энергетического выплеска. Тем не менее, вы сели неподалеку от какого-то мертвого комплекса, а значит, есть шанс найти что-нибудь интересное.
        - Вроде еще одного элемента экипировки «Дланей»?  - уточнил я.
        - Не хочу гадать. Кто знает, что тут может скрываться. Но, уверена, советник вашей принцессы не просто так отправил эскадру сюда.
        Насчет последнего и я ни секунды не сомневаюсь.

        Глава 39. Кругом вода

        Дождь, казалось, усилился, размывая и без того болотистую почву планеты. Принцесса вновь применила боевую медитацию, объединяя меня и остальных аристократов в подобие единого организма. А лорд Заринкис отдал вполне логичный приказ использовать тепловизоры, чтобы иметь возможность хоть как-то ориентироваться в пространстве. С орбиты нас по-прежнему прикрывал флагман принцессы, готовый в любой момент поддержать нашу операцию своими орудиями. Правда, щитовиками на нем командовал уже не Катаб, а старший сын лорда Бадрика Тула. А еще в нижних слоях атмосферу непрестанно вели разведку дроны, с каждой минутой передавая все более детализированную картинку.
        Вот на плане местности появился неправильной формы корпус военной базы, по правую сторону от которого извивалась мутная река. И это я не фантазирую, ее воды действительно несли глинистую взвесь - один из дронов добавил в брифинг несколько фотографий.
        - Асси,  - позвал я девушку, пока лорд Заринкис выстраивал нас в редкую цепь.  - Расскажешь мне о том, как тебе удалось поставить такую мощную защиту на наш корабль?
        Внезапно из грязи впереди показались зубастые рты - слепые и фактически беспомощные перед нашими скорчерами и чхеду-бонами. Лишь Ильвия Мант умудрилась по неосторожности угодить ногой в одну из этих пастей, но сразу же выжгла вонзившиеся было клыки искристой техникой, остатки которой еще долго светились в туманной дождливой взвеси. Крок подери, до чего же унылая планета!
        - Противник на двенадцать часов!  - сориентировал нас лорд Заринкис, но я уже и сам увидел огромную тень, перемещающуюся по линии горизонта.
        - Вижу цель на мониторе,  - отозвался высоким юношеским голосом виконт Арон Тул.  - Расчищаю вам путь.
        Я всмотрелся в странное существо, бредущее перпендикулярно направлению нашего движения, и даже головой помотал, словно отгоняя наваждение. Теперь объект был прекрасно виден, особенно когда тепловизор настроился: словно гигантский земной слон мутировал, отрастив себе высоченные ноги-колонны и два змеевидных хвоста спереди и сзади.
        - У него же головы нет!  - воскликнула Ильвия, и в тот же миг стена дождя перед нами сверкнула ослепительным взрывом.
        Уродливый гигант будто бы расплавился как кусок масла на сковороде, а мы продолжили движение в сторону проявившихся очертаний комплекса. Судя по уходящим ввысь трубам и градирням, это была все же не военная база, а какое-то производство. Причем, если судить по теперь привычным мне заводам и фабрикам империи Вели, довольно-таки допотопное.
        - Кажется, здесь тоже не обойдется без следов Старой империи,  - вновь заговорила Асси.  - Вся эта мерзость вроде грязевых «ртов»… Очень похоже на заготовки миротворцев.
        - Заготовки… Но не доведенные до конца,  - протянул я.  - Думаешь, этот мир они тоже начали восстанавливать, а потом бросили все, как и на прошлой планете? Как ты говорила, законсервировали?
        - Похоже на то,  - согласилась вели.  - Знаешь, если и в третьем мире будет такая же ситуация, значит, в прошлом произошло действительно что-то очень серьезное. Снять миротворцев с одного объекта - нормально. С двух - необычно, но и не катастрофично. А вот с трех…
        И она многозначительно замолчала, а я задумался. Может, все это и вправду одна цепочка связанных друг с другом событий? Было очевидно, что в Старой империи однажды что-то пошло не по плану - так, может быть, находки с этих планет, отголоски найденной здесь информации, помогут восстановить события из прошлого?
        Интересно же, почему всех миротворцев в одночасье отозвали с их планет в самый разгар работы по восстановлению уничтоженных «Дланями» миров. А в последних, судя по всему, жизнь шла своим чередом, «заготовки», как выразилась Асси, протянули до наших дней, вот мы теперь и наслаждаемся вариантами апокалипсиса по-велийски.
        - Так что там насчет корабля?  - я решил вернуться к недосказанной теме.
        - У меня было время хорошенько все изучить,  - невпопад ответила Асси.  - Почему-то все ваши корабли построены по принципу маури, а не метрополии. Я имею в виду Занию и ее владения.
        - Что ты имеешь в виду?  - я почувствовал легкое волнение. Кажется, сейчас вот-вот всплывет еще одна важная деталь. Главное, чтобы на нас сейчас не напали в самый неподходящий момент… Но лорд Заринкис спокоен, дроны-разведчики не видят опасности, а заброшенный завод впереди постепенно вырастает над горизонтом, заслоняя собой уже значительную часть дождливого неба.
        - Я кое-что вспомнила,  - довольно сообщила Асси.  - Не так много, но… зато это важно.
        - Это связано с кораблями?  - уточнил я, предполагая только что озвученную ею разницу в принципах работы космолетов.
        - Именно,  - судя по голосу, настроение девушки было на подъеме.  - Когда что-то делаешь, пытаешься разобраться, память возвращается проще и быстрее. В общем, я сравнила новые имперские космолеты, тот твой, на котором улетел Бен, и этот - синистрийский же, правильно? Странно, что разные расы, к тому же враждебные и вроде бы как относящиеся к разным государственным формированиям и инженерным школам, используют один и тот же подход.
        - А как было у вас, в Старой империи?
        Грязь перед нами снова заволновалась, открывая голодные зубастые рты, но один удар с орбиты - и путь снова был чист. Только ровная дугообразная граница от прикрывавшего нас щита на влажной почве напоминала о недавнем побоище.
        - У корабля должен быть один капитан,  - начала рассказывать Асси.  - Вы пользуетесь живыми батарейками, укомплектовывая ими флот, как в примитивных мирах используют труд гребцов на галерах.
        Интересная деталь с гребцами-рабами, отметил я про себя - или они все же свободные? Впрочем, почему я думаю, что где-то должно быть иначе, и другие планеты минуют наши земные ошибки в развитии?
        - В Старой империи,  - продолжала тем временем Асси,  - упор делался на командира. Один корабль - один капитан - одна боевая единица. Так проще и быстрее управлять кораблем и его системами. Те же трансмиттеры энергии, что я собрала, пока тебя не было, передают без потерь мою силу по всему периметру корабля, а с разнородной энергией даже пары батареек такого бы уже не получилось. Чисто физически…
        - Любопытно,  - отреагировал я, размышляя в этот момент на тему того, что моя собеседница пятидесятого уровня, которого сейчас нет и у императора… Стоит ли удивляться, что в наше время и вправду все держится на батарейках, а раньше соотечественники Асси в одиночку управляли боевыми крейсерами? Все дело в личной силе?
        Да нет, не может быть все так просто!

        Глава 40. Кольт

        - Подожди,  - я продолжил говорить.  - Простейшая математика. У тебя пятидесятый уровень и запас энергии в пять эргонов, так?
        - Вообще, нет,  - я почувствовал, как Асси улыбнулась, и вспомнил, что не учел ту же возможную фазу энергии или какие-то еще улучшения.  - Но общую суть ты уловил правильно. Да, по своим запасам психик высокого уровня равен не пятерке начального, а нескольким десяткам. Но все равно это меньше сотен и тысяч, что сейчас сидят на ваших кораблях, создавая щиты и нагоняя напряжение в аккумуляторы перед выстрелами.
        - То есть прогресс шагнул вперед? Но как тогда ты отразила выстрел Катаба?
        - Я отразила выстрел просто потому, что моя энергия не состоит из лоскутков, она едина. Качество тоже важно… Так что, объединяя энергию других, нужно учитывать не только простейшую математику, как ты сказал, но еще и физику. Например, коэффициент Ливи для групп выше сотни разумных, если мне не изменяет память, равен нулю и семидесяти трем тысячным процента.
        Асси замолчала, а я тут же пересчитал в уме названные ею цифры - получается, на крупном корабле, где точно больше сотни батареек, понадобится около семи тысяч вели, чтобы уравнять их силу с мощью «Пылающей длани». Огромное количество, впрочем, на тот же флагман Ами при полной боевой выкладке, думаю, столько вполне можно будет засунуть.
        - И еще…  - Асси снова заговорила.  - Маури были уничтожены именно по этой причине.
        - По какой?  - кажется, я понимаю.  - Были слишком сильны?
        - Лично они нет,  - поправила меня Асси.  - Но они хотели придумать оружие, которое всех уравняет. Для которого достаточно будет первого уровня. Чтобы каждый мог управляться с мощными пушками и быстрыми кораблями. Пусть для выравнивания шансов нужно было бы собрать очень много разумных, но это бы стало возможно. По крайней мере, в космосе.
        - Понимаю,  - я зачем-то сопроводил свой ответ еще и кивком.  - Все люди были разными, но явился полковник Кольт и уравнял их.
        - Я не знаю, кто такой этот Кольт,  - сказала Асси.  - Но смысл, кажется, ты уловил.
        - Оружие без требований,  - проговорил я.  - Не зависящее от мощности того, кто его использует.
        - Верно.
        - И у них получилось?
        Впрочем, зачем я спрашиваю? У меня же самого фрегат маури, а все известные расы строят корабли по их принципам.
        - Почти,  - Асси, похоже, была со мной не согласна.  - Точнее, ненадолго. Императора вовремя предупредили об этом, и он нанес упреждающий удар. Моими руками.
        - А те корабли, на которых мы летаем, разве это не свидетельство их успеха?  - я возразил девушке.
        - Нет, конечно. То, на чем вы летаете, уж слишком громоздко и неуклюже использует совмещенную энергию. Маури хотели обойти закон Ливи, но, судя по всему, это так и осталось только их мечтой. Впрочем, не могу не признать, что с точки зрения защиты вашим инженерам удалось добиться определенного успеха. Не понимаю до конца как, но они словно выровняли энергетический рисунок всех разумных, подогнав их под одну гребенку. Может быть, более низкие уровни сказались? Так вот при создании щитов, по моим подсчетам, потери эффективности падают всего до девяноста процентов… Но вот при атаке, когда накопление идет более скачкообразно и резко, расхождения вновь вырастают до стандартного уровня. Именно поэтому я и не боялась, что твои друзья смогут нам хоть что-то сделать.
        Асси замолчала, а я задумался. Вели сказала, что не знает, как инженеры новой империи добились определенных успехов с щитами, а вот я почему-то совсем по-новому взглянул на все организации, подобные «Аккумуляторам России», где я в свое время работал. Миллионы людей, которые с самого начала своего знакомства с энергией день изо дня делают одно и то же. Одним и тем же способом! Все вместе! Может ли это быть совпадением и просто случайностью? Или Траки, которым и принадлежит большинство энергетических компаний, что-то знают?
        Вслух я, впрочем, решил ничего не говорить, а вот Асси продолжила свою то ли исповедь, то ли попытку вот так вот в диалоге вернуть свои воспоминания.
        - Вообще, маури были не первые, кто пытался все изменить,  - она говорила медленно, словно думая над каждым словом.  - В последние годы… скажем так, незадолго до инцидента на Фьёрне в империи начались трудности. Создать оружие или систему, что сможет уничтожить основу империи - силу психиков - пытались многие…
        - И успешно?
        - Насколько мне известно, чего-то добились только маури. И то, как я уже говорила, ненадолго - меня отправили на Фьёрн, чтобы я наказала их. Наследник престола лично выдал мне это задание, рассказав, как пример младших вдохновляет авантюристов в самых разных уголках империи. Этого нельзя было допустить - мы недавно только закончили внешнюю войну, и внутренний конфликт мог бы стоить существования сотням миров. Нечто подобное случилось в Лукастийском халифате, который развивался параллельно нашей империи. И мы не хотели повторения.
        - Там тоже придумали новое оружие?  - осторожно поинтересовался я.
        - Нет,  - просто ответила Асси.  - Там новые окраины захотели автономии, а падишах слишком долго не придавал этому значения.
        Так странно - неужели вели настолько похожи на нас, на людей? История древней империи захватывала меня все больше, причем уже не с точки зрения технологий, а просто как процесс развития общества. Получается, власть Зании держалась именно на обладателях персональной мощи, эдаких аристократах в полном смысле этого слова, элите? Сейчас, разумеется, тоже есть дворяне и просто носители известных фамилий вроде дельцов Траков, но что-то мне подсказывает, что разница между необходимостью выстраивать систему управления и абсолютной личной мощью просто огромна.

        Глава 41. Разные

        - А что случилось потом?  - решил я допытать девушку.  - Как сложилась судьба империи после твоей операции на Фьёрне? Почему туда сейчас так трудно попасть?
        - Этого я так и не вспомнила,  - в голосе Асси звучала неприкрытая горечь.
        - Всем приготовиться!  - дальнейшему диалогу помешал резкий окрик лорда Заринкиса.  - Противник на одиннадцать часов!
        Над заброшенным заводом, нещадно поливаемым вечным дождем, дрожало какое-то марево. Приглядевшись, я увидел, что капли задерживаются на нем и словно стекают по невидимому телу. Вот горбатая спина, вот невидимые длинные щупальца… Щупальца!
        Мощный щит выдержал удар сгущенного воздуха, а в следующий миг уродливое существо, засевшее на почерневшем от времени и высокой влажности здании, озарилось оранжево-красным светом от попадания орудий нашей орбитальной поддержки. Плазма как будто стекала по прозрачному телу монстра, являя нам его очертания. Гигантская амеба с десятками щупалец-ложноножек и выпуклым глазом в середине горба открывала бесформенную пасть, в которую, словно в гигантский пылесос, засасывало всесжигающее пламя. Младший Тул нанес еще один удар, затем снова и снова.
        - Отступаем!  - скомандовала на этот раз лично принцесса Ами.  - Держать дистанцию и щиты!
        Прозрачный монстр на глазах расслоился, сыпля студенистыми плазменными комками, и вот на загоревшемся заводском корпусе корчатся уже две одноглазые амебы. Арон Тул, видя, что атаки не убили противника, нанес еще один сокрушительный удар…
        - Он не умирает!  - изумленно заметил младший Вонтолли.
        - Виконт Арон Тул, прекратить огонь!  - скомандовала принцесса.  - Эта тварь впитывает энергию! Так просто нам ее не достать! Высылайте за десантом спасательные боты!
        В этот момент с заводской стены соскользнуло пылающее желе, вновь расслоилось, и теперь в нашу сторону медленно, но неотвратимо ползли уже три монстра.
        Удар! Еще удар!
        Щиты сдерживали атаки горящих щупалец, но теперь их было слишком много, и каждый новый удар увеличивал наши шансы остаться на этой болотистой планете.
        - Аааааа!  - одна из ложноножек все же пробила защиту и накрыла собой фигуру в синем скафандре. Черт, мы старались концентрироваться на возможных атаках спереди, а эти твари подползли еще и сзади.
        Ликон Тул, брат Арона, дергался в конвульсиях и пытался отползти в сторону. Автоматика накрыла его противопожарным облаком углекислоты, сбив пламя, но повреждения внутренних органов, видимо, были слишком серьезными. Покалеченный аристократ дернулся в последний раз и затих, а сразу две ложноножки обрушились на Шилейлу Катаб. Точно, и как я про нее забыл? Это ведь она была главной наследницей лорда Пирса, а вовсе не напавший на меня бедняга Нейтан. А вообще, я удивлен, если честно, что Ами не закрыла ее вместе с проштрафившимся отцом. С другой стороны, дети не должны отвечать за своих родителей, а сама Шилейла «в контрреволюции» замечена не была.
        Не успев даже вскрикнуть, девушка полетела по грязной почве как сломанная игрушка, а в следующий миг удар сразу пяти горящих ложноножек приняли на себя обновленные щиты.
        - Ами!  - я громко позвал принцессу в общем канале.
        - Что?
        - Он впитывает энергию ваших орудий,  - я строил свою идею на недавнем рассказе Асси о том, что у каждого энергия немного отличается от остальных.  - Так вот это ведь энергия кораблей империи, а синистрийские же выдадут немного другой ее спектр?
        - Энергия у всех одинаковая,  - Арон Тул попытался поставить меня на место, но принцесса даже не стала его слушать.
        - Аессик!  - она тут же рявкнула, обращаясь к оставленной у меня на корабле за главную «Пылающей длани». И ведь даже имя запомнила, как оказалось.  - Срочно огонь из всех орудий по моим координатам!
        - Есть,  - через мгновение я услышал голос Асси.
        А еще через пару секунд на полыхающий завод и размножившегося прозрачного монстра обрушился столб закручивающегося вокруг оси пламени - вот, значит, как выглядит атака из всех орудий, когда ты стоишь почти в ее эпицентре, а не в отдалении. Выглядело это пугающе и завораживающе одновременно: дождь был настолько сильным, что даже высокотемпературный удар не мог его до конца испарить, и на фоне огненной колонны сверкали блестящие косые линии. А в пламенном чреве, бурлившем у самой земли, на наших глазах сгорал, превращаясь в бесформенную массу, казавшийся еще совсем недавно неубиваемым монстр. Точнее, уже с десяток монстров, похожих друг на друга как… капли холодца.
        А потом что-то рвануло в догорающем заводе. И почему мы все забыли о том, что даже спустя сотни лет там могло сохраниться что-то взрывоопасное? Нам ведь даже не было известно, что за дрянь там производили, если рядом смогло завестись такое чудище.
        Ударная волна хлестнула по нашим щитам, затем во все стороны полетели обломки, и спустя несколько минут огненно-бетонного хаоса мы наконец-то смогли спокойно вздохнуть. Рядом как раз опустился спасательный бот, способный вместить до сотни десантников, и мы, не сговариваясь, бросились к нашим погибшим соратникам - Ликону Тулу и Шилейле Катаб. Меня все-таки оттерли, и вскоре мертвых аристократов занесли на руках на борт.
        Лорд Заринкис размахивал руками, приказывая всем остальным грузиться, и я, в последний раз окинув взглядом окрестности взорванного завода, попрощался с этой негостеприимной мокрой планетой. А потом мой взгляд привлек блеснувший в отсвете бортовых огней продолговатый предмет - сужающаяся к одному концу трубка с тремя мутными синими кругами внутри. С другого конца из нее торчал спутанный сгусток проводов, часть из которых вплавилась в корпус. Похоже, это что-то оттуда - из уничтоженных цехов. Убедившись, что на меня никто пристально не смотрит, я сделал вид, что выронил скорчер и, наклонившись, подобрал его и странную штуку. Надеюсь, Асси поможет мне разобраться, есть ли от этого польза. Если да - хорошо, нет - просто выброшу.
        С этими мыслями я запрыгнул в начавший взлетать бот, и в следующую секунду входной люк захлопнулся. На уши надавило - гравикомпенсаторы здесь были слабыми, поэтому резкий взлет пусть и слегка, но чувствовался.

        Глава 42. Кое-что задаром

        Ами, сидевшая напротив меня, подняла стекло шлема, а потом, тряхнув головой, и вовсе сняла его, рассыпав черные волосы по плечам. Откинувшись, она прикрыла глаза - высадка на Вирс явно далась ей нелегко. Впервые за всю экспедицию она потеряла своих вассалов и при этом ничего не получила взамен. Ни артефактов, ни информации, ни зацепки.
        - У нас осталась третья точка,  - устало проговорила принцесса, открыв глаза.  - Возможно, именно там нам повезет, и мы наткнемся на вивисектора.
        - И отомстим за Ликона и Шилейлу,  - подхватила Ильвия Мант.
        - Обязательно,  - Ами чуть привстала, протянула руку и потрепала девушку по плечу.
        Дальнейший полет проходил в молчании, которое нарушилось только когда мы заняли свои места на кораблях.
        - Смотри, что я нашел на Вирсе,  - я бросил в руки Асси подгоревшую трубку с расплавленными проводами, пока принцесса объявляла следующий пункт наших поисков. На сей раз это была отдаленная система с труднопроизносимым названием и длинным цифровым обозначением.
        - Интересно…  - нахмурилась моя напарница, разглядывая переданную ей странную штуку.
        Флот Ами начал переход в гиперпространство, а я отложил таймер на две минуты, давая кораблю завершить перезарядку батарей после недавнего огненного шторма. Ничего страшного - учитывая нашу скорость, мы все равно сможем выйти в точке назначения одновременно со всеми.
        - Что-нибудь можно с этим сделать?  - спросил я, продолжая разговор о своей находке.
        - Это эргонный ускоритель,  - ответила вели.  - Вернее, то, что им было, пока не расплавился.
        - И что он мог делать?  - заинтересовался я, посмотрев на потемневшую трубку другими глазами.
        - Как раз такие использовали маури для быстрой и синхронной разрядки накопителей на своих кораблях,  - задумчиво сообщила Асси.  - А еще на танках, в экзоскелетах и наземном транспорте. Способен пропустить через себя от одной десятой эргона до примерно семи восьмых. Низкоуровневым батарейкам хорошее подспорье в бою, когда нужно быстро и полностью выложиться, но при этом не упасть до нуля. Настроил эту штуку на девяносто девять процентов от своего запаса, и вперед. Правда, работает только с живыми носителями и действие конечное, очень быстро изнашивается. А конкретно с этим, увы, уже ничего не сделать - сгорел. Разве что пластины достать…
        Девушка принялась бормотать что-то неразборчивое, погрузившись в изучение принесенного мной артефакта. Затем достала из кармана какой-то диковинный мультитул (интересно, он у нее и раньше был или она где-то на корабле его нашла?) и с упоением принялась разбирать, как она назвала, «эргонный ускоритель». Что ж, может, получится как-то его использовать? Все-таки интересная штука: если бы его можно было приспособить для работы с аккумуляторами, а не людьми, это помогло бы решить главную проблему такого транспорта - медленную разрядку. А учитывая, что аккумуляторы как раз можно настроить, выдавая ровный поток энергии, обходящий ограничение Ливи… Я быстро отогнал от себя эти мысли. Все же я не техник, наверняка многое не учитываю. А желающих создавать теории об изменении баланса сил в галактике и без меня более чем достаточно.
        Я отвернулся, набирая на пульте координаты, переданные принцессой. Последний корабль эскадры как раз погрузился в гиперпространство… вернее, предпоследний, ведь как раз мы только и остались. Десятисекундная готовность!..
        Едва мы остались одни перед прыжком, чернота перед нами всколыхнулась и превратилась в силуэт космического корабля. Так просто и буднично, что я даже не сразу сообразил, что кто-то выскочил из гиперпространства прямо перед нашим носом! А ведь это настолько опасно, что в случае столкновения никакие щиты не спасут. Или этот идиот случайно здесь оказался, или… выжидал удобный момент.
        Ударившие по корпусу плазменные лучи мгновенно доказали правильность второго предположения, и синистрийский фрегат ощутимо тряхнуло.
        - Самка жирного крока!  - витиевато выругалась Асси и, отбросив в сторону вскрытую трубку, активировала дополнительные щиты.  - Мак, маневрируй!
        В сторону вражеского корабля сверкнули два тонких скрещенных луча, и там, где они соприкоснулись с обшивкой, вспучилось яркое пламя. Пробоина? Черт, нет - пространство в том месте словно бы изогнулось, показывая, что удар был пойман на щит.
        - Обрати внимание, какая большая разница с вашим подходом,  - сосредоточенно проговорила Асси, обстреливая противника то пульсирующими шарами, то «вилкой» из четырех прямых лучей, то закручивающейся спиралью.
        Я управлял кораблем, уклоняясь от ответных атак, и одновременно завороженно наблюдал за действиями Асси. Понятно, что она имела в виду: перестроив систему синистрийского корабля под себя, точнее, под имперскую систему, она стала тем самым капитаном с личной силой, что теперь вел огонь по вражескому космолету. Кстати, кто же все-таки на нас напал? Линии корпуса знакомые - фрегат маури, как тот, на котором сейчас движутся в подпространстве мои друзья. Но вот никаких опознавательных знаков, гербов и знамен - ничего нет.
        Асси направила в сторону противника новую «вилку», но тот резко ушел вниз, словно провалился в пропасть, и в следующую секунду мы почувствовали мощный удар в корму. 
        - Крок! Щеренк!  - если первое ругательство мне было хорошо знакомо, то второе я слышал впервые.
        Космолет опрокинуло набок, и меня бы обязательно выбросило из кресла, если бы я не обзавелся привычкой пристегиваться. Только я выровнял фрегат и попытался увести его в сторону, как очередной удар опять сотряс щит - и на этот раз Асси больше не ругалась.
        - Мак, здесь около двадцати кораблей противника, держись крепче!  - сказала девушка.
        Вернее, сейчас это была не просто девушка вели, а прежде всего «Пылающая длань». Я неожиданно осознал, что меня полностью отключили от управления кораблем, и дальше мне только и оставалось, что наблюдать за происходящим.
        Очень быстро стало понятно, что те маневры, что Асси показывала в начале - это была не более чем игра. Сейчас наши движения стали скупыми и резкими, а выстрелы точными и смертельными. «Пылающая длань», защищая себя, могла делать это и не дожидаясь приказов императора, и Асси пользовалась возможностью на все сто. Выстрел - взрыв, еще выстрел - и еще взрыв.
        Каждая наша атака прореживала ряды противника на один корабль, и никакие щиты маури, никакой суперсовременный и толстый корпус не могли помешать этому избиению. И тут, когда от напавшей на нас флотилии осталась только половина, их командир решил сменить тактику…

        Глава 43. Бросок

        Наш враг перестал атаковать, и Асси тоже замерла, хищно оскалившись и глядя вперед немного безумным взглядом. Даже страшно немного - такой я ее еще никогда не видел.
        - Макс,  - наконец, девушка заговорила, и я невольно выдохнул.  - Кажется, они знают, кто я.
        - Но откуда? И почему ты решила, что это так?
        - Откуда - без понятия. Может быть, так хорошо разбирающийся в прошлом советник разболтал или твой ненастоящий император постарался. Но это не важно - главное, они поняли это и перестали атаковать.
        - Ты сбила только тех, кто по нам стрелял?  - до меня дошло.
        - Да, остальные корабли просто маневрировали, словно выжидая, чем все закончится. Сейчас они остановились, а без приказа императора я не могу применять силу.
        - Тогда уходим!  - я попробовал сдвинуть наш корабль с места и неожиданно осознал, что гипердвигателей у нас больше нет.
        - Моя вина,  - Асси проследила за моим взглядом.  - Только сейчас я понимаю, что изначально все атаки первой пятерки были направлены только на них. Они и не верили, что смогут нас сбить, знали, что я не позволю. Но решили обездвижить, и это значит…
        - Они придут за мной…  - я закончил эту фразу и проследил взглядом, как на радаре от самого крупного вражеского корабля отделилось несколько десятков десантных капсул.
        - Асси…  - позвал я девушку, но уже и без ее слов понял, что десант пока не может считаться нападением. А вот когда они окажутся внутри корабля, то опять же смогут игнорировать «Пылающую длань» и сосредоточиться только на мне. Получается, если наши враги не допустят ошибок, я могу рассчитывать только на себя.
        Призыв
        Я попробовал подозвать своего буйабекса и попробовать науськать его на будущих врагов. Бывшая абсолютная химера казалась мне неплохим средством защиты, но именно что казалась. Что бы я ни пытался сделать, какие бы мысли ни пробовал послать в эту маленькую пушистую голову, мой питомец только радостно мявкал в ответ и ничего не делал.
        Да что же это такое? У меня на корабле два опаснейших существа в галактике, и при этом помочь мне никто не собирается!
        - Асси, переключи управление на меня! Я сам с ними разделаюсь!
        Это идея пришла в голову совершенно внезапно. Действительно, почему я решил, что без помощи мне не справиться? Я и сам умею стрелять и летать! В крайнем случае, умереть в бою лучше, чем попасть в руки такого знающего врага, кем бы он ни был.
        - Нужно хотя бы два эргона, чтобы ты смог активировать самый минимум систем управления,  - вели попыталась меня расстроить, но я лишь махнул рукой.
        - Все равно пробуем!  - так-то я и кораблями маури не должен управлять, но ведь управлял же. Может быть, и сейчас мне придет на помощь тот самый таинственный геном Noi2?
        - Как скажешь…
        Асси пожала плечами, и на меня обрушилась просто страшнейшая боль.
        Недостаточный социальный статус
        Недостаточный уровень емкости - минимум 2 pfg
        Строки на экране, куда Асси вывела модуль подключения к воссозданной ею системе управления времен Старой империи, не сулили ничего хорошего. Похоже, мой редкий геном оказался совершенно бесполезен при контакте с наработками тех времен. Ну или это особенность кораблей синистрийской постройки.
        - Проклятье!  - я махнул рукой, попросив Асси остановиться.  - Не выходит. Всего одной десятой эргона не хватает до цели.
        - Одной десятой?  - вели словно удивилась.  - Ты же всего лишь шестнадцатого уровня! Хотя, наверно, взял фазу энергии, тогда все сходится… Необычный выбор, но, возможно, именно сегодня он сыграет тебе на руку.
        Продолжая говорить, она выгребла из кармана кучу мелких деталей - точно, это же части найденного мной ускорителя, но зачем они ей? Асси, впрочем, мое непонимание ситуации совершенно не волновало. Она крутила детали, воздействовала на них какой-то техникой, а потом, собрав из этой мелочевки что-то вроде сережки, подошла ко мне и без лишних слов воткнула ее мне в ухо. Я даже боли от неожиданности не почувствовал.
        Статус
        Я тут же запустил своей опознавательной техникой в этот столь необычный и кровавый подарок, и результат меня крайне удивил.
        Имплантат
        Тип: энергия
        Материал: сталь, алюминий, наомит
        Эффект: увеличение объема доступной энергии на 0,2 эргона
        Противопоказания: при длительном ношении вызывает деградацию энергетической ауры
        Вот это да! Я даже не знал, что подобное возможно, однако, как оказалось, знакомые из Старой империи - это не просто магнит для неприятностей, но и такие вот приятные сюрпризы. Жаль, конечно, этот прирост не навсегда, но, главное, прямо здесь и прямо сейчас мой лимит энергии перевалил за два эргона, открывая новый потенциал.
        Выросли возможности восстановления и вихря, техники, что я изучил благодаря опять же Асси, правда, в ее бытность китсом - но сейчас это не так важно. Главное, теперь я смогу управлять кораблем!
        - Переключай его на меня! Снова!
        - Переключаю,  - Асси хмыкнула от моего энтузиазма, но, мне кажется, на самом деле он ей даже понравился.
        А мне понравилось управлять кораблем методом Старой империи - на самом деле это оказалось круче, чем я даже мог бы представить. Словно ты всю жизнь жил без зрения и неожиданно обрел его. Корабль слушался, казалось, каждой моей мысли и готов был рвануть куда угодно, куда бы я ни приказал… Увы, с нашим выбитым гипердрайвом и заблокированными обычными двигателями это всего лишь иллюзия.
        Но вот пушки - с ними все гораздо проще! Я выстрелил, сбивая одним зарядом сразу два десантных модуля. Если вражеские корабли попробуют меня остановить, управление моментально перехватит Асси, а пока - еще один выстрел, еще три корабля превратились в звездную пыль. Ну как им такая встреча?
        Я выстрелил еще дважды, оставив от целой флотилии, летящей к нам, всего парочку кораблей, когда пушки неожиданно отказались мне подчиняться.
        Недостаточно энергии
        Я открыл глаза - только сейчас до меня дошло, что я все делал, даже не используя обычное зрение - и увидел эту надпись на экране.
        - Асси?  - я повернулся к вели, но та лишь покачала головой.
        - С восполнением энергии я тебе не смогу помочь. Только естественным путем. И да, управление кораблем без специальных техник требует очень много силы. Именно поэтому настоящим капитанам приходилось усердно развивать себя и не менее усердно учиться.

        Глава 44. Капитан

        Конец ее речи я уже не слушал. Сейчас не время для умных слов - мне нужно успеть пополнить свои запасы.
        Восстановление эргонов
        Я вспомнил про свою недавно улучшенную технику, и запас энергии пополз вверх немного быстрее. Все же эта способность стала гораздо полезнее, когда раскрылась на полную и начала действовать не через сутки, а сразу. Теперь я точно успею выстрелить еще раз до того, как десант неприятеля до нас доберется. Вот только враг тоже не дремал - он понял, что происходит, и летящие к нам капсулы начали расходиться в стороны.
        Недостаточно сильно, чтобы существенно удлинить свой путь до цели и дать мне накопить энергии на еще один выстрел, но более чем достаточно, чтобы я не смог зацепить их обе за раз. И теперь надо выбирать, кого я буду сбивать, а с кем я буду драться уже здесь, на палубе корабля. Итак, правую или левую? Я тянул, наверно, до последнего момента, заодно продумывая и план будущего сражения, а потом все-таки нажал на гашетку.
        Мой выстрел разнес надстройку на одном из крупных кораблей противника… Да, я решил, что если десанта не избежать, то количество, скорее всего, будет не так и важно. А достав один из космолетов, перекрывающих мне дорогу, возможно, получится открыть себе путь на волю… Эх, надо было сразу с этого начинать, но увы, опыта сражений у меня не так много. Разве что… Я чуть не захохотал от пришедшей в голову идеи - да, вражеские корабли блокируют меня, но что если разогнать и направить нас прямо на них? Сами они стрелять не будут, опасаясь ответа Асси, а дальше всего-то и нужно будет, что выжить при столкновении. Впрочем, что-то мне подсказывает, что щиты в случае опасности «Пылающая длань» активировать сможет, и тогда у наших врагов не будет и шанса.
        - Капсулы прибыли неполные, всего по три живых существа на каждой,  - Асси вывела на экран картинку с места высадки. Увы, ничего кроме темных фигур я разглядеть не смог.
        - Думаешь, они подозревали, что мы сможем начать их отстреливать, и хотели минимизировать потери?  - предположил я.
        - Скорее всего. И знаешь, что это значит?
        - Что?
        - Наш враг верит, что даже одна-единственная тройка его бойцов сможет с тобой расправиться. Так что удачи!
        - Спасибо. И ты тут не скучай без меня.
        С этими словами я вывел перед Асси свой только что проложенный самоубийственный маршрут и, не слушая ее замысловатых ругательств, рванул навстречу врагам. В чем их сила? В количестве! Что я могу этому противопоставить? Знание корабля? Нет, у меня просто не было времени заняться его изучением. Ловушки? Их я тоже не ставил. Системы безопасности корабля и мои танки? Увы! Одно было уничтожено еще теми, кто разносил этот корабль в прошлый раз, а второе я просто не стал захватывать с собой. Подумал, что на другом конце галактики боевые машины нам больше пригодятся… И почему я решил, что могу себе позволить настолько далеко заглядывать в будущее?
        - Асси, выведи мне карту корабля, я добежал до нужного места, но решил еще раз свериться.
        Да, все верно, я нахожусь в одном из верхних секторов центрального блока. Теперь нужно закрепить эвакуационный трос на потолке и подготовить реакторы отсека к самоликвидации. На любом обычном корабле системы маури это было бы чистым самоубийством - без столь крупного куска энергетической системы, питающей большую часть корабля, любое судно бы превратилось в кусок металла. Но это все не касается того, во что переродилась наша посудина после модификации Асси. По факту нас сейчас хоть в решето можно превратить: если будет работать хотя бы один двигатель и сохранится не меньше трети узловых точек, то капитан сможет продолжать управлять судном.
        Не удивлен, что с подобной выживаемостью в прошлом даже на родной планете при поддержке всего своего флота маури не смогли остановить прилетевшую к ним «Пылающую длань»…
        - Макс, вот мы и снова встретились,  - я чуть не вздрогнул, когда из темноты передо мной выступили шесть фигур и, главное, когда я услышал этот голос.
        - Кроу?  - я внимательно рассмотрел скрывающееся за десантным шлемом лицо вивисектора.  - И ты не побоялся лично сюда прилететь?
        - Одна петля ничего не значит. Тем более что меня ведет моя судьба. Ты не должен был в меня попасть и не попал…
        Сколько фатализма в голосе, не замечал в нем раньше ничего такого. Впрочем, на равных мы раньше никогда и не разговаривали. Неужели вивисектор признал меня в какой-то мере достойным противником?
        - Судьба? Думаешь, создание абсолютной химеры и поглощение ее сил - это твоя судьба? Твоему предку это не удалось, так чем ты лучше?
        Я не успел договорить, как Кроу сделал загребущее движение правой рукой, и вся его группа поддержки, все пять пришедших с ним химер, рухнули на землю.
        - Не стоит говорить такие вещи при свидетелях,  - он словно отчитал меня.  - Будет надежнее, если у моих творений не будет даже крошечного шанса узнать, что же их будет ждать дальше.
        Ну вот, я одной фразой убил пятерых врагов - а еще говорят, что слова не убивают. Врут! Убивают и еще позволяют проверить свои догадки. Похоже, вивисектор на самом деле потомок того Кроу из Старой империи.
        - А мне не боишься рассказывать?  
        - А ты уже труп,  - Кроу хищно улыбнулся, и у меня по спине пробежала волна мурашек.
        Техника «Вихрь эргонов»
        Вытягивает мощь батареек из противников в размере 100 % от вашего запаса энергии на 1 pfg в секунду
        Я перечитал описание своей сильнейшей на данный момент техники, а потом попытался достать ею Кроу. Если у меня сейчас уже два с хвостиком эргона энергии, а тот не сможет заблокировать удар, то я наверняка опустошу его запасы. И неважно, какие техники вивисектор будет потом пытаться использовать, их нечем будет напитать, и победа окажется на моей стороне.
        - Думаешь, тебе это поможет?  - Кроу вытащил законсервированную технику живой звезды, совсем как та, которой меня пытался убить Нейтан Катаб.
        И одно только присутствие этой штуки полностью развеяло мой вихрь. Вот это мощь!
        - Теперь ты понимаешь, что тебе не выжить? Я получу, что хочу, и если для этого всего-то и надо, что тебя убить, да будет так!
        В этот самый момент корабль тряхнуло от носа до кормы - видимо, мы добрались до сдерживающего нас строя и врезались в один из эсминцев Кроу.
        - Значит, тебе меня заказали? Что ж, кажется, я знаю, кто это сделал и чем расплатился… Вот только не поторопился ли ты?
        Говоря все это, я подорвал все энергоблоки в этой части корабля и, глядя, как огромный кусок отрывается от корпуса и вылетает в открытый космос, активировал трос и постарался скрыться в одном из целых отсеков. Хочется верить, что устроенного мной огненного ада окажется достаточно, чтобы остановить вивисектора.

        Глава 45. Один удар

        Я смотрел вниз, в бушующее пламя, постепенно удаляющееся от меня. Вивисектор стоял чуть в стороне, и, по идее, ему никак было не успеть добраться до безопасной зоны. Вот только он все равно смог.
        - Ты не понял?  - фигура Кроу висела в воздухе, и несмотря на то, что наш корабль летел вперед, что рядом еще ревел вырывающийся на просторы космоса воздух, он словно не обращал на это внимание.  - Я твой убийца, я привязан к тебе, и теперь у тебя нет другого пути, кроме как умереть!
        Довольно жутко. Похоже, эта самая привязка, чем бы она ни была, и позволяет ему парить в воздухе, не теряя при этом меня из виду. И что мне теперь делать, особенно учитывая, что Кроу без особых проблем смог уничтожить мою сильнейшую технику, вихрь эргонов?
        Активация
        Внушение
        Бешенство
        Я без особой надежды опробовал другие свои способности, но ожидаемо они не дали никакого результата. А вивисектор уже преодолел все разделяющее нас расстояние и по-кошачьи мягко приземлился на плиты пола.
        - Алв, что тебе пообещали за этот заказ?  - я даже не заметил, как к нам присоединилась Асси.
        Похоже, с опасностями в открытом космосе уже покончено, раз она решила оставить мостик.
        - «Длань»? Я до конца не верил, что такие реликты как ты могут вернуться из небытия, но вот ты уничтожаешь мои корабли, а теперь и смотришь так, словно можешь мне что-то сделать. Ручная шавка императора, запомни, без его слова ты никто! А настоящих Ойросов в этой галактике больше не осталось! Так что тебе остается только молча наблюдать за тем, во что ты уже давно лишилась права вмешиваться!
        Вивисектор выдал довольно длинную речь, и, как ни странно, она смогла задеть Асси - я без особых усилий увидел, как она сжала от напряжения свои побелевшие губы. Кажется, моей подруге нужна помощь, и я знаю, как ее оказать.
        - Говоришь, она может только смотреть? Сомневаюсь… Может быть, Ойросов, как ты сказал, и не осталось, вот только несмотря на это одна храбрая и очень справедливая вели смогла сделать уже очень многое. Помогла мне выжить, уничтожила несколько кораблей с твоими убийцами, а уж сколько пользы она сможет принести, просто рассказав о твоих планах…
        - «Пылающие длани» не могут делать публичные заявления без разрешения императора,  - Асси тут же постучалась ко мне в голову.
        - Ничего страшного,  - я отмел ее возражения.  - Это не самое главное, ты и без этого очень сильно помогаешь. Правда! Да и наш друг-то, похоже, не в курсе этих ограничений.
        Я увидел, как за бронестеклом своего шлема побледнел уже вивисектор. Ну да, его-то план строится на том, что его союзники, число которых пока только ширилось, будут считать его химер исключительно за полезных бойцов… И если вылезет правда, зачем ему это воинство на самом деле, крылья Кроу будут серьезно подрезаны. Неудивительно, что он прямо-таки взбеленился.
        - «Длань» мне не убить… Пока…  - Кроу принялся сосредоточенно складывать пальцы в основу для какой-то неизвестной мне техники.  - А вот обычного человека легко. И тогда «Длань» не сможет ничего сделать. Она - оружие, которому нужен хозяин… Впрочем, если ты приползешь ко мне на коленях и будешь просить о милости, я, может быть, разрешу тебе мне служить.
        Последнюю фразу вивисектор выдал в лицо Асси, но та лишь скривилась от такого предложения… Кстати, странно - Кроу уже давно мог бы попытаться меня убить, но вместо этого он продолжает разговор… Словно ему нужно от чего-то отвлечь мое внимание!
        Статус
        Проявление
        Я проверил свою ауру и обнаружил в ней множество мелких еле заметных вкраплений чужой воли… Очень похоже на то, что я видел на Нейтане, разве что исполнено все намного грубее. Впрочем, разве мне сейчас до красоты? Еще немного, и я бы превратился в послушную марионетку этого типа, возможно, так до самого конца и не осознав, что именно мне угрожает.
        Восстановление эргонов
        Я попробовал исцеление, но увы, против техник-паразитов оно что-то не помогало.
        Активация
        Тоже не берет! Что ж, нестрашно, у меня есть кое-что и посерьезнее. Я активировал высасывающий энергию вихрь и направил его прямо на себя. И вот он уже сработал. Да, меня начало подташнивать, но зато мелкие вкрапления внушения начали быстро тускнеть и исчезать. Ха, кажется, я нашел способ борьбы с долгосрочными ментальными атаками не хуже, чем боевая медитация императора! В смысле нынешнего императора.
        - Не уйдешь!  - кажется, Кроу что-то почувствовал и вытащил выданную ему живую звезду из укутывавшего ее кокона. Черт, и рядом больше никого нет, кто мог бы меня прикрыть…
        - Маааак!  - в ушах раздался встревоженный крик Бена.
        Вот что заметил вивисектор. Он смог почувствовать принятый кораблем и переадресованный мне сигнал - только зря он выбрал для моей остановки столь неспешный способ, как переданная ему техника «Пылающих дланей». Живая звезда, как и в прошлый раз, медленно поплыла в мою сторону, ну а я, не дожидаясь ее, со всех ног рванул к Асси.
        - Китс!  - кажется, даже вивисектор вздрогнул от моего крика.
        А может быть, его расстроило то, что он даже не заметил, как к нему практически вплотную со спины подкрался мой пушистый питомец. Интересно, он просто наблюдал или все же собирался мне помочь? Впрочем, теперь уже неважно! Я подхватил китса-буйабекса подмышку, приобнял другой рукой Асси и активировал перенос на свой личный корабль маури.
        Сейчас я мог прихватить с собой уже двух живых существ, так что Кроу останется на корабле синистрийцев в гордом одиночестве. Я увидел, как его живая звезда словно замерла на полпути, а потом все, кто был рядом в системе Вирса, остались далеко позади.
        - Макс!
        Я чувствовал, что перенос подошел к концу, но почему-то чувство слабости становилось только сильнее. Почему? Почему мне так больно и почему я ничего не вижу?
        - Идиот!  - я почувствовал, как по лицу ударила небольшая ладонь. Асси? Чего это она?  - Идиот! Кто тащит с собой в переход существ с объемом энергии настолько больше, чем у него! Да теперь чудо будет, если он в энергетическую кому не грохнется!
        Вот оно что… Мне начало казаться, что голоса становятся тише.
        - Макс, не засыпай!  - я все еще слышу Бена, но отдельные слова уже почти не различить.  - Асси! Надо что-нибудь сделать!
        - Что? У вас тут даже медицинской капсулы теперь нет… И ведь этот болван не подумал, что эта кома теперь и в следующей петле будет его преследовать! Зря за ним убийцу отправили! Надо было просто подождать, и он бы сам себя прибил! И никаких проблем…
        И никаких проблем… Я окончательно погрузился в поглотившую боль пустоту.

        Глава 46. Тервин

        Когда-то очень давно я прочитал о сонном параличе и довольно-таки жутких историях, с ними связанных. Помню, поначалу не поверил, посмеялся даже, а теперь вот испытываю на себе. Ощущение действительно не из приятных: одной ногой ты еще словно во сне, а другой - уже в реальном мире, но при этом не можешь пошевелиться и адекватно соображать. А если тебе вдобавок нечем дышать и в комнате как будто бы присутствует посторонний, вот тут держись, рассудок!
        Считается, что именно этот синдром убедил наших предков в существовании всякой нечисти, якобы приходящей во сне и усаживающейся на груди… Не знаю, но мне в тот момент казалось, что у меня серьезные проблемы с головой. И вот теперь это состояние вернулось - я открыл глаза, мгновенно вспомнив драку с вивисектором и перенос на корабль в охапку с Асси и китсом. Искаженное от ярости лицо Кроу проплыло передо мной как настоящее, а я даже пошевелиться не мог… Чувствую, что еще немного, и мое остановившееся сердце закончило бы для меня эту петлю. Но яркий свет прогнал наваждение, и я дернулся сразу всеми конечностями, радуясь, что те наконец-то начали меня слушаться, и теперь все хорошо. Ведь так?..
        Я лежал на узкой, но вполне комфортной кровати, застеленной прохладной простыней, а под головой едва угадывалась невероятно мягкая и удобная подушка. Как в лучших гостиницах, усмехнулся я. Но куда это меня все-таки занесло, если быть серьезным?
        Кто-то неслышно зашел в помещение, и я повернул голову. Крок… Сознание помутилось, я резко начал хватать ртом воздух.
        - Скоро это пройдет,  - мелодичный женский голос приятно обволакивал и успокаивал.  - Не делайте резких движений, будьте плавным…
        Плавным? Что ж, попробуем. Не знаю, что имела в виду эта приятная особа с темно-синей, почти оттенка индиго, кожей, но я просто перестал нервно дергаться, и все встало на свои места. Я медленно приподнялся и сел на кровати, которая мгновенно словно бы размягчилась, подстраиваясь под возросшую нагрузку.
        Красный халат на девушке-вели оттенял ее кожу, а светлые волосы были собраны в аккуратный хвост. Пока я ее рассматривал и пытался понять, что происходит, она быстро просканировала меня каким-то похожим на небольшой смартфон прибором и удовлетворенно кивнула.
        - Через час вы сможете нас покинуть,  - сообщила она, и пока мой мозг, получивший энергетическое сотрясение, пытался сопоставить факты, в палату зашли Бен и Асси.
        - С ним все хорошо,  - темнокожая девушка-вели в красном халате повернулась к моим друзьям, а затем аккуратно подвинулась, пропуская их к моей кровати, которую я никак не мог назвать вульгарным словом «койка».
        - Мак, мы уж думали, что ты не очнешься!  - Бенито с силой хлопнул меня по плечу ладонью, рот его до ушей растянулся в довольной улыбке.  - Но медицина у них - просто сказка!
        - У них?  - я перевел взгляд на медсестру вели, потом на ухмыляющуюся Асси, понимая, что упускаю из виду важную деталь.
        - Статус,  - шепнул бывший контрабандист и заговорщически мне подмигнул.
        Я использовал способность, и кусочки паззла сложились у меня в голове.
        Эссин, уровень батарейки 29
        Признание: да
        Что подразумевает собой последняя строчка, я еще обязательно выясню, но двадцать девятый уровень медсестры, ее темная кожа и светлые волосы подсказали мне то, что поначалу отказывался принять мой разум. Мы что, крок подери, на Зании, в метрополии Старой империи?
        Хорошо, что я не задал этот вопрос вслух, а то кто знает, о чем рассказала Бену Асси, пока я валялся в беспамятстве. Вместо этого я выразительно посмотрел на «Пылающую длань», и она едва заметно покачала головой.
        - Спасибо, дальше мы уже сами справимся,  - Асси кивнула девушке в красном халате, и та пошла в сторону выхода.
        - Транзакция полностью авторизована,  - на ходу сказала она.  - Так что в следующий раз можете рассчитывать на скидку.
        Матовая дверь бесшумно отъехала в сторону, выпуская Эссин, а затем так же бесшумно закрылась за ней.
        - А теперь объясните мне, что происходит,  - я смотрел поочередно то на барона Бенито, то на Асси.  - Где мы? Что с Айлой и Карлом?
        А еще мне было интересно, где китс, и я бросил взгляд на запястье - браслет на месте, красная точка едва заметно мерцает, значит, питомец точно жив и находится где-то неподалеку.
        - Карл и Айла ждут нас внизу, нам не хватило денег, чтобы подняться всем,  - произнес немного странную фразу экс-контрабандист.
        - Мы на Тервине,  - включилась Асси, отвечая на другой мой вопрос, и перешла на мыслеречь.  - Это мир, где… В общем, Старая империя не сохранилась в том виде, что я запомнила, но где-то ее традиции помнят лучше, чем на Соул. В общем, мы на одном из осколков когда-то единого целого…
        Я резво соскочил с кровати, удовлетворенно отметив, что головокружение и спутанность сознания прошли, просканировал сам себя статусом, а затем проявлением, и убедился: ничего лишнего на мне не висит. И запас энергии, к слову, почти стопроцентный. Я покрутился на месте в поисках одежды, и словно бы в ответ на мои мысли в стене открылся двустворчатый шкаф, где аккуратно висел мой скафандр и отдельно шлем. Быстро облачившись и приняв привычный вид, я оглядел своих спутников.
        - Мы ничего никому не должны?
        - Если ты о своем лечении,  - ответил Бен,  - то все в порядке. Можем идти.
        - Вы мне еще не рассказали подробности,  - напомнил я, когда мы вышли в длинный белоснежный коридор и направились к серебристым дверцам лифта.
        Мимо сновали, как я понял, местные медики - на ком-то был такой же красный халат, как на Эссин, другие были облачены в светло-голубые или горчичные. И крок бы с ней, с этой цветовой дифференциацией, гораздо интереснее было другое: вели среди этих разумных был в лучшем случае каждый второй, а то и каждый третий. Остальных я раньше никогда не встречал, а знакомых мне синистрийцев, гнарфов или тех же акортетов не было вовсе.

        Глава 47. Осколок империи

        - Как ты мог заметить, здесь довольно… разнообразно,  - идущая рядом Асси как раз начала объяснять мне, что я пропустил, будучи в коме.  - Тервин - один из наиболее сохранившихся и населенных миров. И все стекаются, как правило, именно сюда.
        - Представляешь, Мак?  - перебил девушку Бен.  - Империя раньше была гораздо обширнее! Это как затерянный мир!
        Ну вот, мой друг и вассал теперь тоже кое-что знает, не придется объяснять. А вот Асси по-прежнему не раскрылась, показывая свой «маскировочный» низкий уровень.
        - Кто стекается?  - уточнил я у девушки, проигнорировав Бена и словно бы в шутку от него отмахнувшись.
        - Беженцы,  - просто ответила Асси, и в этот момент мы подошли к лифту, тут же гостеприимно открывшему свои дверцы.  - Я думаю, лучше всего будет рассказать обо всем, когда мы выйдем наружу, в город.
        - И приготовься удивляться,  - Бенито вновь расплылся в улыбке, а я принял напускной равнодушный вид.
        Хотя внутри, откровенно говоря, во мне все клокотало от любопытства.
        Айла и Карл с неизменным вороном на плече сидели в просторном холле на первом этаже. Позади удобного диванчика для посетителей сиял всеми цветами радуги бассейн с маслянистой жидкостью. Внезапно по ее поверхности пробежала мелкая рябь, и цветовая гамма сменилась. Не скажу, что это было завораживающе, но выглядело как минимум необычно.
        После того, как маленькие помощники Бена поздоровались и кратко выразили свою радость, мы вышли из здания больницы, очутившись на огромном крыльце с широченной лестницей. Внизу виднелся широкий тротуар, за ним - оживленная автострада со снующими по ней машинами неизвестных мне марок. А жизнь-то в «осколке», надо сказать, кипит!
        - Мы не особо тут всего разузнали,  - виновато развел руками Бенито.  - В основном…
        - Носились, чтобы ты не отправился к праотцам,  - закончила за него Асси, уверенно двинувшись по ступеням.
        Я обернулся, внимательно рассмотрев здание больницы. Почему-то думал, что оно непременно должно быть высоким, но нет - всего пять этажей. И… мне показалось или я сейчас видел прошмыгнувшего через входную дверь китса?..
        - В общем, ты перенесся на корабль вместе с Асси,  - тем временем продолжил рассказ Бен.  - Отключился, и мы не знали, что с тобой делать. Хорошо, что координаты вывели нас именно сюда, и мир оказался обитаемым. Ну и, конечно же, неагрессивным.
        - Скажи проще,  - хмыкнула девушка.  - С нашими уровнями мы представляем нулевую угрозу.
        - А ты, кстати, похожа на тех вели, что здесь живут,  - кажется, Бен наконец-то заметил очевидную и бросающуюся в глаза деталь.
        - Бывает,  - пожала плечами девушка.
        Не доверяет моему вассалу? Или просто пока не хочет рассказывать о себе никому другому, кроме меня? В любом случае надо решить и раскрыть перед Беном карты хотя бы частично, а то секреты имеют не очень хорошее свойство расширять пропасти непонимания между людьми. И вели, кстати, тоже.
        - Помню, я в детстве дружил с одним парнем,  - отвлекся барон.  - У него тоже была кожа гораздо темнее, чем у остальных. Говорил, что часто на Стонке отдыхал, где горные курорты. Я вот тоже, между прочим, там был - на соревнованиях по высотному тоталу…
        Бен продолжал о чем-то рассказывать Асси, приплетая не только подвиды самой популярной в галактике игры, но и свое участие в громких мероприятиях, и тут неожиданно ко мне пришло осознание. Да наш барон ведь откровенно клеится к «Длани»! Ну, точно же - прямо откровенно красуется! И на меня уже внимания не обращает, хотя только что просвещал относительно местной жизни. А ведь отношения в нашей маленькой компании начинают приобретать любопытный оборот.
        - А я не помню своего детства,  - вновь пожала плечами Асси.  - И вообще почти ничего не помню.
        - Ах да, извини,  - понимающе закивал Бен и вернулся к истории нашего появления здесь.  - В общем, нас приняли, убедились, что мы не представляем никакой опасности, затем отправили в ближайшую больницу, и уже там тебя подлатали. Только у меня плохие новости, Мак.
        Барон Солдок остановился, пропуская какого-то солидного инопланетянина с фасеточными глазами на темно-сером сморщенном лице.
        - Пришлось отдать корабль, чтобы выручить денег на твое спасение,  - и вновь в разговор вклинилась Асси.
        Секунду я осознавал, что произошло, а потом накинулся на них с расспросами:
        - Стоп, вы и вправду продали корабль, это не шутка? Неужели не было другого выхода? Такое дорогое лечение? И сколько у нас теперь денег?
        Девушка терпеливо подняла ладонь в успокаивающем жесте.
        - Лечение, как выяснилось, здесь вполне доступное. Вот только твой корабль по местным меркам стоит сущие копейки. Никто на нем летать не будет, его просто переработают, разобрав на полезные детали.
        А вот сейчас меня как будто ударили в самое сердце. Фрегат лорда Арика, основателя рода Солдоков, в этом мирке считается рухлядью? Я, конечно, понимаю, что здесь даже медсестры чуть ли не в два раза выше меня по уровню, но разве же это повод настолько с нами не считаться!
        - Так что там с деньгами?  - сделав глубокий вдох и постаравшись успокоиться, я решил перейти к более практичным вопросам.
        - На ужин хватит,  - улыбнулась Асси, окончательно разочаровав меня в собственных силах и ценности теперь уже бывшего корабля.
        Целый космолет, созданный по технологии продвинутых маури, оказался равен лечению землянина и ужину на пятерых. Впрочем, если подумать, удивляться тут не приходится: учитывая, что в Старой империи был, скажем так, немного другой подход к управлению космолетами, мой фрегат и вправду для них что велосипед против легковушки премиум-класса. По крайней мере, если вспомнить то, как Асси уничтожала врагов на космолете синистрийцев, переделанным ею буквально на коленке… Но как же это все равно обидно!
        - В сторону!  - неожиданно резкий окрик вырвал меня из размышлений.
        Какой-то очередной разумный с фасеточными глазами, только на этот раз высокий и худой, похожий на гигантского кузнечика, чуть не снес меня, падая на мостовую. Асси ловко отодвинула меня в сторону, Бен же с Айлой и Карлом сами оказались проворнее.
        Мимо нас, словно бы раздвигая толпу невидимым полем, прошли четверо закованных в черные экзоскелеты темнокожих вели. У каждого на поясе располагался причудливой формы бластер, а один из этой четверки ловко крутил в пальцах слегка изогнутый чхеду-бон.
        Статус
        Пользуясь случаем, я просканировал каждого из этих бойцов, а заодно затихшего на дороге «кузнечика». Последний был двадцать восьмого уровня, а вот вели в экзоскелетах - сорокового. Однако же… Такие ребята размажут меня с одного удара. Кстати, на будущее надо быть поосторожнее, а то еще обидятся на то, что я их проверил, и все. Траты на мое лечение окажутся напрасными.

        Глава 48. Ужин

        - Нам бы этих четверых в борьбе с вивисектором,  - прошептал Бен, похоже, тоже оценивший силу этой четверки.  - Не помогли бы ему химеры, сколько бы их ни было. И как император вообще упустил такую мощь? Что тут, интересно, произошло?
        Нет, определенно Бен заслуживает подробностей. Вовсе необязательно ему рассказывать о «Пылающих дланях», но об истории Старой империи он знать имеет право.
        - И вот что ты застыл?  - какой-то оранжевый с ног до головы инопланетянин, похожий на человека, но с коротким хоботком вместо носа, подал руку «фасетчатому» и помог ему встать.  - Видел же, что парни после прорыва, зачем под ногами путаться?
        - Прорыв?  - удивился Бен.  - Что за «прорыв»? И кто они?
        - Меня зовут Радгар,  - уклонившись от ответа на вопрос, представился оранжевокожий. При этом он смерил лорда-контрабандиста сначала удивленным, а затем понимающим взглядом.  - А это мой друг Винтилло. Вы, я так понимаю, недавно здесь?
        - Недавно,  - кивнул я.  - Мы только прибыли. Я лорд Солдок.
        Кажется, нас сейчас посветят в одну из деталей этого мира, о котором и Асси не так уж много, как оказалось, знает. Только вот реакция нашего нового знакомого показалась мне странноватой.
        - Лорд?  - Радгар переглянулся со своим другом-«кузнечиком».  - Впрочем, здесь много лордов и даже графов. Нынче же некому наказывать за оскорбление высоких родов?
        Оранжевый пришелец хохотнул, но потом, не дождавшись от нас никакой реакции, продолжил уже не таким возвышенным голосом.
        - А эти парни, о которых вы спрашивали, входят в команду Барна, пытаются пробиться за периметр… Там каждый на счету, и я бы вам, может, порекомендовал пройти в пункт призыва, но вас там точно развернут. Даже шестнадцатый, как у тебя, лорд, точно не подойдет. Пойдем, Винтилло. И так уже опаздываем из-за тебя.
        Оба скомкано попрощались и скрылись в толпе прохожих, оставив нас в задумчивости стоять возле края тротуара, граничащего с темно-зеленым газоном. Прорыв? Периметр? Пункт призыва?
        Что здесь, в конце концов, происходит?
        - Асси?  - я повернулся к девушке.  - Ты знаешь, о чем они говорили?
        Вели, почему-то выглядевшая невероятно задумчивой и смущенной, пожала плечами. И ведь дело явно не в том, что она не хочет говорить при Бене и его помощниках. Как я понял, пока меня вытаскивали из энергетической комы, их немного ввели в курс дела. Тот же Бен, правда, думает, что это какая-то затерявшаяся периферийная часть империи, в смысле - нашей, новой… Но это уже детали.
        Я привычно потянулся к смартфону, желая посидеть в поисковой системе, но аппарат молчал, показывая отсутствие какой бы то ни было связи. И правда - чего это я? Искренне рассчитывал на то, что в осколке Старой империи будет все так, как я привык? Видимо, все же неплохо меня так приложило.
        - Давайте-ка мы поужинаем, как планировали,  - предложил я, и никто не стал спорить.
        Искать подходящее место долго не пришлось - что-то вроде недорогой столовой располагалось на другой стороне улицы. И когда мы разместились за узким столиком, который еле нашли среди многочисленных переполненных рядов, я окончательно понял, насколько низко здесь ценились технологии маури. В том смысле, на что хватило денег с их остатка.
        Пока мы держали места, Асси прошла на раздачу и вскоре вернулась с небольшим подносом, что включал наш скромный ужин на пятерых. По одной тарелке водянистого супа на брата, нечто вроде сухой котлеты и по высокому стакану сладкого напитка, напоминавшего простой земной компот - хотя бы здесь порции не пожалели.
        - И это все?  - расстроенно спросил Бен, буквально прочитав мои мысли и озвучив их.
        - А ты думал, я шутила про деньги на ужин?  - парировала Асси. Видимо, барону тоже непросто далось осознание дороговизны местной жизни.
        Мы молча принялись за скромную еду, поглядывая на присутствующих, которых становилось все больше, и новоприбывшие уже занимали подоконники - мест за столами остро не хватало. Я проверил нескольких уплетающих ужин статусом, на этот раз стараясь выбирать народ попроще или использовать технику, прикрываясь проходящим мимо местным. Минимум двадцать пятый уровень, а в среднем тридцатый с небольшим. Да уж, добро пожаловать в дивный новый мир. Вернее, в старый, если уж на то пошло.
        - Асси, ты говорила про каких-то беженцев,  - напомнил я, возвращаясь к начатому разговору, от которого нас постоянно что-то отвлекало.
        - Итак, как видишь, тут много представителей самых разных рас,  - девушка сделала широкий жест рукой с зажатой в ней ложкой.  - По сути, все они беженцы. Врач, с которым мы договаривались о твоем лечении, немного нам рассказал о положении дел.
        Она помолчала, видимо, собираясь с мыслями.
        - В общем, вели на этой планете очень мало. Раньше здесь были наомитовые рудники, когда-то очень давно, а потом добыча снизилась, соответственно, и колонистов стало меньше. Зато сейчас это одно из самых спокойных мест, и именно сюда стараются попасть все, кто сбежал из своих миров.
        - Врач говорил еще что-то про Дантридж,  - запив компотом котлету, добавил Бенито.
        - Соседняя система,  - согласно кивнула Асси.  - Там все гораздо строже, нужно обязательно вставать на учет…
        - А здесь не нужно?  - удивился я, подумав, что как-то уж безалаберно местные относятся к беженцам. Все-таки мало ли, кто под таким прикрытием сможет сюда пробраться.
        - Смеешься?  - улыбнулась Асси.  - Тех, кто посильнее, сразу прибирают к рукам рекрутеры Барна или Анрита, это, как нам объяснили, самые влиятельные местные кланы. А мелочевки вроде нас никто не боится. Ну, сам посуди - в основном тридцатый уровень и выше. А те ребята, которых мы видели в экзоскелетах? Думаешь, против хотя бы одного из них у всей вашей компании есть шанс?
        - Почему же тогда на Дантридже требуется регистрация?  - уточнил я, понимая, что вопрос девушка задала риторический, и отвечать на него не надо.
        - Другая планета, другие законы,  - лаконично пояснила Асси.
        - Ладно,  - решил я подвести итог.  - Корабля у нас больше нет, денег тоже. Что будем делать?

        Глава 49. Культурные различия

        - Может, попробуем закрепиться здесь для начала?  - предложил Бен.  - Наверняка же есть какая-то работа… Выйдем на клан попроще, предложим свои услуги. Чем-то ведь занимается вся эта орава… низкоуровневых. А там, как сойдем за своих, уже сможем прощупать почву, не получится ли нанять кого-нибудь из местных головорезов для нашей защиты. Тогда нам никто будет не страшен.
        Бенито поморщился - понимаю его, самому нелегко было принять тот факт, что даже император Ревак далеко не самый сильный. А уж среднестатистический подданный, если сравнивать с местными, и вовсе не заслуживает звания психика.
        - Не уверен насчет найма, как бы потом это не вышло нам боком. Да и про того, по чьим следам мы сюда попали, забывать не стоит…  - я предложил не спешить с восторгами.  - Как бы то ни было, узнать побольше о том, что здесь происходит, нам не помешает. Тот оранжевый сказал, что в пункте призыва нам делать нечего. Но почему бы не заглянуть туда? Хотя бы послушаем, что за прорыв такой и о каком периметре они ведут речь.
        Никто не возражал, даже Асси, которая хоть и погрузилась в относительно знакомую для себя обстановку, но знала при этом тоже немного. Действительно, самым логичным, на мой взгляд, был вариант остаться здесь на какое-то время, хорошенько все изучить, возможно, и «Длань» что-нибудь еще вспомнит. А потом, наверно, уже в новой петле, можно будет приступить и к более активным действиям. Прямо-таки чувствую, что остатки Старой империи могут принести огромную пользу, даже если не спешить с такими очевидными решениями как найм парочки местных вояк. Например, наверняка же здесь можно и самим чему-нибудь обучиться, подтянуть свой уровень и навыки - сильно сомневаюсь, что при первом своем появлении на Тервине абсолютно все беженцы круче нас по своим параметрам. Правда, пока я не видел никого ниже двадцатого, но это же пока…
        Как только мы освободили столик, к нему тут же налетела туча низкорослых инопланетян, похожих на мини-кентавров, а еще одна компания с подносами печально развернулась и пошла прочь - искать удачи в другой части заведения.
        Освещение на улице, пока мы ужинали, заметно изменилось. Местное солнце начало садиться за горизонт, и окружающая действительность погрузилась в теплые и немного тревожные закатные оттенки.
        - Дорогу! Дорогу! Посторонись!
        Мимо нас на большой скорости пронесся отряд в экзоскелетах - как и в тот раз, уровень каждого был равен сорока. Кстати, интересный момент - уже столько разумных мы видели, а выше этой границы пока никто не поднялся. Похоже, как и на Соул, у здешних пришельцев есть свой предел развития, который они не могут преодолеть. Впрочем, местные вояки все равно внушают уважение… Прохожие, как по команде, расступились, пропуская спешащих бойцов, и сразу же сомкнулись вновь.
        - Дорогу!
        Как оказалось, от отряда в экзоскелетах кто-то отстал и теперь нагонял своих товарищей, распугивая обывателей. Фигура в черном, отливающем вечерним золотом боевом костюме наткнулась на зазевавшегося оранжевокожего с хоботом, тот растянулся на дороге, а боец легко удержал равновесие и продолжил бег. Вернее, продолжила - потому что это была женщина-вели с небольшим, но заметным шрамом на лице.
        - Эй, вы обронили!  - окликнул я ее, подобрав выпавший откуда-то из отделений экзоскелета матовый прямоугольник.
        Вели мгновенно остановилась и развернулась в мою сторону.
        - Вот, возьмите, это ваше,  - я протянул тонкий кусочек пластика женщине. Вот только почему она хмурится, как будто я ей не помог, а, к примеру, сказал что-то невероятно обидное?
        - Зачем ты его схватил?  - голос вели явно не предвещал ничего хорошего.  - Я тебя прекрасно слышала и сама бы подобрала. Парни!
        Но ее соратники уже и так пробирались сквозь толпу в нашу сторону. Пятеро рослых вели встали полукольцом, оттеснив нас с пышущей праведным гневом женщиной от прохожих, некоторые из которых стали останавливаться и с любопытством наблюдали за происходящим.
        - Я не знаю, что это, но вы обронили, и я счел своим долгом помочь,  - спокойно парировал я, оценивая окруживших меня бойцов и понимая, что на рожон лучше не лезть.
        - Айрин, посмотри на него - это же беженец,  - один из вели ткнул в меня пальцем.  - Отпусти бедолагу.
        - Он схватил своими руками мою наградную планку,  - брезгливо парировала женщина со шрамом. Ах вот, значит, что за кусочек пластика я держу сейчас в предательски вспотевшей ладони.
        - Положи на землю и отойди,  - лениво приказал мне еще один соратник Айрин.
        Вот ведь развели церемонии! Это что же мне нужно было сделать, молчать? Или окликнуть растеряшу, ткнув в оброненную ею планку пальцем? Я же не знал… Наклонившись, я решил последовать совету рослого вели из отряда, но планка выскользнула из изрядно повлажневшей ладони, с тихим звоном ударившись ребром о мостовую. И с чего вдруг я так вспотел-то, в конце концов?
        - Прошу прощения,  - громко и подчеркнуто спокойно произнес я.
        - На колени,  - велела Айрин, а тот из ее друзей, что приказал мне положить планку и отойти, довольно крякнул.
        И все бы, наверное, на этом и закончилось, если бы барон Бенито не воспылал праведным гневом.
        - Эй, как вы смеете так разговаривать с лордом Солдоком?  - он шагнул вперед, вставая рядом со мной и с вызовом глядя на успокоившуюся было Айрин.
        - Лордом?  - она скривилась, будто увидела насекомое.  - Какой же он лорд, щеренк его разбери, если у него даже нет двадцатого уровня? Эй, может, тебя еще и наместник признал в обход кодекса?
        Ну вот, я хотел подслушивать разговоры о чем-нибудь интересном - пожалуйста. Еще бы обстановка не была такой напряженной.
        - На колени!  - повысила голос Айрин.
        Очевидно, что я нарушил какое-то неписанное правило местного этикета, но принимать раболепную позу, дабы меня пощадили, что-то совсем не хочется. Пусть меня здесь и не воспринимают как лорда, но сам себя я считаю членом семьи Солдоков. И в глазах Бена, Карла, Айлы и, разумеется, «Пылающей длани» я падать не собирался. Вот встань я сейчас и вправду на колени перед этой разъяренной дамой в экзоскелете - и что? Вряд ли это остановит ту же Айрин от расправы, а вот Асси точно не оценит.
        - Солдоки не встают на колени,  - вновь спокойно ответил я, хотя сердце колотилось как бешеное.  - Я извинился и готов еще раз это сделать, но не в унизительной позе.
        - Тогда приготовься умереть,  - усмехнулась Айрин.  - Хотя бы сделаешь это, сохранив достоинство.
        Я увидел, как мгновенно подобрались Бен с помощниками, готовясь к схватке, и какое отрешенное выражение застыло на лице Асси. Уверен, она раскатала бы эту Айрин в блин, но самой девушке пока ничего не угрожает, а нападать без приказа императора, как я уже не раз слышал, она не может.
        Что ж, будем рассчитывать на собственные силы.

        Глава 50. Приоритеты

        Только я успел подумать о том, что драки не избежать, как Айрин сложила левой рукой едва заметную распальцовку, и наградная планка, из-за которой разгорелся сыр-бор, подскочила и словно бы на невидимой ниточке пролетела в ее сторону. Секунда, и вот кусочек пластика раздора скрылся в едва заметном слоте на черном нагруднике экзоскелета. Одновременно с этим моя противница витиевато вывернула правую руку, направив ее в мою сторону, и оторвался от земли уже я. Черт - я ведь успел запустить вихрь эргонов и активатор, но те никак не смогли повлиять на настигшую меня технику. Чувствуя себя невероятно беспомощно и унизительно, я попытался пошевелиться, но ничего не вышло. Руки и ноги словно сковало невидимой цепью, а тут еще и шею начало сдавливать.
        Отвратительное ощущение - вас душат, а вы совсем не можете сопротивляться, ощущая весь спектр эмоций от страха до злости. Невидимая хватка ослабла, я обмяк и в ту же секунду рухнул на землю будто мешок с картошкой, а то и с чем менее аппетитным… Паралич конечностей, тем не менее, не прошел, да и шею по-прежнему сдавливало невидимой силой, и я продолжал задыхаться, чувствуя, как мутнеет в глазах. Сквозь болезненную пелену я видел, как один за другим безжизненно рухнули Карл и Айла. Бен еще какое-то время сопротивлялся, но потом и его скрутило, и барон Солдок, храбро вступившийся за меня, прислонился к столбу и медленно сполз, хватаясь за шею. И тут вдруг Айрин шагнула в сторону «Пылающей длани». Угасающим сознанием я еще пару-тройку секунд воспринимал, как Асси уворачивается от невидимых ударов, делает ловкий кувырок… А потом все пропало. Осталось лишь сожаление и чувство, что я мог бы добиться большего…
        Уже позабытое ощущение пустоты, и вот на меня мчится, визжа покрышками, автомобиль вели Калу. Всего какой-то доли секунды мне хватило, чтобы сгруппироваться, вновь обретя контроль над телом, и броситься в сторону. Машина вильнула, раздался оглушительный сигнал клаксона и не менее оглушительная ругань таксиста, который успел просклонять всех моих предков и с силой надавить на педаль газа, выйдя из заноса. Мотор взревел, и видавшая виды легковушка помчалась прочь. Впервые за многие петли вели Калу не захотел останавливаться - впрочем, ничего страшного и не случилось. Я вовремя отпрыгнул, такси меня не задело, и вели, от души выругавшись, решил не терять время на беспечного прохожего.
        Опасаясь того, что очередной виток мог начаться с бомбардировки Земли кем бы то ни было, я посмотрел на небо. Только-только рассвело, и утренняя синева еще была подернута дымкой. Но никаких истребителей повстанцев, никаких имперских флотов или космолетов алвов не наблюдалось. И это странно, потому что после прямого столкновения с вивисектором я, честно говоря, опасался, что он будет меня поджидать здесь. Но так считал, видимо, не только я, потому что ответив на неожиданный звонок, я с удивлением услышал голос принцессы.
        - Мак, все в порядке?  - спросила она, поздоровавшись.
        Забавно, оказывается, Ами и на обычные телефоны может дозвониться. А еще вопрос с секретом моей личности тоже можно считать снятым.
        - Ваше высочество…  - после всех недавних переживаний захотелось закрыться, спрятавшись за формальным обращением, но я быстро поборол себя. Та же принцесса назвала меня по имени, нечего вести себя как сноб.  - Ами, все нормально. Я жив и здоров, и мне даже никто не угрожает. Пока.
        Я отошел от греха подальше с проезжей части и прислонился к шероховатой стене кирпичного дома.
        - Восьмой флот империи уже в пределах земной орбиты,  - продолжала принцесса.  - Советник Увосс сказал, что мы должны быть готовы ко всему, и предложил направить к вашей планете дополнительную охрану.
        Я почувствовал, как по спине пробежал холодок. И почему вдруг эта загадочная фигура так воспылала заботой о Земле? Что ему известно? Какие цели сейчас преследует лично он?
        - Ни Сопротивление, ни вивисектор пока не были замечены в окрестностях вашей системы,  - голос Ами звучал спокойно, и это состояние постепенно начало передаваться мне.  - Кстати, Алекка Кроу мы так и не нашли - он успел от нас улизнуть, так что на этот раз мы построим поисковую экспедицию немного иначе… Кстати, куда ты пропал тогда?
        - В отличие от вас, я-то его как раз встретил. Вернее, он меня,  - я не стал ничего скрывать.
        Относительно вивисектора, конечно. О нашем путешествии за пределы известной галактики я пока точно рассказывать не буду.
        - Кроу?  - то ли спросила, то ли выругалась принцесса.  - Мак, я жду тебя на Соул, и чем скорее, тем лучше. Новый план объясню на месте.
        - Мне нужно сначала собрать своих,  - сказал я.
        - Разумеется,  - согласилась Ами.  - Не задерживайтесь, нельзя допустить, чтобы вивисектор ускользнул и на этот раз.
        Я завершил разговор и активировал перенос на корабль: узнать, чем завершилась схватка в осколке Старой империи, мне сейчас интереснее, нежели новый план советника Увосса. А уж говорить о том, как меня пугает возможность снова встретить Асси в форме китса - даже говорить не хочу.
        Перенос
        Сбой
        Что это такое? Меня пробил холодный пот, но я попробовал использовать способность еще раз.
        Перенос
        Чип корабля изъят
        Вы активировали перенос по энергетическому следу
        Внимание: эта возможность будет доступна не больше 14 дней абсолютного времени
        Я все-таки смог отправиться на свой родовой корабль, вот только произошло это не совсем стандартным способом. А эти слова о том, что чип изъят - получается, те пришельцы на Тервине, которым Асси с Беном продали мой корабль, не просто разобрали его, но и умудрились повредить так, что у меня теперь всего две петли, чтобы не лишиться возможности переноситься к нему. Потому что зуб готов дать - абсолютное время так просто не обмануть, иначе бы вряд ли оно так называлось.
        - Макс?  - все это время, несмотря на столь печальные новости, я продолжал шарить глазами во всех направлениях, выискивая Асси, и вот она появилась.
        Не в виде китса, как я в глубине души опасался, а в виде самой обычной вели.
        - Асси!  - я не удержался и обнял девушку, за что тут же получил весьма болезненный тычок в грудь.  - Рад, что ты смогла сохранить себя.
        - Ну, я же «Длань»,  - девушка улыбнулась.  - Наложила сохранение памяти, так что теперь, если меня две петли подряд не убивать в первые же секунды, чтобы я не успела его обновить, в прошлую форму я уже не вернусь.
        - Это прекрасно,  - я выдохнул.
        Да, проблемы есть, но ведь хоть что-то же идет не по худшему сценарию, а значит, и в целом все обязательно будет хорошо.

        Глава 51. Не проблема

        Я следил за Асси, которая на мгновение замерла, задумавшись о чем-то своем. А потом решился на один вопрос.
        - Ты знаешь, у меня из памяти пропал один год… А твоя способность могла бы его вернуть?
        - Да.
        Девушка ответила так легко и просто, но, учитывая, что делать при этом она ничего не стала, было очевидно, что помогать мне никто не будет.
        - Но нужен приказ императора?
        - Точно.
        Тут мы, наконец-то, посмотрели друг другу в глаза и рассмеялись. А что? Я и не надеялся, что Асси сможет пойти против своей природы, а этот обмен стандартными вопросами и ответами показал, что у нас все в порядке.
        - Что там было на Тервине после моей смерти?  - я решил вернуться к событиям прошлой петли.
        - Ну, они пытались меня поймать… Ясное дело, ничего не вышло. Убила около десятка их бойцов, и местные прониклись. Даже личные представители Барна, Анрита и Успелли ко мне приходили и предлагали пойти на службу. Пришлось их убить за оскорбление императора. Представляешь, они пытались меня уверить, что пресмыкаться перед их боссами так же достойно, как и помогать величайшей силе в галактике!
        Асси замолчала, а я тут же похвалил себя, что во время нашего давнишнего разговора, когда я предлагал девушке пойти в Солдоки, не стал настаивать. Оказывается, я тогда прошелся по очень тонкому льду.
        - Подожди,  - вслух я обратил внимание на еще один интересный момент.  - А что за Успелли? В прошлый раз ты говорила, что на Тервине только два сильных отряда.
        - Все верно, Барн и Анрит занимаются прорывами - экспедициями в соседние миры, где никто не выжил, но могли остаться ценные артефакты - и у них самые мощные группировки. А Успелли - это кто-то вроде представителя гражданской власти. Его посланник перед смертью хвастался, что основатель этого рода смог заполучить титул наместника, установив себе чип Старой империи, найденный во время одной из вылазок на соседние планеты.
        Хм, а ведь Асси впервые назвала свою империю старой - похоже, она начинает привыкать к нашему времени.
        - Вот, значит, про какого наместника говорили те типы, что нас убили…
        - Если тебе будет приятно, то всю первую четверку, что на нас напала, я тоже уничтожила. Со всеми остальными справиться было уже не так просто: без соответствующего оборудования полностью раскрыть мой потенциал довольно проблематично.
        - Спасибо, что отомстила,  - похоже, для девушки это было не просто важно, а даже важнее, чем для меня, так что я, недолго думая, склонил голову и поблагодарил ее.  - А насчет наместника, почему этот титул так ценен, что главари с реальной властью уже столько времени готовы с ним делиться?
        - Ты не знаешь? От его признания зависит возможность развития батарейки. Признание наместника сектора - это шанс шагнуть за тридцатый уровень и добраться до сорокового. У них, как я поняла, своеобразное соглашение. Успелли помогает подчиненным Барна и Анрита взять эту границу, те же в свою очередь обеспечивают его безопасность и следят, чтобы в прорывы принципиально не ходил никто до присяги наместнику. Конечно, от таких там особой пользы и не будет, но тут важен дух соглашения.
        - Интересно,  - если в прошлый раз Тервин показался мне чуть ли не местом, где собираются уголовники, то сейчас я начинаю понимать, что это обычный мир, просто живущий по своим правилам.  - Учитывая, что мы теперь знаем, что там и как, предлагаю снова туда отправиться. Теперь мы не допустим прошлых ошибок: не будем провоцировать драки, заранее запасемся чем-нибудь, что там будет в цене, и, конечно, ты мне по дороге расскажешь, какие еще есть границы в развитии батареек. Если тебе, конечно, для этого не потребуется разрешение.
        - Не потребуется,  - Асси хмыкнула, и мы начали потихоньку двигаться в сторону мостика.  - Тем более что и рассказывать тут особо нечего. За десятый уровень может пройти каждый с положительной репутацией - это была своеобразная защита от преступных элементов… Правда, учитывая, что те вполне могли создать какую-то легальную структуру и через нее продвигать своих боевиков, помогало это так себе.
        - Странно,  - я не удержался от комментария.  - А тут вели убеждают всех, что для десятки нужно признание императора и одного из лордов.
        - Возможно, это просто способ укрепить центральную власть Соул,  - Асси пожала плечами.  - У нас признание лорда или любого младшего члена императорской семьи открывало дорогу к пятидесятому уровню. А дальше уже титулы, жалуемые лично императором…
        Девушка замолчала, погружаясь в свои воспоминания. А я тяжело вздохнул, неожиданно осознав, что мой титул лорда Солдока, похоже, имеет ценность только в глазах обычных людей, но совсем не системы, признающей достижения батареек.
        - А как, кстати, это вообще работает? Ну, кто отслеживает, есть ли у меня репутация или еще что-то необходимое?
        - Никто не отслеживает,  - Асси аж хмыкнула от моего вопроса.  - Ты что, решил, будто есть какая-то сила, распыленная по всей галактике, которая определяет, достоин ты или нет? Как можно даже думать о подобных глупостях?
        - Ты не ответила,  - не люблю, когда надо мной смеются, особенно из-за того, что у меня даже не было шанса до этого узнать.
        - Прости, не обижайся,  - Асси неожиданно извинилась.  - Если десятый уровень можно взять волевым усилием, то дальше нужно вносить определенные изменения в организм, вернее, в его энергетическую структуру. Единый центр, работающий с этой технологией, запускался лично императором. А потому, чтобы тебя не выжгли, а прокачали, приходилось соответствовать. Я вот не была уверена, что после распада моей империи все это сохранится. Но судя по тому, что я узнала, все работает по-старому. Поэтому наместник и сидит на своем троне, а поисковые партии ходят в прорывы в надежде найти энергетический слепок еще кого покруче.
        - С этим понятно, а что с промежутком с двадцатого по тридцатый уровень?
        - Тут все тоже просто: с низшими уровнями система не заморачивалась. Чтобы добраться до этой зоны, было достаточно рекомендации кого-то, кто там уже был.
        Асси закончила говорить, а я не выдержал и расхохотался. Нет, ну надо же! Вот, оказывается, почему тот же император так и застрял на девятнадцатом уровне - просто в нынешней империи вели не оказалось никого уровнем повыше, кто смог бы дать ему рекомендацию…

        Глава 52. Изгибы

        Я еще продолжал смеяться, когда в голову пришел еще один вариант. Возможно, причина отсутствия на Соул сильных психиков была еще и в том, что в новой империи не осталось, скажем так, «изменителей» энергетической структуры, о которых говорила Асси.
        - А как выглядят эти штуки, куда нужно залезать после двадцатого? Что-то вроде медицинских отсеков?
        - Нет, конечно,  - Асси хмыкнула.  - Это было бы небезопасно полагаться на технологии в вопросе развития твоей цивилизации. Шаннок и Сален, когда разрабатывали эту структуру, нашли простое и элегантное решение. Наомит - это материал, который может улавливать управляющие волны, находись ты хоть на другом конце галактики. В общем, они собрали передающую код станцию, и чтобы его принять надо было просто найти залежи этого металла, создать вокруг себя замкнутый контур, ну и выполнить необходимые условия.
        Наомитовая комната! Неожиданно до меня дошло - сейчас ее используют просто для ускорения развития на начальных уровнях, так сказать, забивают гвозди микроскопом. Но на самом деле ее смысл совершенно в другом. Неудивительно, что так часто у тех, кто туда заходит, бывают побочные эффекты. Они просто не соответствуют необходимым условиям, и передатчик, стоящий на далекой Зании, просто берет и наказывает их.
        И тут я неожиданно осознал еще кое-что!
        - Асси! Смотри, я видел наомитовые комнаты, их, правда, немного не так используют, но это неважно! В этих комнатах есть ограничение - не больше пяти минут, после которых твой уровень батарейки может пострадать. А что если это задержка?! Например, задержка в передаче управляемого сигнала с Зании в любой другой конец галактики? Если это так, то по величине этой задержки в разных местах мы легко сможем вычислить, где находится не какая-то помойка вроде Тервина, а сама Зания!
        Я смотрел на девушку с блеском в глазах, но та не была готова разделить мой энтузиазм.
        - Ты прав почти во всем, кроме одного. Занию никто не терял - на том же Тервине полно звездных карт, где отмечено ее местоположение. Да и согласись, странно, если кто-то взял и забыл, где находится столица, в которой можно было бы взять самую ценную добычу.
        - И в чем тогда дело? Я ведь правильно понял, что, несмотря на известные координаты, до самой Зании еще никто не добрался?
        - Это планета императора,  - Асси посмотрела на меня как на маленького.  - Ты представляешь, какая там защита? Если на ближайшие планеты местные еще смогли пробиться, то на Зании… Даже объединись все ваши империи и Тервин с Дантриджем, вы даже до самой маленькой из орбитальных станций просто не долетите.
        - Понятно,  - я попытался представить мощь, которая должна быть способна защитить того, чей личный уровень батарейки был равен восьмидесяти.  - Ну что, тогда сразу на Тервин летим?
        Конечно, я обещал Ами, что опять буду охотиться вместе с ней за вивисектором, но так не хочется тратить на это время. Думаю, ничего же страшного не случится, если я, скажем, попаду в неприятности, выбыв из игры до следующей петли. Могли ведь меня сбить какие-нибудь нехорошие люди? Учитывая, как нынче небезопасно в галактике, вполне!
        - Сначала на Землю, надо захватить Бена,  - ответ Асси меня, признаюсь честно, удивил. Не ожидал, что она вспомнит о бароне, а сам я подумал, что тот вряд ли сможет помочь на чужой территории.
        - Думаешь, надо?
        - Ты же сам хотел попробовать там подзаработать, а кто как не вели с его специальностью сможет это организовать? Да и есть еще кое-что. Я поставила ему восстановление памяти, так что, думаю, будет безопаснее для всего нашего дела не дать ему попасть в руки твоих врагов.
        Вот это да! От последних слов Асси у меня просто пропал дар речи. Выходит, наша скромная «Пылающая длань» как-то обошла все свои ограничения с приказами императора и обеспечила Бену сохранение памяти! Тут я невольно вспомнил попытки бывшего контрабандиста заигрывать с девушкой - неужели он сумел добиться в этом направлении определенного успеха?
        - Он пообещал меня защищать, и я смогла позаботиться о нем как о ценном активе,  - Асси по-своему поняла мое молчание и попыталась объясниться.
        - Да нет, все нормально,  - я отмахнулся.  - Уверен, опыт Бена нам на самом деле пригодится, так что летим на Землю.
        Я запустил двигатели и привычно, без каких-либо проблем, уже в который раз стартовал с Хризалиса. Правда, на этот раз все прошло совсем мирно, не было даже разбегающихся рабочих Панарианов. Похоже, принцесса предупредила лорда о том, что я воспользуюсь своей собственностью, и тот с этим уже смирился. Все-таки нельзя не признать, что после появления Увосса, когда Ами и Ревак фактически официально оказались в петле, их контроль над ситуацией вырос в разы. Тем же повстанцам сейчас явно непросто приходится, и если так подумать, когда я в последний раз слышал об их успехах?.. Если так пойдет и дальше, то уже скоро петля будет окончательно закрыта, и тогда, если я хочу успеть с обеспечением своего статуса и безопасности, надо торопиться.
        Полет до Земли прошел штатно, потом я спустился за Беном и его командой на десантной капсуле, и вот мы уже все вместе висим на орбите, прикрытые полем невидимости, и обсуждаем наши дальнейшие планы.
        - Итак, мы определенно снова полетим на Тервин, но сделаем это не с пустыми руками! У кого какие идеи по поводу того, на чем мы там сможем подзаработать?  - я взял первое слово.
        - Может быть, аккумуляторы? По всей галактике это самый ходовой товар,  - тут же предложил Бен, доказывая, что мы не зря за ним залетели.
        - Не на Тервине,  - тут же отбрила его Асси, почему-то вызвав у меня довольную улыбку.  - Они используют принципы управления кораблями, да и всей техникой, опираясь на заветы Старой империи, так что ваши аккумуляторы им просто неинтересны. Разве что как металл сдать, но опять же, как мы выяснили в прошлый раз, платят за него не так много.
        Бен кивнул, соглашаясь с доводами «Пылающей длани» - все верно, мы уже ввели его в курс дела, и теперь он немного знает настоящую историю нашей галактики. Единственное, что я, как и хотел, оставил в тайне - это история Асси, и теперь, если честно, было бы очень интересно узнать, что же он думает о нашей спутнице и кем ее считает.
        - Может быть, чхеду-боны?  - я тоже решил выступить с предложением.  - Даже если они там будут стоить дешевле, мы пусть с потерями, но переведём наши местные деньги в их валюту.
        - Они тоже никому не нужны,  - Асси обрезала и меня.  - Я же говорила, что эти поделки используют только слабаки.
        - Неправда,  - во мне проснулся дух противоречия.  - Я ведь помню ту четверку, что нас убила в прошлый раз, и как минимум у одного из них я видел чхеду-бон.
        Я ведь не придумал это? Значит, и «Пылающая длань» может ошибаться!

        Глава 53. Волк

        - Такие изогнутые?  - Асси изящно изобразила пальцем то ли улыбку, то ли полумесяц, то ли изгиб для визуализации своих слов.
        - Да. Я еще подумал, что это какая-то местная улучшенная версия. Кстати, смотрелась она весьма стильно.
        - Это сейберы. В отличие от бонов очень полезная штука, позволяет брать срезы используемых против тебя техник и потом изучать, если, конечно, хватает уровня и знаний.
        - А еще, наверно, ими можно изучать различные ловушки и системы безопасности. Если эти отряды ползают по мертвым планетам, наверняка же там должно быть что-то подобное?  - я ни капли не обиделся на менторский тон Асси.
        Все-таки одно дело, когда тебя просто отчитывают и когда при этом учат чему-то новому. Чему-то, что позволяет уже тебе самому делать выводы и понимать окружающий мир.
        - Точно, скорее всего, для этого они сейберы и таскают,  - кивнула Асси.  - Для борьбы с чужаками им в большинстве случаев хватает и их обычного арсенала способностей.
        После этого мы еще около часа сидели, перебирая различные товары. Некоторые из них, вроде наомита, даже на первый взгляд казались удачными. Но потом Бен рассказал, что все рудники и даже обычные комнаты находятся под контролем семей (где-то официально, где-то нет). Но, в любом случае, если мы не хотим привлекать внимание принцессы и сделать вид, что в этой петле мы выбыли из игры, то с подобными серьезными товарами лучше не связываться.
        В итоге выход из тупика неожиданно предложил подкармливающий своего ворона Карл.
        - А может, еда? Зачем гадать с технологиями, когда есть то, что нужно всем и всегда?
        Маленький помощник Бена еще не закончил говорить, как у меня в памяти тут же всплыл наш обед на Тервине. Жутко дорогой и жутко невкусный. Если мы загрузим на наш фрегат побольше качественных продуктов, думаю, в итоге бизнес у нас точно попрет.
        - Гениально!  - Бен даже вскочил на ноги.  - Как минимум без денег мы не останемся, а там и нормально уже рынок промониторим на предмет того, что можно будет захватить в следующий раз.
        - Главное, не сильно светиться с закупками. Не хочу, чтобы принцесса поняла, что мы осознанно игнорируем ее общество.
        После упоминания дочери императора Бен немного смутился, но быстро взял себя в руки.
        - Да, конечно. У меня есть как раз подходящие связи: слетаем на Подморскую станцию и закупимся у пиратов. Они как раз любят собирать налог на защиту с сельскохозяйственных миров на окраине, так что продуктов там всегда полно. Главное, понять, сколько у нас будет денег на закупку.
        - А сколько надо?  - я поддержал деловой тон беседы, хотя на самом деле меня неприятно кольнуло известие о том, что есть целые миры, которые вынуждены приплачивать бандитам. И куда смотрит империя? Или это как раз и есть плата за относительную свободу?
        - Ну, если соберем несколько сотен тысяч, то этого хватит на что-то вроде пробной партии. Потом на Тервине можно будет делать акцент на том, что это только начало - думаю, в таком случае вопросов к нам не будет. Я, правда, сейчас на мели, недавно вложил деньги в одно рискованное мероприятие, а оно не выстрелило,  - Бен расстроенно пожал плечами.
        - У меня есть накопления, десять тысяч,  - Карл тоже решил не оставаться в стороне. Вот только названная им сумма, еще недавно перекрывшая бы мою зарплату за десяток лет, была слишком мала.
        - Я все трачу,  - Айла в отличие от своего напарника оказалась самой настоящей мотовкой. Ну да, а ведь если присмотреться, то вся ее одежда, при всей ее внешней простоте и функциональности, сделана очень качественно. А этот шарф на шее так и вовсе дизайнерский.
        - Я тоже без денег,  - Асси быстро открестилась от возможных вопросов, и вся моя команда тут же дружно уставилась на меня.
        - А я знаю, у кого деньги можно быстро отобрать,  - я вспомнил, как зарабатывал разок, очистив кассу местного бандита. На счету у меня тоже есть деньги, даже побольше, чем у Карла, но все равно, учитывая заявленную Беном сумму, недостаточно даже для пробного захода. Так что грабить награбленное - наверное, это лучший выход.
        - А на родовом счету?  - неожиданный вопрос Бена сбил меня с толку. Тот это увидел и сразу же пояснил.  - Просто у каждого рода есть личный счет в имперском банке, а у тебя как у лорда Солдока после признания Ревака должен был появиться к нему доступ. Банковская система создавалась вместе с империей, и, по мнению всех ее основателей, независимость и закрытость должны были стать ее главными столпами.
        - То есть ты думаешь, что деньги на счету могли сохраниться еще со времен Арика?
        - Ну да.
        - Мог бы и раньше сказать!  - не знаю почему, но мне стало немного обидно. Вроде бы раньше мне деньги были особо и не нужны, но узнать о такой возможности я все равно предпочел бы заранее.
        Не теряя времени я скачал себе приложение с доступом к императорскому банку, потом подключил его к биометрической системе корабля, давая тем самым возможность проверить, на самом ли деле я лорд Солдок или нет.
        Ну что, сейчас узнаем, оставили мне мои предки наследство или всего придется добиваться самому?
        Ваш счет - 112 миллионов кредитов 
        Я выдохнул - все же не так много, как могло быть, но все равно очень и очень прилично.
        - Смотрите, а все деньги-то поступили только сегодня,  - неожиданно Айла указала на боковое меню, где отображались последние движения по счету.
        Неожиданно - ну-ка, сейчас проверим, кто это такой щедрый. Я открыл расшифровку по всем поступлениям и уже через десять минут не смог сдержаться, присвистнув.
        - Тут Сапоро, Панарианы, куча других родов и частных лиц. Мак, за что они все тебе платят?  - Бен смотрел туда же, куда и я, и не смог скрыть своего удивления.
        - Кажется, я понял,  - я на всякий случай открыл детализацию по паре платежей, чтобы убедиться наверняка.  - Да, это лицензионные платежи за «восстановление эргонов». Помните, я подарил эту технику флоту Панарианов, когда мы сражались с алвами на орбите Хризалиса? Так я тогда же и пообещал отправить ее в свободный доступ за разумные деньги… Правда, вот сам я этим точно не занимался.
        - Император или член его семьи мог сделать это за тебя. Твое слово в тот день дало бы им на это полное право,  - Бен успокоил меня, но было видно, что сам он не знает, как оценивать такой поступок.  - Мы, конечно, в итоге получили деньги, которые нам нужны, цену они тоже поставили справедливую, но вот то, что тебя даже не поставили в известность…
        Барон в итоге замолчал, так и не найдя, что сказать. А вот Асси не стала лезть в карман за словом, правда, предпочтя ответить мне мысленно, чтобы не знающие ее секрета ничего не услышали.
        - В наше время это называли предательством, после которого любой лорд вполне мог бы объявить рокош, и его бы поддержали все аристократы империи.
        - Так уж и все? Как будто бы ты сама не наказала такого лорда, пошедшего против императора, пусть и по уважительной причине?  - мне почему-то не захотелось соглашаться с девушкой.
        - Наказала бы, если бы император отдал приказ,  - лицо Асси словно замерло.  - Вот только он никогда за всю нашу историю не поступался своей честью.
        После этого мы все замолчали, не зная, что еще тут можно сказать. А я невольно думал об Ами… Уверен, вся эта история с продажей техники была по какой-то причине инициирована новым советником, но вот знала ли о ней принцесса? И если знала, то почему даже не подумала о том, чтобы меня предупредить?

        Глава 54. Пираты

        Пока мы летели в сторону одной из крупнейших оптовых баз галактического черного рынка, я все думал о ситуации с моим родовым счетом. Понятно, что гаданием и предположениями ничего не добиться, и все же мысли об участии в этом Ами не покидали мою голову. Крок, так и до мигрени додуматься можно! Остановлюсь на том, что в данный момент мне это не выяснить, и приступлю к решению текущих задач. А с принцессой аккуратно можно и потом поговорить.
        - Бен, расскажешь что-нибудь о своих знакомых, чего мы должны опасаться?  - путь оказался неблизким, и отвлечься на полезную беседу было самое то.
        - Обычные пираты,  - буднично пожал плечами барон.  - В том смысле, что нет в них ничего такого особенного. Детей не крадут, фроксами живыми не закусывают.
        Я не знал, кто такие эти фроксы, но Айла с Карлом довольно хихикнули, явно оценив непонятную шутку Бена.
        - Ты же в курсе моего боевого прошлого, Мак,  - он повернулся в мою сторону, хитро прищурив один глаз, и вот уже на меня смотрит тот самый Старый Бен, с которым мы познакомились, когда мне нужен был космолет.  - Кое-какие вещи, не скрою, были не самыми приятными в моей биографии, но империя - это, поверь, не только энергетические корпорации, батарейки и аристократы.
        - Но еще и кража этой самой энергии у живых существ,  - подхватил я, вспомнив своих старых и не очень приятных знакомых, вроде работающей на гнарфку Ардель банды.  - Вплоть до смерти жертвы от гипоэнергетической комы.
        - Это еще что!  - барон, очевидно, увлекся, так как беспечно махнул рукой в ответ.  - Торговля живым товаром - вот это, Мак, по-настоящему страшно…
        Стоит признать, я был неправ. Никакой беспечности в поведении и словах Бена не было - а вот волнение еще как присутствовало. Потому что экс-контрабандист, он же барон Солдок, в итоге замолчал, и на мостике повисла напряженная тишина.
        - Я этим не занимался, сразу хочу сказать,  - Бен, наконец, первым нарушил молчание.  - Но видел достаточно. И пираты с Подморской станции, хочу заметить, вполне тихие и почти законопослушные существа по сравнению с работорговцами. Бояться их не нужно, но разговаривать буду я.
        - Разумеется,  - спорить я, понятное дело, не стал.
        А вот над словами Бенито всерьез задумался. Как-то до этого меня обходила стороной теневая сторона жизни империи. Нет, разумеется, есть те же алвы, Сопротивление, да и энерговоры, что мне встречались - но все это в итоге оказалось не совсем то. Вот представим на минуту, что червелицые никому больше не угрожают, а повстанцев и вовсе в помине не было - это совсем не означает, что в развитой империи Вели нет извечных проблем. Грабежи, убийства, теперь вот еще и торговля живыми батарейками. Изнанка мира, так сказать. Неужели имперская служба безопасности не способна покончить с преступностью в галактике раз и навсегда?
        Спросил сам себя и тут же сам себе и ответил: нет, не способна. Даже развитый мир не застрахован от теневых дельцов. Вон, можно вспомнить рассказ Ардель о наомитовых камерах, которые должны были отсечь преступников Старой империи от возможности становиться сильнее, но в итоге лишь заставили найти пути обхода… Такие люди могут сидеть в подполье и не высовываться сильно, чтобы их не заметили и не уничтожили, могут даже пропасть на какое-то время, но до конца все равно их не искоренишь. Пока в разумных существах течет живая кровь, а их головы забиты не только рассудком, но и эмоциями, на одних только противоречиях будет строиться сложная система взаимоотношений в обозримой вселенной. Да и нынешняя империя Вели, кстати, не настолько сильна, чтобы полноценно присутствовать в каждой своей колонии. Проблема, с которой сталкивались все крупные империи на Земле: процесс расширения территорий конечен, и точка невозврата, когда метрополии вдруг перестают подчиняться отдаленные уголки, рано или поздно возникнет. Старая империя вели попробовала обойти эту проблему с помощью «Пылающих дланей», но ее в итог
подстерегла какая-то другая беда…
        - Вот и еще один минус вашей системы,  - выдернула меня из размышлений Асси.  - Там, где мощь не завязана на количестве слабых батареек, никому в голову даже мысль не могла прийти купить или похитить себе невольников.
        И ведь не поспоришь! Большая сила - это и большая ответственность, ведь так? Если я, конечно, излишне не романтизирую Старую империю.
        - А вообще,  - заметно повеселевшим тоном проговорил Бен,  - в былые времена можно было купить себе боевую дружину или, скажем, подружку на отсталых планетах. И такое не возбранялось, потому что действовало исключительно в рамках трудовых отношений…
        - Хватит болтать,  - неожиданно добродушно прервала этот поток мыслей Асси.  - Две минуты до выхода из подпространства.
        Все тут же сосредоточились на своих обязанностях по обеспечению работоспособности систем корабля, и вскоре мой фрегат выскочил неподалеку от орбиты какой-то планеты неправильной формы и с фиолетовой атмосферой.
        - Это Подмор,  - объявил Бен, махнув рукой вдоль обзорного монитора.  - Мирок не особо приветливый, а потому проигнорированный в свое время колонистами. Было дело, тут наблюдали за вихревыми потоками в атмосфере, но потом империя свернула финансирование.
        - Значит, Подморская станция?..  - начал я.
        - Заброшенная метеобаза, которую прибрали к рукам одни предприимчивые граждане,  - кивнул Бен.  - Официально здесь сельскохозяйственный рынок, но мы с вами понимаем, что не без второго дна. А теперь попрошу тишины - мне нужно пообщаться с тем, кто нам поможет с продуктами…
        Все это время Бенито, как оказалось, пытался связаться с кем-то из своих знакомых, и ему наконец-то ответили. На вспомогательном экране появилась сморщенная физиономия пришельца, похожего одновременно на гигантского червяка, слона и немного на гриб. Пугающее сочетание, но одновременно еще и вызывающее улыбку.
        - Старый Бен?  - неожиданно высоким голосом, рокочущим в конце фразы, воскликнул знакомый нашего барона.
        - Кривой Эл!  - искренне, как мне показалось, изобразил радость экс-контрабандист.  - Еще торгуешь клатанами?
        - И не только ими,  - довольно проворчал грибочервь… или даже не знаю, как его по-другому назвать.  - Садись в зону девять-А.
        - Принято, Кривой Эл,  - кивнул Бенито, и физиономия пришельца исчезла с экрана.
        - Почему он не спросил ничего о нас?  - задала вполне резонный вопрос Асси.
        - Кривому Элу достаточно моего слова,  - коротко ответил барон.  - Садись по этим координатам, Мак.

        Глава 55. Черный рынок

        Загрузив данные в систему корабля, я пошел на снижение, предупредив диспетчера - удивительно, но на планете, контролируемой пиратами, была и такая роскошь. Кстати, в таких местах обычно можно купить не только помидоры и кукурузу, так почему бы этим не воспользоваться?
        - Бен, а среди твоих знакомых есть торговцы оружием?
        - Асси,  - я мысленно позвал «Пылающую длань»,  - если заглянем в местный арсенал, посмотришь, найдется ли там хоть что-нибудь, способное помочь нам в возможной драке на Тервине?
        Конечно, шансы на удачу с находкой столь сильного оружия невелики, но почему хотя бы не попробовать. А то в прошлый раз я почувствовал себя таким беспомощным, когда та четверка психиков справилась со мной, не оставив и шанса.
        Асси кивнула, и я уже с большим интересом принялся ждать ответа барона.
        - Хочешь обновить арсенал на ближайшую петлю?  - Бен как раз начал понимающе кивать.  - Не могу сказать, что здесь широкий выбор для таких, как мы, но кое-чем можно разжиться. Поговорю с Элом после закупки овощей.
        В окрестностях метеостанции бушевал ураган, но сам комплекс был надежно защищен как раз от таких проявлений стихии, представляя собой огромный защитный купол с несколькими укрепленными наружными тоннелями в виде расходящихся лучей.
        - Зона девять-А,  - напомнил Бенито, указывая на мигающий зеленым край купола между двумя такими «пристройками».
        Я направил туда фрегат, и мы нырнули в открывшийся полупрозрачный шлюз, приземлившись в итоге на небольшую посадочную площадку. Нас тут же закрыло от внешнего мира вернувшимся в пазы броневым щитком, и система корабля зафиксировала вхождение в зону искусственной гравитации.
        - Как же приятно видеть старого друга!  - Кривой Эл, ожидавший нас на щербатом бетоне, раскинул свои непропорционально длинные руки и бросился к Бену.
        Теперь стало понятно, почему он заслужил такую кличку: Кривой Эл представлял собой гигантскую гусеницу, продавленную с одного бока, а потому при движении его слегка заносило в сторону. Они с бароном крепко пожали друг другу руки и с ходу перешли к деловой беседе.
        - Это мой друг Мак,  - представил меня Бенито.  - Нам нужны самые лучшие овощи и корнеплоды во всех окрестных системах.
        - И мясо бы тоже не помешало,  - вставил я свои пару слов, но тут же наткнулся на осуждающие взгляды обоих. А Кривой Эл так даже своей уродливой головой расстроенно покачал.
        - Ну ты даешь,  - в голове тут же раздался голос Асси.  - Ты же видел, сколько в галактике разных разумных видов, так сколько в итоге форм жизни по-твоему можно употреблять в пищу и не заслужить прозвище людоеда?
        - Сколько?
        - По моим прикидкам ноль. В мое время были моллюски с Квотума, но тут, я читала статьи об этом времени, и оказалось, что серталианцы признали их частью своей эволюционной цепочки. В общем, хватит смущать столь ранимых пиратов своим дикарским отсутствием манер.
        Выдав такую фразу, Асси не удержалась и хмыкнула вслух, я же предпочел никак на это не реагировать. Только понимающе кивнул и самоустранился от закупок, оставив их Бену, который буквально забросал своего собеседника просьбами. Тот старался не отставать, выдавая целые тирады о качестве продуктов, торговался, то и дело взвинчивал цены, апеллируя к редкости того или иного фрукта. Но Бен, хоть и создавал видимость дружеской беседы, был неумолим. Он с легкостью сбивал попытки Эла заработать на нас сверх разумных тарифов, и я невольно заслушался - передо мной сейчас по факту разворачивался мастер-класс по искусству торговли. Именно по искусству, иначе этот витиеватый разговор было сложно назвать.
        - А твой вассал весьма неплох,  - Асси не смогла не оценить устроенное представление. Кстати, а не перед ней ли красуется мой барон?  - Глядишь, так и сэкономим твои миллионы.
        Я кивнул, мельком взглянув на Айлу с Карлом. Маленькие помощники Бена наблюдали за своим боссом со спокойным благоговением. Видимо, давно мой барон-плут не болтался в своей естественной среде.
        - Значит, по рукам?  - неожиданно Бен повернул разговор в нужное ему русло, и Кривой Эл, кивнув, выкатил свою цену.
        Заплатить пришлось сумасшедшую по моим недавним представлениям сумму в три миллиона кредитов, но зато мы получили, по словам Бена (а ему-то я как раз склонен верить), овощи и корнеплоды из самых последних поставок. За пределами купола станции как раз начала успокаиваться стихия, и в открывшийся нижний проход принялись заезжать промокшие грузовые электроходы.
        Откуда-то появились юркие альконцы и, громко перекрикиваясь на непонятном гортанном языке, принялись выгружать из кузовов цилиндрические контейнеры с продуктами. А Старый Бен уже с упоением торговался с Кривым Элом, выбивая для нас свежую кастранину - как оказалось, одно из растений в системе Нортингейла практически не отличалось по вкусу от обычного мяса. И при этом не нарушала ничьих представлений о морали - все же разумных растений в империи вели пока не водилось.
        Один из оранжевых в красную крапинку «слоников»-альконцев даже услужливо поднес каждому из нас пробу, едва приятель Старого Бена отдал короткий приказ. На вкус было похоже одновременно на крольчатину и говядину, но потом я уже, если честно, перестал чувствовать разницу, так как следом пришлось попробовать еще с полтора десятка видов мясных растений всех возможных расцветок и ароматов. И все же невзрачный на вид зеленовато-желтый кусочек понравился мне больше всего - спросив мнения остальных и получив одобрение, я заказал такого побольше. Стоимость, правда, отражала вкусовые качества этого продукта, но я уверен, что все окупится. Уж на Тервине-то с его ужасным общепитом - нет никаких сомнений. 
        Удивительно, но в ассортименте Кривого Эла нашлись и земные продукты: яблоки, бананы, щавель, курятина, красная рыба и даже устрицы. Я открыл грузовой шлюз на корабле, и ловкие альконцы длинной вереницей потянулись в трюм, наполняя его закупленными продуктами. Сначала я немного скептически отнесся к ручному труду, особенно с учетом космоса и размеров нашего корабля - но эти малыши работали так быстро и так слажено, словно команда муравьев. Так что, глядя как прямо на глазах все пространство внутри начинает заполняться ящиками и контейнерами, я был вынужден признать, что недооценил этих малышей с хоботами.

        Глава 56. Еще закупки

        В итоге я начал больше волноваться о том, а влезет ли в наш корабль, даже с учетом его размеров, все, что мы заказали? И тут, будто специально, чтобы снять все сомнения, на загрузочную площадку подогнали еще один корабль.
        - Это баржа,  - Бен поспешил пояснить для меня ситуацию.  - Внутри почти ничего нет, только место для товара и блок привязки к основному кораблю. В итоге пять таких красавиц вместят в себя весь наш заказ и караваном последуют за нами до точки назначения. А потом просто наймем каботажника, который отгонит их обратно. Тут это обычное дело.
        Я кивнул, поблагодарив за пояснения. Только теперь я начал осознавать, сколько именно продуктов мы закупили. И чем эта партия отличается от изначальной тестовой, на которой хотел остановиться Бен, когда у нас еще не было доступа к моему семейному счету… Вот только смущает меня то, что нам придется использовать чужие корабли. А ну, как по ним, кто-нибудь проследит наш путь до Тервина?
        - Не волнуйся,  - Асси словно поняла, о чем я думаю.  - Я позабочусь, чтобы на этих посудинах не осталось ни одной функционирующей системы слежения. А как прибудем на место и закончим разгрузку, просто уничтожим их, чтобы уж наверняка. Учитывая петлю, думаю, нам не нужно будет беспокоиться о добром имени нашего барона.
        Что ж, такие гарантии меня устраивают. И, раз мы разобрались с основным заказом и безопасностью, можно будет перейти и ко второй части наших закупок.
        - Бен,  - я выразительно посмотрел на барона, и тот понимающе кивнул, после чего что-то неслышно спросил у своего друга.
        Да-да, я не отказался от своей затеи прикупить немного оружия. И пусть оно вряд ли уравняет наши шансы в возможных столкновениях с жителями Тервина, да еще и все исчезнет с перезапуском петли, в этом витке дополнительные шансы нам не помешают. А деньги - деньги обновятся с началом новой недели, опять дав мне возможность почувствовать себя богачом. Причем, не каким-нибудь миллионером, как сейчас - а гораздо круче!
        Кстати, удивительно, что Ами до сих пор не вышла со мной на связь. Нет, я, как и раньше, не собираюсь к ней присоединяться в этой петле - но все же прошло уже довольно прилично времени, по всем расчетам мне бы уже пора было объявиться на Соул - но меня нет. А ее это словно бы совсем не волнует. Именно эта мысль неожиданно пришла мне в голову, когда я начал продумывать свои дальнейшие планы после того, как мы улетим на Тервин. Неужели, ей настолько на меня плевать? Или принцесса просто занята, возможно же, и такое? А может, что-то случилось? В сердце неприятно кольнуло, из-за чего я даже удивился. Это что, получается, я скучаю по Ами, и отсутствие внимания с ее стороны, причем когда оно мне и не нужно, я воспринимаю настолько болезненно? Впрочем, за столько витков петли я и вправду успел привязаться к принцессе. Увы, сейчас нам пока не по пути: я не могу до конца доверять ей, она - мне… Но, хочется верить, если я стану сильнее - а в осколке Старой империи у меня будут для этого все шансы - то потом у нас еще обязательно появится возможность наладить наши отношения.
        Несмотря на всю мою решимость, рука против воли потянулась к коммуникатору, готовясь набрать уже запомненный наизусть номер - нет, не стоит сейчас звонить или писать. Решил, что по пути на нас кто-то якобы напал, значит, надо придерживаться этой версии. А время поговорить и объясниться у нас еще будет - главное, не выпасть из петли, не лишиться мозгов, ну или какие еще по-настоящему смертельные опасности мне могут грозить?
        - Мак, для новых покупок нам надо будет проехаться с Кривым Элом,  - Бен отвлёк меня от моих мыслей и указал на подкатившую плоскую платформу на антиграве.
        - Я останусь на корабле,  - тут же подала голос «Длань».  - Думаю, так будет лучше.
        Кривой Эл посмотрел на нее, едва заметно усмехнулся, но не стал ничего говорить. Оно и так все понятно - мы все-таки далеко не на колхозном рынке, а в одном из форпостов теневой экономики империи. Зазеваешься, и знакомство со Старым Беном никак не поможет. Ну, а проконсультировать меня насчет местного вооружения, уверен, Асси сможет и дистанционно.
        - Айла, Карл,  - кивнул своим помощникам барон Солдок,  - вы тоже остаетесь.
        Распределив роли, мы прыгнули на кажущуюся зыбкой платформу, заскрипевшую под весом наших тел, и Кривой Эл помчал нас сперва по широкой дуге, а затем свернул в какой-то заваленный мусором проулок. Я было напрягся, но Бен успокаивающе поднял руку, показывая: мол, у меня все под контролем. И все-таки лучше быть начеку, готовясь в случае малейшей опасности применить против Кривого Эла все известные мне техники.
        Но все тревоги оказались напрасными: заваливающаяся набок гусеница привела нас в огромную лавку-ангар, где ассортименту вооружения позавидовал бы, наверное, крупный имперский специализированный магазин. Сначала я думал, что придется показывать местные товары Асси через встроенную в мой скафандр камеру, но оказалось, что можно поступить гораздо проще. Рука на терминал, и тут же «Пылающая длань» принялась шерстить запасы пиратской базы, просто подключившись к ней через меня.
        - Для начала возьмем эти боевые скафандры с навесной активной защитой,  - Асси выделила одну из позиций.
        По одному на каждого члена отряда, вышло минус пять миллионов.
        - Хороший выбор,  - Кривой Эл посматривал за моим экраном со стороны, отслеживая, что же я решу заказать. Вот только, похоже, он решил, что я сам разбираюсь во всех этих смертоносных игрушках.  - Навесная активная защита - это сейчас последнее слово среди поступающих к нам моделей. Мелкие заряды или техники сбивает на подлете прямо в раз!
        - Там, куда мы летим, ни хаффа эти штуки сбить не смогут,  - Асси тоже услышала слова нашего сопровождающего и в личном канале тут же поделилась тем, что по этому поводу думает.  - А вот то, что эти штуки навесные и смогут отделиться, не дав какой-нибудь заразе переброситься на основной скафандр, это удачное решение. Если удастся выбить себе место для участия в прорыве, то, возможно, даже ты с текущим уровнем батарейки с такой защитой умрешь не сразу.
        Вот оно что… Я понял, что «Пылающая длань» решила готовить нас не столько к сражению с разумными - где у нас слишком мало шансов на успех - а к прорыву на одну из планет Старой империи, где мы возможно сможем найти что-то интересное, что поможет в развитии нас как психиков.

        Глава 57. Сюрприз

        Продолжая следить, как девушка ищет для нас еще что-нибудь полезное, я решил вслух поделиться ее размышлениями о первой покупке с Кривым Элом.
        - Вы правы, прошу прощения,  - тот после моей эмоциональной речи, кажется, проникся ко мне самым настоящим уважением.  - Не буду вам мешать.
        Переваливаясь с поврежденного бока на здоровый, пришелец отполз к Бену и начал о чем-то вещать, размахивая руками и изредка показывая на меня. Видимо, начал распространять слухи о моих глубоких знаниях военной техники.
        - Добавляй еще эту скорчерную установку и ремкомплекты для танков,  - Асси отметила еще пару позиций.  - Увы, больше ничего интересного тут нет. А эти штуки хотя бы можно переделать под схему использования энергии из моего времени. Будет похуже заводских образцов, но точно лучше, чем ничего.
        - А если посмотреть не только оружие, но еще и корабли? Вдруг здесь найдется парочка, что нам пригодится и которые ты сможешь переделать?  - эта идея пришла мне в голову совершенно неожиданно. И как я раньше не додумался! Если и использовать таланты нашей гостьи из прошлого, то по полной.
        - А ведь и точно,  - Асси со мной согласилась и скоро к заказу добавился еще и скоростной катер класса «Аринако-7», между прочим, последняя модель линейки той яхты, что Бену пришлось бросить на Земле. Похоже, у этой парочки и вкусы сходятся.
        - Хорошая машина,  - девушка прокомментировала свой выбор.  - Разогнать ее по максимуму будет совсем не сложно. При желании можно опробовать в скоростном спуске. Как мне кажется, провинциальные системы безопасности, что должны были использоваться в таком провинциальном секторе, как система Тервина, смогут и не уследить за этой птичкой, если за штурвалом окажется хороший пилот.
        - Поверь, я - хороший пилот,  - я решил напомнить о своих талантах, в итоге заслужив в ответ от Асси лишь смешок. Чего это она?
        Увы, на мой незаданный вслух вопрос, подчеркнутый недоуменным взглядом, отвечать никто не спешил.
        - Ничего себе!  - Старый Бен как раз заметил мою последнюю покупку, и его глаза довольно блеснули. Ну вот, пусть меня некоторые и пытаются задеть, но о своих вассалах я позабочусь.
        - Хочешь взять под свое командование на время перелета?  - я склонил голову набок. Если нам все равно вести наши баржи с товаром, то можно будет и «Аринако-7» отправить в свободное плавание, заодно и все системы протестируем на практике.
        - Спрашиваешь!  - Бен с довольной улыбкой сжал кулак и показал его мне тыльной стороной. Видимо, какой-то жест вели, который я пока не знаю.
        Ладно, с покупками мы окончательно разобрались, и теперь можно со спокойной душой выдвигаться в сторону Тервина. Хочется верить, что на этот раз наше пребывание в этом осколке Старой империи окажется не таким коротким и, главное, не таким печальным.
        Я до конца не верил, что наше пребывание на пиратской планете обойдется без происшествий, но, видимо, связи Бена были и впрямь так сильны, что никто нас даже не попытался обмануть или атаковать напоследок. А Кривой Эл, на мой взгляд, так и вовсе оказался нормальным парнем. Впрочем, благодаря мне он обогатился на добрых полсотни миллионов - а все из-за яхты, на которую пришлась большая половина наших трат - еще бы после этого произвести на клиента иное впечатление!
        Как бы то ни было, Подморскую станцию мы покинули сразу на двух груженых космолетах в сопровождении пяти барж без каких-либо проблем. А вот сама планета, вернее, ее атмосфера все же решила напоследок преподнести нам сюрприз. Прямо перед нами закрутился огромный смерч, который чуть было не снес «Аринако-7», в котором летел Бенито со своими помощниками, но барон не зря любил именно этот модельный ряд катеров. Выжав из маленького космолета максимум, он ушел с линии атмосферного фронта, и мы благополучно вышли на орбиту Подмора.
        - Маршрут на Тервин построен,  - доложила Асси, а секунду спустя эту же фразу повторил Карл.
        Спустя несколько секунд мы перешли в гиперпространство, и ближайшие часы нам теперь предстояло лететь в серой пустоте, пробираясь к осколку Старой империи. Какое-то время мы просто болтали с Асси ни о чем, преследуя тем самым, как ни странно, вполне утилитарную цель - пробудить в ней еще какие-либо воспоминания. Я даже попробовал завести речи о восстановлении связи с кораблем, на котором кто-то разрушил управляющий чип - вдруг Асси, пусть она и не особо знакома с техникой маури, когда-то слышала о чем-то подобном.
        Увы, надежды на решение моей маленькой транспортной проблемы оказались напрасными. Память «Пылающей длани» отказывалась нас хоть чем-то порадовать, и долгий даже через гиперпространство путь до Тервина в итоге тянулся в приятных, но все же пустых разговорах. Я даже в итоге думал все прекратить и пойти потренироваться, но Асси меня остановила.
        - Не надо,  - ее рука чуть не опустилась мне на плечо, но в последний момент вели словно передумала.
        - Но мне нужно стать сильнее,  - и почему даже самые лучшие из женщин порой не хотят понять, что все время им уделять просто невозможно? Иначе же любой мужчина в итоге растеряет все то, за что его можно ценить или любить.
        - Нужно,  - к счастью, Асси вроде бы меня услышала.  - Но то, чего ты сможешь достичь здесь, скоро будет не так уж и важно.
        - Что ты имеешь в виду?
        - Разреши мне сделать тебе сюрприз. Раз уж мы добрались до территории старой Империи, поверь, мне будет вполне по силам тебя удивить.
        - Хорошо,  - я ничуть не сомневался в способностях Асси.
        Но как же неприятно вот так вот сидеть и ждать. Да, судя по всему, меня ждет что-то хорошее, причем связанное именно с развитием - и как же мне хочется узнать, что это такое! А тут еще и время словно замерло… Впрочем, через пару минут я все же смог взять себя в руки и сосредоточиться на нашей болтовне с Асси, стараясь с помощью этого держать в узде свое любопытство.

        Глава 58. Ресторатор

        - А ты умеешь терпеть, необходимое качество для хорошего лорда,  - Асси неожиданно оборвала мой рассказ о детских прогулках с дедушкой. Это что, все ее слова и обещания были просто проверкой? Для чего? И будет ли теперь обещанный сюрприз? Хочется спросить, но я, пожалуй, пока продолжу пользоваться тем самым качеством, которое девушка только что похвалила.
        Тем более что мы уже почти на месте. Система корабля просигнализировала, что пора выходить в обычный космос, и нас выбросило на орбиту осколка. Вернее, как выяснилось, одного из осколков - ведь как минимум был еще Дантридж.
        Впервые я видел орбиту Тервина вот так, в спокойной обстановке - в прошлый-то раз я почти сразу рухнул без сознания и очнулся уже на самой планете. А тут хоть можно со стороны посмотреть. Впрочем, никакого особенного впечатления на меня этот темно-синий шарик не произвел. Оранжевые облака с теневой стороны, зеленовато-бурые очертания материков и провалы океанов. Вот что значит провести много времени в космосе и всякого повидать.
        Скоростной катер Бена выпрыгнул с некоторым опозданием, а потом подтянулись и наши баржи - наверно, со стороны получившаяся флотилия смотрелась даже внушительно. Впрочем, учитывая, как себя показали потомки Старой империи, чужаков за равных тут никто не считает. Так что не стоит рассчитывать, что нас встретят с распростертыми объятиями. И даже с нашим товаром еще придется постараться, чтобы обернуть его себе на пользу.
        - Ну что, начинаем операцию внедрения?  - я оглядел нашу команду, собравшуюся в кабинах двух космолетов.  - Надо только решить, как будем действовать. Тихо, просто начав свою деятельность и посмотрев, как на нас среагируют? Или же сразу заявимся к кому-нибудь из тервинских боссов и попросимся под руку?
        - Я не буду служить никому из местных,  - Асси тут же напомнила о своих принципах.
        - Ну, не по-настоящему же служить,  - я пожал плечами.  - Я вот лорд, а ради дела готов поработать обычным бакалейщиком. Кстати, тут случайно кардиналов нет? А то бы мы такой альянс смогли составить!
        - Что?  - Асси не поняла мою шутку. Ну да, «Трех мушкетеров» она еще не смотрела.
        - Неважно,  - я посмотрел на недоумевающие лица всех остальных членов нашей команды и тяжело вздохнул.  - Так как будем действовать, тихо или громко?
        - Я считаю, действовать надо постепенно,  - Асси как будто специально со мной спорит. Да что это с ней?  - Предлагаю открыть торговую точку под залог продуктов, а потом посмотрим, как к нам отнесутся остальные. Думаю, мы добьемся большего, если не сами будем куда-то рваться, а позволим действовать местным.
        - Значит, тихо,  - я не удержался и оставил последнее слово за собой. По-детски немного, но порой так сложно ни на что не реагировать, тем более что мне обещали сюрприз и что-то не торопятся им делиться.
        Но в одном я уверен: на слова Асси о том, как тут все устроено, можно положиться. За время прошлой петли она тут немало покрутилась и узнала достаточно, чтобы разбираться в местных традициях. Тем более что, как я понял, они и не особо отличаются от того, что она помнит по Старой империи. Ладно, с этим разобрались, теперь можно идти на посадку.
        - Подождите,  - ухмыляясь, остановил меня Бен.  - Я тут давно хотел вам кое-что показать. У нас на «Аринако», как оказалось, было не три пассажира, а четыре. Мак, увеличь меня, чтобы было лучше видно.
        Я вывел изображение из кабины «Аринако» на главный экран, и Бенито поднял на уровень глаз скрючившегося альконца в помятом рабочем комбинезоне.
        - Представляешь? Пробрался к нам в трюм, когда мы подогнали его к твоему кораблю - успел до старта.
        - Все логично,  - скучающим тоном проговорила Асси.  - На фрегат Мака он бы мимо меня не проскочил, а в эту посудину кто угодно проберется, даже грязный щеренк. Почему ты, кстати, его не убил?
        Она спросила это так буднично, что даже Бенито закашлялся, а альконец зажмурился и засучил толстыми короткими ножками.
        - Можно было, конечно, его выбросить за борт в гиперпространстве,  - начал барон, выпучив для комичности глаза, но и так было ясно, поступать подобным образом не собирался.  - Вот только этот оболтус нам объяснил причину своего поступка, и… скажем так, я ему поверил.
        Бенито довольно засиял, Айла хихикнула, Карл же сдержанно улыбнулся. Ну а я недовольно нахмурил брови: не хватало еще сцепиться с пиратами, которые вряд ли будут довольны тем, что от них сбежал работник. Впрочем, они ведь все равно не знают, куда нужно за нами лететь. Асси же сдержала свое слово и выжгла с каждого из принятых в нашу небольшую эскадру кораблей все системы слежения.
        - И?  - коротко спросил я.
        - А ну скажи!  - встряхнул Бенито альконца.
        - Я заметил, что вы покупаете много продуктов,  - неожиданным для своей комплекции басом проговорил маленький пришелец.  - А я умею с ними работать…
        - Повар!  - довольно прервал его Бен.  - Пока летели, поколдовал у нас на камбузе и доказал свою полезность для общества. Берем?
        - Под твою ответственность,  - строго сказал я другу. И спросил уже у альконца: - Как зовут? Почему сбежал?
        - Ивор,  - ответил «слоник», которого Бен все еще держал за шиворот.  - Надоело грузы таскать, хочу вернуться к нормальной жизни.
        - Тебя там держали силой?  - уточнил я.
        - Нет,  - пожал плечами Ивор, что получилось весьма забавно, учитывая его вынужденную позу.  - Сам пошел, а сейчас решил завязать.
        Общим голосованием было решено оставить этого маленького наглеца, и Бен наконец-то отпустил его, после чего мы направили наши корабли на космодром в том городе, где были в тот, первый раз. Название у него было незапоминающееся, да и ничего нам оно, по сути, не давало, так что держать его в голове не было смысла. Значение имело лишь то, что, как выяснилось, именно сюда направляли всех беженцев.
        Оставив свои корабли на специальных номерных площадках, мы проследовали за толпой таких же страждущих остаться на благословенном Тервине. Около сотни самых разных существ выстроились в несколько очередей перед полупрозрачными кабинками. Рядом с каждой стоял скучающий темнокожий вели, который сканировал проходящих длинным изогнутым гаджетом, который мелодично пиликал и что-то выводил на экран, после чего «таможенник», как я прозвал этих молодцев, прогонял новичка через кабинку.

        Глава 59. Подходы

        - Смотрят уровень батарейки,  - просветил меня Бен.  - А дальше просвечивают на всякие скрытые техники, насколько я понял.
        Очередь мы прошли быстро, получив регистрацию - что-то вроде вида на жительство на Тервине. Асси, что характерно, никто не смог уличить в скрываемом уровне. А потом мы как-то буднично получили заем под залог товара в кабинете с хмурым оранжевокожим пришельцем. Как и предполагалось, даже небольшой по местным меркам капитал с внятным бизнес-планом служил здесь неплохой гарантией. Все-таки не с пустыми руками люди и вели сюда явились, предприятие решили организовать.
        Следующим шагом была аренда соответствующего помещения с холодильниками и доставка туда всех купленных нами товаров. А вот теперь, не теряя времени, можно приступать к нашему маленькому тервинскому бизнесу.
        Честно сказать, я был удивлен, почему хотя бы в пределах одного города невозможно было организовать нормальную точку питания. Когда мы, всеми силами помогая нашему маленькому повару Ивору, приготовили первый ужин, опасения были, что на нас не обратят внимания. Однако народ, идущий в расположившуюся по соседству столовую, видел, что открылось нечто новенькое, и вскоре все столы в нашем кафе оказались забиты.
        В первый вечер мы буквально с ног сбились, исполняя заказы и убирая со столов. Асси, к слову, участвовать в уборке не стала, за что заслужила несколько укоризненных взглядов. А я так и вовсе съязвил, что на это ей, видимо, тоже требуется разрешение императора, однако девушка не только не обиделась, но и расхохоталась, показав, что оценила шутку. Что ж, видимо, ресторанный бизнес не для слабаков. И не для «Пылающих дланей», которые, кстати, и про обещанный сюрприз не спешат вспоминать.
        На следующее утро мы подготовились к наплыву посетителей заранее, решив пускать не всех, а до определенного предела. Так мы создали искусственный ажиотаж вокруг своего заведения и при этом успевали обслужить всех посетителей. Правда, нам еще помогла пятерка беженцев с Тлана - иначе мы бы не справились.
        В итоге уже на второй день мы полностью отбили кредит, заслужив доверие местных служащих, что следили за беженцами. А на третий - вышли в плюс, но одновременно пришло понимание, что ни мы сами, ни наша деятельность не привлекают ничьего внимания. Даже наша прибыль - почти пятьдесят тысяч старых кредитов, которыми пользовались на Тервине - не позволяла ни на что рассчитывать. Просто потому что доступ к магазинам, где продавалось что-то более-менее ценное, был открыт только для членов банд Анрита и Барна, ну и людей наместника. В общем, с утра мы отказались от тихого подхода и решили попробовать расшатать местную систему. И вот вечером собрались в полном составе обсудить, что же у кого получилось.
        - Карл, Айла,  - я решил, что будет правильнее начать с самых младших членов команды.  - Какие у вас успехи?
        - Попробовали, как ты и просил, пустить слухи о нашей еде в кварталах банд. Наняли тридцать крикунов, что сопровождали все патрули, выходящие с их территории, и заводили разговоры о нас рядом с каждым из них,  - Карл гордо окинул всех взглядом, но триумф у него украла Айла, быстро выложившая самое главное.
        - В итоге сегодня помимо обычных одного-двух посетителей из особых кварталов, к нам заглянуло около сотни таких гостей. Кстати, один из них - это Укон Ференс, первый советник наместника, а такая шишка к нам ради одной еды точно бы не пошла.
        - Согласен,  - я кивнул маленьким помощникам старого Бена и пожал им руки, благодаря за работу. Все-таки зря мы целых два дня рассчитывали на случайность. А вот стоило один раз поработать на результат, и сразу прорыв. И это я еще остальных не выслушал.
        - Хорошо, теперь моя очередь,  - начал Бен.  - Я попробовал выйти на местных оптовиков, чтобы попробовать продать им наш товар. Все же определенную репутацию мы уже заслужили, можно было бы рассчитывать на нормальную цену… Но нет. Я пообщался с десятком торговцев, но без санкции местных боссов с нами никто дело иметь не будет. Тут только на первый взгляд хаос и вольница, но стоит кому-то попробовать пойти против сложившихся устоев, как такое давят на корню.
        - То есть ты узнал, что без Барна, Анрита или наместника нам не только в прорыв не сходить, но и работать получится только в розницу?  - это было ожидаемо, но все равно печально. Возможность быстро продать нашу еду и выйти с этими деньгами на рынок найденных на планетах Старой империи ценностей мог бы существенно облегчить нашу жизнь.
        Вот только чего это Бен такой довольный? Вроде бы его миссия провалилась… Или он все же чего-то добился?
        - Бен?  - я внимательно посмотрел на барона, и тот тут же расплылся в довольной улыбке.
        - Да, ты прав, несмотря на все это я кое-что смог! Да, для нормальных вели тут вариантов нет, но для ненормальных… В общем, есть несколько отрядов, которые хотят собраться и сходить в прорыв назло всем. Если мы возьмем на себя обеспечение их питанием и выделим наш фрегат для прикрытия прорыва, то они готовы взять нас с собой. Естественно, все это дурно пахнет. Во-первых, они любители, во-вторых, даже если им все удастся, я уверен, что в ряды своих ни один из боссов их не примет, а, наоборот, отправит на убой. Ну, и в-третьих, я не уверен, сможет ли наш корабль потянуть прикрытие против местной планетарной защиты… Но, в любом случае, если других вариантов не будет, перед стартом новой петли можно будет попробовать. Хотя бы узнаем, что такое эти прорывы и зачем они нужны.
        Барон оглядел нас, пытаясь понять, что мы думаем о раскопанной им информации.
        - Спасибо! Крутой план! Если что, я за!  - я крепко пожал руку Бену, а потом не удержался и даже обнял его.
        Все же очень приятно, когда твои товарищи готовы рассматривать в качестве альтернативы даже смертельно опасные варианты. Да, мы в петле, но даже здесь решиться умереть не так-то и просто. Одно дело, когда ты уже зажат в угол, и совсем другое - самому шагнуть в пропасть.
        - По поводу защиты можешь не волноваться,  - Асси тоже включилась в разговор.  - Я немного модернизировала ваш корабль, хоть это было и непросто, и теперь с большинством опасностей он сможет справиться.
        Девушка еще не закончила говорить, когда я осознал, что все это время она не просто так отлынивала от работы в ресторане, а занималась кое-чем по-настоящему полезным. Это мы поддались романтике ситуации - новый мир, новый бизнес - а вот «Пылающая длань» действовала предельно рационально. Причем, что характерно, не мешая нам совершать свои ошибки.

        Глава 60. Пробный выход

        - Что ж, видимо, теперь моя очередь,  - я немного виновато оглядел всех вокруг.  - В отличие от вас всех, мне нечем похвастаться. Все мои попытки официально договориться о встрече с кем-то из местных боссов закончились пшиком. Мы им неинтересны! Но зато теперь, благодаря вам, мы можем действовать, несмотря на все это.
        - Мы же команда,  - теперь пришла очередь Бена хлопать меня по плечу и обнимать.
        На этом разбор дня подошел к концу, и я, не теряя времени, попробовал связаться с найденной Беном командой мародеров-неудачников во главе с неким Влотом. Как оказалось, они прибыли сюда на нескольких кораблях буквально перед нами и пока не собирались мириться со сложившимся положением вещей. Пока это были только разговоры, местным было на них наплевать, но, боюсь, уже скоро ребят обложат, и чем раньше мы выдвинемся, тем лучше.
        - Мы готовы принять участие в операции на оговоренных ранее условиях,  - я внимательно осмотрел глядящего на меня с экрана оранжевокожего пришельца.
        - Сегодня в двадцать пять - сорок по местному на космодроме,  - наконец, этот перекачанный гигант кивнул, видимо, удовлетворенный чем-то понятным только ему самому.
        - Принято,  - я кивнул, довольный тем, что мой собеседник тоже понимает опасность задерживаться на Тервине после того, как мы решили обойти запрет наместника.  - Один вопрос: а что за планета, на которую мы отправимся?
        - Сцерепт,  - Влот буркнул название и тут же отключился.
        Я оглядел свою команду - ну вот, все и решилось. Медленное внедрение как-то быстро перешло в рискованнейшую операцию, но уверен, что мы обязательно справимся.
        - Асси, знаешь что-нибудь об этой планете?
        - Ближайшая к нам система, наиболее пострадавшая во время катаклизма…
        Тут гостья из прошлого заметно напряглась - явно силилась вспомнить, что тогда произошло и какую роль она во всем этом могла сыграть, будучи в момент происшествия, разрушившего Старую империю, на Фьёрне. Я уже было начал беспокоиться, но «Длань» быстро пришла в себя и продолжила.
        - Лететь через гиперпространство не больше двадцати секунд, при желании можно даже на гиперзвуке.
        - Значит, перегружаем вооружение на мой фрегат - и вперед,  - предложил я.  - Что нам там может грозить? Остатки армии дроидов? Космические станции?
        - И это тоже,  - подтвердила Асси.  - Причем все это будет уже на орбите - там располагались предприятия и военные базы, так что защита активировалась одновременно с Занией.
        - Местные наверняка ведь уже все там разграбили,  - проворчал Бен.  - Мы же не будем первыми, кто туда проберется?
        - Не будем,  - подтвердила «Длань».  - А еще нас точно нельзя будет назвать одними из многих - даже на такие слабые миры мало кто пробирался. Даже у команд Барна и Анрита без жертв обходится лишь половина прорывов.
        - А мы сможем?  - засомневался Карл.
        - В компании таких же любителей - запросто,  - улыбнулся я, стараясь про себя не считать наши шансы.
        Впрочем, в отличие от местных жителей с нами есть «Пылающая длань», да и тот же Влот был совсем не похож на того, кто способен отправиться на глупую смерть без козырей в кармане. В общем, готов поспорить, у него есть план.
        Оставив ресторан на Ивора, очень неплохо показавшего себя за последние дни, и пятерых зеленых гигантов-тланцев, мы добрались до точки сбора на скоростном автобусе. Сгустились сумерки, и на душе было одновременно тревожно и радостно. С другой стороны, а какие могут быть еще ощущения от предстоящего полета на заброшенную планету Старой империи?
        - Может, ты что-то вспомнишь,  - связался я с Асси по мыслеречи.
        - Возможно,  - отрывисто ответила девушка.
        Влот не обманул: ровно в двадцать пять - сорок его огромная фигура появилась из темноты, и он молча кивнул, приглашая нас идти к космолетам. Всего, как выяснилось, в операции участвовало девять экипажей, считая нас.
        В гиперпространство мародеры ушли красиво - закрутившись в спираль. Следом нырнули мы, и спустя пару десятков секунд весь наш объединенный флот появился у орбиты Сцерепта… И буквально сразу же нас атаковали плотным огнем. Фрегат Влота принял на себя первый удар, включив отливающий синим щит в виде купола, тройка поддержки разделилась, сделав несколько мощных выстрелов. А потом они начали отступать, давая нам, как и было оговорено, возможность выдвинуться вперед. Что ж, похоже, сейчас мы опять проверим в деле, насколько хорошо Асси провела модернизацию нашего корабля.
        И вот тут я увидел, с чем нам пришлось столкнуться. Отливающая слабым золотом планета была словно покрыта маревом темных пятен. Некоторые из них были заметно больше остальных - стационарные орбитальные станции, другие быстро увеличились, и выяснилось, что это как раз и есть охранные дроиды, что тысячами устремились в нашу сторону. Но если здесь, на провинциальной планете, такой пояс защиты, то какая же непобедимая армада охраняет Занию?
        Один из кораблей мародеров, из тех, что послабее, не справился с управлением, вылетел из строя и тут же взорвался, разлетевшись на части. А следом на щит прилетело уже нам. Я посмотрел на Асси - спокойна и сосредоточенна, несмотря на сигналы тревоги и ощутимую тряску. Впрочем, ни Бен, ни Карл с Айлой тоже не дрогнули. Каждый выполняет свою работу, занят привычным делом. Так, может, и в самом деле прорвемся? 
        Я изо всех сил маневрировал, с одной стороны, продолжая играть роль щита для остального отряда, с другой, пропуская мимо те выстрелы, которые никого бы не задели. Конечно, Асси сильна и вроде бы не просит помощи, но уж больно мощными выглядят выстрелы местных станций, а если я могу хоть немного упростить ее задачу, то почему бы это не сделать!
        Впрочем, мы не только принимали на себя удары - под чутким руководством Бена наш фрегат плевался огнем, но серьезного урона противнику нанести мы пока так и не смогли. Зато Влот со своими соратниками, кажется, не терял время зря.
        - Это их еще мало!  - раздался хриплый голос оранжевокожего.  - Веселей, парни! Поднажмем! Клатцен, врубай свой «удар»!
        Чей-то голос ответил «ага», и по ушам будто бы кто-то ударил шершавыми досками. Не знаю, что это было и какой «удар» имел в виду Влот, но в рядах дроидов пробило настоящий тоннель.
        - Быстрее!  - скомандовал оранжевокожий, и все корабли, включая наш, забыв про строй и уповая только на скорость, устремились за ним, пока защитный периметр планеты не восстановился.

        Глава 61. Наказание

        Честно говоря, я подобного прорыва от наших новых товарищей не ожидал. Да, мародеры повредили малую часть орбитальной группировки заштатной планеты… Но что если таких торпед собрать под сотню? Уверен, с ними можно будет отправляться штурмовать и что-то посерьезнее! А то что-то я не заметил, чтобы кто-то из дроидов хоть как-то смог повлиять на эту штуку…
        - Ионная торпеда,  - рядом удивленно присвистнула Асси.  - Чтобы зарядить такую малютку, психик пятидесятого уровня должен с месяц просидеть, добиваясь концентрации энергии нужного уровня. Они и в наше время были редкостью, а уж сейчас-то… Теперь понятно, почему наши союзники ни к кому не хотели присоединяться, а сами жаждали взять куш.
        - Мы прикрывали их, пока они готовили запуск, и теперь у них есть все шансы спуститься на поверхность планеты?
        - Ага,  - Асси задумчиво кивнула, а потом отключила меня от системы управления движением.
        Все-таки ее переделки корабля хоть и жутко эффективны, но для меня как капитана - настоящая головная боль. Неприятно, когда ты моментально лишаешься контроля над ситуацией, тем более, если тебе непонятно, зачем это было сделано.
        - Разве нам не надо поспешить за ними?  - я смотрел, как пробитый мародерами проход начал медленно зарастать, а оставшиеся поблизости и не попавшие под удар дроны уже снова начали пробовать на зуб нашу броню.
        - Не надо!  - Асси яростно мотнула головой под удивленными взглядами всей нашей команды.  - Помнишь, я обещала тебе сюрприз? Думаю, сейчас пришло самое время.
        С этими словами она бросила мне в руки шарик, в котором я сразу узнал наомит. А потом мне в ухо опять воткнули сережку, увеличивающую мой запас энергии до двух эргонов. Интересно, что же наша «Длань» задумала? Впрочем, мешать я ей точно не буду.
        - Небольшое перестроение,  - девушка, предупредила нас, а потом резким рывком воткнула нас в самую большую кучу недавно сбитых дроидов.  - А теперь, Мак, слушай меня внимательно.
        - Хорошо,  - я кивнул.
        - Не отпускай шар, что я тебе дала, и одновременно выбери в качестве цели тех подбитых дроидов за окном, затем активируй на них вихрь эргонов.
        Асси указала пальцем на плавающие прямо перед стеклом рубки металлические туши.
        - Очень важно, не используй орудия корабля, только свою собственную силу,  - девушка увидела, что я потянулся к панели управления, и остановила меня.
        Ну что ж, не использовать, так не использовать. Я направил распальцовку в сторону открытого космоса и попробовал достать валяющихся там роботов. Интересно, на что рассчитывает Асси? Какой результат должен получиться, если активировать высасывающую энергию технику на уже мертвого дроида?
        - Может быть, вы поторопитесь?  - Бен явно нервничал из-за еще живых дроидов, ведущих по нам обстрел со всех сторон. Было видно, что он сказал бы и что покрепче, но постарался все же отнестись с пониманием к уроку, который явно не просто так сейчас преподают его лорду.
        - Не торопись!  - Асси кинула недовольный взгляд в сторону барона.  - Время у нас еще есть. Внешний щит как минимум минуту я еще точно удержу. А потом просто пересядем на «Аринако-7», не зря же я его тоже модифицировала, и с его скоростью мы легко оторвемся от любых собравшихся вокруг нас сил.
        Бен кивнул и, как я краем глаза заметил, зашевелил губами, словно погрузившись в какие-то расчеты. Впрочем, мне сейчас надо не за ним следить, а выполнять свою задачу. Итак, дотянуться до дроидов за стеклом, благо они сейчас почти вплотную к нам находятся не только по космическим меркам, но и по обычным…
        Вихрь эргонов
        И заодно сразу же вдогонку «статус» - чтобы понять, что же за сюрприз для меня подготовила Асси, не только с ее слов, но и благодаря этой информационной технике.
        Попытка поглощения концентрированной энергии, тип 9
        Недостаточная мощность для минимального уровня поглощения - 2 pfg из 3
        Активация генома Noi2 - попытка поглощения удалась
        Я только успел считать эти странные надписи, как сквозь меня словно пропустили заряд тока. Сколько уже работал батарейкой, и ни разу такого не было! А здесь как будто в былые времена на Земле сунул пальцы в розетку.
        - Что это было?  - я внимательно осматривал руку, которой запускал вихрь. От неожиданной отдачи на ней временно проступили все вены, артерии и капилляры, но вроде бы сейчас все начало приходить в норму.
        - Ты создал насыщенный наомит,  - Асси немного лениво и как будто с легким удивлением указала на камень в моей руке.  - Обычные батарейки не умеют концентрировать энергию даже на простейшем уровне, но зато могут поглощать ее из других объектов, чтобы потом использовать для собственного усиления.
        И тут до меня дошло. Асси до этого рассказывала про ионные торпеды, которые насыщались концентрированной энергией высшего уровня (судя по срокам и уровням, что она назвала). Этих же дроидов с орбиты Сцерепта, что смогли сохранить свое подобие жизни даже спустя столько времени, заряжали, видимо, чем-то попроще… Как было сказано в статусе, тип девять - а есть, значит, и другие. И я могу эту энергию поглощать - кто бы знал, что вихрь эргонов, которым Асси одарила меня в форме китса окажется таким полезным!
        - Так зачем нужен насыщенный наомит?  - я, наконец, смог сформулировать вопрос.
        - Ускорение обучения, повышает эффективность в разы. У тебя же есть информационная техника, так посмотри сам,  - Асси ответила уже не так легко, похоже, атаки дроидов стали сильнее и начали требовать большего ее внимания. Наверно, нам стоит поторопиться.
        Статус
        Насыщенный наомит, качество 9
        Повышает скорость набора энергии в 10 раз, повышает скорость отката энергии в 10 раз
        Количество использований - 10
        Обалдеть! Я не удержался и повторил запрос информации еще два раза - ничего не изменилось. Вот это штука! Да с такой хоть в бою можно доставить неприятности любому врагу, хоть в обучении… доставить пользу себе. Это же как переносная медицинская капсула, причем не в обычном, а в улучшенном виде, который мне довелось разок попробовать благодаря Асси. А ведь их эффекты можно еще и объединить!
        Зуб даю, кажется, я начинаю догадываться, за счет чего местные смогли так быстро прокачать свои уровни батарейки.
        - Посмотрел?  - Асси закусила губу.  - Это, кстати, еще не все. Те же сейберы, что ты видел на Тервине, тоже делают из насыщенного наомита. Или… Впрочем, хватит болтать! Пожалуй, пора делать ноги.
        Девушка начала подниматься, и тут я увидел текущую из ее носа капельку крови. Черт, я ведь даже представить не мог, что «Длани» может быть настолько тяжело! Неужели без необходимого оборудования вроде той же перчатки она настолько ограничена в своих возможностях? Или без приказа императора некоторые из ее сил в принципе нельзя использовать?
        - Держи, так же проще будет,  - я бросил Асси свой только что созданный камень, параллельно запустив создание еще одного. Ну вот, нас теперь уже двое с кровавыми носами.
        - Спасибо,  - улыбнулась она.
        - А сама?..  - я даже не договорил вопрос.
        - Нельзя,  - ну да, все, как и думал.
        - Ладно, идем,  - я уже почти добрался до выхода из рубки, когда бросил взгляд на экран и увидел, как из гиперпространства рядом с нами начинают выходить чьи-то неизвестные корабли.

        Глава 62. Ловушка

        Когда-то я читал в одной газетной статье про ученого, который предсказал конец света от удара гигантского астероида и при этом заявлял, что до последнего будет наблюдать за агонией вселенной. Эдакий астроном-камикадзе, понимающий, что в любую секунду умрет, но при этом ни за что не желающий потерять исследовательский дух. Почему он мне сейчас вспомнился?
        Наверное, потому что я сейчас тоже напоминал самому себе такого же энтузиаста-камикадзе или, наверно, будет правильнее сказать, «солдата неудачи». Полез в запретный мир и теперь наслаждаюсь последствиями… Все было предельно просто: темно-синие, отливающие золотом отраженного света атмосферы Сцерепта боевые корабли блокировали нам путь, активировав еле заметные щиты. На каждом красовалась эмблема, состоящая из кроваво-красного диска, перечеркнутого по диагонали лазурной линией, и тянущего к нему лапы с острыми когтями черного зверя. Мне кажется или он похож на китса? Да уж, любили в Старой империи покрасоваться.
        - Кр-рок! Это флот Барна!  - прорычала Асси и, шатаясь, бросилась обратно к своему месту.  - Макс, бери всех и садитесь в «Аринако»! Бегом!
        - А ты?  - только и пришло мне в голову.
        - Я отвлеку их на себя, а у вас еще есть шанс вырваться!
        Похоже, наши дела на самом деле плохи, раз даже «Пылающая длань» не уверена, что сможет нас вытащить и предлагает эвакуацию - впрочем, она же сейчас как раз потратила столько сил на удержание дроидов, логично, что на серьезный бой с разумным противником их будет уже недостаточно. Корабль качнуло, и до меня только теперь по-настоящему дошло: дело серьезное, и Асси действительно жертвует собой! Пусть в петле, пусть зная, что у нас будет еще попытка, и не одна - но все-таки. Или я сейчас додумываю то, чего нет? Может быть, без нас у девушки будет просто больше шансов?
        Черт его знает! Но как бы там ни было - я окинул взглядом Бена, Карла и Айлу - никто из команды не собирался бросать нашу новую знакомую! И правильно, Солдоки не сдаются! Не знаю, если честно, как это было у моего семейства раньше, но сейчас это определенно становится традицией рода.
        - Садитесь в «Аринако» и улетайте, пока не поздно!  - крикнула Асси и витиевато выругалась, отчего Бен даже, как мне показалось, покраснел, будучи синекожим вели.
        - Мы тебя не бросим,  - ухмыльнувшись, пришел в себя барон Солдок и тоже прыгнул на свое место стрелка.  - Они обложили нас со всех сторон, уходить уже нет возможности. А так хоть порезвимся напоследок!
        Асси еще что-то пробормотала про глупых самонадеянных афончиков - вот даже не представляю, кто это!  - и рванула корабль в сторону, давая Бену возможность открыть шквальный огонь сразу по нескольким целям…
        Вернее, так оно должно было случиться при идеальных условиях. А на деле же наши выстрелы просто взяли и отключили. Раз! Два! Три! Затем еще и еще раз, пока я наконец-то не понял, что против нас используют нечто вроде моего «активатора». Но как? Откуда? Впрочем, было бы чему удивляться в секторе Старой империи.
        - Нам конец?  - разочарованно протянул Бен.  - Так глупо?
        Понимаю его состояние. Абсолютно все выстрелы были деактивированы в самом начале, и противника мы даже не пощекотали. Это как, наверное, для солдат прошлого было расстрелять весь боекомплект, потратив его впустую на какое-нибудь бронированное чудовище.
        - Если ты доверяешь своему другу, то я могу попробовать показать все свои силы,  - в голову постучался голос Асси.
        - А ты точно сможешь все их показать?  - я тут же ответил, продолжая анализировать ситуацию.  - По факту ведь на нас еще не напали, ведь так? Да и твои силы…
        - Не думай о моих силах! Это мои проблемы!  - кажется, своей заботой я задел гордость Пылающей длани, но с чем-то, даже несмотря на нее, Асси пришлось согласиться.  - А вот насчет нападения ты прав. Но ведь рано или поздно, они перейдут к активным действиям.
        - Или у них на нас другие планы,  - я скосил глаз на обзорный экран, на котором было видно, как к нам приближается вражеский флагман.
        Насколько же он огромный! Наш фрегат тоже не малыш, но по сравнению с кораблем тервинцев он был похож на букашку. В этот момент в хищных обводах флагмана Барна появилась маленькая щель, а затем перед нами будто бы раскрылась огромная пасть. Корабль вновь качнуло, и он, потеряв управление, медленно поплыл в сторону космолета с красным пятном и китсом на эмблеме…
        - Они нас схватили, Мак!  - возмущенно прокричал Бен.
        Я недобро усмехнулся, соглашаясь с очевидным. А что еще делать? Вот, кстати, боевые дроиды буквально облепили наш корабль - я уж думал, что враг нас не дотащит в свой трюм. Но вот что-то сверкнуло, освещение на мостике мигнуло как во время замыкания, и вся эта дружная ватага отвалилась от нас будто металлолом от отключенного электромагнита. Краем глаза я успел заметить, что вокруг остальных вражеских кораблей образовались пустые пространства - видимо, они периодически били по дроидам какой-то техникой, сбивая их целыми стаями… Интересно, кстати, а что они сделали с прорвавшимися на планету мародерами? Кажется, я видел, как несколько кораблей рванули вслед за ними вниз, в атмосферу.
        В этот момент мои размышления прервал внезапно раздавшийся глухой лязг. В космосе звуков нет, а потому это верный знак того, что нас таки затащили в трюм. И верно - «пасть» вражеского корабля захлопнулась, оставив нас в полумраке. А потом зажегся ослепительный свет. Что-то зашуршало по обшивке снаружи, корпус корабля начал перегреваться, о чем тут же радостно сообщила защитная система. Затем грохнуло, Асси вновь выругалась, и следом на мостик стал просачиваться густой фиолетовый дым. 
        Я тут же поставил естественный щит - но этот газ словно бы не заметил его. Еще одна попытка спастись: я с помощью еще одной базовой техники попробовал заморозить воздух рядом с собой в надежде, что это остановит действие газа. Увы, это лишь немного отдалило неизбежный конец…

        Глава 63. Правила

        - Ничего им не говорите…  - я попытался предупредить наших о возможных неприятностях, но в глазах помутилось, и мое тело безвольно повисло в защитных ремнях капитанского кресла.
        Зрение расфокусировалось, и я не увидел, а скорее догадался, что с плеча Карла камнем упал его ворон, а затем и сам маленький помощник свернулся калачиком на полу. Айла, если это была она, уже валялась без чувств рядом со своим креслом. И только Асси, словно, не замечая окружающие ее пары неизвестного газа, сидела, как будто ничего и не случилось. Ну да, она-то точно имеет в арсенале что-нибудь полезное против подобных атак…
        Я уже почти потерял сознание, когда увидел, что девушка поднялась на ноги и подошла ко мне. Так странно… А она ведь думает, что я уже в отключке. Я только успел додумать эту мысль, как Асси бережно подняла меня на руки и так же аккуратно опустила на пол. Она что позаботилась, чтобы я не упал и не повредил себе ничего?
        На секунду внутри поднялась такая волна теплоты, что не будь мое тело парализовано, и я бы себя точно выдал. А так - я как не мог шевелиться, так и не шевелился. А угасающее сознание отметило последнее… Как Асси ложится на пол чуть в стороне от меня. Все правильно, ей тоже стоит изобразить поражение газом, чтобы у наших захватчиков не возникло никаких вопросов.
        Дальше я уже полностью провалился в забытье, из которого выпадал потом лишь несколько раз на пару секунд - словно из похмельного сна. Вот я лежу на мостике, а вот меня уже куда-то тащат. Кто это? Не могу разглядеть лиц… Снова потеря сознания, редкие и короткие проблески. Темнота.
        Очнулся я с такой чугунной головой, что все мои подростковые попытки напиться, а вернее их последствия казались мне детсадовским лепетом. Легким недомоганием по сравнению с Болью - именно так, с большой буквы. Я с трудом поднялся, усевшись в позе задумчивого кота, на большее сил не хватило… Повернул пульсирующую от боли голову и увидел своих друзей. Кажется, все живы, вот только не совсем здоровы. Маленькие помощники Бена в беспамятстве лежали на сером матовом полу. Сам барон Солдок о чем-то тихо разговаривал с Асси, опираясь одной рукой о такую же серую, как и пол, стенку.
        Я покрутил головой, постепенно привыкая к боли, и оценил масштаб бедствия. Нас держали в небольшой прямоугольной комнате примерно метров пятнадцать площадью, с тремя стенами и едва заметным силовым полем от пола до потолка вместо четвертой стены.
        - О, а вот и наш лорд очнулся,  - радостно повернулся ко мне Бенито.
        - Всем привет,  - помахал я им обоим рукой, не найдя более, что еще можно сказать.
        - Мак, ты знал, что наша Асси гораздо сильнее, чем пытается себя показать?  - тут же возбужденно заговорил барон, а у меня даже сердце внутри словно бы упало.
        - Бен…  - устало проговорила девушка, и я понял, что разговор эти двое ведут уже очень долгий.
        - Она думала, что никто не обратит внимание, а я обратил,  - не слушая ее, продолжал барон Солдок.  - Помнишь, она сказала, что продержится около минуты, когда мы собирались улетать на «Аринако-7»? Около минуты! И это против такого количества противников! Я даже попытался примерно рассчитать, какой у нее должен быть объем батарейки…
        - Мак, не слушай его,  - вяло попыталась отбрыкнуться Асси, но сама поняла, что это бесполезно.
        - Так какой у тебя уровень на самом деле?  - Бен вновь повернулся к «Длани».  - Я так примерно прикинул, что тридцать восьмой или тридцать девятый. Я прав?
        А ведь умен бывший контрабандист! Все замечает! Я даже не выдержал и улыбнулся. Вот в самой стрессовой ситуации взял и обратил внимание на оговорку Асси, прикинув ее возможности. Только промахнулся на десяток уровней, но это и неважно. Главное, что «Длань», так хорошо отыгрывающая свою роль, не учла всех нюансов.
        - Значит, вы от меня все это время что-то скрывали?  - Бен укоризненно смотрел то на меня, то на Асси, вертя головой. Причем это не было, как оказалось, подозрением «Длани» во всех смертных грехах. Барон искренне переживал, что его не посвятили в столь важную тайну.  - Не ожидал… Не ожидал!
        - Бен, у Асси проблемы с памятью,  - попытался я объясниться, чувствуя себя при этом так глупо, будто отнял у малыша игрушку.  - Ты ведь помнишь об этом?
        - Погоди,  - оторопел экс-контрабандист.  - То есть ты хочешь сказать, что не знал о ее происхождении? Нет, что-то не сходится… Вели с темно-синей кожей, уровень под сороковой, мы в этой странной системе - вот это, я вам скажу, уже стройная логическая цепочка. Она же с Тервина! Ты так понял, куда нам нужно лететь?
        Я понял, что дальше скрывать от Бена происхождение Асси уже не имело смысла. По крайней мере, часть информации о ее происхождении… В конце концов, он мой преданный вассал, а еще друг, с которым мы пережили не одно приключение в петле… Точнее, в нескольких петлях. Видимо, времени у нас в этой серой тюрьме будет много, общаться, чтобы нас не подслушали, можно мысленно, а потому стоит приготовиться к долгому разговору.
        Вот только мою моральную дилемму, что именно можно будет рассказывать Бену, а что стоит скрыть, неожиданно разрешил огромный темно-синий, даже почти черный вели с длинными волосами, собранными в подобие конского хвоста. Надо же, а ни на Земле, ни на Соул я представителей этой расы с такой прической ни разу не видел… Мода Старой империи?
        ???????????????????????????????????????????????- Кто из вас капитан?  - глухим рокочущим басом проговорил боец в сером, будто бы стеганом комбинезоне. На бедре у него болталась кобура с торчащей рукояткой скорчера. И чего психики на сороковом уровне продолжают носить обычное оружие? Может быть, традиция? Практического смысла, учитывая, что подобные ребята могут вытворить голыми руками, я просто не вижу.
        - Я,  - скрываться и подставлять своих не имело смысла.
        Длинноволосый недоверчиво посмотрел на меня, сощурив глаза, хохотнул, но спорить не стал. Видимо, на Тервине ему доводилось видеть самых разных командиров. Кстати, насчет осколка империи и его правил. Вроде бы подобных нам нарушителей устоев обычно приканчивают на месте, а тут плен, разговоры… Это только нам так повезло? Или других мародеров тоже схватили, и в ближайшее время нам озвучат изменения в политике партии…

        Глава 64. Барн

        - На выход,  - проговорил вели и легким движением провел по стене снаружи.
        В силовом поле образовалась узкая щель, через которую я протиснулся, пару раз неудачно повернувшись и вскрикнув от боли - края были твердыми будто железные створки обычных земных ворот.
        Длинноволосый опять провел рукой по стене, закрывая щель, и жестом приказал мне следовать по коридору. Сам он неспешно двинулся за мной, периодически лениво корректируя мой путь. А я шел и продолжал гадать, что же сейчас должно произойти. Меня показательно убьют? Возможно. Но тогда почему остальных не взяли - для них же представление. Или тут есть еще пленники, которым и покажут мою красочную смерть с пафосным посылом не лазить по осколкам Старой империи без разрешения…
        А может, со мной хотят просто поговорить. Такая робкая мысль тоже пришла мне в голову, но тут же стыдливо спряталась. Почему-то жестокий вариант развития событий казался мне наиболее логичным.
        - Куда мы идем?  - вежливо поинтересовался я у конвоира.
        Спросил на удачу, не рассчитывая на ответ, но тот довольно легко отреагировал:
        - Тебя хочет видеть аури Барн.
        Знакомая фамилия! А вот обращение «аури» вроде привычного нам «вели» - это звуковое совпадение или они и впрямь используют название древней расы? Не «маури» - младших аури,  - а именно что тех самых.
        В этот момент коридор закончился и сменился небольшой кают-компанией со столиком, интерактивной звездной картой и широким креслом, в котором сидел такой же широкий вели. Темнокожий, как все в Старой империи, со светлыми волосами и пышными усами, подчеркивающими его густую квадратную бороду. Эдакий дедушка Мороз с синей кожей.
        - Можешь нас оставить, Харет,  - кивнул моему сопровождающему аури Барн. Ведь к нему же меня привели?  - Садись.
        Последние слова предназначались уже лично мне, и я, покрутив головой и не найдя ничего похожего на стул, просто уселся на пол. Благо было тепло и мягко, видимо, рассчитано на подобные приемы.
        Бородатый Барн смотрел на меня, а рот его с каждой секундой расплывался до ушей. А потом он заливисто расхохотался, откинувшись в своем необъятном кресле. Так, и что все это значит?
        Барн, отсмеявшись вдоволь, выпрямился и посерьезнел. Какое-то время он смотрел на меня оценивающе, а я боролся с искушением проверить его статусом. Нет, не стоит оно того - я же помню, как это обижает людей. Вплоть до рукоприкладства. А тут и так ясно, что у моего собеседника уровень сорок, а то и выше - так зачем просто так искушать судьбу?
        - Как тебя зовут?  - вполне радушно поинтересовался Барн. Вот только причиной этого радушия было не уважение, а скорее снисхождение. Неприятно, чего там говорить.
        - Мак,  - тем не менее, ответил я.  - Лорд Мак Солдок.
        - Лорд?  - рот Барна вновь растянулся в улыбке.  - А у тебя, Мак, самомнение что надо. Люблю таких… наивных. Откуда ты?
        - Земля.
        - Не слыхал о такой,  - покрутил головой мой визави.  - Давно на Тервине?
        - С начала недели,  - пока линия разговора мне не ясна, но прямой угрозы я при этом не чувствую.
        - И уже полез мародерствовать на закрытые планеты?  - удивился Барн.  - Мои ребята углядели твою рухлядь, и я понял, что беженцы совсем страх потеряли. Ты всерьез думал, что сумеешь прорваться на этом корыте?
        Он небрежно махнул рукой, и интерактивная карта на стене сменилась изображением моего фрегата, одиноко стоящего в трюме. Мимо деловито проходили разномастные жители Тервина, не обращая на корабль никакого внимания. Барн вновь махнул рукой, вернув звездную карту.
        - Я уж было решил смахнуть тебя с лица этой галактики вслед за твоими дружками,  - продолжил вели, играя кустистыми бровями,  - но один из моих ребят предложил захватить, как он выразился, любопытный экземпляр. Но вот беда - пока что я не вижу ничего любопытного для себя.
        Вот и раскрылась судьба Влота и его команды. Их действительно уничтожили, а нас решили захватить, чтобы поближе рассмотреть. По сути, из любопытства, черт подери! И что теперь? Мне доказывать главарю клана свою полезность? Аури Барн, не убивайте меня, я вам еще пригожусь? Даже от одной мысли противно!.. И когда это я успел стать таким гордым?
        Раньше я ведь спокойно мог убедить себя, что это всего лишь виток петли - я могу обещать и говорить почти что угодно, главное, чтобы в следующий раз это позволило мне стать немного сильнее. А сейчас, видите ли, «гордость»… Это что, я на самом деле возомнил себя лордом, со всеми полагающимися статусу обязанностями и заморочками? Нет, с такими фокусами подсознания точно стоит завязывать!
        - Думаю, вы измените свое представление обо мне,  - начал я, борясь с накипающей злостью,  - когда узнаете, что это в моем заведении жители Тервина могут нормально поесть.
        - Что?  - кажется, мне все же удалось смутить Барна.  - Хочешь сказать, это к тебе в кафешку теперь носятся мои ребята?
        - Именно так.
        Не думаю, что это сильно изменит расстановку сил, но попробовать стоило. По крайней мере, теперь главарь смотрит на меня с меньшим пренебрежением. Вот он схватил со столика темно-серый матовый планшет, что-то быстро вписал туда, усмехнулся, затем положил гаджет на место и вновь повернулся ко мне.
        - Не наврал,  - кивнул Барн.  - Мак Солдок действительно взял кредит на открытие бизнеса и за несколько дней переманил кучу народу из кафешек этих Айнолов. Давно, кстати, пора.
        Он добродушно хохотнул, показывая свое изменившееся отношение.
        - Что ж, за качественную стряпню можно и не убивать,  - осклабился Барн.  - Так ты что, хотел подзаработать и расширить свой бизнес?
        Наша беседа все больше напоминала мне разговор теневого авторитета с очередным «коммерсом», который пришел к нему на поклон. Впрочем, учитывая, что я подобное видел только в фильмах - может быть, мне это все и кажется.
        - Естественно, хотел подзаработать,  - согласился я с основным тезисом, не вдаваясь в детали.
        - Достойно,  - кивнул Барн.  - И потому полез в обход меня или наместника. Пожалуй, я разрешу тебе и твоим друзьям перед смертью помочь нам на Сцерепте. Мы как раз планировали очередной прорыв, а тут вы с этими оборзевшими наглецами.
        Было видно, что Барн уже получил от этого разговора больше, чем ожидал, и сейчас просто развлекался. Но для меня, для нас - это шанс закончить эту петлю немного попозже. А заодно, наконец, узнать, чем большие боссы с Тервина промышляют в старых имперских мирах.

        Глава 65. Старый знакомый

        Вот только сразу соглашаться не стоит - а то как бы Барн не передумал. Пусть получит удовольствие от моих жалких попыток выкрутиться из ситуации.
        - Если вы нас потом убьете, кто будет готовить для ваших ребят вкусную еду?  - попытался я изобразить легкий испуг и желание подороже продать свою жизнь.
        - После смерти или исчезновения предпринимателя его собственность переходит городу,  - пожал плечами Барн.  - В вашем районе - под мой протекторат. Но раз уж ты такой дерзкий, то попробуй выжить на Сцерепте, и если получится - я тебя отпущу. Как тебе сделка?
        - И всю мою команду тоже,  - поставил я свое условие.
        - Идет,  - согласился Барн.
        Пока не могу понять, почему он так доволен, но не вижу смысла отказываться от столь щедрого предложения.
        - Тогда уговор,  - подтвердил я.  - И, кстати, аури Барн… Вы же вернете нам наши вещи?
        Я имел в виду все, что у нас было с собой - оружие, наомит и прочее, что прихвостни Барна явно сняли с наших бесчувственных тел. Да и фрегат наверняка ведь выпотрошили, несмотря на все презрительное к нему отношение.
        - Это штраф за нарушение правил,  - отрезал главарь. А еще меня так и подмывало назвать его «авторитетом», вот ведь приклеилось.  - Останешься жив, заберешь свое корыто и продолжишь заниматься ресторанным делом. Харет!
        Длинноволосый, который, как оказалось, безмолвно стоял все это время рядом с кают-компанией, вошел и поклонился Барну, ожидая приказов.
        - Этот и его команда пойдут вместе с «мясом» на установки,  - произнес главарь странную фразу.  - Отдай их Садону. Он за это отвечает.
        - Сделаю, аури Барн,  - коротко кивнув, ответил длинноволосый Харет. Затем повернулся ко мне.  - Иди за мной.
        Не обращая внимания на смех главаря, я шел и думал, не послышалось ли мне. Как он сказал? «Отдай их Садону?» Впрочем, это же легко может быть совпадение - не может же мой старый знакомый из бара быть единственным обладателем такого имени! Или может? Учитывая, кто закинул меня в петлю, мог бы он оказаться тем самым моим родственником, по чьим следам мы вышли на Тервин? Интересный вопрос.
        - Что такое «мясо»?  - спросил я у Харета, пока мы не вернулись к нашей камере.
        - Такие же неудачники вроде тебя,  - ухмыльнулся длинноволосый. Надо же, а я думал, он не настолько эмоциональный.  - Будете бегать со сборщиками и молиться Клерусу, чтобы вас не разорвало на куски. Эй, Поно!
        Когда мы прошли весь обратный путь и уперлись в закрытую силовым полем камеру, Харет окликнул одного из своих соратников - такого же огромного, только бритого наголо, темнокожего вели. Тот будто из-под земли выпрыгнул, настолько неожиданным оказалось его появление.
        - Отведи этих,  - длинноволосый небрежно обвел руками меня и моих друзей, смотрящих из-за силовой стены,  - к Садону. Аури Барн приказал добавить их к «мясу», когда мы прорвемся на Сцерепт.
        К «мясу»? Кажется, в последующем спуске на Сцерепт нас не ждет ничего приятного, и становится понятно, почему Барн столь «благосклонно» со мной обошелся.
        - Принято,  - кивнул лысый Поно и провел рукой по стене, полностью открывая камеру.
        Бенито и Асси, не глядя друг на друга, словно поссорившиеся молодые супруги, выбрались наружу и разошлись чуть поодаль. Карл вышел следом, одной рукой поддерживая ослабевшую Айлу, а второй прижимая к боку бесчувственного ворона.
        - Вон туда,  - скомандовал Поно и указал в противоположный конец коридора, по которому Харет водил меня к своему главарю.
        - Мак, что происходит?  - шепотом спросил меня Бен.
        - Скоро мы, как и планировали, неожиданно попадем на Сцерепт,  - ответил я и коротко передал суть нашего разговора с Барном так, чтобы слышали и остальные. Лысому Поно, такое ощущение, было все равно. Да и никакого секрета я не выдал, если уж на то пошло.
        Пока мы говорили, конвоир провел нас к грузовому лифту, на котором мы все вместе спустились на несколько уровней. А когда створки раскрылись, мы оказались в просторном помещении, по которому сновали скоростные погрузчики, легкие платформы и длинные самоходные устройства, что были похожи на роликовые доски. Кто-то выкрикивал команды, бригада рослых тланцев несла какой-то обломок - в общем, деятельность бурлила как в крупном строительном гипермаркете.
        - Эй, Трак!  - выкрикнул Поно, заставив одного из вели, стоявших к нам спиной, повернуться.
        И, крок подери, это действительно был мой старый знакомый Садон, несостоявшийся жених Ланы Колонель и мой собутыльник, затянувший меня в петлю.
        Садон выглядел заметно похудевшим и осунувшимся, но при этом он как-то умудрился заработать уже двадцать первый уровень батарейки. В этом я убедился, тайком (и при этом сильно рискуя) проверив его «статусом». Впрочем, у Садона было такое лицо, когда он нас увидел, что, казалось, пробеги мимо табун слонов, и он бы ничего не заметил.
        Пока не ушел Поно, он никак не выдал свое удивление, а затем его словно прорвало.
        - Ты как здесь оказался? Что случилось? Как ты нашел это место?
        - Стой-стой-стой!  - я даже руки вперед выставил.  - Я хочу задать тебе те же самые вопросы.
        Я, конечно, помню, как этот вели неожиданно объявился на вершине главной горы Соул во время схватки коммандера с алвом. Но вот здесь, среди армии одного из влиятельных вели Тервина, никак не ожидал увидеть его изможденное, но такое знакомое лицо.
        - Вели Трак,  - подал голос Бен.
        Точно, экс-контрабандист тоже хорошо знал Садона, по крайней мере, как сына высокопоставленного энергетика, аристократа, приближенного к императору. И он, Старый Бен, тоже был удивлен не меньше моего.
        - Расскажешь?  - я не собирался сдаваться.
        - Мак, давай договоримся…  - Садон Трак начал затравленно озираться по сторонам.  - Не здесь. Флот Барна прорывается на Сцерепт, я подготовил «мясо»…
        Не понимаю, чего он так опасается? Такое чувство, что группа туристов набрела на шпиона в тылу врага, и тот сейчас очень боится, что его выдадут. Или мне все это только кажется?

        Глава 66. Сборщики

        Еще раз осмотрев Трака с ног до головы, я так и не нашел никаких ответов на свои вопросы и в итоге решил все-таки не спешить.
        - Объясни мне хотя бы, что за «мясо» вы постоянно поминаете,  - вздохнув, я выбрал важный, но при этом точно безопасный для легенды нашего старого знакомого вопрос.
        - В «мясо» нанимаются слабые беженцы,  - с готовностью пояснил Садон.  - Процент смертности среди них высок, но многие рискуют, чтобы заработать. Иначе ничего хорошего им на Тервине, да и на Дантридже, не светит. А так хоть попытаются.
        - Ясно,  - кивнул я. А что тут еще скажешь?
        - Ты ведь тоже в петле, я смотрю?  - еле слышно спросил Садон.
        Все это время он водил пальцем по какому-то прибору, висящему у него на поясе, и вот тот загорелся красным светом, видимо, сигнализируя о том, что в ближайшее время нас не услышат. Эх, была бы у меня глушилка, та, что я подобрал с Нейтана Катаба, можно было бы и ее включить, но увы, она осталась в прошлой петле. Вернее, в этой я ее просто не получил.
        - Ты прекрасно знаешь о том, кто в петле, а кто нет, и без моих ответов,  - парировал я.  - И при моих друзьях можешь говорить спокойно.
        Вели едва заметно кивнул, и в этот момент раздался тревожный сигнал, а под высоким потолком замигали красные огни. Вот и поговорили!
        - Флот прорывается сквозь защиту Сцерепта!  - сообщил Садон, вынужденный отключить свой прибор и перейти на крик из-за поднявшегося шума.  - Нам лучше отойти к одной из стен!
        Вся техника, суетливо носящаяся по палубе, резко остановилась, а разумные всех размеров и расцветок благоразумно отбежали от нее подальше. Корабль начало трясти, что-то оглушительно грохнуло, а потом наступила такая же оглушительная тишина.
        - Внимание! Сборщикам приготовиться к высадке!  - раздался в динамиках ломаный электроникой голос.  - Охранным отрядам приготовиться к высадке! Остальные ждут распоряжений аури Барна!
        - Крок!  - в сердцах выругался Садон Трак.  - Каждый раз одно и то же! Сначала они посылают на убой «мясо» и лишь затем идут сами!
        Трак, воспользовавшись тем, что тряска прекратилась, тут же снова активировал свою глушилку, и я не замедлил этим воспользоваться.
        - А ты хоть раз доживал до того момента, когда личная гвардия аури Барна высаживалась на планету?  - усмехнулся я.
        - В том-то и дело, что нет,  - яростно помотал головой Садон.
        Ага, значит, я угадал. Садон здесь не просто так! Ему нужно попасть на Сцерепт, ну или, возможно, в любой другой мир Старой империи, и именно для этого он втерся в окружение Барна. Что ж, кажется, я начинаю понемногу узнавать, что именно он тут делает.
        - Значит, мы в одинаковом положении,  - резюмировал я.  - Так ты расскажешь, как тут очутился и чем занимаешься?
        - Все «мясо», что задержит высадку и останется на корабле через десять секунд, будет отправлено в камеры пыток! Хватит тратить мое время!  - из громкоговорителей прогремел голос Барна, и мой вопрос отпал сам собой.
        Да, сейчас не время!
        - Идем,  - кивнул Садон.  - Я покажу, что надо делать.
        Спустя пару минут легких плутаний он привел нас к огромному механизму на гусеницах, на самой верхотуре которого, под исполинской трубой, располагалась крошечная кабина. Чем-то мне эта машина напоминала тягач с реактивной залповой установкой, только гораздо больших размеров. И что же такая штука может?
        - Это поглотитель энергии,  - похлопал по гигантскому траку Садон. Надо же, Трак по траку, только сейчас заметил… Сборщики управляют такими, выкачивая высококонцентрированный заряд из заброшенных, но работающих установок или…
        - Ну, договаривай!  - поторопил я Трака.
        Хотя на самом деле все и так было понятно. Асси показала мне, как заряжать наомит с помощью вихря, здесь же тервинцы приспособили для той же цели тяжелую технику. Учитывая, какие эта штука дает бонусы, неудивительно, что за ней готовы снаряжать целые экспедиции.
        - А вот это самое опасное, из-за чего не все сборщики доживают до высадки основных сил,  - вздохнул Садон.  - Энергию можно тянуть из живых существ. Только на Сцерепте они отнюдь не безобидные. Вот часть «мяса» и вынуждена прикрывать сборщиков.
        - И что, разве местная фауна потом не разбивает эти «танки»?  - удивился я.
        - Только не эти,  - покачал головой Трак.  - Контейнеры для энергии - почти неубиваемая штука. Если избавиться от монстров, можно потом заряженные накопители как грибы собирать. Да они, эти монстры и сами уходят потом… когда нажрутся.
        - Погоди,  - я понял, что меня смущало в рассказе Садона Трака.  - Ты же говорил, что ни разу не доживал до момента прихода основных сил Барна!
        - Так и есть,  - не стал упираться вели.  - Вот только я уже здесь несколько петель, и попробовал прорывы не только с Барном, но и с Анритом. А еще на паре других планет. Кое-что знаю.
        - Ладно, мы с тобой еще побеседуем по душам,  - полувсерьез пригрозил я.  - Давай показывай, как работает этот исполин.
        ???????????????????????????????????????????????Не знаю, что тут хочет узнать Садон, но лично для меня работа с технологиями Старой империи - это уже награда. Не пообещай мне Барн за это жизнь, я бы и так попробовал поучаствовать даже в столь самоубийственной миссии. Впрочем, вместе с «Пылающей дланью», может быть, мы еще и выживем, вон как она опасно скалит зубы.
        После короткого инструктажа, данного нам и еще сотне разномастных неудачников Траком, мы разбрелись по машинам. На каждую приходилось по два члена экипажа и пару десятков бойцов прикрытия. Трак определил нас с Беном на одну машину, Карла и Айлу на другую, а Асси достался в напарники маленький инопланетянин с обвисшими кожистыми ушами и вытянутой мордой, неуловимо напоминавший одного очень раздражающего персонажа из одной старой космической саги.
        - Есть идеи, лорд?  - раздался мысленный голос девушки.
        - Смотрим по обстоятельствам,  - коротко ответил я.  - И передай Карлу, чтобы держался поближе к нам. Нас, конечно, просили сосредоточиться, но разве в наших обстоятельствах есть смысл придерживаться приказов?..
        - Высадка!  - раздалась скрежещущая команда, и десантная пасть корабля раскрылась.

        Глава 67. Отключение

        Я посмотрел вниз в маленькое боковое окошко кабины - ужас, как высоко, этаж пятый, наверное, если сравнивать с домом. Эдак и своих раздавить недолго при движении, не видно же ни черта. Разве что за изображением на многочисленных экранчиках смотреть, но сдается мне, что тут столько же глаз нужно, чтобы за всем уследить. Хорошо еще, что оператор энергосборочной установки - это отдельный член экипажа, место которого занял Бен.
        Два рычага вперед до упора - гигантская гусеничная махина двинулась прочь из чрева космолета и грузно осела на местную почву. Кстати, пока не вижу ничего особенного в планете. Обгоревшая на солнце порода, редкие деревца. И огромная туша со змеевидным хвостом толщиной с хорошее дерево. Сейчас эта тварь повернута к нам спиной, но это, я уверен, совсем ненадолго. Впрочем, как сказал Садон, местных монстров можно особо не опасаться.
        - Давай ближе, Мак,  - попросил Бен, и я послушно добавил газу, вжав тяжеленную педаль. Как будто и не прибавил скорости ни разу, вот что значит несоответствие размеров машины и водителя…
        Бен нажал кнопку, которую показал на схеме Садон Трак, и принялся колдовать над тумблерами - как будто всю жизнь управлял подобной техникой.
        - Что?  - смутился экс-контрабандист, когда я с удивлением посмотрел на его уверенные манипуляции.  - Я чем только не управлял в свое время. А это прям один в один колонистский синтезатор, только больше раза в четыре. Ты за дорогой лучше смотри.
        Я повернулся к маленькому лобовому стеклу, наплевав на камеры и экранчики, и резко отпустил газ - мы чуть не въехали в зад хвостатому громиле. Раздался мелодичный и в то же время тревожный звук сервоприводов, по коже гиганта пробежала словно бы электрическая волна со снопом искр.
        - Есть, захватили!  - азартно выкрикнул Бен.
        Я посмотрел в единственную доступную мне сторону - налево. Чуть вдалеке исполинский параллелепипед на гусеницах нацелил раструб на какую-то мерзкого вида сухопутную каракатицу, мгновенно распушившую свои щупальца. Машина сдала назад, на ходу выстрелив в монстра чем-то вроде электрической сети. Наш хвостатик после такого сразу дал деру, а вот «каракатица» наших соседей явно вознамерилась преподать урок сборщикам.
        Вот она совершила бросок, захватывая трубу энергоприемника щупальцами, но машина продолжила движение, а потом «каракатица» побледнела и отвалилась, тяжело рухнув на землю. Получается, если монстр не убежит, а решит упираться, то разряды сети просто выбьют из него дух? Что ж, просто и эффективно, и действительно никакой особой опасности. Теперь бы еще понять, как собирать энергию и что представляют собой те, кого стоит беречься. Но делать мы это будем уже своей небольшой компанией, так надежнее.
        - Асси,  - я позвал девушку и был уверен, что та меня услышит.
        - Да?  - есть, так и знал, что мы на одной волне, и «Длань» за мной приглядывает.
        - Сможешь устроить нам общий канал связи?  - да, мы лишились доспехов, но почему бы не попробовать заменить одну из их функций.
        - Нашел себе ходячую рацию,  - Асси буркнула, но тем не менее подключила в поддерживаемый ею мысленный канал Бена, Карла и Айлу.
        - Все вы уже увидели мирных монстров со Сцерепта, предлагаю не ждать, пока появятся их боевые собратья…
        - А мы тут нашли какой-то кусок металла под землей,  - меня прервал взволнованный голос Карла.  - По каталогу харвестера это часть погодного модуля, мы уже начали перекачку концентрированной энергии, вышли на одну тысячную грамма в секунду. Нам сказали, что это очень хороший показатель.
        Одна тысячная в секунду - за час, получается, около трех с половиной граммов. А на орбите-то мы работали в разы быстрее. Если честно, я думал, что наши махины смогут выдавать что-то более серьезное, чем такие крохи. Впрочем, не станет ли это моим шансом заявить о себе на Тервине?
        - Прекрасно! Вы молодцы!  - я похвалил Карла и скомандовал уже всем остальным: - Двигаемся к харвестеру Карла и готовимся там держать оборону!
        - Макс!  - только мы начали перемещение, отходя от маршрута на картах, как через обычную связь меня тут же вызвал Садон Трак.  - Что вы творите? Если собрать сразу несколько харвестеров в одном месте, система защиты планеты повысит уровень угрозы и среагирует быстрее!
        - Так ведь все равно же среагирует,  - я почти прямым текстом намекнул на все прошлые провальные попытки вели выжить в этой операции. Кстати, забавно: Садон вроде бы бывалый путешественник, но при этом старается менять происходящее совсем по чуть-чуть, как будто опасаясь возможных последствий.
        Да уж, совсем не похоже на мой подход, когда я порой меняю свое поведение на сто восемьдесят градусов. Да даже сейчас - я только появился здесь, а уже собираюсь устроить самую настоящую бучу.
        - Всем харвестерам! Приказ синего лидера, собираемся у машины номер девять!  - Садон понял, что меня ему не переубедить, и решил, что раз не может остановить изменения, то надо хотя бы попытаться возглавить их.  - Сканеры наших новых друзей засекли приближение боевых отрядов. Да, я знаю, что в первые сутки в таких старых секторах атаки редкость, но они уверены в своей правоте. Так что собираемся в защитный ордер и готовимся к круговой обороне.
        Отдав команды водителям харвестеров, Садон принялся запрашивать помощь с орбиты. Спасибо Асси, перехватившей сигнал и давшей нам послушать, о чем эти двое говорят.
        - Нам нужна поддержка флота. Есть подозрение на сезонную миграцию,  - похоже, Трак решил использовать наш переполох на полную, сливая тервинцам информацию из прошлых петель. А я-то считал его осторожным… Нет, он таким только хочет казаться, а на самом деле тот еще сорвиголова, можно вспомнить хотя бы тот раз, когда я видел Садона на Соул во время драки вождя алвов и коммандера.
        - Какова вероятность справиться своими силами?  - по голосу Барна было слышно, что он недоволен происходящим.
        - Меньше одного процента. Если это действительно миграция… в смысле сезонная передислокация планетарных сил, то по нашим позициям пройдут сотни тысяч существ.
        - Идиот!  - в голове выругался голос Асси, явно недовольной словами Трака.  - Кто же будет говорить, что надежды нет!.. Всем срочно уничтожить такой вот модуль дистанционного контроля. Он должен быть под панелью управления с левой стороны.
        Асси говорила в нашем внутреннем мысленном канале, параллельно формируя перед нами образ какой-то похожей на спираль детали.

        Глава 68. Ожидание

        - Значит, без поддержки с орбиты вам не устоять?  - тем временем Барн задал Садону очередной вопрос.
        - Все верно.
        - И через вас пойдут тысячи монстров, которых даже искать не придется?
        - Не придется…  - кажется, Трак тоже понял, чем сейчас закончится этот разговор.
        - Тогда не вижу смысла рисковать своими кораблями, прорываясь к вам, в ближайшие два дня,  - Барн хохотнул.
        Я понял, что времени осталось совсем мало, и принялся еще активнее шурудить под панелью управления. Вот - вроде нащупал что-то похожее на показанную Асси деталь.
        - Дистанционное отключение харвестеров, блокировка всех систем, перевод сбора в автоматический режим,  - Барн тем временем выдал серию команд, а я сжал руку в хорошо знакомую распальцовку.
        Активатор
        И сразу же «статус», чтобы проверить, правильно ли я все сделал.
        Вы отключили модуль дистанционного контроля
        Получилось! Я вскочил на ноги и увидел, что все остальные харвестеры уже замерли неподвижными мертвыми громадинами. На ходу остались только два, мой и Асси. Карл с Айлой, похоже, тоже не успели ничего сделать. И вот теперь нас около сотни разумных на двух десятках неподвижных машин и двух рабочих. И что мы сможем сделать против наступающей орды?
        - Что случилось? Навигация заблокирована!  - связь между харвестерами еще работала, и до меня донесся голос из какой-то другой машины.
        Кстати, надо бы попробовать всех этих людей, вернее, пришельцев, сорганизовать. А то в эфире молчание, роль лидера на себя никто брать не хочет, и, похоже, придется этим заниматься мне. Будь тут принцесса, я бы с радостью уступил Ами эту роль. Но вроде бы я сейчас тут единственный лорд, а Солдоки, как я недавно решил, никогда не сдаются.
        Итак, надо начинать - я прокашлялся - и сделать это лучше всего будет, рассказав о том, что, собственно, сейчас произошло.
        - Нас бросили! Командование узнало о перемещении сил самообороны планеты и решило, что харвестеры и без нас соберут огромное количество насыщенного наомита. Чтобы мы не сбежали или не повредили технику, они ее дистанционно отключили,  - а этот момент, я надеюсь, Садон Трак понимает, что это он нас подставил. Или все же это была не случайность? Ладно, надо продолжать.  - Так вот, два собирателя мы спасли, вовремя уничтожив механизмы дистанционного контроля.
        - И теперь вы нас всех здесь бросите?  - голос изменен, но мне почему-то кажется, что это Трак пытается всех настроить против меня. Да что я все время о нем думаю!
        - Не брошу! Мы могли бы уехать, но мы не из таких, так что давайте собираться и готовиться к обороне.
        Больше возражений не было, и мы начали постепенно переходить от слов к делу. Бен на моем харвестере принялся стаскивать остальные обездвиженные машины в кучу. Так монстрам будет до нас сложнее добраться, а еще харвестеры смогут дотянуться до найденной Карлом древней конструкции. Одна тысячная грамма в секунду - это кошмарно мало, но даже те крохи насыщенного наомита, что мы так соберем, пригодятся нам в будущей битве.
        - Садон, ты же изучал данные об этой планете, рассказывай, чего нам ждать?  - мы собрались на небольшой совет, и я дал Траку возможность без опаски выдать информацию, собранную им в прошлые петли.
        - Стандартный набор,  - Садон вздохнул.  - Меньше всего нам стоит бояться боевых химер.
        Асси тут же проиллюстрировала слова Трака у меня в голове, сформировав образ четырехрукой, похожей на обезьяну твари, передвигающейся сразу на всех конечностях. К счастью, местные химеры оказались не такими опасными, как творения вивисектора. Большинство из них не владели техниками, а были просто сильными и быстрыми бойцами ближнего боя.
        Как оказалось, на каждой планете Старой империи были специальные баки с псевдоплотью, когда-то их активировали, и процесс пошел, вылупляя из этих своеобразных биологических реакторов все новые и новые образцы защитных химер. Емкость баков, разумеется, была конечна, но уже сформированные химеры собирали трупы разумных, трупы своих собратьев и тащили их к бакам, не давая процессу сойти на нет.
        - И тем не менее, помните, что среди них выделяют четыре типа,  - Садон продолжал свой рассказ про химер.  - Легкие - они будут пытаться взять нас скоростью и количеством. Тяжелые, которые пойдут напролом - для них нужно будет приберечь ваши самые сильные техники. Химеры-командиры - их нужно уничтожать в первую очередь, это существенно упростит сражение со всеми остальными. Ну и, наконец, матки - это передвижные фермы, которые позволяют химерам пополнять свои ряды прямо на местах. И да, если вы не хотите, чтобы вас или ваших товарищей, что случайно попадут в плен к нашим врагам, скормили этим штукам заживо, тогда уничтожайте их сразу, как увидите!
        Садон Трак выдохнул, а я как вживую представил, что в одной из прошлых петель он нашел свой конец в одном из таких переносных биореакторов. Переваренный заживо… Да уж, подобной смерти никому не пожелаешь.
        - Ты говорил, что еще тут могут быть дроиды,  - несмотря на возникшее чувство жалости к Траку, я смог его побороть и перейти к делу. Все же мы еще не всех возможных врагов успели разобрать.
        - С дроидами все немного странно,  - Садон почесал затылок.  - Вообще, в наземной группировке их не должно быть, но, похоже, данная система немного отошла от стандартного протокола, и орбитальные станции спустили часть своих модулей на поверхность. В итоге мы получаем довольно хрупкие, неуклюжие, но при этом обладающие огромной пробивной мощью конструкции.
        - Они летают?  - меня посетило нехорошее подозрение.
        - К счастью, нет,  - успокоил меня вели.  - На земных дроидах, видимо, решили сэкономить. Да и не приспособлены космические конструкции для полета в атмосфере. Впрочем, появление хотя бы нескольких экспериментальных летающих образцов меня бы не удивило.
        На этом с разбором противников мы закончили и продолжили работу над возведением нашей линии обороны. Если честно, я рассчитывал на пару советов от Асси, но «Пылающая длань» пока предпочитала молчать и наблюдать. Надеюсь, в бою она все же нас поддержит… Может быть, с ней поговорить?
        Я так и не успел воплотить в жизнь свою последнюю мысль. С вершины искусственной горы, сложившейся из двух взгромоздившихся друг на друга харвестеров, раздался крик Карла.
        - Они идут! Весь горизонт, кажется, бурлит от их количества!  - в голосе маленького помощника Бена прозвучали нотки восторга. Кажется, он ни капли не боится, маленький адреналиновый наркоман!
        - Посмотрите вверх!  - неожиданно Карл закричал снова, и на этот раз его голос звучал очень удивленно.
        Сначала я опасался, что он и там заметил врагов, но, как оказалось, его внимание привлекло кое-что другое. Фрегат маури… Наш фрегат маури - он почему-то прорывался сквозь защитный периметр на орбите, и, что характерно, корабли Барна его прикрывали.
        - Кто-нибудь понимает, что тут происходит?  - я посмотрел на стоящих рядом Асси и Трака.

        Глава 69. Напряжение

        И тут я неожиданно все понял сам. Ну, конечно - это не какие-то доброхоты прорываются сюда, воспылав желанием нам помочь. Все гораздо проще! Барн увидел, что мы собираемся сражаться, и решил немного посчитать… Как говорится, банальная математика. Если орда просто пройдет мимо, его харвестеры соберут столько-то сконцентрированной энергии. Но если мы дадим местным силам бой, и те задержатся рядом с нами подольше, тогда его добыча будет в разы больше. И командир одной из трех крупнейших банд Тервина решил нам немного помочь.
        - Корабль идет без экипажа,  - Асси пришла к тем же выводам, что и я.  - Если судить по траектории и скорости, он рухнет прямо на первые ряды химер, что идут к нам.
        - Это даст нам передышку, собьет их начальный напор, да и потом наступающим придется обходить корабль с двух сторон. А это время и шанс на победу,  - Садон довольно улыбнулся. Сначала ему явно не понравилась моя идея сразу начинать готовиться к битве, но чем дальше, тем больше хорошего он начинал во всем этом видеть.
        - Вы упускаете из виду еще кое-что,  - я поднял палец вверх.  - Если нас не обчистили, а хочется верить, что люди Барна не стали с этим спешить, то на нашем фрегате найдется еще кое-какая амуниция и пушки.
        После этого мы разбежались по позициям и приготовились ставить щиты, чтобы отразить неминуемую воздушную волну от падения такой глыбы. А фрегат тем временем все-таки смог пробиться сквозь встречный огонь на орбите - если честно, я опасался, что станции могут его сбить, но, похоже, одинокий корабль без экипажа их не особо и интересовал - и теперь он огромной раскаленной тушей несся к нам. Я, казалось, слышал гудение переборок и треск обшивки. Без щитов, которые мог бы запустить только кто-то живой, кораблю приходилось полагаться только на свой корпус, и пока тот справлялся.
        - Вовремя,  - Бен, взявший на себя командование оставшимися в строю пушками с электрическими сетями, наблюдал за наступающими на нас волнами монстров рядом со мной.
        И действительно, орды химер и ползущие в первых рядах дроиды были уже совсем рядом с нами, когда корабль рухнул на них с небес. Земля вздыбилась, все заволокло дымом и пылью, которые мы тут же попытались дружно разогнать соответствующими техниками. Харвестер, на котором я стоял, качнуло, как на волнах, а потом все успокоилось.
        - Как зулла языком слизнула,  - Бен выдал какую-то свою поговорку, а потом вместе со стоящими рядом ребятами из нашего отряда принялся отплясывать какой-то дикий танец.
        Ну да, первые секунды боя остались за нами. Вот только что будет дальше?
        Только я успел об этом задуматься, как пыль опустилась еще ниже, и я увидел кое-что гораздо интереснее, чем тысячи мертвых химер и дроидов. А именно мой фрегат, вернее, фрегат маури - он лежал перед нами, разломившись от удара на три части. И один из открывшихся проходов, если я правильно помню карту корабля (а я ее помню!), должен вести в арсенал. Место, которое должно было бы мне открыться только на сороковом уровне батарейки, ну или, вернее, чуть раньше, когда благодаря фазе энергии мой запас бы достиг четырех эргонов.
        Так странно - я раньше упирался, думал, кого можно попросить о помощи, искал способ быстрее прокачаться, чтобы туда попасть - а всего-то и надо было, что истощить защиту корабля орбитальным обстрелом дроидов Старой империи, а потом шмякнуть с разгона о землю и наслаждаться результатом.
        - Карл, как и договаривались, веди свой отряд в ангар и забирайте все, что там есть!
        Изначально я планировал, что мы сможем достать с корабля только закупленное на пиратской станции оборудование, ну и стоящие на палубе танки - благо как раз Карл смог бы запустить их в бой. Даже пока сломанный гигант А-класса… Но теперь-то наши возможности явно стали шире! И пусть сейчас я под впечатлением от пути развития, предлагаемого Старой империей, залезть в арсенал маури я точно не откажусь.
        - Ждите меня!  - убедившись, что мое присутствие в ближайшее время ничего не изменит, я решил отправляться туда прямо сейчас.
        - Я с тобой!  - я думал позвать с собой Асси и уже принялся оглядываться в ее поисках, как ко мне неожиданно подошел Садон.  - Все твои друзья заняты, а хоть корабль и отгораживает нас от химер, все равно они могли пробраться внутрь. В общем, лучше не лезть туда одному.
        Я тут же посмотрел в направлении, куда указывал Трак, и увидел, как Асси действительно с упоением крошит на части дроидов и химер. Кажется, что девушка таким образом сбрасывает напряжение, и, похоже, сейчас ей действительно не до меня. Что же касается Садона - да, я ему не доверяю. Но, с другой стороны, он тут точно столько петель сидит не ради моего корабля - его же тут раньше просто не было!  - так что вряд ли стоит ждать от него удара в спину именно сейчас. А прикрытие мне на самом деле не помешает, да и…
        - Заодно и поговорим по дороге!  - махнув рукой недовольно поморщившемуся после моих слов вели, я побежал вперед.
        Что ж, теперь Траку, если он не передумал составлять мне компанию, придется начинать говорить.
        - Зачем ты затащил меня в петлю?  - я уже приближался к пролому в стене корабля, когда Садон нагнал меня и пристроился рядом.
        - Это случайность!
        - Не ври,  - не знаю, почему я это сказал. Может быть, просто проверить - все же никаких фактов, указывающих на то, что это может быть осознанным поступком, нет. Но в итоге моя уверенность сработала.
        - Это случайность, но сейчас я не могу сказать больше. Дело рода! Ты теперь Солдок, ты должен понять,  - я ожидал чего угодно, но не этого. Хорошо, продолжим задавать вопросы.
        - Что ты делаешь здесь?
        - Это задание рода, они отправили меня здесь кое-что достать,  - тут я задумался еще больше.
        По всей доступной мне информации Траки считались семьей средней руки. Да, они заправляли всей энергетикой в новой империи вели, но при этом не шли по своему влиянию ни в какое сравнение не то что с Сапоро и Панарианами, а даже с Крюсами. А тут выясняется, что один из них добрался до осколка Старой империи, причем не ходит тут с открытым ртом, а вполне осознанно выполняет какое-то задание. Тут же в памяти всплыли факты с Земли, когда в одной из петель я слышал рассуждения о том, что Траки себе слишком много позволяют…
        - Это как-то связано с насыщенным наомитом,  - я не спрашивал, я утверждал.
        И по молчанию Садона тут же стало очевидно, что мой выпад попал в точку. Впрочем, а что еще могло привлечь внимание специализирующегося на энергии рода, как не самый совершенный ее источник?

        Глава 70. Оружие

        Искореженный и разломанный корабль уже заслонил собой весь горизонт, маня раскрывшимся арсеналом, но я остановился, тем самым вынудив Садона Трака тоже прекратить бег. Времени мало, химерам и дроидам плевать на своих раненых и убитых, они наверняка сейчас по их телам пытаются обогнуть громадную тушу космолета. Так почему бы нам не воспользоваться этим напряжением, чтобы вынудить вели, который явно рассчитывает что-то заполучить здесь, на Сцерепте, дать мне пару обещаний!
        - Знаешь, мне надоело гадать… Может быть?..
        - Да, я отвечу на все твои вопросы. Ты не враг ни мне, ни семье…  - Трак согласился на мое даже не озвученное до конца предложение неожиданно легко. И тут два варианта: либо это ловушка, и сейчас он будет заговаривать мне зубы, либо просто наврет с три короба.
        Почему-то в честный рассказ мне совсем не верится. Но, к счастью, я вроде бы знаю достаточно о происходящем, чтобы понять, когда этот вели начнет переступать тонкую грань между ложью и истиной. Впрочем, мне важны даже не сами ответы, а обещание Садона - сейчас под влиянием момента он дал мне слово, а потом уже я обязательно придумаю, как его использовать для своей пользы.
        - Только давай все же побежим дальше,  - Трак ожидаемо попросил перебраться в более безопасное место.  - С парой-тройкой десятков мелких химер мы, возможно, и справимся, но вот с ордой - вряд ли. А так хотя бы будем под прикрытием космолета.
        - Но ты дал слово,  - я напомнил о долге, и мы продолжили свой забег.
        Температура воздуха заметно повысилась, фрегат дымился, а воздух вокруг него дрожал. Не сгорим, надеюсь?
        - Щит,  - подсказал Трак, но я уже и так активировал и естественную защиту, и контроль температуры. Все же перманентное пребывание в петле с не самыми благоприятными условиями сделало меня осторожным.
        Последние несколько десятков шагов мы пробежали по обожженной земле, от которой клубами валил белесый дым. То тут, то там валялись почерневшие трупы химер. Хотя это также вполне могли быть местная неиспорченная генетикой живность - с такими чудовищными ожогами не разберешь…
        Мы нырнули в чернеющую дыру прохода и очутились… Так хотелось сказать «в арсенале», но нет - это был покореженный технический коридор, весь заваленный кусками обшивки, какими-то неизвестно откуда взявшимися булыжниками и подозрительного вида субстанцией.
        - Когда он упал, его же слегка протащило,  - пояснил Садон Трак.  - Химер перемололо в кашу, ошметки забило внутрь… Сам понимаешь, что здесь творилось.
        Я кивнул и теперь осторожно ступал, стараясь не вляпаться в бордовую застывшую корку. Не то чтобы я такой нервный и чувствительный - элементарное чувство брезгливости мне тоже присуще. А еще - не хочется сглазить, но, судя по разрушениям, основной арсенал вполне мог уцелеть. Вот только как до него добраться?.. Коридор весь раскурочило, а столь важный для меня отсек по-прежнему недоступен. Хотя нет, повезло…
        - Сюда!  - увидев широкую пробоину с рваными краями, я с облегчением позвал Трака.
        - Вот это да!  - по-простому восхитился вели, когда мы пробрались внутрь.
        И я с ним был полностью согласен. Оказывается, арсенал занимал гораздо больше места, чем я себе представлял, хоть и знал план корабля от и до. На огромном пространстве площадью в два больших стадиона рядами стояла техника. И это были не знакомые мне танки и «полевики», на которых мы тренировались в учебке. Нет, перед нами матово поблескивали в мерцании аварийного освещения угловатые, но при этом стремительного вида машины, похожие на присевших жуков. Длинные веретенообразные корпуса, словно обрубленные с боков, чуть приподнятые головные кабины для экипажа и сложенные механические лапы.
        Несмотря на странный, хоть и привлекательный дизайн, они вовсе не казались неуклюжими и громоздкими. Их длинные носы, больше похожие на клювы, словно бы тянулись вперед, к нам. Как будто живые и весьма любопытные существа, почуявшие незнакомцев и раздумывающие, убить их или просто понаблюдать.
        - Шагоходы,  - со знанием дела и заметным уважением в голосе произнес Садон.  - Давно снятые с производства как устаревшие, но весьма и весьма эффективные… Правда, эти в отличие от обычных имперских смотрятся, конечно, посерьезнее.
        Последнюю фразу вели мечтательно протянул, словно оказался в сокровищнице и не верил при этом своим глазам. Значит, шагоходы? И чем же они, интересно, примечательны?
        - Здесь их раз, два, три…  - Садон Трак, прищурившись, принялся считать.  - Не меньше пары десятков - оценить точнее сложно, там еще пара задних рядов. Мак, да если мы наше «мясо» вооружим, то вполне сможем продержаться до конца волны!
        А он ведь, пожалуй, прав. Я вспомнил, что Садон говорил Барну - это не столько нападение, сколько передислокация сил планетарной обороны. Переждем их поток, выбив тех, кто попытается до нас добраться, и дело сделано. Я, конечно, пока не видел эти шагоходы в действии, но почему-то уверен, что они любой армии дадут фору. Вот только это еще не все…
        - Коптеры,  - показал пальцем вверх Садон.  - Видишь, вон там, под потолком?
        Я увидел сразу же. В специальных гибких захватах покоились каплевидные аппараты со сложенными лопастями. С каждого борта такого «коптера» на нас грозно смотрели многоствольные скорчеры - похоже, это что-то вроде разведывательно-дозорного мини-флота, или как там подобное может называться у военных. В любом случае я уже примерно знаю, как использовал бы эти машинки сам. Так, а что у нас тут еще?
        - Транспортеры,  - увидев, куда я смотрю, объяснил Трак.  - Их задача - доставить десант в тыл врага. Смотри, на них стоит броня, как на самом корабле. Легкая и при этом невероятно прочная, так что уничтожить их в движении очень проблематично. Эдакое оружие прорыва.
        Длинные сигарообразные вагоны или автобусы, даже не знаю, на что больше похожи были эти транспортеры, хищно осклабившиеся оперением. Представляю, как такая армада несется по пересеченной местности, срывая своей тяжестью неровности ландшафта и перемалывая пытающихся оказать сопротивление врагов…
        - Неплохо, неплохо,  - довольно проговорил Садон Трак.  - А вон там - смотри!  - защитная экипировка и ручное стрелковое оружие.
        Я вгляделся и увидел стоящие вдоль переборок стенды со скафандрами и разнообразными «пушками». Что ж, сказать, будто я рад такому развитию событий - пожалуй, скромно промолчать. Я, крок подери, доволен как та «каракатица», что встретилась нам сразу после высадки! Но, увы, у всего этого оружия есть и минус - оно может помочь нам только здесь и сейчас. А вот знания, которые я выбью из Трака, будут переходить со мной из петли в петлю, так что пора переходить к делу.

        Глава 71. Две стороны

        - Садон,  - будто бы невзначай обратился я к нему.
        - Да?
        - Мы не закончили. Расскажешь о том, что ты здесь делаешь? Напоминаю, ты обещал. Да и, как ты сам сказал, наши интересы не противоречат друг другу.
        Я многозначительно замолчал, ожидая реакции Трака.
        - Ты прав,  - рассеянно ответил мой напарник, по-прежнему окидывая взором арсенал.  - Наши цели действительно в чем-то схожи. Ты даже не представляешь, насколько сильно…
        Он повернулся ко мне, сверкнув глазами и на несколько секунд замолчав, словно подбирая слова. Я быстро взглянул на его руки - нет, они были расслаблены, никаких распальцовок, никаких попыток выхватить бон.
        - Не надо меня опасаться,  - покачал головой Садон Трак.  - Ты знаешь… я даже рад, что ты добрался до этого уголка нашей галактики и что мы с тобой смогли хоть немного довериться друг другу. Теперь я знаю, как выполнить задание рода. Ты мне поможешь.
        Как до этого я утвердительно сказал о насыщенном наомите, так и мой визави сейчас был заранее уверен в моем согласии.
        - Я бы для начала послушал,  - самое главное, вежливо намекнуть на предпочтительный для меня ход разговора.
        - Справедливо,  - улыбнулся Садон Трак.  - Помнишь, я говорил о биоконтейнерах? Так вот, мне нужна хотя бы одна такая тварь.
        - Странное желание,  - вполне искренне прокомментировал я, давая понять Садону, что жажду подробностей.
        - Ни капли,  - покачал головой тот.  - Вспомни, что собой представляет этот живой «бак» - постоянно делящаяся яйцеклетка, порождающая новых и новых монстров. Ты хоть представляешь, какой у нее потенциал?
        - Не совсем понимаю…  - начал было я, но тут, кажется, до меня начало доходить.
        - Каждый живой организм - это батарейка,  - терпеливо объяснял Трак.  - Биоконтейнер - точно такая же батарейка, которая вдобавок еще и производит себе подобных. Причем не обычных, а с концентрированной энергией внутри, той самой, что таким варварским и нерациональным методом собирают тервинцы… Ты только представь! Бесконечный поток существ с таким ценным ресурсом! Она разряжается, создавая заряженных химер, и тут же восполняет свой заряд полностью, понимаешь?
        - Понимаю,  - кивнул я.
        Естественно, речь не идет ни о каком очередном вечном двигателе - живые «баки» в отсутствие топлива в виде трупов наверняка сосут свою энергию из почвы, воздуха, воды, ведь везде есть такие же живые микроорганизмы, поставляющие им природный заряд. А это значит, что даже будучи оторванной от биосферы такая «батарейка» будет служить эдакой зарядной станцией. Или нет? Может быть, дело все же в планете? Вдруг эти биореакторы здесь, на Сцерепте, где полно сооружений Старой империи, высасывают концентрированную энергию из них, наподобие харвестеров тервинцев? Учитывая, что я узнал о Старой империи, вряд ли бы они стали создавать механизмы, в чем-то способные заменить сильнейшие батарейки. Нет, это не их путь! Так что в итоге я, пожалуй, поставлю все же на второй вариант, в котором энергия не берется из ниоткуда…
        Хотя тот же Садон явно думает по-другому - вот что значит род, специализирующийся на энергии, и ситуация, в которой им могло показаться, что они нашли свой философский камень.
        - «Баки» работают как зарядные станции?  - вслух, чтобы не спорить, я озвучил только первую из пришедших в голову мыслей.
        - Почти правильно,  - Трак довольно кивнул, а я невольно поразился тому, что такой опытный вели как Садон смог поверить в сказку. Впрочем, ему же очень этого хотелось, так чему удивляться.  - Действительно, бесконечно подпитываться от пустоты батарейка не может. Вот только дело тут не только в этом. Если разобраться в механизме зарождения новых тварей, можно остановить этот процесс, вернее, замкнуть его на самом биоконтейнере. Химеры будут не вылезать, а переплавляться, скажем так, внутри, ускоряя реакцию и усиливая выработку энергии. По сути, это то, о чем я говорил - химеры подкрепляют свою «матку» новой плотью, притаскивая к ней убитых. А здесь мы просто укорачиваем их путь, ускоряя заодно сам процесс в пределах одного «бака»…
        Похоже, я недооценил размеры мечтаний Траков. Они, конечно, упускают из виду определенные моменты, но размах их амбиций просто поражает. Если бы им действительно удалось построить подобные реакторы - пусть по факту, хоть они пока об этом и не думают, им пришлось бы захватить и полностью зачистить тот же Сцерепт - это бы действительно кардинально изменило весь рынок энергии в галактике.
        - Мой дед однажды пытался добиться такого с животными,  - неожиданно добавил Садон Трак.  - Ставил опыты на щеренках с Клейцера, они самые энергоемкие из неразумных, но те быстро погибали от постоянных перекачиваний… Это же не биоконтейнеры, у них нет замкнутого цикла. В отсутствии постоянной подпитки все известные нам живые батарейки конечны.
        Так вот как эти кубические «быки» называются, которых я на плато, где расположилась моя база, видел. Значит, они не только ругательное слово, но еще и несостоявшиеся живые аккумуляторы? Занятно.
        - А вот Старая империя,  - продолжал между тем Трак,  - могла дать нам подсказку, могла помочь найти новый способ получения энергии. Дед ее и начал искать.
        - Постой,  - я поднял руку, привлекая внимание вели.  - Откуда твоя семья вообще знает о Старой империи?
        - О ней много кто знает, Мак,  - улыбнулся Садон.  - Просто не все в этом признаются. Все высокие аристократические дома в курсе, император Ревак тоже прекрасно осведомлен, откуда пошла наша родина.
        Значит, многие знают? Может быть… Но до нас до того же Тервина вряд ли хоть кто-то добирался - иначе бы современная империя вели выглядела совсем по-другому. С одной стороны, кажется, разве сложно найти живые осколки старого государства за то количество времени, что Соул правит нашим куском галактики, но с другой - учитывая бескрайние просторы космоса и нежелание перемен со стороны власть имущих, я совсем этому не удивлен.
        - Не знают только обыватели?  - прищурившись, уточнил я.
        - Можешь их так называть,  - охотно согласился Садон.  - В любом, даже самом примитивном мире правят те, кто владеет информацией. Те, кто знает больше других. Империя очень стара, Макс. И та часть ее истории, где мы сейчас с тобой находимся, тоже далеко не первая…
        - То есть когда-то была еще и старая Старая империя?  - усмехнулся я.
        - И не одна,  - кивнул Трак.  - Вселенная развивается по спирали, и мы вряд ли когда познаем все ее витки. Но пытаться стоит. Без знания прошлого нет прогресса - так, кажется, говорилось в учебнике Пинса?
        Я не знал, кто такой Пинс и учебник по какой дисциплине он составил, но похожее выражение бытовало, если я не путаю, и у нас на Земле. Сомневаюсь я, если честно, что история про «старую-старую империю» - правда. Однако исключать такую возможность не стоит. Просто зачем оно мне, это знание? Я и с обычной Старой империей, родиной Асси, разобраться до сих пор не могу, а Садон Трак, по-моему, решил заглянуть в бездну.

        Глава 72. Изгои

        - Это все гипотезы,  - решил я закруглить умозрительные разговоры о мифическом прошлом вели и перейти к более практическим вещам.  - Я правильно понимаю, что задание рода, которое ты выполняешь, поможет твоей семье получить еще больше власти? Вернее, сохранить власть. Ведь если бы насыщенная энергия вышла на рынок империи - а это рано или поздно могло случиться, раз информация о прошлом не является тайной - и вы были не готовы, ваш род в одно мгновение лишился бы всего.
        Мой вывод был очевидным, однако я рисковал, озвучивая его. Тем не менее, Садон Трак не только не обозлился, но и еще сильнее обрадовался.
        - Я не сомневался, что ты поймешь,  - улыбаясь, заявил он.  - Поэтому, повторюсь, помоги мне. Надо захватить один образец биоконтейнера и немного насыщенного наомита. С ним моя будущая разработка будет более совершенной - емкость, скорость восстановления…
        - Постой,  - я уже понял, чего хочет Трак, а потому требовалось внести ясность в его странное желание поделиться со мной своими планами.  - Почему ты считаешь, что я помогу тебе, а не помешаю?
        - Потому что ты такой же изгой, как и я,  - лицо и голос Садона Трака стали мрачными.  - Твой род боятся, но не уважают, Макс. Ты же не будешь отрицать очевидное? Все родственники исчезли, ты и твои вассалы - вот те жалкие крохи, что остались от могущественного клана лорда Арика. Собственности у тебя нет, флота нет. Пусть ты и признанный Солдок, но это не делает тебя членом Семьи, Макс. Большой семьи, если ты меня понимаешь.
        Пожалуй, я его действительно понимал. Род, частью которого мне посчастливилось стать, на самом деле не был желанной частью новой империи. Да, меня признала принцесса, меня уважали отдельные кланы, но для большинства я по-прежнему оставался лордом без собственности.
        - Моя семья поддерживает энергетику империи вот уже многие тысячи лет,  - продолжил тем временем Садон.  - Мы богаты благодаря нашим комплексам и мега-офисам, побогаче многих, кто состоит в родстве с самим императором. Но в иерархии аристократов мы в нижнем круге. Это должно измениться, Макс. Ты хочешь это изменить? Хочешь вернуть себе владения рода? Хочешь вернуть попранное уважение? Тогда помоги мне!
        В словах Садона не было выспренного пафоса. Он просто бил в болевые точки и тут же предлагал решение проблемы. И оно, черт побери, было столь же привлекательным, сколь и простым. На взгляд Трака… Однако я-то понял, что добиться своего будет гораздо сложнее. Но это ведь не невозможно! А раз так, то почему бы не попробовать поговорить с Садоном без уверток. Например, задать один из тех вопросов, что Трак до этого старательно обходил, и посмотреть, как он себя поведет.
        - У меня еще один вопрос,  - в напряженной тишине я слышал, как отражается мой голос от обшивки внутри арсенала.  - Почему никто больше не добрался сюда, если, как ты говоришь, о Старой империи знают многие?
        - Деньги, Макс,  - после долгой паузы выдавил из себя Трак, а я неожиданно понял, что за ситуацией стоит еще что-то.  - Если у тебя их много, ты можешь управлять процессами почище тех, кто облечен во власть.
        - Что ты хочешь этим сказать?  - уточнил я, снова начав самым внимательным образом отслеживать руки моего визави и готовясь в любую секунду дать отпор.
        - Ты со мной?  - Трак проигнорировал мой вопрос и пошел сразу в лобовую.
        Я сначала не понял, что именно изменилось, почему вели начал вести себя столь агрессивно. Но потом догадался посмотреть в ту сторону, куда Садон упорно старался не бросать ни единого взгляда. И все моментально стало понятно - там, в углу, лежало похожее на гусеницу существо с огромным ртом на спине. Тот самый биореактор, о котором так грезил Трак, и который, хоть и немного сплющенный, но при этом относительно целый, теперь фактически оказался в его руках.
        И моя помощь Садону теперь совсем не нужна.
        - У империи слишком много нерешенных проблем, Макс,  - спокойно и даже вкрадчиво произнес Трак, увидев, что я не тороплюсь отвечать.  - Ты знаешь, что месяц назад император запланировал активное исследование сектора гамма-ноль-семнадцать… Да, именно в этой системе по классификации империи и находится Тервин. В общем, нам, Тракам, пришлось постараться, чтобы сюда никто не добрался раньше времени. И оказалось, что это совсем несложно. Стоило вложить денег в Сопротивление, и они устроили проблемы аж на самой Соул. А после того как мы смогли уговорить влиятельных лиц дать зеленый свет экспериментам некоего Алекка Кроу, и вот тот впервые за десятки лет смог добиться прорыва. Да, все это было сделано на наши деньги, и именно наша семья спровоцировала запуск петли, дающей нам необходимое время на подготовку.
        Я на мгновение замер, пытаясь осмыслить только что рассказанное Траком. Нет, я догадывался, что с деньгами можно многого добиться, но чтобы столько…
        - Почему ты мне это рассказываешь?  - тоже важный вопрос.
        У Садона нет гарантий, что я не смогу передать эту информацию дальше, но он все равно предпочел ею поделиться. Не понимаю… Вернее, даже боюсь представить.
        - Потому что помимо клана есть еще и я сам,  - Трак улыбнулся, и тут за его лицом я словно увидел чье-то чужое. Морщинистое, властное, жестокое…  - Ты же хотел узнать, как мы узнали о Тервине? Все просто: еще до введения Земли в состав империи наши разведчики нашли на вашей территории кое-что интересное. Полуразрушенный биореактор вроде того, что сейчас валяется тут в углу… Частично восстановив его технологии, по спектру материалов, используемых при его создании, мы смогли вычислить это место… Но было и кое-что еще. Молодой аристократ, презираемый за свой род женой и ее подругами, тот, кто совершил эту находку. И тот, кто помимо подарка из Старой империи, нашел там еще кое-что.
        - Что?  - рассказ Садона меня захватил.
        - А я не знаю,  - вели опять показал зубы.  - Но именно там в моем геноме появилась одна новая цепочка со странным названием Noi. И, представляешь, каково же было мое удивление, когда однажды при касании самого обычного человека мне удалось ею поделиться.
        Я сглотнул. Мой геном «Noi 2», который не раз выручал меня при контакте с техникой маури или наследием Старой империи - вот, оказывается, откуда ноги растут.
        - Теперь ты знаешь, что тоже особенный. Рано или поздно ты поймешь, что это значит, и тогда мы сможем поговорить уже по-настоящему,  - если честно, я растерялся от всего, что Трак сейчас на меня вывалил.
        И в итоге, когда тот атаковал, я просто не успел среагировать. Сняв активатором мою защитную технику, Садон опутал меня энергетическими жгутами, приподнял, а затем повалил, больно приложив о холодный пол арсенала.

        Глава 73. Закат

        Пока я пришел в себя, сорвав слабеющие путы, Садон Трак с невероятной прытью домчал до одного из «жуков»-шагоходов, ловко взобравшись по тонкому трапу в кабину. Прошло меньше минуты, и вот старая, но надежная техника пришла в движение, подхватив своей чудовищной лапой поврежденный биореактор и засунув его к себе в чрево. Разобравшись с добычей, Садон неожиданно не стал спешить уходить, а развернул машину ко мне и попробовал раздавить меня одной из механических лап. Пришлось постараться, чтобы не превратиться в лепешку. А еще, похоже, мой открывшийся с совершенно неожиданной стороны старый знакомый решил меня испытать. Что ж, я не против - дуэль так дуэль.
        Увернувшись от еще одной попытки меня раздавить, я нырнул в довольно тесную двухместную кабину ближайшего шагохода. Теперь главное - разобраться, как им рулить. К счастью, это оказалось не сложнее чем управлять истребителем. Вот только шесть механических ног поначалу меня путали, но система курсовой устойчивости делала для равновесия больше, нежели мои отчаянные попытки удержать машину в вертикальном положении. А вот Садон Трак, похоже, преуспел в умении обращаться с техникой больше меня. Его «жук» не просто держал равновесие, но еще и умудрился залепить моему оплеуху одной из лап.
        - Прощай, Макс!  - динамики загремели голосом Садона Трака.  - Жаль, что пока ты не готов. Но я все же предупрежу тебя… Когда закончится петля, течение истории будет другим, и тебе придется постараться, чтобы выжить.
        - Пока не закончилась петля, я могу все изменить,  - уворачиваясь от очередного удара лапой, я из простого упрямства попробовал поспорить.
        Кстати, Трак, похоже, щадит меня и поэтому не применяет оружие, которого на шагоходе, между прочим, довольно много. А вот я не такой благородный. Бортовые орудия плавно отозвались на команду открыть огонь, и… все мои выстрелы Садон Трак поймал на едва блеснувшую защиту.
        - Наомитовая броня, Макс,  - довольно проговорил он.  - Знал, что такое есть? Редкая штука, пусть и не адаптированная для насыщения и укрепления, но не с твоим уровнем батарейки пытаться ее пробить.
        На этом Садон, похоже, начал утрачивать интерес к нашей драке.
        - Прощай, Макс. Если выживешь и поймешь, что ты теперь такое, то догадаешься и где меня искать. До новой петли!
        Шагоход Трака встал на дыбы, словно огромная лошадь, и со всей мощи ударил передними лапами по моей машине, вбивая ее в один из транспортеров. Кабина проломила корпус, настолько сильным получился удар, шагоход дернулся и затих, не реагируя на мои попытки вырваться из столь неожиданной ловушки.
        Мой аппарат упирался всеми лапами в пол и обшивку, пытался окончательно разорвать покореженный транспортер, но проклятая машина сопротивлялась. А потом что-то грохнуло, и арсенал наводнил топот сотен и тысяч лап. Сделав немыслимое усилие и развернув шагоход буквально на одной ноге, я выдернул его, но не удержал. Мое транспортное средство вновь поехало боком, повалив еще несколько таких же шагоходов. Сбив три или четыре в кучу, я остановил неуправляемое падение и смог поставить машину на все шесть лап. И уже тогда увидел, во что превратился арсенал.
        Невообразимо уродливые твари с разным количеством рук, ног, голов, глаз и ушей, мыслимых и немыслимых расцветок, кожистые, мохнатые, чешуйчатые - все они ломали и грызли технику, превращая боевые машины в груду хлама. Под потолком арсенала летали хищные ящеры со змеиными шеями и выбивали коптеры из захватов. Каплевидные машинки градом падали на пол, сшибая на лету тварей, придавливая тех, кто не увернулся, на полу, и задевали корпус моего шагохода. Я открыл огонь и чуть не ослеп от яркой вспышки - один из монстров оказался горючим, словно цистерна с мазутом.
        Я стрелял и стрелял по химерам, пока их тела не завалили весь арсенал, преградив мне путь наружу, пусть и к чужому, но солнцу… На свежий воздух, к друзьям. К Бенито, Карлу, Айле и Асси. Как они там, интересно? Справились? Не погибли от лап мерзких химер?
        Думая о своих, я остервенело принялся расстреливать бесформенную массу, забившую все проходы. А потом сквозь кровавое месиво к кабине приползли новые химеры. Они были перепачканы кровью своих сородичей, какой-то черной слизью и еще крок знает чем. Но они упорно лезли и лезли, пытаясь вскрыть бронестекло и наомитовый корпус. Наомитовый?.. Но, как сказал Садон, недостаточно крепкий и не адаптированный для насыщения концентрированной энергией.
        Может быть, это и есть выход?
        Мысль показалась мне сумасшедшей, но вариантов не было. Все равно с Садоном Траком я теперь увижусь лишь в следующем витке петли. А попробовать новое, пользуясь тем, что все вернется на круги своя, а я очнусь целым и невредимым, просто необходимо. Тем более что ситуация не так уж и сильно отличается от того, что я делал вместе с Асси на орбите.
        Вихрь эргонов
        Броня шагохода усилена наомитом, он же теперь - энергоприемник. Вот только энергоприемник не очень качественный, не приспособленный для того, что я сейчас с ним сделаю… По другую сторону брони раздался вой, когда моя техника помимо трупов химер зацепила и парочку их еще живых собратьев. Плевать.
        Я направил всю собранную мной энергию в корпус своего шагохода - и вроде бы все получилось. Неправильный наомит не смог ее усвоить как надо и начал светиться. Ха, кажется, у меня все получится! Садон решил, что оставляет меня тут в безвыходной ситуации, так вот зря он это!
        Вихрь эргонов
        Еще.
        Вихрь эргонов
        Еще! На этот пришлось раз помочь себе восстановлением заряда с помощью припасенного на орбите насыщенного наомита.
        Вихрь эргонов
        Еще!!!
        В глазах засияла радуга и замельтешили искры. Шагоход перестал слушаться, броня, казалось, полыхала как созвездие, выжигая сетчатку. А потом раздался взрыв.
        Энергия высвободилась направленно - в итоге щит, напитанный остатками энергии из моего самодельного аккумулятора, так и не понадобился. Весь заряд от пошедшего в разнос наомита брони разлетелся в разные стороны от эпицентра, коим был мой шагоход. Его, конечно, тоже покорежило, но он все же уцелел. И я тоже внутри помятой и обгоревшей кабины…
        Я открыл бронестекло, которое на удивление не заело, и в глаза ударил яркий солнечный свет. Осмотревшись, я увидел небо и закручивающиеся спиральные облака на нем. Пахло паленой резиной, горелой кожей и почему-то землей. Арсенал при взрыве разворотило, всех химер сожгло или раскидало по сторонам. Затем их кто-то добил… Впрочем, почему кто-то? Вон они, всем составом сосредоточенно заглядывают в кабину и тянут свои руки.
        - Да живой я, живой!
        - Что случилось? Где Трак? Он жив?  - кажется, это Бенито проявляет беспокойство.
        - Чувствую, тебе есть о чем рассказать,  - спокойно, даже флегматично протянула Асси.
        - Ты даже не представляешь, сколько всего,  - я улыбнулся.  - Помоги вылезти, мне кажется, я ногу вывихнул.
        - Только с разрешения императора,  - с невозмутимым видом заявила «Длань».
        После этого мы расхохотались, не обращая внимания на непонимающе нахохлившегося Бена, на запахи гари вокруг и ошметки плоти мертвых химер. Все это сущие пустяки по сравнению с тем, что может быть дальше.

        Эпилог

        АССИ, «ПЫЛАЮЩАЯ ДЛАНЬ» ЗАНИИ
        Стоит признать, малыш с Земли оказался не столь безнадежен, как я думала вначале. Может быть, даже его идея с пушками на разбитом фрегате позволит нам оттянуть неизбежный конец. Я, конечно, сталкивалась и не с такими армиями, а кое с чем посильнее да пострашнее. Но тогда за мной была поддержка Зании и слово императора, а сейчас… Что ж, немного мы еще протянем с этими дрожащими комками плоти. Если честно, понимаю, почему тервинцы называют их «мясом». Пока я на переднем фланге сдерживаю натиск химер, они стараются прятаться за мной. Что ж, таков удел сильнейших. И уж тем более я не против - как же, оказывается, я соскучилась по битвам и крови! Пускай смутно, но я вспоминаю, что все это меня успокаивало. Вот и сейчас: я как будто бы на тренировочном полигоне наследника, а не в реальном сражении…
        Стоп!.. Кажется, что-то пошло не так - я отбросила от себя очередную зубастую тварь и мгновенно оценила обстановку. Огромные толпы разномастных существ ломились в пробоину упавшего корабля младших, вся площадь перед которой буквально кишела ими. Потом бурлящая масса словно бы отхлынула, выпустив из своей пучины кого-то из сородичей, а потом снова сомкнулась.
        - Надо спасать Мака!  - заорал Бен и бросился вперед.
        Как глупо. Его же просто сметут. Впрочем, я и сама не планирую оставаться в стороне…
        - Все за мной!  - зычный голос барона разнесся над толпой, которая вначале несмело, а потом все уверенней бросилась следом.
        Первые ряды уже схлестнулись с химерами, и тут громыхнуло. Оглушительно так, протяжно. А потом нас снесло взрывной волной. Комья породы вперемешку с изуродованными телами химер и попавших под раздачу сборщиков накрыли наши мгновенно активированные щиты, разноцветная кровь плеснула в разные стороны. Мимо неслись обломки космолета, какие-то ошметки и целые тела. Сколько прошло времени с момента взрыва, сказать сложно. Но одно я могу сказать точно: так рвануть мог только насыщенный наомит. Вот только из присутствующих заряжать его без использования подручных средств умеет только Макс. До сих пор не могу понять, как такое возможно - я, когда показала ему этот прием, не верила в результат, но у него почему-то взяло и получилось… А раз он смог устроить такой взрыв, то наверняка и о себе сумел позаботиться. Живучий чертяка!
        Как только немного рассеялся дым и перестали падать обломки, мы приблизились к окончательно раскуроченному кораблю. Вот арсенал, вернее, то, что от него осталось. Вот…
        - Мак! Мак, ты жив?  - Бен заорал, а я не сразу поняла, куда смотреть.
        Пока не увидела искореженную боевую машину, примитивную донельзя, но вместе с тем крепкую из-за пластин наомита на обшивке. Кстати, двойного слоя пластин… Так вот как Макс спасся - взорвал верхние и прикрылся нижними.
        А вот и он сам! Лицо бледное, как травинка на Тларке. Живой и довольный, даже пытается шутить. А ведь вокруг него лежит мертвым грузом не меньше батальона химер и дроидов - все убиты им лично!
        Пожалуй, я перестану называть его малышом. Тем более что бывший малыш сумел неплохо прокачаться во время этой самоубийственной авантюры. Кажется, в моей новой жизни все слишком быстро меняется…

        АМИ, НАСЛЕДНАЯ ПРИНЦЕССА ИМПЕРИИ ВЕЛИ
        Странно, Мак услышал мою просьбу лететь на Соул и пропал. Впрочем, к такому повороту я, если честно, была готова. Для него все в новинку в нашей огромной вселенной, он пытается решить свои вопросы и имеет личные счеты с вивисектором. Или я сделала неправильный вывод из его слов и поведения?
        Зачем гадать - надо связаться с ним и все выяснить. А еще примерно наказать, но быстро оттаять, чтобы он опять не закрылся. Тоже мне лорд - нарушает приказы наследной принцессы, дочери императора Ревака!
        - Ваше высочество?
        Низкий, раскатистый голос советника Увосса возник словно бы из пустоты. Вот что за манера у нового фаворита отца ходить столь бесшумно. Это пугает.
        - Советник.
        - Я полагаю, в наших рядах завелся предатель. Кто-то сливает информацию о наших планах.
        - Кому?  - удивилась я, хотя первый вопрос, наверное, должен быть «кто?».
        - Полагаю, вивисектору Алекку Кроу,  - высокий темнокожий вели в неизменных белых перчатках смотрел на меня немигающим взором.  - Вспомните прошлую петлю, ваше высочество. Нам не удалось обнаружить его ни в одной из указанных мною систем. При этом, напомню, информация, поступившая мне, была точной и не подвергалась сомнениям.
        - И что вы предлагаете, советник?  - осторожно поинтересовалась я, подспудно ощущая подвох.
        - Уберите коммуникатор,  - мягко ответил Увосс.  - Отныне мы будем держать связь с вассалами через меня. Так нужно, чтобы я смог вычислить врага. Кому вы хотели позвонить?
        - Никому,  - быстро ответила я. Слишком быстро, потому что советник укоризненно посмотрел на меня исподлобья и покачал головой.  - Хотела отдать распоряжение Визиусу об ужине. Просто мне еще давать бал в конце недели…
        - Бал отменяется, ваше высочество,  - голос советника был тверд.  - В целях безопасности. И давайте вернемся к нашему обучению. Ваш мудрый отец полагает, что абсолютную память нужно поддерживать упражнениями. И я с ним совершенно согласен.
        - Хорошо, вели Увосс,  - церемонно поклонилась я.
        - И помните, о чем мы с вами договаривались,  - советник благосклонно кивнул в ответ.  - Надеюсь, вы сдержите свое обещание.
        - Я помню, вели Увосс,  - от одного только напоминания я помрачнела.
        За все в этой жизни надо платить. И за абсолютную память тоже. Но все бы ничего, если бы не проклятые обязательства перед Увоссом внимать его рекомендациям беспрекословно в благодарность за науку и за повышение уровня. Да, этот тайный советник, кем бы он ни был, смог открыть поистине ценные и скрытые ранее ото всех знания.
        Очень скоро всей галактике придется подстраиваться под новую мощь нашей империи.

        АЛЕКК КРОУ, ПОТОМСТВЕННЫЙ ВИВИСЕКТОР
        - Идиот,  - я смотрел на потупившегося вели, в чьих дрожащих руках распластался почерневший образец.  - Ему нельзя контактировать с атмосферой с повышенным давлением.
        - Простите, Алекк,  - громила еще больше стушевался.
        - Передайте Садону, что мне нужны новые образцы…
        - Но вели Кроу!..
        - Не называй меня так! Ваши обращения мне чужды!
        Этот щенок вздумал сказать мне «вели». Меня аж затрясло! Спокойно, Алекк, спокойно.
        - Простите.
        - Сегодня же передай Садону!..  - я хотел потребовать сразу десяток живых лакшатов, а то каждый раз из-за всяких тупиц ждать новых поставок - ненавижу!
        - Вели Трак сейчас не на Земле,  - развел руками посыльный.
        - И что?  - возмутился я.  - Передай тогда его отцу…
        - Вели Кандор Трак не занимается такими пустяками… ой, простите, я хотел сказать - слишком занят!
        Я вздохнул и посмотрел на длинные ряды клеток с людьми. Неплохой материал, работа с ним даже успокаивает после разговора с такими тупицами. Я даже не буду жаловаться на него Садону. Просто попрошу использовать его в следующем эксперименте.
        Кстати, интересно, как там дела у моего номера пять? Он казался мне довольно перспективным направлением исследований… Правда, с новым финансированием можно сосредоточиться и на главном. Очень скоро я смогу создать абсолютную химеру, и тогда этой галактике уже никогда не быть прежней.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к