Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Последняя петля 4 Антон Дмитриевич Емельянов
        Сергей Анатольевич Савинов
        Последняя петля #4
        Империя и Сопротивление, быть может, даже гнарфы и алвы, а то и кто-то еще - все ищут загадочную белую звезду, и теперь Максим знает почему. Вот только найти ее мало - нужно еще попасть туда и при этом выжить. А у самого Максима новая забота - спасти внезапно обретенного брата и понять, правильно ли он вообще поступил, выбрав сторону империи Вели.

        Антон Емельянов и Сергей Савинов
        Последняя петля 4

        Пролог

        Скрип тормозов и визжащие от экстренного торможения покрышки - это для меня уже было что-то вроде утреннего будильника. Только просыпался я в этом случае рано утром в один и тот же понедельник.
        - Жить надоело? - пышущий гневом таксист выскочил из машины и буравил меня налитыми кровью глазами. - Ты что творишь? А если бы я не заметил? Штраф потом из-за таких как ты платить, а то еще и, крок подери, на депортацию могут подать!..
        - Все же обошлось, вели Калу, - прервал я излияния шофера и понял, какую глупость только что сморозил.
        - Ты меня знаешь? - с подозрением спросил синелицый, но на его лице я, кажется, увидел еще и любопытство.
        Черт, надо как-то выходить из ситуации.
        - Значит, угадал! - изобразил я радость. - Вы моих коллег иногда подвозите, и они очень довольны. Рекомендовали мне в приложении на вашу машину приоритет поставить, я даже номер запомнил...
        Отговорка была так себе, но вели Калу поверил. Приятно все-таки, когда тебя мало того, что знают, так еще и рекомендуют.
        - Может, тебя куда подвезти? - вели, похоже, решил перейти от крика к выстраиванию деловых отношений. - Все-таки и я тоже не совсем прав - разогнался перед «зеброй»...
        - Буду очень благодарен, - я не стал спорить и запрыгнул на переднее сиденье. - К южному полигону.
        Конечно, можно было призвать мой истребитель прямо тут, благо технологии маури это позволяют, вот только, если я правильно понял ситуацию, где-то рядом после неудачной попытки пробраться в усадьбу наместника меня ищут его люди. Наверняка и орбитальный комплекс наблюдения тем или иным образом сейчас тоже задействован. В общем, появление неизвестного космолета вряд ли останется незамеченным. А зачем мне такие проблемы? Проще сейчас потратить двадцать минут на дорогу, чем потом час на то, чтобы избавиться от хвоста, или несколько часов, чтобы объясниться сначала с Кармом Даусом - даже используя мой нынешний титул, вряд ли получится справиться с этим быстрее - а потом и с принцессой Ами, без которой в такой ситуации будет явно не обойтись.
        Кстати, насчет последней. Мне же надо будет направить сообщения ей и остальным моим союзникам, вот только шифроваться по старинке я теперь не собираюсь. Не к лицу признанному лорду Солдоку, который помог империи справиться с предателем Крюсом в предыдущем витке, собирать одноразовый коммуникатор в супермаркете. Еще один плюс от владения собственной эскадрильей истребителей маури - это возможность пользоваться их коммуникаторами со встроенной системой шифрования, и никаких ненужных маневров. Свяжусь с каждым из своих, скажем так, доверенных лиц и... есть у меня еще тут, на Земле, одно важное дело. А шлем для маскировки можно взять от одного из скафандров, что хранятся внутри каждого из истребителей.
        - Какие новости? - спросил я вели Калу и пояснил: - На выходных буквально выпал из жизни...
        - Да все по-прежнему, - отмахнулся таксист. - Принцесса готовится к балу, мальфийцы отказались от претензий на ежегодные транши за испытания на их территории...
        Вели Калу не хуже ведущего на радио рассказал мне с красочными подробностями текущую международную обстановку, но ни единого намека на рокош от Крюса в его длинной тираде не было. Значит, Крюс в этот раз решил быть более осторожным и не начинать новую игру в восстание, если, конечно, ему вообще удалось каким-то образом передать себе информацию из прошлой петли. Впрочем, учитывая, что я успел о нем узнать, уверен, этот тип просто не мог не подстраховаться.- Траки совсем обнаглели, - сказал вдруг вели Калу, когда иссяк поток новостей большой политики.
        - А что такое? - с интересом повернулся я к нему.
        - Крутятся везде, понимаешь, - таксист в сердцах даже ударил по рулю. - Все на планете скупили. Ты же в курсе, что им принадлежит вся ваша земная энергетика?
        - Знаю, - кивнул я, одновременно фактически не глядя набирая сообщение Кромвелю о том, что беру отпуск за свой счет на всю неделю. Все же формально я числюсь на работе в мега-офисе, так что лучше, как обычно, заранее решить вопрос с посещением.
        - Во-от! - многозначительно потряс таксист указательным пальцем. - Монополисты! Это же рычаг давления на наместника, возможность продавливать свои законы!.. Конечно, стоит им зарваться, как тот же лорд Панариан их по стенке размажет,- но и сами Траки это понимают и не стремятся вылезать за пределы новых планет. Зато здесь творят почти все, что им вздумается! Вот ты мне не веришь, а зря! На Сарифее тоже думали, что к ним пришла цивилизация, вот только пять лет назад восьмой флот утопил в крови мятеж именно в их системе. А Траки как будто и ни при чем: подмяли под себя не только энергетику, а вообще все стороны жизни, и гребут деньги лопатой. И у вас, если не ничего не изменить, будет то же самое! Иначе, скажи, зачем им столько своих людей в имперской безопасности? А? Не знаешь? Готовят себе влиятельную поддержку - вот что они делают!
        Калу понесло, но среди явно конспирологических теорий все-таки прозвучало одно рациональное зерно - надо будет проверить, что именно случилось на Сарифее. И если это что-то большее, чем просто страшилка, стоит обсудить с принцессой гарантии того, что это семейство будет придерживаться правил в отношении моей родины. И, вообще, что-то с ними на самом деле связано уж больно много странностей - взять то же внезапное появление Садона на Авернале во время сражения коммандера с алвом... И ведь именно он сообщил мне о том, что за белую звезду все ищут. Ту самую Фьёрн, которая считается родиной древней цивилизации маури. Было ли это совпадением? Или мой первый учитель тоже является одним из игроков в развернувшейся партии?
        - А вот и твой полигон, - таксист моментально переключился, будто канал сменил, и аккуратно притормозил у края заросшей асфальтовой дороги. - Денег не нужно, просто тоже рекомендуй меня своим друзьям.
        Я благодарно кивнул расщедрившемуся Калу и отправился вглубь полигона, слыша позади шелест покрышек разворачивающейся машины. Покрутил головой - никого нет, как я и рассчитывал. Я еще в школе, помню, учился, а это место уже закрыли и перестали использовать, поставив в один ряд с остальными заброшенными площадками нашего города. Значит, можно призывать один из моих истребителей - в отличие от оказавшейся в последнее время слишком людной Нееловки здесь гораздо спокойней.
        Космолет маури появился мгновенно, и я уже было направился к входному шлюзу, как вдруг до меня донесся рокот работающего автомобильного движка. Да что ж это такое! И здесь кто-то есть!
        Из-за полуразрушенного бетонного бункера выскочила юркая машина, которая сначала пронеслась мимо, а затем резко притормозила и дала задний ход. Кто бы это ни был, я не хочу привлекать лишнего внимания. Невидимость включать уже поздно, это даст только обратный эффект - корабль заметили, именно поэтому и остановились поодаль. А вот лицо свое светить точно не хочу.
        - Гласс, это что такое? - услышал я изумленный возглас, когда запрыгивал в шлюз.
        - На нем нет опознавательных знаков! Давай быстро в машину и валим отсюда!
        Уже на обзорном мониторе на мостике я увидел, кто это был. Компания молодых вели, которые высыпали из автомобиля и фотографировали мой истребитель на коммуникаторы. И лишь один - видимо, тот, кто призывал «валить» - бегал вокруг и ругался на своих друзей.
        Ожидаемая реакция, но сделать с этим уже ничего нельзя. Да, та же невидимость могла помочь не допустить появления этих снимков, которые наверняка уже утекли в сеть, вот только они были бы сделаны и так. Пусть не с коммуникаторов, а с автомобильного регистратора. А исчезновение корабля - это совсем не то же самое, что необычные обводы. Такое бы сразу привлекло ко мне лишнее внимание компетентных органов, а сейчас еще остается шанс, что все обойдется. Особенно если следовать пришедшему в голову отвлекающему маневру - взлететь и потом войти обратно в атмосферу уже в режиме невидимости. Причем сразу в тот дачный поселок, куда я собирался за братом - именно это неотложное дело было сейчас у меня в приоритете.
        Истребитель рванул вверх под удивленно-испуганными взглядами юных вели, я вывел его на орбиту, пролетел немного, делая вид, что покидаю систему, а потом включил невидимость и направил космолет туда, где вивисектор держал своих пленников. Самое главное, чтобы его самого сейчас там не было - увы, пока этот алв для меня по-настоящему непобедим.
        Не теряя времени, я связался с принцессой и отправил ей коды с информацией о петле, потом то же самое проделал с Бенито и вели Арманом. Теперь статус-кво восстановлен, и можно будет попробовать поделиться с ними частью сделанных мной выводов. Надо будет только правильно сформулировать, что именно стоит у них поспрашивать, чтобы не выдать свое знание о Фьёрне и не самых верноподданнических мыслей о деятельности императора. Но сначала - освобождение Игоря. Или, может быть, заодно совместить это с задушевным разговором с наместником?
        Я бы и не вспомнил о Карме Даусе, если бы не увидел машину, удаляющуюся от пресловутой дачи-тюрьмы. Такую сложно спутать с чем-то другим - длинный приземистый лимузин темно-вишневого цвета на гравитационной подушке. Именно в нем Карм Даус прокатил меня, обозвав хныщом и потребовав убраться с планеты... Впрочем, к черту этих политиков регионального масштаба - сначала семья.
        Посадив корабль в режиме невидимости неподалеку от нужного дома и надев традиционный желтый шлем, благо техника маури легко позволяет манипулировать раскраской своего снаряжения, я вышел наружу и направился в сторону тайной тюрьмы. Я помню, что если все будет, как в среду, то во дворе можно будет наткнуться на одноглазого Михаила, но также знаю, что с ним можно справиться при помощи «Давления». Главное, использовать эффект неожиданности и закончить побыстрее, а не давать сначала себя побить, как в прошлый раз.
        Оглядевшись вокруг и не увидев никого поблизости, я подпрыгнул, ухватился за край забора и подтянулся, осторожно заглянув во двор. Никого не было, уродливый получеловек-полувели не ухаживал за цветами. Да и система безопасности, как и в прошлый раз, предпочла меня проигнорировать - идеально. Мягко спрыгнув на участок, я перекатился к кустам и замер там почти на десять минут. Даже ноги успели затечь.
        Никого по-прежнему не было, и я аккуратно пробрался ко входу в дом. Дверь не заперта, а вот квадратный металлический люк в полу, ведущий к камерам, вновь пришлось ломать активатором.
        Спустившись вниз и ожидая возможного нападения каждую секунду, я старался успокоить свои нервы тем, что говорил Игорь: Михаил, с которым я тогда дрался, сумел выломать дверь, поэтому и выбрался наружу. А в начале недели он еще должен сидеть в одной из этих шести камер. Кстати, почему жертв экспериментов всего четверо, считая моего брата? Были ли еще двое или вовсе не обязательно число пленников должно совпадать с числом темниц?
        - Игорь! - позвал я. - Это я, Макс!
        - Брат! - уже знакомый слабый голос позвал из той же камеры, где мой родственник находился в тот раз. - Я здесь, брат!
        Активация
        Почему-то сейчас у меня в груди что-то слабо, но все-таки шевельнулось при взгляде на сидевшего на полу человека. Правда, состояние у него все же было заметно лучше - тогда он вообще лежал, скорчившись будто эмбрион. А тут вскочил и сразу бросился обниматься. Немного странно, если вспомнить его слова о том, что наместник получил с него, что хотел, в первый же день и больше не возвращался. Кто же тогда довел его до полуживого состояния в прошлый раз?
        - Макс! - лицо Игоря было осунувшимся, но он широко улыбался, всматриваясь в поляризованное стекло моего шлема. - Что за маскировка? Может, снимешь?
        - Не сейчас, - отрезал я. - Нужно бежать, пока сюда не нагрянули гости.
        - Я понимаю, - с готовностью кивнул брат. - Но мы же спасем остальных?
        - Они очень агрессивны, - я покачал головой. - Я видел таких в бою...
        - О чем ты? - искренне удивился Игорь. - Это обычные люди, как мы с тобой! Над ними издевались, перелили кровь каких-то благородных вели... Им нужна помощь!
        - Кто здесь? - если мои крики, когда я звал брата, почему-то не вызвали никакой реакции у пленников, то теперь они, видимо, прислушавшись к разговору, стали более активны. - Эй! Вытащите нас!
        Кто-то в нетерпении загремел по двери, еще один стал ругаться и спать проклятиями. Третий же попытался договориться.
        - Эй, как там тебя, Макс! Макс! Вытащи нас, ты же тоже человек!
        - Откуда ты знаешь? - прорычал кто-то.
        - Ты что, не слышал? Он назвал его братом! - парировал спокойный.
        - Максим, - лицо Игоря помрачнело, он посмотрел на меня с вызовом. - Я не уйду без них.
        В моей голове в этот момент сменялись одна за другой мысли. Разумеется, мне не хотелось бросать здесь пленников, но вместе с тем я понимал, что уже завтра они изменятся и перестанут себя контролировать. И куда мне их девать? Оставлять на свободе, подвергая опасности других людей? Нет, есть другой вариант.
        - Подожди, - попросил я брата и набрал на коммуникаторе номер Ами.
        - Здравствуй, Мак, - поприветствовала меня принцесса. Повезло, а то я до последнего боялся, что канал шлема окажется недостаточно защищен, и Ами просто не станет отвечать. - Жду тебя на Соул сегодня, нужно обсудить наши дальнейшие планы.
        - Такие же химеры, что атаковали твои корабли, вернее, экспериментальные образцы, на основе которых их создали... - начал я сразу с места в карьер. - Я сейчас снова их нашел, и они пока в сознании. Интересно?
        - Допустим, -несмотря на сухой тон, принцессу мои слова явно воодушевили. - Вези их с собой на Соул, мы сможем их изучить.
        - Их смогут вылечить? - спросил я, параллельно глядя в глаза своему брату, который благодарно кивнул. Интересно, он понимает, с кем я сейчас говорю? Вряд ли. Учитывая его отношение к вели, в ином случае он бы сейчас не был так спокоен.
        - Не могу обещать этого, Мак, - честно ответила Ами. - Мы еще не сталкивались с такими метаморфозами и не знаем, как протекают последствия. Но если все же будет найден механизм, стабилизирующий их состояние или поворачивающий процесс вспять, я даю тебе гарантию, что этим людям будет оказана помощь.
        - Не отключайся, - попросил я.
        Активация
        Заискрился замок на двери одной из камер, и в коридор тут же выскочил мощный парень с бельмом на одном глазу. Это что, Михаил?
        - Спасибо, Макс! - судя по голосу, это он пытался со мной договориться. - Мы, люди, должны держаться друг друга...
        В этот момент я проверил его «Проявлением» - едва заметный красноватый пульсирующий «паучок» шевелился в ауре. След подчиняющей техники... Значит, вивисектор уже глубоко запустил свои щупальца в сознание этого человека. И остальных тоже. И, кажется, я знаю, за счет чего они превратились в монстров - маленькие программы-вирусы, добавленные им в геном вместе с новой кровью, не только дали своим носителям силу, но и подчинили... А ведь при встрече в прошлую среду их уже не было - неприятности с зараженными алвами вели приучили меня проверять каждого нового знакомого чуть ли не на автомате, так что паучков-паразитов я бы не пропустил.
        Но тогда, получается, если в будущем подчинение вивисектору станет частью природы полу-вели, то сейчас, когда процесс еще не доведен до конца, та же Ами с помощью медитации сможет легко уничтожить следы подчиняющих техник... И это хорошо. Теперь моя вера в то, что я не просто привезу дочери императора подопытных мышей, а на самом деле помогу этим людям, начинает крепнуть.
        - Мы полетим в одно место, - объявил я, чтобы слышали все, - где вам смогут помочь.
        Одновременно я вскрыл активатором еще два замка, освободив оставшуюся парочку пленников. Тоже парни и достаточно крепкие на вид. Судя по всему, вивисектору важно, чтобы подопытные изначально обладали неплохим здоровьем и физической силой.
        - Артем! Роман! - представились они по очереди.
        Я проверил и их - те же «паучки» подчинения.
        - Мы никуда не полетим, - неожиданно заявил одноглазый Михаил, - пока не разберемся с тем, кто нас здесь держал.
        - Да! - подхватил Роман. - Нас всех должны были отправить в тюрьму...
        - Молчи... - шикнул Артем.
        - А что? - повернулся к нему Роман. - Зачем врать? Лично я ограбил на улице семейную пару синемордых. Только вместо тюрьмы меня отправили сюда умирать! Я даже сомневаюсь, что полиция в курсе!
        - Это наместник, - добавил Михаил. - Он сказал безопасникам, что лично займется нами - когда мы познакомились, выяснилось, что у каждого похожая история.
        Неожиданный поворот. До этого я считал, что наместник просто случайно наткнулся на жертв вивисектора и решил на этом нажиться, но новые обстоятельства говорят, что его роль была гораздо больше. Найти материал, предоставить место - это как минимум партнерство. Получается, и брат здесь оказался не из-за связи с повстанцами, а просто чтобы стать очередной жертвой?
        - Ты слышала? - спросил я принцессу.
        - Можешь привезти их на Соул и мертвыми, - сухо ответила она. - Нашим ученым все равно, в каком виде их изучать.
        Сначала я не понял, о чем это Ами, но потом до меня дошло, что это реакция на слова заключенных об их желании разобраться с Кармом Даусом. Похоже, принцессе не так уж и нужны опытные образцы, как она недавно говорила, а еще... Ей не так нужен я. В отличие от прошлой петли не было никаких пожеланий поберечь себя и сначала выучить коды. Такое чувство, что Ами нашла мне замену... Финн Сапоро? Но раньше она говорила, что не хочет доверять свою память только одной семье - похоже, что-то изменилось. И мне это начинает очень и очень не нравиться.
        - А что делать с наместником? - я все же задал вопрос о том, что меня изначально заинтересовало. Черт, надо побыстрее тут со всем разбираться и лететь на Соул, а то, боюсь, как бы меня в итоге не оставили на обочине истории.
        - Раз уж вы туда сейчас отправитесь, привези и его заодно, - Ами, кажется, потеряла всякий интерес к нашему разговору. - Лучше живым, чтобы можно было допросить.
        Что ж, наверно, действительно стоит заканчивать этот сеанс связи. Коротко попрощавшись с принцессой, я оглядел свой небольшой штурмовой отряд.
        - Разбираемся с наместником и летим на Соул. Договорились?
        Судя по вспыхнувшим гневным огонькам в глазах Игоря, он наконец-то догадался, с кем я разговаривал. Вряд ли, конечно, он подумал именно о принцессе, но то, что я договорился с кем-то из вели, теперь стало очевидно. К счастью, выяснять отношения при посторонних он не стал... Похоже, его повстанческая натура еще не безнадежна и подчиняется хотя бы здравому смыслу. Это хорошо, это дает мне шанс, что в итоге у нас получится договорится.
        - Нас вылечат? - прервал мои мысли Роман.
        - Не знаю, - я решил никого не обнадеживать раньше времени. - Но других вариантов у вас все равно нет. С такими экспериментами даже вели еще не сталкивались.
        И опять Игорь собрался что-то сказать (интересно, что?), но промолчал... А без какой-либо альтернативы будущие химеры не стали долго думать - хоть робкая, но все же надежда перевешивала страхи и прочий негатив. Впрочем, от своего плана разобраться с наместником они и не подумали отказываться, что еще раз подтверждает мои мысли о неуравновешенности их психики. Кстати, насчет этого: а так ли мне обязательно ждать именно принцессы? Если вспомнить мои приключения на Соул, можно проверить для начала еще пару вариантов.
        Проявление
        Активация
        Я попробовал для начала просто-напросто отменить технику алва - увы, как и следовало ожидать, моей силы оказалось недостаточно. Единственное, что порадовало, никто из моих товарищей пока еще не освоился со своими новыми способностями и не заметил моих манипуляций. В общем, пока можно будет обойтись без объяснений, хоть немного времени сэкономлю.
        Еще бы была возможность ткнуть в нарастающую в теле человека опухоль чхеду-боном, чтобы усилить действие активатора, но никак. Вражеские техники расположились внутри организма, и засунуть жезл внутрь можно было разве что в результате какой-нибудь хирургической операции... Впрочем, я могу попробовать и кое-что менее радикальное.
        Проявление
        Внушение
        Я снова подсветил себе технику алва-вивисектора и попробовал достать ее способностью Солдоков. И когда я начал считать, что эксперименты на живых людях без их ведома - это нормально? Впрочем, если я ничего не буду делать, рядом со мной идут три трупа, а то и все пять, включая меня... Увы, пока все впустую.
        Проявление
        Активация
        Внушение
        Активация
        Внушение
        Я для верности запустил свои техники еще несколько раз и неожиданно обнаружил, что одна из лапок красного «паучка» в ауре Михаила потемнела. Еще несколько повторений для проверки, и стало очевидно, что идет какая-то пока неизвестная мне реакция на «Внушение»... Интересно, а можно ли подчинить себе подчиняющую технику? Если получится, я смогу взять под контроль этих полу-вели, и тогда вся операция будет иметь гораздо больше смысла, чем раньше. Увы, быстро это не получится: спустив всю энергию до конца, я смог добиться почернения лишь половины паука, и еще, стоило мне прекратить, процесс словно пошел вспять... Будем надеяться, эта тварь регенерирует медленнее, чем я восстанавливаюсь.
        - Ну, что дальше? - Игорь первый не выдержал повисшей паузы.
        - Идемте, у меня наверху есть корабль, - я очнулся и двинулся в сторону поверхности. Троица преступников-подопытных без колебаний последовала за мной.
        Игорь же шел чуть в стороне, поглядывая на меня с заметной опаской. Знакомство с вели, странные способности, личный корабль, да просто само поведение - все это, уверен, очень сильно отличается от того, что он видел в моем исполнении еще вчера.
        Впрочем, у нас еще будет время поговорить. Сначала разберемся с наместником, к которому у меня тоже появились вопросы, а потом полетим все вместе на Соул. Вивисектор, семейство Траков, алвы, звезда Фьёрн, откуда родом древние маури... Какая между всеми ними есть связь?

        Глава 1. Прикрытие

        Брат с новыми знакомыми еще не успели осмотреться на моем истребителе, как я взлетел и догнал так и не успевшую доехать до города машину наместника. На подлете врезал по ней из орудий корабля сначала внушением - если там окажутся алвы, будет лучше сразу вывести их из игры - а потом параличом. Тот подействует не сразу, но в случае, если все же дойдет до драки, а я заранее выведу из строя хотя бы часть людей Карма Дауса, это все равно будет очень даже кстати.
        - Всем привет, - посадив истребитель на дороге прямо перед машиной, я выбрался наружу и приветливо помахал рукой.
        - Брат Игоря, - Карм Даус не стал прятаться и тоже вылез наружу. А он не трус, впрочем, трус бы и не смог затеять такую игру. - Не думал, что мы встретимся так скоро.
        - Отойди, дай я проломлю ему череп! - Михаил попытался отодвинуть меня в сторону, вот только на мне уже включен естественный щит, а он свою силу еще не освоил. В итоге парень, не рассчитав с толчком, лишь неуклюже отскочил от меня и чуть не сел на землю.
        - Вы хотели мести, так наслаждайтесь. Сейчас кое-кому придется отказаться от своих планов, а это пострашнее смерти. Если же вы попытаетесь настаивать, я обижусь... Впрочем, мы с уважаемым Кармом Даусом еще можем и не договориться, и тогда ваши мечты могут сбыться в полном объеме.
        Я говорил не столько для своих помощников-арестантов, сколько для наместника, чтобы он прочувствовал, что к чему, но, видимо, получилось не очень. Меня так и не начали воспринимать всерьез. Карм Даус окинул взглядом своих недавних пленников, убедился, что те еще всего лишь люди, и отдал приказ своим телохранителям.
        - Пленников вернуть на место, новенького в допросную, корабль - техникам...
        Договорить он так и не успел. Как раз в это время подействовал паралич, заставивший тела всех троих вели замереть без движения. Похоже, защиту они включить так и не подумали, а техника, усиленная выстрелом с пусть небольшого, но очень непростого космического корабля, легко прошла их обычные щиты.
        Паралич
        Я воспроизвел нужную распальцовку, чтобы отменить действие техники на наместнике, оставив его охранников наслаждаться происходящим без движения. Сработало не до конца, Карм Даус начал двигаться, но делал это немного замедленно - впрочем, так даже лучше. Захочет устроить сюрприз, мне будет проще заметить, а разговору это совсем не помешает.
        - Итак, кажется, ты начинаешь догадываться, что вопросы буду задавать я. И начнем мы с твоих отношений с вивисектором. Как вы начали сотрудничать, что ты вообще о нем знаешь?
        - Вивисектор? - наместник сделал вид, что не понял.
        - Алв, которому ты поставлял пленников для экспериментов. И, судя по тем взглядам, что ты на них бросал, последствия этих опытов тебе известны, так что не стесняйся.
        Кем бы наместник Карм Даус ни был, но глупцом его точно нельзя назвать. Под давлением обстоятельств он перестал изображать недоумение и признался:
        - Алва зовут Алекк. Судя по его словам, он последний выживший из клана Кроу. Занимается генетическими мутациями, хочет основать крупную компанию, я же за сотрудничество получаю часть акций головной компании...
        Наместник закончил рассказ, а потом не удержался и попробовал поторговаться:
        - Я готов оплатить принесенные всем вам неудобства, хватит на собственный остров и на безбедную жизнь до конца своих дней.
        До очень близкого конца - я про себя закончил за замолчавшим Кармом Даусом. Кстати, все-таки странно, почему он начал с нами так откровенничать. Да, я показал паралич, вышло красиво, но наместник ведь сейчас наговорил как минимум на лишение должности, а то и предательство короны - и даже под контроль, без чего, как я думал, не обойдется, его брать не пришлось. Разве что... Ну, конечно! Он же воспринимает нас всех как обычных варваров, которые просто не имеют никакого представления о ситуации в империи и не смогут никак распорядиться полученной информацией. Техника Солдоков, примененная мной, наверняка лишь убедила наместника в его мыслях. Ведь чем еще как не проклятыми способностями пользоваться таким грабителям и убийцам как мы?
        - Никому не двигаться!
        Я так погрузился в свои мысли, что пропустил, как со стороны ближайшего леса к нам рванули два десятка флаеров, мгновенно сформировавших кольцо окружения из сотрудников имперской безопасности во главе с моим старым знакомым.
        - Благодарю за столь быстрое появление, Катон Блак. Рад, что вы так оперативно отреагировали на сигнал бедствия, - наместник поприветствовал командира безопасников. - Прошу арестовать этих бандитов.
        - Называть признанного лорда бандитом? Кажется, у вас тут на планете, наместник, творится самый настоящий бардак, - я на пару секунд приоткрыл свою ауру, давая всем желающим увидеть печать императорского дома и семьи Солдоков.
        - Но ты же человек? - Карм Даус выглядел по-настоящему растерянным. Еще бы, он ведь только сейчас понял, кому выложил всю подноготную своей сделки, направленной фактически против империи.
        - А вы вели, - я решил поддержать обмен банальностями.
        - Лорд, - а вот и Катон Блак решил вступить в разговор. Кстати, учитывая его не самую чистую репутацию, даже интересно, как он себя поведет... Впрочем, если обратить внимание на то, что обращается он для начала ко мне, а не к наместнику, пожалуй, неожиданностей ждать не стоит. - Прошу прощения, что помешали вашему разговору. Вам будет нужна помощь?
        - Спасибо, дальше я сам, - вежливо махнув рукой, я разрешил безопасникам удалиться и краем глаза проследил за Игорем.
        Все же брат у нас идейный повстанец - надо понимать, что новая информация может его шокировать... Но вроде бы пока все нормально: держит лицо кирпичом и делает вид, что ни капли не удивлен.
        - Лорд Солдок, - Карм Даус тем временем вежливо склонил голову, - позвольте поприветствовать вас как положено.
        Похоже, наместник окончательно пришел в себя. И ведь опять смог побороть страх - что его ждет за предательство, смерть? А он делает вид, что все нормально. Или, если вспомнить, как Ами пощадила сначала Крюса, потом Сапоро, в империи ведь не принято убивать в таких случаях... Может быть, и мне попробовать воспользоваться этой практикой? А если наместник попробует меня предать, то в следующий раз уже никакой пощады.
        Никакой пощады... И только тут до меня дошло, почему в империи вели сложилась такая традиция. Все же на поверхности: на Земле предателей принято убивать, потому что было полно прецедентов, когда они предавали уже и нового хозяина. На Соул же, где издавна используют петли времени, так поступать никто не будет. Вот нарушишь ты данное слово, а вокруг петля - в итоге никому не поможешь, а лишь обречешь себя на гарантированную смерть. Все просто. И если я прав, то Карм Даус абсолютно искренне готов к сотрудничеству со мной.
        - Мы сейчас улетим, ты же продолжай себя вести, словно ничего не случилось. А когда я через пару дней вернусь, устроишь мне встречу с этим алвом Кроу.
        - Принято, - наместник кивнул, потом, убедившись, что я закончил, ловким и сильным движением сдвинул с водительского сиденья застывшего телохранителя, занял его место и отправился обратно в город.
        Все же стальные у него нервы. В отличие от брата и троицы других моих спутников, у которых явно накопилось немало вопросов.

        Глава 2. Пятерка

        Отложив разборки на потом, я попросил всех сначала зайти на корабль, включил режим невидимости, вывел нас на орбиту и только потом расслабился, показывая, что готов к объяснениям.
        - Почему ты не дал нам ему хотя бы рожу набить? - пока Игорь собирался с мыслями, первым начал Михаил, явно захвативший роль лидера среди троицы преступников-подопытных.
        - Откуда ты знаешь всех этих вели?! - нет, брат все же не выдержал и тоже выпалил свой вопрос. - И почему они тебя послушались?
        - Сейчас я вам всем все расскажу, - я попробовал улыбнуться, чтобы разрядить обстановку, а параллельно влил серию внушений в Романа, на котором начал эксперименты по подчинению управляющей метки еще на Земле. - Так сложилось, что я тоже жертва эксперимента, с которым мы все оказались в той или иной степени связаны. Только немного более удачливая: ген Солдока у меня прижился, и теперь я могу использовать некоторые их техники, а заодно, так уж вышло, я смог помочь принцессе Ами...
        - И она тебя признала? - все время молчавший Артем не выдержал, и в его глазах сверкнуло что-то детское, наивное. - Значит, и нас тоже сделают лордами?
        - Не совсем, - я начал говорить медленнее, чтобы каждое из моих слов дошло до слушателей. - Как я и сказал, мне повезло. Мой ген прижился, у вас же еще нет. Скоро, если мы не вмешаемся, начнутся изменения: вы будете терять контроль над своими телами, а они станут сами собой разрушаться.
        - Почему ты считаешь, что вели тебя не обманули и ты в итоге тоже не умрешь? - Игорь, похоже, во всем готов видеть вину имперцев. Впрочем, вряд ли стоило рассчитывать на то, что он легко откажется от своих убеждений. Так не бывает.
        - Гарантий нет, но если мы соберемся все вместе, изучим свои силы, свои тела - уверен, это поможет ответить на этот вопрос.
        - И когда ты только все успел... - Игорь недовольно буркнул.
        Вот странно: с одной стороны, я понимаю, что для него мы не виделись меньше суток, он не терял меня и сейчас лишь испытывает подозрения относительно моих так резко проявившихся секретов. Но, с другой стороны, не могу избавиться от ощущения, что ему больше нравилось, когда я безмолвным хвостиком ходил следом, не задавал вопросы и выполнял любые его распоряжения.
        - Ты сказал «все вместе», есть кто-то еще? - в отличие от Игоря, Михаил оказался проницательнее и обратил внимание на то, как я сформулировал эту фразу.
        - Все верно, я знаю еще одного человека со встроенным геномом, и мы сейчас полетим, захватим ее с собой.
        - Куда? - ну слава богу, Игорь отошел от своих моральных терзаний и наконец-то задал вопрос по делу.
        - В мега-офис, где я работаю...
        - У меня там есть один осведомитель, могу попросить ее вывести нужного тебе человека. Пара часов, и никто даже не заметит, что мы...
        - Спасибо, - я оборвал Игоря. Конечно, можно было дать ему отличиться, почувствовать свою нужность, но сейчас важнее выиграть время. - Мы сможем сделать это проще и быстрее.
        Учитывая, что все вопросы с наместником мы уже решили, я решил не таиться, а просто-напросто подлететь к мега-офису на своем истребителе. Зависнуть напротив нужного этажа, пройтись по всем его обитателям параличом, выждать минуту, чтобы все потеряли сознание, и можно приступать к самой операции.
        - Сейчас я вскрою стену, - активирую пушки корабля на минимальную мощность и смотрю на Михаила. - А ты, как только откроется проход, забегай внутрь, ищи ее и затаскивай внутрь.
        Убедившись, что бывший пленник вивисектора внимательно рассмотрел фотографию Светы и кивнул, я приступил к выполнению только что озвученного плана. Минус стена, высадка группы спасения - я наблюдал через камеры, чтобы не пропустить, если вдруг понадобится моя помощь, когда неожиданно заметил, что паралич вырубил не всех. Мой упитанный коллега Леня, тот самый, что каждую неделю пытался подбить меня на сделку с акортетами, неожиданно оказался на ногах. К счастью, правда, он даже не стал пытаться помешать Михаилу, а только задал стрекача, но все равно странно. Как он так быстро освободился от паралича? А я ведь точно достал всех, кто был внутри!
        - Готово! - Михаил со Светой на плечах запрыгнул обратно на корабль, и мы тут же стартовали обратно в околоземное пространство.
        Орбитальный корпус опять даже не успел вмешаться, а я уже забил координаты Соул и начал прыжок. Вот и все, теперь все подопытные собраны вместе, и, надеюсь, этого хватит, чтобы понять, что именно сотворил с нами Алекк Кроу, и гарантированно избавиться от возможных неприятных последствий. Кстати, моя энергия как раз восстановилась...
        Внушение
        Внушение
        Внушение
        Я довел уровень подчинения метки в ауре Романа до ста процентов, и «паучок» техники внутри него окрасился полностью в черный цвет, а следом у меня на одном из свободных браслетов маури, надетых просто на всякий случай, вспыхнула новая точка. Вот же черт! У меня получилось, я смог подчинить подчиняющую технику! И, судя по тому, что поведение человека никак не изменилось, для него это прошло полностью незаметно. Интересно...
        Ладно, с этим можно будет поэкспериментировать уже на Соул, а пока есть кое-что другое, на что можно потратить свое внимание.
        Текущий уровень батарейки 9, прогресс 19,9%, запас энергии увеличен в 70 раз
        Прогноз заполнения энергией на 100% - 29 минут 59 секунд
        Вот так вот! Перехват контроля над техникой алва, в отличие от обычного применения других способностей, неожиданно оказал серьезное влияние и на мое собственное развитие. Переход на другой уровень и еще почти двадцать процентов сверху. Это очень и очень неплохо, а у меня ведь на очереди еще и Артем с Михаилом, надо будет только подождать пока энергия восстановится. Благо ее теперь побольше и можно будет попробовать успеть вообще за один раз.
        Но эксперименты пришлось отложить на потом. В себя пришла Света, и нам пришлось сначала ее успокаивать, а потом вводить в курс ситуации. Ничего интересного, но зато потом мы смогли наконец сосредоточиться на кое-чем поважнее - начать обсуждать, кому какие силы достались.
        - Ты умеешь ставить ментальную защиту, - я проинформировал девушку и даже показал ей запомненную с позапрошлой петли распальцовку.
        - А я? - тут же встрепенулся Артем.
        - Не знаю, - я развел руками, но потом неожиданно понял, что, зная имена родов, чья кровь досталась этой троице, можно и без научной степени разобраться, кто есть кто. - Ну-ка, попробуйте повторить эту технику.
        Я показал троице распальцовку активатора, и Роман без проблем смог воспроизвести заряд семьи Колонелей. Интересно! Ожидаемо, но все равно интересно...

        Глава 3. На корабле

        Следующей техникой, которую я всем показал, была распальцовка Книрров. Во время сражения в прошлой петле на стороне принцессы я приметил одного вели из этого семейства и на всякий случай запомнил что попроще из их арсенала. Кто бы знал, что уже так быстро это знание мне пригодится - все же не зря я тогда решил обратить внимание на выбранные вивисектором семьи.
        - Получилось! - на этот раз техника сработала в руках у Артема. - Такое чувство, будто ты потянулся, а потом замер в этом состоянии.
        Тут он согнул ноги, а потом подпрыгнул и коснулся потолка. А ведь тут не меньше трех метров - неплохо! Впрочем, чего еще следовало ожидать от способности Книрров, которые как раз славятся своим умением усиливать собственные тела. Михаил же у нас, получается, будет носителем гена Гауссов, исчезнувшего рода, о котором нет информации даже у дочери императора. Эх, знать бы что-то из их арсенала, но увы, даже в нашу первую встречу, когда полу-вели управляли уже только инстинкты, он использовал в основном лишь свои кулаки. И даже если там еще что-то и было, я это просто не заметил.
        - Максим, - меня вернул к реальности голос Светы, - а можно тебя на пару минут? Хотела спросить у тебя кое-что личное.
        - Да, конечно, - я не стал спорить и двинулся вслед за девушкой.
        По идее, проблем быть не должно: корабль на автопилоте, управление не перехватить, один из бандитов-подопытных уже у меня под контролем... Кстати, насчет этого - я спустил часть накопившейся энергии в Артема - учитывая его неожиданную силу и прыгучесть, будет лучше для начала взять под контроль именно его, а потом уже заниматься Михаилом. Если раньше тот был неформальным лидером троицы, то сейчас, оказавшись единственным человеком без силы (не считая Игоря), начал быстро терять позиции.
        - Так о чем ты хотела спросить? - я открыл проход в грузовой отсек, и мы со Светой оказались там, где нас точно никто не сможет подслушать.
        - Про наши отношения, - девушка как будто замялась. - Ты так говорил о моей силе, так смотрел на меня, словно мы знакомы... При том, что на работе мы и здоровались-то через раз. Ты явно не стал бы ничего говорить при всех, но, может быть, наедине... О чем я не знаю?
        Вот это да, а Света-то сумела меня удивить! Не знаю, то ли это последствие силы Крюсов, то ли она просто оказалась умнее остальных и смогла сопоставить все мои оговорки за время беседы с тем, что происходило по факту - но, как бы там ни было, она почувствовала, как что-то неладное творится со временем.
        - Ты меня опоил, может быть, какие-то психотропные вещества? И у нас что-то было? А я теперь ничего не помню? - я уже собрался рассказать про временную петлю, решив, что умение думать можно и поощрить, особенно учитывая, что вреда для меня это не несет, как Света неожиданно продолжила.
        И выяснилось, что ее подозрения оказались совсем иного толка, чем я еще недавно думал. Вот ведь, чуть не попался. И ведь сколько раз уже такое бывало, что и я сам, и мои знакомые пытались додумывать за других людей, что именно те имеют в виду, а в итоге попадали впросак.
        - У нас ничего не было, и ты все помнишь, просто я занимаюсь этим вопросом уже несколько месяцев, вот и знаю больше, - кажется, мои слова успокоили девушку.
        Она расслабилась... Но не от моих слов, а от того, что кто-то за моей спиной открыл сюда проход. Брат и трое полу-вели, у всех серьезные лица - похоже, пока меня не было на мостике, что-то произошло. Или... Света не просто так меня сюда увела - ее вопрос был всего лишь предлогом, чтобы дать этим четверым пообщаться без моего пригляда. И ради чего тогда все это? Кажется, главным после последних телодвижений неожиданно стал Игорь, и именно он вышел вперед, чтобы о чем-то мне поведать. Ну, думаю, можно будет его послушать.
        - Брат, ты мне потом сам скажешь спасибо, - в отличие от киношных злодеев Игорь не стал ничего объяснять, а сразу перешел к делу. - Вяжите его. И меняем курс, корабли повстанцев встретят нас у Лагара.
        Значит, вот в чем все дело. Не выдержала душа поэта - повстанец в Игоре все-таки победил, и он подговорил троицу преступников, чтобы те поддержали его захват власти. А показанные ими силы, видимо, убедили его, что проблем не будет. Впрочем, как они согласились, я еще понимаю, но Света - ей-то, лоялистке, зачем поддерживать идею лететь на базу Сопротивления?
        - А как же кружок Катона Блака? - я посмотрел на девушку и попробовал напомнить об озвученных ею идеалах.
        - Значит, и там меня выследил? - Света усмехнулась. - А ничего это не значит! Игорь с Артемом попросили ввести туда пару нужных людей, вот и пришлось устроиться.
        Да уж, значит, все обман. И то, как девушка изображала непонимание в той петле, когда я познакомил ее со Степаном, агентом Ланы, и то, как она играла союзницу во время полета на Соул... А ее смерть? Получается, если на нее напали и выкачали люди из Сопротивления, которые не могли о ней не знать, то ее устранили свои же? Как иронично. И, увы, даже если я об этом сейчас скажу, ничего не изменится.
        А вот в мотивации троицы преступников, собирающихся меня вязать, еще можно попробовать покопаться.
        - А вы? На Соул вас же могли вылечить! - я сделал вид, что не собираюсь сопротивляться, и мои противники поверили. Не стали спешить и даже ответили на вопрос.
        - На базе у Лагара нас тоже смогут подлатать, - Михаил сурово размял кулаки. - А вели? Они бы, скорее, вырезали из нас свой геном и бросили умирать, чем помогли. Таким, как мы, у них на планете лучше не появляться.
        Что ж, кажется, я начинаю понимать, как мой братец сумел заставить этих полу-вели принять его сторону - уверен, что только что услышанные мною тезисы были впервые озвучены именно им. И ведь самое обидное, как ловко люди могут игнорировать факты: вот же перед Михаилом в моем лице пример того, что с империей можно сотрудничать, но нет. Он предпочел поверить тому, кто задвинул перед ними красивую речь.
        Внушение
        Внушение
        Внушение
        Я запустил в Артема серию способностей, доводя контроль и над его меткой до ста процентов.
        Текущий уровень батарейки 9, прогресс 45,1%
        Мой уровень скакнул, на браслете появилась вторая точка - значит, все получилось.
        - Он что-то делает, осторожнее, - Света, похоже, лучше всех освоилась со своими силами и все же смогла заметить, что я не просто так пошевелил пальцами. Вот только уже поздно.
        - Держите Михаила, - я отдал своим новым подчинённым приказ через браслет, и те моментально повиновались. Я же обвел взглядом потерявших боевой настрой членов моего экипажа. - Может быть, теперь без рукоприкладства поговорим о том, чего мы хотим от жизни и попробуем договориться?
        - Ты такой же, как вели! Ты испорчен! - Игорь, похоже, сорвался. - Ты продал душу за их силу! Ты продал меня! А ведь мы могли бы...
        Договорить он не успел, и прервал его не я - я, наоборот, молчал, давая ему выговориться в надежде, что потом мы сможем перейти на нормальный тон. Взорвался Михаил... Причем в прямом смысле этого слова - его кожа пошла волнами, в некоторых местах прорываясь уродливыми язвами, а поток силы, окруживший его, искорежил и взорвал тела Артема и Романа. Как десантников Ами на кораблях Крюса... Игорю и Свете тоже досталось, и только я, так как стоял дальше всех, почти не пострадал. Вот только надолго ли это?
        Все-таки напротив меня стоит полностью потерявший сознание и при этом каким-то инстинктивным образом освоивший силу Гауссов полу-вели.

        Глава 4. Моя химера

        - Тебе конец, - произнес изуродованный получеловек-полувели и медленно, с отвратительным хрустом, крутанул головой. Да что это с ним? Если он говорит и все еще в сознании, то откуда такое настойчивое желание меня прикончить?
        Непонятно... А тут еще Михаил попер на меня будто товарный поезд, широко разведя руки в стороны - словно хотел меня заключить в смертельные объятья. Я бросил взгляд в сторону пострадавших, одновременно отпрыгивая назад, чтобы не дать полувели себя поймать: Роман с Артемом сейчас больше были похожи на кровавый фарш, даже непонятно кто из них где, а вот брат со Светой, кажется, еще могут шевелиться.
        Удар!
        Михаил со всего размаху всадил свой огромный кулак в стенку истребителя, которая хоть и не промялась, но заметно завибрировала - что-то мне это начинает уж слишком напоминать нашу драку в прошлой петле. Конечно, есть и странности вроде попыток атаковать руками, когда только что на примере своих товарищей Михаил продемонстрировал нечто гораздо более эффективное.
        Впрочем, сейчас не до исследований - слишком много рисков. Мы в ограниченном пространстве, бежать особо некуда, прятаться тоже. Плюс ко всему со мной еще брат и Света - раненные, но живые, и приносить их в жертву химере не вижу смысла.
        Давление
        Я активировал способность, что принесла мне победу в прошлый раз и смогла пробить защиту не только этого полувели, но и его более совершенных собратьев. Вот только увы, на этот раз техника почему-то не сработала. Пробую еще раз, и еще! Надо срочно понять, что происходит.
        Давление
        Статус
        Недостаточно энергии для активации (3% из 45% от общего запаса)
        Так вот в чем дело! Не знаю почему (видимо, какая-то особенность именно этой техники или в целом всех творений гнарфов), но давление, несмотря на повышение моих запасов энергии в несколько десятков раз, продолжало требовать на активацию именно половину резерва. Странно, но хотя бы я теперь понимаю, что происходит, и могу попробовать придумать какую-нибудь другую стратегию.
        И побыстрее!
        - Арррр! -лицо моего противника исказилось, и он, заметно ускорившись, снова рванул ко мне, на ходу пытаясь зацепить кулаками.
        Не теряя времени, я буквально кубарем скатился по лестнице из трюма в один из проходящих под ним технических коридоров, а вот Михаил, оглушительно рыча, задержался - а нечего было пытаться снести на ходу кусок стены! - и это сейчас может дать мне фору в несколько секунд. Но что же делать? Ждать пока накопится энергия на «Давление»? Но это около десяти минут - смогу ли я столько бегать, не попадаясь под руку Михаилу? Хороший вопрос. Попробовать подчинить? Если соотнести мои прошлые затраты на его товарищей и текущие запасы моей батарейки, выглядит вполне реализуемо.
        Проявление
        Я подсветил подчиняющую технику в ауре полувели, а потом зарядил в нее длиннющей серией тайного умения Солдоков.
        Внушение
        Внушение
        Внушение
        «Паучок» в ауре Михаила недовольно мигнул и, такое ощущение, загорелся красным еще ярче. Сопротивляется! Похоже, пробуждение силы замедлило процесс. Но не остановило! Процент подчинения пусть и медленно, но все же вырос, так что я на верном пути. Вот только теперь накопившихся запасов энергии точно не хватит, и какое-то время придется побегать, чтобы набрать необходимый уровень заряда.
        - Не тяни время, Макс, - полувели, наконец, пришел в себя после удара о стену и спрыгнул ко мне. - Я все равно тебя убью, и чем дольше ты бегаешь, тем мучительнее будет твоя смерть.
        Он снова заговорил! Причем это действительно осознанная речь, значит, полное поглощение разума еще не случилось, и можно этим воспользоваться.
        - Михаил, тебе еще можно помочь, - я бросился в сторону, уходя от кулаков пыхтящего врага. - Подумай сам...
        Ну, конечно! Когда полувели взорвал Романа с Артемом, это было не окончательным переходом на новую ступень, а чем-то вроде вспышки. Сейчас же Михаил снова частично вернул себе контроль над телом и именно поэтому не обращается к техникам Гауссов - нет у него такой привычки - а пытается работать кулаками.
        - Не собираюсь я думать! - полувели снова попытался попортить стену. - Вели сделали это со мной, я для них мясо, подопытный! Они меня вскроют и не подумают помогать!
        Неожиданно я осознал одну простую истину. Я же капитан на своем корабле, а напротив меня хоть и очень опасное существо, но совершенно не разбирающееся в окружающей его обстановке и, главное, металл маури ему не по зубам. Кажется, вопрос времени, необходимого на накопления нужного количества энергии для подчинения последней химеры, я решу даже проще, чем думал раньше.
        Хорошо, что я успел тщательно изучить свой истребитель и ориентировался в нем не глядя. Нажать кнопку, открывающую проход обратно в один из основных коридоров, нырнуть, перекатившись, внутрь, а теперь закрыть, пока Михаил не последовал за мной. Есть! Теперь меня и химеру отделяла крепкая дверца, которую можно вскрыть разве что бластером.
        - Тебя изуродовали не вели! - включив внутреннюю связь, обратился я к Михаилу, который сейчас исступленно колотил в дрожащее перекрытие. - Вспомни, это сделал алв, ему все равно, над кем ставить опыты.
        Я выдохнул, задумавшись о том, не решит ли полувели отыграться на брате со Светой - несмотря на их попытку меня захватить, эти двое мне еще пригодятся. И неожиданно выяснилось, что беспокоюсь я совсем не о том. Не знаю, послужило ли катализатором мое бегство и невозможность добраться до моего бренного тела или просто пришло время, но, как бы там ни было, к своим обычным ударам Михаил неожиданно начал добавлять энергию Гауссов. И от этого еще недавно непоколебимая дверь начала вспучиваться и изгибаться.
        Очередной страшный удар, и выбитая Михаилом переборка чуть не придавила меня, отправив на очередной виток петли - чудом увернулся, плюсом еще сработал щит, смягчивший удар по касательной. И все же ощущение было далеко не из приятных.
        Эх, сейчас бы использовать псов, но в этой петле я ими еще не обзавелся, так что грузовой трюм сейчас пуст. А вот места там, кстати, полно, и, пока я окончательно не выдохся, в нем можно еще побегать, уворачиваясь от сильного, но все же еще не до конца освоившегося со своим новым телом и способностями полувели.

        Глава 5. Выбор

        Михаил напоминал сейчас миниатюрного Кинг-Конга в пещере, он буйствовал и разрушал все на своем пути. Искрились вырванные провода, гремели по полу куски оторванных коммуникаций и настенных панелей, а потом полностью покрывшийся волдырями полувели принялся швыряться в меня этим хламом. Щит исправно выдерживал эти хаотичные атаки, а я тем временем внимательно следил за кулаками Михаила. Летящий мусор не опасен, а вот если я пропущу усиленный техникой Гауссов удар, он может легко стать последним событием этой петли...
        Активация
        И не зря я ждал! Нужный момент оказалось совсем не сложно заметить, благодаря еле заметному свечению, окутавшему руки Михаила - и именно его я попытался сбить техникой Колонелей. И ведь получилось! Удар в полную мощь вот так, конечно, уже не остановить, но на этапе формирования сила Гауссов мне еще поддается. А значит, какое-то время я точно смогу контролировать все больше и больше уходящего в разнос полувели.
        Внушение
        Внушение
        Внушение
        Воспользовавшись небольшой паузой, я продолжил бомбардировку подчиняющей техники алва, доведя свой уровень контроля до двух третей - еще немного. Тем временем мы добрались до перехода на посадочную палубу, при входе на которую я решил повторить финт с закрытой переборкой, но Михаил оказался готов к такому повороту событий. Он прыгнул вперед, будто тигр, упал на пол и проехался по нему, проскользнув за мной, пока я пытался перекрыть ему дорогу. В итоге мне пришлось отскакивать в сторону и прятаться за темные матовые контейнеры. К сожалению, пустые - никакого оружия там, естественно, не было. С учетом того, что кроме истребителей и браслетов маури по петлям вместе со мной ничего больше не путешествует, как я понял, это просто часть комплектации космолета.
        Кстати, они были довольно тяжелыми, но Михаил расшвыривал их будто картонные коробки, а некоторые даже рвал. А еще, судя по тому, что он перестал со мной разговаривать, вместо этого что-то невнятно бормоча, процесс потери личности и полного превращения в химеру шел полным ходом. В трюме резко запахло чем-то очень неприятным, как будто я оказался на бойне, где не было вентиляции. А еще, похоже, с Михаила что-то капало.
        Выскочив из-за очередных ящиков, я опрометью бросился в сторону противоположного борта и заметил, что страшные раны на теле Михаила сочились густой темной кровью, которая стекала по коже и почти не впитывалась в остатки одежды. Лицо бывшего молодого спортивного парня, а ныне уродливой химеры, перекосилось, рот скривился в гримасе, а единственный глаз заплыл. И как он меня еще видит в итоге?
        Неожиданно выключился свет. Просто в одно мгновение трюм погрузился в полную темноту, и ничего стало не разобрать. Что же случилось? Хочется верить, что это авария, а не братец со Светой нашли способ от меня избавиться. И, главное, как мне теперь быть, ведь полувели теперь сможет с легкостью до меня добраться!
        Так, спокойно, Макс, без паники! В шлеме есть поляризация на случай слишком яркого света, значит, должно быть и что-то, решающее противоположную проблему. Есть! Стекло осветилось приятной зеленью, и я смог разобрать силуэт Михаила, размахивающего своими огромными кулачищами и продолжающего громить остатки контейнеров. Он меня, похоже, не видит... Хм, а может, эта темнота не так уж и плоха.
        Воспользовавшись неожиданным подспорьем, я ловко уходил от слепых атак химеры, пока запас энергии снова не восстановился до нужного мне уровня. А вот теперь...
        Внушение
        Внушение
        Внушение
        Внушение
        Михаил явно что-то почувствовал, вернее, почувствовала пульсирующая в нем техника, заставившая его впасть в еще большую ярость. Он бросался на стенки, доломал последние контейнеры и каким-то чудом промахнулся мимо меня. А потом я довел подчинение до ста процентов, и Михаил с протяжным мучительным стоном тяжело рухнул на пол.
        - Встань, - приказал я.
        Михаил, несмотря на отчетливо плохое состояние, набрался сил и вскочил на ноги, пошатнувшись, но удержавшись. В зеленоватом свечении ночного режима его лицо напоминало чудовищную маску, а сочащееся густой кровью тело напомнило о дешевых старых ужастиках, которые я любил в подростковом возрасте.
        - Иди за мной, - полувели меня не видел, но сориентировался по голосу, и мы выбрались из темного трюма.
        Здесь света тоже не было. Это что, получается, все же весь корабль оказался обесточен? Но при этом, судя по звукам и легкой вибрации, мы все-таки летим.
        - Макс! - послышался слабый голос брата.
        На секунду я подумал, что мне это чудится, но Игорь вновь позвал меня, а потом в отсеке включился свет, залив стекло-экран моего шлема ослепительным ярко-салатовым сиянием. Я среагировал мгновенно и активировал обычный режим, добавив слегка затемнения - слишком уж контрастный переход получился.
        Брат стоял в проходе с выломанной переборкой и опирался одной рукой на стенку. Лицо Игоря было бледным, его самого заметно трясло, но все же он был жив и относительно цел. А вот Михаилу точно было не очень хорошо. Обернувшись, я увидел, что его единственный глаз был прикрыт, парень тяжело дышал. Зато кровь, кажется, перестала сочиться из трещин в коже, застыв неприятного вида струпьями.
        - Вы?.. Ты?.. - Игорь переводил взгляд с меня на Михаила и обратно, пытаясь сформулировать вопрос.
        - Все нормально, - я поднял вверх ладонь, показывая, что конфликт исчерпан. - Как там Света?
        - Ей совсем плохо, - покачал головой брат. - Я ввел ей пару инъекций - хорошо, бортовая аптечка цела. Сейчас она отдыхает.
        Он ведь сейчас совсем другой, не такой, как тогда, когда полчаса назад объявлял о захвате власти и смене курса. Тот Игорь даже думать не хотел, сможет ли его решение навредить мне, а вот этот... Но можно ли верить только лишь одним своим ощущениям?
        - Это ты выключил свет? - может быть, это поможет мне принять решение.
        - Да, - просто кивнул Игорь. Впрочем, я и не сомневался. - Знаешь... когда Миша взорвался...
        Тут он осторожно перевел взгляд на одноглазого полувели, но тот как будто не слушал. Или просто был не в силах ничего сказать.
        - В общем... какие бы у нас ни были разногласия, ты мой брат, и я не мог допустить, чтобы тебя расплющили о стену или разорвали. Тем более что...
        Игорь замолчал, многозначительно посмотрев на Михаила, и принялся баюкать свою руку, которой опирался о стенку корабля. Не думаю, разумеется, что этот инцидент кардинально изменил его убеждения, но допустить моей смерти он все же не мог. По крайней мере, мне хочется в это верить.

        Глава 6. Разговор

        - Поможешь мне? - чувствуя, что ситуация затягивается, спросил я и кивнул на все еще пошатывающегося Михаила.
        Плевать на всё! На разумные доводы, на неразумные риски - брат дал мне повод снова поверить в него, и я не буду от него отказываться. Да, спину я ему вряд ли доверю, буду оглядываться, смотреть в оба, но... У меня так давно не было семьи, не хочу так легко отбрасывать возможность снова ее обрести.
        - А как ты с ним все-таки справился? - Игорь подошел к Михаилу и с опаской встал по другую сторону от полувели, готовясь помочь ему добраться до медотсека.
        - Есть кое-какие способности... - я не стал продолжать, а Игорь не стал настаивать, прекрасно понимая, что сейчас не в том положении. - Помоги его подхватить.
        Я попробовал взять Михаила под руку, но тот неожиданно вырвался.
        - Я сам, - полувели неуверенно сделал пару шагов, а потом замер.
        И опять непонятно, то ли он в сознании, как было с его друзьями, которые могли вести себя как хотят, пока я не отдал первый приказ, то ли он уже стал полноценной химерой, этаким псом в человеческом теле.
        - Сам? - я решил еще раз уточнить, глядя на переставшую двигаться фигуру.
        Молчит. Похоже, все же трансформация понемногу берет верх, и пока этот процесс не дойдет до конца, ничего не будет понятно. Одно радует - хотя бы о нападениях можно больше не беспокоиться.
        - Подхватывай его, - я снова повернулся к Игорю, и тот вместе со мной помог на этот раз уже не сопротивляющемуся Михаилу доковылять до корабельного лазарета.
        Выделенное под это помещение было довольно-таки миниатюрным, всего на два места, одно из которых уже было занято лежащей без чувств Светой. А Игорь, однако, быстро сориентировался - пока мы с Михаилом дрались, оттащил сюда девушку, потом принял решение, что делать дальше, и вырубил свет в истребителе. И ведь догадался еще, как именно все это можно сделать.
        Михаил тем временем словно догадался, чего от него ждут, окинул нас мутным взором и завалился на скрипнувшую под его тяжестью койку. Игорь сразу же воспользовался этим и довольно ловко подключил к телу полувели какие-то электроды, даже капельницу поставил.
        - Где научился? - с искренним уважением спросил я.
        - Так я же на «скорой» работал, - пожал тот плечами. - А с техникой вели уже в Сопротивлении... Ты что, правда, не помнишь?
        Я отрицательно покачал головой. Что ж, похоже, все-таки настало время серьезного разговора о моем прошлом. Тем более что откладывать его нет больше ни поводов, ни причин.
        - Нет, только последние дни и часы, - я не удержался и напомнил Игорю о том, что он хотел провернуть до «взрыва» Михаила.
        - Макс, - после ощутимо большой паузы брат наконец-то заговорил. - Я все еще не понимаю, что с тобой произошло. Откуда у тебя такие силы, связи и возможности... Возможно, все это меня испугало, за тебя и за себя, и заставило пойти на захват корабля и все, что за этим последовало. Наверно, я был не прав. И я точно не собираюсь это повторять. Но прошу, расскажи, что случилось, и мы вместе, как и раньше, решим, что делать дальше.
        Вот такой вот у меня брат. О том, чтобы извиниться, даже и не подумал. Похоже, несмотря на помощь со светом и некоторое раскаяние, он все же до сих пор себе на уме. И как теперь строить с ним отношения?
        - Это долго рассказывать, - чуть помедлив, проговорил я. - Давай так: будем отвечать на вопросы друг друга, только честно и без утайки. Договорились?
        Несмотря ни на что, самому врать совсем не хочется. А так, правильные вопросы мне еще нужно умудриться задать, плюс по тому, о чем будет спрашивать сам Игорь, можно будет понять, что его интересует - ну, а скрывать нашу историю встречи, которая так меня интересует, он вряд ли будет.
        - Конечно, - вот брат и согласился на мои условия.
        - Только, позволь, я начну, - я не собирался упускать из своих рук инициативу. - Все-таки я почти ничего не помню...
        - Хорошо, - Игорь подбадривающе кивнул. И откуда в нем столько снисходительности? Неужели я раньше был настолько жалок?
        - Откуда мы узнали друг о друге?
        Игорь неожиданно отвел глаза, а потом все же нашел в себе силы вновь посмотреть на меня.
        - Это не самая приятная семейная история, Макс... - начал он и вновь замялся.
        - Рассказывай.
        - В общем, так получилось, что когда папа ушел от нас... от моей мамы, он встретился с твоей, и дальше ты все знаешь. Обо мне он тебе не рассказывал, а с нами он не виделся, только деньги присылал, - Игорь заметно нервничал. - Я тебе об этом уже рассказывал, когда разыскал... Всегда тебя ненавидел, а потом, когда повзрослел, понял, что это глупо.
        - И тогда мы встретились... - подсказал я.
        - Да, встретились, поговорили. Сначала я подумал, что общаться не будем - на первой же встрече все и закончится. Но потом была вторая встреча, третья. И, наконец, пришло понимание, что мы не такие уж и разные, - брат натянуто улыбнулся.
        - И как получилось, что мы с тобой начали работать на повстанцев? - спросил я.
        В прошлой петле Игорь уже успел сказать мне, что в Сопротивлении состоял только он один, но почему бы не использовать уже известные мне факты, чтобы проверить искренность моего брата.
        - Работал только я, ты был сам по себе, - покачал головой Игорь. - Даже не знаю, как уговорил тебя ввязаться в эту авантюру с угоном истребителя... Наверное, тебе просто понравилась сама идея полетать на космолете. Вот ты и согласился. А потом, когда все завертелось, я просто не мог допустить, чтобы тебя схватили, поэтому остался - прикрывать тебя. Лучше уж я, раз ввязался в Сопротивление, а ты ни при чем.
        Как интересно. Игорь подтвердил отсутствие у меня связей с повстанцами, мол, я просто любитель космоса. Правда, эта информация никак не объясняет моей активности с финансами, когда я собирал с друзей в долг все, что только можно, или того случая, когда я попросил Олесю устроиться на работу в военкомат вели. Впрочем, к этому мы еще вернемся. Сейчас важнее то, что брат мне все-таки соврал. В прошлый раз он сказал, что мы просто разделились при бегстве от наместника. Сейчас же выдал историю о том, как прикрывал меня.
        Давит на чувство вины - как низко.

        Глава 7. Первый

        Кстати, может быть, рассказать ему о петлях? Пусть задумается о том, во что может встать ему ложь... Тем более, вреда мне это принести не должно. Все, кому он мог бы поведать о моих путешествиях во времени, уже и так в курсе. А благодаря браслетам и истребителям маури, я теперь могу сбежать от любой опасности даже в самом начале петли.
        Решено! И тогда я коротко рассказал Игорю о том, что Сопротивление раз за разом взрывает Соул, перезапуская петлю, что меня случайно затащило туда, и теперь я переживаю одну и ту же неделю, что в большую игру втянуты не только повстанцы и империя, но и гнарфы, алвы и еще крок знает кто... Только про белую звезду я не стал ничего говорить и о том, почему туда все так рвутся.
        - Мы уже с тобой говорили? - когда я закончил, Игорь покраснел и, кажется, сделал правильные выводы из услышанного.
        - Один раз, - я опять не стал ничего выдумывать. - Но при желании в будущем сможем и повторить.
        - Если ты этого захочешь, - Игорь почесал лоб. - Ладно, я понял, врать тебе не имеет смысла. Ты потом сможешь все проверить, а лишившись веры в меня, просто перестанешь возвращаться?
        - Ты опять хочешь, чтобы я чувствовал себя виноватым?
        - Черт с тобой! - Игорь чуть не взорвался от ярости, но теперь, возможно, впервые с начала разговора начал говорить правду. - Мы на самом деле братья. Встретились, разошлись, решив больше не видеться. А потом ты связался со мной и попросил помочь сначала с деньгами, потом с трудоустройством какой-то твоей знакомой, потом информацией о лаборатории наместника. Там-то я и нашел следы истребителя и предложил сделать ответный жест, выкрав его.
        Игорь замолчал, сделав паузу на восстановление дыхания. А я стоял как громом пораженный: получается, это не брат меня использовал, как я все это время думал, а я его. Понятно, почему он не так уж и удивился всем изменениям, что со мной произошли. Решил, что это все результат когда-то затеянной авантюры... Вот только в чем она заключалась и что именно я хотел сделать? Похоже, несмотря на появление брата, которому я уже назначил должность ключа к моему прошлому, все это пока так и остается загадкой.
        - Кстати, Макс, - в глазах Игоря неожиданно зажегся злой огонек. Он что-то задумал? - А ты знаешь, какой уровень батарейки был у Крониана?
        - Крониана?
        - Вот этим ты меня всегда поражал. С одной стороны, ты всегда поддерживал вели в тех начинаниях, что они принесли на Землю, и поэтому я никогда не говорил с тобой о своих делах открыто. Но, с другой, ты ведь никогда особо и не интересовался историей этих синемордых прогрессоров. Ни их самих, ни захваченных ими миров.
        - И как это связано?
        - Кронинан - это основатель империи. Первый и в свое время самый известный из ее правителей, о котором, впрочем, за последние несколько тысяч лет старательно стирают любые упоминания.
        - И это как-то связано с его уровнем батарейки?
        - Да. Просто раньше империя была другой. Ее властитель, тот, кто на самом деле пытался помочь другим мирам, был восьмидесятого уровня.
        - Восьмидесятого?! - я не поверил своим ушам, настолько это отличалось от моих представлений о мощности.
        - Именно! Психиками становились только с десятого, когда по-настоящему формировалось энергетическое ядро. А что сейчас? Все выродилось! Пятый уровень батарейки, и вели уже начинают чувствовать себя богами - они же ведут себя как дети. И, думаешь, такие существа смогут что-то дать нашей родине?
        - Что-то уже дали, - разговор до этого словно ускорялся с каждой фразой, и вот Игорь, выдав мне все, что хотел, на этот раз решил промолчать, просто пожав плечами в ответ на мое возражение.
        Вроде как думай дальше сам. И, черт побери, мыслей после этих слов у меня родилось действительно много. Нет, порыва бежать в ряды повстанцев у меня не появилось, но вся эта речь - черт побери, на этот раз она прозвучала гораздо убедительнее, чем все слова коммандера или Ланы до этого. Получается, империя вели не просто столкнулась с очередным кризисом, она медленно движется к своему концу. Как еще назвать падение уровня технологий? И я говорю не только про личные запасы энергии, а еще и про технику. Виданное ли дело, когда император предпочитает использовать корабль, созданный чужой расой, даже не представляя до конца, на что он способен! Будь это не так, вряд ли бы мне в прошлой петле удалось так легко его угнать.
        - Игорь, - я позвал брата. - Вы считаете, что империя погибнет? Но зачем тогда вмешиваться? К чему рисковать навлечь на себя ее гнев?
        - Чтобы не привязываться к ней, - брат опять сверкнул глазами, но на этот раз я понял, что огонь внутри - это не гнев, это просто ярость на себя самого за то, что не можешь исправить все, что хочется. Я знаю, сам порой страдаю чем-то похожим.
        - Что ты имеешь в виду?
        - Империя падет. И если мы окажемся ее частью, то и Земля последует за Соул, которая не даст нам пережить взлет, а сразу отправит на свалку истории.
        - И ты веришь, что история о Крониане и прошлом - это правда? - слова Игоря звучат убедительно, но где гарантии, что он и сам не был обманут.
        - Станция «Грокус-1701», один из заброшенных аванпостов старой империи. Сопротивление нашло ее четыре месяца назад. Я был одним из тех, кто высаживался для ее проверки, и одним из первых читал тексты в библиотеке.
        - Но почему тогда Сопротивление не использует эту информацию? Они бы тогда, вполне возможно, смогли бы добиться своего без всякой крови.
        - Я занимаю не настолько высокое положение, чтобы ответить на этот вопрос. Но, уверен, если подумаешь, ты сможешь сделать это сам.
        И ведь действительно могу. Зачем выдавать такой козырь, зная о петле и понимая, что он лишь позволит твоим противникам найти и отработать контраргументы? Впрочем, вариант с подставой это все равно не отметает - подумав, я попросил брата скинуть мне координаты системы, где была найдена эта станция. Будет время, обязательно туда слетаю, а пока не буду торопиться с выводами - Соул уже слишком близко.

        Глава 8. Лед

        - Мак! - в динамиках, заставив меня вздрогнуть, раздался голос принцессы. - Наконец-то ты прибыл. Образцы живы?
        - Один измененный в целости и сохранности, - ответил я, имея в виду Михаила. - Еще двое взорвались и теперь их даже опознать нельзя. Плюс девушка, которая получила порцию крови Крюсов и не превратилась в химеру.
        - Весьма интересно, - в голосе Ами чувствовалось искреннее любопытство. - Садись сразу на территорию Золотого замка, я даю разрешение. Медики уже будут наготове.
        Принцесса отключилась, а Игорь со странной улыбкой посмотрел на меня:
        - Надо же, вот я и побываю на Соул. Или, может быть, ты все же одумаешься?
        - Не буду спешить, но могу пообещать, что проверю все сказанное тобой.
        - Ты же понимаешь, что никто из высоких семей вели не должен ничего узнать. Если это правда...
        - Если это правда, то ты прав, - я успокоил брата. - Я пока не собираюсь пересматривать свои политические взгляды, но и рассказывать о твоем источнике тоже ничего не буду. В ответ я рассчитываю, что ты хотя бы на время оставишь свои повстанческие замашки и будешь вести себя как приличный землянин.
        - Раз ты дал мне слово, то и на меня можешь рассчитывать, - Игорь улыбнулся, а потом протянул мне ладонь для рукопожатия.
        Больше мы до самого приземления ни о чем не разговаривали. Истребитель мягко сел на указанную Ами площадку, и, как только дверца шлюза открылась, на борт взошли несколько вели в чистых бежевых халатах в сопровождении двоих безопасников.
        - Лорд Солдок, - поприветствовал меня один из них, старший по званию, - ее высочество приказала нам забрать пострадавших.
        - Двое выживших в медицинском отсеке, - кивнул я. - Останки еще двоих - в холодильной камере.
        Михаилу после капельницы и поддерживающих процедур стало заметно лучше, и он даже смог сам выйти из отсека и спуститься на площадку перед дворцом. Оба безопасника, тем не менее, достали свои чхеду-боны - видимо, их предупредили, на что могут быть способны химеры. А вот Свету, до сих пор лежавшую без чувств, вели в бежевых халатах вынесли на носилках. Главное, чтобы она, как придет в себя, не начала делать глупости - впрочем, в прошлый же раз девушка прекрасно притворялась союзником вели, так что, уверен, и в этот раз никаких проблем не будет.
        Следом спустились по трапу и мы с Игорем. Принцесса терпеливо ждала моего появления и, лишь скользнув взглядом по брату, вежливо кивнула и поприветствовала меня:
        - Здравствуй, Мак. Рада, что ты выполнил миссию почти без ошибок.
        Вот ведь, не удержалась от колкости. Хотя сама еще не так давно утверждала, что ее устроят и трупы химер.
        - Учту свои ошибки на будущее, ваше высочество, - высокопарно ответил я и отвесил поклон, Игорь все это время наблюдал за нами с расширившимися от удивления глазами. Да уж, все-таки одно дело слушать мою историю, и совсем другое наблюдать ее последствия в реальности.
        - Довольно церемоний, - неожиданно скривилась Ами, а я почему-то задумался о том, знает ли принцесса о силе своих предков. - Идем, нам надо поговорить.
        Игоря, который уже начал крутить головой, любуясь видами дворца, пришлось тащить за руку. Впрочем, на серьезный разговор его, конечно, с собой не взяли - оставили в просторной гостевой под надзором одного безопасника в форме и еще одного скрытого соглядатая, который неплохо изображал скучающего посетителя за соседним столиком. Но именно что неплохо, до идеала его актерская игра не дотягивала. Впрочем, не исключено, что так и задумывалось - своего рода психологический ход. Мол, у нас не забалуешь, и охраны на самом деле больше, чем кажется.
        Останки Романа и Артема увезли в лабораторию, как пояснила Ами, а Свету с Михаилом потащили вообще в другое крыло замка. Там, опять же по словам принцессы, располагался небольшой полигон для исследований, более укрепленный на случай внезапного буйства подопытных.
        - Помни, ты обещала его вылечить, - сказал я, имея в виду Михаила как единственного оставшегося в живых из числа химер.
        - Сначала надо собрать образцы в текущем состоянии, - подчеркнула Ами. - Как только все будет закончено, меня сразу известят, и я использую медитацию. Тем более, как я понимаю, метку алва ты уже подчинил, и проблем быть не должно.
        Принцесса подбадривающе мне улыбнулась, и мы прошли в небольшой уютный кабинет, оформленный в стиле какой-то водянистой планеты, где в итоге и расположились.
        - Рассказывай, - Ами опустилась в соседнее со мной кресло и величественно махнула мне рукой, сама в это время погрузившись в свой коммуникатор.
        Кажется, я начинаю понимать, что именно изменилось в наших отношениях. Раньше я был союзником и, как мне хочется верить, немного другом, а сейчас я для Ами словно обычный подданный. Вроде бы ничего критичного, но почему-то очень обидно.
        - Мы можем попытаться захватить вивисектора, - я начал сразу с главного. - Мы очень любезно пообщались с наместником Кармом Даусом, и он обещал всяческое содействие короне и лично лорду Солдоку. В том числе и помощь в организации встречи с последующим захватом.
        - Значит, он вступил в сговор с алвом против отца и меня? - нахмурившись, уточнила принцесса.
        - Именно так, - я не стал спорить. - Но все же сейчас он будет нам полезен.
        - Согласна, но проследить за ним, чтобы не наделал глупостей, все равно будет не лишним, - Ами посмотрела на меня и подняла бровь. Мне кажется или в ней мелькнуло что-то живое, как раньше?
        - Надеюсь только, что это будет не Катон Блак, я видел его среди повстанцев, - я решил позаботиться о деталях.
        Не знаю, в каком чине этот безопасник, но после руководства операцией по спасению наместника начинаю думать, что он не так прост, как мне казалось раньше. Как бы и принцесса к нему не обратилась.
        - Спасибо, Мак, - поблагодарила Ами . - Но, вообще, работать среди врагов - это часть службы любого сотрудника в зеленом мундире. Впрочем, сейчас ты прав - лучше не рисковать.
        И вот тут мне стало по-настоящему стыдно. Почему я решил, что Блак - это враг? Потому что однажды мы ворвались к нему вместе с Кромвелем? Так теперь-то я уже знаю, что смерть Светы - это внутренние разборки повстанцев. Потому что видел его у одного из городских бандитов? Так правильно сказала Ами - это часть его работы. А вот с прибытием на помощь к Карму Даусу он действительно справился довольно оперативно. И что теперь, я сломал карьеру хорошему служаке?
        - И вы, ваше высочество, тоже правы. Сейчас подумал и понял, что, возможно, был несправедлив к этому вели.
        - Признаешь свои ошибки? А ты растешь, Мак, - впервые за все время разговоров в этой петле Ами мне искренне улыбнулась.
        Но что случилось? Почему именно эти слова пусть немного, но растопили ее сердце?

        Глава 9. Дети

        В этот момент в дверь постучали, и спустя десять секунд паузы в переговорную вошел Родиун Панариан.
        - Ваше высочество, - он вежливо склонил голову, а затем повернулся ко мне. - Лорд Солдок.
        Поприветствовав нас, он занял место за столиком, сев одновременно напротив меня и Ами. Но на этом усиление нашего собрания не закончилось - следом в комнату вошел уже знакомый мне младший Сапоро, а потом и сразу несколько вели, каждого из которых я в итоге не сразу, но узнал. Это были главы тех семей, которые доказали свою преданность принцессе в предыдущей петле, когда мы сражались с Крюсом: Анкудио, Тул, Вонтолли, Заринкис, Кичик, Мант, Прадл, Катаб, Кират, Ллонк и еще несколько верных лордов. С учетом того, как быстро они очутились поблизости, принцесса уже явно замышляла военный совет. Неужели вновь решила действовать в отсутствии отца?
        Кабинет моментально стал невероятно тесным, хорошо еще, что стульев всем хватило. Ами выразительно посмотрела на меня и кивнула, показывая, что мне нужно все объяснить благородным донам... то есть, конечно, лордам.
        - Вивисектора зовут Алекк Кроу, - я даже поморщился, когда произнес его полное имя, как будто бы заикаясь. - Через пару дней наместник Карм Даус сможет устроить мне встречу с ним. И тогда можно попробовать его захватить.
        - Он чрезвычайно опасен, - добавила Ами. - Вы видели его подопытных и читали предварительные отчеты.
        Однако же оперативно, отметил я про себя. Значит, Ами еще до моего прилета собрала верных лордов и сообщила им часть информации. А потом я привез, гм, материал, и они уже примерно представляли, чего можно ожидать. В принципе, неплохо - не нужно лишний раз вводить всех в курс дела.
        - Значит, брать его нужно сразу объединенными силами лучших психиков, - предложил лорд Катаб.
        - При этом следует помнить, - добавил Бадрик Тул, - что прибытие на Землю большого количества элитных бойцов привлечет ненужное внимание и может сорвать операцию.
        - Значит, лорду Содоку необходимо назначить встречу на послезавтра, - лорд Заринкис, который был заметно выше остальных, наклонился и, прищурившись, посмотрел на меня. - А мы начнем отправлять психиков в несколько заходов уже сегодня.
        - Мои парни сейчас на Земле, - лорд Мант, которому принадлежал огромный суборбитальный штурмовик, от нетерпения даже хлопнул ладонями по столу. - Тренируются на полигоне Траков по договоренности с вели Кандором. Я могу приказать им задержаться и быть наготове.
        - Хорошая идея, - поддержал старик Вонтолли. - Я предлагаю отправить несколько отрядов также на тренировку к Тракам. Это будет неплохой легендой.
        Лорды еще минут десять переговаривались, после чего единогласно приняли решение о стягивании сил на Землю. К слову, мое мнение они тоже выслушали - как все-таки хорошо быть признанным аристократом! И ведь ничего особенного же я не сказал, просто согласился с их доводами и подтвердил возможность договориться о встрече через Карма Дауса.
        - Насчет техник: как будем их побеждать? - я решил уточнить, понадобится ли от меня снова делиться «Давлением», но принцесса быстро вмешалась, явно не желая, чтобы я сказал что-то лишнее.
        - Поверь, мои лорды умеют воевать. Справимся, как и в прошлый раз, - последние слова Ами выделила голосом, как бы намекая, что делиться техникой мне снова придется, но остальным об этом пока лучше не знать.
        Интересно - пока не понимаю, что именно принцесса задумала и зачем скрывать именно эту часть боя из прошлой петли, но, как останемся наедине, обязательно спрошу. Правда, похоже, это будет уже точно не сегодня.
        Стоило совету закончиться, как Ами попрощалась, срочно убежав по каким-то жутко важным делам и приказала служанкам-акортеткам расположить меня и брата в одном из гостевых домиков на территории дворца. Правда, Игоря в итоге поселили в соседней крохотной комнатушке, посчитав, что он кто-то вроде моего адъютанта - было забавно в этот момент смотреть на его вытянувшееся лицо. Но в глубине души я такому раскладу даже обрадовался - если честно, этот чересчур длинный и сложный день меня так вымотал, что хотелось просто лечь и уснуть в гордом одиночестве.
        Собственно, так я и поступил, когда услужливые акортетки, кланяясь, ушли, а Игорь демонстративно пошел мыться в мою ванную комнату. Я, чувствуя, что засыпаю, махнул рукой, на всякий случай активируя естественный щит, и, едва упав на кровать, провалился в сон.
        Проснулся я рано утром, бодрый и посвежевший, и сразу решил наведаться в лабораторию, где изучали Михаила и Свету. Брат еще дрых, видимо, пребывание в тайной тюрьме наместника не прошло даром, и его организм решил взять тайм-аут.
        Я выскочил на улицу и неожиданно для самого себя замер: на главной планете вели я был уже далеко не впервые, а вот рассвет еще не встречал. Глубокое синее небо начало светлеть по краям, а редкие облака окрасились в темно-розовый, выдав невероятной красоты сочетание. Даже утренняя прохлада не напрягала, а, напротив, добавляла некий колорит. Впрочем, полюбоваться рассветом я еще успею - надо двигаться туда, где ученые пытаются разгадать секрет вивисектора.
        Защищенная лаборатория оказалась длинным приземистым зданием, выкрашенным в серебристый цвет. На входе сидел безопасник, который моментально подобрался при моем появлении, но, увидев в моей ауре знак признанного Солдока, откозырял и пропустил внутрь, подсказав направление, куда нужно идти.
        Пахло озоном, какими-то лекарствами, а еще почему-то свежескошенной травой - вот этот аромат я здесь точно не ожидал учуять... Следуя указаниям охранника, я подошел к двустворчатой двери, у которой меня поймал юркий маленький вели в очках и заставил надеть ярко-желтый защитный костюм с круглым шлемом, похожим на старинный аквариум. Что ж, требования техники безопасности нужно соблюдать, неважно, находимся мы на Земле или на Соул.
        Как только синелицый очкарик одобрительно похлопал по моему плечу (интересно, он и с настоящими аристократами так же себя ведет?), двустворчатая дверь с шипением открылась, являя моему взору просторную лабораторию. Сразу несколько фигур в таких же желтых скафандрах суетились вокруг лежащего на наклонном столе Михаила. Руки и ноги его были скованы, но он, судя по выражению лица, не был против - даже улыбался.
        - Эй, Макс! - он позвал меня по имени вполне человеческим голосом, а не тем утробным рыком, что я слышал вчера во время драки. - Ребята сказали, что у меня есть шанс излечиться!
        Я невольно нахмурился - что значит «шанс»? Или Ами пытается меня уверить в том, что есть способности, на которые ее медитация не подействует?
        - Лорд Солдок? - ко мне повернулся один из ученых. - Это не совсем так. Скорее, речь идет о том, что мы можем остановить дальнейшее развитие изменений в геноме, параллельно изучая его. Колло, вводите реагент!
        Стоп. Значит, они сейчас говорят о крови Гауссов - а я-то уже испугался, что с контролирующей меткой какие-то проблемы. Чтобы себя успокоить, я использовал «Проявление», убеждаясь, что «паучок» вивисектора остается все того же успокаивающего черного цвета, и уже собрался уходить, когда в лечении явно наметился сбой.
        Одна из фигур в скафандре смешно доковыляла до полувели, и в вену Михаила, почему-то серьезно разбухшую, вошла тонкая игла. По прозрачной витой трубке пошло что-то светло-голубое, вот тут и случилось то, чего явно никто не ожидал.
        Вена на руке Михаила треснула по всей длине, парень закричал от боли, а потом его раздуло, будто резиновую игрушку, и он снова взорвался. Только не так, как тогда, на корабле... Его буквально вывернуло наизнанку, и все вокруг в лаборатории оказалось залитым густой темной кровью. А на наклонном столе осталось такое, от чего мне мгновенно захотелось выйти на воздух.
        Дети - почему-то вспомнились слова Игоря. Дети, которые раньше обладали огромной силой, разучились ею пользоваться, но продолжают играть в богов. А не совершил ли я ошибку, поверив в их правоту?

        Глава 10. Подмена

        Выйдя из бокса, где Михаил только что перешел в новое агрегатное состояние, я увидел, как в соседнем Свете тоже собираются делать инъекцию.
        - Прекратить! - кажется, меня немного заклинило, когда, прорвав пластиковую стену, я ворвался в комнату с лежащей на поворотном столе девушкой.
        - Что такое? - Света испуганно сжалась в комок и посмотрела на меня с самым настоящим ужасом. - Они сказали, что если повезет, то меня полностью избавят от чужого генома, и я снова смогу вернуться на Землю и продолжить жизнь, как обычный человек.
        - Лорд, не волнуйтесь, мы учли ошибки, допущенные при лечении Михаила, и больше такого не допустим.
        Медик попытался меня успокоить, вот только сейчас это вряд ли возможно. До меня только сейчас дошло, что на самом деле собралась провернуть Ами.
        Проявление
        Я быстро осмотрел Свету и всех медиков в помещении. У вели оказались черные метки верности императору, а вот девушка была чиста - так же, как и я сам - и при этом ребята в бежевых халатах собираются ее излечить. Выходит, если у них получится, то следующим могу стать и я сам. Лишат меня гена Солдоков, лишат титула - и что дальше? Выкинут на свалку истории?
        - Проводите меня к выходу, - с трудом удержав себя в руках, я попросил светиного доктора составить мне компанию.
        Тот на секунду задумался, бросил взгляд на шприц в своей руке, потом на пациентку, но в итоге все же решил, что пара секунд ничего не изменит и, подхватив меня за руку, двинулся в сторону выхода из комплекса. Вот и хорошо... Прости меня, Света.
        Активация
        Давление
        Первой техникой я отключил оборудование в комнате, чтобы оно не подало тревогу раньше времени, а второй разрушил один из сосудов в голове девушки. Теперь к возвращению моего сопровождающего она должна быть уже мертва, и даже технологии вели не смогут ей помочь. Да, решение не самое красивое - но силой мне не справиться, а другого способа вытащить девушку я не вижу. Надеюсь, сейчас, без живых подопытных, способ очистки генома найти не получится, а в следующих петлях я уж постараюсь, чтобы до Светы и полувели никто посторонний не сумел добраться.
        Вот только что будет со мной после петли? Там-то так нагло действовать уже не получится, а значит, уже сейчас надо начинать продумывать план на это время.
        - Исследования курирует лично сама принцесса? - как бы между делом я поинтересовался у своего сопровождающего.
        - Да, она сама. Еще иногда младший лорд Родиун заходит.
        Ага, значит, возможно, тут еще и Панарианы замешаны - что ж, буду иметь в виду. Мы как раз добрались до выхода, и я, попрощавшись с вели-ученым, двинулся обратно в сторону своих апартаментов... Как же все неприятно складывается - только я решил, что знаю, где белое и черное, как все опять перемешалось. И что теперь? Сбежать с Игорем к повстанцам? Или, может быть, попробовать открыто поговорить с принцессой?
        - Ами, - решив, что к простому варианту можно будет вернуться и позже, я набрал принцессу.
        - Что тебе, Мак? Я занята, - голос скучающий, видимо, о последних неприятностях у ученых ей еще не доложили. Или ей просто плевать на жизни людей... Стоп, Макс, хватит додумывать за других, ты же специально решил поговорить открыто, чтобы этого избежать.
        - Помнишь, как после бала, когда мы сняли с тебя внушение алвов, ты сказала, что должна мне?
        - А еще я пообещала тебе титул и безопасность. Что-то изменилось?
        - Есть мнение, что да. Мы сможем поговорить открыто и поделиться своими опасениями? - было так странно признавать, что не веришь самой принцессе. Но, кажется, именно это ее и убедило, что меня стоит выслушать.
        - Иногда забываю, что ты не настоящий вели, а потом ты выкинешь что-то вроде этого, и твое происхождение сразу прет из всех щелей. Искренний разговор, ну давай. Через пять минут за тобой прилетят.
        Я сжал кулаки и принялся продумывать, что же сейчас скажу принцессе. Или важнее будет поразмыслить о том, что я хочу услышать? Ради чего я затеял этот разговор? Чтобы получить доказательства того, что мне верят? Или чтобы самому снова поверить в дочь императора? Как же все сложно!
        - Садись, - я и не заметил, как рядом со мной приземлился флаер и сидящий там Родиун Панариан помахал мне рукой.
        Ничего себе, какие люди сегодня на посылках работают. По устоявшейся привычке я проверил сидящего в кресле пилота вели «Проявлением» - все чисто... Я уже сделал пару шагов вперед, когда до меня неожиданно дошло. Все было слишком чисто: у телохранителя принцессы больше не было императорской печати верности.
        - Мак, ты идешь?
        - Да-да, просто задумался, - я медленно двинулся вперед, пытаясь понять, чем мне может грозить такое соседство.
        Чисто теоретически, я сам мог повредить эту печать, когда спасал парня от воздействия алвов, а потом в этой петле рядом еще просто не было императора, чтобы ее восстановить... Логично? Вроде бы да. Но, с другой стороны, передо мной может быть и какой-нибудь червелицый в чужом теле или заговорщик, настраивающий Ами против меня - недаром же именно Родиун наведывался в лабораторию, где разрабатывали способы лишения сил для таких как я.
        - Родиун, а что это такое?
        Черт, что же я творю?! Дождавшись, пока вели повернет голову в указанную мной сторону, я принялся складывать пальцы в фигуру, активирующую выученную мной способность алвов.
        Единая память
        Если передо мной червелицый, то я просто прерву его связь с роем. Если же Родиун - обычный вели, то сейчас его будет ждать приступ жуткой боли...
        - Оууууаааа! - вели сжал голову руками и что есть сил заорал.
        Единая память
        Я тут же отменил наложенный эффект и огляделся по сторонам. Вроде бы на вопль Панариана никто особого внимания не обратил - сам же Родиун просто-напросто потерял сознание от боли и сейчас медленно заваливался набок.
        Тяжело вздохнув и стараясь не думать о последствиях - чего уж там, учитывая все, что я успел наворотить - я подвинул вели в сторону и сам сел на кресло пилота. Благо с управлением любых летательных аппаратов у меня нет абсолютно никаких проблем. Итак - найти последний маршрут, отметить точку старта, проложить дорогу уже туда, и можно взлетать.

        Глава 11. По душам

        Две минуты, и я оказался на месте. Рядом тихо постанывал так и не пришедший в себя полностью Родиун, а чуть в стороне от места посадки стоял небольшой домик - видимо, одно из уединенных и безопасных мест, выбранных принцессой для работы. Ладно, пора идти к ней - начинать делиться всеми своими подозрениями и каяться в проступках.
        - Привет, - открыв дверь, я увидел, что весь дом представляет собой огромный кабинет, где в центре за столом сидела Ами и разбирала огромнейшую кипу бумаг.
        - Ну, привет, - она подняла на меня усталый взгляд. - Рассказывай, зачем ты хотел меня видеть.
        Такое чувство, что принцесса не ждет от этого разговора ничего интересного. Неужели не верит, что я смогу ее чем-то удивить? Что ж, сейчас узнаем...
        - Думаю, стоит начать с последних событий, чтобы ты потом на них не отвлекалась, - я уселся на стул напротив Ами. - Твои ученые взорвали Михаила...
        Я сделал небольшую паузу, проверяя реакцию принцессы. Ничего, просто пожала плечами - вроде как «бывает, ничего тут не поделаешь». Ладно, тогда продолжу.
        - Потом я узнал, что в лаборатории ищут не способ остановки мутации, а способ полного вычленения привнесенного вивисектором гена... Пришлось убить Свету, чтобы остановить этот процесс.
        - И тебя не остановили?
        - А я незаметно.
        - И не смогли излечить последствия?
        - Ну, так я с душой!
        - Ладно, хватит придуриваться. И чем тебя это исследование так задело? Не хочешь лишаться силы Солдоков? Так, появись такое желание, это можно сделать и без нейтрализации гена, просто убить тебя и все. Петля же не вечна...
        Ами хищно оскалилась так, что я чуть не вздрогнул, но смог удержать себя в руках. Она ведь сейчас тоже меня проверяет. И пусть в ее словах есть определенный смысл, обдумывать их можно и позже. Сначала нужно высказаться по всем накопившимся у меня пунктам и только потом уже оценивать реакцию принцессы. Как говорится, на все сразу.
        - А еще я по дороге вырубил Родиуна. У него не было метки верности императору, вот и пришлось проверить, точно ли он тот, за кого себя выдает.
        - Мак, тебе не кажется, что твои последние действия несколько выходят за рамки того, как ты вел себя раньше?
        И опять довольно верное замечание - но я еще не закончил.
        - А вам, принцесса, не кажется, что вы тоже изменились в своем отношении ко мне? Если мои странные поступки можно объяснить страхом, то что ведет вас, ваше высочество?
        Я сказал «страхом»? Ведь даже не думал об этом, а тут взял и в сердцах высказал. Все же разговор - это очень полезная штука даже для тех, кто хочет всего лишь правильно сформулировать собственные мысли.
        - Ваше высочество! Этот урод... - в домик попытался ворваться младший Панариан, указывая на меня боном и рассказывая о подлом ударе в спину, но Ами тут же его оборвала.
        - Вон! - двери сами собой закрылись, выкидывая удивленного вели на улицу.
        А принцесса встала, вышла из-за стола и внимательно осмотрела меня с ног до головы.
        - Значит, говоришь, я тоже изменилась? Для этого была причина. Что ты скажешь об этом?
        Принцесса протянула мне лист бумаги, заполненный цифрами... Знакомыми цифрами - точно, это же...
        - Ваш код на эту неделю, вроде бы без ошибок, но, если хотите, могу перепроверить, - я с удивлением посмотрел на Ами. На что она намекает?
        - Ты хотел поговорить в открытую, так мы это и делаем. Это действительно мой код, вот только один из блоков в нем исправлен.
        - Думаете, я ошибся, когда запоминал?
        - Это был блок с информацией о тебе, так что думаю я кое о чем другом. Так зачем ты пытался добавить сюда фиктивное соглашение о возвращении тебе всего бывшего имущества Солдоков и невесту из императорской семьи?
        - Я передал ровно то, что вы сами просили меня запомнить, - отвечаю твердо, а внутри при этом все перемешалось. Кажется, я перестаю понимать, что происходит.
        - Что ж, я могу объяснить, - принцесса продолжала оставаться абсолютно спокойной. - Каждый из информационных блоков кода не только содержит информацию, но и повторяет всю структуру сообщения. Так что, если изменить только одну часть, я легко смогу это понять.
        - Может быть, ваш код просто кто-то взломал?
        - Невозможно. Его придумала я сама, а за те минуты, что прошли с начала петли до получения сообщения, взломать его с нуля не смог бы никто в империи, даже используя всю вычислительную мощь Соул.
        Что ж, кажется, я разобрался, почему принцесса так ко мне относилась все это время. Она считала меня предателем и манипулятором. Я же не понимал, что происходит, и в ответ начал принимать одно поспешное решение за другим. И если теперь я это осознаю, как сделать, чтобы и Ами мне поверила? Стоп!
        - А если в прошлой петле ты давала мне код два раза? - я быстро начал набирать ту самую комбинацию знаков, что меня заставили выучить еще до похода на Крюса.
        - Код мой, информация о тебе подана без прикрас, и это сообщение действительно заканчивается четвергом. То есть ты сейчас выдал не обрезок исправленной тобой версии кода за всю неделю, а именно промежуточную версию, что я составляла сама.
        Ами размышляла вслух, а я с каждым ее словом понемногу расслаблялся. Мысль о том, что мне могут не поверить, была, но, как оказалось, код принцессы передавал достаточно информации, чтобы исключить возможность подлога. В том числе и время составления послания.
        - Значит, мы разобрались, что требование о женитьбе на тебе было фальшивкой? - я осторожно попробовал подвести итог.
        - Не на мне, а на члене императорской семьи, - Ами фыркнула. - Например, на тетке Алисии.
        И принцесса быстро показала мне на экране до ужаса дородную вели весьма преклонного возраста.
        - И все же? - уточнил я.
        - Чтобы поверить, нужно выяснить, кто и зачем мог это сделать, - Ами вздохнула. - Для начала можно попробовать понять, что случилось между передачей первого и второго сообщения, после чего тебя решили вывести из игры. Из серьезного у нас было только примирение Крюса... Попробуем восстановить ту операцию по шагам и сравним наши воспоминания. Чего не будет в моих, то, скорее всего, и будет причиной.
        Ами с азартом ухватила мою ладонь и сжала ее, и в тот же миг меня неожиданно осенило.
        - Ты сказала, что из важного был только поход к Крюсу? А как насчет моей вылазки на императорский флагман?
        - А ты там был? В смысле, флагман отца? Но я ничего об этом не...
        Ами начала говорить, а потом резко замолчала, пытаясь осознать, что же мы только что раскопали.

        Глава 12. Несколько неизвестных

        Наверное, целую минуту мы в гробовой тишине смотрели друг на друга, а потом принцесса отпустила, наконец, мою руку. Ами явно смутилась, но не подала виду, а мне показалось, что ее отношение ко мне все-таки изменилось. В лучшую сторону - словно какая-то невидимая преграда между нами исчезла.
        - Значит, император не хочет, чтобы ты об этом знала, - сказал я.
        И тут относительно спокойное и задумчивое лицо принцессы вспыхнуло, как будто я нанес ей личное оскорбление.
        - Ты всерьез считаешь, что отец взломал мои коды и удалил целый блок информации? - в ее голосе вновь послышались знакомые стальные нотки.
        - Вспомни, он ведь не сказал тебе, куда отправился, не так ли? - парировал я. - Если он скрыл от родной дочери место своего визита и, самое главное, его цель, почему в этом случае он должен поступить по-другому?
        - Ты не понимаешь... - Ами неожиданно смягчилась. - То, что отец не все мне рассказывает, вовсе не значит, что он не доверяет мне и уж тем более делает что-то во вред. Как раз наоборот, иная информация может навредить члену императорской фамилии, и отец делает все, чтобы уберечь меня. Не забывай - мы не просто семья. А я и Ревак - не просто дочь и отец.
        На последних словах она выразительно посмотрела на меня, как бы подчеркивая: прежде всего интересы империи. Что ж, в этом, разумеется, есть логика. А заодно я узнал имя императора - как ни странно, нигде до этого оно не встречалось, и отца Ами называли исключительно по занимаемому им посту.
        - Это могли сделать его враги, - принцесса тем временем продолжила развивать свою мысль. - Но кто именно? Надо будет подумать, кому было бы выгодно нас поссорить, а заодно отвести мое внимание от корабля отца... Судя по всему, ты перешел дорогу кому-то очень серьезному - тому, кто много знает и многое может. Кто-то на самом верху... И еще, конечно же, он должен быть в петле.
        - Сапоро? - предположил я. - Панариан? И давай все же не исключать возможность, что это сам император. Вдруг он не хочет, чтобы ты попала на его флагман.
        И увидела мертвых Солдоков, подумал я, но вслух это не сказал. С одной стороны, принцессу хотели держать подальше от этой информации, и мне, возможно, как раз и стоило бы нарушить планы того, кто собирался выключить меня из игры. Но, с другой, уж больно неприглядным все это кажется - лучше для начала будет покопаться в традициях вели и понять, что же может скрываться за такой вот командой мертвецов. И уже исходя из этого принимать на самом деле обдуманное решение.
        В этот момент я заметил, что Ами вот уже как пару секунд смотрит на меня убийственным взглядом, как бы намекая, что не стоит быть таким упрямым, обвиняя ее семью. Кстати, еще одна причина помалкивать: вдруг мертвые Солдоки - это какое-то преступление, а наши отношения еще недостаточно восстановились, чтобы я мог позволить себе бросаться такими обвинениями.
        - Я говорю о возможном участии императора как раз из тех соображений, о которых ты только что рассказывала сама. Скрывать информацию, чтобы уберечь тебя - разве это не твои слова? - вроде бы получилось сгладить ситуацию. Ами даже кивнула мне в ответ, и я, не удержавшись, решил поднять еще один важный вопрос. - И вот еще что интересно - как думаешь, твой отец тоже в петле? Это многое бы прояснило, в том числе его осведомленность о том, что мы с тобой делаем вместе.
        - Он все равно не скажет, - покачала головой принцесса. - А вот Панариан все же второе лицо в империи, его полномочия довольно широки... Но у нас нет зацепок, значит, пока не делаем поспешных выводов. Подождем возвращения отца, а до этого времени мы еще должны успеть захватить вивисектора. Ты же договорился с наместником?
        Разумеется, я должен был, как и обещал, связаться с Кармом Даусом и попросить о встрече на послезавтра. Но случай в лаборатории выбил меня из намеченного плана, а еще эта свистопляска со взломом кодов...
        - Наместник сообщит мне точное время и место встречи, - уклончиво ответил я. - Можно еще вопрос?
        Все-таки я пока не могу с уверенностью сказать, на прежнем ли уровне доверия мы с принцессой, но есть один вопрос, который точно нельзя спускать не тормозах. Мягкость и последовательность - это, конечно, хорошо, но в вопросе моей собственной безопасности мне бы хотелось большей определенности.
        - Да, - Ами благосклонно кивнула.
        - Зачем нужно было отделять измененный геном у привезенных мной полу-вели? - я пристально посмотрел на принцессу. - Сейчас, когда недоразумения между нами разрешились, может быть, ты сможешь ответить нечто большее, чем просто «мы все равно можем тебя убить»?
        Ами в ответ на мою попытку сымитировать ее голос хмыкнула, но вот с ответом спешить не стала, по всей видимости, аккуратно взвешивая возможные последствия своей откровенности.
        - Я думала, ты догадаешься, - наконец, она заговорила. - Инцидент с Крюсом показал, что мы можем быть уязвимы, даже если речь идет о сильных психиках. Те химеры, что несли в себе кровь Гауссов... Мы ведь могли и не справиться без твоего «Давления». А говорить всем, что появился враг, с которым не справиться без капсулирующихся навыков - это не то, что может усилить мои позиции.
        Ага, отметил я для себя, значит, с химерами можно справиться не обязательно давлением, но и целой группой каких-то капсулирующих навыков. Спросить, что это такое? Наверно, нет - лучше сейчас разобраться с политической составляющей, а про техники я и в сети информацию найду. Судя по тону Ами, вряд ли это что-то секретное.
        - Ты именно поэтому не стала рассказывать лордам о передаче навыка? - я поддержал беседу, выдерживая ее в интересном для меня русле.
        - Совершенно верно, - кивнула принцесса. - Я планировала, что мы выделим нужный геном из подопытных, получим точную информацию и сможем разработать способ противодействия. Без понимания силы Гауссов противостоять химерам вивисектора на равных будет крайне сложно.
        Я хотел спросить, в чем проблема - все же давление в прошлый раз показало себя очень неплохо... Но стоило подумать, как ответ стал очевиден. Если мы атакуем одним и тем же навыком, даже одной и той же группой (если говорить в целом о капсулирующихся способностях), то, наверно, не так уж и сложно будет найти способ, как этому противостоять.

        Глава 13. Разные

        - Жаль, что мои люди не выжили... - понимая, что разговор подходит к концу, я решил обсудить еще и отношения вели к моим соотечественникам. Все же, несмотря на слова Ами о великой и благородной цели, смущает меня то, как легко и без раздумий землян отправили рисковать своей жизнью на операционный стол.
        - Да, это наша недоработка, - кивнула принцесса. - От трупов толку мало, нужны были живые экземпляры, теперь я это знаю.
        В этот момент, наверное, мое лицо изменилось - вот же оно то, чего я так опасался услышать - потому что Ами нахмурилась и принялась объяснять:
        - Пойми ты, мне не до сантиментов! Если приходится выбирать между жизнью одного или двух людей и миллионов вели, я выберу своих подданных! И пусть эти измененные будут умирать в каждой петле, я не остановлюсь!..
        Неожиданно принцессу занесло на повороте, и она поняла это в самый последний момент, замолчав, пока не наговорила еще лишнего. Но мне и так было достаточно. Все же мы слишком далеки друг от друга - люди и вели, я и принцесса Ами. Может, все-таки не ту сторону я выбрал? И Игорь был прав, когда говорил о детях-вели, не до конца осознающих, что за мощь в их руках? Наверно, надо заканчивать разговор, пока и я сам не сказал в ответ что-нибудь, о чем потом пожалею.
        - Я вам еще нужен, ваше высочество? - я церемонно склонил голову.
        - Пока можете быть свободны, лорд Солдок, - принцесса поморщилась, явно недовольная тем, что я ее не понял, но настаивать на продолжении разговора не стала. Все правильно: чтобы услышать друг друга, нам сначала нужно будет хорошенько обдумать все уже сказанное. - И не затягивайте с наместником касательно вивисектора.
        Я вежливо кивнул на брошенную мне в спину последнюю фразу и вышел прочь, оставив Ами в раздумьях. И почему, стоило нам только начать налаживать отношения, как все снова пошло наперекосяк? И ведь теперь это уже не объяснить влиянием третьих лиц - нет, это просто различия в наших мировоззрениях, в том, как мы видим справедливость... Получится ли у нас в итоге договориться, либо же эта разница рано или поздно разведет нас и превратит во врагов? Не знаю... Но пока буду изо всех стараться этого не допустить. Продолжая размышлять, я решил, не откладывая в долгий ящик, решить вопрос с операцией по поимке вивисектора.
        - Я помню о нашей договоренности, лорд Солдок, - лицо наместника Карма Дауса даже на маленьком экранчике коммуникатора выглядело озабоченным. - Наш общий знакомый обещал посетить Землю в четверг. Обычно мы встречаемся ровно в двенадцать дня. Не знаю, почему именно так, но...
        - Вели Даус, могу ли я попросить вас перенести встречу на послезавтра? - невежливо перебивать, но потерпит.
        - Он может что-то заподозрить, - с сомнением проговорил Карм Даус, по ощущениям, совершенно не обидевшись на мою неучтивость.
        - Но ведь есть же наверняка способ пригласить его раньше и при этом не напугать, - вот не хотелось бы мне работать в режиме накладок, когда и император прилетит, и вивисектор на Земле появится. На отца Ами я повлиять не могу, а вот с Алекком Кроу через наместника договориться, думаю, проще.
        - Как вариант, я могу ссообщить ему, что появился пьокупатель, - наместник в задумчивости теребил пводбородок. - Скажем, представитель одной дщревней семьи, который очень недоволен положением вещей в империи. Кроу далеко не дурак, но в детали он в таких случаях не вдается - мы, вели, для него все на одно лицо и одного характера... М-да уж. И людей, уж простите, лорд, он тем более не считает нужным запоминать.
        Меня он, тем не менее, запомнил, отметил я про себя. Впрочем, мой случай - особенный.
        - Буду вам очень благодарен, - вежливо кивнул я, и наместник отключился.
        Я уже начал было думать, чем себя занять, как вдруг на коммуникатор пришло сообщение от Карма Дауса. Быстро он, однако.
        Время 12:00, среда. Координаты места вышлю отдельным файлом. Сообщение самоуничтожится через 10 секунд после прочтения.
        Не успел я перечитать короткое послание, чтобы проверить, не упустил ли чего, и мой гаджет словно ожил и сам принялся чистить собственную память. Вот ведь зараза - надо будет обязательно учесть это на будущее и не хранить на коммуникаторе ничего важного... Я постарался вспомнить, не делал ли я чего-то подобного в прошлом, тем самым давая возможность своим недоброжелателям добраться до моих секретов, но вроде бы с этим проблем быть не должно.
        Облегченно   вздохнув,  я   уже   более   спокойно   принялся   следить  за  тем,  как   неизвестная   программа,   прикрепленная   к   сообщению   от   наместника,   довела  до  конца  свое  черное   дело, а потом и вовсе откатила коммуникатор к базовым настройкам. Несмотря на то, что я вроде бы уже смирился с происходящим, такой контроль над моим телефоном оказался уже совсем неожиданным, и я в сердцах выразился по-боцмански, смутив проходящего мимо вели в бежевом халате. Еще раз вздохнув, я задумался о том, чтобы совсем избавиться от ставшего опасным девайса, но тут на экране появились обещанные вели Даусом координаты места встречи с вивисектором. Так, ладно, загляну снова к принцессе, благо далеко уйти не успел - расскажу ей про место и время встречи, а заодно пусть проверит мой телефон, мало ли что еще из него могли выкачать.
        Ами по-прежнему сидела за столиком, но уже обложилась несколькими плоскими полупрозрачными планшетами и явно устала даже на первый взгляд.
        - Мак? - подняла она глаза.
        Надо же, не «лорд Солдок»... Впрочем, это все мелочи.
        - Бандиты назначили встречу, - процитировал я старинный телефильм, и принцесса удивленно округлила глаза. - Вивисектора можно будет найти по этим координатам в среду в двенадцать ноль-ноль.
        Одновременно с этим я переправил Ами скриншот сообщения от наместника, не рискнув пересылать оригинал. А то, мало ли, еще и у принцессы телефон сбросится. Думаю, меня за такое приговорят к высшей мере наказания без права на обжалование.
        - Кстати, можно будет еще проверить мой коммуникатор? А то сообщение от наместника все в нем удалило, и хотелось бы понимать, не мог ли он таким образом узнать что-то лишнее.
        Я следил за принцессой, пытаясь понять ее реакцию, и вроде бы она ни капли не удивилась, услышав мой рассказ.

        Глава 14. Не разные

        - Это стандартный протокол безопасности, такие сообщения отмечаются специальным знаком, так что их можно просто открывать в защищенной папке, и ничего страшного не будет. На всякий случай я сниму копию с твоего телефона, - Ами сформировала неизвестную мне технику и запустила в сжатый у меня в руках коммуникатор, - мои люди все проверят и потом скинут тебе отчет.
        - А пока его нет?..
        - Просто запусти восстановление и пользуйся, - Ами улыбнулась, а я невольно почувствовал себя неуютно от того, что девушка учит меня обращаться с техникой. Обычно в прошлом все было наоборот, но времена меняются... Так что ничего странного.
        По сравнению с недавним разговором, когда принцесса чуть ли не в открытую заявила, что жизни людей для нее значат гораздо меньше, чем жизни вели, сейчас передо мной словно был кто-то другой. Неужели все дело только в том, что на этот раз я не задавал неудобные вопросы?
        - Ами, - несмотря на неоднозначность ситуации, я все же решил ею воспользоваться. - Вот ты сейчас использовала технику для копирования. Может быть, есть что-то, чему бы ты смогла меня научить? А то я пусть и Солдок, но мой арсенал оставляет желать лучшего.
        - Все не так просто, - принцесса продолжала улыбаться, но теперь уже немного грустно. - Императорские навыки, как ты понимаешь, я тебе дарить не буду, другие же, которыми я пользуюсь, переданы моей семье лордами всех высоких родов, но опять же без права распространения.
        Я кивнул, показывая, что понимаю ситуацию. В принципе, все логично, хоть и жаль, что на халяву набрать способностей не получится. Впрочем, у меня еще есть Колонель: учитывая, что Ами не просит меня остаться, прикрывая ее с помощью проявления, значит, отец Ланы должен быть где-то рядом.
        - Подожди, - я уже собрался уходить, когда принцесса меня окликнула. - Хотела отдать его потом, когда их наберется побольше, но, думаю, ты и так будешь рад.
        С этими словами Ами протянула мне небольшой цилиндр, похожий на тот, в котором переносят техники. Неужели?..
        - Это то, что я думаю?
        - Да, мои специалисты уже какое-то время собирают для тебя техники Солдоков. В сети и у практикующих запретное искусство много противоречивой информации, так что приходится много работать, чтобы открыть что-то более-менее рабочее. В общем, за последние три цикла петли им удалось найти только три техники. Но ты же не в обиде?
        Принцесса испытующе посмотрела на меня, а я не мог понять, шутит она или издевается. Ну как тут можно обижаться? Или это какие-то внутренние заморочки вели?
        - Спасибо, - не сумев удержать порыв, я подошел к принцессе и крепко ее обнял.
        Черт, наверно, не стоило этого делать, учитывая, насколько разное у нас положение. Но вроде бы она не сопротивляется и не ругается... А я просто счастлив, что кто-то обо мне позаботился. Надо же, ведь она целых три цикла готовила такой подарок... Приятно, черт побери, приятно.
        - К востоку от Золотого дворца есть тренировочный центр, -Ами мягко освободилась из моих объятий. - Там можно безопасно испытать любые техники на симуляторе. Покажешь охране на входе печать, и тебя впустят. Ну, а мне надо продолжать заниматься координацией лордов и их команд, так что компанию составить тебе не смогу. Впрочем, рассчитываю, что после тренировок ты мне как-нибудь обязательно покажешь, что именно получилось освоить из новых техник.
        - Спасибо, - искренне поблагодарил я и на этот раз уже в совершенно другом настроении двинулся к выходу из покоев принцессы.
        Нельзя сказать, что все по-прежнему, но почему-то сейчас я себя чувствую более спокойно. Инцидент со взломом кодов всерьез пошатнул наше взаимное доверие, однако все же лед начал таять, если можно так выразиться...
        Итак, посмотрим, что же раскопали для меня имперские исследователи.
        Доступно записей: 3
        Мне даже захотелось по-детски потереть ладошки друг о друга в предвкушении новых способностей.
        Привлечение внимания
        Позволяет перевести интерес противников или нейтрально настроенных оппонентов на живое существо, предмет или деталь ландшафта в радиусе 15 метров
        Примечание: можно использовать на себя
        Длительность: 0.5 секунды
        Если я правильно понял короткое описание, можно использовать навык, скажем, на растущем поблизости дереве, и, пока враги будут его рассматривать, по-быстрому ретироваться. Впрочем, есть и обратный вариант - привлечь внимание к своей персоне, отвлекая противника от своего отряда, к примеру. Полсекунды - это, конечно, немного, но, если грамотно использовать технику в нужный момент, уверен, и этого будет достаточно.
        Что ж, применение этому я сходу нашел, теперь выучить распальцовку, и мой арсенал способностей пополнится. Но сначала удовлетворю свое любопытство и посмотрю, что там еще есть.
        Проверка разума
        Позволяет отделить внешние мысли от собственных
        Примечание: при использовании на себя возможны повреждения связей внешнего контура ментального тела
        Длительность: 5 секунд
        На первый взгляд, похоже на аналог техники Колонелей «Проявление», но, думаю, в этом случае способ воздействия будет немного другим. Впрочем, скоро проверю на практике и все узнаю. Единственное, что смущает в этой способности, так это ее негативное воздействие на меня самого... Не очень справедливо, но, главное, хоть предупредили. Заодно узнал немного о строении разума психика: значит, там есть какой-то внешний контур...
        Но пора посмотреть и третью способность.
        Бешенство
        Подавляет внутренний контур ментального тела, провоцируя агрессию по отношению ко всем вокруг
        Пострадавший не видит разницы между союзниками и врагами
        Длительность: 30 секунд
        А вот и внутренний контур всплыл в описании: судя по разнице в воздействиях, он отвечает за что-то вроде анализа окружающего мира. Удачно вышло. И полезная информация, и действительно мощная способность. Мало того, что действует полминуты, как я понял, превращая жертву в берсерка, который разносит без разбору своих и чужих, так еще и по времени дает неплохую фору. Мне еще больше захотелось поскорее добраться до тренировочной арены, когда я вспомнил, что еще полезного перед этим можно сделать.
        У меня появилось три новых способности, но ведь их может стать и еще больше. Сам же недавно думал о графе Колонеле, который в прошлую нашу встречу обещал показать мне аналог «Проявления» для кораблей.
        А может быть, и еще что-то удастся выбить... На лице невольно появилась мечтательная улыбка.

        Глава 15. Старый знакомый

        Найти вели Армана оказалось несложно - старик сидел в гордом одиночестве в большом обеденном зале, вежливо игнорируемый большинством кланов. Все-таки репутация Ланы по-прежнему доставляла графу Колонелю определенные неудобства.
        - Позволите? - я поприветствовал вели Армана, указав на свободное место по соседству.
        Тот удивленно поднял на меня глаза и осторожно кивнул, приглашая присесть. Точно, в этой же петле мы еще лично не знакомы. Впрочем, думаю, этот вопрос можно будет легко решить, продиктовав ему на память начало переданного мне кода... Интересно, а он будет как в прошлый раз расспрашивать меня про шаг петли и прочие технические подробности, чтобы убедиться в моей искренности?
        К счастью, все технические детали вели Арман, похоже, уже успел обсудить с Ами, поэтому, услышав кусочек своего кода, он тут же понял, кто перед ним, и приветливо пожал мне руку. Затем, словно бы по сигналу, к нашему столику подскочила услужливая молодая акортетка, предложившая на выбор пятнадцать видов одного только горячего. Кстати, вполне симпатичная зеленокожая девчонка, только четыре акортетские ноздри все портят...
        - Так что там с Ланой, лорд Солдок? - голос графа, несмотря кажущееся спокойствие, выражал нетерпение.
        - Как я уже говорил, у вас хорошая дочь, вели Арман, - подготовил я почву. - Так вышло, что она не раз помогла мне, а я ей. Вы проверили, как мы в прошлый раз договаривалась, нашу операцию со спасением флота гнарфов?
        - Все верно, - граф кивнул, правда, одаривать обещанной способностью меня он что-то не спешил. Впрочем, мы же сидим, вежливо общаемся. - Кстати, говорят, ты утащил тогда каким-то образом пару единственных уцелевших истребителей маури.
        Я смущенно потупил глаза. Действительно, ведь после сражения я прилетел на Клейцер и призвал с помощью собранных браслетов все, что смог. В тот раз это были те самые уцелевшие корабли. На этой неделе, кстати, можно будет попробовать проверить остальные украшения с функцией призыва. До сих пор не могу оставить надежду на то, что в итоге получится вытащить флагманский корабль...
        - Было дело, - я не стал врать, решив, пользуясь случаем, узнать больше о создателях моего истребителя. - Кстати, может быть, вы расскажете мне об этих маури? А то летаю на их корабле, но при этом знаю лишь о том, что они когда-то пришли из системы Фьёрн.
        С надеждой смотрю на графа. Если он в курсе планов своей дочери на Белую звезду, то сейчас явно постарается уйти от ответа. Если же нет, то давно пора расширить свой кругозор.
        - Стремление к знаниям - это очень похвальное качество для молодого поколения, - вели Арман оценил мой порыв. - Вот только вряд ли я расскажу что-то новое о маури или их неприступной родине.
        - Вы сказали, неприступной? - я даже подался вперед. Все-таки странная формулировка: Колонель ведь сказал не «скрытая», не «затерявшаяся», а именно что «неприступная».
        - Это старая история, - граф отхлебнул искрящейся жидкости из своего стакана и аккуратно промокнул салфеткой губы, на которых остались будто бы микроскопические огоньки. - Но раз тебе интересно, то слушай. Как я и сказал, в этом нет никакой тайны. Маури - очень старая раса, при этом они никогда не тяготели к общению со своими соседями, хорошо еще, что никого не трогали. Лишь иногда удавалось с ними сторговаться, но и то они неохотно шли на контакт. А когда исчезли, никто и не заметил. Во всяком случае, в исторических хрониках не говорится о внезапной пропаже.
        - Интересно...
        - Не особенно, лорд Солдок. Одни расы уходят, другие приходят... Вечно движется во вселенной колесо жизни, - многозначительно добавил Колонель и прикрыл глаза, а потом вновь взбодрился. - Никто и никогда не был в колыбели маури. Во-первых, уровень радиации от звезды в самой системе столь высок, что большинству разумных там вредно находиться дольше пяти минут. А во-вторых... пояс. Защитный пояс маури, созданный из чистой энергии. Любой существующий щит поглощается им, а живые существа просто-напросто сгорают.
        Я завороженно слушал старого графа, который за несколько минут рассказал мне больше, чем кто бы то ни было. И это, он говорит, открытая информация? Что-то мне подсказывает, что это только с точки зрения такого фаната истории как вели Арман.
        - А откуда вы все это знаете? - я не удержался от вопроса.
        - Потому что я был там, - пожал плечами Колонель. - Сто тридцать два стандартных цикла назад. Мы тогда использовали петлю, чтобы пробиться, было двадцать попыток, и все они закончились ничем. Максимум через двенадцать минут мы распадались на атомы. Я помню, как рассказывал об этом Лане, когда она была ребенком, и только истории о звездных исследователях могли заставить ее успокоиться и заснуть. Хорошее было время...
        Граф снова закрыл глаза, а его осунувшееся лицо приобрело безмятежное выражение, морщины разгладились... Крок меня дери, теперь я еще и узнал, откуда растут ноги у интереса Ланы к родине маури - какой полезный разговор. И после такого даже неудобно как-то вытаскивать графа из воспоминаний.
        - Вели Арман, - осторожно окликнул я Колонеля, и тот моментально подобрался. - А еще были попытки пробиться к звезде Фьёрн? До вас или после?
        - После нашей экспедиции империя поняла тщетность попыток туда пробраться. А до нас... Разные расы пытались пробиться, но все без толку. Многие даже заключали временные союзы, поддерживая друг друга технологиями и сильными психиками. К этому времени маури не давали о себе знать лет сто или даже больше. Со звездных карт убрали за ненадобностью маршруты, капитаны забыли туда дорогу...
        Значит, граф говорит, что сотню лет никто о маури не вспомнил... До недавнего времени, когда все неожиданно бросились в систему Белой звезды - зачем? Почему-то ответ напрашивается лишь один: оружие, что может дать его обладателю козырь в борьбе с противником. Если его получит Сопротивление, империя падет, если первым окажется отец Ами - повстанцы обречены, да и все пока еще свободные государства рядом с империей. Гнарфы преследуют какие-то свои интересы: возможно, свергнуть Величайшего, возможно, наоборот, укрепить его власть... По сути, попытки добраться до Фьёрна - это как гонка вооружений.
        - Кажется, я обещал тебе одну полезную технику, - вырвал меня из размышлений вели Арман и я тут же подобрался, возвращаясь из мыслей о возможно будущем к настоящему.

        Глава 16. Кто кого

        - Смотри и запоминай, - граф Колонель вытянул руку и принялся показывать мне новую технику. - Называется «Усиленное проявление». Можно использовать для космических кораблей и наземной техники. Принцип тот же.
        - У людей я вижу наведенные внушения, а что у кораблей? - я задал уточняющий вопрос.
        - О, у кораблей ты увидишь кое-что гораздо интереснее, - граф улыбнулся. - Так как ты сейчас вроде не собираешься вести флот в бой, предлагаю тебе самому это узнать. Не хочу портить сюрприз. Разве что небольшая подсказка: каждый из щитов или любых других техник, что используется для защиты корабля, воспринимаются «Усиленным проявлением» как внешнее воздействие.
        Пара мгновений у меня ушла на то, чтобы осознать слова Колонеля, а потом я просто замер, пораженный открывшимися перспективами. Усиленное проявление показывает щиты - значит, я смогу видеть, где их концентрация выше, а где ниже... Говорить о том, какое это даст преимущество в космических сражениях, нет даже смысла.
        Неудивительно, что распальцовка для столь сильной техники оказалась такой сложной, что у меня от первой же попытки заболели суставы. Колонель при этом недовольно поморщился и тоже, как и Ами, заговорил о тренировочном центре. Что ж, раз общественность настаивает, туда я и направлюсь.
        Вежливо поблагодарив графа и попрощавшись, я выдвинулся в сторону восточной стены Дворца. Спустя пятнадцать минут я добрался-таки до тренировочного центра, правда, дважды пришлось спрашивать дорогу у подчеркнуто вежливых охранников. Но вот цель, наконец, была достигнута, и передо мной высилось пятиэтажное здание, повторяющее общим стилем дворец. Такой подход, к слову, меня всегда радовал - это вам не коробки из стекла и бетона в исторических кварталах.
        Предъявив двум скучающим на входе вели с чхеду-бонами свою печать, я ступил в просторный прохладный холл, где меня встретила акортетка в ярко-синей форме и проводила в свободный зал. Точнее, в небольшую комнатку примерно десять на десять метров.
        - Управление настроено на чхеду-боны, - прощебетала администраторша и показала, что нужно делать, при помощи своего простенького жезла. - Хорошей тренировки!
        С этими словами она исчезла, аккуратно прикрыв за собой дверь, а я достал бон и подсоединился к интерфейсу зала. Было непривычно, будто тыкаешь стилусом в воздух, но в итоге я освоился и быстро разобрался в многочисленных меню и подменю. Что ни говори, а вели ценят удобство во всем.
        Итак, спарринг с противником. Выбираем синистрийца - хоть посмотрю на них наконец-то. Передо мной материализовалась голограмма моего тренировочного врага, и я даже с непривычки отшатнулся. Ростом выше двух метров, черный как смоль с бледно-сиреневыми нитками вен, желтыми глазами и рожками над бровями. Торс синистрийца был закрыт темными пластинами с бордовыми разводами, на руках и ногах такие же наколенники и налокотники. В зале поменялось освещение, погрузив нас в искусственные сумерки, а стены трансформировались в экраны, создав иллюзию ландшафта чужого мира. Мрачновато у них, надо сказать, если это, конечно, родная планета синистрийца, а не просто случайная локация. Начинаем?..
        Только я успел подумать, как черный верзила со всей силы пнул меня ногой в грудь и отпрыгнул назад, активируя чхеду-бон. Впрочем, судя по размеру это не стандартный бон, а какой-то боевой шест в пару метров длиной! Потрогав грудь, я убедился, что никаких повреждений от виртуального удара не получил, но в зале мигнуло красным, а на стене-экране отобразилась надпись:
        Лорд Солдок - 0
        Младший синистрийский боевой психик - 1
        Младший, значит? А я ведь даже не успел уследить за тем, как быстро он меня ударил. Обидно. Надо было, наверное, выбрать какой-нибудь режим, где тот же синистриец выполнял бы роль мальчика для битья, но так, как сейчас, наверно, все же полезнее. В реальном бою никто подставлять себя под удары не будет. А так время у меня есть, точно все успею опробовать.
        Привлечение внимания
        Я использовал в качестве цели одну из стен в стороне от меня, в итоге громила с боном-шестом наперевес пролетел мимо меня (точно, он эту штуку использует больше как оружие ближнего боя, чем как средство для призыва полигонов), а затем, порыкивая от злости, начал озираться по сторонам. Нашел меня взглядом, бросился, я от неожиданности сделал шаг назад, а мой противник вновь пролетел мимо, злобно крутя башкой. Быстро он меня нашел - впрочем, учитывая длительность навыка, этого следовало ожидать. А вот то, что техника у меня получилась с первой попытки - это радует. Похоже, люди принцессы не зря постарались и собрали действительно рабочие распальцовки Солдоков.
        Встряхнув головой, я прогнал воспоминания о том, сколько у меня ушло времени на то, чтобы освоить то же подчинение - хотя и там у меня был разбирающийся в этом учитель - и вернулся обратно к бою. Действие «Привлечения» давно закончилось, а синистриец вновь сконцентрировал на мне свое внимание и выставил вперед чхеду-бон, на кончике которого начали формироваться полигоны. Похоже, он наконец-то решил использовать свое оружие по назначению.
        Активация
        Я даже не стал проверять, чем именно хотел меня ударить верзила, и просто снял атаку в самом начале. Здесь мне повезло: видимо, сказалось, что мой противник был именно младшим психиком, и поэтому силы моего активатора даже без участия бона оказалось достаточно, чтобы развеять вражеские полигоны.
        Синистриец взревел и накинулся на меня, вновь целясь ногой в грудь... И тут я почувствовал удар. Настоящий. Болезненный и обжигающий. Только почему-то со спины. С удивлением обернувшись, я увидел, что в зале я больше не один - Родиун Панариан с чхеду-боном наперевес и перекошенным от злобы лицом надвигался на меня как бульдозер, замахиваясь для новой атаки. Хорошо, что включать щит вошло у меня в привычку.
        Вот только с чего вдруг младший Панариан решил на меня напасть? Неужели так обиделся на мое приветствие у флаера а потом на отповедь принцессы? И ведь явно не боится никаких последствий...

        Глава 17. Родиун

        - Эй, Родиун! - крикнул я. - Ты как здесь оказался? Я думал, тренировка - занятие сугубо индивидуальное!
        - У варваров - может быть, - мрачно ответил вели и хлестнул в мою сторону длинным кнутом из полигонов.
        Однако позволять себя безропотно избивать я не собирался и, выставив вперед бон, принялся один за другим призывать на его верхушке полигоны-активаторы.
        Полноценный кнут самому из-за малого количества техник мне пока не создать, но вот по очереди перебить все нацеленные в меня вражеские полигоны - это пожалуйста. Утомительно, требует полной выкладки, но вполне возможно. Особенно когда враг не меняет тактику, а хочет именно что победить за счет голой силы.
        Кстати, может быть, Родиун и о защите не подумал?
        Подчинение
        Техника разбилась о соответствующий щит и наглую улыбку. Ну да, такого как он, наверно, ввели в курс петли, и поэтому он знает о моих способностях... Но сможет ли он остановить что-то новое? Не удержавшись, я использовал уже однажды зарекомендовавшую себя технику.
        Привлечение внимания
        Выбрав в качестве цели голограмму, я не был уверен в результате, но все вышло даже лучше, чем я мог мечтать. Родиун повернулся к пыхтящему будто бык синистрийцу и даже успел врезать ему разок остатками своего кнута. Учитывая, что моя техника действует всего полсекунды, похоже, мне повезло, что молодой Панариан оказался настолько быстрым и кровожадным.
        Особенно в свете того, что это запустило новые правила выбранной мной тренировки.
        Режим боя изменен: каждый за себя х3
        Лорд Солдок - 1
        Младший синистрийский боевой психик - 2
        Младший лорд Панариан - 1
        Система по-своему отреагировала на внезапное появление Родиуна и его действия. Кстати, после этого моя тренировка стала гораздо более приближенной к реальности - эх, если бы при этом меня еще не хотели по-настоящему покалечить. Впрочем, несмотря на опасность, я почему-то верю, что смогу справиться... Настолько, что не удержался и даже отвесил шутку в сторону своего противника.
        - Смотри-ка. Среди нас один настоящий лорд и двое с припиской «младший». Причем ты, Родиун, кажется, даже в этом списке на втором месте.
        Не сказал бы, что моя попытка задеть Панариана была такой уж оригинальной, но, видимо, он совсем не привык такому отношению - вели взревел и, в один взмах хлыста из полигонов покончив с попавшимся ему под руку чернокожим синистрийцем, показал пальцем на меня, а потом провел им же себе по горлу. Мой первый соперник еще распадался на многочисленные разноцветные пиксели, а сам Родиун уже снова повернулся ко мне и попытался достать какой-то техникой, которую я опять сбил активатором.
        - Что тебе нужно? - крикнул я, прикидывая, что уж Панариан-то точно найдет способ обойти технику Колонелей.
        - Ты применил на меня ментальную технику, способную повредить мой разум даже в петле! А потом таскал за собой будто мешок, - прорычал Родиун, и непонятно даже было, что больше его расстроило - то, что мог пострадать его мозг, или то, как я с ним обращался. - Еще и перед принцессой опозорил! Думаешь, я стерплю подобное отношение?
        Все ясно, похоже, второго все же поболее будет. Оскорбленный аристократ решил наказать обидчика, посягнувшего на его честь. Вот только нападать на своего соперника со спины, да еще во время тренировки - чем он лучше меня? Об этом я его и спросил.
        - Хоть ты и Солдок, но все равно варвар, - пробурчал Родиун. - Много чести...
        - Тогда извини, - я пожал плечами и применил «Давление».
        Ситуация стала уж больно серьезной, так что рисковать собой я точно не хотел, поэтому и использовал такую серьезную технику. Половина энергии пропала в никуда - все как и положено - но результата никакого не последовало... И тут я обратил внимание, что Родиун в этот момент не держал свой бон, направленным на меня, как раньше, а приложил к своему телу.
        - Укрепление внутренних органов, - он пояснил, что именно сделал, а потом, потянув за жезл, вытянул из организма с десяток запущенных туда полигонов. - Думаешь, я не знаю, как противостоять техникам гнарфов? Ты не первый из рода Кино, кого я отправлю на тот свет.
        Ну вот, опять. Он знает о моих способностях и знает, как им противостоять. И что мне остается? Бежать под крыло к принцессе? Просить о пощаде? Или попробовать комбинацию с учетом недавно изученных техник?
        Бешенство
        Я опять с первого раза правильно сложил распальцовку, заряд сорвался с руки, проскочил мимо не успевших его встретить полигонов и бессильно растекся по щиту Родиуна. Похоже, тот учел свою первую ошибку и прикрылся от любых ментальных атак, а не только того, что я до этого демонстрировал. Тупик? Или шанс! Ведь в чем слабость универсальных щитов в отличие от специализированных? В том, что их можно продавить силой!
        Внушение
        Внушение
        Внушение
        Если помочь «Давлению» пробить защиту Родиуна мне было в принципе нечем, ведь в моем арсенале только одна техника гнарфов, то с ментальными способностями все проще. Воспользовавшись тем, что младший Панариан открылся, не веря в мою способность ему навредить, я принялся бомбардировать его своей главной семейной техникой. Увы, специализированный щит именно против внушения пробить мне было не под силу, но вот универсальная защита дала сбой.
        Проявление
        Добавляя еще и эту способность в свои атаки, я проверял слои защиты, висящие на Родиуне, и, когда один из них пропал, тут же сменил атакующую способность.
        Бешенство
        В прошлый раз ее отразил универсальный ментальный щит, теперь же я все-таки смог достать Панариана. Причем я успел это сделать до того, как он понял, что именно я задумал, и начал мне противодействовать - будь все иначе, мои успехи были бы гораздо скромнее.
        Да и сейчас надо продолжать шевелиться так же быстро, как и раньше, чтобы довести дело до конца. Глаза вели покраснели, и он, подняв свой жезл с полигонами, уже был готов им меня атаковать. Да, бешенство условно лишило его разума, и он был готов атаковать без раздумий кого угодно, но когда я единственная цель в комнате, разве это имеет такое уж большое значение?
        К счастью, это обстоятельство довольно легко исправить. Я поднял свой чхеду-бон, но использовал его не для атаки, а чтобы сменить настройки арены.
        Режим тренировки изменен: отражение штурма
        Стоило мне подтвердить свой выбор, как из разных углов выскочили синистрийцы - десятеро, если не больше. А вот теперь повеселимся! Пользуясь тем, что универсальный ментальный щит Родиуна был неактивен, я попробовал сменить его цель на одного из новичков.
        Привлечение внимания
        И у меня получилось! Родиун начал сражаться со все время продолжающими пополнять свои ряды синистрийцами, а я, стараясь не привлекать ничьего внимания, аккуратно отошел в сторону.
        Бешенство
        Прошло тридцать секунд, и я обновил на младшем Панариане режим берсерка и продолжил ждать, когда же у этого типа закончится энергия. Рано или поздно, тем более в такой жаркой драке, ведь это должно случиться, и тогда, надеюсь, мы сможем решить наши разногласия в более мирной обстановке.

        Глава 18. Ветхий мир

        К счастью для меня, Родиун под воздействием «Бешенства» расходовал свою энергию как поврежденный реактор - быстро и огромными порциями. К концу четвертого применения этой техники мой противник начал пошатываться от перенапряжения, и я понял, что он близок к своему пределу. Теперь вопрос: дать ему до него дойти, усиливая наш конфликт еще больше, или же попробовать зайти с другой стороны?
        Завершить тренировку
        Цель не достигнута
        Дождавшись момента, когда действие последнего наложенного «Бешенства» подойдет к концу, я отключил симуляцию боя, и очередной отряд виртуальных синистрийцев развеялся в пространстве мельчайшими пикселями. Младшего Панариана еще раз шатнуло, но он удержался на ногах, более того - взял свой бон наизготовку и нахмурил брови, готовый продолжать схватку, если нужно, врукопашную. Достойный соперник, отметил я про себя. Даже странно, что он напал на меня со спины - единственное, что не вяжется с его образом.
        - Может быть, теперь закончим? - предложил я.
        - Закончим? Нет, все только начинается, - выдохнул Родиун и замахнулся боном с нарождающимся на кончике полигоном.
        Я опасался, что он поставит на себя защиту от «Бешенства», лишая меня главного козыря, но вели, похоже, был опять нацелен на атаку. Впрочем, лучше подстраховаться, тем более что благодаря замедленной реакции Панариана теперь я могу контролировать все его действия.
        Активация
        Единственный созданный моим противником полигон словно бы даже жалобно дрогнул и пропал, а я приготовился использовать на младшем лорде «Бешенство». Опять же, не хочу ему навредить несмотря ни на что, ведь, по сути, моя доля вины в происходящем имеется, но и одолеть себя не могу позволить. А шанс на это все же есть - да, пока я быстрее, но кто сказал, что у такого вели как Панариан не найдется козырей в запасе... Шанс закончить все миром я ему дал, а то, что он не захотел им воспользоваться, это исключительно его выбор.
        Я уже поднял руку, готовясь запустить технику, когда ситуация все же начала меняться. Родиун зашатался, судорожно хватаясь за пустоту, и я машинально бросился подхватить его. Он мягко отпихнул мою руку и на заплетающихся ногах отошел к стене, шумно выдохнул и оперся на нее рукой.
        - Саблистый салат, - неожиданно громко и четко проговорил младший Панариан.
        Пока я недоуменно пытался понять, что это значит, Родиун как-то подозрительно захихикал и сполз по стене на пол. Кажется, я подспудно догадываюсь, что произошло...
        В голове табуном пронеслись самые разные и далеко не приятные мысли: все-таки техники Солдоков не просто так считаются очень опасными. Впрочем, как и все остальное, что может воздействовать напрямую на разум. Неужели и у младшего Панариана что-то там повредилось? Черт, и ведь никаких предупреждений не было: ни в описании способностей, ни в сопроводительных документах от Ами.
        - Мерзкий Солдок, - тяжело дыша проговорил между тем сам Родиун. - Как же болит голова... Не удивляюсь, почему ваш клан так ненавидят. Никакой честной битвы.
        - Напоминаю, ты сам напал на меня без предупреждения, - осторожно сказал я, внутренне радуясь тому, что Панариан все же не тронулся умом. - Так что кто бы говорил про честную битву.
        - Ты не понимаешь, - Родиун поморщился от боли, но все же довольно ловко для своего состояния вскочил на ноги. - Я поступил недостойно благородного вели и готов это признать. Но я никогда и ни за что не стал бы использовать на своем противнике технику, способную приковать его к постели до конца жизни.
        - Я - Солдок, - твердо ответил я на обвинения вели. - Такова наша сила, и если кто-то нападает на нас, то нечего рассчитывать, что мы не будем ей пользоваться.
        Не знаю, почему начал говорить о себе во множественном числе, но получилось вроде бы даже красиво.
        - Верно, ты - Солдок, - не стал спорить младший Панариан. - Пусть это греет тебе душу.
        Он криво ухмыльнулся и продолжил:
        - Мой заряд энергии опустился до нуля. По правилам поединков, это означает мой проигрыш и твою победу. Радуйся, но помни, какой ценой она тебе досталась.
        Родиун упорно пытался задеть мое самолюбие, но получалось у него не очень хорошо. Скрутить бы его сейчас да заставить разговориться... Но я и так достаточно наломал дров, чтобы усугублять положение. Мы с принцессой едва прояснили недомолвки друг с другом, да и то не факт, все слишком уж натянуто, если честно. А если я еще продолжу свои разборки с Родиуном, когда дуэль официально завершена, боюсь, это может усложнить наше общение с Ами - как бы то ни было, принцесса ему доверяет.
        - Раз мы все выяснили, может, покинете зал для тренировок, младший лорд Панариан? - сухим тоном обратился я к своему сопернику. - Вы меня прервали не в самый удачный момент, и мне бы хотелось продолжить.
        Тактику, как оказалось, я выбрал правильную, потому что Родиун, хоть и сверкнул в мою сторону недобрым взглядом, все же доказал, что он - благородный вели.
        - Нам еще о многом предстоит поговорить, - сказал он. - Но не рассчитывайте на хорошее отношение с моей стороны.
        Он развернулся и направился к двери, но уже практически на выходе не выдержал.
        - Мне даже жаль тебя, - младший Панариан вновь перешел на «ты». - В главном имении твоего клана теперь стоят мастерские моего отца, и ходят там не молодые Солдоки, продолжатели рода, а слуги моей семьи. И ничего мой проигрыш для тебя не меняет, лорд без собственности...
        Я думал, он сейчас хлопнет на прощание дверью, напугав акортетку-администраторшу, но у Родиуна хватило достоинства этого не делать. А вот его последние слова были на самом деле обидными. «Лорд без собственности» - вот вроде бы культурно и интеллигентно, а прозвучало будто «нищета».
        Значит, скоро я это исправлю! Подумав об этом с неожиданной злостью, я решил покинуть тренировочный центр вслед за своим недавним соперником. Все равно настроение уже испорчено и заниматься как следует я пока не смогу. И к принцессе сейчас лучше пока не ходить, хоть мы и договорились, что я расскажу об испытанных техниках.
        Вежливо попрощавшись с администраторшей и по-прежнему скучающими на входе охранниками, я направился в сторону своего корабля. Всю дорогу меня занимали не слишком приятные мысли, особенно касательно неожиданных побочных эффектов от «Бешенства», и спокойно вздохнуть я смог только когда взлетел на орбиту. И вот тут неожиданно запиликал коммуникатор.
        - Что у вас произошло с Родиуном? - с экрана, нахмурившись, на меня смотрела принцесса, и прыжок к Клейцеру, где я хотел проверить браслеты маури с прошлой петли, пришлось ненадолго отложить. - Когда он попытался ворваться ко мне во время нашего разговора, я не придала этому особого значения, но младший лорд сейчас пытается добиться аудиенции и передает через секретаря, что лорд Солдок опасен.

        Глава 19. Тихое место

        Странно, и почему я впервые слышу о каком-то секретаре Ами? Впрочем, не это сейчас важно - Родиун первым делом поспешил на меня кляузничать. Что ж, значит, и мне нет смысла ничего скрывать. И, не тратя время зря, я рассказал принцессе о нашей дуэли, не забыв сделать акцент на том, что младший Панариан тоже не белый и пушистый. Нет, я вовсе не хотел переиграть того в доносительстве, мне сама мысль об этом претит. Просто, на мой взгляд, принцесса должна знать о том, что порой позволяют себе ее приближенные.
        - Мак, - я опасался, что Ами может принять сторону Родиуна (уж больно уверенно тот обвинял меня во всех грехах), но принцесса была совершенно спокойна. - Сейчас не лучшее время для внутренних распрей. Кто-то и так упорно пытается вбить клин между всеми нами, поэтому прошу тебя быть внимательнее. Панариана я беру на себя, но впредь старайся не доводить до конфликтов. Жду в среду. И... я на тебя рассчитываю.
        Сопроводив свои последние слова ироничной улыбкой, принцесса отключилась, а я, не теряя времени, совершил пространственный прыжок к звезде Халакор, после чего уже на обычных двигателях направился на Клейцер.
        Ами по-своему права, думал я, уже на автомате выполняя сложные действия по снижению на поверхность планеты. Все перемешалось, жить в постоянном ожидании удара с любой стороны кого угодно вымотает. И все же сам я, наверное, еще не способен удерживать рядом с собой тех, кто каким-либо образом лишился моего доверия. А потому к Сапоро и Панарианам буду присматриваться с особым вниманием до тех пор, пока это все не закончится. Если это еще возможно, конечно...
        Отвлекшись от раздумий, я аккуратно посадил корабль на уже знакомое плато. Внизу все так же копошились кубические быки, а на каменистой площадке стояли призванные еще в прошлой петле два истребителя маури - такое чувство, словно я никуда и не улетал и вообще попал в ту же самую минуту, что и в первый раз. Кстати, местное солнце как раз тоже садилось, обагряя вершины дальних гор, и над горизонтом медленно поднимались сразу три спутника. Ладно, красотами буду любоваться потом, а сейчас у меня есть дела поважнее.
        Я вышел из корабля, с хрустом потянувшись и не смущаясь довольного кряхтения - все равно меня тут никто не слышит. Итак, приступим - я же сюда прилетел не просто так, природой любоваться. Вот мои четыре уже проверенных браслета, один из которых привязан к моему текущему истребителю, еще два к тем, что стоят рядом, ну и еще один, скажем так, резервный. С этим, в общем, все понятно - но у меня с прошлой петли остались еще девять не идентифицированных черных браслетов... Тогда они не сработали, потому что потенциально привязанные к ним корабли были уничтожены во время космического сражения с гнарфами, но на этой-то неделе его не было. Так что, хочется верить, я скоро смогу пополнить свою эскадрилью. Осталось только решить, с какого бы браслета начать? Впрочем, не столь важно.
        Первые два призвали на мой кусочек планеты абсолютно идентичные истребители маури. А вот третий выглядел уже немного по-другому. Начнем с того, что он был раза в полтора-два больше других кораблей, при этом по соотношению сторон имел совершенно иные пропорции и напоминал огромный плоский треугольник. Уже интересно - особенно в свете того, что во время сражения с алвами я ничего такого не видел, а ведь браслеты мои как раз оттуда - но отложим любопытство на потом. У меня еще целых шесть попыток проверить свою удачу. И что же будет дальше?
        Есть! Кажется, активировав призыв на следующем артефакте, я сорвал джек-пот. Мне даже захотелось танцевать, и я не стал отказывать себе в таком удовольствии, сплясав нечто замысловатое у огромных дюз... флагмана маури. Помню, когда мы сражались с таким в паре с Асой Кино в космосе, он поразил мое воображение, но здесь, на обширном горном плато, которое внезапно съежилось до крохотного пятачка, он выглядел настоящим мини-городом. Издалека, наверное, его острый нос можно было принять за неожиданно образовавшийся горный пик. Гладкие формы еще сильнее подчеркивались длинными шипами, которые придавали кораблю невероятный хищный вид.
        Да, это была лотерея, и я получил главный приз. Честно признаться, хоть я и надеялся на то, что среди оставшихся девяти браслетов окажется тот, к которому привязан флагман, все равно шансов было мало. Так что тем сильнее была моя радость от обретения столь мощного корабля в моем личном флоте.
        Оставшиеся браслеты материализовали на тесном плато еще один плоский космолет-треугольник и ставшие для меня уже стандартными истребители. Матерею, довольно подумал я. Мощная техника ушедшей цивилизации мной уже воспринимается как нечто обыденное. Но не будем отвлекаться. В итоге у меня на балансе теперь было девять истребителей, два «треугольника» пока еще неизвестного назначения и гордость коллекции - красавец-флагман.
        Следующие несколько часов я провел в тщательных поисках всего, что могло представлять хоть малейший интерес. Обшарив четыре истребителя, что стояли ближе ко мне, я обнаружил комплекты скафандров, ремонтные блоки и один пищевой синтезатор, который в первый раз выплюнул какую-то вонючую жижу, а затем - вполне сносные сосиски с легким привкусом горелой пластмассы. Впрочем, тут дело скорее в моей сноровке, а не в самом аппарате.
        Внезапно я понял, что невероятно устал, и в изнеможении лег на траву. В небе уже вовсю сияли колючие звезды, а две из трех лун сложились в некое подобие знака бесконечности... Я тряхнул головой, отгоняя от себя разрозненные мысли, посмотрел на коммуникатор - оказывается, меня все-таки вырубило, хоть и всего на пятнадцать минут. А раз я проснулся, значит, надо продолжать поиски.
        В предпоследнем истребителе я нашел почему-то тройной комплект скафандров, один из которых был снабжен дополнительным манипулятором на спине. Странная система, не уверен, что смогу ее освоить, хотя... почему нет? Наверное, это что-то вроде экипировки механика.
        Ремонтный скафандр маури
        Ну, точно - угадал. Изучение его отложу на потом, еще остался последний истребитель и, разумеется, десерт в виде «треугольников» и флагмана.

        Глава 20. Крейсер

        Пополнив импровизированный склад еще двумя обычными скафандрами маури, я полез в один из плоских кораблей нового типа. Там я провел целый час, облазив его вдоль и поперек, и смог оценить потенциал новинки: «треугольники» были чем-то вроде тяжелых кораблей прорыва с дополнительными генераторами энергии, усиленным вооружением и пятью гусеничными танками в трюме. Скафандров там же висело двадцать, причем они были немного другими.
        Штурмовой защитный костюм маури
        Емкость: 7к3с8
        Резерв: 1к
        Совершенно непонятные обозначения. Хотя, если подумать, речь должна идти об энергии, но вот что скрывают в себе эти наборы символов? Самое логичное, что мне приходит в голову, так это своя система счисления маури. Значит, запишем: найти способ пересчета.
        Так, а здесь у нас что? Громоздкие с виду, но фактически невесомые черные цилиндры с упором на конце и едва заметными сенсорными панелями, которые загорались красным от одного прикосновения. Повторное нажатие приводило к выстрелу с выбросом огромного импульса энергии, способного пробить броню танка - об этом я узнал случайно, уменьшив свой парк бронемашин с пяти до четырех. Надо быть аккуратнее, отругал я себя и применил «Статус».
        Скорчер маури
        Запас выстрелов: fp3
        Потрясающе. Само оружие, насколько я понимаю, оказалось чем-то вроде мощного бластера. А вот странные символы никак не складывались в обычное человеческое число. Вообще, если честно, удивительно - в истребителях ничего подобного не было. Правда, и управлял я ими больше инстинктивно, как выяснилось. Но да ладно, в копилке странностей это еще не самое невероятное.
        Кстати, к слову о вероятностях - я оставлял два своих истребителя на этой планете еще в прошлой петле. Чисто теоретически информация о безлюдности этого сектора могла оказаться ложной, так что надо будет проверить историю работы сканеров. Не пролетал ли тут кто-нибудь неучтенный... Жаль, что информация с прошлой недели недоступна - впрочем, думаю, если бы кто-то заслуживающий внимания заметил мои истребители, слухи уже бы добрались до одного из путешественников во времени, и, значит, здесь кто-то бы появился уже в этом витке.
        Для запуска проверки пришлось вылезти из «треугольника» и вернуться к уже проверенным в той петле истребителям. И что же они мне приготовят?.. Чисто! К счастью, мои подозрения оказались беспочвенными - помимо естественных спутников радары ничего не засекли - так что можно было возвращаться к исследованиям. Еще ведь столько интересного впереди! Я посмотрел на часы и обомлел: половина пятого утра по общеимперскому времени! То есть уже наступил вторник, у меня еще не все корабли осмотрены, да и поспать не мешало бы хоть немного. И надо ведь придумать, куда всю эту славную эскадрилью девать...
        Вздохнув и зачем-то махнув рукой, видимо, для пущего эффекта в собственных глазах, я полез во второй штурмовик. Там я нашел все то же самое, что и на первом, но на сей раз обошлось уже без вредительства вроде порчи собственного имущества в виде танков. А вот когда пришел черед главной цели - флагмана - у меня весь сон как рукой сняло, а сердце учащенно забилось.
        Сделав глубокий вдох и успокоившись, я шагнул в сторону блестящей шипастой громады.
        Здесь, учитывая размеры, копаться по всем отсекам самому было бы уже бессмысленно, так что я сразу двинулся в сторону кабины пилота. Как и ожидалось, найти ее оказалось не так уж и сложно, и на месте, ориентируясь по относительно знакомому после истребителей управлению, я вывел информацию о содержимом корабля. Сотня капсул, каждую из которых можно использовать как средство спасения в случае аварии, так и как мощный боевой доспех. Полный склад вооружения, причем как среднего, так и тяжелого! Библиотека с техниками и тренировочный зал! С каждой прочитанной строкой мое настроение улучшалось все больше и больше, ровно до того момента, как я попробовал проложить маршрут до самого ценного. Архива с распальцовками.
        Доступ в сектор Hg запрещен, слишком низкий социальный уровень
        Личная мощность меньше 5pfG
        Вот тебе и добыл несметные сокровища! Пораженный догадкой я начал проверять доступ в остальные помещения и неожиданно обнаружил, что для меня открыты только общие коридоры спального сектора и, собственно, сама рубка. Мало того - пусть я и смог сюда попасть, но даже управлять кораблем у меня не было никакой возможности.
        Доступ к пилотированию запрещен, слишком низкий социальный уровень
        Личная мощность меньше 2pfG
        Здесь, конечно, запросы оказались пониже (правда, предположительно), но все равно лично я до них еще явно не добрался. И что делать? Я попробовал для начала собраться, но вместо этого в голову пришла мысль проверить свои возможности для начала на кораблях попроще, вроде «треугольников». До этого-то я просто их обошел, а вот системы управления даже и не пробовал активировать.
        Добежав до ближайшего среднего корабля маури, я сунул руки в гель приемника и принялся ждать ответа.
        Доступ к пилотированию запрещен, слишком низкий социальный уровень
        Личная мощность меньше 1pfG
        Требования опять стали ниже, но результат не изменился. Даже странно - с тем же кораблем императора никаких проблем не было. Или тут дело в том, что с его системой защиты разобрались еще до меня? Непонятно, зато ясно, что решение может быть найдено, надо только постараться...
        К счастью, пока я бегал по кораблям, мозги успели немного проветриться и выдать неплохую идею. Ведь как я раньше захватывал те же истребители? Использовал подчинение, чтобы получить над ними полный контроль. Так почему бы не попробовать сейчас воплотить в жизнь ту же схему? Да, официально я не дотягиваю до стандартов маури, но я же Солдок, вот и нужно пользоваться своими сильными сторонами.
        Внушение
        Я успел применить свою главную технику лишь один-единственный раз, но стоило заряду коснуться стены, как это, похоже, активировало систему безопасности. Браслет, связанный с этим кораблем, расстегнулся и упал на землю, превратившись в горстку пепла. Я же сам, положившись на проснувшиеся инстинкты пилота, не теряя ни секунды разбил кожух, скрывающий кнопку катапультирования, и вдавил ее изо всех сил.
        Мгновение, казалось, весь мир ждал, что окажется приоритетнее и сработает быстрее - приказ, нацеленный на безопасность корабля или на спасение жизни экипажа. А потом все же победило второе. Сначала меня выкинуло наружу, подкинув на сотню метров над кораблем, а потом «треугольник», на который я начал медленно опускаться, моргнул и исчез. Я решил было, что произошел какой-то тихий взрыв, но потом пришло осознание: никто не будет уничтожать свои корабли только потому, что кто-то попытается в них забраться. Гораздо вероятнее, что «треугольник» просто-напросто откинуло в его предыдущую точку базирования... Обидно. Но не так, как если бы я провернул то же самое с флагманом.
        Кресло, удерживающее меня с помощью встроенных в него антигравов, продолжая замедляться, плавно опустилось на землю, а я в растерянности потер лоб. И что же мне теперь делать дальше?

        Глава 21. Информатор

        Решив на этот раз уж точно не торопиться, я вернулся обратно на флагман и еще раз проверил систему. Только теперь я не рвался найти способ обойти запреты, а искал хоть какие-то места, которые были бы для меня открыты. И ничего... Впрочем, я не особо-то и надеялся, по крайней мере, пока.
        Почему-то в памяти всплыл рассказ оставшегося на Соул Игоря - не доверять же ему мою тайну с призывом техники маури - про старую империю. Если в ней настоящие психики начинались с десятого уровня, может быть, и на этих кораблях примерно такая же система? Получу десятку, и все наладится. Тем более что мне до нового уровня осталось не так уж и много. По крайней мере, если хорошенько потренироваться, не отвлекаясь больше ни на что, с таким темпом, думаю, сегодня к ночи я как раз успею закончить.
        Увы, мои прогнозы оказались немного идеализированы. Продолжая раз за разом опустошать свои запасы энергии, я смог пробиться через границу уровня лишь к следующему рассвету. Двое суток без сна, больше суток непрерывного использования техник - это испытание меня здорово вымотало. Еще и через пару часов мне надо будет лететь на Землю, чтобы уже там принять участие в охоте на вивисектора. В общем, никакого отдыха, но несмотря на это я все равно был счастлив.
        Уже, наверно, в десятый раз запустив «Статус» в самого себя, я снова перечитал всплывшие строки.
        Уровень батарейки 10
        Время полного восстановления энергии - 10 минут
        Конечно, хотелось бы большего (какого-нибудь звучного титула или достижения), но я готов согласиться и на уже ставшее привычным сообщение, если оно поможет мне разобраться с кораблем.
        Помахав рукой квадратным быкам, все так же мирно копошащимся внизу, я подошел ко входу на флагманский корабль и, сжимая от волнения кулаки, прошел в рубку. Теперь опустить руки в приемник, и можно, как в последний раз, снова инициировать запрос по доступным мне функциям корабля.
        Минимальный уровень энергии подтвержден
        Я почувствовал, как мой запас упал до нуля.
        Чистота крови подтверждена
        А вот и крови стало миллилитров на сто поменьше.
        Императорское разрешение подтверждено
        Мигнула метка признания от Ами - странно, а она-то тут при чем? Но, как бы там ни было, похоже, базовую проверку я прошел и теперь можно посмотреть, что же будет дальше.
        Статус оператора синхронизирован с отрытой базой данных корабля
        И? Я ждал продолжения, но его не было. Впрочем, в последней строке было знакомое слово - может быть, попробовать использовать переданную мне Колонелем технику?
        Статус
        Я сложил уже доведенную до автоматизма распальцовку, после чего вывелась привычная информация о моем десятом уровне. Доли секунды ничего больше не происходило, а потом, будто получив обновление, текст начал меняться.
        Уровень батарейки - 10
        Специализация - психик, ранг - начинающий
        Емкость - 1 эргон, скорость восстановления - 1% от нормы
        Сколько всего интересного! Для начала, скорость восполнения полного запаса энергии (вряд ли она сама изменилась): значит, если текущие десять минут - это один процент от нормы, то, получается, нормой будет что-то около шести секунд. Но это не главное - гораздо перспективнее оказалась информация о моей емкости. После того, как я синхронизировался с кораблем маури, она впервые предстала передо мной в виде абсолютной цифры. Причем цифры, которую можно было соотнести с требованиями корабля...
        Абракадабра в описаниях пропала, и теперь можно было четко увидеть, что для доступа к управлению мне понадобится два моих нынешних резерва, для арсенала - три, для библиотеки - пять. Учитывая подобную разбивку, скорость развития после десятого уровня явно будет несколько не такая как раньше. Кстати, а почему бы не попробовать добыть более точную информацию об этом?
        Статус
        На этот раз в качестве цели для применения техники я выбрал свое собственное описание и, прежде всего, заинтересовавший меня термин.
        Эргон - единица объема энергии, достигшего минимально необходимого уровня плотности для работы с техниками среднего уровня.
        Хотите знать больше?
        Вот и ответ - значит, до десятки энергия не дотягивает по своим качественным характеристикам для правильного использования. Вот, получается, откуда пошла традиция называться настоящими психиками после достижения именно этой границы... И да, я хочу знать больше.
        Стандартная эволюция носителя энергии. Уровни 1-10 - взрывной рост и формирование ядра условной емкостью 1 эргон. Уровни 11-50 - укрепление ядра, доведение емкости до 5 эргонов. Уровни 51-100 - эволюция ядра, емкость и сила зависят от носителя.
        Хотите знать больше?
        Круто! Теперь я знаю, что ждет меня дальше - во-первых, мне известно, с какой скоростью я буду развиваться, а во-вторых, можно соотнести с этой шкалой уровень некоторых моих знакомых. Тот же император... Раньше его девятнадцатый уровень казался мне невероятным, а теперь получается, что он еще даже не добрался до двух эргонов. Интересно, а что он сам обо всем этом думает? Наверняка же у себя на корабле он тоже просмотрел все эти описания - но к какому выводу он мог прийти? И не связано ли это с его желанием добраться до белой звезды?
        Отложив мысли об императоре на потом, я снова ответил утвердительно на заданный «Статусом» вопрос про «не желаю ли я знать больше», вот только на этот раз он был привязан уже к другому термину.
        Техники среднего уровня, иначе капсулирующиеся техники. Состоят из двух элементов: собственно, сама техника и окружающее ее защитное поле. До формирования энергетического ядра использование истощает оболочку создателя техники, может привести к регрессу или остановке развития. После - все ограничения снимаются.
        Больше ничего нового выбить из системы у меня не получилось - похоже, вопросы о конкретных техниках воспринимались как что-то совсем незначительное - но и так вышло очень поучительно. Как минимум я узнал, почему Ами не хотела делать акцент на том, что для сражения с вивисектором придется использовать «Давление», которое как раз и является капсулирующейся техникой. Уверен, вели уже сталкивались с вредными эффектами подобных способностей, а, утеряв информацию из прошлого об их правильной работе, они ведь вполне могли и не знать, что после десятого уровня все ограничения снимаются.
        А я вот теперь знаю, и это еще не все, что я смогу выжать из текущей ситуации!

        Глава 22. База

        Пусть заставить взлететь флагман алвов, вернее маури, я не могу, но зато помимо информации о развитии психиков мне в нем открылся еще один режим. Режим базы. Вызвав дополнительные сведения, я словно увидел наше плато сверху. И как отдельный элемент огромного конструктора был подсвечен каждый из моих кораблей.
        Решив, что ничего опасного случиться не должно, я, на всякий случай исключив свой основной истребитель из схемы, нажал кнопку активации. И тут же весь мир словно содрогнулся. А на картинке, которая, похоже, оказалась видом с камеры, а не просто схемой, истребители начали взлетать один за другим и соединяться с флагманом. Они втыкались в него словно шипы, а сам главный корабль начал медленно погружаться под землю.
        Увеличив изображение, я увидел, что мы прямо-таки проплавляем себе дорогу. На мгновение мелькнула мысль - может быть, все это лучше остановить? Но я смог удержать себя в руках. Тем более что все закончилось очень быстро. Недавняя, заметная даже из космоса, стоянка моих кораблей неожиданно исчезла. Вместе нее теперь случайный наблюдатель сможет увидеть только нагромождение скал, между фальшивыми вершинами которых в случае атаки моментально развернется защитное поле.
        А неплохо вышло! Теперь можно не беспокоиться, что мой склад кораблей будет обнаружен... Конечно, как личный космолет можно было оставить снаружи и не истребитель, а «треугольник», но, наверно, будет лучше пока его тоже придержать и продолжить использовать то, что не вызовет вопросов.
        Очень хотелось продолжить исследования, но увы, скоро меня начнут искать, и лучше не давать той же Ами повода проявить возможности своего титула и засечь мое пребывание на Клейцере. Пусть уж лучше эта планета останется вне поля зрения сильных мира сего как можно дольше. Тяжело вздохнув, я перегнал к себе на истребитель пару танков, пополнил склад новыми скафандрами и скорчерами, и только уже собрался прикорнуть, оставив дорогу на откуп автопилоту, как неожиданное открытие опять оставило меня на ногах.
        Как оказалось, синхронизация с базой данных флагмана дала мне увидеть в описании всех уже изученных мною вещей кое-что новенькое. Вернее, не так - мое новое энергетическое ядро позволяло активировать в них скрытые до этого функции. Те же танки можно было усилить, костюм мог служить своеобразным аккумулятором для накопления энергии про запас, а скорчер... С ним все осталось по-прежнему, но зато теперь я знал, что могу вкладывать в заряд до одной десятой эргона и пробивать этим щиты аналогичной мощности. Еще бы теперь понять, много это или мало с точки зрения ожидающих меня в ближайшем будущем противников...
        Предаваясь этим мыслям, я все же настроил автопилот и задремал, но уже через сорок минут меня снова вернул к действительности звонок принцессы. Как я и ожидал, в покое меня оставлять никто не планировал.
        - Ты что, спишь? - переключив Ами на видеосвязь, я тут же пожалел о своем решении. Да уж, после устроенного мной марафона и прерванного в самом разгаре сна мои красные глаза и опухшие щеки смотрелись довольно вызывающе.
        - Готов к труду и обороне, - я, продолжая лежать, выпятил грудь и скосил глаза в сторону капитанской панели с выведенным на нее маршрутом. - Через десять минут буду на орбите Земли.
        - Это хорошо, - принцесса еще раз с сомнением смерила меня взглядом, но решила перейти сразу к делу. - Пересылаю приглашение в канал операции. С тебя потребуется опять поделиться «Давлением», и можешь понаблюдать за событиями с орбиты.
        Я решил не благодарить за столь щедрое предложение, а задать уже приходивший мне в голову вопрос.
        - А вивисектор не сможет придумать защиту от «Давления»? Все же мы его засветили в прошлый раз, вряд ли он попадется опять в одну и ту же ловушку.
        - Ясное дело. Именно поэтому в арсенале группы захвата будет еще четыре других капсулирующихся навыка. А твое «Давление» будут использовать исключительно в первые секунды боя - пусть этот алв думает, что у него есть шанс отбиться.
        - Чтобы не сбежал, и его было проще поймать?
        - Именно, - Ами подвела черту под разговором и, не дожидаясь моей реакции, отключилась.
        Наверно, у нее множество других важных дел, а поболтать мы еще и потом как-нибудь успеем. В этот момент мой корабль вышел на земную орбиту, и я, передав обещанное разрешение на использование техники, принялся осматриваться по сторонам. Итак, мой невидимый корабль, кажется, пока никто не заметил... А что с другими космолетами?
        В рядах орбитального корпуса вроде бы без изменений. Впрочем, тут все понятно: Ами же хотела, чтобы вивисектор до последнего не понимал, что его ждет.
        - Получил подтверждение, - мне пришло сообщение от Карма Дауса. - Объект на месте, ожидает, что я прибуду к нему через две минуты... Но мне же туда не надо?
        Все понятно, наместник переживает за свою жизнь, а заодно предупреждает, что пора выступать, пока алв не начал подозревать ловушку.
        - Не надо, - я ответил, потом переслал сообщение Ами и уже приготовился спуститься пониже, чтобы рассмотреть операцию захвата во всех красках, но тут события начали идти совсем не по плану.
        С громким хлопком, опалив все свои антенны и снеся к черту большую часть противоистребительной артиллерии со своей обшивки, прямо в атмосфере Земли появился чей-то неучтенный крейсер. Впрочем, почему «чей-то»? Вот лично я его очень даже хорошо знаю - это же корабль Ланы, на котором мы как-то летали сражаться с алвами. И это значит, что повстанцы тоже решили сделать свой шаг. Вот только кто им помог так вовремя и так точно появиться на сцене?
        Продолжая размышлять над этим, я смотрел, как крейсер Сопротивления с трудом удерживает ровное положение в пространстве, по большому счету, просто падая на поверхность планеты. Впрочем, похоже, коммандер - или кто там главный сейчас - именно на это и рассчитывал. На самой Земле у нас никакой серьезной артиллерии нет, а орбитальный корпус они уже проскочили.
        - Не дать им заполучить вивисектора! Начинаем немедленно! - в общем канале, к которому меня присоединила принцесса, зазвучал ее резкий голос.
        И тут же мимо меня пронеслось около сорока истребителей. Оказывается, они все это время скрывались в поле невидимости своего корабля-матки. Вот же черт, сам же пользуюсь такой способностью, и почему не подумал, что и у других она может быть? Не обязательно на технике маури...
        Впрочем, нечего отвлекаться, пора и мне вниз, тем более что там, похоже, становится горячо... Но не успел я направить истребитель вслед за остальными нашими кораблями, как из гиперпрыжка рядом с Землей вышел еще один космолет. Он не принадлежал космическим силам империи, но прятаться, как повстанцы, в атмосфере он тоже не собирался. Ему это и не нужно было - с его-то щитами и размерами.
        Я видел описание этой махины лишь раз, но что-то мне подсказывает, что сбить личный дредноут Величайшего гнарфов будет очень непросто.

        Глава 23. Падение

        Я на мгновение замер, заворожённый появлением нового игрока, но потом понял, что в этой партии важнее будет не сила, а скорость, и рванул к поверхности Земли. Туда, где уже полыхали вспышки развернувшегося сражения, а за спиной у меня начиналось еще одно. Прилетевшие к моей родной планете гнарфы столкнулись не только с орбитальным корпусом, но и с авианосцем принцессы, который Ами выбрала для этой операции вместо своего флагмана.
        Ниже, ниже... Я направлял свой истребитель прямо в центр мельтешащих подо мной огоньков. На этой стороне земного шара солнце еще только поднималось над горизонтом, но все равно не заметить, куда именно сместилась схватка, было попросту невозможно.
        Итак, кто тут у нас есть? Ага, в центре небольшой отряд, состоящий из Карма Дауса - впрочем, я уверен, что это не наместник, а вивисектор, принявший его образ - и окружающих его химер. Эта группа, отбиваясь ото всех, пытается пробиться подальше от упавшего невдалеке крейсера. Уцелевшие пушки корабля вместе со щитами неплохо прикрывают группу повстанцев, которая, наоборот, очень хочет добраться до псевдо-наместника... Лана, коммандер, два десятка незнакомых мне бойцов - похоже, Аса сегодня не с ними.
        И почему-то мне немного стало легче - похоже, не очень-то мне хотелось сражаться с гнарфкой, с которой однажды переспал, а сражаться бы точно пришлось. Отряд верных принцессе дворян во главе с Родиуном под прикрытием части оставшихся в воздухе истребителей двигался повстанцам наперерез, стараясь одновременно и достать вивисектора, и не дать Сопротивлению до него добраться. Вот только последние стремились к тому же, и вряд ли им теперь удастся избежать столкновения.
        А это значит... Я направил свой истребитель наперерез отряду Алекка Кроу. Еще пару мгновений мне удавалось остаться незамеченным, но потом меня попытались достать пушки крейсера повстанцев и техники прикрывающих алва химер. Впрочем, увернуться от них было не так уж и сложно: пятьдесят точек за три секунды нужно проходить раза в полтора быстрее... Правда, на этот раз рядом не было напарника, который помог бы мне построить маршрут.
        - Танки, десантирование! - я отдал команду голосом, и оба моих стальных помощника тут же начали двигаться в сторону десантного шлюза.
        Понимая, что они вряд ли уцелеют, первого я отпустил вообще без поддержки, а вот второго усилил, залив в него одну десятую эргона из запаса, набранного в новый боевой скафандр. Несмотря на прочные переборки внутри корпуса истребителя, громкий лязг десантного шлюза все же достиг моих ушей. Корабль слегка качнуло - раз, другой. Оба танка устремились на поверхность, гася инерцию прыжка тормозными турбинами. Черт возьми, вот это техника! Не чета простеньким «полевикам», которые использовались в учебке... А вот и цена моей невнимательности - всего лишь мельком проконтролировав высадку танков, я упустил из виду обстреливающий меня крейсер повстанцев.
        Удар!
        К счастью, я все же успел вовремя среагировать, и заряд прошел по касательной, лишь самую малость задев мой истребитель. Я бросил машину в сторону, закрутившись спиралью и выпустив отвлекающие сгустки энергии - некий велийский аналог противоракет. На бойцов Ланы это, конечно же, не подействовало, и пушки подбитого крейсера Сопротивления снова попытались меня достать, но на сей раз я был начеку. А вот химеры Алекка Кроу повелись на «обманку» словно котята на привязанную к нитке бумажку. Выходит, с критическим сознанием у них не все в порядке, не доработал их алв...
        Вивисектор раскрыл рот в беззвучном крике, и его монстры вновь собрались вокруг своего хозяина. Но эта буквально секундная заминка стоила Алекку двух химер, которых сплющило очередной незнакомой мне техникой, превратив их в кровавый фарш. И кто это, крок всех возьми? Повстанцы и отряд под командованием Ами как раз схлестнулись между собой в сумасшедшем боевом танце, и им было временно точно не до вивисектора. Гигантская тень дредноута гнарфов накрыла поверхность, но вряд ли дело в нем - исполинскому кораблю приходится отбиваться от прикрывающих свою принцессу истребителей и вели. Надолго их, конечно, не хватит, но...
        Хрустнули шейные позвонки, пронзая тело оглушающей и ослепляющей болью. К горлу подкатил густой комок - то ли меня стошнило от резкого скачка, то ли я от неожиданности прикусил язык. Рот наполнился горячей густой субстанцией с привкусом металла, я громко выругался и вслепую попытался выровнять истребитель. На мгновение зрение вернулось ко мне, и я словно в густом тумане увидел быстро приближающуюся поверхность. Включив форсаж, я попытался из последних сил выровнять истребитель, но было слишком поздно.
        Снова удар, на мгновение я словно бы завис в пустоте, затем корабль качнуло, я выпал из кресла, и меня бросило прямо в стенку кабины. Истребитель явно кувыркался по земле, и я чувствовал себя в гигантской мясорубке, неожиданно поняв, сколько, оказывается, в моем истребителе острых углов. К счастью, вовремя включенный естественный щит - хоть при такой болтанке и непросто было воспроизвести правильную распальцовку - избавил меня от риска травм. Но вот с тошнотой мне приходилось справляться уже самостоятельно.
        Беспорядочное вращение прекратилось, истребитель развернуло, и он завалился набок. Так, отлично, самое главное - я выжил. Теперь нужно надеть на себя один из скафандров и выходить наружу, что бы там ни происходило. Здесь у меня шансов выжить практически нет, все внутри уже начало заволакивать ядовитым дымом от тлеющей обшивки - видимо, были повреждены двигатели, а то и главные энергонакопители. Когда я, наконец, облачился в тяжелую защиту, серая пелена уже полностью закрывала обзор.
        Повезло, что истребитель я знал изнутри уже не хуже своей старой квартиры и легко мог выбраться даже вслепую. С того момента, как меня сбили, прошло от силы минуты три, но как же изменилась картина боя!
        Повстанцы и силы империи по-прежнему сражались, но уже гораздо ближе к алву с его явно поредевшим отрядом химер. Кстати, а вот и мои танки наконец-то добрались до поля боя - я заметил, как два стремительных стальных жука несутся в сторону вивисектора. Ну, сейчас узнаем, на что они способны, вот только немного подправлю их строй, отправив чуть вперед ту машину, с которой я не стал делиться энергией перед боем. Удивительно, но моя стратегия оказалась до чертиков эффективной. Головной танк, как и следовало ожидать, был сбит первой же химерой, запустившей в него техникой Гауссов. Второму была уготована такая же участь - в него зарядили еще одной взрывной способностью, но благодаря наложенному мной усилению танк смог ее пережить. И не просто пережить, но и ворваться в строй посчитавших его выбывшим из строя врагов, раскидывая их в стороны и выигрывая мне время, чтобы оказаться прямо перед вивисектором.

        Глава 24. Совершенство

        - Что ж, значит, снова ты, - улыбнулся Карм Даус, чей облик принял алв. - Точно, это ты, и не пытайся скрыться за стеклом шлема - я всех вас чувствую...
        Я бросил взгляд в сторону схлестнувшихся с Сопротивлением дворян - кажется, дела отряда принцессы идут не очень хорошо. Один только коммандер мог драться одновременно с несколькими сильными противниками, а Лана взяла на себя младшего Панариана, и теперь они оба были похожи на быстро мелькающие молнии... При взгляде на которые меня на мгновение накрыла волна гордости за себя - все же совсем недавно мне удалось справиться с одним из этих сильнейших противников почти в честном бою.
        А теперь мне надо победить вивисектора, и у меня для этого есть план.
        Внушение
        Смятение
        Бешенство
        Давление
        Я использовал сразу серию способностей Солдоков и Кино, но ничего из моего арсенала даже и не подумало сработать. Обидно - вот так вот изучаешь новые техники, думаешь, что стал сильнее, а потом приходит старый враг и, как и раньше, легко их блокирует. Вот только я ждал этого! Все же новые распальцовки - это не единственное, чем я пополнил свой арсенал.
        - Ничего нового, - на лице алва в теле наместника появилась ухмылка. Кажется, я все правильно прикинул, и он сейчас думает именно так, как мне нужно.
        - Ошибаешься!
        И не давая алву осознать, что именно имею в виду, я вытащил добытый в одном из кораблей маури скорчер. Вот он мой козырь! Все мои прошлые атаки, если их рассматривать в целом, были довольно однотипны: их целью был либо разум, либо какие-то внутренние органы. А сейчас я планировал использовать оружие, нацеленное на нанесение прямых физических повреждений. В общем, полная противоположность тому, что я показывал раньше. Причем, насколько я понял обновившееся описание бластера, если наполнить его энергией, то стандартный щит тут уже не справится.
        Выстрел!
        - Крок тебя дери! - тут же выругался алв.
        Он успел среагировать и отвести заряд от головы, но зато плечо я ему разворотил знатно. Теперь как минимум на левую руку он вряд ли сможет рассчитывать. Вот только будет ли у меня время этим воспользоваться?
        Похоже, что нет. Несмотря на недавнюю ругань, вызванную, похоже, больше удивлением, чем болью, вивисектор никак не отреагировал на нанесенную ему рану.
        - Я же говорил тебе, что вобрал все способности многих семей, - довольно напомнил вивисектор. - Нет ничего такого, что могло бы меня остановить.
        В этот самый миг его фигура начала словно бы плавиться, меняясь на глазах... Нет, он не стал использовать другой образ, а просто взял и за какие-то пару мгновений излечил нанесенную ему рану. Кажется, я понимаю, что именно вивисектор имел в виду, когда говорил о силе семей - интересно, чья способность излечения? И еще интереснее, что алв будет со мной делать. Сейчас мне абсолютно нечего ему противопоставить - сюрприз не удался, и теперь на нем наверняка есть и щит от оружия вроде моего скорчера, а единственное, что я смогу сделать, это убить себя, если дело совсем уж запахнет керосином.
        В этот момент покончившие с моим танком химеры вернулись и попробовали наброситься на меня, но вивисектор неожиданно взял и просто-напросто сжег их одним движением руки. Чего это он?..
        - Мак, ты как там? - чувствуя на себе леденящий взгляд алва, я услышал в наушниках голос Ами. Похоже, ее битва с орбиты переместилась в атмосферу, и принцесса уже близко. - Зачем ты полез к нему? Чего ты пытался добиться?
        - Почему ты меня не убиваешь? - проигнорировав Ами, я обратился к Алекку Кроу.
        - Продержи его хотя бы пять минут! - Ами по-своему поняла мои слова и отключилась, оставив меня наедине с вивисектором.
        - Потому что ты мне нужен, - пожал плечами алв. - Я создал тебя и других, зачем мне уничтожать собственные творения?
        В прошлый раз ты почему-то этим вопросом не задавался, подумал я, мысленно обращаясь к своему загадочному собеседнику. Но чего он и вправду сейчас от меня хочет?
        - Видишь, что происходит? - вивисектор явно пребывал в хорошем настроении, широким жестом обведя кипящую вокруг нас битву.
        Дредноут Величайшего как раз пробился сквозь ряды истребителей Ами и, вызвав локальное землетрясение, сел неподалеку, смотрясь на поверхности планеты целым горным массивом.
        - Гнарфы, империя и повстанцы, - прокомментировал вивисектор. - Всем от меня что-то нужно.
        Он усмехнулся и сделал шаг в мою сторону.
        - Света со мной, - глядя прямо мне в глаза, доверительно произнес Алекк. - Она и еще несколько моих творений. Настоящих творений, а не этот шлак.
        С этими словами алв выразительно указал на трупы химер, а потом продолжил.
        - Никому из них ты не нужен, номер пять. Им нужен я и мое умение. Вот только делиться им ни с кем я не собираюсь.
        - Так что тебе нужно от меня? - спросил я, искренне недоумевая по поводу всего этого разговора.
        - Новый мир нелегко создать в одиночку, номер пять.
        Крок подери, я знал, что Кроу сумасшедший гений, но не подозревал, что он настолько банален. Император стремится к усилению цивилизации вели и своей власти. Повстанцы борются за новый свободный мир без империи. Гнарфы жаждут ослабления всех, чтобы стать вселенским гегемоном вместо вели. Но что нужно этому червелицему, который, кстати, судя по тому, что мне известно, пошел даже против своих? Что в его понимании значит «новый»?
        - И что же это должен быть за мир? - поинтересовался я.
        - Общий, - неожиданно улыбнулся вивисектор. - Такой, где каждый вне зависимости от расы сможет трудиться ради общего блага. Эффективные смогут сделать нас сильнее, помогут перейти на следующую ступень развития, слабые же отступят и откажутся от всех потребляемых ими ресурсов.
        - От всех? - меня начало накрывать понимание.
        - Да, слабые должны будут умереть. Увы, они слишком глупы и слишком привыкли к своей паразитической сущности, чтобы отказаться от жизни самим. Но я им помогу.
        - Геноцид? Улучшение генома? Супер-люди, супер-вели, супер-алвы, и так в каждом новом поколении? - я решил не юлить, а задавать вопросы прямо, тем более что мой собеседник ни капли не стесняется своих идей.
        - Да, - ну вот, он взял и согласился. - Ведь другого пути просто нет. Жизнь вселенной конечна, так почему мы должны жертвовать будущим своих детей, своих внуков, своего рода, запирая себя в этой природной ловушке ради совершенно посторонних для нас существ? Что ты выберешь: жизнь твоего брата или преступника из соседней тюрьмы?
        - Брата, - я неожиданно понял, что вопрос вивисектора может быть совсем не гипотетическим, и решил ответить честно.
        - Вот ты со мной и согласился.
        - Но это же преступник, и он один. А ты говоришь о целых планетах!
        - Вопросы этики и количества вторичны. Ты признал сам принцип, дальше нужно только время, и ты поймешь, о чем я говорю.

        Глава 25. Еще один

        Алв замолчал, я тоже ничего не мог сказать. Да, стоящее передо мной существо определённо безумно. Но, черт побери, почему его безумие такое логичное и стройное? Нет, я не готов признать необходимость убивать всех, кто не может двигать нашу цивилизацию вперед, но...
        - А как же ты сам? - спросил я. - Ведь твоя сила не принадлежит тебе самому, это кровь Солдоков, Гауссов и других!
        - Сейчас, когда все только начинается, важнее умение защитить себя и своих союзников, чем чистота, - витиевато ответил Кроу. - Так ты со мной? Или с теми, кто готов пожертвовать нашим миром ради душевного спокойствия и иррационального желания чувствовать себя хорошим?
        - Мак! - голос принцессы в наушниках буквально ударил по барабанным перепонкам.
        Ами, судя по всему, удалось присоединиться к своему наземному отряду и пробиться ко мне. Вот нас с алвом окружают только клубы дыма, а вот сквозь них с боном наперевес летит принцесса.
        Вивисектор отбросил меня в сторону, крутанулся как заправский акробат и ударил Ами словно бы сгустившимся воздухом. Та выставила щит, но техника алва проигнорировала его, и Ами кубарем покатилась прочь, беспомощная и жалкая в глазах вивисектора. Хотя - похоже, она только хотела такой казаться, выигрывая время для своих союзников. Трое аристократов, зашедшие одновременно с принцессой с других сторон, раскрутили свои боны и врезали по вивисектору сотнями полигонов, созданных из разнообразных капсулирующихся техник. Вот только алв после моего скорчера, похоже, был готов к любым сюрпризам. Не знаю, технику какой семьи он использовал на этот раз, но волна воздуха отбросила в сторону сначала нацеленные в него полигоны, а потом и союзники Ами отлетели как картонные силуэты, рухнули на землю и больше не вставали.
        - Я смогу создать свой мир, - ровно произнес вивисектор, глядя на то, как принцесса Ами, пошатываясь, поднимается на ноги. - Скоро все изменится, номер пять. Подумай, с кем ты хочешь быть - с теми, кто примет от меня новый единый геном, или с теми, кто будет уничтожен, либо не пережив эти изменения, либо просто начав мне сопротивляться.
        В моей голове была настоящая каша. Еще совсем недавно этот алв хладнокровно пытался меня уничтожить, а теперь пафосно вещает о новом мире. Мире, в котором, как подсказывает мне логика, будет убито более половины живых существ. Не знаю, кому такое может понравиться, но точно не мне...
        Додумать мне не дал оглушительный взрыв. Я повернулся на звук, замерев от неожиданности, увидел, как похожий на горную гряду дредноут правителя гнарфов взрывается от носа до кормы, разлетаясь на куски. А на фоне ревущего пламени на земную поверхность садится корабль с таким знакомым треугольным силуэтом и зеленой полосой на борту - флагман червелицых. Еще один!
        Да что же сегодня за день! Не хватало нам одного сумасшедшего алва, так к нему в придачу пожаловали соплеменники. Или это, наоборот, хорошо, учитывая их отношения?
        Вокруг, насколько хватало взгляда, полыхали останки - крейсера повстанцев, дредноута гнарфов и истребителей вели. Трупы в разноцветных скафандрах валялись вперемежку друг с другом и скрюченными химерами вивисектора. А где же коммандер и остальные? Где аристократы из команды принцессы? Это что же получается, уцелел только я, Ами и Алекк Кроу? Хотя нет - вон еще кто-то движется в нашу сторону, тяжело переваливаясь от большого веса.
        Невероятно тучный вели со шкиперской бородкой и ярко сияющим чхеду-боном в руке прямо на ходу дрогнул и сменил свой облик на столь же огромного червелицего. Кажется, эти ребята всерьез обнаглели - ведут себя на моей Земле будто на своей собственной планете.
        - Альмио Доба? - прошептала принцесса.
        - Шиыв, - кивнув, улыбнулся вивисектор, обращаясь к нашему же гостю.
        А ведь я его тоже знаю - теперь я вспомнил, где я раньше видел этого жирного вели с бородой, который на моих глазах сейчас превратился в алва. Безжалостный террорист по имени Альмио Доба, также известный как Удильщик. Преступник, разыскивающийся службой безопасности империи и, как я раньше считал, связанный с Сопротивлением. Но теперь я уже ничего не понимаю. Кто же все-таки передо мной? Червелицый, принявший облик Удильщика, или сам Удильщик, который изначально был алвом? Как все запуталось!
        - Что же это вы, принцесса, не всех своих подданных попросили о помощи в такой важной операции? - толстяк улыбнулся и подмигнул Ами. - С этим коммандером довольно легко справиться. Впрочем, я допускаю, что вы не знали моего номера.
        Удильщик хохотнул, причем звук был больше похож на карканье, а затем повернулся к вивисектору.
        - Мак... - голос принцессы в динамиках слабел, но слова еще можно было разобрать. - Мак, у нас ничего не вышло... Запоминай коды... Запоминай... Все пошло не так, все наперекосяк и... Сейчас все кончится...
        Она принялась диктовать длинную последовательность цифр, а я понял, что мы не успеем. Удильщик уже занес для удара свой чхеду-бон, причем по непонятной причине Ами не может сейчас пошевелиться, чтобы спасти свою жизнь, и у меня есть лишь секунда, чтобы это предотвратить. Один раз меня это уже спасло, почему бы не рискнуть снова?
        Честно говоря, я опасался, что промахнусь - слишком близко мы все стояли друг к другу и слишком малы были цели. А еще я собрал все свои корабли в одну базу и теперь не был уверен, что у меня получится вытащить сюда хоть один из них. Пробую призыв истребителя - отказ. Может быть, с «треугольником» получится? Все же, насколько я помню, он крепился сверху и довольно свободно...
        Внушение
        Я направил технику в браслет среднего корабля маури, когда бон с набухающим полигоном на конце почти достиг головы Ами... Но я успел.

        Глава 26. Как быть

        Мгновенно появившийся, отозвавшись на мой призыв, «треугольник», конечно, не раздавил Удильщика с вивисектором, но сбил их с ног воздушной волной. Я бросился к Ами, чтобы прикрыть ее, навалился сверху, чувствуя поднявшийся ветер даже в скафандре, а потом, не теряя времени, отдал приказ четырем танкам выкатиться из трюма.
        Оправившийся было Удильщик отвлекся на боевые машины, и тут его ударил Алекк Кроу, и я не смог сдержать улыбку. Сначала, когда эти двое мирно поздоровались, я уже было усомнился в своих догадках относительно вражды вивисектора со своими сородичами. Но нет, я все же оказался прав. Червелицый упал, один из танков проехался по нему траком, но щиты алва без проблем выдержали многотонную махину. Жаль. Усилием воли я заставил себя собраться, схватил принцессу за безжизненную руку, поднял и потащил на себе в раскрытый шлюз «треугольника».
        - Стой, номер пять! - заполошно заорал вивисектор, и я с замирающим сердцем ожидал, что сейчас нас накроет какой-нибудь новой смертоносной техникой.
        Пронесло. Но не потому, что Алекк Кроу меня пожалел, а потому, что Удильщик, которого я посчитал временно выведенным из игры из-за придавившей его махины, сбросил с себя танк будто пушинку и навалился на вивисектора. Между двумя алвами завязалась драка, и я, воспользовавшись суматохой, нырнул в приветливое чрево «треугольника».
        - Потерпи немного, - приговаривал я, пробираясь в кабину пилота.
        Ами не отвечала, но реагировала на мои прикосновения, слабо сжимая мою руку своей - показывала, что жива.
        - Все хорошо, - повторял я, - все хорошо. Мы целы, у нас корабль, а еще есть время сбежать.
        - Нет, - неожиданно ясно и четко проговорила принцесса. - Нас собьют. Ты же видел флагман алвов - они дредноут Величайшего распылили на атомы, а твой штурмовик и подавно. Творения маури вовсе не неуничтожимы, хоть и редки. Где ты, кстати, своё раздобыл?
        - Некогда объяснять, - бросил я, бережно укладывая Ами на кресло штурмана и пристегивая ее ремнями.
        По обшивке раздавались глухие удары - кто-то явно или пытался вскрыть космолет, или вовсе взорвать его. Не сейчас!
        - Коды! - крикнул я, одним махом оказываясь на месте пилота и включая корабельные щиты.
        Удары прекратились, но это вовсе не значит, что нам больше ничего не угрожает. Надо взлетать. Я рванул «птичку» вверх и чуть было не упустил управление - с непривычки я не рассчитал массу и габариты штурмовика, едва не отправив нас в неуправляемый штопор на небольшой высоте. Однако буквально в следующую же секунду я поймал взбунтовавшийся «треугольник», утихомирил его и выправил движение.
        Но мало было взлететь - теперь надо успеть сбежать. Не теряя драгоценных секунд, я увеличил скорость, по сложной траектории выводя корабль на земную орбиту.
        На обзорном мониторе быстро уменьшалась залитая огнем поляна, где в смертельной схватке среди трупов и обломков сошлись Удильщик и вивисектор Алекк Кроу. Что-то привлекло мое внимание в нижнем левом углу экрана, я скосил туда взгляд и вздрогнул.
        Чуть в стороне от места нашей неудавшейся операции по захвату алва полыхал огромный пожар. Небольшой городок, районный центр, что располагался поблизости, оказался разрушен наполовину. С высоты была хорошо видна вереница ярко-красных пожарных машин, спешащих по уцелевшему шоссе в сторону места трагедии. Сколько же там народу погибло? И тут я увидел, что меня смутило с самого начала, как только я обратил внимание на произошедшее: горело там, где взорвался дредноут Величайшего - правитель гнарфов, недолго думая, посадил свой корабль на земной город. Вот так запросто, наплевав на чужие жизни и не считаясь с последствиями. А я ведь это запомню. Не знаю, что я сделаю, но гибель соотечественников под десятками тысяч тонн металла я этому бледному гнарфу не прощу. Чем он отличается от вели, которые послали бомбить Землю после взрыва Соул? Те хотя бы мстили тем, кого считали виновными в гибели своей родины, а этот походя использовал город с живыми людьми как посадочную площадку.
        - Ами, вернемся к кодам, - как это ни жестоко, но сейчас, именно в данный момент, мне нужно использовать драгоценное время на подготовку к следующему витку петли.
        Мертвецам уже не помочь. А вот себе - очень даже возможно. Интересно только, почему алвы не взлетели следом за нами и не сбили мой «треугольник»?
        Ответ не заставил себя долго ждать: на орбите нас поджидал еще один космолет с зеленой полосой на борту. Так, стоп, а ведь мы тоже далеко не на утлом суденышке. «Треугольник», хоть он и уступал флагману, вернее, наверное, все же фрегату по стандартной классификации, тем не менее обладал весьма неплохими защитными характеристиками и мощным вооружением. Так что мы еще повоюем!
        Неожиданно я почувствовал спокойствие и уверенность в своих силах. Напрочь исчезла овладевшая было мной обреченность, голова прояснилась и заработала как надо, анализируя обстановку и выдавая подсказки.
        Первым делом я усилил корабельные щиты. Да, у меня нет сейчас огромной команды батареек, которые бы подпитывали системы «треугольника», но и внутренних мощностей на какое-то время должно хватить. Тем более что после формирования моего ядра техника маури начала немного по-другому реагировать на мою энергию. Более благосклонно, что ли.
        Фрегат алвов тем временем окутался знакомым молочным маревом, одновременно дав залп из нескольких орудий. Одну из техник я привычно снял активатором, а вторую поймала на себя усиленная мной стандартная защита. Тут же тревожно замигал красный индикатор, сообщая об угрозе пробоины (все же по нам ударили главным калибром), но вскоре погас - «треугольник» атаку выдержал.
        Я бросил космолет в сторону, на ходу меняя направление движения, и облетел фрегат алвов по широкой дуге. Принятый на щиты удар позволил мне сохранить траекторию и практически выскочить из зоны поражения. Противник крутился, стараясь держать меня в поле зрения, но при этом не торопился атаковать. По всей видимости, экипаж червелицых после первой неудачи в следующий раз хотел бить уже только наверняка. Что ж, используем эту заминку себе на пользу.
        Усиленное проявление
        - Каждый из щитов или любых других техник, что используются для защиты корабля, воспринимается как внешнее воздействие, - перед глазами возникло лицо улыбающегося старого графа Колонеля.
        Вели Арман не хотел портить сюрприз, хотел, чтобы я сам все увидел. И, надо сказать, интрига того стоила. Молочная пелена, окружающая фрегат алвов, стала полупрозрачной, а затем...
        Нос вражеского корабля сверкал ярко-синим, почти непроницаемым сиянием. Борта были голубыми, местами переходя в аквамариновый и травянисто-зеленый. Палубные надстройки выделялись желтым и светло-оранжевым. А вот кормовые щиты выделялись на общем фоне темно-бордовым.

        Глава 27. Гуавкк

        Описания «Усиленного проявления» у меня нет, но, как мне кажется, я все понял правильно. Сейчас мы с противником, что называется, лицом к лицу, и максимальная защита направлена на капитанский мостик. Борта тоже прикрыты, как и палубные надстройки. По-хорошему, мощности следовало бы перераспределить, чтобы защитить корму, где, кстати, располагался десантный шлюз, но умных алвов подвела самоуверенность. Один-единственный штурмовик маури, который крутится вокруг и только и думает, что о побеге, не несет, по их мнению, никакой опасности.
        Никакой, если только он, конечно, не видит уязвимости вражеского фрегата. Сделав вид, что пытаюсь прорваться, имитируя атаку в лоб, я послал несколько «Внушений» в сторону капитанского мостика, чем наверняка изрядно повеселил алвов. И пока они, потеряв бдительность, думали, как бы меня помучительнее прикончить, я витиеватой петлей подлетел к корме и с наслаждением всадил в десантный отсек целую очередь «Бешенства». В отличие от вивисектора, эти алвы и их слуги еще не знакомы с этой техникой в моем исполнении...
        Бешеные псы. Звучит символично, а в реальности просто страшно и в моем случае прагматично. Обладая мощью машин, эти киборги все же работают на живых мозгах, которые так же подвержены ментальным техникам. И сейчас зараженные псы, я это прямо-таки представляю, крушат своих же, а потом, вполне возможно, пытаются проникнуть в кабину пилота, к стрелкам, в инженерные отсеки. А червелицые, не ожидавшие такого подвоха от человека, гибнут, не успевая даже понять, что произошло.
        Кажется, я оказался прав, судя по тому, что показало повторное применение «Усиленного проявления». Основной удар пришелся на вражеские батарейки, и цвета резко сменили свой спектр: корма запоздало пожелтела, весь корпус стал оранжевым, и только нос фрегата с ярко-синего изменился на зеленый, да и то помаргивал, на доли секунды переходя на охряной желтый.
        - Техника Колонелей? - догадалась принцесса, слабо улыбнувшись.
        - Граф Арман мной гордится! - подмигнул я Ами и снял активатором очередную попытку атаковать нас.
        Мое вмешательство в психику псов не прошло даром, и их короткое бесчинство лишило алвов значительной части батареек. Весь корабль стал под «Усиленным проявлением» тревожно оранжевым, и я, решив, что в текущей ситуации можно добиться большего, чем банальное бегство, направил на него всю мощь бортовой артиллерии, поливая беспорядочным огнем весь корпус стремительно теряющего прочность фрегата.
        Сверкнула вспышка, бесшумный в условиях вакуума взрыв повредил бортовую обшивку, и корпус корабля алвов я уже видел в обреченно-красных цветах...
        Глядя, как вместо фрегата с зеленой полосой распускается огненный цветок, я не верил собственным глазам. Я подбил считавшийся почти неуязвимым космолет алвов? Такое чувство, словно новую звезду открыл или побил мировой спортивный рекорд. Или... да-да, именно так: просто уничтожил мощного врага. Зачем изобретать красивые аллегории?
        Из быстро затухающего в пустоте огненного облака вырвалось несколько уцелевших псов, которых я расстрелял из бортовых пушек.
        - Ну что? - повернулся я к принцессе. - Не пригодились нам твои коды?
        Вот зря я это сказал. Из черноты космоса проявились, словно призраки, фрегаты алвов. Один, второй, третий. Окружив себя молочно-белой защитой, они одновременно выстрелили в нас с разных сторон, начав загонять в ловушку, из которой не будет выхода. Или еще не все потеряно?
        Я принялся шарить взглядом по окружающему пространству, в надежде заметить хоть что-то, способное помочь. Но в голове было пусто, а тут еще коммуникатор пиликнул, отвлекая от боя. Стоп! Это же был не коммуникатор, а один из браслетов маури - но разве они так могут?
        Осознав, что именно произошло, я тут же, продолжая механически уворачиваться от выстрелов алвов, сосредоточился на полученном сообщении.
        Перестройка базы в системе Халакор завершена на 100%
        Ага, значит, внешние изменения, что я видел - это было еще не все. Полный процесс объединения кораблей занял несколько больше времени, и это не единственная новость.
        Добавлена функция - перенос на базу
        Неплохо. Раньше я мог только призывать истребители маури, теперь же, объединив их и, похоже, каким-то образом проапгрейдив связанный с базой-флагманом браслет, я могу запускать этот процесс и в обратную сторону. Очень полезная функция с точки зрения перемещения на базу так, чтобы это осталось от всех втайне. А еще это прекрасный способ сбежать, если тебя загнали в угол - прямо как меня сейчас.
        Вот же оно, решение! Отпустив штурвал, я подошел к принцессе и резко надавил на одну из ее ран, заставляя провалиться в обморок. Как же неприятно было это делать - почему-то почувствовал себя грязным с ног до головы - но увы, по-другому сейчас нельзя. Если все получится, и я смогу захватить Ами с собой, то пусть способ нашего бегства останется для нее загадкой... Интересно, а тот же Алекк Кроу случайно не с того же начинал свои теории об эффективных и не очень разумных? Впрочем, к черту эти мысли, сейчас надо действовать.
        Внушение
        Я использовал новую функцию браслета, мгновение ничего не происходило, а потом я с лежащей у меня на руках принцессой оказался у входа на мою базу. Кстати, вроде бы я видел в рубке аптечку, можно будет ей воспользоваться, чтобы привести Ами в порядок.
        Я уже собрался бежать вперед, когда на перенесшем меня на базу браслете мелькнула информация, которой там, по идее, не должно быть. Несколько секунд я вчитывался в проматывающиеся передо моими глазами строки, прежде чем смог поверить, что это мне не привиделось... Похоже, из-за синхронизации браслета с кораблем я получил доступ к какой-то общей базе данных маури, и сейчас в теле полученного мною письма о завершении установки базы были не только мои данные, но и шапка сообщения, отправленного кому-то другому до меня.
        Дата - два года назад, адресат - некто Гуавкк, тема - перестройка базы в системе Фьёрн. Получается, кто-то уже добрался до Белой звезды? Мало мне последних откровений от вивисектора, так еще и это. И что это, вообще, за имя такое - Гуавкк?

        Глава 28. Осада

        Продолжая размышлять о странном сообщении, я, не теряя времени, призвал с Земли оставленный там «треугольник» и, продолжая удерживать Ами на руках, донес ее до капитанского мостика. И только здесь, уложив ее на разложенное кресло, закрепив на ее запястье аптечку и активировав кибер-доктора, я окончательно успокоился и смог сосредоточиться на анализе ситуации. Вот вроде бы только что стал свидетелем ужаснейшего сражения, где сошлись сразу столько разных сил, причем и в космосе, и на Земле. А меня интересует только имя «Гуавкк»...
        И ведь дело не в его необычности - будь это в принципе тайна, что нельзя разгадать, я бы уже давно смог отложить ее и сосредоточиться на чем-то другом. Но раз она продолжает сидеть в голове, как заноза, значит, подсознательно я чувствую, что ответ есть, надо просто получше его поискать. Кстати... Шиыв, как, насколько я помню, вивисектор назвал Альмио Добу, тоже ведь странное имя.
        Статус
        Я попробовал запросить информацию в системе по каждому из этих слов, и ничего. Хорошо, а если попробовать сразу по двум?
        Статус
        Вы нашли имена, написанные высоким стилем
        Хотите знать больше?
        Получилось! Все же уметь замечать похожее и искать закономерности - это одна из главнейших сил нашего человеческого мозга. Выбираю вариант с продолжением.
        Высокий стиль - особенность написания имен собственных, вместо стандартного алфавита используется древний язык основателей, отличный по звучанию и написания букв. Не получил распространения, не считая секты «ревнителей», из-за отсутствия исторического и практического смысла в его использовании. За исключением префикса «м - малый» все остальные буквы лишены дополнительной семантики.
        В общем, все понятно. Алфавит, где все звучит по-другому, и, в принципе, всё. Жаль, ссылка про «ревнителей» не открылась, но я и так узнал довольно много. Например, буква «м» в значении «малый» - от ощущения грядущего открытия у меня по спине побежали мурашки... Какое древнее слово я знаю с этой самой «м» в начале? Маури! Получается, правильно эта раса будет звучать как «маури», или «младшие аури». И это еще не все! Если буквы отличаются только по смыслу, то я могу соотнести имя Альмио Доба и то, как его назвал вивисектор. Получается, «а» - это то же самое, что и «в», а маури - это младшие «в» и еще три какие-то буквы. Вели?
        На самом деле, я уже был практически уверен в ответе, но на всякий случай соотнес уже известные мне пары с именем Гуавкка из письма, в процессе не только подтвердив свои догадки, но и заодно узнав, кто скрывается за этим псевдонимом. Ревак, отец Ами и, так уж получилось, император нынешней вырождающейся империи синелицых.
        - Мак? - Ами начала приходить в сознание, а я стою в полной растерянности, не зная, что же делать дальше. Да, в конце концов, что мне сейчас сказать принцессе? А то, если честно, я не планировал показывать ей свою базу.
        - Да? - я успел прокрутить в голове варианты от нового выведения принцессы из строя до самого настоящего убийства (благо оно же не окончательное). И вот стоило после такого вытаскивать Ами с Земли? Впрочем, тогда я больше действовал на инстинктах, чем думал.
        И тут до меня неожиданно дошло. Мы же в петле! Вернее, я - да, а принцесса - нет. А значит, я могу сейчас, когда рядом нет других путешественников, рассказать ей абсолютно все, вместе с ней обдумать ситуацию, решить, что делать... А если что-то пойдет не так, то в следующей петле она просто ничего не узнает об этом разговоре.
        - Мы на флагмане алвов? - пока я обдумывал ситуацию, Ами успела осмотреться, а потом первой же фразой огорошить меня. - Кабина в стиле маури, но размер больше. Если соотношение с размерами хотя бы примерно похоже на наше, то этот вывод очевиден... Судя по твоему виду, ты не планировал показывать мне этот корабль. А значит, сейчас рассуждаешь о том, как в случае чего скроешь от меня эту информацию от меня в следующей петле. Так?
        Ами приподнялась на одном локте и придирчиво окинула меня взглядом. Вот же чертова вели с ее опытом дворцовых интриг! И как я только мог подумать, что мне удастся хоть что-то сохранить в тайне от нее?
        - Ты права, - а что тут еще скажешь? Тем более что догадки Ами, по большому счету, никак не влияют на возможность реализации моего плана.
        - Что ж, рада, что ты не стал отнекиваться, это было бы совсем низко. А так, кто знает, чья в итоге возьмет: то ли ты сможешь воспользоваться возможностями петли, то ли я залезу к тебе в голову. И ты будешь делать то, что мне нужно, даже если я сама об этом и не буду в тот момент ничего знать.
        - Залезешь в голову в переносном смысле? - я на всякий случай решил уточнить этот опасный момент.
        - Ясное дело, я же не Солдок или обладатель единого генома от Алекка Кроу, как он вещал, - Ами улыбнулась, но потом резко стала серьезной и, не давая мне шанса среагировать, запустила мне в грудь толстой фиолетовой молнией. - Алвы на орбите, похоже, кто-то из них успел поставить на тебя метку, так они и вышли на планету. Будем надеяться, что я уничтожила ее раньше, чем они отследили точное место.
        Я хотел спросить, как именно Ами умудрилась обо всем этом узнать, но потом увидел мигающий красный сигнал на капитанской панели. Все ясно - врагов отследил корабль, а дальше принцесса просто сделала серию самых логичных предположений.
        - Сейчас проверю, что там, - отойдя все еще лежащей Ами, я подошел к панели управления и вывел на экран картинку с орбиты.
        - Ну, что там? - хриплый голос принцессы привлек мое внимание. Похоже, девушка после использования боевой медитации настолько ослабела, что опять не может двигаться, а я как раз встал так, что загораживаю ей обзор.
        - Прости, - я отошел в сторону, а потом, немного подумав, добавил: - И спасибо.
        Все же когда тебе помогают с тем, что дается другому без особых усилий, это не так впечатляет, как когда за эту помощь приходится платить. Особенно, как Ами, своей собственной болью и слабостью...
        - Принимается, - принцесса еле заметно улыбнулась, а потом подвела итоги своих наблюдений за перестроениями небольшого флота алвов на орбите нашей планеты. - Похоже, все нормально. Видишь, они выстраиваются в осадный ордер и готовятся блокировать планету, чтобы мы не смогли отсюда убраться.
        - Звучит не очень успокаивающе.
        - Согласна, но именно сейчас это означает, что у нас есть время, так что, как ты и хотел, мы сможем поговорить. Если интересно, можно будет заодно обсудить и то, как тебе придется избегать подобного преследования в следующих петлях.
        - Уже пытаешься залезть мне в голову? - я не выдержал и расплылся в улыбке.
        - А то, - Ами не осталась в долгу.
        И именно в это мгновение я поверил, что принцесса на самом деле готова попробовать поговорить со мной, ничего не скрывая. Черт побери, как же давно я ждал чего-то подобного!

        Глава 29. Шесть знаков

        Так странно: у тебя над головой небо бороздят мощнейшие фрегаты неизвестной цивилизации, рядом лежит потратившая все силы на твое спасение инопланетная принцесса, а ты сидишь за штурвалом космолета со стаканом горячего чая и ведешь с ней неспешные беседы.
        - Значит, маури - это младшие вели. У отца на корабле есть мертвые Солдоки, а сам он основал похожую базу в самой системе Фьёрна. Вивисектор хочет вырезать девяносто процентов населения вселенной - поверь, если под его требования подойдет хотя бы каждый десятый, это уже будет успех - и, наконец, ты признаешься, что я тебе нравлюсь, и хочешь узнать, есть ли у нас шансы.
        Ами подвела итоги моего короткого рассказа о своих секретах и теперь испытующе смотрела мне прямо в глаза. Проклятье, наверно, не стоило добавлять вопрос об отношениях, но уж как-то слишком по-домашнему Ами смотрелась на моем корабле, в простой кофте и под пледом, и я просто не удержался.
        - Все верно. Так что ты об этом думаешь?
        - Знаешь, когда мы начинали, мне казалось, что на кону лишь пара ничего не стоящих тайн. Просто хотелось узнать тебя получше и покрепче привязать к нашей семье, но, как оказалось, ты на самом деле полон сюрпризов.
        - Это что-то меняет?
        - Нет, но теперь мне придется по-настоящему постараться, чтобы наш разговор стал достойной платой за твою откровенность.
        И вот как у нее получается так уверенно себя вести? Как будто ни капли не сомневается, что в итоге я не решу утаить от нее результаты всего, о чем мы сумеем договориться. Лично я бы так не смог... И от этого становится немного грустно - все-таки хотеть быть кем-то лучше, чем ты есть на самом деле, свойственно почти всем людям.
        - Тогда начнем с маури как одной из веток цивилизации вели?
        - Хорошо. После твоего рассказа я постаралась восстановить в памяти все детали, что мне были известны о прошлом империи. Так вот там нет ни одного подтвержденного события или объекта, который мог бы опровергнуть эту теорию.
        - И тебя не смущает это открытие? - меня немного удивил энтузиазм Ами.
        - Наоборот, - принцесса улыбнулась. Кажется, ей начало становиться лучше. - Если раньше, приняв трон, я была бы вынуждена двигаться вперед вслепую, то сейчас... Я получила ключ для технического рывка: ведь понимание о единых предках с маури позволит освоить и понять их технологии. И, главное, осознав ситуацию в империи, я смогу изменить ее. Повернуть наш вектор развития в противоположную сторону. Вот лично ты разве отказался бы спасти свою родину?
        Как ни странно, вопрос Ами заставил меня задуматься. За последние десятилетия слово «патриотизм» утратило былой шарм, но все равно. Делать что-то только ради денег или личного интереса совсем не так вдохновляет, как осознание того, что твой тяжелый труд может не просто превратиться в пару цифр в чьем-то отчете, а по-настоящему изменить мир.
        - А что насчет твоего отца? - после того, как первый пункт мы разобрали настолько позитивно, я почувствовал, что готов двигаться дальше.
        - Ну, тут сложнее, - улыбка сошла с лица Ами. - Я обещала не скрывать от тебя свои выводы, так что вот небольшая предыстория. У нас, вели, есть традиция: самые серьезные договоры друг с другом завязывать на геном...
        - Думаешь, у лорда Солдока был договор с императором, и твой отец решил перетянуть одеяло на свою сторону, а былого друга превратил в зомби, чтобы обойти соглашение?
        - Нет же! Что ты из отца какого-то монстра делаешь! - мое предположение явно удивило Ами. - Конечно, не буду отрицать, ради достойной цели он вполне мог бы на такое пойти, но зачем превращать крайности в основную версию? Гораздо вероятнее, что союз был, причем самый настоящий. Официальные противоречия и отдаление от трона должно было отвлечь от него внимание, а потом случилась какая-то трагедия. Причин у которой могло быть великое множество, не обязательно отец, так что не вижу смысла концентрировать на данной вероятности... Ну, и в итоге создание мертвой команды как способ разобраться с последствиями.
        - А не слишком ли удачно все сложилось? Арик Солдок погибает, а у императора как раз нашлась техника для его оживления...
        - И, по-твоему, это удачный вариант? - ехидно посмотрела на меня Ами . - Это как раз одна из основных причин считать, что отец ни при чем. Если бы я хотела обойти договор с кем-то и имела для этого подобные возможности, то просто создала кого-то вроде пси-киборгов, которые не вызовут ни у кого вопросов. Или, что еще удобнее, вживила бы нужный геном в какой-нибудь техноартефакт, например, кольцо. Или даже самой себе...
        - Как Алекк Кроу! - в голове ярко вспыхнула ассоциация с вивисектором. - Выходит, если он до недавнего времени работал не один, то вполне мог бы обойти с помощью своего открытия возможный договор.
        - А ведь похоже! - на этот раз Ами была со мной полностью согласна. - Это бы объяснило, откуда у него такой доступ к нашим технологиям и где он набрал столько материала мертвых семей.
        Мы с принцессой довольно переглянулись. Если недавно происходящее выглядело как чудовищное нагромождение случайностей, то сейчас в событиях начала проглядывать система. И если мы в ней разберемся, то сможем предсказывать ходы наших противников и противостоять им.
        - Что ж, с этим мы разобрались, а что насчет моего последнего вопроса?
        - О моем отношении к тебе?
        - Именно, - я напряженно ждал ответа. Вроде бы вопрос-шутка, а почему-то пауза повисла даже серьезнее, чем когда мы обсуждали секреты Ревака.
        - Знаешь, учитывая нашу ситуацию, когда лишь от тебя зависит, вспомню ли я про этот разговор, мой ответ может быть несколько нечестным. Поэтому в знак моего уважения к тебе предлагаю отложить его и задать, когда все закончится.
        - В следующей петле.
        - Да... И только не думай, что я так пытаюсь выполнить свое обещание.
        - Какое? - если Ами хотела меня запутать, то у нее прекрасно получилось.
        - Залезть тебе в голову, - ну вот, так и знал, она еще и издевается. В этот момент с лица принцессы пропала улыбка, и дальше она продолжила уже совершенно серьезно. - Сейчас я тебе скину один код, он короткий - всего шесть знаков. Если решишь, что мне нужно знать об этом разговоре, в следующей петле передашь мне его... Этого будет достаточно.
        А вот сейчас я запутался еще больше. Шесть знаков - я просмотрел отправленное Ами сообщение, в нем действительно ничего кроме них не было - в таком коде не уместить детальное описание последних событий... И тем не менее принцесса считает, что если я его передам ей в будущем, она все сможет понять.
        И что это может быть?

        Глава 30. Триан и Ида

        - Это будет что-то вроде «подателю сего можно доверять»? - я попробовал высказать вслух один из пришедших в голову вариантов.
        - Или «убить его», - Ами не поддержала мой настрой. - Не хочу, чтобы ты питал иллюзии насчет происходящего.
        Вот же!.. По телу пробежала орда мурашек, а я понял, что для принцессы на самом деле важен выбор, который я сделаю.
        - Ладно, над этим я еще подумаю, - я тяжело вздохнул. - Тогда остается решить самое главное: что мы будем делать дальше? Не говорить, а именно делать.
        - А разве это не очевидно? - Ами поймала мой взгляд. - Ты не доверяешь мне, я - тебе, нас окружили силы алвов, но разве, если мы все равно в тупике, это не идеальный повод рвануть к самому сердцу проблемы, как Триан и Ида? Тем более что у нас и цели совпадают.
        - Кто это? - серьезно, такое чувство, что принцесса поставила себе цель ставить меня в тупик каждой своей фразой. Сначала ее слова про убийства, теперь какие-то персонажи, как я понял, из фольклора вели.
        - Триан и Ида - это герои одной известной трагедии. Кстати, раз уж ты ведешь дела с вели, к примеру, сейчас вот меня пытаешься понять, то тебе было бы весьма нелишним попробовать для начала изучить нашу культуру. Вообще, очень помогает.
        - Расскажешь в двух словах? А то, боюсь, у нас времени не очень много, - скосив глаза в сторону, я проверил на обзорном экране перемещения кораблей алвов, которые как раз снова начали двигаться.
        - Если коротко, то она - Панариан, он - Сапоро, они любят друг друга, но империя никогда не позволит этим двум семьям помириться, чтобы не создать угрозу императорской власти. В итоге Триан получает невыполнимое задание найти Фьёрн - верная смерть и гарантированный провал, как показывал опыт всех, кто пытался до него. Но он справляется. Создает новую уникальную поисковую технику и находит затерянную родину маури. А Ида, как ни странно, несмотря на прошедшие в одиночестве годы, не прекращает его любить...
        - Похоже на счастливый конец.
        - Похоже на последнюю оттепель перед настоящей зимой. Император не остановился, он отправил Триана на Фьёрн и приказал пробиться на планету маури сквозь прикрывающий ее щит. Молодой смертник прощается с той, кто уже никогда не станет его женой, и просит ее жить дальше, но Ида решает поступить по-своему. Она пробирается на корабль Триана, долетает вместе с ним до защитного пояса Фьёрна, а потом, когда ее избранник задерживается, чтобы передать созданную им технику поиска потомкам, идет вперед сама и первая погибает, не выдержав энергии пояса и сгорая. Триан слышит ее крики, не заканчивает заключение техники в контейнер и выбегает из корабля...
        - Бросается к ней, и они сгорают уже вместе, - заканчиваю я, уже поняв, что к чему.
        - Да, сгорают вместе, а уникальная техника поиска теряется, лишив империю возможности отыскивать другие планеты с артефактами прошлого. Как мы недавно выяснили, нашего же прошлого, - Ами недовольно закусила губу. - Меня, кстати, в этой истории всегда больше расстраивал именно этот момент. Что страх за власть и простейшие эмоции берут и заставляют нас терять сложнейшие и величественные творения нашего разума.
        Я немного помолчал, осмысливая слова Ами.
        - Занятная история. В общем, ты предлагаешь нам, как та парочка, отправиться на Фьёрн и попробовать пробиться через защитный пояс?
        Ами кивает в ответ, а я начинаю прикидывать, стоит ли оно того. С одной стороны, у меня есть слова о базе императора на Фьёрне - может быть, это и есть ключ? Долетаю до места, переношу туда базу и смотрю, что изменится. План, конечно, основан на догадках, но лучше ведь ничего нет. Принцесса в процессе будет под присмотром, просто так лезть в этот жуткий пояс я не буду. В общем, можно попробовать - остается только решить, как убраться с планеты, окруженной кораблями алвов, и как добраться до Белой звезды, если я до сих пор не знаю, где она находится.
        Впрочем, проблемы же можно решать по очереди...
        - Я бы посоветовала тебе поторопиться с решением. Судя по перестроению кораблей алвов, они бросили наши поиски и просто собираются уничтожить планету со всем, что на ней находится. Три луча мощностью в сотни эргонов за пять минут выжгут половину атмосферы и создадут такую бурю, в которой мы, даже если и выживем, превратимся в легкие мишени.
        Проклятье. Для этих алвов уничтожить целую планету, похоже, плевое дело.
        - Тогда собираемся, - я принялся вводить на пульте команды, которые должны перевести базу из текущего состояния единого комплекса обратно в отдельные корабли.
        Неважно, получится у меня прорваться сейчас или нет - в таком виде в следующей петле мне будет гораздо проще перетянуть флот в более подходящее место. А то, боюсь, как бы алвы не завели себе привычку открывать каждый понедельник охоту на меня и Клейцер - благо метки на мне больше нет, и им придется ориентироваться исключительно на те места, где я до этого показывался.
        - Стой! - я уже почти подтвердил действие, когда Ами схватила меня за руку. - Твоя база нам еще приходится. Я, конечно, не Триан с его легендарным «нулевым» поиском, но по схожему объекту смогу отследить для нас Фьёрн.
        - То есть, по аналогии с моей базой найти базу Ревака?
        - Да, - Ами немного поморщилась, когда я назвал имя ее отца, но ничего не сказала.
        - Ты сможешь сделать это отсюда? Или тебе понадобится во дворец? - кажется, я начинаю догадываться, к чему клонит принцесса, но буду вынужден ее разочаровать...
        - Нет, - что ж, хорошо, похоже, Ами и сама понимает, что пока эта петля не закончится, я не смогу позволить ей оказаться в том месте, где моя сила по отношению к ней не будет абсолютной. И где может быть другой путешественник, через которого она передаст себе в будущем мои секреты, или просто обычные слуги, которые обеспечат ей безопасность и дадут время опять же связаться с еще одним ходоком во времени...
        Насколько все было бы проще, будь у нас такая роскошь, как возможность доверять друг другу. Впрочем, хватит себя жалеть! Лучше послушать, что принцесса скажет дальше.
        - Мне хватит любого места с парой тонн наомита для фокусировки способности, и тогда я смогу построить тебе маршрут...
        В этот момент нас тряхнуло - похоже, корабли алвов вышли на позиции, и нам стоило бы поспешить. И самим убраться отсюда, и увести червелицых подальше от моей базы.
        - Десять секунд до взлета. Отсчет! - я повернулся к пульту и отдал голосовую команду системам корабля.
        - Прокладываю маршрут, - Ами все так же продолжала лежать, но это не мешало ей шустро шевелить руками, формируя для меня дорогу сквозь построение алвов. - Активирую три секунды тишины, тебе нужно будет пройти восемьдесят девять точек, если хочешь, чтобы нас не достали.
        Восемьдесят девять? Проклятье, я ведь еще никогда не брал такую высоту!.. Сознание еще продолжало содрогаться от ужаса, а руки уже поднимали корабль над планетой и готовились к рывку. Это будет непросто!

        Глава 31. Сид и Нэнси

        Наверное, впервые за долгое время я запаниковал. Почти сотня точек, не самый привычный корабль и, разумеется, утюжащие в ожидании нас орбиту алвы. «Треугольник», который я выбрал для побега - Ами была такой легкой, когда я перетаскивал ее туда - отзывался легко, реагируя на малейшие движения моих рук, сначала отстыковавшись от базы, а теперь выходя к стартовой точке, откуда будут запущены три секунды тишины.
        - Не слишком тянем? Заметят же и собьют прямо на взлете, - на самом деле я понимаю, что Ами не с потолка взяла место старта. Время и место очень важны, они позволяют выстроить более удобный маршрут. А для меня на такой дистанции даже одна-единственная лишняя точка может оказаться фатальной.
        - Так надо, - по голосу принцессы было слышно, что она уже не здесь, а полностью погружена в расчеты. Да, рывок корабля вне поля зрения радаров - это всегда командная работа, и не скажу, что роль пилота тут будет гораздо важнее роли штурмана.
        - Понимаю... - из-за нервов хочется говорить, хотя никакой необходимости в этом нет.
        Черт, в таком состоянии мне точно не поставить новый рекорд! Я уже хотел было сознаться в этом Ами и попробовать рассмотреть какой-нибудь другой план, как вдруг неожиданно по телу разлилось знакомое тепло. На незначительные доли секунды руки онемели, голова налилась тяжестью, а потом внезапно все неприятные ощущения сменились бодростью и ясностью мысли. Паника забилась в дальний угол моего сознания и больше не высовывалась, я был спокоен как земной удав.
        «Тругольник» вдруг стал необычайно легким в управлении, как будто я снова сидел за штурвалом привычного истребителя, а точки, что было необходимо пройти, уже не казались мне непреодолимым препятствием. Я не мог посмотреть на Ами, но прекрасно понимал, что дело в ней. А точнее - в ее боевой медитации. Все было в точности как тогда, когда мы схлестнулись с коммандером Озеровым и Ланой в катакомбах далекой планеты. Легкость, трезвый рассудок и необъяснимое ощущение поддержки.
        - Старт! - принцесса отдала команду, и я тут же ввинтил себя вместе с космолетом в выстроившуюся передо мной трассу.
        Так странно: мое сознание как бы парит в стороне от происходящего, а тело превратилось в идеальный механизм, словно созданный для одной-единственной цели... Кстати, а ведь Ами не просто так заставляла меня нервничать и ничего не говорила про медитацию - хотя мог бы и сам догадаться! Она как раз и хотела, чтобы я начал паниковать, чтобы на контрасте, когда это чувство пропадет, мое сознание стало работать еще четче и быстрее, чем, казалось бы, это вообще возможно.
        - Двадцать восемь... - я так и не понял, кто вел подсчет, принцесса, я сам или мой внутренний голос. - Тридцать четыре... Сорок шесть...
        Невероятное ощущение, как будто вокруг замедлилось само время. Я должен успеть, просто обязан. Я смогу, у меня получится!
        - Пятьдесят девять...
        Спокойствие и плавные выверенные движения по-прежнему вели космолет по выстроенному Ами маршруту, но стало заметно тяжелее. Нет, никуда не делось воздействие поддерживающего навыка принцессы - просто сам путь усложнился. Шутка ли, восемьдесят девять точек, спрессованных технологиями в кратчайший промежуток времени.
        - Шестьдесят один... Семьдесят три... Восемьдесят четыре... Восемьдесят пять... Восемьдесят шесть...
        Всего ничего отделяло нас от победы, но его величество случай распорядился по-своему. Я так и не понял, что случилось (то ли я просто не успел, то ли алвы применили какую-то свою неизвестную технологию), но на восемьдесят седьмой точке корабль тряхнуло, и нас выбросило в обычное пространство - до боли в шее и до временной слепоты. На автомате поставив щит, чтобы хоть немного увеличить шансы на выживание, я рванул «треугольник» в сторону. И, как оказалось, правильно сделал: в нашу сторону неслись истребители алвов, образуя с двух сторон плотные клещи, и несколько выстрелов как раз пролетело мимо.
        - Ами, щит! - крикнул я, хотя принцесса наверняка среагировала даже быстрее меня.
        Нас явно не ждали так далеко на границе зоны контроля, но среагировать, к их чести, успели мгновенно. Вот только для нас это означает смертельную опасность, если я не успею сейчас пролететь то крохотное расстояние, жалкие километры, что отделяют нас от края зоны, где крейсеры червелицых могут блокировать возможность выхода в гиперпространство. Чувствуя, как уходят драгоценные секунды, я начал готовиться к прыжку, параллельно выжимая все возможное из движка «треугольника» и выписывая сложные зигзаги, не давая противникам как следует прицелиться. Космолет потряхивало от редких попаданий, но щиты пока держали.
        Все же то, что мы долетели в трех секундах тишины почти до конца дистанции, сейчас давало нам шанс успеть до того, как главные орудия алвов успеют взять нас на прицел... Да!
        - Прыжок! - я надавил на рычаг перехода... Ну же!
        Получилось или нет? Такое чувство, что весь мир вокруг замер - надеюсь, это не знак того, что нас все же подбили. На мгновение я провалился в ватную тишину и понял, что мы успели. И даже очередной толчок от достигшей борта техники алвов уже не мог повлиять на мое настроение. Давление нормализовалось, ощущение, что мы находимся одновременно везде и нигде, привычно охватило сознание. Только тревожный сигнал выбивался из этого серого спокойствия...
        Я повернулся в сторону Ами, чтобы поделиться впечатлениями, и мое сердце моментально ушло куда-то в район ступней. В правой части капитанского мостика зияла огромная пробоина с беззвучно шевелящимися рваными краями. А на месте Ами... Нет, подобное зрелище мало кто способен выдержать, а потому я на несколько секунд даже зажмурился.
        Меня спасло то, что я был облачен в скафандр. Принцесса же, когда один из истребителей алвов пробил щит и попал по нам, мгновенно из-за разницы давления превратилась в кровавый фарш. Ами погибла. Я жив, а она мертва - и успешный побег теперь уже не выглядит таковым.
        Чувствуя себя опустошенным, я призвал бортовых кибер-ремонтников, чтобы они заделали рваную дыру, и те не заставили себя долго ждать. Черт, как же обидно! Космолет с необычайно высокой живучестью, каковым был «треугольник», не выдержал одного-единственного попадания, и этого хватило, чтобы я попрощался с Ами до следующей петли.
        Дроиды, похожие на металлических насекомых, деловито заделывали пробоину, а я просто смотрел в пустоту прямо перед собой, пытаясь понять, почему всего лишь очередная смерть в петле настолько выбила меня из колеи. Может, дело в том, что в этот раз мы с Ами столько друг о друге заботились, работали вместе не как принцесса и лорд, а просто как напарники? И ведь верно - да, начнется новая неделя, да, Ами снова будет жива, вот только той девушки, которой она стала для меня за последние часы, уже никогда больше не будет. Может быть, именно по этой окончательной смерти я сейчас и грущу, даже не сдерживая ползущие по щекам слезы?

        Глава 32. Рудокопы

        Сколько я так просидел, неизвестно - в гиперпространстве и время течет по-иному, так что это могла быть одновременно секунда и целая неделя. Все! Хватит жалеть себя, пора возвращаться к реальности и тем задачам, что она перед нами ставит... Что там у нас, кстати, с ремонтом?
        Восстановленный мостик смотрелся довольно странно - было видно, что использовался ремкомплект, но мне и не нужна красота. Главное, продержаться, пока... пока что?
        - Нечего раскисать! - вслух скомандовал я себе.
        Скоро начнется новая петля, и у меня, как у единственного уцелевшего, теперь есть важная миссия: подготовиться к следующему витку. И в первую очередь я должен найти место, где есть как минимум две тонны наомита. Те же наомитовые комнаты, что я встречал раньше, не подойдут - в них столь ценного минерала гораздо меньше, чем мне необходимо. Так что нужно искать дальше.
        Но сначала стоит вывести корабль из гиперпространства - находиться там без конкретной цели чревато последствиями. Поэтому я набрал на пульте необходимую комбинацию команд, и «треугольник», словно бы мигнув из-за перехода, вернулся в обычный космос. Черное, усыпанное колючими звездами пространство.
        Помня о том, что на звездных трассах лучше не стоять без движения, я определил свое местонахождение и отправил космолет на автопилоте в первом попавшемся направлении. И пока штурмовик маури мчался в сторону какого-то Крийла, находящегося в паре световых лет, я полез в сеть проверяя, помогут ли в решении поиска нужного мне места открытые источники.
        Там, где наомит добывался в промышленных масштабах, мне было нечего делать - охраны в подобных местах чуть ли не больше, чем при дворе императора вели. Значит, нужно отыскать что-то поскромнее. Но где? Вспомнив Дарвуса и его видавший виды «Эйвеко», бот-рудокоп базового класса, я решил проверить, не водятся ли в империи кораблики подобного же класса, но рангом посерьезнее - если там найдется что-то хотя бы размером с эсминец, то у меня появятся все шансы добыть нужный мне объем наомита прямо в глубинах космоса, не привлекая ничьего внимания. Причем можно будет как посетить чей-то чужой корабль, так и приобрести свой собственный...
        Черт, второй вариант, похоже, отпадает - как оказалось, подобные космолеты строятся только по личному заказу. А вот возможность заглянуть к кому-нибудь в гости шанс остается - надо только найти этого кого-то. В общем, я закинул удочки, оставив пару запросов с щедрым вознаграждением на соответствующих форумах, а сам принялся искать дальше.
        Причем в довольно неожиданном месте - спасибо Родиуну за подкинутую мне как-то идею. В голове до сих пор занозой сидит фраза младшего Панариана: «В главном имении твоего клана теперь стоят мастерские моего отца». С учетом того, что в империи наомит - самый необходимый технологический минерал, который используется практически везде, логично предположить, что в бывшем имении Солдоков его теперь может оказаться более чем достаточно. А заодно и родовое поместье Солдоков можно будет заценить...
        Вот только, чтобы избежать лишнего риска, делать все это будет лучше прямо с орбиты. Если раздобыть себе на «треугольник» анализатор руды посерьезнее, вроде того, что ставят на присмотренные мною варианты элитных рудокопов, то я смогу проверить все издалека, а меня так никто и не заметит. Единственная проблема - это деньги. Анализатор даже без корабля оказался штукой недешевой...
        Я уже начал было прикидывать, что снова придется устраивать рейд по земным бандитам или растрясти мошну задолжавшего мне Карма Дауса, но потом неожиданно понял, что есть вариант еще проще и быстрее. Порывшись на специализированном форуме еще некоторое время, я с удовлетворением отметил, что оказался прав: в империи Вели необязательно покупать что-то, если не хватает средств. Анализаторы наомита и других ценных минералов сдавались в аренду зажиточными рудокопами или просто хитрыми дельцами, которые предпочитали, чтобы их имущество работало на них. Так что я списался с несколькими арендодателями и выбрал того, кто хоть и запросил больше остальных, но согласился сначала взять только аванс, на который мне хватило суммы на моем личном счете, и расписку, в которой я, вообще-то, был готов вписать сумму хоть в десять раз больше.
        Следующим шагом стала личная встреча - для этого мне пришлось свернуть с той звездной трассы, на которой я сейчас находился, и совершить гиперпрыжок до соседней. Там я уже долетел на субсветовой скорости к одной из космических станций, на которых базировались рудокопы, и встретился с владельцем сканера. Им оказался акортет с невероятно раскосыми глазами, вкупе с его вкрадчивым голосом создающими образ хитрого продавца. Или я просто мыслю стереотипами?
        - И все-таки, - акортет склонил голову и посмотрел на меня исподлобья. - У вас это блажь или вы всерьез хотели бы заняться добычей минералов?
        - Как пойдет, - туманно ответил я, откинувшись на спинку жесткого стула, прикрученного к полу. Интересно, зачем так сделали? Были прецеденты воровства мебели?
        - Что ж, - пожал плечами акортет, - мне все равно, лишь бы деньги платили. И вот тут у нас с вами есть загвоздка.
        Он посмотрел на меня и выразительно замолчал. Я не реагировал, ожидая, пока он не продолжит - мне опасаться нечего, все ходы я заранее продумал.
        - Обычно гарантией сделки для меня служит опыт и имущество нового партнера, - зеленомордый, мигая, заговорил дальше. - Но ваши шансы на успешный поиск ничтожны, а боевой корабль маури, которым вы пользуетесь... Я бы не рискнул его взять. Империя никогда не позволит обычному торговцу владеть такой техникой. Так что у нас, похоже, проблемы...
        Акортет замолчал, но уходить не спешил. И именно понимание того, что ситуация ему самому не нравится и что он явно тоже хочет найти выход, позволили мне удержать себя в руках - а то уж очень хотелось вскочить и потребовать объяснений, почему эти вопросы нельзя было обсудить заранее... Да уж, похоже, этому зеленокожему с четырьмя ноздрями нечасто встречаются такие клиенты, как я.
        - Думаю, моего слова и видеозаписи нашей сделки, которую вы наверняка ведете, будет более чем достаточно, - я открыл свою ауру, позволяя считать знак признанного лорда Солдока.
        - Ваша светлость, - акортет тут же склонил голову. - Этого действительно более чем достаточно.
        Он попытался украдкой отодвинуть в сторону договор, что собирался со мной подписать, но я вежливым взмахом руки остановил его и быстро просмотрел условия, что собирались на меня повесить.

        Глава 33. Правдивая ложь

        А ведь это чуть ли не самое настоящее рабство. Два неудачных полета, и ты работаешь уже только за еду, еще три - и залог без каких-либо возможностей оспорить это со стороны несчастного рудокопа уходит к безжалостному кредитору. Жесткий бизнес! И ведь даже сбежать в другую часть галактики не выйдет - имперская служба безопасности, равно как и простые инспекторы, с большим удовольствием скрутят нарушителя договоренностей.
        С одной стороны, приятно, что сейчас я могу быть выше этого, но, с другой, остальным-то от этого никак не отвертеться... Похоже, назрел еще один вопрос, который мне с принцессой, наверно, нужно будет обсудить. А пока - мы с акортетом пожали друг другу руки, и он вручил мне тяжелую прямоугольную коробочку, которую нужно было вставить в специальный отсек панели управления. Как говорится, любой каприз за ваши деньги - многочисленные апгрейды для космолетов делали с возможностью легко их портировать, соединяя с общей корабельной системой.
        Распрощавшись с новым знакомым, я вернулся на «треугольник» и спустя минуту поисков легко обнаружил в панели специальный порт, куда и загнал сканер. Еще минута ушла на то, чтобы мой корабль синхронизировался с обновлением, и вот я уже лечу в сторону Хризалиса - как я выяснил, бывшей резиденции Солдоков. Теперь там безраздельно властвует Панариан, который, насколько я знаю, не в петле, но каким-то образом, несмотря на это, быстро оказывается в самом центре важных событий. Так что, как и планировалось, геройствовать я не буду - проверю его мастерские на расстоянии и в случае непредвиденных осложнений покину орбиту планеты. Сканер в любом случае у меня, наомита во вселенной хватает, а там и мои заказы на координаты вольных искателей могут сработать.
        Пока «треугольник» мчал меня в сторону Хризалиса, я задумался о том, как спланировать свои действия в следующем витке петли. Как быть с этим пресловутым шестизначным кодом, что дала мне принцесса? Все же никакой конкретики я не знаю. А гадать, любит - не любит, плюнет - поцелует или вовсе убьет... Нет, рисковать я пока не могу. Хорошенько все обдумав и взвесив возможные последствия, я решил пока придержать код. Лучше воспользуюсь тем, что она дала мне до этого, во время схватки с вивисектором. Тогда о нашем задушевном разговоре она не сможет узнать - старый шифр охватывает только период до отлета с Земли. Да, это не очень благородно по отношению к Ами, использовать ее втемную, но той принцессы из этой петли, с которой мы стали намного ближе, чем раньше, больше нет, а играть в русскую рулетку с обычной Ами я просто не готов.
        Итак, придется придумывать, откуда я якобы получил информацию о базах маури на Фьёрне и Халакоре, не выдавая своих знаний об истории вели и наличия у меня несколько неожиданной для новоявленного лорда собственности. Впрочем, первое можно будет свалить на разговорчивость вивисектора, а второе на случайную находку при бегстве - немного натянуто, но для старта поиска Фьёрна этого хватит. А там уже наружу, уверен, вылезут новые тайны, и можно будет принимать решение уже с их учетом.
        К орбите Хризалиса я привычно подлетел в невидимости, и небольшой охранный корпус меня не обнаружил. Включив сканер, который управлялся по тому же принципу, что и бортовые батареи, позволяющие стрелять техниками, я тщательно проверил планету. Так и есть - данные говорили о большом количестве наомита, больше десяти тонн, ближе к северной тропической широте. Именно по тем координатам, где располагалось бывшее имение Арика Солдока и его семьи. Впрочем, получается так, что и моей.
        Значит, необходимое место для будущего поиска я нашел - подготовка к следующей петле завершена, можно улетать. Вот только почему это родовое гнездо, которое я еще ни разу в жизни не видел, так меня тянет? Может, перед уходом все же рискнуть и глянуть хотя бы одним глазком?
        Размышлял я недолго. Приземлиться на поверхность в невидимости я смогу незаметно - вряд ли тут ожидают вторжения и готовы палить по мельчайшим возмущениям в пространстве. Но даже если меня вдруг обнаружат, я все равно собирался перезапустить петлю. Да и лучше, к тому же, хотя бы немного изучить место, прежде чем я вернусь сюда уже вместе с Ами. Стоп! Неожиданно пришло понимание, что последние несколько часов после смерти принцессы я занимаюсь самой настоящей ерундой!
        Ведь в этой петле мне нужно было прятать Ами, фактически превратив ее в свою пленницу. А в следующей такой необходимости не будет, а значит, я смогу найти наомит вполне официально... Конечно, пиратский способ лучше скроет тайну того, чем именно мы занимаемся, но принцесса вроде бы навела на Соул какой-никакой, но порядок, и стоит ли об этом так беспокоиться?.. Но к чему тогда все эти поиски? Я ведь знаю себя - да, я немного потерялся, но ведь не просто же так я прилетел на Хризалис!
        Получается, в глубине души понимая некую бессмысленность задумки с поиском неучтенного наомита, я все равно хотел попасть именно сюда. На бывшую главную планету семьи Солдоков... В родовое поместье... Почему? Не знаю! Но раз уж все-таки оказался здесь, то отказываться от этой возможности я точно не буду.
        Построив маршрут, я направил «треугольник» в пустыню недалеко от имения и вскоре приземлился за одной из песчаных дюн. Отличное место: до резиденции недалеко, но при этом меня будет оттуда сложно заметить, когда я вывалюсь словно бы из пустоты.
        Итак, космолет надежно прикрыт, можно выдвигаться. Я спрыгнул в песок и широкими шагами, увязая ботинками в искрящемся кварце, пошел к блестящим воротам. По площади имение было небольшим, из чего я сделал вывод, что лорд Арик не стремился к показной роскоши. Однако в то же самое время возвышающееся над пустыней здание с острым шпилем нельзя было назвать скромным.
        По самым примерным прикидкам шпиль уходил в атмосферу где-то на километр. Интересно, зачем нужно было строить такое сооружение? Там, наверху, обсерватория? Или причал для суборбитальных лайнеров? Чувствую, мне еще многое предстоит узнать о жизни моих неожиданных родственников. И частично я этим займусь прямо сейчас.
        Вот эти приземистые домишки, окружившие главное здание со шпилем, наверняка и есть те самые мастерские. Предположу, что раньше, до Панариана там располагались гостевые покои и комнаты для прислуги. В каком-то, вполне возможно, размещался тренировочный центр, как у Ами в Золотом дворце. А сейчас, чувствую, именно эти домики до отказа забиты ценным минералом... Впрочем, сейчас мне это не так уж и интересно.
        Что же на самом деле тянуло меня сюда?

        Глава 34. Ревизор

        Так, теперь мне нужно пробраться внутрь. Забор невысокий, но если буду через него перелезать, сто процентов привлеку к себе лишнее внимание. Гораздо логичнее будет расположить к себе двоих беспечных охранников, которые, судя по всему, чрезмерно расслабились от избытка спокойствия.
        Не замечали они меня долго, что-то оживленно обсуждая, а потом было уже поздно.
        Смятение
        Внушение
        Смятение
        Внушение
        - Я из особой комиссии, - доверительно произнес я, похлопывая недоумевающих молодых вели по лопаткам. - Император поручил проверить вашу готовность к предстоящей войне.
        - К войне? - наморщив лоб, уточнил один из них, высоченный и худой.
        - А вы разве не слышали? - притворно удивился я. - Гнарфы активизировались и в начале недели даже захватили Алифей! Что-то явно назревает, и дело тут не в привычных дипломатических скандалах.
        - Проклятые альбиносы! - поддакнул второй, у которого на темно-синем лице выделялись светлые юношеские усики. - Пора уже задать им жару как следует!
        - А виконт Бролин в курсе, что вы прибыли? - длинный, которого я решил звать Дылдой, даже под действием «Внушения» проявлял бдительность.
        - В том-то и дело, что нет, - я продолжил уверенно гнуть свою линию. - Иначе бы весь смысл проверки пропал. Так что вам, именем императора Ревака, лучше ему об этом не сообщать.
        - Логично, - усатый посмотрел на Дылду, и тот согласно кивнул. - Но вы же ему тоже не скажете, что мы вас пропустили?
        Услышав это, я понял, что передо мной не прожженные охранники, а взволнованные подростки, которые оказались между молотом и наковальней - своим сюзереном Панарианом и загадочным посланником императора. И теперь у них в головах настоящий клубок противоречий: с одной стороны, их поставили тут охранять вход в мастерские, а с другой - глава империи поважнее родственника будет.
        - Об этом не беспокойтесь, - я слегка подмигнул обоим, и молодые вели заметно выдохнули.
        - Так вот, я ее пригласил в театр на классическую оперу... - донеслось до меня, когда я уже отошел от них на добрый десяток шагов. Похоже, мое появление уже выкинули из головы, даже обидно немного.
        Несмотря на успешное проникновение, я ни на секунду не расслаблялся, стараясь не попадаться никому на глаза, но в поместье, как назло, было очень оживленное движение. То ли старший Панариан наводнил мастерские охраной, то ли это общая практика, но применять отвлекающие техники приходилось довольно часто. И как раз именно это в итоге сослужило мне хорошую службу - информация о проверяющем, посланном самим Реваком, быстро разлетелась по мастерским, и мне теперь даже не нужно было лишний раз промывать мозги попадавшимся мне на пути вели. Ложь была охотно подхвачена всеми и росла как снежный ком, и это в итоге привело к тому, что у меня даже появились добровольные помощники, которые сами объясняли другим цель моего визита. Ведь самый эффективный вид обмана - это когда ты не врешь, а позволяешь другим обманываться самостоятельно.
        Не заиграться бы только, обеспокоенно было подумал я, но очередной вели в желтовато-зеленом комбинезоне приветливо помахал мне рукой, и все напряжение моментально спало. Я свободно заходил в мастерские, изучал расположенную там технику, а синелицые работяги с гордостью объясняли мне, над чем они трудятся - все же для них это сейчас было делом чести, и посрамить перед имперской проверкой виконта Бролина они не могли себе позволить.
        - А, так это вас прислали с Соул? - вот, судя по всему, и он.
        Молодой, пышущий энергией, одетый в ослепительно белый костюм и широко улыбающийся.
        - Сами понимаете - гнарфы, Алифей... - с нарочито виноватыми интонациями проговорил я, пожимая протянутую мне ладонь и тут же пройдясь техниками по сознанию еще одного Панариана.
        А вот сейчас я на самом деле рискую: если виконт что-то заподозрил или просто относится к тому типу психиков, что, как я, например, предпочитает всегда носить все доступные щиты, боюсь, без драки не обойтись. Но увы, по-другому тут никак: если обычные рабочие просто отвечали на мои вопросы, то этот и сам может начать их задавать, а в том, что я смогу правильно разобраться со всеми формальностями, я сильно сомневаюсь.
        - Да-да-да, - Бролин ничего не заметил и продолжил вежливо кивать головой. Повезло, что мне попался именно экономист и управленец, а не какой-нибудь вояка.
        - Кстати, Родиун здесь бывает? - я решил закрепить свой успех, добавив себе в послужной список авторитетного приятеля.
        Услышав знакомое имя, виконт еще больше заулыбался - хотя, казалось бы, куда там! - одновременно отрицательно мотая головой.
        - Мой кузен слишком занят, особенно в последнее время. Чаще дядя заглядывает, чем он. Ну, так как - вы довольны нашей готовностью?
        - Вполне, - благосклонно кивнул я. - А теперь, если позволите, я совершу еще один обход и затем уже выдам вам предписание. Если, конечно, оно понадобится - пока меня все устраивает.
        Замираю, ожидая, не сказал ли чего лишнего - но нет, каждое мое слово воспринято как должное. Все-таки мы с вели в каких-то моментах сильно похожи. Например, в любви к бюрократии или в том, что касается опасения перед разными проверками и желания соответствовать всяческим нормам. Надо же - нынешний владелец всего, что здесь есть, является вторым лицом в империи после отца Ами, а все равно всем важно, как оценит их работу заезжий ревизор. Вот и Бролин учтиво кивнул и оставил меня, переключившись на парочку что-то оживленно докладывающих ему работников.
        Я бросил взгляд на разобранный механизм, возле которого копошились чумазые техники, и попытался догадаться, что это такое. Ничего в голову так и не пришло, и я вышел из мастерской, направившись в соседнее здание. Солнце палило нещадно, я посмотрел наверх - косматый оранжевый шар был в самом зените. Острый шпиль ярко сиял в лучах местной звезды, а рядом мерцала какая-то точка. Судя по всему, это действительно высотный причал для суборбитальных лайнеров, как я предположил вначале.
        А вообще, эти Панарианы не просто хорошо здесь устроились, но и, похоже, не сидят без дела - за время своего рейда я увидел, как странной формы танки, так и загадочные генераторы, питавшие по кабелям безголовых роботов. Они что, не просто мастерские, а опытное конструкторское бюро здесь устроили?
        Задумавшись, я хлопнул по плечу попавшегося мне на пути старого вели в аккуратном старомодном мундире и привычно сообщил ему об «имперской проверке». И тут я почувствовал, что меня буквально сверлят глазами, словно прощупывая мозг.
        Я обернулся и чуть не отскочил в сторону от неожиданности, увидев старика прямо перед собой.
        - Добро пожаловать домой, лорд Солдок, - произнес он и согнулся в низком поклоне.

        Глава 35. Старый слуга

        Сказать, что я был ошарашен - это было как промолчать. Старый вели выпрямился и посмотрел на меня, уголки его рта приподнялись, образуя улыбку.
        - Вы меня слышите, лорд Солдок? - мой собеседник слегка дотронулся до моего плеча.
        - Приветствую тебя... - на этом месте я замялся. А что тут еще сказать? Ну не ожидал я тут встретить живого представителя якобы полностью ушедшего из этого мира рода.
        - Киллиан, - представился старик. - Пройдемте со мной.
        Он развернулся и быстро направился в сторону главного здания со шпилем. Я же так и остался стоять столбом, не понимая, что сейчас произошло. Старик не поддался техникам Солдоков, да еще вдобавок опознал во мне своего лорда... Как? Кто он такой?
        Киллиан обернулся, увидел, что я стою на том же месте, и нахмурился. Посмотрел по сторонам и призывно замахал рукой, показывая, что следует поспешить. Что ж, мой незапланированный визит принимает неожиданный поворот. Даже интересно, что будет дальше. Я двинулся вслед за стариком, который прошел мимо главного входа и нырнул в какую-то едва заметную боковую дверь. Пахнуло озоном, я шагнул внутрь, поколебавшись всего секунду, но обновил щит и вытащил чхеду-бон.
        Старик закрыл вход, и в ту же секунду полумрак помещения рассеялся мощными лампами. Передо мной открылась просторная комната, в которой, судя по всему, жили и работали. Какие-то старые шкафы с потрепанными бумажными книгами и цилиндрами-накопителями, массивный стол, застеленная кровать и сваленные в кучу коробки.
        - Я уже было отчаялся, - старик повернулся ко мне и пристально посмотрел прямо в глаза.
        Если это ловушка, то довольно запутанная. Впрочем, чего мне бояться? Все, что нужно, я узнал, и уже можно спокойно перезапускать петлю. Но перед этим неплохо бы выудить из ситуации больше информации. Кто этот старик? Как он меня вычислил? Знает ли о его существовании старший Панариан? И если да, то что он задумал?
        - На меня не действует «Внушение», - видимо, старик решил сменить тактику. - Старый лорд лично поставил мне блокировку. Так что ваша попытка подчинить меня лишь сработала как индикатор.
        А вот и ответ чуть ли не на все мои вопросы, но как же сложно в него поверить! Старый лорд? Он имеет в виду Арика Солдока?
        - Вот печать, - Киллиан открыл свою ауру и продемонстрировал знак моего клана. - Простите, что не показал сразу. Имение кишит Панарианами, я не мог рисковать.
        Я почувствовал, что прикоснулся к очередной тайне. Или к части одного большого вселенского паззла, связанного с лордом Ариком. У этого старика стоит блокировка семейной техники Солдоков, а сам он не только показал клановую печать, но и признал во мне своего лорда. Черт побери, а ведь я еще раздумывал, стоит ли сюда лететь, руководствуясь лишь одними эмоциями! А тут, оказывается, дело-то вовсе не в них - кажется, в глубине души я подозревал что-то подобное... Понять бы теперь, к чему это все приведет.
        - Вам лучше покинуть имение, мой лорд, - старик тем временем стал серьезным. - Ментальные техники эффективны, но очень скоро эти захватчики начнут что-то подозревать. И, прежде чем сюда прилетит Алесс Панариан, вам стоит закончить то дело, ради которого вы прибыли, и улетать поскорее. А то вспоминаю, как неправильный лорд Бенито пытался восстановить манор, но его избили и выкинули отсюда как дикого щенка гаува.
        Вот, значит, как - старый Бен во времена своей попытки стать Солдоком тоже сюда прилетал... И как жестко с ним поступили! Панариан, похоже, не гнушается самых грязных методов для удержания своей власти. Но тем удивительнее то, что я смог встретить своего нынешнего собеседника, того, кто имеет непосредственное отношение к самому Арику Солдоку! Или тут дело в том, что он не благородный вели, а всего лишь слуга? Впрочем, зачем гадать, когда можно спросить.
        - Как тебе удалось выжить?
        - Я же не член семьи, - первые же слова старика подтвердили мои догадки. - Да, я был дворецким у лорда Арика, это особая должность с особым хозяйским расположением... И все-таки Панарианы вынуждены чтить законы империи, запрещающие преследовать слуг погибшего или сбежавшего сюзерена.
        - Лорд Арик сбежал? - с замиранием сердца уточнил я. Все-таки интересно, знает ли старый Киллиан о судьбе главы клана.
        - Никто не знает, - покачал головой дворецкий. - И вы правильно делаете, что скрываете лицо, юный лорд. Во вселенной у вашей семьи слишком много недоброжелателей.
        В голове у меня роились десятки, если не сотни вопросов, но Киллиан поднял руку с раскрытой ладонью, показывая, чтобы я, наоборот, слушал его.
        - Времени мало, лорд Солдок... - перебив меня, он тут же склонил голову, как бы прося прощения за свой поступок. - Как, кстати, я могу обращаться к вам?
        - Мак, - ответил я. - Лорд Мак.
        - Как я уже говорил, юный лорд Мак, я уже было отчаялся... Никого из вашей семьи не было много десятков лет. Император пожаловал вашу собственность своей правой руке, Панариану, и я, как дворецкий, был вынужден перейти ему в услужение. Старый кодекс, увы, не идеален...
        Киллиан замолчал, по-стариковски пожевал губами и продолжил:
        - Лорд Арик верил, что кто-то появится. Или просто надеялся. Как бы то ни было, я рад, лорд Мак, что на склоне лет обрел надежду. Вы готовы принять наследие Арика?
        Я приготовился было слушать стариковские душевные излияния и чуть было не пропустил важные слова. Наследие Арика? Принять? Мне что, хотят сейчас подарить нечто ценное? Причем не просто ценное, а что-то, оставленное самим последним лордом одного из величайших родов империи!
        - Готов, - кивнул я, стараясь выдерживать достоинство и не показывать свою радость. Впрочем, я ведь еще не знаю, о чем именно идет речь. Вдруг мне с невообразимым пафосом сейчас вручат какой-нибудь старый фотоальбом? Или, скажем, чайный сервиз...
        - Раскройте ауру, - с самым серьезным видом проговорил старик.
        Меня на мгновение накрыли сомнения: стоит ли доверять этому странному старику, тем более, в такой важный момент с энергетической аурой? Все же она переносится со мной из петли в петлю практически без изменений, и если он сейчас что-то с ней сделает, то для меня все может кончиться навсегда. Стоит ли так рисковать?
        - Еще раз открой свою ауру, - я решил не отступать, но для начала принять все возможные меры предосторожности, - я хочу снова все внимательно изучить.
        Статус
        Проявление
        - Разумный поступок, мой лорд. Кажется, у семьи есть все шансы на возрождение. Как был бы рад сейчас лорд Арик, если бы мог нас видеть...
        Продолжая бормотать, Киллиан выполнил мою просьбу, и я изучил его на предмет сторонних воздействий. А то было бы глупо довериться, например, алву, придумавшему красивую сказку и заманившему меня в темный угол.
        - Я вижу на тебе печать Солдоков и императора, но где знак Панарианов, если ты им служишь? - эта была единственная странность, что мне попалась. Не очень подозрительно, но разобраться стоит.
        - Все просто, у Панарианов нет личной печати, - Киллиан пожал плечами, - так что наш договор - это всего лишь цифровая подпись, подтвержденная моей жизнью, недвижимостью и деньгами. В общем, ничего стоящего внимания.
        Действительно, ничего стоящего...

        Глава 36. Наследие Арика

        Еще разок смерив взглядом стоящего передо мной старика, способного рискнуть всем ради когда-то данного слова, я решился.
        - Смотри, - я открыл ауру, готовый в любой момент отыграть все обратно, до конца при этом не понимая, как вообще на такое решился. Неужели самоотверженность Киллиана на меня так повлияла?
        - Спасибо, что доверились мне, мой лорд, - старик еще раз кивнул.
        И в то же время, пока он говорил, от его сплетенных в сложную фигуру узловатых пальцев отделилась синяя пятиугольная печать и буквально растворилась в моей ауре. Я почувствовал легкое покалывание и приятное тепло, после чего Киллиан дал знак, что все готово.
        - Это печать Солдоков, юный лорд, - торжественно объявил он. - Оно значит гораздо больше, чем признание принцессы или даже самого императора. Носите ее с гордостью и используйте во благо...
        И как эту штуку использовать? И что она вообще дает? Никакой конкретики - впрочем, думаю, с этим я еще разберусь.
        - Постой, Киллиан... - начал я, и тут громкий стук в дверь заставил меня вздрогнуть.
        - Эй, старик! - загремел чей-то, как мне показалось, знакомый голос. - Почему ты не на своем месте? В имении императорский соглядатай, мешает моим ребятам работать!.. Они уже устали показывать ему всякую чушь. А ну выходи!
        Вот оно, значит, как. Выходит, я одни муляжи видел? Или просто что-то недостойное моего внимания?
        - Я смотрю, здесь не очень-то жалуют Ревака, - шепотом проговорил я, глядя на дворецкого.
        - Лорд Алесс всегда вел свою игру, - пожал плечами Киллиан и сказал уже нарочито громко тому, кто стоял за дверью. - Иду, виконт Бролин! Простите старого слугу, желудок стал часто подводить...
        И он, подмигнув мне, с шумом распахнул дверь, перегораживая проход. Вот ведь... Действительно, сам местный правитель пожаловал, а я еще сомневался. Тут же мелькнули сомнения - с чего бы целому виконту ходить за обычным слугой? - но моментально пропали. Киллиан ведь не просто один из рабочих, он управляющий поместьем, так что ничего удивительного, что его отсутствие оказалось замечено на самом высоком уровне.
        - Твоя задача, старик, чтобы он поскорее отсюда убрался, - молодой Панариан тем временем продолжал сыпать ценными указаниями. - И чем скорее, тем лучше. И в твоих интересах, чтобы он не оставил мне никаких предписаний.
        Забавно: похоже, сказанное мной под внушением слово из земного документооборота очень крепко засело в голове у виконта. Киллиан аж поперхнулся от удивления, услышав столь странное пожелание, но, быстро поняв, откуда ноги растут, успокоился и подыграл своему хозяину.
        - Разумеется, вели Бролин! - старый дворецкий почтительно склонил голову. - Дайте мне еще пару минут, и я спроважу ревизора так быстро, что вы этого даже не заметите.
        Бролин что-то неразборчиво проворчал, но спорить с Киллианом не стал. Тот прикрыл дверь, выждал, пока молодой Панариан отойдет на достаточное расстояние, и знаком дал мне понять, чтобы я торопился. Я не стал спорить, хотя продолжить разговор с дворецким самого Арика мне бы не помешало.
        - Помните, лорд Мак, - прошептал мне Киллиан, настойчиво отправляя прочь, - теперь на вас вся надежда.
        И он ушел невероятно бодрым для старика шагом, оставив меня наедине с печатью Арика. Что ж, старик прав - пора выбираться отсюда. А этого Бролина и его нежелание показывать что-то поверенному императора я оставлю на заметку.
        Территорию имения я покинул той же дорогой, вежливо кивнув Усатому и Длинному, все еще расслабленно обсуждавшим свои подростковые проблемы с девушками. Те радостно заулыбались и тут же потеряли ко мне всякий интерес, стоило мне выйти за ворота.
        Обогнув дюну, я забрался в ожидавший меня «треугольник» и по-прежнему в невидимости взлетел с поверхности Хризалиса. На орбите я наткнулся на истребительное звено, патрулировавшее подступы к планете, и еще раз мысленно поблагодарил «младших аури» за их изобретение.
        Совершив гиперпрыжок, чтобы поскорей покинуть оказавшийся неожиданно гостеприимным Хризалис, я вновь очутился на звездной трассе по направлению к Крийлу. Теперь можно расслабиться и подумать, что делать дальше. И больше я склоняюсь к варианту с перезапуском петли - все, что я буду делать дальше, я продумал и даже умудрился союзника найти. Вот только тот не успел мне объяснить, что дает печать Солдоков, поэтому придется призвать на помощь всесильную сеть.
        На то, чтобы найти нужную информацию, мне потребовалось меньше минуты. Печати лордов действительно обладали важной особенностью, делавшей их невероятно ценными: они позволяли... нанимать вассалов.
        «...Согласно уложению имперскому 93859 года старой эры, повторно принятому в 3087 году новой эры императором Реваком, лордов печать дозволяет обладателю принимать в услужение до 9 графов и 28 баронов. Превышать лимит строжайше запрещено».
        Несмотря на немного старомодный стиль, сказано было точнее некуда. Да я же теперь самый настоящий лорд, который может собирать под свое покровительство почти четыре десятка аристократов! Тридцать семь, если уж придираться. Как там говорил старик Киллиан? Семья получила надежду на возрождение? Что ж, может и так! Особенно если вспомнить другие его слова - о том, что у тех же Панарианов никакой печати нет, и вся их коалиция строится лишь на финансовом или каком-то еще интересе, что, как показал пример старого слуги, не такая уж и крепкая связь для настоящих вели.
        А моя печать, аналог которой есть только у императора? Она ведь заставляет на многое взглянуть по-другому. И на перспективы, о которых я успел помечтать, и на личность Ревака. В последний наш разговор Ами сказала, что ему не было никакого смысла устранять Солдоков... Сейчас же, зная, что в какой-то мере мой род был сопоставим с императорской семьей, эти слова кажутся уже не столь убедительными.
        Ладно, пора решаться! Пальцы потянулись к пульту - набрать комбинацию самоуничтожения... Стоп! А может, не стоит разбрасываться своей жизнью? Во-первых, очень не хочется себя убивать, даже зная, что скоро все начнется сначала. А во-вторых, почему бы не воспользоваться ситуацией, чтобы собрать побольше информации о происходящем? Тренировки после получения десятого уровня слишком замедлились, и даже несколько дней постоянного обнуления всего моего запаса энергии даст мне разве что пару процентов. В общем, ради них оставаться нет смысла. А вот проверить, как обстоят дела у оставшихся в живых участников нашей петли - это точно будет полезно.
        Например, я могу вернуться сейчас на Землю и проверить место недавней битвы с вивисектором. Интересно же, что там сейчас происходит? В любом случае я ничем не рискую - я узнал и получил даже больше, нежели рассчитывал.
        Решено: пункт назначения - Земля.

        Глава 37. Земля

        Я ушел в гиперпространство на глазах у галактического патруля, который явно вознамерился задать мне неудобные вопросы, как в моей практике уже случалось. И ведь сколько времени прошло с тех пор, как я отменил режим невидимости? Буквально пара минут, что я раздумывал о самоуничтожении. И как только так быстро заметили?
        К родной планете я подлетел уже с максимумом предосторожностей. И правильно сделал - на орбите все было заполнено боевыми кораблями вели. Судя по эмблемам, восьмой имперский флот, тот самый, что сжигал Землю в некоторых предыдущих петлях. Неужели такой сценарий вновь повторяется?
        Покружив немного и понаблюдав, я сделал вывод, что бомбардировать наш синенький шарик никто не собирается. Во всяком случае, прямо сейчас. Мощные линкоры, фрегаты и крейсеры - их, наверно, собралось около трех сотен - свободно дрейфовали по орбите. Кстати на паре из них я вижу пробоины... Похоже, флот прилетел сюда, чтобы разобраться с нахлынувшими в сектор нарушителями, и, судя по тому, что сейчас здесь находится именно он, а ни повстанцев, ни гнарфов, ни алвов поблизости нет, сделал это весьма успешно.
        Ладно, пусть себе расслабляются в ожидании возможного возвращения противника, а вот я времени терять точно не буду. Направив «треугольник» по уже известным мне координатам, я вошел в атмосферу планеты и уже через несколько секунд пролетал над разгромленным городом, на который походя приземлил свой дредноут Величайший. Внизу по-прежнему все горело, улицы напоминали сетку каналов, где вместо воды отливали синим мерцающие проблесковые маячки пожарных машин и карет скорой помощи. На окраине валялись обломки уже мелкой инопланетной техники - истребителей гнарфов, Сопротивления и, конечно, империи Вели. Как, оказывается, много народу знало об операции «Вивисектор»...
        Только теперь я понял, что даже слишком много. Либо в рядах принцессы завелся вражеский информатор, либо... Я лихо развернул «треугольник», направив его в резиденцию Карма Дауса. Нанесу-ка я своему старому другу неофициальный визит и задам ему парочку-другую вопросов.
        Длинный лимузин-флаер наместника стоял у ворот - значит, он на месте. Вот и отлично. Специально отключив невидимость, я посадил космолет прямо на территории поместья, благо размеры личной посадочной площадки Карма Дауса позволяли.
        - Лорд Солдок, к наместнику, по делу, - от бросившихся ко мне охранников я отмахнулся «Смущением» и императорским знаком в ауре, и те, успокоившись, отошли в сторону.
        Ступени крыльца блестели от капель прошедшего недавно дождя, в воздухе как-то слишком умиротворенно пахло мокрой травой и чуть-чуть озоном. Старые ароматы детства, что никак сейчас не вяжутся с происходящим.
        - Вели Даус? - поприветствовал я наместника, который уже ждал меня, сидя в своем кабинете для приема посетителей.
        Слегка полноватая синелицая секретарша прикрыла за мной дверь, и мы остались с наместником наедине.
        - Лорд Солдок, - кивнул Карм Даус, пристально глядя мне в глаза. - Я слышал, принцесса погибла, и лорд Панариан хочет выйти на связь с императором...
        - Откуда все остальные знали о том, что вивисектор прибудет на Землю? - я грубо прервал его, и тот болезненно поморщился.
        - Ищите шпионов в своем отряде, лорд Солдок, - наместник откинулся в кресле, но что-то в его движениях мне не понравилось. Что-то на интуитивном уровне...
        Карм Даус резко вскочил и выбросил вперед руку со сложенной распальцовкой. Специально не стал использовать чхеду-бон, чтобы отвлечь мое внимание и использовать фактор неожиданности. Техника пробила мой щит, как молоток проламывает дыру в стене из гипсокартона - всего доли секунды мне не хватило, чтобы снять направленную в меня атаку активатором. Но я жив, а значит, Карм Даус может попрощаться со своим уютным креслом и со своей резиденцией...
        Я попытался достать чхеду-бон, но правая рука меня не послушалась. Черт побери, да ее просто нет! Видимо, от шока я не чувствую боли, поэтому не сразу увидел, что покалечен. Чем он меня ударил, техникой Гауссов? Вот оно что...
        В голове помутилось, рот наполнился липкой густотой с металлическим привкусом. Меня шатнуло, но я тут же встряхнулся - так просто меня, лорда Солдока и Желтого шлема, не возьмешь! Левая рука действовала заметно хуже, но бон держать могла, и в следующую секунду я уже бомбардировал наместника проверенной на алве комбинацией.
        Внушение
        Смятение
        Бешенство
        Давление
        Вивисектор был силен, а потому справиться с ним было тяжело. Карм Даус же был гораздо слабее... Да, новые гены добавили ему мощи, знания позволили поставить щит от всех моих техник, но вот опыт - он так быстро не нарабатывается.
        Если Алекк Кроу успел отвести в сторону мой выстрел из скорчера, то Карм Даус опоздал. Да что там, он не успел среагировать, и я даже пожалел, что сразу бил на поражение, а не попробовал взять его в плен и разговорить. Впрочем, не мне с оторванной рукой так много думать о будущем...
        Глаза наместника тем временем закатились, словно стремясь получше рассмотреть украсившую его лоб рваную дырку, он медленно сползал по стене на пол, а в закрытую мной из последних сил дверь яростно долбилась испуганная секретарша. Скоро сюда прибежит охрана, а я с каждой секундой слабею...
        Споткнувшись и чуть не грохнувшись на пол, я закашлялся, и меня вырвало кровью. В висках пульсировало, я оставлял за собой целые лужи, размахивая рваной культей. Так, пока меня окончательно не вырубило, надо обыскать его кабинет - вдруг найду что-то, заслуживающее внимания...
        Не знаю, сколько прошло времени, может, полчаса, может, всего минута. Несколько раз я падал, после чего меня вновь рвало кровью, но в итоге я все же нашел... Нашел список, в котором счет шел на сотни тысяч и миллионы - маленький планшетный компьютер, память которого была заполнена досье на людей. Имя, фамилия, род занятий, совершенное правонарушение...
        Это же... Это... Карм Даус не ограничился моим братом и несколькими уголовниками. Он поставлял вивисектору моих соотечественников в промышленных масштабах.
        Почувствовав, как во мне закипает кровь, я снова упал, хорошенько приложившись об угол стола, но боли не почувствовал, проваливаясь словно бы в вату...

        Глава 38. Потерянные

        Я слышал, как начали визжать тормоза, предваряя появление такси вели Калу, несущегося в моем направлении на всех парах. Что там мне нужно сделать? Отойти в сторону, выждать, а потом незаметно начать отправлять всем сообщения? Надоело! Я тут поддерживаю секретность, помогаю империи, а они превратили миллионы таких же как я людей в своих подопытных кроликов! К черту скрытность! Плевать я хотел на все условности!
        Внушение
        Я направил технику в надетый на вскинутую вверх руку браслет. Мгновение ушло на активацию призыва истребителя маури, и вот космолет младших вели падает на проезжую часть обычного земного города. Созданная им воздушная волна без каких-либо последствий разбилась о выставленный мной естественный щит, а вот летевшему в меня с другой стороны такси досталось, причем неслабо. Его просто отбросило в сторону, как плюшевую игрушку. К счастью, обошлось без травм для водителя, вокруг которого на доли секунды блеснула запитанная от аккумуляторов защита, но вот саму машину в ближайшее время точно придется отправлять в ремонт.
        Мелькнула мысль, что можно было бы назвать свое имя - чтобы Калу знал, кто будет оплачивать ему последствия столь негостеприимной встречи - но тут же и пропала. Уверен, информации, чтобы меня вычислить, у моих противников уже достаточно, но не стоит им помогать в этом, совсем уж раскрывая карты и давая связать обычного человека и технику маури.
        - Не мешайся! - метко брошенный мной активатор погасил смартфон в руках все-таки уцелевшего таксиста, а сам я, продолжая кипеть от ярости, принялся подниматься в гостеприимно распахнувший люк истребитель.
        От меня ждут кодов - так не дождутся! По крайней мере, пока я не получу ответы на свои вопросы!
        - Откуда вы знаете этот номер? - первым делом я набрал Ами, и вот на меня с экрана смотрит ее недоумевающее лицо.
        Красивая, грозная, властная... и при этом абсолютно чужая. Ничего общего с той боевой подругой, с которой мы пробивались сквозь блокаду алвов еще менее суток назад по моему субъективному времени. Черт, а ведь эти путешествия - страшная штука! Формально никто не умирает, но все же сколько смертей внутри петли придется пережить мне и остальным путешественникам... И насколько это нас всех изменит?
        - Сейчас я буду задавать вопросы! Не хочешь объяснить, почему твои наместники миллионами отправляют моих соотечественников на эксперименты представителям чужих рас?! - я резко оборвал принцессу, выплескивая последние капли ярости и начиная понимать, как странно выглядит мой порыв со стороны.
        - Кто ты? О чем ты? - только сейчас, успокоившись, я понял, как странно то, что принцесса до сих пор меня слушает.
        - Сапоро передали тебе информацию о петле, но умолчали о моем участии? - догадался я. - Уверен, они так делают каждый раз, и ты всегда их прощаешь, напоминая себе об их незаменимой роли в управлении империей. Не удивлен, что вы, вели, растеряли былое величие, а наместники легко предают тех, кому дали клятву...
        - Кем бы ты ни был, мне кажется, что ты слишком много себе позволяешь! - Ами повысила голос, но опять же не отключилась. Кстати, похоже, ее терпимость к поведению вассалов на этот раз играет в мою пользу. Какая ирония судьбы.
        - Наверно, все же стоило начать, как обычно, - я отправил принцессе коды, но на этот раз не стал отключаться, а принялся ждать, как она их просмотрит в режиме онлайн.
        - Значит, мой человек и лорд Солдок, - Ами сначала недовольно смерила меня взглядом, а потом, видимо, решила, что не время сейчас заниматься моим воспитанием. - Теперь я знаю, что нас связывает. Правда, непонятно, откуда такая фамильярность. Подозреваю, в конце нашей последней истории было что-то, не попавшее в записи.
        - Что было там, уже не важно, той тебя уже нет! - проклятье, как же хорошо высказать вслух то, что наболело. Сразу стало немного легче.
        - Той меня? - на лице Ами появилось немного грустное выражение. - Кажется, ты познал обратную сторону петли и впервые понял, что такое терять близких, при том, что их тела и оболочки вроде бы остаются рядом и даже стараются вести себя как прежде.
        От слов принцессы у меня побежали по коже мурашки. Черт, да ведь она сама, похоже, проходила через то же самое. Вот только кто был ее дорогим напарником?
        - Твои вассалы... Ты поэтому к ним так относишься, что где-то в памяти у тебя есть воспоминания о том, как вы что-то переживали вместе? - я высказал вслух мелькнувшую в голове догадку и, кажется, попал точно в цель.
        - Все верно, не зря я отмечала в записях твою природную способность анализировать и делать выводы, - говоря это, Ами мягко улыбнулась, как будто коснувшись чего-то светлого в своей памяти. - Это начальное обучение любого наследника трона - умение понимать своих подданных... Я прожила тогда в петлях около десяти лет, проходя через различные испытания с наследниками и лордами всех великих домов. Именно тогда я поняла, чем они живут, и поверила в них.
        - А Родиун стал твоим телохранителем... - в голову пришла еще одна догадка, но Ами меня оборвала.
        - Вот это уже действительно не важно! Главное, мы поняли друг друга. А теперь, может быть, перейдешь к делу и расскажешь, о каких именно миллионах ты говоришь?
        Краем глаза я заметил на радаре, как ко мне приближается около десятка воздушных целей, так что пришлось ненадолго отвлечься, чтобы отдать истребителю команды взлететь и включить невидимость. Думаю, для начала этого хватит.
        - Я говорил о миллионах землян, которых Карм Даус продал вивисектору для его армии химер. Кстати, наместник и сам уже получил единый геном, созданный Алекком Кроу, так что если ты будешь кого-то за ним отправлять, пусть они будут готовы.
        - Уж поверь, в этот раз я позабочусь, чтобы никакие сюрпризы нам не помешали, - Ами явно прочитала о том, как ее тайная операция в прошлой петле была прервана повстанцами, гнарфами и алвами, и на этот раз была намерена бить с запасом.
        - Можешь заодно еще спасти пару первых образцов и моего брата, - я скинул принцессе координаты дачи наместника. И это, как ни странно, удивило ее гораздо больше, чем все мои откровения до этого.
        - Ты изменился... - она как будто задумалась. - У меня составлен твой психологический портрет, и если судить по прошлым петлям, он ни разу не давал сбоя... Исходя из всего, что мне известно, ты должен был сам броситься на помощь своему брату. Почему ты перепоручаешь это мне? Ты разочаровался в нашем деле?
        Вот это вопрос. Как будто на прием к психологу попал.

        Глава 39. Семья

        - Наверно, нет, - я покачал головой. - Преступления Дауса - это именно его преступления, а я слышал о твоих планах на будущее правление и хочу верить, что ты сможешь создать новую империю, где подобное не будет никому даже в голову приходить.
        Неожиданно я вспомнил слова Ами из прошлой петли - что она не сможет сохранить воспоминания, но, несмотря на это, залезет мне в голову и добьется того, что ей нужно, уже через меня. Не скажу ничего насчет ее целей, но вот то, что ей удалось заставить меня думать и смотреть на все немного по-другому - это точно.
        - Что ж, тогда у меня остается один вариант, - Ами тем временем продолжала. - У тебя есть какое-то важное дело, не связанное со всем этим, и ты хочешь как можно скорее к нему приступить.
        - Да, - я кивнул, а потом выдал принцессе заранее заготовленную историю о базах маури.
        - Врешь ведь, - внимательно дослушав меня до конца, Ами тут же вынесла свой вердикт. - Но я вижу, как ты на меня смотришь, так что поверю в тебя так же, как верю в своих вассалов, память о совместных приключениях с которыми всегда со мной.
        Вот и как она это сделала? Я набирал ее номер, готовый разнести в клочья полвселенной, а теперь глаза чуть ли не на мокром месте.
        - Тогда я захвачу по дороге еще одного человека, - я вспомнил, что на моем «треугольнике» помимо места штурмана, которое уйдет Ами, есть еще и боевой пост отдельного оператора орудий. И есть у меня идея, кому его можно будет предложить так, чтобы потом не ждать удара в спину. - А потом через пару часов заскочу за тобой. Ты же не откажешься составить мне компанию?
        - Я уже тебе ответила. Жду, - и вот на этот раз Ами все-таки оборвала связь. Чертова девчонка, никак не могу ее понять.
        Ну и ладно, вопрос с Кармом Даусом и братом я, будем считать, временно решил. Пора заняться Фьерном, а для этого, как я только что понял, мне очень даже может пригодиться старый Бен. Вот только к нему, учитывая опыт общения с Ами, я заваливаться без приглашения не стану. Сначала отправлю его коды, дам минут пять на ознакомление и только потом уже залечу на огонек.
        В этот момент на орбите над моей головой одна за другой начали расцветать новые звезды - нет, это всего лишь выходят из гиперпространства один за другим десятки огромных линкоров вели. Похоже, недолго думая, Ами отправила разбираться с наместником весь восьмой флот, и на этот раз он прилетел вовремя, а не на шапочный разбор. Что ж, похоже, все-таки не зря я ей именно что позвонил и поделился не только фактами, но и своими впечатлениями... Представляю, какой шок сейчас испытывает Карм Даус, и как его маленькие глазки бегают из стороны в сторону в поисках выхода.
        Кстати, а мне, наверно, пора выдвигаться. В небе становится небезопасно - флот в боевом порядке легко сможет меня засечь, так что не стоит давать вели такого шанса. Мы хоть и союзники, но вот тратить зря время мне все же не хочется. С этими мыслями я направил свой истребитель прямо к дому старого Бена и уже меньше чем через минуту стоял у его двери. Второй раз за утро шокируя потенциальных наблюдателей видом своего космолета на обычных городских улицах.
        - Шлем? - Бен поприветствовал меня привычным прозвищем, лично открыв дверь и окинув взглядом мой уже ставший привычным аксессуар. Благо новые головные уборы ко мне теперь попадают в руки прямо вместе с истребителем.
        - Да, - я прошел мимо уступившего мне дорогу контрабандиста и огляделся. Кстати, а помощников Бена я что-то не вижу.
        - Ну, ты и пробку устроил. Пришлось отправить ребят за турели, а то как бы к нам незаметно не подобрались, пользуясь этой толкучкой.
        - Ничего страшного. Думаю, так быстро они (кого бы ты ни имел в виду) не успеют, а очень скоро нас уже здесь не будет. Если ты, конечно, примешь мое предложение.
        - Какое? - Бен вновь окинул меня заинтересованным взглядом. - Что-то связанное с деньгами? С империей? С повстанцами?
        - Скорее с историей... - контрабандист недовольно поморщился. Пока он еще не понимает, о чем я. - Вот только просто знакомых, пусть и очень надежных, как ты, на такое дело не берут... Ты же понимаешь, о чем я?
        На мгновение Бен замер в замешательстве, а потом его осенило. Я специально ждал этого момента, чтобы понять, как вообще вели будут реагировать на предложение стать вассалами Солдоков и получить печать моего рода. И это зрелище меня не разочаровало.
        - Настоящая печать? Ты на самом деле хочешь принять меня в свою семью? - не ожидал, что голос этого пройдохи может дрожать.
        - Да, - я показал след в своей ауре, которым как лорд и глава рода теперь могу делиться с другими. - Мы похожи, ты поддерживал меня и честно выполнял свой долг до конца, даже когда враги были гораздо сильнее нас.
        - Но все же настоящая печать... Неужели Арик все же нашел способ передать ее наследнику? То-то Панарианы и Сапоро будут кусать локти, когда узнают. И ты ведь понимаешь, что произойдет, когда ты мне ее поставишь?
        - Ну, я думаю, ты сможешь использовать все восстановленные техники Солдоков, так?
        - Да, но это еще не все! Печать императора, ну и кое-кого еще позволяют развивать свой уровень батарейки выше десятого. Личная же печать рода, говорят, позволяет перешагнуть и за границу двадцатого. Это, конечно, еще крок знает когда случится! Но все же сама возможность сделать что-то подобное, а не сидеть, упершись в потолок, окрыляет!
        - Подожди, - я немного запутался. - По твоим словам, печать Солдоков сильнее печати императора?
        - Вовсе нет, - Бен улыбнулся, и, похоже, его хорошее настроение теперь уже ничто не испортит. - Тут смысл в том, что она вторая и совместима с печатью Ревака, именно это и обеспечивает возможность дальнейшего развития. Если бы первой у тебя стояла метка Солдоков, то уже знак принцессы позволял бы двигаться дальше...Теперь понимаешь?
        - Теперь понимаю, - я тяжело вздохнул. - А еще понимаю, что, похоже, нас теперь будут пытаться убить еще больше разумных, чем раньше. Ты точно уверен, что хочешь принять мое приглашение?
        - Я уже сказал свое слово и отказываться от него не собираюсь, - Бен поджал губы, а я неожиданно вспомнил, что совсем недавно точно так же мне ответила Ами.
        Все же эти двое похожи, недаром именно их мне хочется сейчас видеть рядом с собой.

        Глава 40. Барон

        И тут весь пафос момента сбило одно простое обстоятельство: я никогда прежде не посвящал никого в вассалы. Конечно, Ами посвящала меня самого, вот только понимания процесса это что-то не добавило. А когда уточнял в сети, что собой представляет родовая печать, даже не додумался посмотреть, как это всё происходит со стороны инициатора. Если, конечно, что-то подобное там вообще было: учитывая, что кроме меня подобные печати может ставить только императорская семья, ну и покойный ныне лорд Арик... Как-то хотел этот вопрос отложить до подходящих времен, а потом наткнулся на списки наместника, и понеслось.
        - Это нормально, - понимающе кивнул Бен. - Обычно ставить печати учат старшие наставники, но в твоем случае все немного сложнее. Раскрой свою ауру.
        - Что? - вот сейчас я просто впал в ступор. Только сейчас думал о том, какая редкая у меня способность, и тут, оказывается, какие-то наставники обучают подобному всех детей. Как и, главное, на чем?
        - Ну, чего ты замер? - Бен улыбнулся, кажется, догадавшись, о чем я задумался. - Родовая печать - это редкая штука, но сам принцип использования знают все. Те же медали или регулирующие отметки для чиновников - все это работает через ауру.
        Не дожидаясь новых вопросов с моей стороны, бывший Сапоро просто взял и сам открылся. А ведь он знает, что я Солдок и на что способна наша семья - и не боится. Воздух на уровне ощущений стал словно бы плотнее, по коже заходили мурашки. Кстати, я впервые сейчас изучаю ауру Старого Бена и имею полное право сделать это максимально внимательно. Так, что это у нас тут?..
        Медали. Не одна, как у меня, полученная, скажем прямо, случайно, а целых четыре. Крок подери, да он же настоящий ветеран! Я не вижу подробностей, так как к чужим наградам не прилагаются подробные описания, но и одних названий достаточно: «Исключительная храбрость при битве с гнарфами», «Героизм при взятии Нарропонеса», «За заслуги перед империей», «Хранитель верности»... Но были в ауре моего приятеля и другие отметки. Бенито понял, что я смотрю сейчас именно на них, и нахмурился. Но ауру все-таки не закрыл.
        Черно-красно-желтый пятиугольник, выделяющийся какой-то... маслянистостью, что ли, если подобное можно сказать о знаках на энергетическом уровне. «Выдать имперской безопасности» - коротко и ясно. А вот и еще одна отметина - бледный кружок, подписанный как «Изгнанник». Это за то, что он вылетел из семьи Сапоро? Не буду уточнять - захочет, сам все расскажет.
        - Плохое случается, жизнь продолжается, - улыбнувшись, как мне показалось, довольно натянуто, произнес Старый Бен.
        Он что, думает, я отзову назад свое предложение?
        - Что делать дальше? - не став акцентировать внимание на содержимом его ауры, уточнил я.
        - Просто протяни руку, - неуверенно сказал Бен. Нет, он прекрасно знал, как передаются печати. Он просто до сих пор сомневался, что я приму его в семью.
        Я вспомнил, как действовала Ами, дав мне звание признанного Солдока, и решительно коснулся груди Бена раскрытой ладонью. Что-то шевельнулось в моей ауре, будто отделился маленький фиолетовый сгусток, а затем моя рука засветилась.
        Бен Салини но Сапоро получит титул барона Солдока
        Все посторонние метки будут стерты под ответственность вашей семьи
        Подтвердить?
        Мне показалось, что мысленно я не сомневался ни секунды, но свечение на какую-то долю секунды погасло, а зрачки Старого Бена расширились от волнения. Ой, да плевать мне, будут ли у моего друга приписки от его бывшего лорда или имперской безопасности - наоборот, я даже буду рад, что помогу ему избавиться от связи с не самыми удачными страницами его прошлого.
        Бен Салини но Сапоро получил от вас титул барона
        Число ваших вассалов увеличено:
        - 1 барон из 28 (Бен Солдок)
        - 0 графов из 9
        Фиолетовое свечение на этот раз окончательно погасло, а я только теперь по-настоящему прочувствовал, что стал настоящим лордом. И пусть у меня пока всего лишь один-единственный вассал, но и это уже многое меняет. Например, усиливает мой статус - теперь я могу с полным правом считаться чьим-то сюзереном... Остается, правда, вопрос с собственностью, но и его я рано или поздно тоже решу.
        - Я буду служить вам с честью, лорд Солдок, - Бен почтительно склонил голову.
        - Поздравляю вас, барон Солдок, - просто ответил я и, заметив легкое движение справа, резко повернул голову.
        Карл и Айла Икара стояли на лестнице и пристально наблюдали за происходящим. Ох, чувствую Бенито устроит им сейчас разнос за самовольное оставление поста!
        - Лорда Бенито понизили? - горестно воскликнула Айла, часто-часто хлопая ресницами.
        И пока я запоздало осознавал, что это была шутка, вся троица прыснула со смеху, а потом, словно вспомнив о серьезности ситуации, помощники Бена поклонились ему.
        - Ты уж прости нас, Шлем... - начал было мой новый барон, но тут же осекся. - Лорд Солдок... У нас с ребятами давняя дружба.
        Я устало махнул рукой:
        - Давай без лишних церемоний.
        Бенито кивнул с явным облегчением и кратко объяснил Карлу и Айле, что теперь они в команде лорда Солдока, а все подробности будут потом. Те не возражали.
        - Итак, куда мы летим? - деловито уточнил Бен, вновь повернувшись ко мне.
        - Ты летишь, - я тут же огорошил своего нового вассала. - Мне сейчас нужно будет отправиться в одно место, позаботиться о безопасности оборудования, что понадобится нам для следующего этапа плана. А тебе я оставлю свой корабль: отлетите на нем пока в любое безопасное место, а потом, думаю, в течение часа я скину вам координаты точки сбора.
        На самом деле я только сейчас осознал, что все это время упускал из виду один очень важный момент. Алвы нашли меня на Клейцере в той петле, а значит, они вполне могут сделать это и сейчас. И некому будет увести их оттуда, отвлекая внимание и спасая оставленные там мною корабли маури. А ведь без них о способе поиска системы Фьёрна через базы младших вели можно забыть.
        - Понял, буду ждать информации, - Бен тем временем подтвердил, что готов следовать моему плану, и принялся с интересом ждать, что же я предприму дальше.
        Надеюсь, я смогу его удивить - пусть гордится своим лордом. По крайней мере, я что-то не слышал, чтобы возможность переноса в пространстве была чем-то банальным. А именно это я сейчас и собираюсь провернуть.
        Внушение
        Я направил технику в браслет, связанный с моей базой маури, уже готовый перенестись к ней и заняться спасением всех накопленных мною богатств, когда обнаружил, что моя сборная солянка из кораблей, простояв целую петлю, взяла и открыла новые свойства. Теперь, как оказалось, я могу подключаться к основным системам базы дистанционно, даже находясь в другой системе.
        И это очень круто!

        Глава 41. Эволюция

        Я попробовал достучаться до только что открывшейся мне системе телеметрии.
        Запрос статуса
        Проверка ближайшего космического пространства (орбита), вероятность обнаружения инородных объектов 100%
        Чисто
        Проверка среднего космического пространства (звездная система), вероятность обнаружения инородных объектов 80%
        Чисто
        Проверка дальнего космического пространства (ближайшее гиперпространство), вероятность обнаружения инородных объектов 50%
        Чисто
        Как интересно! Жаль, конечно, что достоверность данных не по всем направлениям достигает максимума, но и так это лучше, чем ничего. Особенно в свете улучшения базы - получается, что в следующей петеле там может оказаться и еще что-то полезное. После такого разбирать ее и призывом переносить на соседнюю планету, как я хотел изначально, уже начинает казаться ужасным разбазариванием ресурсов.
        Нет, пожалуй, стоит пересмотреть свои планы. Настрою-ка информирование о любых посетителях системы - в случае чего всегда успею перенестись и до установки блокады улизнуть на «треугольнике», потом перетянув к себе и остальные корабли. Ну а если мои опасения насчет алвов окажутся напрасными, то передо мной открываются очень интересные перспективы.
        - Ситуация изменилась, - мои слова, похоже, немного расстроили Бена, явно ожидавшего чего-то особенного. - Мы вместе полетим на Соул, за принцессой, но по дороге заскочим в одно хорошее место, где сменим транспорт на более вместительный. А потом нанесем кое-кому визит.
        С одной стороны, нам надо было бы поспешить и сразу лететь за Ами, учитывая, что ситуация на Клейцере под контролем и мое личное присутствие там совершенно ни к чему. Но, с другой - а что, если эволюция базы открыла на ней самой какие-то ранее физически недоступные отсеки? Нет, я просто не могу это пропустить. Заодно, кстати, в процессе можно будет обменяться с Беном известными нам техниками - в общем, уверен, полет обещает быть полезным.
        - Мы возьмем с собой Свету? - тем временем бывший контрабандист, а ныне барон задал не самый приятный вопрос.
        - Обойдемся без нее, - отрезал я. - У Светы сейчас... ммм, другой работодатель.
        Бен удивленно вытаращил глаза, но уточнять ничего не стал. Вот и хорошо, значит, оставим объяснение на потом. А сейчас пора в путь, пока мой корабль не привлек внимание кого-нибудь поопаснее, чем обычные прохожие и местные бандиты.
        - Собирайтесь, - распорядился я, но вся троица даже не шевельнулась.
        - Мы всегда собраны, лорд Солдок, - пояснил Бен.
        Откуда-то сверху, хлопая крыльями, спикировал гигантский ворон и уселся у Карла на правом плече.
        - Лорд не возражает? - осторожно поинтересовался карлик, глядя на меня исподлобья.
        - Убирать, если что, будешь за ним сам, - ответил я и направился к выходу.
        За дверью царило настоящее столпотворение. Перегородивший небольшую улицу истребитель заблокировал движение, и автомобильные сигналы слились в один сплошной непрекращающийся гул. Некоторые особо нетерпеливые водители высовывались из окон, грозили кому-то невидимому кулаками и невнятно переругивались. Сам истребитель окружили зеваки, снимавшие его на камеры телефонов. А где же полиция?
        Не успел я об этом подумать, как над скоплением машин и толпой любопытных пролетел патрульный флаер с включенными проблесковыми маячками. Замер на секунду, развернулся в воздухе, а затем включился громкоговоритель.
        - Уважаемые подданные империи, пожалуйста, освободите проезжую часть! - усиленный динамиками голос разогнал зевак, и флаер тут же сел на опустевший асфальтовый пятачок.
        Так, спокойно, Макс - это не враги, а всего лишь полиция, с ними вполне можно будет решить все вопросы даже без применения силы. А вообще, в следующий раз буду думать, как совершать необдуманные поступки под воздействием эмоций. Главное, снова не поддаться им - покинуть Землю я хочу спокойно и без объявления тревоги с последующим столкновением с орбитальным корпусом и, главное, без привлечения ненужного внимания.
        - Что здесь происходит? - с места в карьер начал возмущаться один из патрульных, двухметровый вели с перекачанными руками штангиста. - Почему космический корабль блокирует проезжую часть? Кто владелец?
        Его напарник, скромных габаритов человек, с любопытством рассматривал истребитель маури и не обращал на меня, казалось бы, никакого внимания.
        - Космолет мой, - я выступил вперед и подошел к нахмурившемуся вели. - Мне жаль, что пришлось доставить неудобства подданным империи, но мы с бароном Солдоком должны доставить эту необычную птицу исследователям на Соул.
        Одной рукой я указал на ворона, которого подозрительный Карл теперь прижимал к груди будто какую-то реликвию, а другой легонько коснулся руки полицейского.
        Внушение
        - Она представляла собой угрозу окружающим, но сейчас опасность миновала, - я чувствовал, что можно было придумать и что-то получше, но зачем?.. - Лорд Панариан лично прибыл, чтобы решить проблему.
        Подумав, что раз уж я все равно использовал внушение, то почему бы не замести следы еще тщательнее, назвав себя советником императора. Теперь в происходящем сам черт ногу сломит.
        - Это лорд Панариан! - вели пихнул своего напарника локтем, и оба поспешно отдали мне честь. Второй, правда, попытался возразить, но настигшее его сомнение отбило всякое желание спорить с более опытным товарищем.
        - Грузимся! - приказал я своим, одновременно благосклонно кивнув полицейским. - Следите, чтобы никто из окружающих не оказался слишком близко и не пострадал.
        Толпа, невольно обратив внимание на мои последние слова, испуганно охнула и отхлынула, и у патрульных тут же прибавилось работы - они расчищали проезжую часть, направляя испуганных зевак в соседние переулки. Я осмотрелся вокруг и забрался в истребитель, пропустив вперед Бена, Айлу и Карла с изрядно помятым вороном.
        Прыгнув в кресло пилота и проследив, чтобы все расселись и закрепились (без особого, конечно, комфорта, но что поделать), я аккуратно приподнял истребитель над мостовой, стараясь никого не задеть. Затем включил форсаж, и для земных наблюдателей мы скрылись в вышине, а еще, конечно, в невидимости.
        - Отличным кораблем разжился, Шлем, - похвалил Бенито, поглаживая панель управления. - В коде было сказано о том, что я уже таким управлял. Но слова и реальные ощущения - это, конечно, огромная разница.
        Я лишь кивнул в ответ, сосредоточенно уводя космолет подальше от земной орбиты.

        Глава 42. По дуге

        В гиперпространство мы нырнули в районе Юпитера, и теперь можно было спокойно выдохнуть. А еще - поговорить.
        - Значит, все эти старинные истории про Фьёрн - правда, - задумчиво проговорил Бенито, когда я ввел его и других в курс дела, сообщив детали, которые не входили в использованный мной код. - Но если все так, как в случае с Трианом и Идой, нам просто туда не пробраться.
        - Вы забыли еще одну важную деталь, барон, - подала голос Айла. - Никто не знает, где расположена эта система.
        Бен слегка вздрогнул, а потом широко осклабился, повернувшись ко мне.
        - Барон Солдок, - он словно бы пробовал свой титул на вкус. - Пока еще непривычно.
        - Местонахождение белой звезды можно установить, - ответил я на возражение девушки, затем повернувшись к довольному экс-контрабандисту. - Были кое-какие случайности, что помогли найти способ. И чтобы претворить его в жизнь, нам с принцессой без тебя будет не обойтись.
        - Разумеется, - кивнул Бен. - Я хоть и стал бароном, но мой опыт контрабандиста никуда не делся. Можете на меня рассчитывать.
        Он довольно хохотнул, а я коротко рассказал о нашем с принцессой плане. Мой новоиспеченный вассал задумался, а потом одобрительно закивал.
        - Может и сработать, - заявил он. - Но все-таки что дальше? Предположим, мы нашли маршрут до белой звезды. И даже, вполне вероятно, долетели до нее. А потом? Если через защитный пояс не пробились исследователи империи, то что сможем сделать мы? Покрутиться, сунуться и сгореть?
        - Должен быть способ, - проговорил я. - Все, что создано одними разумными, постижимо другими разумными.
        - Если ты говоришь о вивисекторе, можешь сразу выбросить это из головы, - парировал Бен. - Исходя из того, что ты мне рассказал, это очень мощный тип. Даже если каким-то чудом мы его захватим, вряд ли он пойдет нам навстречу и поделится своими секретами.
        - И все же я бы не стал сбрасывать его со счетов, - я покачал головой, одновременно набирая комбинацию для выхода из гиперпространства.
        Как и показали данные телеметрии с базы, на орбите Клейцера было чисто, но из невидимости я выходить все же не стал. Как говорится, береженого бог бережет. Минута ушла на то, чтобы нацелить истребитель на сигнал с «треугольника», сейчас играющего роль башни связи, и вот мы уже несемся под крутым углом вниз, взрезая атмосферу, а вскоре сквозь рваные облака показалось знакомое плато. Сначала пустое, но стоило нам преодолеть границу маскирующего барьера, как перед нами предстала громада моего флагмана в трансформированном виде.
        - Неплохо, - вновь одобрительно кивнул Бен. - Чувствую, не ошибся я с сюзереном.
        Перед посадкой я сделал лихой вираж, заставив своих пассажиров вжаться в кресла - мощные гравикомпенсаторы сработали на славу, нивелировав нагрузку, но вот изображение быстро приближающейся поверхности на обзорном экране кому угодно может пощекотать нервы.
        Пока мы все приходили в себя после столь резкого маневра и обсуждали уходящий в вышину неба пик главного корабля, я, несмотря на легкое головокружение, легко пристыковал истребитель, выбрал «треугольник», и тот мягко приземлился рядом с нами, гостеприимно раскрыв входной шлюз. Формально для моих друзей целью этого полета будет смена корабля на более подходящий по размерам и возможностям. Сам же я сейчас быстренько, как и хотел, проверю не открылись ли мне доступы в новые отсеки.
        Библиотека, арсенал - увы, все по-старому... А если пройтись по уже доступным мне секциям? Я просмотрел пункты меню, и вот тут меня ждал приятный сюрприз. Как оказалось, в ангаре можно было изменить комплектацию моего «треугольника» и добавить к нему аж четыре беспилотных дроида-истребителя. Не бог весть какая помощь против больших кораблей, но вот тех же пси-киборгов на обшивке отстреливать можно будет за милую душу.
        В общем, пришлось снова поднимать свой новый корабль на прокачку, но, к счастью, она заняла совсем немного времени.
        - Добро пожаловать на борт, - широким жестом указал я на космолет, когда он, наконец, был готов принять свою новую команду.
        В «треугольнике» было гораздо просторнее, и Бен с подручными расселись уже с комфортом, заняв полноценные места, а не те узкие ниши, что использовались в качестве резерва на истребителе. Для Бенито, впрочем, мало что изменилось - разве что вместо кресла штурмана, временно отданного Айле, ему достался пост управления боевыми системами.
        - Один основной калибр, один дополнительный, - он быстро принялся просматривать список доступного ему вооружения. - И дроиды? Черт побери, ты видел их тактико-технические характеристики? Они выдают скорость и маневренность в два раза выше, чем любой известный мне истребитель. А я, между прочим, управлял и таким, на котором мы сюда прилетели. Ты понимаешь, что это значит?
        Ну, как минимум то, что Бен оценил мою находку - это я подумал, а вслух ничего не сказал, лишь молча пожал плечами. Я ведь и в самом деле не специалист в этом вопросе.
        - Нам теперь никакой десант не страшен! Если я смогу научиться ими как следует управлять, то можно будет подстраиваться под выстрелы крупных калибров сбоку и сбивать их, заставляя огибать наш корабль.
        - Серьезно? - только что описанное Беном уже походило на самую настоящую магию. Техномагию.
        - Да. Только вряд ли в ближайшее время я смогу это провернуть, да и вообще это без каких-либо гарантий. Речь о фигуре такого высшего пилотажа, что даже у настоящих гениев получается, дай бог, один раз из десяти.
        - Ну, будем на тебя рассчитывать, - я не нашелся, что еще сказать, чтобы не испортить вели веселье. - А пока будем готовиться...
        - К полету на Соул? - тут же попробовал догадаться Бен, отрываясь от созерцания своей прелести.
        - Да, - подтвердил я. - Но не сразу. Тут полета всего десять минут, а мне хотелось бы, чтобы мы прибыли на место несколько более достойными представителями семейства Солдоков, чем мы есть сейчас.
        На мгновение в рубке повисла тишина, а потом Бенито аж заухал от смеха, когда понял, что я имею в виду. Ну, а кто бы не радовался, когда поймет, что станет сильнее?

        Глава 43. Арсенал

        Я изучил новые техники Солдоков благодаря Ами - можно будет поделиться ими с Беном. А мой вассал, уверен, не станет тянуть как Колонель, выдавая свои умения по капельке, и тоже найдет чем меня удивить. В общем, да здравствует обмен способностями!
        - Готов? - спросил я довольного барона, решив, что с моей стороны будет правильно начать первым, и тот не стал затягивать с ответом.
        - Весь в нетерпении!
        Мне уже доводилось передавать техники тому же Бену в одной из петель. Да что там - я даже сам был учеником, когда меня обучали «Внушению», и я доказывал свое мастерство на крысах... И вот мы снова это делаем, причем на этот раз сразу совмещая оба статуса.
        Передача моих способностей Бену прошла без происшествий. Правда, я решил ограничиться «Бешенством» и «Привлечением внимания», оставив «Проверку разума» только себе. А то с этим навыком пока еще не все понятно, да и в описании слишком много предостережений. В общем, лучше немного придержать проснувшееся желание делиться.
        - Ну, теперь ты, - я наблюдал, как с лица Бена, раз за разом повторяющего подаренные ему распальцовки, не сходит улыбка.
        - Да, конечно, - бывший контрабандист собрался и уже сам приготовился показывать мне новые техники.
        Кстати, если в моем случае мне как лорду было достаточно просто убедиться в правильном положении пальцев и дать устное разрешение, дождавшись, пока оно не отразится в ауре Бена, то вот вели явно придется искать для передачи не такие простые способы. Надеюсь, это его не остановит.
        - Итак, у меня есть набор силовых техник вроде наших семейных, когда-то потерявших владельца, и потом восстановленный одним умельцем. Мощность, конечно, ни к кроку, но иногда помогает, и, главное, их чистота вполне подходит для использования в виде полигонов чхеду-бона.
        Произнося это все явно извиняющимся тоном и заставив тем самым меня немного понервничать в ожидании, Бен в итоге все же продемонстрировал мне действительно целую группу техник. Толчок, притягивание, прыжок и погашение инерции - причем каждая распальцовка была рассчитана на отдельную руку и ногу, в итоге пополнив мой арсенал аж на восемь потенциальных полигонов. Очень неплохо.
        Сила техник, конечно, как он и сказал, оказалась довольно посредственной. Радиус действия каждой из способностей еле-еле дотягивал до полуметра, притом мощность, создаваемая ими, была, наверно, на уровне хилого восьмиклассника. В общем, действительно, применение им придумать можно, но только если очень постараться.
        - Что-то еще? - быстро разобравшись с первым пакетом способностей, я преданным ученическим взглядом окинул Бена.
        - Да перестань ты, - тот даже немного смутился. - Ничейных техник лично мне больше не попадалось, но на черном рынке полно модификаций стрелкового заряда.
        И бывший контрабандист показал мне распальцовку, вызывающую закрученный сгусток энергии, которым можно было запулить в противника - по факту что-то вроде аналога обычного пистолета. Но опять же вариаций этого выстрела оказалось довольно много: малый, большой, мягкий, медленный, тихий... И это еще не считая различных цветовых вариаций, не дающих ничего иного кроме количества техник для чхеду-бона.
        - Тридцать пять новых полигонов, - я тут же оценил новые возможности. Все же насколько полезно иметь таких одаренных вассалов как старый Бен!
        - И последнее из того, чем я могу поделиться. Остальное в собственности либо Сапоро, либо других родов, когда-то решивших одарить меня чем-то из своего арсенала на очередной день рождения, - Бен виновато пожал плечами, но я лишь махнул рукой. Нашел еще из-за чего извиняться, я и так получил гораздо больше, чем рассчитывал, и даже больше, чем узнал за все время до этого.
        - И что же?
        - Техника щита ан-до, созданная основателем рода Панарианов.
        - Ого! Но разве техники Панарианов доступны не только для членов семьи? - поинтересовался я.
        - Обычно все лорды так и поступают, - Бен хитро улыбнулся, осознав, что я действительно не знаю, о чем он говорит. - Вот только Цорн Панариан не был лордом, когда ее придумал.
        - Ого! - я был настолько удивлен, что опять повторил то же восклицание, что и пару секунд назад.
        - На самом деле это не редкость, когда талантливые самоучки рискуют лишиться дара при неудачной попытке и все-таки создают новые способности. Вот только обычно они продают их великим родам и дальше просто обеспечивают деньгами себя и всех своих потомков...
        - Но Цорн решил, что ему этого мало? - я попробовал угадать.
        - Именно. А еще он создал очень полезную технику, равную которой по универсальности еще никому не удалось придумать, - Бен замолчал, набирая побольше воздуха, чтобы продолжить, а я понял, что ему удалось меня по-настоящему заинтриговать.
        - Полное сканирование пространства завершено, все чисто, - ну вот, еще и Айла, посаженная за мониторинг радаров, нас отвлекает.
        - Спасибо, - тем не менее, я вежливо ответил маленькой девушке, а потом с нетерпением снова повернулся к Бену. - И что дальше? Что может эта техника?
        - Сейчас все расскажу. В общем, вели Цорн решил не продавать свое открытие кому-то одному, а выставил его на свободную продажу, когда технику может получить любой желающий, при этом перечислив часть денег создателю. Обычно подобные попытки подзаработать ни к чему хорошему не приводили, слишком много аналоговых способностей вокруг, чтобы полагаться на те, что доступны любому, у кого есть деньги. Но щит ан-до оказался слишком хорош, в итоге его уже несколько тысячелетий покупает себе почти каждый вели, достигший совершеннолетия, и именно эти деньги стали основой состояния Панарианов, что позволило им добиться того положения, которое они занимают сейчас.
        - Что? Делает? Этот? Щит? - я повторил свой вопрос фактически по слогам, добиваясь не просто красивой (впрочем, и весьма поучительной) истории, а чего-то более практического.
        - Хорошо-хорошо, - Бен поднял руки вверх, как бы показывая, что больше не будет тянуть. - Как я и говорил, все очень просто и очень полезно. Щит ан-до позволяет сформировать не универсальную, а индивидуальную защиту от любой техники, всего лишь более-менее точно повторив ее распальцовку и добавив специальный жест «ан».
        Вот оно что... Теперь я начинаю понимать, как все вокруг могли так быстро находить контрспособности против моих приемов. Это же получается не сила, а, как выражаются в играх, самый настоящий чит. Представляю, как жалеет тот же Алесс Панариан, что эта техника принадлежит не только его семье. Кстати...
        - И что, Панарианы до сих пор не отменили это свободный доступ?
        - А они не могут, - кажется, что Бен ждал этого вопроса. - Скажу честно, они пытались. Каждые несколько поколений они поднимают вопрос о возвращении, как они говорят, «семейного достояния», но каждый император, чья сила является гарантом сделки, дает им от ворот поворот.
        Что ж, прекрасно понимаю всех тех, кто отказывается возвращать подобную мощь внутрь одного рода. А то пойдешь вот так разок навстречу, а потом выяснится, что уже и не ты нынче император.
        - Ладно, я готов учиться. Что надо делать? - я потер руки в предвкушении и уставился на Бена.

        Глава 44. Визит

        Правда, как оказалось, от меня не потребовалось ничего особенного. Мы зашли на специальный портал, я поставил свою личную метку, перевел деньги, и всё - новая техника и право на ее использование сразу же оказались у меня.
        - Попробуем? - предложил Бен, а я принялся прикидывать, не слишком ли много времени мы и так здесь потратили.
        - Ладно, один разок, - в конце концов, я решил, что такой навык точно стоит отработать в безопасной обстановке, пока есть такая возможность. Тем более, что-то мне подсказывает, очень скоро дело дойдет и до боевого применения.
        - Тогда следи за руками, - принялся инструктировать меня старый Бен, выйдя в центр рубки и отгородив нас с ним от всего, что мы могли бы повредить. - Я сначала запущу «Внушением», ты его знаешь, и в первый раз будет проще все прочувствовать. Потом сделаю то же самое, но быстрее, и в третий раз уже без какого-либо сдерживания. Готов?
        - Да.
        Я принялся следить за руками Бена. Вот он начал складывать печать, и я следом повторил его жест, добавив в конце движение «ан»: сжатые средний и указательный пальцы, направленные вверх. Словно пистолет с дымком, поднятый в небо после выстрела.
        - Второй раунд, - Бен показал мне большой палец и повторил атаку, сначала на средней, а потом и на максимальной для него скорости.
        Как оказалось, отразить ни то, ни другое не составило для меня проблем.
        - А теперь тоже самое, но с неизвестной для тебя техникой! - Бен вошел в раж и, не дожидаясь моего ответа, принялся складывать какую-то сложную распальцовку.
        Вот же проклятье! Теперь задача стала на самом деле сложной. Как это вообще возможно - повторить чьи-то движения с такой точностью? Впрочем, разве это не похоже чем-то на прохождение трех секунд тишины? Там тоже крайне важен микроконтроль рук (когда малейшая ошибка может привести к провалу), а также, конечно, скорость реакции и движения, без которых все просто теряет смысл.
        - Защита ан-до! - я выкрикнул название вслух, осознав, что у меня получилось.
        Более того, вспыхнувший вокруг тела щит не просто отбил направленную в меня технику, но и отразил ее обратно в Бена, застигнув того врасплох и чувствительно ударив в бок.
        - А это что такое было? - поинтересовался я.
        - Не задокументированный бонус, - бывший контрабандист обиженно потер живот. - Хотел сам тебе показать, но что уж теперь. В общем, если в технику оппонента окажется вложено меньше энергии, чем в твою, и еще ты повторишь распальцовку со стопроцентной точностью, то щит отражает урон. Впрочем, ты сам это видел.
        - Но есть нюанс, правильно я понимаю?
        - Как обычно. Щит Панарианов при всей своей полезности потребляет довольно мало энергии, что в обычной жизни является плюсом, но для отражения нужно уже кое-что другое, так что использовать этот фокус можно разве что против очень простых и обычно известных тебе техник. Кстати, не хочешь рассказать, как ты умудрился так точно скопировать плевок Шинара?
        - Представил, что мои пальцы проходят три секунды тишины, и просто повторил каждую из точек твоего движения, - я не стал делать секрета из своего способа. Тем более, как мне кажется, это больше психологический настрой, чем универсальный метод сам по себе.
        - Понятно, - по тону было слышно, что на самом деле Бен лишь еще сильнее запутался, но больше ничего спрашивать не стал.
        Вместо этого он позвал Карла и попытался уже сам повторить мой успех. Ну а я просто задумался о том, как же все эти техники устроены... Как вроде бы самые обычные движения пальцев превращаются в разрушительные способности? Или как знания об этих самых способностях закрепляются в моей энергетический ауре и переносятся из петли в петлю? Почему-то при мысли о том, что можно через эту ауру передать, я вспомнило нашей связи с Асой Кино - в таком же контексте она говорила о моем возможном отцовстве. Вот ведь угораздило же меня! А с другой стороны - нас теперь с гнарфкой-адмиралом связывает договор, по которому она обязана выполнить любую мою просьбу сексуального или политического характера. Первое, конечно, будоражит, но лишь второе по-настоящему важно - так что даже эта наша связь была не зря.
        - Ладно, пора нам отправляться на Соул, барон Солдок, - я похлопал Старого Бена по плечу. - Как и планировалось, мы стали сильнее; будем надеяться, что этого окажется достаточно, чтобы победить.
        - Не сомневайтесь, мы обязательно победим, - ловко перебирая меж пальцев свой чхеду-бон, очень серьезно ответил бывший контрабандист. - А если что-то пойдет не так, то мы просто станем еще сильнее.
        И то верно, мысленно согласился я, готовя космолет к взлету - пока мы все в петле, совсем не важно, кто сильнее в данный момент времени, важно только то, кто сможет измениться, подстраиваясь под ситуацию или, наоборот, подстраивая ее под себя, быстрее всех остальных. И здесь я не считаю свои шансы такими уж низкими.
        - Тогда я начинаю рассчитывать маршрут, - Айла, убедившись, что тренировка подошла к концу, тут же села за расчеты.
        - Пора, - согласился я и потянул штурвал, заставляя «треугольник» оторваться от земли.
        Небо под нами тем временем начало затягивать грозовыми тучами, так что наш путь на орбиту украсили ветвистые молнии, заставившие всех нас завороженно следить за мерцающим обзорным монитором. Вот только я любовался видом разбушевавшейся клейцерской природы краем глаза - за штурвалом нельзя отвлекаться и расслабляться. Кстати, а точно ли спокойную планету я выбрал для своей базы? Сказать по правде, беспокоят меня столь быстро налетающие бури. Да и разряды, пожалуй, способны причинить серьезный ущерб какому-нибудь зазевавшемуся летуну. Впрочем, сейчас главное не природа, а то, что алвы пока так и не появились. И это внушает надежду, что нам удастся не только использовать мою базу для пеленга Фьёрна, но и сохранить ее в целости до следующей петли.
        Все же не выдержав, уже на орбите я вывел на обзорный экран панораму свинцовых туч, подсвечиваемых время от времени паутинками переплетающихся молний - да, черт побери, это не так и важно, но как же это красиво! На этом фоне я и вывел изображение принцессы Ами, которой позвонил, чтобы сообщить о нашей скорой встрече.

        Глава 45. Переполох

        - Мак, - Ами кивнула, хотя еще недавно мы уже виделись. - Лорд Бенито...
        Кстати, она назвала моего вассала лордом, хотя ведь по факту он никогда им не являлся... Что это, злая ирония? Или признание за попытку, пусть и неудачную, взять контроль над родом Солдоков еще до моего появления? Других причин для такого именования я просто не вижу.
        - Барон Солдок, ваше высочество, - Бен тем временем церемонно поправил принцессу, - не сочтите за дерзость.
        Ами удивленно подняла бровь, переведя взгляд на меня.
        - Какой же настоящий лорд без вассалов? - улыбнулся я и слегка пожал плечами.
        - Ладно, жду вас на площадке у западной стены Золотого дворца, - назначив место встречи и скинув коды доступа, принцесса сразу же отключилась.
        Пока все идет хорошо, подумал я, выводя космолет в гиперпространство и загружая маршрут от Айлы с дополнениями от Ами. Кстати, путешествие в пространстве центральной планеты империи - это то еще удовольствие. Куча мороки, низкие скорости и постоянные проверки документов. Впрочем, не в нашем случае - ни один из патрулей вели не попытался остановить нас, хотя запрашивали имя и цель визита. Но потом сразу же, удостоверившись, что лорд Солдок с бароном прибыли по личному приглашению дочери императора, спокойно нас пропускали. Так что к нужной точке мы прибыли практически не замедлившись.
        Сама Ами ждала нас, как и сказала, на посадочной площадке у западной стены. Ничего выдающегося: квадратный пятачок примерно сто на сто метров, парочка дежурных каботажников и притулившийся рядом с одним из них «полевик» со скучающими дозорными. Разумеется, простейшая боевая машина с двумя пехотинцами, вооруженными бластерами, не сможет оказать достойного сопротивления в случае внезапной атаки - это всего лишь фикция, а настоящая охрана незримо присутствует где-то рядом. Как минимум пятеро мощных психиков, которые смогут задержать противника до подхода основных сил. Интересно, много ли было тех, кто поддался этой кажущейся «дырявой» обороне дворца?
        Входной шлюз открылся, едва «треугольник» мягко опустился на ровную поверхность, и Ами в легком прогулочном скафандре, не дожидаясь, пока мы сами покажемся снаружи, нырнула в чрево космолета. И почему во мне что-то шевельнулось, будто я увидел призрак, а не живую вели? Впрочем, к черту эти романтические поползновения - главное, с чего это принцесса в этой петле мне так доверяет? Уходит от охраны, готова лететь на чужом корабле, при этом даже до конца не выяснив, что именно я задумал!
        - Значит, барон Солдок, - протянула принцесса, появившись на мостике и голосом выделив новый титул старого Бена. - Что ж, вынуждена признать, вы сумели меня удивить.
        - Вы тоже, ваше высочество, - я церемонно поприветствовал Ами. - А не могли бы вы, чтобы снять все вопросы, жахнуть по мне своей боевой медитацией? Так и вы будете знать, что я не самозванец, и у меня лишние сомнения исчезнут.
        - Жахнуть? Какое смешное слово, - принцесса деланно хихикнула, а потом по мне, Бену и Айле с Карлом ударила фиолетова молния. - Ну что, вопросы теперь сняты? И, кстати, птичку придется приручать заново.
        Ами бросила взгляд в сторону огромного ворона, с сомнением осматривающего помощника Бена. Птица пока не взлетала, оставаясь сидеть у того на руке, но после того, как Ами невольно сняла с нее внушение, послушным питомцем какое-то время ей не быть. Впрочем, это проблемы Карла, а у меня есть дела и поважнее.
        - Вообще-то, нет. Вопросы еще остались, - я протянул Ами руку и провел в сторону кресла штурмана. - Признаться, я удивлен, что вы пришли сюда без сопровождения.
        Пусть мы знаем друг друга давно, но в этот раз вживую встретились впервые - в общем, пока обращаться на «ты» у меня еще не получается. Ну, и Ами, похоже, пока преследуют те же проблемы.
        - Считаете, что мне не стоит вам доверять?
        - Я так не считаю, - я не повелся на подначку. - Но вот вы-то этого знать не можете. Разумен ли такой риск? Нет! Разве что ситуация изменилась, и мне бы хотелось быть в курсе.
        - Хорошо-хорошо, - Ами подняла руку вверх, как бы призывая меня успокоиться и переходя на более личное обращение. - Да, я тебя не знаю, новый лорд Солдок. Лично не знаю, но твое поведение в прошлых петлях создает тебе определенную репутацию, которую было бы глупо не принимать во внимание. Это первое. Второе: как дочь императора, я и без поддержки могу за себя постоять. Ну, и третье: у нас тут начался небольшой переполох, и для моих личных целей было бы хорошо, если в ближайшее время никто из высших семей не узнает, где именно я нахожусь.
        Вот это поворот - это я про свою репутацию.
        - А что за переполох? - вслух же я спросил немного другое.
        - Ты знаешь, что по твоей просьбе я отправила группу захвата на Землю, разбираться с махинациями Карма Дауса и заодно для поиска и поимки всех врагов империи. И если с основной задачей они справились, то вот кое-какая информация, вылезшая в процессе, заставила насторожиться.
        - Вивисектор? - я попробовал угадать, но попал в молоко.
        - Нет, Панариан, - ого, неужели советник императора засветился в чем-то противозаконном? - Пока ничего конкретного, но именно сегодня, в том месте, где гуляют мятежный наместник и безумный алв, видели самого Алесса. Тот все отрицает, но свидетелей полно, есть даже полицейский рапорт... В общем, пока ситуация не прояснится, мне будет лучше находиться несколько в стороне от двора.
        По мере того, как Ами рассказывала о своих подозрениях, я боролся с желанием рассмеяться и рассказать, кто на самом деле гулял по Земле, представляясь советником императора. А то вот подставил старика под расследование, теперь еще какие-то его грязные делишки вылезут наружу - он же мне этого не простит. Но, с другой стороны, а не плевать ли на него? Главное, что принцесса сейчас рядом и можно будет воспользоваться ситуацией, чтобы по-тихому, как я и хотел изначально, провернуть операцию по поиску Фьёрна.
        - То есть сейчас нам нужно поскорее улетать с Соул, - я попробовал подвести итоги происходящего, - а потом искать место с наомитом, где ты сможешь провести «поиск», скажем так, неофициально?
        Вот и у меня уже получилось обратиться к принцессе без лишней патетики.
        - Все верно, - Ами серьезно кивнула. - И, я так понимаю, у тебя уже есть что-то на примете.
        - Хризалис, бывшая резиденция Солдоков. Сейчас там мастерские Панарианов, так что можно будет совместить: найдем Фьёрн, а заодно с этой стороны проверим, не скрывает ли что ваш советник.
        - Уговорил, - принцесса что-то прикинула про себя и недолго думая согласилась. Эх, похоже, моя вылазка в прошлой петле была даже полезнее, чем я думал. - Заодно тоже кое-что вам там покажу.
        Ами подмигнула мне, а перед глазами, как тогда, когда она шла к кораблю, опять встал ее образ из прошлого. И что же это меня так накрывает-то? Наверное, всему виной нервы. Точно надо будет потом выбрать какой-нибудь дальний курорт в империи и закрыться там недели на три, а еще лучше на месяц или даже год, чтобы наверняка залечить все последствия временных витков, ненастоящих, но таких реалистичных смертей, а также меняющихся личностей моих знакомых.

        Глава 46. По следам

        Принцесса осмотрела свое место штурмана, а потом неожиданно нажала какую-то незамеченную мной ранее кнопку, оторвала свое кресло от пола, пододвинула поближе ко мне и снова закрепила его на палубе - а что, так было можно? Впрочем, кого я обманываю - сейчас меня гораздо больше волнуют не скрытые функции моего корабля, а сама Ами. Я невольно остановил на ней свой взгляд, пытаясь понять, что сейчас чувствую к девушке. Сначала был тот звонок, когда я наговорил лишнего, потом эти видения, и вот я даже не знаю, что и думать. Порой мне кажется, что передо мной все та же Ами, что помогала прорываться сквозь блокаду алвов... А потом раз - и вот по правую руку от меня сидит величественная, несмотря на юный возраст, дочь императора Ревака, совсем не та милая домашняя девушка, что куталась в плед на моей тайной базе. Ладно, прежде всего - дело.
        - Следующая остановка - Хризалис с экскурсионным заходом на Клейцер! - чтобы развеять неловкую паузу, я попытался изобразить диктора в метрополитене и рванул «треугольник» вверх.
        Придется вновь сделать небольшой крюк, чтобы показать принцессе мою якобы случайную находку - базу в системе Халакора, чтобы потом она смогла использовать этот образ для поиска базы-двойника на Фьёрне. Опять десять минут прыжка - все же скорость техники маури поражает - и вот мы уже спускаемся к плато, затопленное прошедшим ливнем, и начинаем кружить вокруг флагмана в режиме базы, чтобы Ами внимательно рассмотрела его - именно реальный объект, а не фотографию и не видеозапись.
        - Может быть, спустимся? Я бы не отказалась хотя бы мельком посмотреть там все изнутри, - принцесса не стала приказывать, а озвучила свою мысль всего лишь в виде предложения.
        - Там система защиты: танки, дроиды... Реагируют на любую попытку приближения. Лучше вернемся сюда в другой раз, когда у нас будет побольше времени. Да и со специальной техникой, уверен, будет спокойнее тут со всем разбираться.
        Краем глаза я заметил, как у Бена на секунду расширились зрачки - ну да, он-то помнит, как мы совсем недавно тут спокойно гуляли, но, к его чести, больше никак он себя не выдал. Впрочем, похоже, это было не так уж и необходимо.
        - В следующий раз не ври, - Ами моментально раскусила меня, но, кажется, ни капли не обиделась. - Просто скажи, что так надо, и я пойму.
        Ну вот, сейчас она один в один напоминает себя прошлую, аж до мурашек!
        - Хорошо, - честно, не знаю, что еще тут можно сказать. Ну точно же не упорствовать в своем вранье...
        На этой ноте, даже не знаю, положительная она или отрицательная, облет моей базы подошел к концу, и мы стартовали уже к основной точке нашего путешествия.
        - При удачном стечении обстоятельств мне понадобится пара минут, - занимаясь расчетами гиперпрыжка, Ами заодно проводила и наш инструктаж, - Но если я буду отвлекаться - неважно, по какой причине, - отследить базу и проложить маршрут станет гораздо сложнее. Так что ваша задача: предоставить мне как можно больше спокойных минут. Справитесь?
        - Есть пара идей, - кивнул я.
        И только сейчас, когда я понял, что вопрос с моей базой на какое-то время закрыт, и немного успокоился, заметил, что уже Ами начала немного волноваться. Нет, она, конечно же, умело скрывала эмоции, нацепив маску стальной леди. Но по малейшим движениям пальцев и глаз я все же понял: она или не уверена в том, что сумеет все сделать правильно, или есть какое-то другое «но». Например, опасения, что вся затея пройдет впустую, и никакой базы императора на Фьёрне нет. Или она есть, но скрыта мощной защитой. Или...
        - Триан и Ида, - я произнес имена героев велийского эпоса и накрыл своей ладонью прохладные пальцы Ами. Та посмотрела на меня, но руку не убрала. - Не волнуйся, у нас все получится.
        Казалось бы, ничего особенного не сказал и не сделал, но принцесса, слегка улыбнувшись, кивнула. И, как мне показалось, расслабилась.
        Когда мы вышли из подпространства к орбите Хризалиса, не забыв перевести космолет в режим невидимости, я принялся объяснять дальнейший план действий.
        - На Хризалисе постоянно находится виконт Бролин, племянник лорда Панариана. У него наверняка есть связь с семьей, плюс он знает Ами в лицо. А нам, как вы помните, важно, чтобы личность принцессы не была раскрыта. В прошлый раз я был один, поэтому придумал легенду о проверке резиденции к войне с гнарфами и использовал «Внушение».
        Ами в этот момент довольно хмыкнула.
        - Сейчас подобное уже не сработает, - продолжал я тем временем. - Поэтому будем работать жестко - каждый встречный должен будет обрабатываться внушением. К счастью, сейчас этим смогут заниматься уже двое, так как мы оба с Беном обладаем нужными техниками. Но нам нужно, чтобы максимальное количество слуг и в идеале сам Бролин на что-то отвлеклись.
        - Мы с Айлой хорошенько пошумим, - понял задумку карлик, а девушка часто закивала, соглашаясь.
        - Только без оружия и взрывов. Нам нужна суета, которую местному начальству желательно сохранить в тайне от всех, а не серьезные проблемы, ради которых они могут вызвать подмогу, - я на всякий случай напомнил этой парочке об осторожности, а то знаю я их.
        - Ну хотя бы маленький взрыв-то можно? - Айла не согласилась со мной и принялась канючить.
        - Лорд Солдок, хочу заметить, что это промышленная планета, - в отличие от своей подруги Карл был абсолютно серьезен. Видимо, то, что его ворон признал его и без внушения, существенно подняло парню настроение. - А это значит, что тут есть дикие местные, как обычно недовольные факториями империи. Небольшой взрыв будет выглядеть абсолютно нормально.
        - Это так? - я сверился с Ами, и та кивнула.
        С одной стороны, опять не очень приятные новости о том, как империя может относиться к присоединенным мирам, но, с другой, наш план начинает обретать форму.
        - Хорошо, тогда небольшой взрыв разрешаю, - я кивнул Карлу, а потом напоследок решил раскрыть еще одну особенность этого места. - Имейте в виду, в резиденции Панарианов до сих пор живет старый дворецкий Солдоков. В случае чего он нам поможет. И, наверно, последнее... Мы трое, - я обвел жестом себя, Бена и Ами, - действуем с закрытыми шлемами.
        Заставив каждого проговорить, что именно он должен будет делать после приземления, я удовлетворенно кивнул и направил «треугольник» к уже запримеченной в прошлой раз дюне. Там, под ее прикрытием, мы покинули космолет и, разделившись, направились в сторону бывшей резиденции Солдоков, а ныне - всего лишь мастерским Алесса Панариана.

        Глава 47. Глубокий поиск

        Две маленькие тени - Карл и Айла - пошли по широкой дуге к другим воротам, мы же втроем направились в сторону того входа, где я в прошлый раз представлялся Дылде и Усатому. Сегодня была не их смена, но и эта парочка совершенно одинаковых с виду вели не смогла нас остановить.
        Привлечение внимания
        Привлечение внимания
        Действие техники длилось всего полсекунды, но при должном везении объекты использования продолжали глазеть на то, куда их направишь. И кружащий в вышине ворон, одолженный для этого у Карла, явно выбивающийся из местных реалий, приковал внимание стражников на роковые для них пять или шесть секунд...
        Смятение
        Внушение
        Смятение
        Внушение
        Не прошло и пары секунд, как все было кончено: первая техника позволила нам сблизиться с противником, а вторая довершила дело, лишив вели каких-либо способностей к критическому мышлению. На пару с Беном мы действовали гораздо быстрее и эффективнее, нежели я один.
        - Отлынивала от работы, - показал я на Ами. - Виконт Бролин приказал ей вымыть посуду, а она бросила все и сбежала. И на что только рассчитывала?
        Из-за поляризации за стеклом шлема Ами не было видно выражения ее лица, но я почему-то ни капли не сомневался, что она сейчас пытается испепелить меня взглядом.
        - Наверное, откуда-то из колоний, - покачал головой один из охранников, с любопытством оглядывая точеную фигурку в скафандре. - Там они все какие-то расслабленные, а как к нормальным хозяевам попадают, так сразу бегут. Ведите ее к Киллиану, пусть с ней возится.
        - Точно, к Киллиану, - довольно произнес я.
        Принцесса включилась в игру и, понурившись, побрела на заплетающихся ногах в сторону главного здания со шпилем. Как будто и вправду на нелюбимую работу шла...
        Немногочисленных слуг, попадавшихся нам на пути, мы с Беном обрабатывали «Внушением», и пока все шло гладко. Так, если я правильно помню, жилище старого дворецкого здесь - вот и та самая дверца.
        - Киллиан! - гаркнул я, сунувшись в полумрак. - Беглянку к тебе привели!
        Выживший слуга Солдоков появился в проеме буквально в ту же секунду, словно все это время выжидал в засаде, и я сразу же прикоснулся к нему «Внушением», помня, что в прошлый раз именно это позволило нам установить дружеские отношения.
        - Лорд Солдок? - изумленно прошептал Киллиан.
        - Да, это я, - оборвал я почти сорвавшийся с губ старика поток приветственных слов. - Нужна твоя помощь - отвлечь Панарианов.
        - Я знал, что семья возродится! - дворецкий расплылся в довольной улыбке. - Приказывайте, милорд!
        - Нам нужно главное хранилище наомита, - сказал я. - Было бы идеально, если хотя бы на пару минут внутри и рядом с ним не окажется никого кроме нас. И прикрой уши...
        Я посмотрел на часы... Три... Два... Один!
        Грянул взрыв, и на дальнем конце резиденции вспучился дымный гриб.
        - Песчаные номады! - неожиданно заорал Киллиан, чуть не оглушив меня. - Они атакуют северные ворота!
        Быстро, но крепко обняв меня, старый дворецкий побежал в сторону устроенного Карлом и Айлой хулиганства, поднимая панику и утаскивая за собой всех, кого встречал на пути. Минут пять, может, даже чуть больше он нам таким образом точно выиграет...
        - Спасайте виконта Бролина! - истошно завопил где-то вдали Киллиан.
        Пожалуй, еще несколько минут он нам точно добавил. Теперь нужно как можно скорее добраться до хранилища и надеяться, что Ами никто не отвлечет. И что наш взрыв, усиленный паникой Киллиана, не привлечет внимание метрополии.
        Впрочем, даже если и привлечет, сколько времени потребуется Панарианам, чтобы привести сюда подкрепление? А мы-то уже все, на месте. Дорогу преградила стальная дверь, но приложенный к ней чхеду-бон принцессы просто-напросто скомкал ее, как бумагу, и отбросил в сторону.
        - Две минуты, - Ами напомнила нам о времени и зашла в комнату, заполненную слитками и тусклого, словно покрытого какой-то смазкой металла.
        - Мы помним и сделаем все, что нужно, - успокоив принцессу, мы с Беном встали у двери и принялись оглядываться по сторонам.
        Две минуты, это же так быстро, когда ты хочешь что-то растянуть. И так долго, когда, наоборот, ждешь, когда же они закончатся. Но что здесь в захолустье может случиться такого, что смогло бы остановить - даже вынесем Бена за скобки - целого лорда и принцессу империи?
        - Мак, кажется, к нам гости, - контрабандист подергал меня за рукав, а потом указал вверх, где на орбиту над нами выходил целый флот алвов.
        Вот это я накаркал - и как только червелицые умудрились нас выследить? На этот раз ни на ком следилок точно не было. Да, даже если бы и были, принцесса нас же всех очистила боевой медитацией.
        - Они засекли мой «поиск», - хриплый голос принцессы донесся до нас со склада, а ведь ей судя по всему приходится несладко. - Еще секунд десять, и они будут знать место. Сделайте что-нибудь!
        Не знаю, как принцесса обо всем узнала, когда даже от неба ее отгораживает толстый бетонный потолок, но пренебрегать ее приказом было бы глупо.
        - Карл, Айла, - я обратился к помощникам Бена в нашем общем голосовом канале. - Вы там живы? Мне нужен срочно способ обратиться ко всем обитателям этого комплекса. Тут есть что-нибудь, способное мне помочь?
        - Да, - Карл ответил мне буквально через мгновение. - Система оповещения на случай аварии. Сейчас Айла подключится к ней и перенаправит на тебя.
        - Они знают, где мы! - голос Ами невольно дрогнул, и это еще она не видела, как все небо расцвело от выпущенных фрегатами алвов истребителей и псов. Сколько их? Тысячи? Десятки тысяч?
        - Готово, - Карл сделал все, о чем я его просил, но не будет ли слишком поздно.
        - Еще мне нужен двусторонний канал связи с Киллианом, - я отправил карлику последнее сообщение, а потом уже в голос обратился ко всем жителям базы. - С вами говорит лорд Солдок, я вернулся!
        Вот такое вот начало: немного пафосное, правдивое и, главное, сто процентов привлекающее внимание даже под падающими тебе на голову кровожадными пришельцами.

        Глава 48. Ополчение

        Я на секунду замер, чтобы проникнуться моментом, и продолжил:
        - Над Хризалисом нависла угроза. Алвы, опасные существа из глубин вселенной, готовы атаковать нас в любой момент. Вы сами можете убедиться в этом собственными глазами - достаточно лишь взглянуть вверх.
        Ну да, как будто здесь еще остался хоть кто-то, еще не заметивший эту спускающуюся с небес смерть - слуги Панарианов были явно сбиты с толку. Еще бы! Сначала ты ощущаешь себя в полной безопасности, будучи под защитой влиятельной семьи, а тут вдруг нападение неизвестного флота и одновременно явление блудного лорда...
        - Времени у нас мало, - мой голос вновь загремел над мастерскими. - Дать отпор и спастись мы сможем только сообща. Спрятаться и выжить не сможет никто! Но я, признанный лорд Солдок, предлагаю вам объединить наши силы. Подходите ко мне, и я дам вам силу, чтобы сражаться с врагом!
        На счету сейчас действительно каждая минута, и если мой план не сработает... петля, конечно же, перезапустится в очередной раз, но новый поиск, уверен, опять привлечет алвов. И что тогда? Мы будем раз за разом умирать?.. Мне кажется, единственное место, где червелицых смогли бы остановить - это Соул. Вот только вряд ли принцесса захочет подставлять под удар свою родину ради моих ничем не подкрепленных планов. Да и просто обидно упустить такую возможность, которая есть здесь и сейчас!
        - Говорит виконт Бролин! - резанув помехами, в мой монолог ворвался племянник Алесса Панариана. - Не слушайте его - это наш враг, враг империи, который проник на чужую территорию и теперь, когда его загнали в угол, пытается обманом сбежать!..
        На этих его словах - кстати, нельзя не отметить, что виконт совсем не стесняется бросаться обвинениями, видимо, то, что Панарианы тут скрывают, на самом деле ценно - заметно стемнело. Авангард червелицых опустился еще ниже, полностью перекрывая свет местной звезды, и начал готовиться для боевого захода.
        - Оставайтесь на месте, лорд Солдок! - вот только Бролину, казалось, было плевать на алвов, которые явно тут камня на камне не оставят, если их не остановить. - Я вызвал подкрепление, и вскоре здесь будет флот моего дяди. А пока они будут разбираться с тем, кто посмел на нас напасть, я лично выкурю вас оттуда, где вы сейчас прячетесь! И тогда вы ответите по законам империи за вторжение на частную собственность!
        Под конец в его голосе появились торжествующие нотки - виконт Бролин был уверен в своей правоте и в том, что дядины корабли действительно защитят его от алвов. Вот сразу видно, что этот вели ни разу в жизни не связывался с червелицыми. Только мне от этого не легче.
        - Жители Хризалиса! - наш странный диалог по экстренной связи напоминал какую-то идеологическую войну, и пока неясно было, кто выйдет из нее победителем.
        - Мак, готовься, - Бен положил мне руку на плечо, но я нетерпеливо сбросил ее.
        - Вы можете поверить виконту Бролину! - я все еще не терял надежды достучаться до слуг Панарианов. Ами когда-то говорила, что слышала об алвах в старых легендах, так, может, и остальные когда-то читали эти сказки. - Вы можете не связываться со мной по его совету! Но вы же помните о червелицых кошмарах из глубин космоса: алвы не пощадят никого! А если дело все же дойдет до переговоров... То не обменяет ли в итоге Бролин ваши жизни на собственную безопасность? Подумайте, ведь его же вы тоже хорошо знаете!
        Я ходил по тонкому льду - все же кто я для местных трудяг? Представитель изгнанной в свое время семьи, претендент на бывшую собственность и лорд-бродяга без собственной планеты. Кому они действительно поверят?
        - Мой лорд, у вас получилось! - в тот самый момент, когда я уже было разочаровался в своей идее, в динамиках раздался надтреснутый голос Киллиана. - Вы озвучили именно то, о чем здесь все думали, но боялись сказать вслух. Бролин - трус и тряпка, здесь нет никого, кто готов доверить ему свою жизнь. Но вы не такой, и они в это поверили и теперь идут к ангару!
        Старый дворецкий говорил еще что-то, но его заглушал виконт Бролин, уже с явными паническими нотками пытавшийся образумить своих вассалов. Мы с Беном вновь выглянули наружу, готовые в любой момент дать отпор и защитить принцессу, но никто из десятков вели, молча окруживших мастерскую, не собирался нападать. Кстати, среди них, как выяснилось, были и акортеты с рапаками. Наемники? Впрочем, в данный момент это не столь важно.
        - Лорд Солдок? - совершенно кубический от перекачанной мускулатуры вели в форме местной охраны сделал пару шагов вперед и ткнул в меня пальцем.
        Не слишком-то вежливо по отношению к лорду, и в другой раз наглеца наверняка следовало бы проучить, но сейчас мне никак нельзя тратить на это время. Ничего, если все получится, этот эпизод уже не будет иметь никакого значения... В итоге я просто кивнул, и «кубик» вновь заговорил.
        - Мы готовы, - он закрутил головой, словно ища поддержки толпы, и та сейчас же загомонила на разные лады. - Что за силу вы нам дадите?
        - Тишина! - я слегка повысил голос, но этого оказалось достаточно. Разномастная прислуга Панарианов дисциплинированно замолчала. - А теперь слушайте меня внимательно и запоминайте. Сейчас я передам вам одну из техник моей семьи, которая поможет нам всем продержаться. Разрешаю слугам виконта Бролина Панариана на время боя воспользоваться «Бешенством» Солдоков!
        Я вспомнил, как передавали свои техники вассалы принцессы, когда мы сражались с Крюсом, и сделал так же. Все-таки речь идет о моей семейной способности, а значит, активация голосом должна сработать. Вот и вынырнувший из толпы Киллиан смотрит на меня, улыбаясь и одобрительно кивая.
        Что-то оглушительно громыхнуло, и с главного здания резиденции посыпались обломки. Шпиль опасно раскачивался, грозясь обвалиться, и собравшаяся толпа, одновременно охнув, слегка присела.
        - Запоминайте распальцовку! - закричал я. - Бейте по псам - это самый верный способ! И избегайте самих алвов! Не рвитесь в атаку, прячьтесь и атакуйте из укрытий, чтобы продержаться как можно дольше!
        По большому счетуэто наш единственный шанс на победу. Сами алвы хорошо защищены, и обычным слугам, не дотянувшим еще даже до пятого уровня батарейки, их не пробить. А вот если удастся устроить хаос среди пси-киборгов, на которых мои семейные техники довольно неплохо действуют, то тогда достанется и высокомерным червелицым.

        Глава 49. Тайна

        - Я займусь тактикой! - коротко бросил Старый Бен, быстро поняв, что именно я задумал, и вышел вперед. - А ну всем слушать меня!
        Нет, все-таки не зря я взял его с собой - так я думал, глядя, как бывший контрабандист методично распределяет кажущихся неподконтрольной оравой слуг, и те на удивление слушаются его. Вот в каждом отряде, на которые разделил их Бенито, появился свой командир. Осторожно, пригибаясь при каждом взрыве (истребители алвов начали стрелять, как только появилась такая возможность), они разбежались в разные стороны и рассредоточились по назначенным им бывшим контрабандистом секторам. Часть слуг осталась возле мастерской с наомитом, и уже им Бен приказал прикрывать нас - трое попрятались за штабелями каких-то железок, еще две пятерки обогнули здание, десяток же отошел на правый фланг.
        Вовремя - первая волна истребителей, нацеленных на уничтожение защитной техники и поиск высокоуровневых психиков, пролетела, почти не обратив внимания на хаотично бегающих слуг. Идеально, а вот и десантные транспорты, набитые псами внутри и обвешанные ими же снаружи.
        - Ждем! - Бен выдал лидерам своих оперативно созданных групп передатчики, и теперь я могу ими командовать, не привлекая лишнего внимания.
        Конечно, если алвы подключатся к нашему каналу, то смогут что-то заподозрить. Но Айла обещала, что этого не произойдет, ну или она побреется наголо... Не знаю, как последнее должно будет меня утешить, но вроде бы маленькая помощница Бена была в себе уверена.
        - Ждем! - сейчас важно, чтобы «Бешенство», что запустит мое ополчение, с самого начала захватило как можно больше целей. Иначе алвы поставят защиту, и все будет кончено. А так у нас остается шанс создать волну паники, которая позволит нам провести и второй залп, и третий...
        - Атакуем!
        Расставленные Беном в стратегически важных местах группы слуг ударили точно по команде, и обстрел алвами резиденции на несколько секунд прекратился, захлебнувшись. Я почувствовал какое-то веселое злорадство, вспомнив, как сам вносил хаос во вражеские ряды с помощью «Внушения», а «Бешенство» должно будет справиться с этой задачей даже лучше, чем моя первая способность.
        И вот слаженная атака, несущаяся с небес на землю, словно нарвалась на невидимую стену. Стройные ряды пикирующих псов оказались разрушены: часть киборгов, попавших под удар, на мгновение замерли, а остальные, врезавшись в них, тут же спровоцировали массовую драку. И вот уже скоро вниз полетели ошметки плоти и куски разорванных металлических тел.
        Впрочем, это даже не лучший из возможных вариантов - гораздо эффективнее, когда псы теряют контроль над разумом еще в десантных трюмах. Вот тогда-то и начинается бойня в ограниченном пространстве, связывающая алвам-пилотам руки. Но увы, десантные боты почти не пострадали, успев прикрыться щитами... Ну да, там-то скорее всего сидят сами алвы, а эти ребята воевать умеют.
        Я оглядел наших защитников, которые словно муравьи перемещались с позиции на позицию - не слишком-то их много. Хватит ли нам сил, чтобы продержаться? Может быть, здесь есть еще что-то или кто-то, помимо слуг, кто смог бы нам помочь?.. Неожиданно меня осенила яркая мысль. Ведь давно же крутилось в голове!
        - Киллиан! Киллиан! - позвал я дворецкого.
        - Да, мой лорд! - старик моментально оказался подле меня.
        - Скажи, что здесь прячут Панарианы?
        Старый слуга посмотрел на меня удивленно, словно я задал вопрос о чем-то очевидном вроде «холодно ли зимой» или «темно ли ночью». Черт, неужели я действительно что-то упускаю?
        - Панарианы здесь ничего не прячут, мой лорд, - все вокруг содрогалось от взрывов, но Киллиана это не смущало. - Они пытаются достать то, что было спрятано до них.
        Что-то промелькнуло у меня в голове на самой границе сознания - некая смутная догадка, скользкая будто мокрое мыло. И вправду, с чего я решил, что все дело в нынешних владельцах усадьбы? Она же всегда раньше принадлежала Солдокам!
        - Флагманский корабль лорда Арика спрятан здесь, под землей, - тем временем Киллиан все-таки смог меня удивить. - Когда ваша семья была изгнана, император передал ее собственность лорду Панариану - всю планету, вассалов, постройки и технику...
        Я почувствовал, как по спине прошла волна холода, а затем меня, наоборот, накрыло теплом. Здесь, на Хризалисе, прямо под нами спокойно стоит себе мощный космолет, похожий на императорский?! Разве что, как я помню, немного поменьше в размерах.
        - Но родовая защита никуда не делась, - старый дворецкий меж тем улыбнулся. - Вот они и пытаются ее пробить уже столько лет, но продвинулись не глубже верхнего слоя.
        - Мак, тут становится слишком опасно, - тем временем в наушниках прозвучал голос Бенито. - Я бы на твоем месте закрылся в мастерской изнутри.
        А ведь он прав, спохватился я. Принцесса сейчас там одна, ей нужна поддержка, да и самому мне здесь находиться действительно чревато последствиями. Попаду под случайную технику, и кто передаст информацию о Фьёрне в следующую петлю, даже если Ами успеет?
        - Давай к нам! - скомандовал я барону. - Я не уверен, но, кажется, есть у меня один способ, как можно будет все ускорить.
        Это только догадка, но все же... Корабль, оставленный здесь Ариком, как сказал Киллиан, спрятан под землей. Не в подземном ангаре, а именно под землей - и на что это похоже? Правильно, на то, что последний лорд Солдок превратил его в базу, и это значит, что у нас может быть не один ориентир для поиска, а сразу два.
        - Ами! - я попробовал докричаться до принцессы, но из-за царящего повсюду грохота та меня не услышала, а связь, видимо, оказалась перекрыта алвами. Ладно, значит надо идти внутрь...
        - Я дождусь Карла и Айлу, - сквозь треск помех до меня долетел голос Бена. - Они движутся сюда, но там очень жарко!
        - Нельзя терять время! - я попробовал до него докричаться, но связь опять отказала.
        В этот момент шпиль главного здания все-таки оторвался и рухнул, ломая небольшие строения и сминая в лепешку «полевики». В воздухе, на высоте пары десятков метров, творилась настоящая вакханалия - псы под воздействием «Бешенства» крутились в хаотичном порядке, сражаясь друг с другом, взрываясь, падая и разрушая все на своем пути. Но доставалось и нашим ополченцам. Вот один из них, ярко-зеленый акортет в темном комбинезоне механика, с истошным воплем бросился с крыши соседней мастерской. Раздался противный хруст, а над местом падения бедолаги на бреющем полете пронесся пси-киборг.
        Проклятье, что-то я засмотрелся - надо идти.

        Глава 50. Быстрый

        - Не продержимся! - тяжело дыша, сообщил внезапно появившийся откуда-то со стороны барон Бенито. - Их слишком много!
        Все-таки он пришел быстрее, чем я думал. Вот и хорошо!
        Рядом возникли изрядно потрепанные Айла и Карл, прижимающий к груди ворона. От девушки пахло гарью, от неподвижных пропеллеров тянулся сизый дымок.
        - Идем, - кивнул я в сторону узкого прохода на склад. - Нужно срочно кое-что рассказать принцессе.
        Оказавшись внутри, мы заперли дверь на электронный замок, и оглушительные звуки битвы моментально затихли. Лишь глухой гул теперь едва доносился до нас снаружи.
        - Как поиск? - спросил я у заметно побледневшей Ами.
        Выглядела принцесса неважно - под глазами круги, на лбу блестят капельки пота. Неужели это настолько изматывает? Впрочем, я же во всем этом не разбираюсь, вдруг она уже почти у цели, а я со своими идеями только все испорчу и затяну.
        - Все очень смазано... - покачала головой Ами. - Не знаю, как это лучше объяснить... В общем, не так просто все.
        - Ваше высочество? - изумленно воскликнул старый дворецкий, обернувшийся после проверки надежности замка, и тут же согнулся в глубоком поклоне.
        Ами благосклонно кивнула Киллиану, и тот довольно улыбнулся. Надо же, никаких вопросов не задает - хотя я просто уверен, что он сгорает от любопытства. Но старая школа слуг, похоже, имеет свои особенности.
        - Слушай, а если бы похожий объект был здесь поблизости? - я понял, что, похоже, пришло время для моей идеи. - Это бы тебе помогло?
        - Еще одна база маури? - усмехнулась принцесса и устало откинула со лба прядь слипшихся волос. - Это бы, конечно, очень все ускорило. Вот только не говори, что ты опять гулял и случайно обо всем услышал!
        Чем больше Ами говорила, тем заметнее было, что она раздражена.
        - Давайте без эмоций, - я решил не отвечать на выпад Ами. - В общем, хочу напомнить, что мы сейчас находимся на территории бывшей резиденции моей семьи. И, как сказал Киллиан, под землей до сих пор ждет своего часа флагманский корабль лорда Арика. Причем не просто корабль, а корабль, переведенный в стационарный режим.
        Секунды две царило гробовое молчание.
        - Получается, это тоже база как на Клейцере? И у нас есть две исходные точки для поиска? - медленно начала Ами и тут же оборвала сама себя.
        - Так чего мы ждем? - тут же взмахнул руками Бен.
        - Ничего, - Ами снова заговорила, но при этом ее лицо начало возвращать свой естественный цвет, да и дрожь, пробегающая до этого по ее телу, пропала... - Я все закончила! Если с одной базой приходилось гадать, прогоняя постоянно анализ по сотне потенциально значимых показателей, то с двумя я просто поискала в точке пересечения их векторов. И первая же система оказалась тем, что нам нужно.
        Как быстро - вот что значит достаточно информации.
        - То есть мы нашли Фьёрн? - голос Бена странно дрогнул.
        - Нашли, - Ами серьезно кивнула, параллельно скинув мне код с координатами своего открытия.
        Кстати, что характерно, она предпочла подстраховаться на случай неожиданной смерти, но при этом обеспечила себе гарантии того, что в первый раз к Белой звезде я попаду только в ее компании.
        - Тогда пробиваемся к кораблю и улетаем? - глаза Бена сверкнули от возможности прикоснуться к такой тайне, но я был вынужден его немного расстроить.
        - Вообще-то, планета в осаде, если кто-то забыл. Однажды мы с принцессой уже пытались прорваться сквозь алвов, и это закончилось совсем не так, как нам хотелось. Так что, если мы хотим выжить и добраться до цели, нам надо спешить не к нашему «треугольнику», а пробираться на флагман Солдоков и взлетать уже под прикрытием его щитов и брони.
        Вон какую речь я выдал - на этот раз даже принцесса не усомнилась, что я говорю правду. А что? Она скрывает координаты, ну а я - возможность того, что прямо сейчас могу перекинуть всех нас на Клейцер с помощью переноса на базу... Вот только уходить и оставлять алвам, или кто тут еще может успеть заявиться, свой родовой корабль я не собираюсь. Особенно когда этот корабль успел простоять тут в режиме базы черт знает сколько петель и веков... И если в моем убежище всего за один оборот и одну неделю появилось улучшение с дроидами, то что я смогу найти на этом древнем исполине?
        - Киллиан, как пробраться на корабль? - я повернулся к старому слуге и, прогнав видения будущих сокровищ, сосредоточился на главном.
        - Для истинного лорда Солдока это не проблема... - начал было старик.
        - Киллиан, прошло много лет, у меня недостаточно информации! - вышло довольно грубо, но что поделать. - Да еще, насколько ты знаешь, алвы нас слегка поджимают, так что давай представим: я проснулся с частичной потерей памяти, и мне ничего неизвестно!
        - Мак, успокойся! - устало произнесла принцесса. - Проход внутрь корабля под твоей родовой защитой, а ты признанный Солдок, проблем не будет.
        - В мастерских стоят генераторы пробоя, - как ни в чем ни бывало дворецкий принялся рассказывать о том, что творится рядом с нашей целью. - Панарианы усиливают их, но тщетно - энергии не хватает, хотя они уже тянут ее со всего Хризалиса. Проход к кораблю пробили из главного здания, там слуги виконта Бролина почти все разломали, стараясь сделать коридор пошире и завести туда техники побольше. В итоге пять лет назад им удалось пробить внешнюю защиту, но внутренняя еще держится.... И принцесса права, вам не стоит беспокоиться о том, как преодолеть то, обо что недостойные обломали свои зубы. Вы лорд, и проверка генома легко это подтвердит.
        Вот оно что. Я кивнул, для всех соглашаясь со словами старого слуги, а про себя невольно сравнивая сложнейшую операцию, устроенную лордом Панарианом, чтобы пробиться на корабль Солдоков, и то, как легко я залез к императору. Или Арика и Ревака что-то связывало помимо отношений император-вассал, что-то, позволившее им заполучить их корабли маури и открывшее к ним общий доступ... А может, именно здесь защита настроена совсем по-другому, и тогда прогнозы Ами и Киллиана могут не сбыться.
        - Хорошо, тогда прорываемся, - вслух я не стал высказывать свои сомнения, а, наоборот, постарался включить самую бодрую из своих интонаций. - Бен, сделай так, чтобы наше ополчение обеспечило нам коридор до главного здания.
        Черт, я же забыл, что связь не работает...
        - Исполним, - как ни странно, барон ни капли не смутился, а потом по его кивку Карл бросился в сторону выхода из ангара и принялся размахивать вытащенным из-за пояса люминесцентным флагом, видимо, таким образом и передавая приказы, транслируемые ему Беном.
        - Киллиан, веди, - я уступил роль проводника слуге Солдоков, и тот уверенным шагом двинулся в сторону запасного выхода.
        Где-то там за дверью за нас умирают слуги Панарианов, и пусть мы в петле, и все эти смерти не окончательные, мне все равно немного горько. Ничего, мы скоро добудем корабль, и тогда лорд Солдок, как и обещал, сможет всех защитить.

        Глава 51. Монумент

        В мастерской, объединенной со складом наомита, мы провели не больше пары минут, и как бывшее поместье Солдоков изменилось за это время! Вокруг все горело, по дорожкам стелился дым, углы зданий осыпались, а то тут, то там в беспорядке лежали трупы. Вели, акортеты, рапаки, еще какие-то миниатюрные фиолетовые инопланетяне, которых я до этого не замечал... Они достойно сражались, но алвы были сильнее. Увы, это объективная реальность.
        - Туда! - крикнул Киллиан, указывая в направлении затерявшейся в черном дыму главной постройки.
        Без шпиля ее было практически не узнать, стены покрылись гарью, а из многочисленных окон вырывалось бушующее пламя.
        - За мной! - справа тоже закричали, и я повернул голову, увидев разношерстный отряд слуг.
        Куда они? Понимание пришло в ту же секунду - следом за ними, вырвавшись из кучи-малы своих собратьев, устремились пси-киборги. Замыкающие колонну бегущих остановились и принялись бить преследователей техниками, еще больше их раззадоривая и отвлекая на себя.
        - Поспешим, - вполголоса скомандовал я, но меня прекрасно услышали.
        Бег на расстояние всего в сотню метров превратился в изнурительный марафон с препятствиями в виде рухнувших стен, горящих обломков и чрезвычайного задымления. Возможно, отчасти из-за этого нам удавалось передвигаться скрытно, и лишь пару раз пришлось отбивать атаки псов. Вдвоем с Беном нам было гораздо проще накрывать врагов сначала «Смятением», а потом «Внушением», отправляя куда подальше и при этом не привлекая внимания нанесением повреждений, которое бы наверняка смогли засечь алвы. Но это все пока - ситуация могла измениться в любой момент.
        - Закрыто! - воскликнула Айла, подергав дверь, расположенную сбоку от центрального входа, куда военные действия, похоже, еще не добрались.
        Активация
        Электронный замок пискнул, и вот мы уже внутри главного здания. И зачем было паниковать? С другой стороны, я прекрасно понимаю девушку - нервы. И сам-то я тоже сейчас на взводе, но все-таки не могу позволить эмоциям управлять собой.
        - Ого! - не удержался Бенито, окидывая взором круглый просторный холл.
        Признаться, я и сам был поражен не меньше, чем он. Ажурный потолок уходил на высоту примерно четвертого этажа, вдоль по стенам на разных уровнях расположились галереи с балкончиками, а пол сиял каким-то начищенным минералом вроде мрамора. Величественные колонны тянулись вверх под легким наклоном и сходились там в небольшую круглую площадку, к которой с каждой галереи вели узенькие дорожки с перилами. Красиво! Вот только баррикада из мебели посреди зала портила всю картину.
        Пущенную в меня технику я заметил поздно, но все же успел снять ее активатором, который на всякий случай заранее зажег на кончике своего чхеду-бона, а потом ударил в ответ «Бешенством». За сваленными в кучу стульями, диванами и шкафами завязалась драка, кто-то заверещал, потом захрипел... и уже затем из-за баррикады показался шатающийся виконт Бролин с вытаращенными глазами и кровоподтеками на щеках.
        - Солдок? - выдохнул он.
        - Успокойся уже, Панариан, - поморщился я, видя, что он не собирается меня атаковать. - Алвы здесь почти все разгромили...
        - Флот дяди... - пробормотал Бролин. - Он скоро будет здесь... Надо продержаться...
        - Его лучше вырубить, - прошептал Бен. - Такой, как он, и в спину ударит...
        Я и сам это прекрасно понимал. Действительно, не при племяннике же Панариана пробиваться к наследству лорда Арика? Каким бы неважным воякой он ни был, такая возможность и желание выслужиться легко смогут заставить виконта пойти на глупости.
        Давление
        Я нацелил эту технику на мышцу рядом с сонной артерий - в итоге та резко сократилась, потом раздулась, перекрывая на какое-то время приток крови к мозгу. Честно говоря, были у меня опасения, что этого не хватит, но все прошло как по маслу. Бролин, даже не попытавшись защититься - сразу видно, никакой он не воин - только вскинул руки к голове и тут же потерял сознание, тяжело рухнув на пол.
        - Живой, - сообщил Бен, после того как оказался у неподвижной туши Панариана и проверил пульс. - Лучше связать.
        Айла с Карлом как будто только и ждали этих слов. Девушка вырвала из пришедшего в негодность двигателя своих пропеллеров несколько проводов, которыми они с напарником скрутили лежащего без сознания Бролина. Ловко, как будто этот прием уже отработан... С другой стороны, а чему я удивляюсь? Все же еще не так давно эта троица занималась разными противозаконными делами, и для них связывать свою жертву - это как чаю попить. Впрочем, не путаю ли я настоящую профессию с тем, что о ней пишут в книжках?
        - Куда дальше? - спросил я Киллиана, и тут мой взгляд оказался прикован к скромных размеров статуе, которую я поначалу не заметил из-за баррикады.
        - Это памятник вашему предку, лорд Мак, - почтительно произнес дворецкий, заметив мой интерес. - Не смотрите, что у него лицо Алесса Панариана - этот выскочка нашел статую на старом складе и решил, что будет забавно вернуть ее на положенное место с небольшим изменением. Как он говорит, зато вышло дешевле новой скульптуры.
        Киллиан усмехнулся, а я подумал, что шутка у советника императора вышла довольно мелочной. Признаться, я было подумал, какой он скромный - монумент себе заказал не гигантский, а всего лишь в полный рост. Оказалось же вот оно как.
        Движимый любопытством, я подошел к своему каменному родственнику и протянул руку. Материал оказался шершавый и почему-то теплый, хотя мне всегда казалось, что любой памятник всегда хранит прохладу.
        - Мак, может, пойдем дальше? - нетерпеливо поторопила меня принцесса.
        - Постой-ка, - отмахнулся я, услышав, как Ами возмущенно кашлянула.
        Ничего особенного в фигуре лорда Арика Солдока не было. Чужое лицо, правда, при ближайшем рассмотрении сильно выделялось - все-таки советник Панариан был значительно крупнее по комплекции. И это весьма контрастировало с худобой Арика, его жилистыми руками... Стоп! Браслет маури на правом запястье неожиданно привлек мое внимание. Казалось бы, что такого? Старый лорд обладал соответствующим фрегатом, логично, что у него был браслет призыва. И такая деталь совершенно естественным образом перекочевала в каменную копию владельца. Вот только... почему на руке лорда я могу разглядеть каждую венку, а браслет напоминает дешевую поделку?
        - Что у тебя там? - наблюдавший за моими манипуляциями барон подошел к статуе и деловито ощупал браслет, затем постучал костяшками пальцев, сравнивая звуки. - Ты об этом подумал? Думаешь, он там настоящий и может нам пригодиться?
        Он довольно смотрел на меня, хитро улыбаясь и прищурив глаза.
        - Помню, я так целую партию браслетов и ожерелий царицы Вустонг переправил знакомому акортету, - поделился он. - Таможенники на Ром-Кванге ни к кроку - расслабились без имперских проверок...

        Глава 52. Глубокое бурение

        Думаю, осознание секрета браслета пришло к нам обоим одновременно, а вот дальше быстрее меня сообразил, что делать, уже Бенито. Выхватив легкий бластер, он двумя точными выстрелами снес каменную руку лорда Арика, которая упала на пол и раскололась. Все замерли, и только старый Киллиан мучительно застонал, завидев столь неуважительное отношение к родоначальнику его сюзеренов.
        В серой дробленой крошке матово отсвечивал такой знакомый браслет. Я поднял его, отряхнул и надел на руку. Неужели мне действительно повезло, и сейчас я одним движением смогу призвать корабль лорда Арика, экономя нам кучу времени? Или не стоит, сохранив секрет этой способности в тайне? Да нет же! Там наверху сейчас гибнут слуги, которые вышли сражаться, поверив в мое слово, мы сами можем умереть в любой момент, если алвы и их псы решат разрушить стену здания не в том месте... В общем, секреты - это, конечно, хорошо, но и расставаться с ними тоже нужно вовремя. Моя репутация как лорда и гарантия получения в свое распоряжение вековой базы со всеми ее секретами точно того стоят. Да и не факт, что все наверняка смогут понять, что именно случилось.
        Внушение
        Я активировал призыв, скорректировав точку появления - не хватало еще, чтобы нас придавило сотнями тонн веса или завалило обломками здания.
        Но ничего не произошло. Браслет моргнул красным, и на этом все закончилось.
        - Что-то случилось? -Бен заметил, что я изменился в лице.
        - Одна техника не сработала, ничего критичного, - я покачал головой и повернулся к дворецкому, до этого безмолвно причитающему о ненадлежащем отношении к предкам. -Киллиан, так где тут проход к кораблю, откопанный Панарианами?
        Раз не получилось по-простому, придется идти к нашей цели на своих двоих.
        - В конце зала, мой лорд, - тихо произнес последний слуга рода. - За дверью проход, потом десять километров спиралевидного спуска, и мы на месте.
        Я тут же двинулся в указанном направлении, но сбился с шага, увидев, что Киллиан не пошел за мной. Вместо этого он подошел к разбитой каменной руке и попытался собрать крошки в аккуратную кучку. Затем ссыпал остатки лордовской кисти у ног Арика и слегка поклонился ему.
        - По всей видимости, ваш мудрый предок предусмотрел возможные проблемы, - проговорил Киллиан, спиной почувствовав, что я смотрю на него. - Поэтому и спрятал браслет в свою статую.
        Как странно - только что он оплакивал разбитую каменную руку и вот уже готов признать, что это было необходимо. Наверное, все же поначалу его захватили эмоции, а сейчас, успокоившись, старый слуга начал мыслить логически. Но все равно: его логичная готовность идти за мной легко воспринимается как данность, а вот образ старого слуги, собирающего крошки разбитой статуи - это я, похоже, запомню на всю жизнь. И почему чаще всего именно эмоции формируют то, кем мы становимся?
        - Идемте, - я махнул рукой, предлагая продолжить движение.
        - Лорд Мак, алвы почти разбили ополчение, - сообщил между тем Бенито. И как он только получил последние новости? Видимо, одно из сообщений все же прорвалось сквозь помехи. - Из первой линии в живых осталось всего девятнадцать слуг. Они отступают, а второй линии уже не поддержать нужный уровень хаоса среди псов, алвы сейчас очень быстро восстановят контроль над ситуацией.
        Вот ведь черт, крок и все остальные! Если так и дальше пойдет, мы можем не успеть!
        Я сам не заметил, как ускорился - ноги несли меня к заветной двери в дальней стене. Маленький предбанник, а потом широкий туннель, ведущий вниз. Мы бежали по нему, прислушиваясь к звукам снаружи и гадая, успеем ли мы или нет.
        Призыв истребителя алвов
        Я внезапно понял, что проход достаточно широк, чтобы мой самый маленький корабль сюда поместился (спасибо любви Панарианов к тяжелой технике). А значит, мы сможем двигаться еще быстрее.
        - Все внутрь! - я открыл проход, и уже через пару секунд мы набились в тесную кабину, как селедки в бочке.
        Впрочем, серьезных маневров сейчас же не планируется, значит, можно будет и стоя прокатиться. Прыгнув за штурвал, я тут же рванул корабль вперед, и отделяющее нас от цели расстояние было преодолено в мгновение ока. Вот что значит вовремя подумать. Еще недавно мы были отсюда чуть ли не в часе ходьбы, а теперь можем хоть своими руками потрогать броню древнего фрегата.
        Кстати, а что тут еще есть? С двух сторон на обшивку бывшего флагмана Солдоков были направлены конические пушки, больше похожие на шахтерские буры. Оба орудия были соединены аркой, а с разных сторон к ним подходили толстые канаты разноцветных кабелей и проводов. Вот, значит, как выглядит главный генератор пробоя... Но мне-то он ведь не нужен, правда?
        Верхний слой обшивки в одном месте был снят, открывая беспрепятственный проход внутрь. Неужели мы опоздали? И Панарианы уже побывали на корабле и собрали все ценное, что там было? Или... Точно, что-то не так - эти голубые сполохи во вроде бы открытом проеме как раз, по всей видимости, и есть та самая защита маури, завязанная на геном Солдков.
        Где-то наверху грохнуло, и туннель у нас за спиной словно заходил ходуном. Похоже, алвы навели порядок в своей армаде и теперь принялись за главное здание всерьез. Надо поторопиться! Вот только что мне делать с этим энергетическим щитом? Подходить и кричать, что я друг?
        - Лорд Солдок, - меня тихо позвала Айла, видимо, немного смущающаяся подавать голос в окружении столь важных друзей ее начальника. - Наверно, вам нужен терминал доступа... Панарианы не просто так вскрывали корабль именно в этом месте: если ориентироваться по его форме, то именно здесь должен находиться один из вспомогательных узлов управления. А через него мы напрямую подключимся к главному компьютеру... Ага!
        Ни капли не опасаясь пышущего искрами защитного слоя, который находился в считанных сантиметрах от ее пальцев, Айла нащупала слева от дверной коробки тусклую серую пластину, вытащила ее на, видимо, специально для этого встроенной штанге и подвинула ко мне.

        Глава 53. Привет из прошлого

        - Спасибо, - я вежливо кивнул маленькой помощнице Бена и принялся осматривать добытое ею устройство идентификации.
        Какое же оно невзрачное. Все заляпанное жиром и какими-то оранжевыми пятнами, да еще вдобавок и расцарапанное. Впрочем, с этим-то понятно - Панарианы пытались проникнуть в корабль, и сенсор пал первой жертвой. Надеюсь, они его не доломали окончательно, иначе и мне не пробиться к фрегату Арика, даже если наши надежды на мой геном оправдаются.
        - Давай, - за спиной раздался тихий шепот Ами, а потом она положила руку мне на плечо. Какая же она теплая... Но сейчас ведь важно совсем не это!
        Приложив к липкой пластине ладонь, я почувствовал легкое покалывание. Кажется, работает...
        Используйте ваш браслет для идентификации
        Да ладно? Вот чувствовал я, что он может пригодиться, и все то время, пока не увидел бывшую статую Арика и не заполучил эту штуку, мне казалось, что в нашем плане чего-то не хватает. И ведь не зря! Спасибо интуиции и умению замечать нестыковки... Вот только, что если браслет не действующий? Мне же не удалось активировать функцию призыва! И что теперь? Так, Макс, не нервничай и просто попробуй. Возможно, за долгое время, пока он находился в камне, нарушилась его связь с кораблем. Но это вовсе не значит, что он полностью вышел из строя. Во всяком случае, я очень сильно на это надеюсь...
        Идентификация...
        Есть!
        Концентрация крови вели - 0,1%, недостаточно
        Чистота крови вели - 97%
        Доступ разрешен
        Уровень доступа: базовый
        Доступ к управлению запрещен: недостаточная мощность батарейки, необходимо 2 Pfg
        Дополнительная проверка: наличие генома Noi2, управление разблокировано
        Вот оно как. Первые сообщения - совсем как на корабле императора, а вот вторая их часть живо напоминает то, что я читал на своей базе. Два «Pfg» - теперь я знаю, что это мощность в два эргона, которую мы набираем к двадцатому уровню. По идее, выходит, что ни корабль императора, ни этот не должны были меня слушаться, но наличие генома «Нои» (или как правильно это читать) со вторым порядковым номером сняло все ограничения.
        Все странноватее и странноватее, как говорила одна любительница лазать по кроличьим норам.
        И тут голубоватые сполохи пропали, отрывая от размышлений и открывая мне проход внутрь корабля... Именно мне - неожиданно я понял, что эта мысль абсолютно правильная: пока корабль действительно был готов пропустить внутрь только того, кто снял блокировку.
        - Подожди, - я поднял руку и остановил уже собравшегося шагнуть за мной Бена.
        Снять защиту полностью?
        Мы все сейчас очень сильно рискуем. Открою проход, и алвы получат возможность броситься за нами. Не открою - смогу пройти только сам, один. А без принцессы и координат Фьёрна в ее голове мне в этой петле делать нечего. Разве что разбираться с тайнами и богатствами этого корабля. Это было бы вполне разумно и рационально - тем более что о моем поступке никто бы никогда не узнал... Вот только бросить своих товарищей на смерть, пусть и временную, ради того, чтобы покопаться в вещах - нет, наверно, до такого уровня развития я еще не дорос. Уверен, те же Сапоро или Панарианы рассмеялись бы, узнав о моем поступке...
        Ну, и к черту их!
        Подтверждение
        Защита отключена
        Предупреждение: теперь проникнуть на базу «Noi2» может любой, система не защищена от несанкционированного доступа
        Да знаю я, знаю!
        - Спускаемся! - крикнул я и первым нырнул в открывшийся шлюз.
        Автоматически включился свет, правда, отдельные лампы, поморгав, вновь погасли, но и того, что осталось, вполне хватало. Мы бежали, не останавливаясь и не оборачиваясь. Надо успеть добраться до рубки и снова включить внешний контур защиты теперь уже изнутри - после этого можно будет уже спокойно взлетать! Уверен, что с щитами фрегата, медитацией Ами и моими навыками пилота остановить нас никто не сможет.
        Путь оказался долгим - Панарианы пробивались внутрь, наверно, самой дальней от рубки и, возможно поэтому, наименее защищенной части корабря - и занял, наверное, минут десять, не меньше. Интересно, а есть где-нибудь лифт? Или во времена лорда Солдока это было немодным? Типа настоящие аристократы степенно вышагивают по лестнице...
        Когда беготня по коридорам - жаль, что здесь истребитель уже точно не поместится - начала здорово раздражать, перед нами появилось огромное пустое пространство. Похоже, прокладывая себе путь в рубку, мы ненароком забрели на авиационные палубы, где когда-то в былые славные времена стояли сотни и тысячи истребителей, готовых взлететь по первому приказу капитана.
        - Вы слышали? - испуганно воскликнула Айла, замерев на месте и подняв руку с вытянутым указательным пальцем.
        Действительно, какой-то звук сейчас был, только я думал, мне показалось. А вот запах, неприятный такой, будто в немытом террариуме, я почувствовал сразу. Здесь что, кто-то жил все это время?
        Словно бы в ответ на мой вопрос в полумраке загорелись две желтые точки, а затем от дальней стены отделилась фигура гигантского... тигра? Животное, что неспешно двигалось нам навстречу, и впрямь было похоже на земного тигра, только черного с тонкими белыми полосками. При этом тело его покрывала не шерсть, а переливающаяся в тусклом свете редких ламп чешуя. «Тигр» открыл пасть, обнажая длинные тонкие зубы и раздвоенный, будто у змеи, язык. А потом тварь хлестнула себя по бокам толстым хвостом, на кончике которого была еще одна голова - полностью слепая и состоявшая из одних только челюстей.
        - О великие предки! - воскликнул Киллиан.
        - Ты знал об этом? - спросил я. - Что это?
        - Глаза, Мак! - дернул меня за руку Бен, пока старый дворецкий бессильно открывал рот. - У него желтые глаза! И вот это характерное пятно на груди... Ты понимаешь, что это значит?
        - Это же Вулчик! - словно бы невпопад крикнул Киллиан. - Но... но как? Он же мог уместиться на ладони старого лорда!
        - Это у того старого лорда, что я видел на картинах с коронацией первого императора? - срывающимся голосом произнес Бен. - Сколько же лет этой зверюге?
        И вот теперь я тоже понял, в чем дело. Давно забытый на корабле зверь, возрастом далеко за сотню лет - неизвестно, чем он питался все это время и как смог вымахать в десятки раз больше обычного дикого китса, вроде бы так называется эта порода. Я вспомнил этих зверят, видел таких на фотографии основателей империи (как назвала официальная история вели собрание у одного из предков Ами). Похожие на смесь маленькой кошки и обезьянки, они совсем не напоминали того дикого хищника, что сейчас шагал к нам.
        Значит, его зовут Вулчик... Стоп! Но ведь тот же Арик как-то пользовался этим кораблем, несмотря на такого вот соседа. А значит, они смогли договориться... Я почувствовал, что сердце в груди начинает успокаиваться: если решение возможно, значит, я его обязательно найду, главное, сейчас не наделать непоправимых ошибок. Но все же хороший сюрприз старый лорд оставил своим потомкам!

        Глава 54. Питомец

        - Дайте-ка я, - отодвинув меня в сторону, вперед неожиданно решила выйти Ами. - Если эта тварь питалась тут энергией, то моя медитация просто выбьет это все из нее.
        - Подожди! - я попробовал остановить принцессу, но та уже сформировала свою фиолетовую молнию и запустила ею в Вулчика...
        Существенного вреда этот заряд зверю так и не нанес - впрочем, и не должен был, он ведь работает совсем по-другому - но вроде бы мутировавший китс на самом деле стал немного помельче.
        - Мрямс! - вот только древний хищник не собирался оставлять подлый удар без ответа.
        Из его рта вырвался похожий на работу дизельного генератора рык, а потом я неожиданно обнаружил, что лишился доброй половины своего запаса энергии.
        - Он меня осушил! - это то ли обиженно, то ли восторженно выдал Киллиан.
        - И меня! - к нему дружно присоединились Карл с Айлой.
        - Проклятье! Он использует техники, но без распальцовок! - а вот эту фразу выдал Бен, и, надо сказать, это на самом деле выглядело проблематично.
        По крайней мере, теперь, когда я знаю о щите ан-до и о том, что для его использования нужно повторять движения пальцев противника.
        - Может быть, надо ладошками по земле постучать? Как он? - я указал на Вулчика, а потом неожиданно осознал, что принцесса за последние секунды не сказала ни слова. - Ты как?
        Я повернулся к Ами и увидел, как она с помощью своей молнии словно выжигает продолжающий дуть к нам со стороны тигра ветер.
        - Ладошками? По полу? - несмотря на то, что ей явно приходилось непросто, Ами все же не смогла не отметить глупость моей фразы. - Это безпальцевое управление энергией, все техники формируются мысленно. Я читала, что такое возможно, но не знала ни одного разумного, кто на самом деле владел бы подобными способностями. И вот, наконец, встречаю обладателя столь редкого знания, и им оказывается китс.
        - А тебе помощь не нужна? - я осторожно поинтересовался у Ами, к чему вообще, по ее мнению, идет перебрасывание силой между ней и зверем.
        - Ну, еще пять минут я продержусь, но, похоже, кроме высасывания энергии он больше ничего не умеет. Так что добивайте его быстрее какой-нибудь капсулирующейся техникой, и давайте поспешим дальше.
        Бен уже собрался сделать шаг вперед, но я ухватил его за плечо, не дав совершить эту глупость. А как еще можно назвать то, что принцесса предложила сделать? Да, мы торопимся, но древний зверь, обладающий интересными способностями, да еще и, скорее всего, лояльный семье Солдоков... Как это можно проигнорировать?
        - Крок! - Ами выругалась. - Заметил, значит, все-таки нестыковки? Ну, я должна была хотя бы попытаться.
        - Что происходит? - я невольно сделал шаг назад, почувствовав угрозу в словах и движениях девушки, и приготовился защищаться.
        - Древние техники, - Ами с усмешкой посмотрела на мои телодвижения, но не стала ничего предпринимать. Наоборот, объяснила свои слова, словно между нами на самом деле и не должно быть секретов. - Отец-то все время гадал, откуда Арик их постоянно вытаскивает... Думали даже, что он устроил где-то мир смертников, только и делающих, что пробующих создать новые варианты распальцовок, но ничего не подтвердилось, а потом он пропал... И вот, значит, как все было на самом деле.
        - Ты думаешь, этот китс его обучал? Да он же просто животное, разве он способен на такое? - я так громко удивился, что древний зверь явно услышал это и оскорбился.
        В ту же секунду у меня в голове как будто что-то сверкнуло - мы с тобой одной крови! - а потом руки словно уже в тысячный раз сложились в совершенно новую для меня распальцовку... Это что, Вулчик показал мне, как пользоваться его техникой?
        Вот здесь я совершил ошибку, не удержался и тут же попробовал новую способность в деле. И, пользуясь тем, что для ее активации была нужна только одна рука, со второй запустил в себя статус.
        Техника «Вихрь эргонов»
        Вытягивает мощь батареек из противников в размере 10% от вашего запаса энергии на 1 Pfg в секунду
        Вот, значит, как все работает. То есть, я такой силой смогу ослаблять врагов на одну десятую от своей максимальной мощности - а тот же китс за раз вытащил из меня больше половины... Это же, получается, он в пять раз сильнее меня? Или меньше? Да, учитывая, что с ростом запаса будет расти и мощность техники, выходит, его уровень около двадцать пятого. То есть все равно больше, чем у императора. Впрочем, это не все, что я смог прочитать и понять.
        Изначальная мощность уменьшена до детского уровня, полная разблокировка способности доступна при достижении мощности 2 Pfg
        Вот! Получается, китс не просто передал мне технику, но еще и адаптировал ее специально под мой текущий уровень силы. Неужели он и на такое способен?
        - Ты что творишь?! - крик Ами вернул меня к реальности.
        Оказывается, я так увлекся открывшимися перспективами, что дал «Вихрю эргонов» разрастись, и тот, ударив принцессу в спину, развеял ее молнии. А там и китс воспользовался моментом и в один прыжок очутился среди нас, повалив Ами на спину и встав лапами ей на грудь. Хорошо хоть когти не выпустил. И... вот же гад - это что же получается, он специально меня одарил, чтобы победить?
        - Аааа! - принцесса не выдержала и закричала от боли, а морда китса словно бы расплылась в улыбке от удовольствия. Похоже, насчет не выпущенных когтей я ошибся...
        И, вообще, я очень много ошибался в своих мыслях об этом звере. Если он когда-то и был добрым, то давно растерял все эти качества, а сейчас просто превратился в пышущего силой маньяка. Даже то, что я предполагал о возможном договоре между ним и Ариком, вполне могло оказаться ошибкой... Что мешало бывшему лорду Солдоку получать от зверя новые техники в бою, запуская для этого раз за разом новые петли?.. Это бы, кстати, объяснило тот факт, почему в обычное время фрегат Солдоков никогда не участвовал в боевых действиях. Арик просто не мог бы им управлять, не убив китса. А сделав это вне петли, он бы тем самым лишил себя ценнейшего источника информации.
        - А ну отпусти принцессу! - Бен бросился вперед, а я невольно чуть не сгорел со стыда.
        Моего друга сейчас собирается сожрать хищный зверь, а я стою и размышляю, какую новую информацию это передо мной открывает... Порой надо не думать, а сразу действовать.
        Смятение
        Внушение
        Давление
        Я присоединился к рывку старого Бена, стараясь скоординировать наши с ним атаки и все же добраться до зверя... Взмах - параллельно с запуском обычных распальцовок и я, и барон одновременно набирали полигоны на наших чхеду-бонах, чтобы в последний момент нанести удар еще и ими.
        В лицо пахнуло ветром, а новая способность китса просто-напросто отбросила в сторону все использованные нами техники. А полигоны так просто развеяло в воздухе, словно их и не было... И что нам теперь делать? Разве что... Я потянулся к браслету и послал через него сигнал своему стоящему на поверхности «треугольнику».
        Сигнал «Снять защиту» и «Открыть все шлюзы» получен

        Глава 55. Китс

        Мой план мог бы показаться странным любому здравомыслящему человеку, но увы, больше в голову совершенно ничего не лезло. Китс обладает резервом двадцать пятого уровня - что я могу ему противопоставить?
        - Отпусти ее... Лучше поговори со мной, - я сделал шаг вперед, отбросив чхеду-бон в сторону. - Ами - наш друг.
        Китс зарычал, и его когти еще глубже вошли в грудную клетку принцессы, которая охнула от резкой боли, но и только. Сильная - она не понимает пока, что я задумал, но в любом случае не хочет ничего сбить и помешать моему плану.
        - Я тоже Солдок... Помнишь твоего старого хозяина? - понимая, что слов будет мало, я медленно зажег на кончике чхеду-бона полигон-выстрел, а потом так же медленно провел им у себя по ладони, делая небольшой разрез. - Ты чувствуешь запах моей крови? Ты помнишь его?
        Китс молчал...
        - Вулчик... - я попробовал обратиться к нему по имени, названному старым слугой, но зверь после этого лишь яростно зарычал, а его пасть устремилась к горлу Ами.
        Ну же! Почему они так долго тянут?!
        На корабль проникли посторонние! Рекомендуется включить систему защиты!
        Я все же получил сообщение, которого так долго ждал.
        Внушение
        Направляю технику в браслет, активируя призыв, и, не удержавшись, начинаю усиленно представлять, какие неприятности ждут китса в ближайшие мгновения... И тот, как я и подозревал, словно бы это почувствовал. Значит, не показалось, между нами на самом деле есть связь, и в мгновения ярких эмоций она крепнет и...
        В этот миг призыв «треугольника» с набившимися туда псами сработал, и вся эта банда чуть не придавила собой Вулчика и принцессу. Но «чуть» - это только казалось, я уже довольно часто применял этот прием и мог точно рассчитать, как направить появление корабля так, чтобы он не задел Ами.
        - Вытащи ее, - я отдал приказ тут же рванувшему вперед Бену, а сам активировал открытие аварийного выхода на «треугольнике», расположенного как раз со стороны отступившего в том направлении китса.
        Ярость, желание разорвать всех и вся, особенно предателя крови, боль от того, что железные уродцы плохо поддаются привычным техникам, удовлетворение от того, что способ найден, ярость от того, что наследница Барнстоффа выжила и опять пытается заточить мои силы... Эмоции китса продолжали бить мне в голову. И сколько полезного я узнал - надо будет обязательно потом поискать информацию и почитать про этого непонятного Барнстоффа и предателей крови, возможно, это поможет мне разобраться в происходящем в империи или, например, в установлении более дружеского контакта с этим древним монстром.
        Но это все потом, а сейчас, увы, договориться с ним не получится, но в качестве приза мне хватит и того, что я уже успел получить. Все это время, пока я был словно подключен к разуму Вулчика, я параллельно использовал на себя «Статус» и считывал все, что со мной происходило.
        Вы изучили технику «Восстановление эргонов»
        Техника ослаблена и адаптирована под ваш уровень, для полной версии необходима мощность в 2 Pfg
        Восстанавливает энергетическую структуру предметов и существ
        Ограничение: полный покой, привязка к географии энергетических полей, минимальный цикл 24 часа
        Эту способность я получил, когда китс излечивал себя от ран, нанесенных удивившими его псами. Похоже, в первый раз я ошибся еще кое в чем - это не Вулчик передал мне способность, а передача прошла сама при активации канала и использовании этой силы бывшим домашним любимцем Солдоков.
        Увы, как и с вытягиванием энергии, эффект был ослаблен. Сам Вулчик смог излечиться почти мгновенно, а вот мне в случае чего придется застрять для чего-то подобного в одном месте на целые сутки. Так себе перспектива, но, тем не менее, получу двадцатый уровень, и уже смогу использовать лечение на полную. А пока - может быть, тот же браслет Солдоков получится восстановить... Кто знает.
        К сожалению, эта была моя единственная находка - да, наш канал связи с китсом еще продолжал действовать, но при использовании всех остальных его способностей меня ждало только одно-единственное сообщение.
        Передача техники невозможна, недостаточный уровень реципиента
        Реципиент - это я, и, похоже, моего запаса энергии в один эргон недостаточно даже для ослабленных и адаптированных версий новых атакующих способностей, пущенных в ход китсом. Обидно.
        - Умри!
        Крик Ами и волна обиды и горечи от того, что создатель заложил в китсе слабость перед потомками Барнстоффа, настигли меня одновременно. Боль пронзила голову, зрение на какое-то время помутилось - к счастью, все это быстро прошло. И тогда я успел увидеть, как Бен с Ами добивают остатки пси-киборгов, выживших после сражения с Вулчиком. Сам же китс лежал в стороне мертвой и неподвижной тушей с расплывающейся вокруг лужей крови.
        Черт, а этот зверь хоть и явно наслаждался нашей болью и страхом, но все же чувствовал... Если мои первые мысли были правильными, и тот же Арик использовал его, чтобы в постоянных сражениях выбивать знания о новых техниках, то это не только эффективный способ развития, но и весьма жестокий. После такого я не удивлен, что китс так негативно относится ко всем чужакам и в особенности к представителям моего нынешнего рода. Похоже, грязные секреты есть не только у Ревака, но и у бывшего главы Солдоков...
        - Простите, - неожиданно в голову пришла идея, как можно будет сохранить мои открытия втайне. Почему-то совсем не хочется ими делиться. - Этот китс воспользовался связью со мной через кровь Солдоков и взял на какое-то время под свой контроль.
        Вот и объяснение, как я смог использовать вихрь эргонов.
        - Мак... - Ами собралась что-то сказать, но я ее остановил.
        - Подожди, я еще не закончил, - я подошел поближе к принцессе и посмотрел ей прямо в глаза. Сейчас, главное, самому поверить в то, что я буду говорить. Впрочем, мы же, люди, так любим сами себя обманывать, так что вряд ли это будет так уж и сложно. - Ты была абсолютно права, когда не хотела, чтобы я связывался с этим монстром. Я был у него в голове, там только ярость и ненависть... Такие твари не заслуживают жизни, и в следующий раз, когда мы придем сюда, убьем его уже окончательно...
        Молчу, жду реакции - вроде бы мне все верят. Вот и хорошо, а мысли о том, что на самом деле я все-таки поверил в то, что смогу договориться с Вулчиком, понять его - это я пока лучше оставлю только при себе.

        Глава 56. Старый новый космолет

        - Не будем терять времени, - Ами первой решила прервать начавшую было затягиваться паузу.
        Оставшийся путь до капитанского мостика мы преодолели быстро, но из-за неловкого молчания казалось, будто это продлилось целую вечность. Облегчение я почувствовал только когда запрыгнул в кресло командира - теперь было на что отвлечься!
        Начнем с того, что поражал сам масштаб, совсем как в тот раз, когда я летал на корабле императора - все-таки это совершенно другие впечатления. Если в истребителях и «треугольниках» компоновка напоминала классический самолетный кокпит, то здесь места капитана и штурмана располагались в центре просторного зала. Я покрутился в кресле - полукруглый обзорный монитор во всю стену, места для команды вдоль длинного приземистого пульта... Раз, два, три - неплохо, целых пять кресел. Получается, только на мостике постоянно могли находиться семеро членов экипажа, считая старший комсостав.
        Слева-направо в пределах видимости капитана и штурмана должны были располагаться офицеры-помощники. Специалист внешнего контроля, главный по защитным батареям и эскадрильям противодесантных дроидов. Бортинжинер, отвечающий за то, чтобы все в принципе работало. Офицер-тактик, на котором лежит отвественность за несуществующий у нас десантный отряд и внтренню безопасность в случае возможного прорыва. Ну, и, наконец, навигатор и командир бортовых батарей.
        Как я это понял? Благодаря мини-экранчику на моем пульте, который загорелся сразу же, едва я протянул руки к управляющим клавишам, рычажкам и сенсорам. Еще один показательный момент, кстати: все важные элементы дублировались аналоговыми системами - выйди, скажем, из строя, электронная панель, и капитан спокойно продолжит комадование и сможем корректировать курс. Да, так сложнее, гораздо сложнее, но явно лучше, чем беспомощно висеть в пространстве и ждать, пока не придет подмога или тебя не собьют к кроковой бабушке.
        - По местам! - скомандовал я, отметив, что Ами уже заняла кресло штурмана и по совместительству первого помощника капитана. - Бенито, ты на место бортстрелка, Айла - ты на контроль, Киллиан - за тобой навигация. Карл, займи кресло офицера-тактика.
        Распределяя свою команду, я почувствовал волну адреналина. Черт, да я же волнуюсь примерно как в тот момент, когда впервые сел за штурвал экспериментального истребителя вели! Или даже когда сдавал экзамен на водительские права... так давно, словно в прошлой жизни.
        Но сейчас не время предаваться ненужным воспоминаниям. Рассадил я всех не просто так, в произвольном порядке, а исходя из текущих потребностей и нашего, к сожалению, ограниченного состава. Бен отлично отвечает за вооружение, так что он сто процентов на своем месте, Айла уже неоднократно показала себя как хороший аналитик, так что за внешний контроль я буду спокоен, а флегматичный Карл почти в любой ситуации остается спокойным и уравновешенным - идеально для офицера-тактика. Что же касается старика Киллиана, то он, как знаток этой планеты и всей системы в целом, сейчас как раз больше всего подходит на роль навигатора. Конечно, навигатора без образования, но ведь хоть что-то вдруг он сможет подсказать. Ну а потом... потом нужно будет собрать полноценую команду, так что как минимум одно место вакантно.
        - Бортовые батареи в норме, Мак! - радостно воскликнул Бенито. - Во всяком случае, все показатели в норме, а проверять лучше будет при взлете, чтобы нас не завалило.
        - Системы контроля в норме! - доложила Айла.
        - Навигационная система исправна! - старого дворецкого словно бы подменили, и сейчас это был выпрямившийся старый вояка, но никак не слуга. Ого, а он, похоже, на самом деле разбирается во всем этом. Впрочем, старый вели был же не простым слугой, а управляющим главного поместья не самой слабой семьи в империи... Или тут есть еще что-то?
        Киллиан, хоть и сидел ко мне спиной, как-то почувствовал мое удивление или просто решил заранее развеять все сомнения.
        - Перед тем, как стать дворецким в вашей семье, лорд Мак, - он повернулся ко мне и гордо улыбнулся, - я служил в императорском флоте капитаном исследовательского корабля!
        Я одобрительно кивнул, и Киллиан моментально вернулся к пульту управления навигацией. Надо будет потом уточнить, что заставило старого космического волка оставить без сомнения интересную службу и пойти в услужения семье аристократов.
        - Тактические мониторы в порядке! - от мыслей о прошлом дворецкого меня отвлекли слова Карла.
        Что ж, к взлету мы почти готовы, да и время явно поджимает - с потолка посыпались обломки породы, и даже многотонная махина фрегата слегка подрагивала. Но я просто не прощу себе, если хотя бы бегло не просмотрю доступные мне возможности, ради которых я, собственно, так сюда и рвался. В предвкушении я открыл меню, выведя данные на специальный экран.
        Доступ в библиотеку заблокирован
        Требования: не менее 3 Pfg
        Доступ в арсенал заблокирован
        Требования: не менее 4 Pfg
        Честно говоря, этого я и опасался - столь мощный корабль просто не может быть легким и доступным в управлении. И как бы мне сейчас ни было обидно, я понимал: технологии маури, как старших, так и младших, имели своего рода «защиту от дураков», отсюда и ограничения по уровню сидящего в капитанском кресле. А для меня это, пожалуй, как дополнительный стимул к развитию.
        Эх, была еще надежда, что наличие генома Noi2, как и в случае с управлением, сможет что-то изменить, но увы... Так, но что-то же я должен был получить за столь длительное пребывание корабля в состоянии базы?
        Торпеды класса «космос - планета» активированы
        Торпеды класса «космос - космос» активированы
        А вот это, как я понимаю, действительно неплохо. Помимо техник, которыми мы обладаем сами, можно использовать и стандартное вооружение корабля. Если, конечно, такое скромное обозначение подходит торпедам, способным, судя по их небольшому количеству и запредельным цифрам мощности, разнести небольшую базу на поверхности планеты или вражеский космолет сверхтяжелого класса. Всего три для бомбардировки и столько же для атаки космических целей.
        Ладно, что еще тут новенького?

        Глава 57. К взлету готов!

        Я продолжал изучение корабля.
        Улучшенный универсальный щит
        Способен выдерживать массированную атаку до 1000 Pfg в течение 10 минут без подпитки
        Ограничения: уязвим для медленных атак
        Выглядит полезно, особенно учитывая заявленную мощность и автономность. Но что такое медленные атаки?
        - Если они решат использовать на нас генераторы пробоя, - видимо, я задал этот вопрос вслух, потому что Бенито тут же принялся объяснять, - щит не выдержит. Но вот в случае, как у нас, когда нет сотен батареек, чтобы поддерживать обычные щиты, это просто бесценная штука. Даже представить не могу, какого класса аккумулятор использовали маури, чтобы добиться такой проводимости энергии.
        Старый Бен замолчал, а меня в этот момент словно озарило. Те же псы алвов могут использовать энергию... А не мог ли император оставить мертвых Солдоков у себя на корабле, чтобы они служили для него чем-то вроде вечных батареек боевого щита?..
        В этот момент корабль ощутимо тряхнуло - тянуть со взлетом больше было нельзя, и я запустил двигатели. Звук сначала был неровным, каким-то, я бы сказал, даже захлебывающимся, но вскоре он выровнялся. Да уж, как машину по прошествии долгого времени можно не сразу завести, так же и с космическим кораблем...
        Но лучше не предаваться сравнению космических технологий и земного автопрома, а продолжить исследования новинок этой посудины. Тем более что сейчас от меня не так много и зависит.
        Спасательные капсулы доступны
        Медицинский отсек доступен
        Улучшенный медицинский отсек с камерой интенсивной терапии доступен
        Медицинские дроиды доступны: 50 единиц
        Не слишком-то много с учетом того, что общая численность экипажа восемьсот разумных, не считая семерых на мостике. Видимо, основной расчет на высокую эффективность параметров атаки и защиты... Впрочем, опять же - это совсем не то, чего я так жаждал здесь найти.
        Я уже собрался отдавать команду на перевод космолета из режима базы в режим корабля, когда внезапно меня остановил резкий крик Айлы.
        - У нас прорыв! Псы на внутренней палубе!
        Проклятье! Учитывая, что я выделил сразу обоих помощников Бена на прикрытие от подобных неприятных сюрпризов, почему-то казалось, что теперь мы защищены. Вот только надо было учесть, что сейчас мы стоим на земле, и половина арсенала корабля просто не работает... А тот же щит - Бен же прямым текстом предупреждал, что его смогут продавить.
        - С пси-кбиоргами на борту взлетать нельзя, - подала голос Ами. - Перехватят управление, взорвут реактор, просто откроют брешь в щите под вражескую атаку... Мы с ними слишком уязвимы.
        Айла тем временем вывела изображение прорыва на главный экран - да уж, враги не теряли времени и на полную воспользовались тем временем, что у нас ушло на китса, а потом на мои попытки найти что-то новенькое в арсенале корабля... Пси-киборги перекрыли весь обзор, они явно решили взять нас не только силой, но и количеством. И, надо сказать, психологический эффект был откровенно сильным.
        - Мак, придется задраить все переборки, - предложил Бен. - Так мы сможем выиграть время...
        - Уже, - тихий голос Карла напомнил о маленьком помощнике бывшего контрабандиста. Точно, я чуть не забыл, что сам посадил его за пульт офицера-тактика. - Заодно использовал рабочих, чтобы заварить основные коридоры. А в узкие проходы перенесены все турели.
        Карл еще говорил, когда Айла догадалась отдалить камеру и дать каринку помасштабнее. Сразу стало заметно, что все это огромное воинство псов пока не растеклось по кораблю, а все еще сосредоточено в одном-единственном месте. Вот только надолго ли?
        - Проверь технику в ангаре, - подсказала Ами. - На таких больших кораблях всегда есть машины поддержки и десант.
        А ведь и правда! Если на «треугольниках» по умолчанию находились танки, на фрегате наверняка они тоже есть. И, скорее всего, тоже улучшенные - по крайней мере, мне хочется на это надеяться.
        Танки класса А-7 (тяжелые, с дополнительным вооружением): 8
        Танки класса Б-7 (средние, с дополнительным вооружением): 15
        Танки класса В-7 (легкие, с дополнительным вооружением): 30
        Танки класса АА (сверхтяжелые): 1 (поврежден, не может использоваться, требует ремонта)
        Я на секунду замер, переваривая полученную информацию. Если не считать разбитого, или что там с ним случилось, сверхтяжелого АА, у нас на борту больше полусотни танков. И, я так понимаю, цифры в их классе наверняка означают какие-то изменения из-за множественности временных петель...
        - А-7, Б-7, В-7, - надеюсь, активация голосом работает, - произвести зачистку внутренней палубы.
        Изображение на основном мониторе разделилось, и справа на нем появились мои танки, на которых загорелись синие огоньки. В следующий миг железная орава боевых машин четким строем направилась к скоплению псов.
        Вот только хватит ли их?
        - Все нормально, я принял управление. Теперь у этих тварей нет шанса, - Карл, продолживший колдовать у своего пульта офицера-тактика, обрадовал меня своим уверенным тоном.
        Что ж, раз так, похоже, нам действительно больше не стоит беспокоиться о прорыве. И можно как минимум отрываться от земли, чтобы перекрыть поток подкреплений к противнику.
        - Провести переход из режима «база» в режим «корабль»! - система космолета послушалась, выдав мне на пульт сигнал об успешном исполнении приказа. - Взлет!
        Фрегат тряхнуло на сей раз основательно, а потом включились компенсаторы перегрузок, заработавшие в штатном режиме. Стены пещеры затрещали и начали обваливаться, а потолок начал раздвигаться. Вот это, прямо скажем, очень вовремя - я-то думал, придется прорываться, расчитывая на неизбежные повреждения, но глава семьи Солдоков действительно все предусмотрел.
        Вот только в образовавшийся проход моментально прорвались новые псы, налипшие на космолет словно комары. Что-то оглушительно треснуло, у меня даже уши заложило, а в следующий миг пси-киборги мертвым железом осыпались вниз.
        - Внешние системы слушаются нормально, - Айла, отвечающая за этот край нашей обороны, на этот раз, когда ситуация уже позволяла ей развернуться, сработала на все сто.

        Глава 58. Под гусеницами

        - Вот это динамическая защита! - от захватившего его азарта барон Бенито даже закричал. - Так их, Айла! Мак, взлетай, это одноразово даже на таких аккумуляторах как здесь - слишком много энергии тратится и перезаряд долгий!
        Интересно, почему я во время просмотра характеристик эту самую динамическую защиту не увидел? Пропустил? Точно - вот же она, в списке пассивно работающих элементов.
        Космолет покинул рушащуюся пещеру, много лет служившую ему ангаром, и поднялся над землей. Оказалось, что алвы в крошку разбили главное здание - похоже, бывшая резиденция Солдоков окончательно приказала долго жить. По крайней мере в этой петле.
        Я активировал универсальный щит, а Айла обрушила всю мощь артиллерии прикрытия на моментально окруживших нас истребителей алвов. А вот и Бен отвлекся от своих крупных калибров, для которых пока не было целей, и помог ей вывести на подмогу нашей броне и пушкам еще и пару эскадрилий дроидов. Закипел бой, причем не только снаружи, но и внутри - танки как раз добрались до забитой псами палубы. И вот теперь я увидел свою вспомогательную технику во всей красе, убедившись, что не зря доверился управлявшему ею Карлу.
        Несколько головных машин сверкнули широкими параболическими тарелками на башнях, и передний строй псов смешался, несколько киборгов ударились об обшивку.
        - Это негаторы энергии, - пояснила принцесса, повернувшись ко мне. Похоже, мы с ней сейчас единственные, кто не принимает участия в схватке. Даже Киллиан засел в своем терминале и что-то усиленно рассчитывает. - Очень сложное и дорогостоящее вооружение, в империи их используют далеко не в каждом случае.
        - То есть они высасывают энергию из псов? - уточнил я.
        - Не совсем, - покачала головой Ами. - Они создают поле, которое блокирует использование техник. Как электромагнитный импульс, вырубающий электроприборы, - пояснила она, увидев мое сосредоточенное лицо.
        Вон оно, значит, как. Крок подери, мне это нравится! Интересно только, они любые техники смогут заблокировать? Да нет, вряд ли, наверняка есть определенный предел. И как хорошо, что пси-киборги до него не дотягивают.
        Тем временем на внутренней палубе началась настоящая свалка: легкие танки начали окружать псов, пользуясь поддержкой тяжелых, которые продолжали ломать врагов негаторами. А средние, прикрываясь теми же тяжелыми, принялись обстреливать мечущихся киборгов. Конечно же, последние сопротивлялись, причем очень яростно, и даже успели разгромить пятерку легких машин и одну среднюю. Но сила была на стороне танков, и вскоре их гусеницы уже банально раскатывали остатки уцелевших псов, которые свалились под огнем бластерных пушек. Искин корабля, выводящий для меня эту картинку, зачем-то взял крупным планом одного из врагов с пульсирующим мозгом, который в следующий миг был растерт в кровавую кашу танковым траком.
        - Да выключи ты уже! - с отвращением поморщилась Ами, и камеры вновь начали передавать общую картинку.
        И правда, зрелище было не их приятных - я как-то привык, что псы представляют собой что-то вражеское и бездушное, и забыл, что их центром являются чьи-то живые мозги. Недаром же они так подвержены «Бешенству» и другим ментальным техникам.
        - Алвы выходят на дистанцию удара, - все это время я краем глаза следил за общей ситуацией на орбите, и вот, похоже, пришло и мое время действовать.
        Около десятка выстрелов главных калибров устремились в нашу сторону. Большую часть мне удалось оставить в стороне, но один все же пришлось принимать прямо на корпус - страшный удар сотряс корабль, но я смог удержать прежнюю траекторию полета, продолжая набирать высоту.
        - Готово, - Киллиан, который до этого ни на кого не обращал внимание, наконец, оторвался от своей панели. - Составил схему гравитационных аномалий в этом районе, можно будет добавить их в наш маршрут.
        - Принято, молодец, - Ами похвалила моего слугу. - Добавила эти корректировки в схему прорыва. Полностью такую махину наш генератор помех не скроет, но с помощью Киллиана шансы вырваться из гущи врагов у нас очень даже неплохие. Если, конечно, Мак нас не подведет...
        - Не подведу! - я сначала удивился, чего это принцесса меня подначивает, но потом понял, что это всего лишь попытка поднять мне боевой дух. Своеобразная, конечно. Но тут уж кто как умеет. Одни хороши в подбадривании, другие - в полетах. И сейчас мне надо воспользоваться своим талантом на все сто.
        - Они перестраиваются, - я уже почти закончил подготовку к рывку, когда доклад Бена, с помощью своих пушек присматривающего за нашими врагами, сбил меня с толку.
        Но, похоже, это и к лучшему, что мы не успели стартовать.
        - Проклятье! - Ами почти рычала. - Я знаю этот маневр - они ставят барьеры, перекрывая возможные пути отхода.
        - Полностью перекрыть все траектории они вряд ли смогут, - включился в разговор Киллиан.
        - Все и не надо, достаточно блокировки самых вероятных путей обхода, - тут же обрезала его принцесса. - И теперь, если мы сунемся наверх вслепую, очень велик шанс, что мы налетим на такое вот препятствие. И на скорости у нас просто не будет шансов уцелеть.
        Рискнуть? Полететь не самым вероятным путем? Я хотел предложить один из пришедших в голову вариантов, но потом решил не спешить и сначала послушать тех, кто на самом деле разбирается в проияходящем. А не только и умеет, что баранку крутить.
        - Какой выход? - я начал водить корабль над поверхностью, уклоняясь от части атак с орбиты. Остальное же принимал на себя щит.
        Проклятье, долго нам так не протянуть. И пусть мы тоже огрызались - Бен вон только что умудудрился сбить целый вражеский фрегат - но принципиально это ничего не меняло, и итог тут может быть только один.
        Может быть, пора плюнуть на секреты этого корабля Солдоков, которые пока, честно говоря, никак себя не оправдали, и просто перенести всех ко мне на Клейцер?
        - Выход один - прорываться, - принцесса, похоже, поняла, что ее недавние эмоции совсем нам не помогают, и сейчас говорила тихо и спокойно. - Попробуем взлетать прямо, лишь прикрываясь аномалиями Киллиана. По идее, щитов должно хватить.
        - Или можно еще немного подождать, - неожиданно в разговор вмешался Бен, почему-то с довольной улыбкой на губах.
        - Чего ждать? - я недовольно повернулся к своему вассалу, но тот ни капли не смутился.
        - Чуда, - вот серьезно, он что, издевается?
        - О чем ты? - в отличие от меня Ами сразу поняла: Бен просто заметил что-то, что мы пока упускаем из вида.
        - Родственники виконта Бролина подошли, - Айла ответила за своего босса, но я уже и сам заметил неожиданное подкрепление.
        Вот только по чью душу сюда явились Панарианы?

        Глава 59. Подкрепление

        Я продолжал свои маневры уже на автомате, и все внимание оказалось сосредоточено на наших гостях.
        Пока еще это были единичные корабли и небольшие эскадрильи истребителей, но в ряды алвов они смогли внести легкую неразбериху. Похоже, желание местного князька, призвавшего флот дяди, чтобы расправиться с нами, в итоге нам же на руку и сыграло. Вот же он, наш шанс, пока все будут заняты друг другом, взлететь на орбиту! А потом и за ее пределы.
        - Мак, надо пробовать! - принцесса, похоже, была со мной полностью согласна.
        - Всем приготовиться! - приказал я и, на миг задержав дыхание, бросил корабль на первую точку.
        Да, мы летим не через три секунды тишины, но строить маршрут через конкретные ориентиры, держа в уме пару запасных вариантов и готовясь в любую секунду изменить траекторию - так гораздо удобнее. И безопаснее.
        Когда мы с принцессой взлетали с Клейцера, пробиваясь мимо тех же алвов, я думал, что это самый сложный полет в моей жизни. Как же я ошибался! Тогда мне надо было сделать восьмедесят точек за три секунды, сейчас - двести тридцать четыре точки. И пусть время вроде бы и не ограничено, но я-то понимаю, что каждое мгновение, каждая доля секунды может привести нас к победе или поражению. Я смогу!
        Где-то внутри предательский голос предлагает все бросить и перенестись на Клейцер - зачем сражаться, если главная цель не здесь?.. Вот только есть и другой я, отчаянный и желающий довести дело до конца, не прибегая к петле, который уверен в победе и сейчас перехватил управление. Не только кораблем, но и мной. Потому что я тоже верю, что мы обязательно сможем справиться.
        В грудь ударяет молния боевой медитации Ами, помогая сконцентрироваться на одной-единственной задаче, и начало дистанции пролетает фактически незаметно.
        Тридцать вторая точка... Сорок четвертая...
        Невероятные углы, повороты, смены положения - если бы не компенсаторы перегрузок, нас бы всех размазало уже или как минимум прочистило, вывернув наизнанку.
        Пятьдесят третья... Шестьдесят шестая... Семьдесят девятая...
        Безумие, просто безумие. Я уже чувствую, как мозги начинают кипеть, не выдерживая бешеного напора и количества проделанных операций.
        Восемьдесят восьмая... Девяносто четвертая... Сто первая... Сто одиннацатая...
        Я еще держусь, но проклятые глаза начинают закрываться... А ну терпеть! Горло перехватило спазмом, язык прилип к небу, в ушах зазвенело, а изображение передо мной начало расплываться.
        Сто тридцатая... Сто тридцать первая... Сто тридцать вторая...
        Не могу! Я не выдержу!
        Что-то лопнуло в правом глазу, который сразу же защипало. Полились слезы.
        Сто тридцать третья... Сто...
        Взрыв!.. Все-таки наш прорыв заметили, и прицельный огонь алвов, несмотря на все задумки Ами и мое мастерство, нас все-таки достал. Мы были вынуждены вильнуть в сторону, перекидывая энергию с двигателей на щиты, тем самым замедляясь и лишаясь шанса все-таки проскочить толчею на орбите.
        - Я не смог! - уши заложило, и теперь, чтобы меня услышали, приходилось кричать.
        Корабль окончательно замедлился, в последний раз качнувшись, сбрасывая инерцию движения, и на этот раз компенсаторы задержались всего на долю секунды. Но даже этого хватило, чтобы старый Киллиан потерял сознание, а Карла и Бена вырвало. Странно, но менее всего пострадали девушки и я. Однако разве об этом сейчас надо думать?
        Мне не удалось пройти весь маршрут, проложенный моим штурманом Ами, по совместительству принцессой империи Вели... Но сто тридцать три точки из двухсот тридцати четырех - это больше половины, так что теперь мы уже точно за границей атмосферы и даже немного в стороне от основного сражения. Увы, попробуй мы развернуться, и, не опасаясь атак нашего главного калибра, алвы пустят всю энергию на свои пушки и моментально превратят нас в космический мусор.
        - Ты сделал все, что мог, - принцесса тем временем встала со своего кресла, подошла ко мне и положила руку мне на плечо. - Сто тридцать три точки за четыре секунды - это почти сотня в рамках трех секунд тишины. Результат, достойный лучших асов империи. Теперь ты официально один из них.
        - Жаль, что нам это вряд ли поможет, - глухим голосом произнес я.
        На обзорном мониторе простиралась глубокая небесная синь, взрезаемая словно лезвиями сражающимися кораблями. Истребители и фрегаты алвов, стремительные космолеты Панарианов. Битва жаркая, и пока что победителя определить невозможно. Что ж, мы попытались сбежать тихо, не удалось, но щиты еще держат, бортовое вооружение готово к атаке. Так, может быть, это знак, что нужно бежать громко?
        - Кто-нибудь, помогите Киллиану! - крикнул я. - Ами, возьми на себя щит!
        - Я займусь стариком! - отозвался Карл и выбрался из кресла, хотя и его самого заметно мотало из стороны в сторону.
        - Бен, готовь торпеды! - вновь обратился я к барону. У нас же есть новое оружие! Танки, например, себя прекрасно показали, так, может быть, и это преподнесет врагам неприятный сюрприз! - Цель - фрегат на двенадцать часов!
        - Так точно! - отозвался бывший контрабандист.
        Длинный огненный росчерк ушел почти по прямой, быстро настигнув попытавшийся уклониться вражеский космолет. А перед этим я направил в него заряд активатора, сняв защиту и открыв корпус. Обшивка фрегата алвов вспучилась и треснула словно разбитое яйцо, разваливаясь на две части.
        Я усмехнулся - мощная штука, но теперь у нас таких всего две. Да и к активатору алвы теперь точно будут готовы... Впрочем, если довернуть чуть в сторону и пробиться сквозь те два фрегата, можно будет прикрыться флотом Панарианов...
        - Что думаете? - я набросал свой план на трехмерной карте и вывел на экран.
        - Можно попробовать, - поддержала меня принцесса.
        - Вот ведь крок подери! - а вот Бен как-то неуместно начал ругаться, пряча за крепким слово свое волнение. - Кажется, Панарианы не горят желанием нас прикрывать. И даже, наоборот, разделили свой флот, чтобы и сражение с алвами продолжить, и до нас добраться.
        Да уж, похоже, не только я заметил возможность вывести наш корабль из боя. Командир Панарианов тоже ее предположил и начал действовать.
        - Этого следовало ожидать, - я судорожно начал копаться в мыслях в поисках того, что могло бы нам помочь. - Панарианы ведь держали тут свои силы только ради этого корабля, естественно, что они сделают все, чтобы не дать его угнать не пойми кому. А целая армада червелицых - это так, неожиданное дополнение.

        Глава 60. Рокировка

        Стоит отметить, действовали Панарианы методично и расчетливо. Пока основные силы занимались подавлением флота алвов, один летучий сводный отряд оттеснил от нас атакующих червелицых, а второй бросился нам наперерез. Они что, хотят взять нас на абордаж? Впрочем, виконт наверняка доложил дяде, что нас совсем немного, поэтому Панарианы и считают, что такой небольшой группы окажется достаточно. А нет - так хотя бы уничтожат корабль, чтобы тот не достался таким явным врагам империи как алвы. Кажется, все продумано...
        Вот только лично мне от этой продуманности никакой пользы. Неужели все-таки пришло время отступать?
        - Мак! - принцесса, оказывается, трясла меня за плечо. - Мак, свяжи меня с их флагманским кораблем!
        - Что? - не понял я.
        - Панарианы - не враги империи, - пояснила она. - Наверно, больше нет смысла делать тайну из того, кто я такая на самом деле. Да и, в конце концов, я принцесса империи, а здесь и сейчас мои подданые сражаются с напавшими на нашу планету чужаками. Несмотря на все свои игры и интриги, уверена, лорд Алесс сейчас думает точно так же...
        - А если эскадрой командует не он? - тут же поинтересовался я.
        - Значит, там Родиун, который ко мне неравнодушен, и все будет еще проще, - легкомысленно пошутила принцесса. - Так что давай, пошевеливайся, мне нужен канал, в идеале открытый, который увидят на всех кораблях сразу.
        Ага, несмотря на свой бодрый тон и уверенность, Ами предпочитает подстраховаться и сделать так, чтобы командиру Панарианов пришлось принимать решение не в одиночку, а понимая, что его слова услышат и тысячи его подчиненных... Но сейчас мне лучше сосредоточиться на том, чтобы это все организовать.
        Обычно связь обеспечивает бортинженер, которого у нас просто нет, поэтому заниматься технической частью вопроса, учитывая занятость Айлы и необходимые уровни доступа, пришлось мне самому. Разобраться удалось не сразу, но затем я быстро наверстал упущенное, не забыв о просьбе Ами про открытый канал.
        - Неизвестный корабль, назовите себя! - прозвучало из динамиков на мостике. - С вами говорит командующий Алесс Панариан, полномочный представитель императора Вели Ревака!
        - С вами говорит принцесса Вели Ами, - девушка сняла шлем и тряхнула головой, из-за чего ее густые волосы расправились и улеглись на плечи. - По старшинству, данному мне происхождением и положением во властной иерархии империи Вели, я приказываю остановить атаку на корабль лорда Солдока и принять мое командование!
        - Солдок? - казалось, советник императора был озадачен и даже не отреагировал на то, что говорит с принцессой.
        - Мак, мне нужно изображение, - Ами толкнула меня локтем в бое, и я спохватился - а ведь действительно, связь я установил, но только аудио.
        Набрав на пульте нужную комбинацию, я запросил у флагмана Панарианов возможность обмена изображениями. Теоретически Алесс мог отказаться, но среди командиров флотов это не принято. Тем более что слова Ами о том, кто она такая на самом деле, и так уже все слышали, так что ему сейчас надо или нас изобличать во лжи, либо продолжать общение.
        И я вот в отличие от принцессы совсем не уверен, что такой хитрый тип как Алесс Панариан проявит благоразумие.
        Но тот все же подтвердил мой запрос, а спустя секунду на главном мониторе возникла пухлая физиономия советника императора, который смотрел на нас, ехидно прищурившись, но буквально сразу же поменялся в лице, едва завидев принцессу... Забавно! Похоже, он до последнего не мог поверить, что мы говорим правду. Впрочем, а я разве часто могу узнать своих знакомых, даже близких, только по голосу? Особенно если он искажен из-за передачи на тысячи километров...
        - Ваше высочество? - я прямо представил, как в голове Панариана на максимальной скорости крутятся механизмы, отвечающие за принятие решения.
        - Приветствую вас, лорд Алесс! - улыбнулась Ами. - Отзовите свой отряд, что вы, конечно же, по ошибке направили на штурм фрегата лорда Солдока.
        - Но принцесса... - начал было Панариан, глядя на меня, но потом осекся. - Простите меня, ваше высочество. Все претензии нашего дома к лорду Маку Солдоку могут подождать.
        - Благодарю вас, Алесс. Но не забыли ли вы еще кое-что? - я вот, если честно, так и не смог понять, наглость ли то, что сейчас делает Ами, или ее природное право.
        - Передаю вам командование эскадрой, ваше высочество, - Алесс тяжело вздохнул, но все равно склонил голову.
        А ведь я сейчас искренне зауважал этого вельможу. С точки зрения имперского закона, он и его семья - владельцы Хризалиса и всего, что на нем находится. Другой вопрос, как я к этому отношусь, но все претензии нужно решать опять же законным путем. А тут он получает сигнал тревоги от своего племянника, летит на помощь, видит угнанный фрегат лорда Арика и целый рой алвов, и вдруг на корабле-нарушителе оказывается дочь императора. И он, этот прожженный политик, ненавидящий Солдоков или просто не считающий лично меня достойным высшего света, забывает о своих претензиях, не требует никаких объяснений, а просто подчиняется принцессе. И не просто подчиняется, остановив атаку, но и передает командование.
        - Благодарю, лорд Алесс, - благосклонно кивнула Ами. - Блокируйте вражеский флот и удерживайте его до прибытия подкрепления.
        - У нас будет подкрепление? - оживился Бенито.
        - Помнишь, в одной из петель мы с тобой проверяли верность моих вассалов? - повернулась ко мне принцесса. - Мятеж Крюса...
        Сама она это, конечно же, не могла помнить. Но в коде из прошлой петли эта информация, разумеется, содержалась в подробностях. И теперь, судя по всему, Ами решила созвать знамена.
        Но это было не все, что она сделала. Продолжая глядеть прямо вперед - точно, она же сейчас работает на камеру - Ами подошла к капитанскому месту, и я, перекинув управление на Карла, отскочил в сторону.
        Что бы она ни задумала, пусть это смотрится красиво.

        Глава 61. Сила принцессы

        - Боевая медитация, - Ами ничего не говорила вслух, но я следил за ее губами и успел заметить, как они сложились в эти два слова.
        А потом ударила молния! Вот только ее источником была не только принцесса, а словно весь наш корабль. И ее сила, растянувшись на многие тысячи километров, окутала сначала летящий к нам отряд из пяти кораблей, потом следующий, что открыл этому дорогу, и, наконец, фиолетовое сияние растянулось на все войско Панарианов...
        И, черт побери, если то, что я сейчас чувствую, ощущают и все остальные вели на кораблях, что привел сюда советник императора, то теперь становится ясно, почему Алесс согласился на предложение Ами. До этого, несмотря на все маневры, его силы все-таки проигрывали алвам, но теперь, когда наша общая мощь, знания и энергия словно разделились между всем флотом, ситуация мгновенно выправилась.
        В бою один корабль алвов победит корабль вели, даже если тех прикроет не Ами, а сам император. Но в сражении, когда друг против друга выходят сотни кораблей, ситуация становится уже совсем другой. И теперь, несмотря даже на техническое отставание, синекожие поначалу выигрывали одну за другой дуэли космолетов, а потом и в целом теснить врагов в сторону.
        - Прикройте нас, - Ами отдала приказ голосом, а потом отключила картинку, позволив себе выпасть из кресла, припав на одно колено.
        Техника явно дается ей непросто - это не на пару человек кинуть молнию - а тут она еще и вслух начала говорить. Вроде мелочь, а тоже траты энергии и внимания... Впрочем, без этого приказа корабли Панарианов могли бы и не успеть среагировать. Алвы как раз разобрались, что же является причиной столь резких изменений на поле боя, и предприняли жесткую контратаку.
        К счастью, несколько крейсеров лорда Алесса успели вклиниться между нами, выстроились в охранную шеренгу, и сейчас целая армада червелицых пыталась пробиться через нее. Причем довольно успешно - и почему ни Ами, ни Алесс не выдвигают никого в этот сектор?
        Я уже собрался уводить нас в сторону, наплевав на возможные последствия, но вдруг между противниками словно бы встала огненная стена - от неожиданности я даже вздрогнул, но быстро пришел в себя, догадавшись, в чем дело. Пока мы занимались глубоким поиском, а потом пытались вырваться с планеты на обретенном корабле, виконт Панариан не только вызвал дядю, но и стянул местных вояк.
        Ами тут же воспользовалась этой паузой в бою, чтобы немного передохнуть и восстановить силы. Впрочем, еще она не удержалась и от того, чтобы немного поговорить. Вот не бережет кое-кто себя, выкладывается на полную даже в таких мелочах.
        - Это баллистические ракеты с экспериментальными зарядами нового поколения, что вы когда-то так просили для линии защиты Хризалиса? - принцесса ехидно поинтересовалась у лорда Алесса, заодно подтвердив мое предположение о природе происходящего. - Вот только почему они оказались не на орбите, встречая врагов, а бьют с планеты, где их могут уничтожить одним залпом?
        Ого, похоже, не только у нас на Земле бывает бардак. Вон даже сиятельный лорд Панариан за чем-то не доглядел - впрочем, этот даже в такой ситуации умудряется сохранить лицо.
        - Но зато как бьют! - Панариан гордо подбоченился. - Виконт Бролин успел передать сигнал тревоги не только мне, но и планетарному корпусу. Причем отдельно просил не выдавать их позицию раньше времени.
        В этот момент выражение лица советника стало довольным и даже, я бы сказал, гордым. Интересно, это за племянника? Или за самого себя? А еще интересно - это Бролин на самом деле оказался таким предусмотрительным или хитрый Алесс просто решил воспользоваться случаем, чтобы представить свою семью в лучшем свете?
        Впрочем, Панарианы и без всяких интриг сделали сегодня очень много. Пользуясь помощью весьма вовремя подошедших зенитчиков, я отвел корабль подальше от линии огня, а Панариан по приказу принцессы начал перестроение: пока алвы пробивались сквозь огненный шквал, часть эскадры разделилась и начала брать врагов в широкие клещи.
        - Не подпускайте к своим кораблям псов червелицых, - предупредила Алесса принцесса, уже снова активировавшая боевую медитацию, которая после перегруппировки флота в один кулак стала даваться ей гораздо проще. - Сбивайте их на подлете, делайте что хотите, но ни один из них не должен проникнуть через обшивку.
        Панариан сосредоточенно кивнул, а я вспомнил, сколько бед приносили пси-киборги в сражениях, что мне пришлось пережить в предыдущих петлях. А ведь и сейчас история может повториться - пока нас много, мы в большей опасности, как бы абсурдно это ни звучало. Захвати червелицые хотя бы один фрегат или крейсер - и все пойдет по накатанной. И хорошо еще, что мы знатно проредили ораву пси-киборгов, как при помощи «Бешенства», так и на нашей внутренней палубе, используя танки.
        - Мы прикрываем ракетные батареи из космоса, но алвы высадили рядом с ними десант. Баллистикам потребуется поддержка на земле, - заявил тем временем Алесс Панариан.
        Значит, они начали стрелять не просто, когда припекло, а еще и выждали момент, чтобы их смогли прикрыть! - я отметил про себя выучку местного планетарного корпуса. Нет, это точно не случайность, и у этих ребят есть очень грамотный командир.
        - Дельное замечание, лорд Алесс, - согласилась принцесса и повернулась ко мне. - Мак, десантируй оставшиеся танки.
        Ого, значит, предполагается, что эти машинки еще и летать умеют? Впрочем, спрашивать вслух я об этом, пожалуй, не буду. Представим, что я в армии и просто выполняю команды.
        - С удовольствием, - улыбнулся я. - А-7, Б-7, В-7, приготовиться к десанту! Карл, присматривай за ними. Задача: огневая поддержка баллистических отрядов Хризалиса!
        И чуть больше сорока боевых машин покинули внутреннюю палубу, включив тормозные двигатели. Как раз вовремя - Айла доложила, что целый рой псов направляется к местным наземным соединениям.
        - Сколько у нас времени до прихода союзников? - уточнил я у Ами.
        - Минут тридцать, - ответила принцесса. - И, боюсь, алвы могут перейти к стратегии войны на встречных курсах, и тогда мы долго не продержимся.
        Война на встречных курсах? И что это может значить?
        Я так и не успел задать этот вопрос, когда передний фрегат алвов неожиданно полностью отключил свои щиты и, направив всю энергию в орудия, за один выстрел разнес головной линкор Панарианов.

        Глава 62. Семьи

        Флот Панарианов под боевой медитацией Ами быстро сориентировался и, сконцентрировав огонь на открывшемся противнике, мгновенно пробил ослабленные щиты, а потом и броню.
        - Минус один! - Карл вскинул руку вверх, но его никто не поддержал, понимая, что будет дальше.
        Один за другим корабли алвов принялись переводить свои космолеты из защитного режима, когда приоритет отдавался щитам и собственной безопасности, в атакующий. Новые насыщенные энергией выстрелы, на полную реализующие мощь, доступную орудиям маури, обрушились на линкоры, попробовавшие прикрыть собой остальные наши корабли.
        - Две минуты, и самая мощная защита империи падает, не способная ничего противопоставить этой силе, - голос Бена прозвучал немного горько.
        И я его понимаю, как и понимаю, чего все это время опасалась принцесса. Да, мы тоже сбивали корабли противника, и по сравнению со всеми прошлыми сражениями это была даже самая настоящая бойня. Вот только в целом, когда на чашу весов легли именно что мощь и собственная броня кораблей, техника маури оказалась сильнее, причем значительно, творений современных вели.
        - Держимся! - лорд Панариан попытался поддержать своих бойцов.
        Все-таки он оказался достаточно предусмотрителен, что не размещать свой штаб на корабле в первой линии. Вот только вряд ли его не самый харизматичный голос сможет что-то кардинально изменить.
        - Может быть, отступим? Разорвем дистанцию и дождемся подкрепления? - предложил я принцессе. Больше почему-то ничего в голову не приходит.
        - Нет! - Ами прямо-таки рявкнула мне в ответ. - Сейчас мы хотя бы кого-то уничтожаем... Но если это превратится просто в избиение...
        И тут я понял. Дело не только в стратегии, дело еще и в людях, вернее, в вели - сейчас чувство того, что они могут достать врага, помогает им держаться, а начни мы маневр, который, возможно, помог бы сохранить часть кораблей, и тогда они лишатся этого последнего стержня. После чего, боюсь, начнется самая настоящая паника... В которой шансов не то что победить - выжить! - просто не останется.
        Проклятье! Рациональная часть меня прямо-таки кричит, что нужно бежать отсюда. Сколько я уже противился желанию перенести нашу небольшую компанию к себе на Клейцер, и каждый раз ситуация в итоге становилась только хуже. Но опять почему-то побеждает та часть меня, что желает продолжать игру и готова повысить ставки. Неужели, я всегда в глубине души был таким авантюристом?
        - Ами, позволишь?..
        Я подошел к принцессе и аккуратно, чтобы не сбить боевую медитацию, подвинул ее в сторону, оказавшись возле панели, настроенной на громкую связь со всем нашим флотом.
        - Панарианы... Вели! - не знаю, как правильно будет ко всем обратиться. - Я - лорд рода Солдоков, я вместе с вами сейчас сражаюсь против наглых захватчиков, покусившихся на принцессу, на империю, на нашу родину! И я готов сделать свой вклад в нашу неминуемую победу...
        Выдыхаю и краем уха слышу ироничные перешептывания, доносящиеся из рубок других кораблей. Вот рядом недовольно кривится лицо Ами - ну да, я же сейчас ничем не помог, только отвлек тысячи бойцов и не сделал ничего конкретного. Вот только это лишь пока.
        - И моим вкладом будет способность, которая позволяет излечивать повреждения тела, а также физических объектов, энергетических и обычных. «Вихрь эргонов» позволит понемногу восстанавливать ваши корабли, запасы энергии, а кому-то, хочется верить, и спасет жизнь. Я передаю эту способность всем членам нашего флота.
        Ага, вот теперь я слышу с той стороны уже не шутки и разочарование, а надежду. Конечно, вели еще не знают, что способность ослаблена, что полный цикл, за который она выдаст более-менее приличный результат - это сутки... Так что сейчас в бою фактический результат от моего подарка будет не то чтобы очень заметен. Вот только моя цель - это не пополнение арсенала союзников, на этот раз я попробую сделать кое-что потоньше.
        - И последнее, - Ами уже хотела вернуться к себе за пульт, но я ее остановил. - Я дарю вам эту способность не на время боя, а навсегда. Пусть она станет вашей наградой за сегодняшний день, памятью о сегодняшней победе!
        - Даааа!
        А вот теперь я услышал самый настоящий радостный рев в ответ. Все же не приняты в среде вели такие дары, а тут - редкая способность, да еще и навсегда. Это не могло не поднять настроение, чем тут же воспользовалась Ами, начав перестроение, которое, как она раньше опасалась, нам было не пережить.
        - Спасибо, - она еле слышно шепнула мне одними губами.
        - Хитро, - Бен тоже положительно оценил мою идею. - Это же способность от китса? Думаешь, что теперь в следующей петле сможешь отследить ее использование и понять, находится ли кто-то из Панарианов в петле?
        - И не только, - я кивнул, подтверждая, что это было частью моего плана. - Еще я хотел показать, что доверяю вам...
        Я сказал это, и тут меня словно ударило током. Ами ведь не дура, она тоже все сразу поняла о моих планах, и ее «спасибо» было не за помощь в битве, а именно за это доверие.
        - Не боишься, что информация потом просочится и твоя секретная способность всплывет у чужаков? - Бен, пользуясь тем, что наш корабль временно оказался скрыт от противника отступающими и перестраивающимися кораблями Панарианов, продолжал на меня наседать.
        - Не боюсь. Это же созидающая способность, и я подумал, что было бы разумно поступить как основатель рода Панарианов, отправив ее в открытый доступ. Мне это не принесет угрозы, только деньги, а мир, возможно, станет немного лучше.
        Бен кивнул в ответ на мои рассуждения, а я невольно задумался о том, когда это сам успел так сильно поменяться. Перейти от состояния Макса, желающего сохранить как можно больше ценностей и секретов только для себя, в состояние лорда Солдока, готового с легкостью со всем этим расставаться, понимая, какую пользу это может принести в будущем.
        А тем временем благодаря вдохновленному мною отступлению мы продержались достаточно долго, чтобы в тылу алвов начали выходить корабли призванных Ами семей. Катабы, Заринкисы и Тулы - теперь я даже узнаю их семейные гербы на громадинах-линкорах - шли в первых рядах. И именно они нанесли алвам самый серьезный удар, воспользовавшись своим положением и тем, что червелицые практически отказались от энергетической защиты, стремясь уничтожить нас побыстрее.
        Алвы сначала приготовились сражаться на два фронта, но тут начали появляться новые корабли империи. Кираты, Вонтолли, Кичики, Манты, Анкудио, Прадлы - попав под крыло дотянувшейся до них медитации принцессы, они ловко прикрыли собой истончившиеся щиты кораблей первой волны, готовясь снять еще несколько космолетов алвов...
        Но те решили не продолжать бой, а, подорвав поврежденные корабли, начали уходить в гиперпространство, заставив наш флот на всех частотах праздновать этот успех.
        - Мы победили!
        - Слава принцессе!
        - Слава империи!
        - Слава лорду Алессу!
        - Слава лорду Солдоку!
        А вот последнее даже приятно - я продолжал краем уха слушать переговоры команд по общей линии - похоже, меня вместе с Панарианом и Ами записали в отцы этой победы. Даже жаль, что скоро начнется новая петля, и эти мои подвиги останутся в памяти лишь небольшой группы людей и вели.

        Глава 63. К Фьёрну

        Я заблокировал связь с нашей стороны, чтобы никто не услышал ничего лишнего, и повернулся к принцессе.
        - И что теперь? Тебе придется перед всеми красиво выступать и заниматься всякими другими бюрократическими штучками?
        - Вот не надо называть традиции и доброе отношение к союзникам бюрократией, - Ами игриво погрозила мне пальцем. А ведь она тоже довольна тем, как все закончилось.
        - Нет, я понимаю, поблагодарить за поддержку - это нужно. Но на сколько это все может затянуться?
        - Вообще, - неожиданно огорошила меня принцесса, - вассалам хватит и обещания отметить их всех на субботнем бале перед отцом. Единственное... Надо будет лично сказать слова благодарности Алессу. Не знаю, ради чего и против кого он готовил этот флот, но сегодня он показал себя верной опорой трону... Несмотря на все эти порочащие его слухи о событиях на Земле...
        Ами замолчала, а я мысленно вынужден был с ней согласиться. Действительно, Панариан, несмотря на все его неприятные черты характера, не подвел. А что касается пятен на его репутации...
        - Кстати, насчет его приключений на Земле, все забывал тебе сказать, - я поднялся с кресла и подошел к Ами со стороны спины, не хочу, чтобы она сейчас видела виноватое выражение моего лица. - Алесс в этом не замешан, это был я.
        - Ты распускал слухи? - кажется, мне удалось удивить принцессу. Приятно, такого падения она от меня точно не ожидала.
        - Не распускал, всего лишь представился лордом Панарианом перед местной полицией. Все остальное - дело уже твоих дворовых сплетников.
        Я замолчал, Ами тоже ничего не говорила. Она что, обиделась на меня? После всего, что мы только что пережили... Я не выдержал и обошел ее, собираясь в лицо высказать все, что думаю о женских обидах, когда неожиданно увидел, что она смеется. Пока только молча, но смех уже прорывается наружу, несмотря на все усилия.
        - А я натравила на Алесса папину охранку... То-то он был в такой растерянности... Еще и флот собрал... Видимо, собирался бежать, пока мы его под надуманным предлогом не поставили к стенке... - Ами после каждой фразы прерывалась на всхлипы от смеха. А в конце, не знаю, мне показалось или нет, она едва слышно икнула.
        - И что теперь? - я попробовал сделать вид, что ничего не видел и не слышал. - Будешь с ним разговаривать?
        - Нет, - Ами уже пришла в себя и покачала головой. - Просто, как и всем, отправила сообщение, где написала, что хочу поблагодарить лично, для чего приглашаю на отдельную церемению, что мы с отцом устроим на бале.
        - И устроишь?
        - Конечно, я же принцесса, а мы никогда не врем, - Ами серьезно кивнула. - Так что встреча обязательно будет, если мы, конечно, доживем до этого момента. Все же нас ждет Фьёрн, а оттуда, как говорят, не возвращаются.
        - Алвы тоже считались непобедимыми... А что бы ты сказала о схватке с целым флотом из кораблей маури еще месяц назад? В общем, мы еще и Фьёрну его мрачную репутацию подмочим, - я попробовал пошутить и быстро огляделся вокруг - посмотреть, понравилась моя шутка или нет.
        Но, похоже, ситуация пошла по третьему сценарию - почему-то мою речь восприняли очень серьезно.
        - Хорошие слова, Мак, - Бен даже встал и пожал мне руку.
        - Согласна, - Ами кивнула, а потом, резко отвернувшись, принялась колдовать над своим пультом, прокладывая нам путь к Белой звезде.
        Я в последний раз посмотрел на разгромленную планету, бывшую когда-то резиденцией Солдоков, оглядел плавающие в космосе осколки сотен кораблей, еще недавно перемалывающих друг друга в смертельной схватке, а потом все это раз - и пропало... Корабль скользнул в гиперпространство и отправился к нашей цели.
        - Долго лететь? - Бен встал, потянувшись и разминая затекшие шею и руки.
        - Около десяти часов, - слова Ами заставили меня удивленно присвистнуть.
        Все-таки с такими расстояниями мне еще сталкиваться не приходилось. А тут на таком быстром корабле и столько лететь. Неудивительно, что те же повстанцы, когда отправлялись в похожее путешествие, двигались к цели так долго. У них-то в отличие от нас не было столь современного средства передвижения.
        - Я запустил ремонтных дроидов, - Карл тоже поднялся, - они за это время приведут корабль в порядок.
        - Если кому-то нужно, можно пройти в медотсек, он тут вроде бы должен быть приличного уровня, - я тоже решил что-нибудь предложить, но на этот раз мой план не вызвал особого энтузиазма.
        - Лучше просто поспим, - Ами отодвинула меня в сторону и быстро двинулась в сторону ближайшей каюты. - Не знаю, кто как, а я так просто жутко вымоталась. А сон, как известно, лучшее лекарство.
        Неожиданно - из уст принцессы вели земная поговорка прозвучала немного странно, но никто не удивился. Видимо, на Соул такая и вправду в ходу. Или народ на самом деле вымотался и им просто на все наплевать - как-то так само собой вышло, что еще недавно храбрые космические воины выстроились гуськом и, дружно позевывая, двинулись за своей будущей императрицей.
        Моему организму тоже явно требовался отдых, но адреналин от недавней битвы в крови еще бурлил, так что я не удержался и решил выделить себе полчасика на небольшую экскурсию. На сон время все равно еще останется, а я хоть немного получше изучу этот корабль-наследство. А то ведь из-за всей этой битвы так и не получилось найти в его недрах ничего интересного лично для меня.
        Немного подумав, я решил, как и предлагал до этого остальным, прогуляться до медотсека. Почему-то он запал мне в память: то ли просто хотелось посмотреть, на что способна медицина маури, то ли меня привлекло прочитанное описание - то, где говорилось, что это помещение было улучшено. Если какое-то место усиленно развивалось вместе с базой, то было бы интересно узнать, что же там получилось в итоге.
        Построив маршрут, я сначала немного взгрустнул - по всему выходило, что дорога пешком займет не меньше двадцати минут. Потом столько же обратно - а это, считай, минус час от моей возможности отдохнуть... Может, и правда последовать совету Ами? Хотя я же сегодня ни разу не сдавался, вот и сейчас не стоит создавать прецедент.
        Активировать вызов медицинского дроида
        Цель: эвакуация пациента в медицинский отсек
        Набрав соответствующие команды у себя на панели, я расплылся в довольной улыбке - и никаких прогулок пешком. А уже через минуту из стены выехал похожий на бочонок медицинский дроид - похоже, рядом с обычными коридорами были расположены специальные служебные тоннели. Ловко повернувшись в горизонтальное положение, он подхватил меня гравитационным лучом и опустил прямо на сформировавшееся под моё тело ложе... Кстати, даже если все остальное не выгорит, я как минимум уже нашел самую удобную кровать на корабле.
        В этот момент дроид рванул вперед, и все посторонние мысли вылетели у меня из головы. Вот это скорость! Кажется, что мы даже не двигались, а само пространство вокруг нас промотали из одной точки в другую. Вот я был в рубке, а вот я уже в медотсеке... Правда, тут на первый взгляд ничего интересного. Обычные белые стены, даже мебели никакой нет - впрочем, беру свои слова обратно. Стоило дроиду со мной выехать в центр комнаты, как сверху нас накрыл огромный полупрозрачный купол, отгородив от остального мира.
        На мгновение меня поразил приступ клаустрофобии, но «статус» быстро помог разобраться в происходящем.
        Вы находитесь в камере интенсивной терапии
        Точно, это же одно из улучшений, что появилось на корабле после долгой стоянки. А вот, кстати, и меню управления камерой. Что тут у нас есть?
        Вам предлагаются следующие процедуры:
        - восстанавливающий сон
        - вживление чипа управления базой в энергетическую ауру
        Выбор, прямо скажу, не поражает воображение, и это для отсека, где системой было отмечено аж три улучшения. Впрочем, может быть, я пока просто не во всем разобрался. Но и так сам доступный ассортимент мне очень даже нравится. Хочу себе номер два!

        Глава 64. Хай-тек

        Прежде чем подтвердить свой выбор, я буквально на пару секунд задумался - все-таки слово «вживление» вызывает у разумных существ логичные опасения. Но потом вспомнил о медали от военных и подтверждении титула от Ами, которые также располагались в ауре, и успокоился. Ничего опасного в этой процедуре нет, а вот новая техника мне определенно пригодится! А потом можно будет и поспать, ведь чувствую же, что Фьёрн потребует максимума всех сил - как физических, так и душевных.
        - Закройте глаза, - мягко приказал плавный женский голос.
        Едва я сомкнул веки, как сознание погрузилось в невероятный цветистый винегрет: я словно бы летел по туннелю с черно-синими стенками, за которыми что-то смутно угадывалось, а впереди сияло пятно, содержащее, наверное, весь видимый спектр. Бах! Не прошло и секунды, как я провалился в это безумие, осветившее меня со всех сторон. Я повернулся, с удивлением отметив, что вижу все как будто наяву, хотя прекрасно осознаю - все это игры моего разума. Ну и, конечно же, высоких технологий вели.
        Нет, с медалью все-таки было проще, а здесь как-то уж слишком, на мой взгляд, наворочено. Разноцветное пятно вновь сменилось извилистым полупрозрачным туннелем, стенки которого отделяли меня от чего-то... опасного? Да ну, вряд ли - это же все не по-настоящему. И словно бы в противовес моим мыслям где-то на краю зрения мелькнула черная и, как мне почему-то показалось, холодная тень. Я дернулся, туннель замигал, а уже знакомый мне женский голос произнес:
        - Сконцентрируйтесь на одной точке. Смотрите прямо перед собой.
        Меня слегка замутило, когда я перестроил свое зрение и вновь погрузился в очередное цветовое пятно. Интересно, что вообще происходит? Я брежу из-за наркоза, к примеру, или все так и должно быть? Туннель, цветовые пятна, напугавшая меня тень?.. И я что, в самом деле лечу?
        - Можете открыть глаза.
        Я послушался и тут же чуть не упал с дроида, выполнявшего все это время роль операционного стола - сознание все еще мчалось в пространстве, и умиротворенность терапевтического блока под куполом его явно смутила.
        Перед глазами мельтешили синие круги, с минуту я лежал, стараясь не двигаться, потом потихоньку сел. Покрутил головой - нет, все нормально, ориентация в пространстве вернулась, «вертолетов» не наблюдается. Так, теперь откроем ауру. Вот он, чип, мерцает все тем же глубоким синим цветом, резко контрастируя с медалью. Квадратный, выпуклый, с еле заметными ножками, которые... ничего себе, да они же и впрямь цепляются за ауру, мне не показалось! Выглядело все это довольно странно: как будто в подрагивающей пустоте появились едва заметные вдавливания. Наверное, все-таки процесс вживления действительно сложный - не просто же так он назван подобным образом.
        Ладно, теперь перейдем к главному - собственно, для чего я все это и затеял. Я потянулся сознанием к чипу и тронул его. Тот отозвался, и перед моими глазами открылась панель управления кораблем. Да-да, именно кораблем, потому что сейчас фрегат лорда Арика был в этом режиме. А в базу я мог его перевести одним движением в собственной ауре, причем без всяких браслетов! Вот только делать так, разумеется, не стал - еще не хватало пропасть в гиперпространстве, ставя опасные эксперименты. А вот просмотреть основные узлы, две торпеды и один-единственный сверхтяжелый танк (другие машины ведь остались на Хризалисе) - это пожалуйста. Что ж, такой способ управления гораздо удобнее, чем необходимость опираться на браслеты. Впрочем, те мне особо и не мешали, так что улучшение можно занести в приятные новости, но и только...
        А вот теперь можно и погрузиться в восстановительный сон. Выбрав в меню терапевтической камеры эту опцию, я почувствовал, как погружаюсь в объятия Морфея. Странно это все же звучит...
        ...Я бежал по невероятно зеленой траве к горизонту, за который сейчас закатывалось теплое рыжее солнце. Пахло прохладной землей, цветами, боковой ветер приносил хвойный аромат. А я все бежал и бежал, силясь угнаться за рыжей косматой звездой.
        - Максим!
        Я так и не понял, кто меня позвал, и проснулся все в той же медкамере. Только дроид, ставший на сей раз кроватью, перестроился так, что я лежал на нем с максимальным комфортом - даже мягкая подушка надулась, а с двух сторон появились маленькие бортики. Почти как в поезде на верхней полке, только... более технологичные, что ли.
        - Поздравляю, - женский голос звучал по-прежнему плавно, но без особенных интонаций. - Сеанс восстанавливающего сна завершен. Общее время: девять часов тридцать семь минут четыре секунды.
        Услышав это, я вскочил, едва не зацепившись за бортики, на что все тот же голос проговорил с уже заметной укоризной:
        - Будьте внимательны и осторожны. Даже легкая травма может на какое-то время вывести вас из строя.
        - Да понял я, спасибо, - зачем-то пробормотал я в адрес кибернетической медсестры, а потом вывел перед собой меню управления отсеком.
        Пора срочно возвращаться на мостик! А то я ведь думал, что медицинский сон займет гораздо меньше времени, чем обычный, а в итоге - почти десять часов я провел в отключке. Это же весь путь до Белой звезды! Неужели я пропустил момент прибытия? К счастью, мой приступ паники оказался необоснованным - корабль по-прежнему летел в гиперпространстве. Вновь оседлав медицинского дроида и приказав доставить меня на мостик, я добрался до места назначения и сел в капитанское кресло, проверив данные полета. Еще восемь минут, отлично.
        Я приказал корабельной системе разбудить своих спутников и собрать их на боевых постах - уверен, что в отличие от меня остальные позаботились о будильниках, но так мне будет спокойнее... Неожиданно тело охватило волнением. Мы ведь почти прибыли к самой главной точке всей нашей авантюры! И теперь нам кровь из носу надо как-то пробиться через защитный пояс, о котором мы, по сути, ничего не знаем.
        Не считать же, в самом деле, инструкцией по применению эпос о Триане с Идой.

        Глава 65. Сверхтяжелый

        - Звали, капитан? - первым на мостике появился Карл.
        - Как спалось? - кивнув, спросил я.
        - Мне нужно мало времени, чтобы восстановиться, - пожал плечами помощник Бенито. - Три часа, и я уже как огурчик.
        - Чем же ты занимался оставшееся время? - озадачился я.
        Маленький Карл неожиданно потупил взгляд, будто студент-первокурсник, потом посмотрел на меня и уже с гордой улыбкой заявил:
        - Я починил танк.
        Я смотрел на своего офицера-тактика и не знал, что ему ответить. Впрочем, кое-что все же напрашивается:
        - Отлично! Молодец, Карл!
        В этот момент, позевывая, на мостике появился Бенито, а следом за ним бодрый Киллиан и посвежевшие Айла с принцессой. Какая же Ами все-таки красивая. Я невольно проследил за ней взглядом и улыбнулся, отвесив легкий приветственный поклон. Девушка разместилась в кресле штурмана и одарила меня ответной улыбкой. Как-то все настолько хорошо, что даже пугает...
        - Ладно, Карл, рассказывай, - обернулся я к помощнику Бенито.
        Тот оглядел всех присутствующих, окруживших его, и принялся докладывать. Подробно и обстоятельно.
        - Так как мы потеряли большую часть наших танков на Хризалисе, - сказал он, - мне, как офицеру-тактику, необходимо было решить проблему нехватки вооружения. С помощью ремонтных дроидов я собрал целые запчасти с разбитых псами машин и починил танк типа АА. Там всего-то и не хватало, что запасного энергоблока и пары силовых передаточных цепей.
        Настолько у него все это просто было, что мне на долю секунды показалось, будто я и сам смог бы поставить на колеса, вернее, на гусеницы сверхтяжелый танк. Но нет - уверен, Карлу пришлось серьезно попотеть, особенно с учетом того, что помощник Бена потратил на это целых шесть часов.
        - Что ж, бронированное прикрытие для прорыва на поверхности Фьёрна у нас теперь есть, - резюмировал я. - Остается лишь разобраться, что собой представляет этот силовой пояс и как через него пробиться.
        На мостике повисла неловкая тишина - ни у кого пока не было дельных мыслей на этот счет. А тут как раз корабельная система сообщила о том, что пора выходить из гиперпространства. Что ж, сейчас мы все увидим собственными глазами.
        - Всем занять свои места! - приказал я, и моя небольшая команда тут же рассредоточилась, подключившись к работе.
        Главный монитор разделился на несколько секторов - Айла следила за внешним периметром, который пока казался размазанным во времени и пространстве. Три... два... один.
        Привычное ощущение свободного падения с заложенными ушами, и вот мы уже в обычном космосе. Тоже холодным и негостеприимном, как и гиперпространство, но все же каким-то, что ли, родным. Тут хотя бы все понятно, а вот с тем, откуда мы пришли, еще даже ученые вели до конца не разобрались, насколько я знаю.
        - Вот она, Белая звезда, - завороженно прошептала Ами.
        И я ее прекрасно понимал. Почти всю поверхность главного монитора занимал синевато-белый пылающий шар. Несмотря на то, что свет у белых карликов тусклый, невооруженным глазом смотреть на них долго тоже не рекомендовалось. А потому корабельная оптика щадила наши глаза, слегка приглушив яркость, но даже так Фьёрн поражал воображение. Поверхность звезды пульсировала словно живой организм, она изрыгала фонтаны пламени, лопалась ярко-белыми пузырями и время от времени исходила волнами, прокатывавшимися по поверхности со скоростью тысячи километров в секунду.
        - Потрясающе! - воскликнула Айла, до этого явно пытавшаяся подобрать более сложный эпитет, но не смогла.
        - А где же силовой пояс? - я прищурился, вглядываясь в изображение.
        - В системе Фьёрна семь планет, - подал голос Киллиан. - Маури, согласно преданиям, жили на четвертой от звезды.
        - «Четвертый шар от пламени, зеленый с голубым, - прикрыв глаза, процитировала Ами. - Цвета родного знамени, что не испортил дым».
        - Триан и Ида? - с пренебрежением знатока уточнил я.
        - Не совсем, - улыбнулась принцесса. - Это «Песнь Аронклава», автор неизвестен. Исследователи полагают, что стихи были написаны одновременно с историей знаменитых влюбленных. Она, кстати, в прозе.
        И Ами довольно-таки несерьезно для принцессы взяла и подмигнула мне. Нервничает же наверняка, вот и позволяет себе немного больше, чем обычно.
        - Вот он, - Айла вывела на главный экран изображение мутного шара, затем приблизила изображение.
        С виду обычная планета, даже слишком, на мой взгляд, похожая на Землю. Облака, закручивающиеся по спирали, желто-зеленые материки, местами покрытые буро-черными пятнами словно гигантскими пожарищами. Океаны, ближе к полюсам покрытые льдами... И горы, высоченные пики, которые хорошо просматривались на детальном изображении, транслируемом главным телескопом нашего фрегата. В общем, если бы не они, то ничего особенного этот четвертый спутник Фьёрна собой не представлял бы. Но почему мой взгляд все время пытается за что-то зацепиться и опять-таки все время соскальзывает?
        - Защитный пояс, - выдохнул Бенито. - Это точно та самая планета. Они не перекрывали всю систему, им нужно было только лишь защитить путь на поверхность.
        Теперь и я, наконец, заметил: то, что я улавливал лишь краем сознания, периодические яркие сполохи в разных точках родины маури, на долю мгновения делали изображение менее четким. А затем все снова разглаживалось, но не в этот раз - как будто бы гигантский мыльный пузырь накрыл четвертую планету системы Фьёрна, смешав в одну цветовую кашу видимую поверхность.
        - Надо приблизиться, - предложила Ами.
        В ее голосе было хорошо слышно напряжение, которое передалось и мне, и остальным. Защитная пленка вновь стала прозрачной, но нужный эффект все же был достигнут - она пугала. Более того, вызывала какой-то древний ползучий ужас, не имеющий ничего общего с обычной осторожностью при виде опасности. Я почему-то живо представил, как сгорают заживо Ида с Трианом, как за пару-тройку секунд от них не остается ни уголька... Меня с отвращением передернуло.
        - Курс - на четвертую планету! - скомандовал я, и корабль двинулся вперед.
        - Кажется, она тоже называется Фьёрном, - подсказал Киллиан.
        - Удобно, - прокомментировал я. А что тут еще можно сказать?
        По мере приближения к планете страх почему-то не усиливался, а напротив, ослабевал. Как будто в системе родной звезды маури был еще один защитный пояс, что действовал исключительно на психику. А теперь мы его преодолели, и все в порядке.
        Эх, если бы и со следующим все было так просто.

        Глава 66. Смертники

        - А есть какие-то записи о попытках преодолеть этот щит? Хотя бы в каком направлении нужно двигаться?
        - Может быть, запитать по максимуму щит и на скорости пробиться к поверхности? - Бен высказал свое предположение, но было видно, что он и сам в него не верит.
        - Даже если мы включим все щиты на максимум, с нашим количеством батареек даже на таком корабле продержимся в лучшем случае минуты две, - безжалостно выдала Ами. - А этот пояс, он не только сжигает, но и создает поле гравитации, замедляющее наше передвижение. Древние маури, похоже, использовали его не только, чтобы обезопасить себя от вражеских кораблей, но и даже чтобы остановить возможный обстрел с орбиты.
        - Это то, что узнал в своих исследованиях отряд Колонеля? - предположил я, вспомнив рассказ старого графа.
        Ами кивнула - ну, конечно, не я один постарался заранее пообщаться с нужными людьми, и это хорошо. Теперь принцесса, по крайней мере, в курсе того, что точно не сработает.
        Какого максимума они тогда добились даже с использованием петли? Всего двенадцать минут? Стоп! А что если пойти от обратного - если мы будем использовать не энергию и скорость, а, наоборот, вытягивание силы и постепенное движение? Как генератор пробоя...
        - Генераторы пробоя! - воскликнул я уже вслух. - А что, если попробовать с их помощью преодолеть щит?
        Я подробно рассказал о своей теории, меня внимательно выслушали и... с ходу огорошили.
        - Во-первых, такого оборудования у нас нет, - сказал Бен. - А во-вторых, сильнейшая раса во вселенной вряд ли поставила бы щит, который уязвим перед генераторами пробоя.
        - Будет надо, слетаем за генераторами! - мне не хотелось сдаваться. - Но я сейчас говорю не про них, а про сам принцип.
        - Лорд Мак прав, - неожиданно поддержала меня Айла. - Это не ответ, но если рассмотреть его слова как теорию, то действительно можно предположить принцип работы пояса.
        Ну вот! Не совсем то, чего я хотел, но, главное, мы сдвинулись с мертвой точки. Я теперь как Эйнштейн: придумал теорию-основу, а остальные пусть думают, как с ее помощью что-нибудь воплотить в жизнь.
        - Скорее всего, - продолжала тем временем помощница Бена, - все, кто пытался пробиться на Фьёрн, использовали принцип «пробоя». На быстрой скорости тебя просто давит поле гравитации, а на медленной - можно какое-то время оставаться в живых и преодолевать его. Но тут, как мне кажется, мы столкнулись с комбинированной техникой. Толщина пояса наверняка такая, что за время, проведенное в нем, все живое умирает от воздействия иной природы.
        - Например, высокой температуры, - кивнул я, вновь вспоминая историю Триана и Иды.
        - Безумно высокой температуры, - поправила меня Айла, смешно поморгав своими широкими глазами. - Такой, которой не выдержит ни один сплав.
        - И нагревание, я так думаю, начинается именно от внешнего воздействия, - продолжил развивать мысль уже Бен. - Вряд ли там все время бушует плазма - мы бы это увидели...
        - И к тому же сами маури бы не выдержали, - закончила за него Ами. - Планета бы сгорела сразу после активации пояса.
        - Чертовы древние технологии, - недовольно буркнул барон Бенито.
        - Но выхода, я так понимаю, у нас все равно нет? - подытожил я. - Значит, надо все-таки пробовать прорываться. Испытаем на дроидах, у нас на борту их хватает.
        - Можно попробовать, - оживился мой вассал. - Не так ли, принцесса?
        - Надо спуститься как можно ближе к поясу, - кивнув Бену в ответ, задумалась Ами. - Зависнем над ним и начнем выпускать дроидов.
        Идея была, откровенно говоря, так себе. И принцесса, хоть и согласилась попытаться, явно не разделяла энтузиазма барона. Тут набитые батарейками корабли сгорали, а мы дроидами хотим Фьёрн взять...
        И все же лучше пробовать хоть что-то - глядишь какие-то новые данные сможем получить, которые прольют свет на физику защитного пояса. Например, с какой скоростью будут сгорать дроиды и какой материал окажется наиболее крепким. Главное сейчас - не коснуться брюхом смертоносной защиты. А еще я надеюсь, что у пояса нет никакого дополнительного невидимого поля. Снижаемся аккуратно... Еще медленнее. Еще... Достаточно, иначе нас затянет гравитацией, и пиши пропало.
        Оказалось, я зря волновался - с небольшого расстояния пояс был отлично виден. Словно мутноватое стекло, по которому периодически пробегали сполохи.
        - Разведывательным дронам приготовиться! - приказал я.
        - Стойте! - закричал вдруг Бенито. - Айла, приблизь-ка!
        Изображение на главном экране сменилось, и я чуть было не рассмеялся от смешанных чувств. Гора. Огромная одинокая гора, пробившая своей вершиной защитный пояс, края которого заметно искрились. Она была настолько большой, что я свободно мог бы посадить на нее корабль. Пожалуй, так я и сделаю - устроим на ней штаб. А все-таки Бен молодец - проверил нашу высоту, потом соотнес с данными, собранными при облете планеты, и заметил такую вот интересную аномалию. А ведь я мог бы и сам догадаться - взять ту же легенду, там это явно не говорилось, но те двое вели явно высаживались на поверхность. И, кажется, мы нашли ту самую точку, где это происходило.
        - Летим к горе, - я запросил у системы координаты и направил туда корабль.
        - Давайте только перед посадкой еще на всякий случай дроидами проверим, - Айла в очередной раз доказала свое благоразумие, когда наша цель показалась на горизонте.
        По ее команде десяток трапециевидных летающих помощников обогнул торчащую из пояса вершину, доказав нам, что садиться безопасно, и уже после этого я направил космолет на пологую поверхность. Какая-то птица порхнула от места посадки, попала в поток воздуха от замирающих двигателей, повредила крылья и слетела в пропасть - прямо в посверкивающий пояс. Яркая вспышка, черный дым, и от пернатой не осталось ничего кроме горстки пепла, да и то, наверное, это я уже нафантазировал.
        - Откуда здесь мог взяться кто-то живой? - удивился Бенито. - Не с поверхности же они прибывают.
        - Гора довольно обширная, - ответила Ами. - Наверняка здесь своя маленькая экологическая ниша. Думаю, во времена, когда это поле работало не постоянно, кто-то из местной фауны мог сюда и перебраться. Потом вот выжил как-то, привык и теперь считает, что иного мира и быть не может...
        Корабль слегка качнуло, и в следующую секунду он замер. Мы были на твердой поверхности над смертоносным поясом.
        - Выходим? - нарочито бодро предложил я.
        Воздух на вершине горы был довольно разреженным, поэтому мы надели скафандры, чтобы не страдать от нехватки кислорода. Мучимый любопытством, я осторожно приблизился к краю защитного пояса и внимательно всмотрелся в него.
        Такое ощущение, будто каменную породу лижет жидкое стекло. Хотя на самом деле ничего такого нет - просто искаженный силовым полем воздух. Сунься туда хоть пальцем, и все - здравствуй, новая петля.

        Глава 67. Искать и найти

        - Кажется, что ничего опасного нет, - я даже улыбнулся, отмечая тот факт, что самые страшные вещи выглядят порой безобидно.
        - Можем попробовать нырнуть туда, но я пас, - отшутился Бен. - Если хочешь - попробуй, только я бы не советовал.
        Ами подошла ко мне, наклонилась, всматриваясь в изломанный воздух, задумалась.
        - Карл, говоришь, ты починил сверхтяжелый танк? - обратилась она к молчаливому коротышке. - Если я правильно понимаю номенклатуру техники маури, то у него щиты будут как у нашего фрегата, а учитывая разницу в размерах, удельное сопротивление будет и того выше.
        - Так точно, ваше высочество, - подтвердил помощник барона Бенито.
        - Хорошая мысль, - одобрил я, глядя на принцессу. - АА, выбраться из десантного отсека!
        Раздался дребезжащий гул, и через боковой шлюз на небольшой горный пятачок, лязгая гусеницами, выехал танк. Величиной он был с небольшой частный дом, по бокам квадратной башни мигали синие огоньки, короткая пушка дублировалась тарелкой негатора. Еще две миниатюрные башни с бластерами прижались к бортам.
        - АА, двигайся на минимальной скорости вниз по склону, - я продолжал выдавать танку инструкции.
        Боевая машина взревела и, активировав щит, направилась к границе горы и пояса маури. Вот она уже почти коснулась гусеницами разломанного воздуха. Вот заехала внутрь, оглушительно скрипя. Защитное поле словно бы зашевелилось, заволновалось - как море в шторм... Танк полностью скрылся в опять напомнившей мне жидкое стекло субстанции и продолжал вгрызаться в нее. Неужели получилось?
        Карл с Айлой что-то неразборчиво крикнули, но, судя по интонации, они явно довольны. Бен завороженно смотрел на удаляющийся танк, едва заметно улыбаясь, и только лицо Ами выражало невероятное напряжение.
        Громкий хруст и визг лопнувшего металла заставил каждого из нас вздрогнуть. Сверхтяжелый танк класса АА остановился всего в нескольких метрах от поверхности полупрозрачного моря и в следующую секунду сложился как модель из бумаги. Затем он вспыхнул, почернел и начал плавиться, напоминая теперь уже парафиновую свечу. Меньше минуты ушло на то, чтобы от мощной боевой машины осталась лишь блестящая лужа с противного вида черными вкраплениями.
        Жаль... Было бы наивно, конечно, рассчитывать, что у нас так просто все получится, но так хотелось...
        - Что и требовалось доказать, - как-то грустно изрек Бенито, констатируя печальный факт.
        Айла и Карл о чем-то возбужденно переговаривались, старый космический волк Киллиан сосредоточенно вглядывался в то, что совсем недавно было танком. А вот Ами даже отвернулась. Я подошел к ней, легонько тронул за плечо...
        - Ты в порядке? - простой вопрос, но как много он может значить.
        - Я... не думала, что это закончится вот так, - принцесса выглядела разочарованной и какой-то беспомощной. - Мы добрались до Белой звезды, по сути, даже высадились на поверхность, хоть это и вершина горы... А ничего не изменилось! Вряд ли мы найдем дорогу вниз - это никто не смог сделать до нас, а мы не особенные. А здесь... Здесь ничего нет! Просто неназванный древний пик, просто бесчувственный камень! Никаких ответов, ничего, что помогло бы понять происходящее и что-то исправить!
        И что это она так распереживалась? Вообще-то, мы еще не попробовали самый главный вариант, ради которого сюда изначально и летели - найти базу маури и попытаться понять, как она связана с тайной этой планеты... Вот только принцессе, похоже, сейчас нужны не аргументы, а просто поддержка.
        - Понимаю, - кивнул я. - Но надежда умирает последней, так говорят у нас, на Земле.
        - У нас есть похожая поговорка, - Ами даже улыбнулась, - однако это всего лишь слова.
        Она молчала и, задумавшись о чем-то своем, смотрела куда-то в пустоту. И что мне делать?
        - Хм, - стоящий рядом Бен зачем-то взял и ткнул меня локтем. Чего это он?
        Хотя я, кажется, понял, на что это пройдоха-контрабандист намекает своему лорду.
        - Рано или поздно слова превращаются в поступки, - я подошел поближе к принцессе и медленно, словно боясь сломать это хрупкое доверие, что возникло между нами, обнял ее и прижал к себе.
        - Спасибо, - через минуту, что мы так простояли, Ами отстранилась, а потом по-детски ткнула меня кулаком в плечо. - Что-то я расклеилась, но теперь все в порядке. Займемся делом?
        - Каким? - немного растерялся Карл, еще переживающий потерю своего танка.
        - Будем снова искать базу маури, - я потрепал маленького помощника Бена по шлему. Что-то после слов Ами у меня настроение стало уж больно хорошим. - В прошлый раз мы нашли планету. Сейчас найдем точку, где она расположена...
        - Ну, конечно, - Карл оживился. - База ведь должна быть на поверхности, и, возможно, именно в том месте мы и найдем способ, как проникнуть вниз.
        - Необязательно так, - возразила Ами. - На мой взгляд, скорее всего, сама база и окажется тем самым способом, что позволит нам спуститься.
        Я тут же совсем по-новому посмотрел на наш фрегат и на всякий случай нашел в меню пункт о смене режима с летающего на стационарный. Ами же тем временем уселась на густой лишайник, предварительно осмотрев его на наличие опасных насекомых, и прикрыла глаза. Начался новый поиск.
        Киллиан, Бенито и оба его помощника осторожно, стараясь не шуметь, приблизились к принцессе.
        - Есть шанс? - шепнул мне на ухо бывший контрабандист.
        - Будем надеяться, - так же тихо ответил я.
        Чтобы не мешать Ами, мы все-таки отошли чуть подальше, но при этом оставив ее в поле зрения. Мало ли что. Я осмотрелся по сторонам - на сотни и тысячи километров наша гора была единственной, что возвышалась над поясом. Может, база императора Ревака где-то здесь, под нами? Это было бы логично - но зачем искать то, не знаю что, если можно немного подождать и получить точные координаты?

        Глава 68. Перемены

        - Здесь ни одного зверя, - грустно проговорил Карл. - Только какие-то насекомые, да те мелкие пташки...
        Он потянулся рукой к плечу, видимо, собирался погладить ворона, но потом вспомнил, что благоразумно оставил того на корабле, посчитав, по всей видимости, что не стоит рисковать жизнью питомца.
        - Конечно, даже если бы кто покрупнее оказался тут до поднятия щита, им было бы все равно не выжить, - пожала плечами Айла. - Слишком маленькая территория, чтобы им хватило еды для минимального поддержания популяции.
        Было видно, что эти двое просто не хотят молчать, а потому завели разговор ни о чем и обо всем одновременно. Пожалуй, я могу их понять - одинокая гора посреди смертельного моря энергии не может не напрягать.
        - Поиск... - непривычно глухим голосом произнесла Ами, заставив нас повернуться к ней. - Я чувствую поиск, кто-то использовал его, как и я...
        Черт побери, и кто это может быть? Ревак? Сильно сомневаюсь - у него, я так понял, и без этого были готовые координаты. А вот кто-то еще, как, например, алвы - это вполне вероятно. Может, они нас поэтому и находили столь быстро до этого? Тоже использовали способность вроде поиска? А значит, могли и чувствовать ее, как сейчас принцесса...
        Или повстанцы... Эти ведь тоже только недавно, пару петель назад, нашли сюда дорогу... Учитывая, что следов алвов тут нет, наверно, все же эта версия будет ближе к истине. Сопротивление открыло для себя путь к Фьёрну, а заодно и насторожило червелицых, отыгравшихся на нас, когда Ами решила повторить технику «поиска».
        - Тревога! Тревога! - закричал Карл, указывая в небо, но я и так уже видел космолет с до боли знакомой эмблемой.
        Ну вот, вспомни... кое-кого, и он тут же является во всей красе.
        - Крок ее подери, Лана! - застонала от раздражения и обиды принцесса, тоже опознавшая герб Колонелей, который вместе с белой лилией украшал нос корабля повстанцев.
        - Все на корабль! - крикнул я. - Дадим им бой!
        - С удовольствием! - потер руки Бенито.
        Я подхватил ослабевшую после прерванного поиска принцессу и потащил ее к шлюзу, остальная команда, не отставая, следовала за нами.
        Итак, закрыть шлюз, бегом на мостик, занять места! Ами держалась молодцом, хотя было видно, что последняя техника далась ей непросто - видимо, сказалась общая усталость. Или то, что на этот раз она была вынуждена обходиться без наомита...
        Корабль слушался меня как родной, прыгнув со скалы в атмосферу и выйдя на боевой разворот. Ну что, Лана, посмотрим, кто кого? А вот и еще один космолет повстанцев -бой будет немного сложнее, чем я предполагал изначально. Но что смогут обычные корабли против фрегата маури? Впрочем, я не собираюсь экономить и оставлять им даже призрачный шанс на победу.
        - Бенито, приготовь торпеду! - скомандовал я.
        Сопротивление как раз еще не знакомо с моей тактикой, которую я использовал в схватке с алвами. Так что минус один корабль уже почти реальность, а не расчеты...
        - Корабль повстанцев просит видеосвязь! - доложила Айла Икара.
        - Хм! - удивился я и повернулся к Ами. - Что скажешь?
        - Держи с ними ухо востро, - проговорила принцесса. - И будь готов в любую секунду атаковать - что-то здесь не так.
        Корабль Ланы зажег зеленые бортовые огни, показывая, что экипаж готов к переговорам. Второй космолет, очевидно, силы поддержки, убрался на безопасное расстояние и тоже включил иллюминацию.
        - О, какая приятная неожиданность! - белоснежно улыбнулась дочь графа Колонеля, когда Айла установила соединение. - Лорд Солдок, он же Желтый шлем, и моя старая подруга!
        Я постарался рассмотреть, что же происходит за спиной у вели-повстанки, но фон размывался, похоже, специально, чтобы не выдать каких-то секретов. Впрочем, коммандера в виде светлого пятна я смог узнать, несмотря даже на такие предосторожности. Но на этот раз тот, похоже, решил отойти в сторону и уступить переговоры своей помощнице.
        - Приветствую тебя, Лана, - принцесса тем временем сдержанно кивнула своей старой подруге. - Чего ты хочешь?
        - Того же, что и вы все, - словно бы удивилась наша визави. - Найти родину маури.
        - Уже нашли, - ответила принцесса. - И что дальше?
        Лана встала со своего кресла и, явно желая привлечь внимание к своей фигуре, подошла ближе к своему обзорному экрану. Оранжево-серый комбинезон обтягивал ее тело, спортивное и тренированное, а еще - резко контрастировавшее с усталым и осунувшимся лицом.
        - Давайте начистоту, - вся напускная бодрость мгновенно сошла с дочери Колонеля. - Мы все знаем, что Фьёрн - это не просто новое оружие. Это шанс одолеть наших общих врагов - алвов. Недоразумения между империей и Сопротивлением в этом случае не более чем подростковые разборки. Речь идет о нашем общем выживании.
        - И что ты хочешь нам предложить? - спросила принцесса, наклонив голову набок. - Вместе сражаться с червелицыми?
        - Полагаю, никто из нас не будет спорить с тем, что это самая логичная мысль, - пожала плечами Лана. - У меня есть возможность проникнуть на Фьёрн без потерь, у вас - сила империи и поддержка великих домов.
        - Ты нашла способ пройти через пояс? - я не выдержал и ворвался в беседу двух девушек-вели.
        - Нашла не я, - покачала головой Лана. - Но это и неважно. Предлагаю спуститься и обсудить детали.
        - Ох, не стоит, - проворчал Бенито.
        - Не та ситуация, барон Солдок, - усмехнулась Лана. - Кстати, поздравляю. Смотрю, наш новоявленный лорд времени зря не теряет. Так что лучше поторопиться - чувствую, скоро здесь будет наша общая знакомая Аса Кино при поддержке своего флота. А ей я бы не давала фору.
        - А она разве не с вами сюда летает? - похоже, я заразился от Бена подозрительностью.
        - Нет, теперь нет, - Лана покачала головой, и синяки под ее глазами стали еще заметнее. - Последние две петли она не выходит с нами на связь и, вообще, приняла сторону Величайшего.
        Как интересно. Не через нее ли, кстати, гнарфы в прошлый раз вышли на нашу операцию по поимке вивисектора на Земле?.. Вроде бы все логично, но почему-то меня продолжает грызть червячок беспокойства.
        - У нее тоже есть способ обойти защиту маури? - Ами тем временем снова взяла разговор в свои руки.
        - Я почти в этом уверена, - кивнула Лана.
        Она пристально посмотрела на принцессу, потом на меня.
        - Я понимаю, - вздохнула девушка, тряхнув волосами. - У нас с вами не всегда было взаимопонимание, но теперь... повторюсь - ситуация изменилась. Алвы против нас, против вас, против всех. Они не делят живущих в обозримой вселенной на империю и Сопротивление. Есть только они и те, кого они не приемлют видеть живыми. Ну же? Мне что, жизнью отца поклясться?
        Голос юной графини дрогнул, а глаза увлажнились. Неужели это предательство тех, кого она считала союзниками, так на нее подействовало?

        Глава 69. Сила слова

        Ами смерила взглядом Лану, замершую по ту сторону экрана, а потом повернулась ко мне, на время отключив связь, чтобы нас не подслушивали.
        - Мне надо ее увидеть, тогда я смогу точно сказать, искренне она говорит или нет.
        - Проверил усиленным проявлением - на их корабле стандартные щиты, ничего необычного нет, - я тоже поделился своими мыслями. - Обычным бы еще достать, но разобрать что-то полезное тоже получится только при личном контакте.
        - То есть предлагаете ее послушать? - Бен даже вскочил на ноги, кипя от негодования. Похоже, он бы переговоры с повстанцами точно не стал рассматривать.
        - Она сказала, что знает способ попасть под щит...
        - Врет! Будь это так, они бы уже давно прятались под ним от наших орудий!
        - Но если им нужна, например, наша гора?
        - Тогда... - Бен в итоге не нашел, что сказать, и просто махнул рукой.
        - Никто не будет совсем уж рисковать, - Ами наконец-то вмешалась в разговор и всех успокоила. - Сначала спущусь я одна. Если что-то пойдет не так, Мак предупредит нас в следующей петле. Если же Лана не соврет, тогда уже и вы спуститесь к нам.
        - Если они тебя обманут, то мы сначала сожжем дотла их суденышки, потом их самих, а потом уже, может быть, подумаем о следующей петле, - Бен сжал кулаки. И откуда столько негативных эмоций? Был неприятный опыт общения с Сопротивлением? Я вот, кстати, об этом ничего не знаю.
        Ами тем временем рассказала Лане о наших условиях, и та, на удивление, согласилась. Корабль повстанцев тут же снял щит и, словно забыв о наших орудиях, спокойно приземлился на вершину горы. Туда, где еще недавно стояли мы сами.
        Следом вылетел челнок с Ами и отправленной с ней за компанию Айлой. Бен предложил, что если принцесса сможет проверить всех с помощью медитации, то его маленькая подручная пустит в ход уже более высокотехнологичные способы вроде дистанционных сканеров ауры и ДНК.
        И вот внизу под нашими пристальными взглядами, сопровождающими действо через видеотрансляцию высотных дроидов-разведчиков, навстречу друг другу прошли две такие хрупкие и изящные фигуры. Вот они остановились и начали разговаривать... А я все ждал, ждал, что в любой момент что-то может пойти не так. Нападут повстанцы, появится кто-то еще, взорвется местное солнце... Но время шло, а ничего так и не происходило.
        - Пятнадцать минут. О чем, крок побери, можно так долго болтать? - первым не выдержал Бен. Похоже, как и я, такого развития событий он точно не ожидал.
        - Ну, может, о парнях? - мне ничего не пришло в голову, кроме как пошутить.
        А потом мы снова принялись сидеть и изводить себя, отслеживая все изменения в энергетике наших противников внизу и кораблей в космосе.
        - Мак, - принцесса, наконец, все-таки вызвала меня. - Я проверила, это действительно Лана и она действительно верит в то, что нам предлагает. Так что давайте спускайтесь, и дальше уже будем все решать вместе. От них сейчас еще подойдет коммандер, так что в итоге можно будет обсудить сотрудничество в полном объеме.
        - Назови мне последние цифры кода, что я тебе передавал в этой петле, - я на всякий случай решил проверить, что Ами не подменили или каким-то образом не взяли под контроль.
        - 8 Бета, 7 Дельта, 1723... Достаточно? - Ами ответила сразу же, и я понял, что больше причин не спускаться у меня не осталось.
        - Только все равно держитесь настороже. Карл, подтащи поближе к шлюзу всех наших оставшихся дроидов, чтобы они смогли нам помочь, если что, - подстраховавшись с этой стороны, я стал поспокойнее и уже почти не нервничая посадил наш фрегат рядом с посудиной Сопротивления.
        - Привет от папы, он будет рад, что ты все же взялась за ум и решила подумать и о своей родине, - я немного нагло поприветствовал Лану, но та ни капли не обиделась.
        - Да, он был целиком и полностью прав, порой ошибки юности просто надо признать и начать искупать, - дочка Колонеля протянула мне ладонь для рукопожатия, ну, а я позволил последнюю вольность своей паранойе.
        Проявление
        Техника, показанная отцом Ланы, позволяла увидеть, есть ли у разумного следы внушений или ментальных техник в ауре. Так вот в случае с повстанкой я неожиданно не увидел ничего. Это не было похоже на те случаи, когда аура моих друзей или противников была в принципе чиста - нет, Лана была словно отгорожена от меня стальной оболочкой.
        - Точно, а я ведь и забыла, что ты так можешь, - понимающая улыбка на лице девушки сменилась хищным оскалом. - Впрочем, уже поздно. Пусть геном Ганреев и не может скрыть сам себя от нашей семейной техники, главное, что медитации императорской семьи он не по зубам! И теперь вы в моих руках...
        - Лана, о чем ты? - Ами задала вопрос, одновременно выставляя вокруг себя и нас все возможные щиты.
        - Она сказала, геном Ганреев! Это же один из ушедших родов вели... Вы связались с вивисектором! - в отличие от принцессы, переживающей социальную часть происходящего, я сразу обратил внимание на главное.
        - С Алекком Кроу, - к нам медленно начал приближаться коммандер. - Это его знания позволили нам так быстро развиваться, превратившись из небольшой группы, обреченной на провал, в реальную силу.
        - Карл... - я напомнил помощнику Бена, что сейчас самое время пустить в ход наших дроидов.
        Киллиан сразу же отошел в сторону, освобождая нашим помощникам прямой путь к врагам, Ами с Айлой тоже быстро среагировали, вот только никто так и не появился.
        - Они не отвечают, - растерянно пробормотал Карл и удивленно посмотрел на меня.
        - Вы про своих роботов? - уточнил коммандер с легкой усмешкой на лице. - Я подумал, что будет излишним оставлять их у вас под контролем, и мои химеры вывели их всех из строя.
        Химеры? И тут я увидел, как из нашего корабля выходят творения вивисектора - ну, конечно! Коммандер все спланировал заранее: обман принцессы, наш спуск, пара секунд на пикировку... А в это время его отборный отряд техниками Гауссов пробивал себе проход на корабль и, заглушив связь, лишал нас надежды на подкрепление и бегство.
        Впрочем, у меня еще есть пара козырей в запасе. Голые техники тут вряд ли помогут, а вот сбежать мы еще сможем... если быстро активировать браслет, то как минимум Бена и Ами я смогу перенести с собой на Клейцер.
        Внушение
        Я попробовал использовать технику, чтобы перенести нас на свою базу через привязанный к ней браслет, но Лана оказалась быстрее. С ее чхеду-бона сорвался полигон и словно пуля пробил мне плечо, заставив меня вскрикнуть, а руку безвольно повиснуть.
        - Что вы так удивленно смотрите? - дочь старого графа довольно расхохоталась.
        - Ты пробила три щита, в том числе щит ан-до, - Ами как-то по-новому посмотрела на свою старую подругу.
        - Удивлены? - Лана наслаждалась происходящим. - Оказывается, капсулировать можно не только голые техники, но и полигоны. Очень удобно. Кстати, ты...
        Она ткнула пальцем в мою сторону.

        Глава 70. Жить

        - Да? - я пытался найти выход, но ничего не приходило в голову. Да и как, когда там все это время билась одна-единственная мысль: «она знает...».
        - Твои браслеты. Неужели ты думал, что после стольких использований никто не догадается об их связи с техникой маури?
        В этот момент с бона Ланы сорвалось еще два полигона, и я, заорав от боли, упал на камень скалы, глядя на обрубки, оставшиеся мне вместо рук. Чертова психопатка, она отстрелила мне конечности по локоть, чтобы лишить возможности сохранить браслеты на тот случай, если я каким-то образом смогу себя убить... Сознание начало медленно гаснуть, но я пока держусь. Или нет? Дальше происходящее я воспринимал только урывками.
        - Почему, Лана? Как ты могла связаться с таким страшным существом? - Ами все-таки нашла способ отражать новую технику своей бывшей подруги, но было уже поздно. Все остальные уже лежали мертвыми, и им в отличие от меня Лана стреляла прямо в головы.
        - А ты не слушала меня? Когда империя сильна, ее не победить. Но, создав хаос, мы сможем сделать так, чтобы желающие подобрать власть сначала ослабили друг друга, а потом придет уже и наш черед.
        - Как говорил твой коммандер? Вы готовы на союз даже с дьяволом?
        - Даже с ним! - лидеру повстанцев, видимо, надоел затянувшийся бой, и он использовал вытягивание энергии на Ами, заставив ее щит исчезнуть прямо перед очередной пулей-полигоном Ланы.
        Вихрь эргонов - на этот раз я узнал технику, изученную недавно благодаря китсу. Вот, значит, какие еще знания есть у коммандера... Правда, мне сейчас от этого ни горячо, ни холодно. А вот лежащее неподалеку истерзанное тело принцессы - это гораздо хуже. Ами еще была жива, когда теперь уже явно бывшая подруга подошла к ней и с каким-то напускным равнодушием разрядила еще несколько пуль-полигонов. Принцесса дернулась в последний раз и затихла.
        - А что с ним будем делать? - Лана подошла поближе, и ее сапог опустился мне на шею.
        - Кроу будет через час, он и сожжет ему мозги, чтобы больше уже никогда не мешался у нас под ногами, - Озеров (насколько же мало в нем осталось человеческого!) окинул меня равнодушным взглядом.
        - И простим ему все те разы, когда он срывал нам планы? Когда мне приходилось делать вид, что я считаю его себе ровней? - глаза Ланы вспыхнули жаждой мести, и, похоже, это мой единственный шанс выжить.
        - Я - лорд, а ты - бастард, выкидыш даже твоего и так захудалого рода! - я попробовал плюнуть в прижимающую меня к камню ногу, но во рту не оказалось ни капли слюны.
        - Да что ты знаешь о захудалости и чести! - Лана явно взбесилась и еще сильнее вдавила меня в камень, а потом позвала коммандера. - Олег! Мне кажется, этот червяк не достоин того, чтобы показывать его нашему союзнику. Моих сил будет более чем достаточно, чтобы выжечь ему ауру, лишив способности использовать техники. А без них и без своих браслетов он будет обречен лишь следить за тем, как раз за разом наша победа становится все ближе и ближе.
        - Твое дело, - Озеров равнодушно пожал плечами.
        - Лана, ты же не такая... - понимая, что уже ничего не исправить, я этой фразой постарался сделать так, чтобы повстанка точно не передумала. Она думает, что обрекает меня на муки, а на самом деле дает шанс...
        В этот момент меня пронзила боль с большой буквы Б - если раньше, лишившись рук, я думал, что вот оно, самое страшное, что можно испытать, то теперь осознал свою ошибку. По сравнению с выжиганием ауры это были просто цветочки. Боль длилась и длилась, я чувствовал, как меня корежит изнутри...
        Резкий свет, визг шин, трущихся об асфальт - началась новая петля. Похоже, там, на Фьёрне, я так и не смог понять, как умер. А теперь на Земле не могу осознать, что жив. С искореженной аурой мне казалось, что мир стал черно-белым, все было такое блеклое, безвкусное, а еще тело - оно еле двигалось и совсем не хотело меня слушаться.
        - Ты как, парень? Что-то тебе совсем плохо, а ведь я тебя даже не задел, - я увидел склонившееся надо мной лицо вели Калу, таксиста, с которого началось мое так плохо закончившееся знакомство с петлей. - Да тебе в больницу надо! Держись, сейчас отвезу!
        Я почувствовал, как мое ослабевшее тело подхватили, а затем положили на заднее сидение такси - все же Калу неплохой человек, то есть вели... Сквозь запотевшее стекло начали мелькать окна проносящихся мимо домов, а я, пользуясь тем, что в положении лежа мне стало немного получше, попробовал оценить состояние своей энергетической ауры.
        Статус
        Пальцы с трудом сложились в простейшую распальцовку, и, несмотря на все запугивания Ланы, техника сработала, пусть и не до конца.
        Резерв поврежден, восполнение невозможно
        Эффективность техник уменьшена на 90%
        Все понятно. Я на самом деле лишился способностей батарейки, а все, что мне сейчас доступно - это пара техник, которые я смогу попробовать выполнить за счет той энергии, что была в моем теле на начало петли. Крохи... Наверно, их хватит еще на одну распальцовку, максимум две - только бы получилось.
        И только бы то, ради чего я злил Лану, ради чего пошел на все эти муки, сработало, и я снова смог бы вернуться в игру.
        Восстановлении эргонов
        Техника, которой меня научил китс - она лечит тело, лечит ауру... Да, это занимает сутки, да, повстанцы могут узнать об этой моей способности, что я так щедро всем раздал во время сражения с алвами, и прийти за мной довершить начатое... Но ведь все может сработать, и у меня еще есть шанс вновь стать собой.
        Я снова провалился в обморок, так и не узнав, получилось у меня или нет. А в себя пришел уже только на следующий день, лежа в больничной койке и с иголкой от капельницы в вене. Как же голова раскалывается!.. Но при этом, как это ни странно, мне вроде бы стало полегче. Вот только в туалет мне, похоже, надо бы срочно...
        Мне не доводилось до этого лежать в больницах в бессознательном состоянии, но я помню, как навещал друга - еще задолго до вторжения вели и всех последовавших событий. Даже сейчас, подумав о катетере и пластиковом пакете для, скажем так, отходов жизнедеятельности, меня передернуло. Неприятная штука! Заглянул под одеяло - похоже, по какой-то причине меня это не коснулось. То ли врачи ожидали, что я быстро приду в себя, то ли вообще забыли впопыхах... Черт его знает. А я, собственно, и не против.
        Попытавшись приподняться на койке, я почувствовал, как закружилась голова. Ничего-ничего, мы сможем... Встал, свесил ноги, опустил их в заботливо оставленные на полу тапочки. А потом вихляющейся походкой, держа стойку с капельницей наподобие длинного странного посоха, вышел в коридор.
        Время обхода, судя по всему, прошло, пост медсестры пустовал, на продавленном диванчике скучал со старым журналом какой-то пенсионер...
        - Макс? - раздался знакомый голос.
        Я обернулся и увидел Свету. А она что здесь делает?
        - Тебя тоже местная шпана поймала и выкачала? - бледная, растрепанная, в потертом больничном халате, она выглядела странно. Точнее, непривычно и как-то... жалко, что ли.
        В этой петле вивисектору, похоже, стало не до нее, и вот наша доблестная повстанка снова играет роль обычной девчонки-батарейки из мега-офиса. Забавно, вроде бы ее лидеры добились серьезного прогресса, где-то там сражаются за богатства и технологии ушедших в небытие младших аури, а вот для нее, обычного рядового бойца, ничего не изменилось. Хотя нет, все стало только хуже...
        Раньше она была нужна, она могла на что-то влиять, а сейчас просто похожа на забытую игрушку, которая стала не интересна и была отправлена на вечную прописку в чулан.
        - Точно, шпана меня выкачала... - я, наконец-то, ответил на ее вопрос.
        - Видимо, тебе поприличнее народ достался, чем мне, - девушка вздохнула. - Доктор говорит, что мне еще неделю тут лежать минимум, а у тебя энергия, похоже, уже начала потихоньку восстанавливаться...
        Начала восстанавливаться? Не удержавшись, я улыбнулся - я жив, я скоро приду в себя, а значит, жди, Лана, я скоро вернусь! И тогда мы с тобой обязательно обсудим, как правильно нужно мстить.
        - Соколова! Огнев! Кто вам разрешал покидать палаты? - голос неожиданно появившегося врача звучал рассерженно, и я, улыбнувшись Свете, поспешил к себе.

        Глава 71. Реабилитация

        Однако уйти от небольшого нагоняя со стороны медперсонала мне все же не удалось - хмурый доктор слегка за сорок зашел следом за мной, встал рядом и терпеливо, сложив руки на груди, подождал, пока я заберусь на койку.
        - Простите, доктор, - проговорил я, решив сыграть смирение, чтобы побыстрее добыть информацию о своем диагнозе. - А сколько мне нужно времени, чтобы восстановиться?
        - С вашими результатами, - врач сверился со своими записями, - дня три я бы вас подержал. И то это очень щадящий вариант.
        - Как скажете, - вновь изобразив безропотного пациента, согласился я.
        Доктор удовлетворенно кивнул, что-то пробурчал о безбашенных больных и удалился, напомнив мне, чуть что, звать медсестру. Ладно, бежать я пока не собираюсь - все-таки прав этот беспокоящийся за меня эскулап, и восстановиться мне не помешает. Только вот три дня в моей ситуации очень много. День от силы, а то и гораздо меньше, если представится такая возможность. Итак...
        Статус
        Текущий уровень батарейки 10, прогресс 5,2%
        Время восстановления 5000 минут (последствия вмешательства в ауру)
        Уровень заряда 0,2%
        Шанс на регресс при использовании техник - 20%
        Ффух, здесь все в порядке. Вернее, почти. Запасы энергии и срок восполнения моего запаса увеличились, конечно, до кошмарных значений. Но разве можно на такое жаловаться после столь теплого прощания с Ланой в минувшей петле? Так что плевать на то, что фактически мне сейчас предстоит отказаться от своих способностей - закончатся эти двадцать четыре часа, опять подправлю себя восстановлением, и, думаю, еще удастся скостить срок - главное, что я знаю, как все исправить. А малая часть силы уже со мной, так что можно хоть сегодня же рвануть к Белой звезде и показать моим врагам, на что способны мы, земляне, когда нас недооценивают. Так, стоп.
        Для начала нужно успокоиться и все взвесить. Времени с перезапуска петли прошло не так много, но повстанцы и их новый друг вивисектор наверняка уже начали действовать. Лана с коммандером тоже в петле, у них есть все необходимые знания, а главное - координаты Фьёрна. Наверняка они уже собирают флотилию и готовы вот-вот рвануть туда, чтобы довершить начатое, если не сделали это еще в прошлый раз. Меня же они тоже наверняка всерьез не воспринимают - думают, что я лежу со сломанной аурой и ничего не могу сделать. По крайней мере, пристально за мной не следят, иначе бы оптимистичные врачебные отчеты уже могли бы привлечь ненужное внимание...
        Вот и пускай пока меня как можно дольше не замечают... И именно по этой причине я не буду отправлять никаких сообщений Ами и остальным - слишком много времени прошло, слишком много непонятного, чтобы я мог гарантировать, что их не перехватят... В общем, никаких контактов, пока я не удостоверюсь, что могу быть уверенным за свою безопасность и неповторение недавних событий...
        Я вытянул перед собой руки и моментально вспотел, когда вспомнил свои окровавленные культи. Спокойно, это уже было, прошло... Все на месте, даже ни единого шрама, если не считать светлую полоску на правом локте, которую я заработал, упав в детстве с велосипеда. И никаких уродливых следов от издевательств дочери Колонеля. А еще - ни одного браслета и суровая рекомендация не использовать техники. И вот как мне теперь быть?
        Выход, если честно, я вижу пока один: добираться до своей базы на Клейцере на любом попутном транспорте и там уже оседлать свой фрегат, дабы полететь на нем к Фьёрну. По дороге как раз можно будет забраться в обучающий отсек с симуляциями и попробовать отработать способы сопротивления тактике Ланы, ну, а на месте - на месте буду пытаться понять, как можно помешать моим убийцам, и добраться до силы маури самому.
        Если раньше это был, прежде всего, способ найти ответы, то сейчас дело уже не в знаниях, а банально в выживании. Смогу узнать секрет Фьёрна, смогу понять, что задумали вивисектор и Сопротивление, и тогда у меня появятся шансы выжить - и сейчас, в петле, и потом, когда она закончится.
        Нет, и меня просто рано или поздно убьют... Вот только, прежде чем размышлять о глобальном, надо бы разобраться и с кое-чем попроще, побанальнее. Вроде как на чем мне добираться до Клейцера, учитывая, что личных кораблей у меня нет, а использовать техники мне пока не стоит. Впрочем, зачем зацикливаться на вариантах, требующих чего-то особенного? Можно ведь просто по-земному купить то, что мне нужно, или, например, взять в аренду какую-нибудь межзвездную яхту. Денег у меня, правда, не так много, даже с учетом всех запасов, но кто мне мешает оформить кредит? Не грабить бандитов, а просто прийти в банк и пополнить свой счет исключительно с помощью силы паспорта и ручки... Все равно отдавать необходимости нет. Решено, так и сделаю.
        Повернувшись к тумбочке, я открыл верхний ящик и обнаружил там свой телефон. Очень хорошо. Так, а одежда? Только бы не в приемном отделении! Дотянувшись ногой до шкафчика, я приоткрыл дверцу и с облегчением убедился, что мои штаны, футболка и куртка висят там, дожидаясь, когда я решу отсюда сбежать.
        Послав заявку сразу в несколько банков (причем именно земных, не имперских, чтобы, если мои действия отслеживают, узнали об этом как можно позже), я, чтобы не терять зря время, открыл самый популярный аукцион космических кораблей и принялся рассматривать варианты. На самом дорогом останавливаться не буду, ведь даже в случае положительного решения по моему шальному запросу мне денег не хватит. А вот этот туристический катер последней модели мне определенно подойдет.
        В этот момент телефон пиликнул сообщением: банк, с которым бы я не связался даже в самый голодный год, не будь я в петле, одобрил мне заявку под бешеные проценты. Собственно, именно этого я и ожидал: условия кабальные, зато решение за пять минут - и деньги сразу на счет. Следующим моим шагом была покупка приглянувшегося мне катера. Теперь, кажется, все - одевшись, я с уверенным видом прошел мимо снующих и, к счастью, не обращающих на меня внимание медиков и вышел из здания больницы.
        Такси даже вызывать не пришлось - поблизости стоял белый «кореец» со скучающим водителем-вели, обрадовавшимся неожиданному клиенту. До космодрома, на территории которого располагался и салон, где уже меня ждало приобретение, мы домчались минут за двадцать, и то только потому, что я попросил остановить у магазина на въезде и забежал в него купить себе привычный желтый шлем. Пусть будет, мне с ним спокойнее, да и опять же - больше шансов, что в случае встречи со случайным знакомым меня не узнают.
        - Добро пожаловать! - очередной акортет в безупречно выглаженном костюме встретил меня уже на входе.
        Интересно, почему мне так часто попадаются представители этой расы в делах, связанных с финансами? Вспомнить хотя бы авантюру, куда меня пытался втравить Лёня, или аренду анализатора наомита. Может, у них в крови торговля, кто знает.
        - Посмотреть или уже что-то выбрали? - услужливо, но при этом с неприкрытым намеком уточнил акортет.
        - Заказ номер двадцать четыре пятнадцать, - небрежно ответил я. - Туристический катер «Ласп».
        - Отличный выбор! - восхитился менеджер, правда, тут я уже не особо уловил, насколько он был искренен. - Заберете сейчас?
        - Именно, - кивнул я. - Смерть как хочу поскорей улететь.
        Акортет поперхнулся, услышав столь необычный оборот, но тут же собрался, оформил все бумаги и выдал мне треугольный ключ от моего катера. Стоял он в ангаре выдачи, внушительный, несмотря на, казалось бы, несерьезный класс, и уже полностью готовый к старту - вот тут я готов был выразить акортетам свое восхищение.

        Глава 72. Где?

        Со взлетом проблем никаких не возникло, все же это вам не на боевом истребителе маури пытаться выйти на земную орбиту. Перекинулся парой слов с диспетчером, ответил на обязательные вопросы дежурных военных и преспокойно покинул родную планету. Туристические корабли без вооружения не досматривают, а очень зря. Но в моем случае - и слава богу.
        Координаты Клейцера я прекрасно помнил наизусть, так что, отойдя на необходимое от орбиты расстояние, ввел их в маршрутизатор, и корабль нырнул в гиперпространство. Пока все спокойно, но вот что будет дальше...
        Оказавшись в обычном пространстве, я непроизвольно судорожно схватился за штурвал, готовый из кожи вылезти вон, но пробиться к своему плато через сонмы врагов. К счастью, никого не было, хотя расслабляться не стоило - точку выхода я намеренно рассчитал подальше от орбиты Клейцера. Однако корабль уже вошел в атмосферу, но нападения так и не было. Неужели действительно повезло? Или все-таки есть какой-то подвох, например, засада рядом с моей базой? Ведь чувствую же, что-то не так...
        Понимание пришло мгновенно, как только я спустился на полностью пустое плато. Нет, сначала я, разумеется, подумал, что ошибся с координатами. Но потом увидел потрескавшуюся породу с пятнами от двигателей и понял: меня опередили. Беззастенчиво, нагло и - чего уж там! - предусмотрительно. Ни фрегата, ни «треугольника», ни даже одного-единственного истребителя. И ведь их же забрали, а не уничтожили! Похоже, мои знакомые из Сопротивления не теряли времени даром, заполучив мои браслеты... И теперь уже именно они призывают с любовью собранные мной корабли в начале каждой петли.
        Я покинул «Ласп», решив, что несколько минут на свежем воздухе в раздумьях ничего не изменят. Поднялся ветер, на плато было некомфортно, но почему-то именно эти условия подстегнули мою мыслительную деятельность. Итак, я на Клейцере, без браслетов и без флота. Призвать ни один из своих кораблей я не могу. За исключением фрегата лорда Арика... Вот только зачем мне корабль, где бродит голодный китс, полный сил и ненависти ко всем представителям моего рода, а я сам не могу использовать техники, чтобы с ним справиться?.. Так я думал раньше - но сейчас, похоже, другого выбора просто не остается.
        Функция призыва недоступна - необходима активация присутствием
        Да ладно! Вот что за черт! Неужели это и вправду конец? Или можно попробовать долететь до Хризалиса, где стоит корабль, на «Ласпе», насмешив собранных там Панарианами специалистов, пытающихся прорваться внутрь древнего корабля Солдоков? А может, нарушить уже режим «радиомолчания» и связаться с Ами и Беном? Вдруг они чего подскажут? Так, стоп...
        Альтернативный вариант доступа: перенос на корабль
        Если гора не идет к Магомету, то Магомет идет к горе. Все настолько логично, что даже немного смешно. Впрочем, это уже нервы. Теперь, когда я успокоился от неожиданно приятной новости, мозг заработал еще лучше. Активация присутствием - это потому что в данной петле фрегат Арика все еще в режиме базы. В таком состоянии космолет сам не двигается, а вот я - вполне....
        Глубокий вдох, и привычная при переходе через гиперпространство ватная тишина надавила на уши. А потом я открыл глаза. Неяркий свет заливал все пространство вокруг - я был на корабле, вот только не в капитанской рубке, а на одной из палуб. Той самой, где в прошлый раз мы схлестнулись с китсом - похоже, не зря он расположился именно в этом месте, знал, где появляются нежданные гости. Вот и сейчас в воздухе явственно витал знакомый змеиный запах, а вскоре появился и его обладатель.
        Черный тигр с белыми полосками, обладатель зубастого хвоста с абсолютно неподходящим для такой зверюги именем Вулчик медленно надвигался на меня. Челюсти на конце хвоста противно клацали, когда китс бил им себя по бокам. Сам он одновременно щурил глаза и рычал. Выглядит опасно - да и не только выглядит. В прошлый раз я смог в этом наглядно убедиться - так что сейчас, даже будь у меня самый сильный в мире чхеду-бон из королевского наомита и да все мои силы - победить бы мне не удалось. Но я ведь знал, что эта встреча неизбежна, и пришел сюда не просто так.
        - Поговори со мной. Не хочу драться... - в прошлый раз я слышал мысли и чувствовал техники китса, когда тот испытывал яркие эмоции, словно отражающиеся у меня в голове.
        Это может быть только моей глупой надеждой, но я почувствовал в этом звере разум, видел, что у него есть возможности для общения, и теперь поставил все на то, что мы сможем понять друг друга.
        - Ты хочешь говорить?
        Это не было голосом в голове, как частенько описывают подобные ситуации в фантастических книгах. Я просто понимал, что хочет сказать китс. Его мысли словно складывались в слова, которые я не слышал, а воспринимал каким-то неизвестным органом чувств.
        - Да, я хочу говорить.
        Ответные слова давались с трудом, но это, скорее всего, от неопытности. Главное, не напортачить.
        - От тебя странно пахнет.
        - Чем?
        - Смутно знакомый запах, похожий на моего хозяина. Но чистый.
        А вот сейчас китсу вновь удалось меня удивить.
        - Запах хозяина? Ты говоришь об Арике Солдоке?
        - Да. Только чистый.
        - Что это значит?
        - Ты не желаешь мне зла. Просто боишься. Не хочешь убить, не издеваешься.
        - Но я ведь и не Солдок... - не знаю, зачем я так говорю, быть может, это поможет справиться с негативом к моему дальнему родственнику, державшему китса здесь взаперти.
        - Ты Солдок, - огорошил меня Вулчик. - Но твой запах другой. Ты чистый.
        Вот ведь заладил. Хорошо, чистый я, и что дальше, интересно? А еще любопытно узнать, с чего вдруг у меня запах изменился - в прошлой петле точно было по-другому. Может, дело в чипе, вшитом в мою ауру? И эта тень, что я видел при вживлении в том странном коридоре - не китс ли это был? Или «запах Солдоков» смыло во время восстановительного сна? А может, еще сказалось то, что у меня сейчас почти нет энергии в запасе?
        Не знаю, но почему-то чувствую, что истина, как всегда, где-то рядом.
        - Ты пропустишь меня на мостик?
        - Что ты собираешься делать?
        А ведь неглупая киска - отвечает вопросом на вопрос, вынуждая меня на откровенность.
        - Я хочу улететь отсюда.
        - Я полечу с тобой?
        - Если захочешь.
        Меня подмывало ответить просто «да», но разум подсказывал, что все не так просто. А вдруг китс воспримет это как посягательство на его свободу? Или, к примеру, сказал бы я «нет» - не выглядело бы это как попытка его бросить? А так я давал ему выбор решить самостоятельно свою судьбу. Да уж, говорящие, пусть даже мыслеобразами, питомцы пугают похлеще, чем люди или машины.
        - Я согласен лететь.
        - Я очень этому рад.
        - Ты можешь пройти. Убить чужаков, если они решатся двинуться следом за тобой?
        - Да. Но если я попрошу не трогать тех, на кого укажу, ты согласишься?
        Именно так - «согласишься», а не «послушаешься». И я вновь оказался прав.
        - Конечно.
        А вот теперь можно идти на мостик, взлетать и мчаться вперед. Черт побери, а немалого я добился за сегодня, причем без всяких техник, просто как самый обычный человек.

        Эпилог

        Оказавшись на корабле маури, да еще и под покровительством китса, я почувствовал себя в относительной безопасности и уже в дороге решил связаться со своими друзьями, все-таки попытавшись разобраться, как у них дела. Неладное я заподозрил, когда номер принцессы ответил сухим потрескиванием в эфире. Я попытался снова и снова, потом отправил обрезок кода сообщением в надежде, что уж это точно заинтересует Ами, но то вернулось с отметкой об ошибке.
        На меня будто ушат ледяной воды вылили, но я взял себя в руки и позвонил Бену. Та же история - сухой треск и гнетущая тишина. Может, связаться с графом Арманом? Что-то предательски шевельнулось под сердцем, когда я набрал номер старика. Хорошо, что выписал себе его и запомнил на всякий случай.
        Тишина. Трр... Трр... Тц-тц.
        Иногда лишь простой звук может вывести из себя, выбить из колеи. Это как раз случилось со мной сейчас, когда старый граф не ответил. Что происходит? Не может же быть такого, что все трое решили отключить связь. Я понимал, что могло на самом деле произойти, но оттягивал момент, чтобы в этом окончательно убедиться. Но надо действовать, а прятаться от очевидного - лишь усугублять положение.
        Я вывел на главный монитор новости - все трое достаточно известны, чтобы получить о них хоть какую-то зацепку во вселенском информационном потоке. «Принцесса Ами», ввел я в поисковике, и бьющая под дых правда обрушилась на меня.
        Наследница императорского престола убита
        Неизвестные ворвались в Зеленые покои Золотого дворца, где находилась принцесса Вели Ами - эта новость не выходит из топов мировых информационных агентств. К сожалению, пресс-служба империи подтвердила смерть дочери императора Ревака.
        Как нам также стало известно, органы безопасности империи уже начали расследование по горячим следам. Один из террористов был захвачен живым, сейчас его допрашивают, но подробности пока еще неизвестны...
        Значит, вот так, Лана? Решила ударить по самому больному? Перестраховалась? Отомстила?
        ...на Земле. Жертвами атаки стали барон Бен Солдок и его помощники. Также местная полиция сообщает, что погибших может быть больше. Имперская безопасность выдвинула версию, что к нападению может быть причастна террористическая организация, называющая себя «Сопротивлением»...
        А вот это уже больше похоже на самую настоящую зачистку. Ами, Бенито с Айлой и Карлом. Еще кто-то, оказавшийся не в том месте и не в то время. И чувствуя я, что это еще не все.
        Резиденция графа Армана Колонеля уничтожена фотонным ударом из космоса. Исполнители этой чудовищной акции пока что не установлены, проводятся следственные мероприятия...
        Так, что нам еще преподнесет эта перешедшая все мыслимые границы петля?
        - В настоящее время к резиденции Сапоро стягиваются соединения Третьего и Пятого флотов, - вещала встревоженная репортерша, с виду ничем не отличавшаяся от обычной земной девушки.
        - Мятеж Крюса стал полной неожиданностью для имперской разведки, - а это уже бородатый вели в очках рассказывает сосредоточенно внимающему диктору-акортету.
        - Алесс Панариан сообщает из осажденной резиденции, что еще продержится, - подтянутый вели в строгом костюме прижимал пальцами наушник и говорил в микрофон с эмблемой «Имперского главного». - Первый флот идет на подмогу, но советник заявил, что сейчас он нужнее на Соул. Как известно, вчера, около шести сорока пяти утра неизвестные террористы жестоко убили юную Вели Ами, наследную принцессу империи...
        - Ходят слухи, что в атаке на Золотой дворец замешаны странные существа, кажется, искусственно созданные...
        Похоже, повстанцы и, судя по последнему сюжету, вивисектор Алекк Кроу разыгрались не на шутку и пошли ва-банк. Вот только зачем им такая бойня в разных местах империи? Хотят выманить Ревака с Белой звезды? А что, вполне логичный вариант - так они заодно и себе путь расчистят. И там им уже никто не помешает... Как они думают!
        - Взлет! - скомандовал я сам себе, просто чтобы сосредоточиться.
        Гигантская махина выскочила из своего подземного ангара как пробка - едва успел разойтись разводной потолок. Надо, пожалуй, быть поспокойнее, а то я так гоню, что стартовой волной развалил резиденцию Солдоков, а ныне главное здание мастерский виконта Бролина.
        Но мне плевать на такие мелочи! У меня есть целых три торпеды и полная палуба танков... Эх, жаль, дружище, Карл, что тебя здесь нет. Ты бы вновь восстановил этот сверхтяжелый АА. Причем, уверен, умудрился бы разобрать при этом всего один легкий танк. В прошлый-то раз ты воспользовался разбитыми во время атаки пси-киборгов.
        Гиперпрыжок!
        Почти десять часов! Это и так немало, а тут я еще вдобавок изнывал от жажды мести. За Ами, за Бена, за Карла с Айлой, за Колонеля. За всех тех, кто стал случайной жертвой и «неизбежными издержками» по жестокой терминологии всех повстанцев и революционеров. Раньше я хотел просто наблюдать за происходящим, но эти часы, проведенные в одиночестве - даже китс куда-то пропал - заставили меня пересмотреть свои планы.
        Выскочив, наконец, из гиперпространства в системе Фьёрна, я без промедления направился к четвертой планете, вычисляя местоположение одинокой вершины. Зелено-голубой шарик знакомо блеснул закрывающим его защитным поясом. А вот и гора...
        Как же мне не хватает сейчас моей команды - все приходится контролировать самому, и я уже чувствую, насколько это сложно. Вести корабль, просчитывать координаты и выводить на монитор данные бортовых систем слежения.
        Я усмехнулся, увидев такой знакомый корабль в режиме базы на склоне горы. Это же мой фрегат, угнанный с Клейцера. Что ж, Сопротивление, приготовься гореть синим пламенем.
        Повстанцы явно не ожидали, что кто-то нападет на них в системе Фьёрна, а потому мне наперерез запоздало бросился один-единственный крейсер, оставленный для контроля пространства - коммандер и Лана явно хотели, чтобы об их операции на Фьёрне знало как можно меньше людей, вот и взяли для прикрытия лишь малый отряд... Я походя смел рванувший на меня космолет торпедой, не оставив тому ни единого шанса... Хорошее начало, но враг уже поднимал в воздух еще два корабля.
        Что ж, бой продолжается. Фрегат лорда Арика слушается меня как часть моего собственного организма. Никогда мне еще не было так легко... Впрочем, не стоит считать себя непобедимым - сразу несколько попаданий тряхнули корабельный щит, испытывая его на прочность. Надолго меня не хватит, так что скорее вниз! Я же прилетел сюда не чудеса пилотного мастерства демонстрировать.
        Активация
        Торпеда
        Торпеда
        - А-7, Б-7, В-7! - заорал я, отдавая, наверное, самый эмоциональный приказ своим танкам. - Десантироваться и атаковать!
        Одинокий пик горел, стоящие там корабли превратились в кучу почерневших обломков. В защитном поясе планеты то тут, то там вспыхивали маслянистые черно-красные языки пламени - от взрывов вершина горы обрушилась, погребая под собой выживших после бомбардировки, и куски породы вперемешку с обломками катились в смертельную ловушку. Я видел, как пытались спастись фигурки в скафандрах, как их сносило в прозрачное стеклянное море и как они сгорали там, превращаясь в пепел. Это вам за Ами. За Бена. За Айлу Икару. За Карла. За старика графа. За всех, кого вы убили. Горите, сволочи. Горите!
        Я понял, что ору во весь голос, а из глаз текут слезы. Внизу кипел настоящий ад, а мой корабль трясло от непрерывных атак сторожевых крейсеров повстанцев и выпущенных ими истребителей. Десять минут усиленного универсального щита закончились, и теперь от Сопротивления меня защищала только броня маури... К счастью, даже без прикрытия энергией пробить ее не так просто.
        Я направил космолет на неузнаваемую от последствий взрывов гору и посадил на относительно спокойную часть образовавшегося плато. Защитный скафандр даст мне возможность продержаться в этом огненном плену, пока я не смогу убедиться в том, что никто не выжил. А еще мне бы очень хотелось найти браслеты, варварским способом снятые с моих отрубленных в прошлой петле рук... Шансы невелики, но вдруг.
        Оставив фрегат отстреливаться от повстанцев в автоматическом режиме, я спрыгнул на разбитую и обожженную землю. Неожиданная бомбардировка будто корова языком слизнула почти всю технику повстанцев, разбивших здесь свой исследовательский лагерь. А ведь не будь они уверены в своей безопасности и безнаказанности, приведи сюда весь свой флот, я был бы уже сбит на подлете...
        - Шлем...
        Я думал, мне послышалось, но в наушниках действительно раздавался чей-то хриплый голос, а потом перед глазами всплыло окно видеочата.
        - И каково тебе сейчас? - абсолютно спокойным голосом, к своему собственному удивлению, поинтересовался я у изуродованной обгоревшей Ланы.
        Она уже не была похожа на ту красивую и самодовольную вели в серо-оранжевом комбинезоне. Ее почерневшее лицо исказила гримаса боли, но она все же нашла в себе силы ответить.
        - Мне хорошо, потому что очень скоро я окажусь в новой петле... И вот там, можешь быть уверен, я позабочусь о том, чтобы ты никогда больше не встал на моем пути. Тебя... ты умрешь в самом начале, не успев опомниться. Я даже не стану тебя мучить - но не из благородства, а чтобы не терять понапрасну время...
        - Хорошо, что тебя сейчас не слышит вели Арман, - ровным голосом прервал я ее злобный шепот.
        Лана хрипло рассмеялась, из-за чего ожоги на ее лице полопались, а я зажмурился, не выдержав ужасающей картины.
        - Слабак... - почти ясно и четко проговорила она.
        - Наверное, ты права, - я посмотрел на нее. - Но я исправляюсь.
        Опознав по фону за спиной девушки капитанскую рубку, я, не дожидаясь, пока корабли повстанцев тоже сядут, и кто-то сможет мне помешать, быстро направился туда. Космолет большой, но я знаю, куда идти и как сделать это быстро.
        - Мак? - кажется, я смог удивить повстанку, судя по всему, оказавшуюся единственной выжившей на мостике превращенного в базу корабля.
        - Да, это я. И я вернулся...
        И с этими словами я уничтожил бластером надетые на обе руки Ланы браслеты от моих кораблей. Зачем они мне? У меня есть фрегат лорда Арика и чип, позволяющий без использования иных приспособлений попадать на корабль, с помощью которого я смогу проникнуть на Фьёрн. Пока в теории, но в перспективе - на практике. Ведь теперь возможность управлять древним кораблем есть только у императора и алвов. А еще у меня.
        - Мы скоро умрем, - в голове зазвучал недовольный голос дикого зверя. - В следующий раз не забудь взять меня с собой не только в полет, но и на поверхность.
        Бедняга Вулчик - я увидел, как на экране на месте корабля Солдков, на котором я прилетел, взмыл в небо огненный гриб. Похоже, оставшиеся в живых повстанцы увидели, что я тут натворил, и решили от греха подальше уничтожить нежданного гостя любой ценой.
        Что ж, в этот раз у них получилось. Но в следующий все уже будет совсем по-другому.
        Ведь ничего не закончилось. Алвы, империя, Сопротивление, гнарфы... И тайна четвертой планеты системы Фьёрна, на которую нам еще предстоит пробраться словно Тристан и Ида. Только в отличие от героев велийского эпоса мы с Ами обязательно выживем.
        Удар одного из крейсеров Сопротивления, продолжающих бомбардировку одинокой горы, пришелся прямо по мне - они, похоже, отследили мои перемещения через системы корабля и решили добить, даже разнеся остатки своей собственной базы...Но я успел улыбнуться перед смертью.

        КОНЕЦ ЧЕТВЕРТОЙ КНИГИ.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к