Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Сердце мира Антон Дмитриевич Емельянов
        Сергей Анатольевич Савинов
        Мир Карика #6
        Шестая, последняя книга серии! Вам лгали, лгут и будут лгать. Нагло. Этот мир построен на лжи! А еще твой покровитель пропал, новые враги сильнее старых, да и со старыми еще не всё до конца ясно. Впрочем, есть и плюсы: с книги пси-силы снято проклятье, в мире теней после отправки туда бога обмана всем явно будет не до меня, а там и с двойником еще найдется время разобраться… В общем, дел полно, главное, выжить, ничего не пропустить, и тогда обязательно все будет хорошо. Подпишись на авторов.
        Содержание

        Антон Емельянов, Сергей Савинов

        Сердце мира

        Пролог

        За спиной угасала поставленная Бо завеса, а мы бежали, спасаясь от наступающих нам на пятки отрядов нового императора. И как Медея смогла и сама из плена выбраться, и Лысому помочь достичь новых высот? Аж завидно. А вот мы с Бо, похоже, этот раунд проиграли: пусть и, благодаря теневому миру, не в сухую, даже сохранив статус-кво. Но о том, на чьей стороне сейчас сила, даже спорить бессмысленно.
        - Кот,  - сохраняющее силы зелье Карика позволяет даже говорить на ходу, чем почерпнувший моей прозвище у племянницы Сапогов и решил воспользоваться.  - Кто это был? Твой покровитель? И почему Медея так хотела тебя уничтожить? Ты и ей перешел дорогу?
        - И когда это она стала твоей темной?  - а вот и воскресшая Даша. Спешила вернуться на нашу старую позицию и наткнулась на наш наступающий отряд. Неожиданно получилось, впрочем, надо отдать ей должное, сориентировалась она быстро.
        Я огляделся по сторонам: похоже, многие не отказались бы задать эти вопросы, просто их опередили. А ведь есть еще и Ард, для которого Хозяйка ночи долгие годы была единственным хранителем их города - что он думает по поводу всего этого противостояния? Черт, наверно, впервые за долгое время я не уверен до конца, что нужно сказать - а ведь раньше казалось, что если меня готовы выслушать, то я обязательно смогу повернуть все в свою пользу.
        Руки невольно сжались, но так и не смогли сложиться в кулаки: помешала книга, которую я, оказывается, до сих пор крепко держал. Может быть, вот оно решение?
        Вы активировали пси-силу, стартовое значение характеристики - 0
        Доступен конструктор меток, добавлена метка Пси
        Активные метки: Обман - легендарная (основная), Пси - начальная, Искусственный бог - улучшенная
        Добавлен режим восприятия Пси
        Всего пара строчек, вот только почему-то мне кажется, что они могут изменить очень многое. Не удержавшись, я тут же попробовал выбрать в качестве основной метку бога - не получилось. Похоже, как и раньше, тут будет нужно сначала повысить ее уровень. А вот лимит характеристик поднялся сразу: получается, каждый из моих параметров можно будет поднять на сто пятьдесят, а потом и еще выше. Что еще? Новый навык сразу и без каких-либо дополнительных затрат?
        Вы активировали пси-восприятие
        - Василий,  - именно в этот момент Ард решил напомнить мне об уже заданных вопросах, и напряжение в его голосе показывало, что он, как я и думал, до сих пор не решил до конца, что делать дальше.
        Антон Дарвин (Ард), основные паттерны на текущий момент:
        Сохранить верность Медее. Вернуться, доложить, что покинул Кота сразу, как узнал правду. Опасения - не поздно ли…
        Сохранить верность Коту. Использовать ситуацию, чтобы нарастить свое влияние. Выяснить про источники его силы и попробовать перехватить контроль.
        Не рисковать, увести своих людей, чтобы сохранить самостоятельность и возможности для маневра.
        Полнота информации по блокам - 25 %
        Скрытые паттерны - недоступно
        Жизненные установки - недоступно
        Обалдеть! Так вот как та же Майя видит мир! Ей не надо догадываться, о чем думают люди, она видит это напрямую, а потом просто-напросто усиливает или ослабляет нужные ей блоки. У меня, конечно, пока нет ничего, способного проделать подобную операцию… Приемы мастера кадавров слишком грубы, да и не хватит мне сил пробить защиту Арда. Но это и не обязательно! Можно ведь обойтись и без магии, одними словами - особенно теперь, когда я знаю, что надо говорить.
        - Ард, не волнуйся, я помню о твоих людях, застрявших в мертвом мире, и, несмотря на запрет императора, я обязательно найду способ их вытащить,  - а вот и мой первый ход.
        Командир ведь забыл о части своих подопечных, а я напомню, убив сразу двух зайцев. Для начала вычеркнем из его плана третий вариант: пусть вспомнит, что без чужой помощи ему никого не спасти. Ну и, конечно, просто выбьем из колеи: насколько я узнал Арда, он как раз обычно не столь эгоистичен, так что такая вот забывчивость может оказаться сюрпризом и для него самого. Но вот как поступить дальше?
        Пользуясь небольшой паузой в разговоре (и нашем торопливом бегстве), возникшей пока люди подбирали свои отложенные перед боем надгробия, я быстро пробежался взглядом и по остальным своим попутчикам.
        Виталий Хвостов, основные паттерны на текущий момент:
        Ждать приказа, поддерживать дисциплину.
        Взять инициативу на себя, возглавить арьергард для сдерживания преследователей.
        Вот ведь черт! Я искал какие-то тайные замыслы, а тут человек размышляет, не пожертвовать ли собой.
        Олег Сапогов, основные паттерны на текущий момент:
        Вернуться к Сартру, он должен видеть мою верность.
        Продолжить слежку за Котом, сначала надо собрать больше информации.
        Следовать за Котом. Медея украла свободу Сартра и нашего родного Парижа, и только этот человек способен вернуть все на круги своя.
        А вот у последователя генерала, как и следовало ожидать, нет никаких намеков на верность мне. Хотя, судя по третьему варианту, если все правильно подать, я еще смогу какое-то время рассчитывать на его умения.
        Дарья Сапогова, основные паттерны на текущий момент:
        Идти за Котом и копить силу как его темная.
        Раскрыть тайну Баграмяна и увести от Кота конкурентов.
        Интересно. Я не умею читать мысли, но даже так проскальзывает что-то интересное. Значит, Даша пока не планирует меня предавать. А еще она опасается, что мне на хвост сядут другие темные, и для того, чтобы от них избавиться, даже готова поделиться каким-то секретом. Причем, судя по увиденному мной имени, очень и очень непростым. Надо будет потом с девушкой обязательно поговорить на эту тему.
        Олеся Морозова, основные паттерны на текущий момент:
        Идти за Котом.
        Самое краткое описание, но почему-то одно из самых приятных. Как будто она даже ни в чем не сомневается. Впрочем, в описании есть еще про скрытые паттерны, которые я пока не вижу, так что все может быть не так идеально, как кажется на первый взгляд. Но сейчас не это главное! Кажется, то, что надо будет сейчас сказать, начинает обретать реальные формы.
        - Вы спросили, кто мой покровитель? Это один из учеников Карика, как и Медея, но в отличие от нее он не поддался влиянию бога обмана и сохранил верность своему учителю,  - все же и так слышали разговор этой парочки, так что незачем скрывать очевидное. Лучше еще раз повторить, но расставить правильные акценты. В том числе напомнить и про бога обмана, мысли о котором я увидел, когда пробежался новой способностью по обычным воинам моей небольшой армии.
        Я уже хотел было переходить к следующему этапу моей речи, когда руки, сжимающие полученную после изучения книги пси-силы закладку, внезапно смогли ее развернуть. Разве такое возможно? Взгляд вниз - это немного сложно сделать на бегу, когда мы уже опять начали набирать темп, но оно того стоило. Да это же самая настоящая карта, да еще и с небольшим посланием лично для меня!
        Василий!
        Рад, что мы оба смогли выжить в этой небольшой заварушке. К сожалению, в ближайшее время я не смогу тебя прикрывать, а Медея рано или поздно найдет способ обойти данное слово. Так что, если хочешь выжить, как можно быстрее доберись до Сердца мира, вы еще почему-то называете его точкой выхода. Там ты получишь силу, что поможет тебя защитить, и найдешь ответы на все вопросы.
        Не проиграй! И да, в то место можно будет пройти только вдвоем, так что постарайся не ошибиться с напарником.
        Бо.
        Вот такая вот короткая записка (как будто специально написанная для чтения на ходу) с такой же короткой подписью, но сколько всего я сейчас вот так вот неожиданно понял. Ведь Бо явно написал ее заранее - в процессе та же Медея не дала бы ему отвлечься - а значит, он знал. С самого начала знал и про ловушку, устроенную для него Хозяйкой ночи, и про проклятую книгу у меня за пазухой, и про портал, в котором он сможет скрыться. Правда, почему-то не стал просить или подсказывать, как именно стоит ему помочь, а как будто ждал, что я сделаю это сам. Ну да это совсем другой вопрос.
        - Карта жнецов?  - я уловил взгляд Арда, брошенный на сжатый у меня в руке кусок бумаги.
        - Жнецов?  - вот это поворот.
        - Ну да, они есть у каждого из этих убийц, и они по ним постоянно пытаются куда-то добраться… Наши, правда, судя по всему, так и не преуспели.
        И еще одно открытие. Если такие карты есть у всех жнецов, и в каждой из них есть совет про поиски вдвоем, то становится понятно, почему они работают именно парами, учитель и ученик. Кстати, может быть, наши местные жнецы не испугались, как предполагал Сапогов, а просто решили воспользоваться случаем добраться до отмеченного места, пока все остальные заняты? А что, это бы объяснило даже появление Лютовой рядом с Сартром. Мать Майи могла просто-напросто решить проследить за тем, чтобы заварушка не закончилась слишком быстро. Или… попробовать найти себе напарника посильнее. Может быть, не просто так она столько времени обрабатывала генерала Нового Парижа?
        - Простите за такую долгую паузу, все не мог решиться, говорить об этом или нет, но сейчас понимаю, что вы все имеете право знать правду!  - сложно правильно говорить на бегу. И чтобы голос не сбился, и чтобы все тебя услышали, но вроде бы у меня получилось.  - Эта карта показывает место, где скрыт очень мощный артефакт, который поможет нам защитить наш город.
        Небольшая пауза, чтобы все задались вопросом, о чем это я.
        - Да, именно наш город!  - вот теперь можно и продолжить.  - Его пока нет, но я уверен, что за то время, на которое я вас покину, чтобы найти этот артефакт, вы обязательно его захватите и удержите! Медея и император слишком сильны, чтобы сражаться с ними в открытую, но, создав свой анклав и защитив его, мы сможем жить своей, настоящей жизнью. Создадим мир, где именно мы сможем устанавливать правила!
        Уф, вроде бы по всем страхам прошелся (причем надо было это сделать по возможности неявно, чтобы лидеры моего воинства считали, что сами приняли решение идти за мной). Арду напомнил о мощи Медеи: он неглупый человек и сможет продолжить мысль. Ведь если ты считаешь себя самым сильным, то зачем кого-то прощать и демонстрировать слабость. Нет, на прощение им рассчитывать не стоит, а значит, он только мой. Тем более моя задумка с городом позволит ему проявить себя и удовлетворить большую часть своих амбиций. Для Сапогова и тех, кто, как и он, подумывает вернуться в ряды Альянса, я закинул удочку с артефактом (что характерно, правдивую). Теперь, уверен, и они тоже сделают правильный выбор.
        - Сейчас мы разойдемся,  - продолжаю говорить.  - Я уведу за собой наших преследователей, вы же двигайтесь вперед и помните про мое задание. Уже скоро я вернусь, найду вас, и к тому моменту под вашим контролем должен быть один из городов. И выбирайте не самый маленький.
        Позволив себе легкую шутку в конце, я еще раз обвел взглядом бегущих рядом людей. Моя новая сила уверенно указывала, что они, по крайней мере на данный момент, приняли предложенный мной план. Ну, а что будет дальше - еще увидим. Эх, прочитать бы их мысли, впрочем, возможно, когда-нибудь я еще смогу это сделать. А пока нам на самом деле будет лучше расстаться: мой отряд, как я и сказал, тогда наверняка сможет вырваться за оговоренные десять километров и будет в безопасности, ну а я…
        Кажется, меня ждет новая тайна этого мира и, наверно, одна из главных. А еще если я останусь один, то так будет проще разобраться во всех моих новых и старых способностях: что они могут, и нет ли где подводных камней. А то не хотелось бы, чтобы еще один из моих козырей, такой как Плащ, в итоге сработал не за, а против меня.
        Не дождавшись новых вопросов, я резко свернул в сторону на девяносто градусов и принялся удаляться от своего войска. Напоследок, правда, опомнился, заглянул в захваченную повозку с телом какого-то неизвестного мне бога, что люди Арда вытащили из-под купола Семина. Не буду с этим спешить, но и бросать столь ценные ресурсы не стоит… Кстати, повезло, что получилось его спрятать - похоже, тут в мою пользу сыграло улучшение моего невидимого кармана за счет интеллекта - у остальных таких возможностей не было. Вот им и приходилось тащить тело в реальности. Представляю, каков был бы я сам, если бы сейчас пришлось уходить с трупом на плечах.
        Ну да, порой обстоятельства играют в твою пользу, и нужно просто научиться это принимать… Еще какое-то время были слышны звуки продолжившего движение отряда, а потом всё скрал шелест гигантских деревьев да треск веток под ногами. И почему мне немного обидно, что никто даже не попытался меня остановить или предложить свою компанию? Кстати, насчет последнего - мне же будет нужен напарник, и как под влиянием момента я упустил из виду такой очевидный факт? И что теперь, возвращаться?
        - Подожди меня,  - только я начал задумываться над этим вопросом, как в кустах, через которые я недавно продрался, снова раздался треск, и позади показалась фигура Даши. Моя темная? Что ж, даже логично, что именно она не захотела оставлять меня одного.
        Стоп! Треск от ее движения как будто двоится, словно девушка идет не одна, а за ней крадется кто-то еще. Я так и не успел до конца додумать эту мысль и крикнуть «осторожно», когда за Дашей неожиданно показалась Олеся. Взмах меча, и по земле покатилась голова так до конца не осознавшей, что же случилось, темной.
        - Мне кажется, моя компания подойдет тебе гораздо больше, чем ее.
        Я смотрел на спокойно приближающуюся ко мне девушку и не мог решить, что же ей сказать. Оценить силу? Честно признаться, что не доверяю?
        - Если ты сомневаешься, то подумай вот над чем,  - она как будто поняла, почему я молчу.  - У Семина тоже была такая карта, и он для этого похода уже довольно длительное время готовил себе напарника.
        - Ты и Осипов, он хотел выбрать одного из вас?  - тут же догадался я.
        И по расплывшейся на губах Олеси улыбке понял, что попал в точку. А что, если она хоть немного представляет, что нас ждет, это может быть полезно… Даже если и нет: Семин явно же не просто так тратил время на эту парочку, выходит, и не подозревая об этом, девушка может оказаться ключом к одному из ждущих меня впереди препятствий.
        Что ж, ну вот, кажется, я и определился с напарником, а значит, можно продолжать свой путь и двигаться дальше.

        Глава 1. Удар из прошлого

        - Олеся, а расскажи мне о своей силе,  - мы уже какое-то время бежали рядом, не слыша никаких подозрительных звуков. В итоге мне даже начало казаться, что мы все-таки выбрались из готовой захлопнуться мышеловки без особых потерь.
        - Я могу разделять предметы, а могу и свое тело, отделять одно от другого насколько хватает сил. Например, убрать крепость из оружия или брони, заставив их рассыпаться перед моим ударом…  - девушка мечтательно замолчала, видимо, вспоминая, сколько врагов пало от этого приема.
        - И что, никаких ограничений?  - интересно, расскажет или нет.
        - Почему же, есть, на каждое «разделение» уходит выносливость.
        Она опять замолчала, а я тут же попытался посчитать, сколько атак она от себя отвела за одну лишь последнюю битву, да соотнести это с уровнем ее жизней - сколько же их у нее, что хватило на такую прорву использований, да еще и осталось? Или же траты настолько мизерные, что она может себе такое позволить?
        Я уже хотел задать новый вопрос, когда Олеся протянула руку к носу, вынула ватку, а потом показала мне. Если честно, я сначала не понял, что это, и лишь потом, когда ветерок донес знакомый, чуть горьковатый запах, все встало на свои места. Это же настойка камнецвета, позволяющая раз за разом получать дополнительную выносливость на доли секунды и потом тратить ее на навыки, не касаясь основных запасов.
        Но это что же получается, Олеся достигла своего уровня благодаря мне? И судя по хитрой искре, мелькнувшей у нее в глазах, она знает, кого нужно благодарить за этот и другие пузырьки, лежащие у нее в запасниках. Интересно, их много? И где Олеся взяла мои снадобья? Обобрала товарищей по отряду после выхода из начальной долины? Или, может быть, она была одной из тех суперщедрых клиентов, на которых Петрович начал свой бизнес после того, как я покинул Находку?
        - Держи,  - подумав, я кинул девушке пару новых колб.
        - Ого, уже не плюс тридцать, а целая сотня! А ты не стоишь на месте!  - девушка моментально оценила разницу, которой мне удалось достичь благодаря истинному зрению, и тут же сменила ватку в носу.
        Конечно, сейчас встает вопрос, не поспешил ли я с ее усилением, но, думаю, пара колб ничего особо не изменит, а вот верность и желание получать именно лучшую алхимию помогут мне закрепить ее верность. Кстати, что там говорит мой новый дар?
        Следовать за Котом
        У нее, похоже, все так же без изменений.
        - Кот, а зачем ты достал камень?  - неожиданный вопрос Олеси выбил меня из колеи, но я тут же взял себя в руки и, резко обернувшись, увидел, о чем она говорит.
        Не знаю, как это произошло, но факт остается фактом. Мой последний украденный у Медеи камень воскрешения висел в воздухе и светился - нет, теперь еще из него пошел серый дымок и начал складываться в человеческую фигуру. И, кажется, я догадываюсь, чью.
        - Значит, скрылся,  - Хозяйка ночи смогла создать рядом с нами лишь свой образ, что, конечно, радует. Но даже так находиться в ее компании после недавних событий для меня мало приятного.  - И что, теперь так и будешь от нас всю жизнь бегать?
        - Ну, уж всяко лучше, чем когда тебе отрубают хвост, да по самую шею,  - я говорил и параллельно пытался понять, можно ли как-то прервать трансляцию образа. Как бы безобидно не выглядел наш разговор, но, уверен, если дать Медее шанс, она обязательно наведет на нас погоню.
        - А хочешь, мы этот вариант уберем? Вернешься назад, принесешь вассальную клятву, и свободен. Я даже помогу тебе с двойником разобраться да твою метку бога довести до ума. Личный дневник Баграмяна,  - она вытащила из воздуха кипу листов.  - Семину, например, пришлось довольствоваться лишь огрызками воспоминаний уже потерявшего разум старика, а у тебя будет почти оригинал.
        Как она гладко стелет, вот только почему мне не верится? Впрочем, разговор получается не бесполезным: например, я узнал, что богине уж очень хочется заставить меня перейти из статуса ученика в любой другой. Ну и, конечно, теперь я могу уверенно назвать всю линию наследников Номеноса: он сам, потом Баграмян и, наконец, Семин. И ведь измельчали потомки, совсем не держат марку гордого родоначальника своего пути.
        - Спасибо, но, знаешь, я как-то особо и не стремлюсь развивать эту метку. А то еще станешь богом, придется подрабатывать проводником, испытания, в которых люди гибнут, проводить.
        - Да что ты знаешь о миссии богов?  - как ни странно, мои надуманные сомнения задели Медею.  - Да и про гибнущих людей ты так уверенно говоришь… А может быть, они заслужили!
        - Что ты имеешь в виду?
        - Ну, сам подумай, мы же не знаем никогда заранее, кто именно победит в испытании, но при этом сто процентов населения этого мира можно подвести под одну черту. Белых овечек тут в принципе нет. Тебе не кажется это странным?
        На что она намекает? Что они проводят испытания только в тех местах, где уже собрались одни, скажем так, злодеи? Да нет, есть гораздо более простое объяснение.
        - Ничего странного. Учитывая специфику ваших так называемых испытаний, напор на немотивированную жестокость и ограниченность по времени, ясное дело, что выживают в итоге именно те, кто ставит себя выше привычных правил.
        - Не пытайся скрыться от правды за умными словами. Ты же подумал не об этом, а о своем испытании. Кто там был? Уличная банда? Ты же помнишь, как они себя вели, между прочим, на их счету уже висело два трупа.
        - А девчонки с волейбола? А та семейная парочка? Да просто продавец, ну не бывает таких совпадений!
        - Не бывает? Миллионы магазинов по всей планете - неужели не допускаешь, что в одном из них могли однажды вечером собраться еще и не такие люди? Уж поверь, подходящих личностей в мире сейчас более чем достаточно. Бывает, что и целые самолеты набирались, и круизные лайнеры.
        - Ты не ответила насчет конкретных людей, что я тебе назвал!  - черт, как же все-таки тяжело разговаривать с Медеей. Разговор идет как будто совсем без пауз, и я даже не успеваю подумать хотя бы на шаг вперед.
        - Эти девчонки перед этим затравили соперницу, кандидатку в сборную юниоров. Если тебе интересно, то для нее все закончилось таблетками и инвалидностью. Парочка обманом продала чужую квартиру, в итоге их покупатель так и не добился правды и сейчас спивается, избивая жену и дочь. Продолжать? Продавец, тут, пожалуй, самая простая история: он, прикрываясь родственными связями, прокручивал махинации и ловко уходил от налогов. Кажется, мелочь, но из-за этого в округе к тому моменту закрылись два других магазина, что пытались работать по-честному, а их бывшие владельцы не придумали ничего лучше, как попробовать повторить этот маневр. Вот только увы, без опыта и связей они моментально попались, и теперь мотают срок, один в пять, другой в семь лет. Доволен?
        Я сам не заметил, как по мере продолжения рассказа Медеи все больше и больше замедлялся, пока сейчас вот совсем не остановился. Неужели это правда? Нет, я и так не испытывал брезгливости по отношению к богам за их эксперименты. Относился как к данности и просто не обращал внимания. А сейчас - получается, никаких убийств невиновных?
        - А я сам, я тоже негодяй?!  - и зачем это спрашиваю, я ведь знаю ответ.
        - А ты сомневаешься? Тебе напомнить, что именно ты натворил, после чего решил всё бросить и пойти работать грузчиком подальше от прошлого?
        После этой фразы я как будто перезагрузился. Нет, не из-за того, что Медея не попала в цель, наоборот. Не знаю, как и, главное, из кого она смогла вытянуть подробности той истории, да это и не важно. Важно, что вот так вот давить, разбрасываясь информацией или даже просто гладкой теорией, никто не будет. А значит, если я раньше об этом только подозревал, то теперь точно уверен - от нашей гостьи нужно срочно избавляться.
        - Олеся,  - наплевав на ожидающую моей реакции Хозяйку ночи, я повернулся к своей спутнице. Вот и проверим, насколько ее сила хороша, ну и насколько она сама готова мне помогать.  - Сможешь отсечь от моего камня все кроме функции воскрешения?
        - А это ты хорошо придумал,  - тут же среагировала девушка.  - Я уже думала, что именно она может использовать как точку выхода, но не смогла найти. А твоя идея гораздо проще и интереснее - взять и отсечь вообще все лишнее. Это я могу.
        Рука Олеси опустилась на мою ладонь, прикрывая лежащее там временное надгробие. Секунда, и уже готовая разразиться какой-то проникновенной речью Медея взяла и исчезла. Вот и все - теперь бы еще проверить, что камень не испортился. Подумав, я потянулся к нему с помощью ритуала «отказа от бессмертия», естественно, не доводя его до конца: просто чтобы сравнить ощущения. И вроде бы все было, как и прежде. Еще раз проверил Олесю восприятием (вдруг что покажет), тоже все чисто.
        - Ну что, не задерживаемся, идем дальше,  - скомандовав продолжать движение, внутри я все равно никак не мог избавиться от мысли, что мог что-то упустить.
        А ведь сейчас у меня в руках мое единственное надгробие, и то не факт, что рабочее. Может быть, попробовать открыть портал в теневой мир? Если Бо там, то, учитывая намечающиеся беспорядки, полагаю, несколько секунд, чтобы заглянуть и утащить пару нормальных камней у меня будет. Заодно и своего покровителя проведаю, посмотрю, как у него там дела. И да, с этим лучше не тянуть: вряд ли он станет задерживаться у точки входа, а если уйдет дальше, то Пантера сможет опять начать меня караулить.
        - Олеся, подожди меня,  - думаю, если я потрачу минуту на манипуляции с порталом, для погони это будет некритично, а вот мне сразу станет спокойнее.
        Пелена тени
        Точка входа зафиксирована на 5 минут
        И вот способность, которую я так долго использовал как обычную невидимость, открыла портал в измерение, где живут одни из самых опасных существ этого мира и куда я отправил главного на них охотника. Если честно, даже интересно, к чему все это привело.
        Тело тени
        Дыхание тени
        Стандартная подготовка для погружения в опасную для обычного человека среду, а теперь шаг вперед. В ушах еще звучал легкий бульк от преодоления пленки между двумя измерениями, когда я ошарашенно замер на месте. Мне казалось, я был готов ко всему: яростной битве, тысячам трупов и даже какой-то изощренной ловушке - но вокруг не было ничего. Только спекшаяся земля до горизонта. Как будто я попал в кратер от огромнейшего взрыва, после которого не осталось ни травинки, ни камушка. Неужели это все Бо устроил?
        И ведь, что самое обидное, с моими пятью минутами жизни портала мне не успеть добежать до края этого безжизненного пятна. А то ведь опоздаю, и все, вход будет закрыт, и я останусь в плане теней без возможности выбраться. Нет, я, конечно, еще попробую поэкспериментировать - в голове мелькнула пара идей, часть из которых были не самыми порядочными по отношению к моей напарнице - но в другой раз. Пока мне не остается ничего другого, кроме как отступить. Разве что я постарался отковырять хоть небольшой кусочек от спекшейся под ногами каменной линзы, однако увы. То ли силы не хватило, то ли умения.
        - Идем дальше,  - выскочив из портала обратно, я быстро огляделся по сторонам, убеждаясь, что до нас пока никто не добрался.
        - Значит, мне не почудилось,  - бегущая рядом девушка что-то прошептала, но мне удалось уловить из потока ее мыслей только эту фразу.
        Вроде бы мелочь, но что-то в голосе Олеси мне показалось странным. Необычным, не таким, как раньше. И, поддавшись моменту, я еще раз проверил ее с помощью пси-восприятия.
        Олеся Морозова, основные паттерны на текущий момент:
        Идти за Котом
        Убить Кота
        Вот это неожиданный поворот! А с чего такие резкие перемены? И, главное, что мне теперь со всем этим делать?

        Глава 2. Конкуренты

        Я на мгновение задумался, а потом просто пожал плечами и продолжил бежать. Да, у Олеси появилась установка на мое убийство (что характерно, после использования способностей теней), но это вовсе не значит, что она тут же кинется воплощать ее в жизнь. Тем более, несмотря на то что я использую новый навык совсем недавно, у меня появилась одна теория по тому, как именно она работает.
        Если коротко, то я считаю, что выдаваемые паттерны неравноценны. Чем выше версия, тем она приоритетнее, и дальше по ниспадающей. Потом, возможно, у каждого из блоков добавится вероятность в процентах, и можно будет подтвердить или опровергнуть мою теорию. Ну а пока просто продолжим наблюдение: тем более что на данный момент Олеся не пытается что-то предпринять.
        Тем не менее, я решил подстраховаться: Брюс из косы был с помощью копии превращен в крупного ворона, удачно попавшегося мне по дороге. И пусть время его жизни сейчас не восстанавливается, но зато у меня появился носильщик, которому я решил доверить свое последнее надгробие. А что? Оставлять его спрятанным я точно не буду: учитывая власть Медеи над камнями, это было бы равнозначно добровольной передаче его прямо ей в руки.
        А так, пока портативное надгробие в лапах у ворона, летящего за мной метрах в пятидесяти, все выглядит в разы надежнее. Во-первых, я всегда смогу его прикрыть в случае нападения, а во-вторых, если уже я сам пропущу удар и умру, то воскресну не рядом со своим убийцей (например, той же Олесей), но на достаточном расстоянии, чтобы успеть продумать дальнейшие шаги. В общем, на душе после этого решения сразу стало как-то поспокойнее, и я смог подумать о других не менее важных вещах.
        Итак, у меня теперь целых три метки. И если с обманом пока можно особо ничего не делать, то с развитием меток бога и пси-силы нужно что-то решать. Жить от случая к случаю в надежде, что что-то получится само собой - это не мой метод. Тем более сейчас, когда Медея разбередила в памяти старые ошибки. Нет, мне нужен план, нужна стратегия, понимание, чего я хочу достичь и как буду это делать.
        - Тебе плохо? Проклятье какое-то наложили?  - бегущая рядом Олеся заметила изменение выражения моего лица и восприняла это по-своему. Даже неудобно немного.
        - Все нормально,  - чтобы взять под контроль голос и ответить, пришлось взять себя в руки, что было даже кстати.  - Олеся, а ты слышала про людей, открывавших в себе сразу несколько меток?
        - Ну, слышала,  - опытная девушка. Не спешит говорить дальше, ждет вопроса.
        - А не знаешь случайно, как они развивали свои способности при таком раскладе?  - практически наверняка после этого вопроса Олеся догадается, что у меня как раз такой случай. Не очень приятно делиться тайнами, но, с другой стороны, не вижу в этом ничего особо критичного.
        - Да как обычно - активировали новые силы, а потом убивали с их помощью врагов.
        Да уж, не особо полезно получилось. Особенно с учетом того, что единственную способность новой метки я уже не раз использовал, но шкала прогресса при этом не сдвинулась ни на миллиметр. Разве что я упускаю кое-что из виду. Олеся ведь правильно сказала: новая сила растет, когда убиваешь врагов. Я сначала соотнес это просто с обычным использованием (все-таки пси-сила не предназначена для того, чтобы наносить вред напрямую), и это-то и было ошибкой. Не нужно считать эту силу исключением! И да, пусть это будет опосредованно, но с помощью и данной силы можно убивать. Нужно только все правильно организовать.
        - Олеся, ты когда-нибудь бывала в этих краях?
        Сверившись с картой, я для себя отметил, что мы сейчас движемся по диагонали от перевала, ведущего к начальной долине. Уходя при этом все дальше и дальше от проторенной дорожки к самым населенным городам этого мира.
        Кстати, интересный момент: сейчас, глядя на эту так называемую карту жнеца, можно с определенной точностью сказать, что основные усилия людей, вроде бы стремившихся добраться до точки выхода, были направлены немного не в ту сторону. Как будто кто-то специально постарался направить их не туда. Ну или, как вариант, первые поселенцы, двинувшиеся вперед, просто столкнулись с таким серьезным сопротивлением диких монстров, что не выдержали и решили попробовать проложить маршрут немного в обход.
        - Нет,  - тем временем девушка начала отвечать на очередной мой вопрос.  - В этом направлении не было ничего интересного, просто голые пустоши, так что сюда мало кто ходит.
        Если моя первая догадка верна, и когда-то тут кипели серьезные бои, то ничего удивительного, что эта территория теперь стала похожа на неухоженный пустырь. Но мне, впрочем, это только на руку.
        - Я смотрю скрытые заметки на карте,  - главное сейчас говорить, как ни в чем не бывало.  - Эта местность отмечена как родина очень ценного и редкого камня, который можно пустить на легендарное оружие. Прямых месторождений его уже не осталось, но он чем-то привлекает местную живность, и те глотают его почем зря.
        Олеся чуть не сбилась с шага, когда поняла, на что я намекаю.
        - Хочешь, чтобы я поохотилась и попробовала добыть эту штуку? Ты уверен, что сейчас самый подходящий момент для этого?
        Ага, она не горит желанием тратить на это время, да еще и не особо вдохновилась моим рассказом. Ну да, сейчас главное, чтобы она просто задумалась о моем предложении, а я проверю, получилось это или нет с помощью пси-восприятия.
        Олеся Морозова, основные паттерны на текущий момент:
        Отказаться от охоты. Неизвестны шансы, нет возможности создавать артефакты в пути, нет веры в достоверность информации…
        Послушаться и получить дополнительный рычаг влияния…
        Выглядит интересно. Если раньше в основных мыслях девушки я видел что-то более глобальное, то сейчас, заставив ее задуматься над моей просьбой, я смог задвинуть вопрос на тему, убивать меня или нет, на задний план. Кстати, в будущем это еще может пригодиться, но сначала надо довести дело до конца.
        - Я, конечно, понимаю, что шанс тут мизерный, но и артефакт этот из тех, что можно встроить в оружие прямо на ходу,  - немного поработаем с ее сомнениями.
        Кстати, довольно стандартный ход: обозначить самому слабость собственной идеи, о которой твой собеседник явно думает, но пока еще не сказал вслух. Многие руководители земных фирм любят эту стратегию. Сказал вот так громко: да, проблемы есть - и вроде бы как уже и честный человек, и люди вокруг еще какое-то время смогут пользоваться этим аргументом, чтобы верить тебе. А учитывая, что большинство работников не любят перемены (что бы они там ни говорили), даже за такую возможность, ничего не делать и ничего не менять, они будут держаться до последнего. Вот и Олеся вроде бы задумалась.
        - Я после битвы не совсем в форме, а шанс упускать не хочется. Буду должен,  - а вот и второй мой аргумент.
        Она хотела рычаг влияния, так вот он, пожалуйста. Надо только протянуть руку.
        - Ладно, убедил, побуду немного твоей девочкой на побегушках,  - Олеся как будто устало выдохнула, но я-то знаю, что в глубине души она довольна тем, как все складывается.
        А еще порядок паттернов, что я видел у нее благодаря пси-восприятию, изменился. Теперь версия «послушаться» шла на первом месте, и это значит, что, похоже, моя теория со связью приоритетов и порядкового номера начинает подтверждаться.
        - Только, если будешь отставать из-за этой охоты, лучше сосредоточься на беге. Артефакты мы еще найдем, а вот давать преследователям подобраться к нам вплотную, думаю, не стоит,  - раз уж девушка согласилась, я не удержался и решил ее немного вдохновить. Пусть это будет для нее не только одолжением, но еще и небольшим вызовом.
        К сожалению, получилось или нет, мне узнать так и не удалось, но вроде бы Олеся начала двигаться чуть поактивнее, да и азарт в глазах я заметил. В общем, думаю, хуже не будет, тем более что замедляться нам и в самом деле не стоит.
        На секунду засмотревшись, как, покачивая бедрами, Олеся двинулась в сторону показавшегося у нас на пути огромного бобра, я на мгновение задумался. А не таким ли самоуверенным и одновременно управляемым я был для тех же Медеи или Бо? Возомнивший о себе человечек, чьи помыслы всегда перед тобой как на ладони… Жутко! Неприятно! Но очень отрезвляюще…
        Я потряс головой, возвращаясь к текущим проблемам. Кстати, пока у Олеси нет каких-либо новых результатов, можно будет сосредоточиться на вопросе второй метки. У меня ведь в невидимом кармане лежит тело мертвого бога, и сейчас я, наверно, мог бы пустить его в ход. Скорее всего, пришлось бы делать это частям, чтобы не поглотить чего лишнего, если доберусь до замка на эпик-уровне. Мне ведь дальше пока не пробраться, а свежей энергии, что-то мне подсказывает, может оказаться достаточно для доведения метки сразу до самой вершины.
        И вот он главный вопрос - начать поглощать силу сейчас или отложить на попозже, когда решится вопрос с преодолением последнего барьера? С одной стороны, даже запечатанная метка бога дает мне новые способности. С другой, я уже немало наблюдал за всеми этими ребятами и могу точно сказать, что помимо прав у них немало и обязанностей. А значит, вполне вероятно, что я, не добравшись до вершины, получу мизер первого и целый воз второго. А оно мне нужно? Лучше не спешить.
        Вы получили 10 опыта Пси, уровень 0, до первого 990/1000
        Получилось! Олеся как раз догнала попытавшегося убежать от нее зверя и сейчас стояла, с сомнением глядя на его тушу. Точно, она сейчас думает, стоит ли ей копаться в его внутренностях в поисках придуманного мной артефакта. И, пожалуй, тут будет лучше не усложнять.
        - Не надо его потрошить,  - остановившись, я повернулся к девушке.  - Камень, если он будет, ты и так не пропустишь из-за свечения.
        Пусть считает это моим подарком. Но стоп, что-то я не вижу в ней радости. Может быть, я ошибся, и дело тут в чем-то другом?
        - Посмотри,  - как оказалось, Олеся стояла не только у трупа зверя, но и у вершины какого-то закопанного в землю камня.
        Камня с выбитыми на нем словами.

        Хангерс, Валерия
        Лютова, Елена
        Городов, Марат
        Завидов, Ольга
        Люзье, Олег

        Я уже начал и так догадываться, что это, когда Олеся со словами «смотри» заступила за камень, и на нем тут же появилась еще одна строка.

        Котов, Олеся

        Наши имена. Получается, перед нами впереди еще пять пар, отправившихся на поиск того же, что и мы. И все это не простые люди. Если проводить аналогию с нашей строкой, то получается, что на камне появляется фамилия лидера и имя его последователя. Вернее, ученика. А если вспомнить, что Хангерс и Лютова - жнецы, то и остальные, получается, тоже. Хотя стоп!
        Камень ведь сработал, когда мы только за него переступили. А Лютова-старшая вряд ли смогла бы нас обогнать. И тогда что получается? Впереди нас Майя! А Елена, которая записана рядом с ней - это моя Лена. Все-таки хитра жница: пусть правила вроде как и предписывают путешествовать парой, она смогла отправить туда и дочь, и сама наверняка скоро появится, в итоге увеличивая свои шансы на победу в этом соревновании. Чем бы последнее ни было.
        А еще там есть Хангерс с Лисой и еще трое незнакомых жнецов. И это не считая тех, кто наверняка еще попробует вмешаться в эту гонку. Тот же Семин с Осиповым. Или Медея - уверен, что и она, выиграв первый раунд, не останется в стороне.
        - Олеся, тебе никто не говорил, или, может быть, ты сама догадываешься: что там, в сердце мира, куда мы все так спешим?
        Ну вот, как и следовало ожидать, девушка только покачала головой. Или нет? Вот она вскинулась, как будто что-то вспомнила.

        Глава 3. Дорога

        - Семин ничего не рассказывал,  - начала Олеся,  - но однажды, когда он делился с нами своей силой, проговорился. Не знаю, значит это что-то или нет.
        - И что он сказал?  - вот ведь девушка! Даже разговаривает так, как будто цену себе набивает, и не понять, специально она или просто по-другому не может.
        - Он сказал, чтобы мы привыкали, а то ведь, если честно, это довольно болезненный процесс. И потом, как будто про себя уже, что мы еще спасибо скажем за эту тренировку. Так, может быть, в конце пути победители как раз и получат силу? Или станут богами?
        Теперь уже я решил помолчать и не говорить ничего сразу. Да и что тут скажешь? Насчет бога - почти уверен, что нет. Разве это награда, когда тот же Семин или жнецы уже с ними расправлялись? Нет, не было бы тогда к этому месту такого интереса. Лучше сейчас попробовать не гадать, а для начала собрать факты. А их только два (и то, если принимать на веру слова Семина). Первый - в финальной точке нам что-то передадут, второй - это будет больно. Немного? Да, но это не значит, что нужно строить безумные гипотезы, лучше вместо этого продолжить искать новые факты. Тем более что подсказок-то на самом деле немало. Например, почему все собрались в дорогу именно сейчас перед решающей битвой Семина и Альянса? Или откуда взялся этот камень? Кстати, насчет последнего.
        - А давай-ка покопаем,  - опустившись на четвереньки, я махнул рукой, приглашая Олесю составить мне компанию.
        - Думаешь, там внизу еще что-то есть?  - тут же сообразила девушка, а я просто кивнул в ответ.
        А как иначе? Если подумать, какой смысл ставить такой артефакт просто, чтобы выводить на него имена? Нет, тут явно двойное дно, и самый простой вариант до него добраться - это открыть еще кусочек камня.
        - Копай, и все узнаем,  - стоя на четвереньках и разгребая в стороны твердую и как будто специально кем-то утоптанную землю, я совершенно не думал о том, как выгляжу со стороны.
        Зачем, когда рядом возможно кроется самая настоящая тайна? Есть! Мы не успели углубиться и на полметра, как показался еще один слой букв, пока только верхушки, но если не лениться, мы вообще всю эту каменюку выкопаем.
        - Кажется, к нам гости,  - я как раз попытался прочесть только что очищенные строки, как Олеся меня огорошила.
        Быстро посмотрев в сторону, куда она указывала, я увидел отряд не меньше чем в пару сотен человек. А еще (на таком расстоянии, конечно, сложно разобрать детали), судя по уже виденному мной знамени над их головами, командует этой поисковой группой сам генерал-жнец Орлов. И что-то при текущем раскладе мне совершенно не улыбается с ним встречаться. Ладно, хоть что-то удалось узнать, а сейчас, выбирая между отказом от моего археологического вдохновения и возможными опасностями от схватки с таким противником при одном-единственном камне воскрешения за душой - черт побери, я точно выберу первое.
        Учитель и ученик, они потеряют себя, но встанут плечом к плечу и разрушат мир
        Я еще раз пробежался взглядом по открытой строчке - да, там внизу явно есть еще, но также очевидно, что это всего лишь что-то вроде предсказания. Не то чтобы после всех увиденных в этом мире необычных вещей я в них не верю - просто смотрю немного с другой стороны. Скорее, не как на неизбежность, а как на возможность. И, думаю, те, кто сейчас нас обгоняют, поступают точно так же: ведь если ты получаешь силу, способную разрушить мир, то вовсе не обязательно ее применять. Можно просто использовать ее для собственной защиты и спокойной жизни, когда никто и никогда не сможет даже посметь сказать и слово против потенциального всадника апокалипсиса.
        Та же Олеся, как мне кажется, присоединилась к моему отступлению с гораздо большим сожалением, чем я сам. Вон сколько коленки отряхивала - секунд пять не меньше. А отряд Орлова за это время приблизился к нам на лишние пару десятков метров. Если бы не обильные запасы зелья Карика (даже после того, как я ими поделился), наверно, я бы начал беспокоиться. А так я все равно уверен, что мы уйдем, и не важно, будет ли это за счет скорости или за счет отсутствия усталости. Вон как моя напарница бежит рядом: руки-ноги так и мелькают, а дышит при этом ровно, как будто не несется во всю прыть, а неспешно гуляет по соседскому парку. Интересно, а до попадания сюда Олеся любила вот так вот гулять на природе?
        - Земля трясется,  - я тоже заметил легкое покачивание, но девушка сказала об этом первой, сменив направление моих мыслей с прошлого на природные катаклизмы.
        Или тут дело не в них.
        - Знаешь, мне кажется, хорошо, что мы ушли, а то, что-то мне подсказывает, мы бы тот камень все равно до конца не откопали,  - и, выдав эту фразу, я указал нам за спину, где из-под земли, закрывая собой полнеба, поднимался огромный каменный гигант.
        Сколько в нем? Несколько сотен метров в ширину и высоту? А камень, на котором мы пытались прочитать предсказание, получается, был частью этого монстра.
        - Страж пределов!  - рядом раздался восторженный голос Олеси.  - Раньше я только слышала о таких, а тут оказывается, что он был совсем рядом.
        - Что слышала?  - ту же поинтересовался я.
        - Ну,  - девушка немного задумалась.  - Вроде как они были поставлены еще до богов, чтобы хранить особо важные части мироздания. А еще их ни разу никто не смог победить.
        На последней фразе девушки я еще раз обернулся назад, окидывая взглядом каменного гиганта. Жаль, мы уже успели убежать довольно далеко и сейчас даже с истинным зрением я не могу прочитать статус этого существа. А ведь было бы интересно.
        - Джокер!  - недолго думая, я призвал своего летучего мыша. Сейчас, когда его место занял настоящий Брюс, шпиона Бо я практически не использовал. Но вот в такой момент почему бы не вспомнить старое. Тем более, бог обмана все равно, наверно, уже в курсе, что я решил воспользоваться его картой.
        Подбросив вверх фальшивый тотем, я направил его в сторону гиганта. Сейчас посмотрим, как он сражается и как против него люди Орлова держатся. Кстати, а ведь этот страж пределов, судя по всему, следит за тем, чтобы дальше проходили только те, кто следует правилу «учителя и ученика»… А тут такая толпа пришла - естественно, каменный гигант решил вылезти и разобраться. Впрочем, с этим я могу и ошибаться. Например, все дело может оказаться в карте, которая для стража играет роль пропуска, или еще в чем. Но одно можно сказать точно: если такие вот опасности встречают нас в самом начале пути, то дальше точно будет непросто.
        - Думаешь, они все-таки смогут его уничтожить?  - не могу понять, в голосе Олеси сейчас звучит сожаление, что она не может принять участие в таком эпическом событии? Или это просто раздумья о том, стоит ли нам опасаться погони?
        - Вряд ли,  - я честно поделился своими мыслями.  - Если впереди находятся те, чьи имена мы прочитали, и эти люди решили придерживаться правил, то тут точно так просто не пробьешься.
        - Ну да,  - Олеся согласилась с моими доводами, а я с нетерпением принялся ждать, когда же Джокер доберется до цели. Кажется же, что все вот так рядом, а все равно даже быстрые крылья летучего мыша не могут с этим справиться в мгновение ока.
        Переключившись на его зрение, я смог увидеть активировавших маски людей, пытающихся прикрыться от каменной ступни, что старалась их раздавить. Вроде бы ничего страшного, если, конечно, исключить из уравнения тот факт, что даже часть тела гиганта - это сотни, а то и тысячи тонн прочной и, скорее всего, еще и зачарованной породы.
        Защита вашего тотема сожжена аурой стража
        Ваш тотем получил урон 100 000 000
        Связь с тотемом прервана
        До этого самого момента я пытался смотреть на ситуацию с легким налетом иронии, если честно, до конца не принимая всю ее серьезность. Но сейчас, когда от тела вроде бы неповоротливого гиганта отделилось каменное щупальце и как молния пронзило Джокера - я тут же представил себя на его месте. Как некая неизвестная аура сжигает защиту, как обнуляются жизни и как сила, в разы превышающая мою, разрывает связь с надгробием. Вот в чем самая главная опасность этого стража - он может убить, причем окончательно и бесповоротно. И теперь я понимаю тот ужас, что успел увидеть в глазах наших преследователей при виде этого монстра, и ту надежду, которую они вкладывали в пытающегося задержать удар Орлова… Смогут ли они выжить? Не знаю, и возвращаться, чтобы разобраться с этим, я точно не буду.
        - Что-то случилось?  - бегущая рядом Олеся так ничего и не поняла ни про опасность стража, ни про то, что я только что навсегда лишился подброшенного Бо тотема. Черт, я ведь считал его шпионом, но все равно не был готов расставаться. И сейчас хочется верить, что атака стража разрушила связь только со мной, а сам Бо еще обязательно сможет вернуть его к жизни.
        Хорошо еще, что я не стал отправлять на разведку Олесю (а ведь была и такая мысль)  - принять ее смерть было бы несколько тяжелее, и в ее случае не было бы даже малейшего шанса на благоприятный исход. Черт! Нет, надо срочно решать вопрос с новыми надгробиями: и для меня, и для моей спутницы. А то с таким дамокловым мечом над головой мы точно далеко не уйдем. Тем более, последние события и особенно совершенные мной ошибки, кажется, навели меня на одну идею.
        Окрылённый неожиданно пришедшим в голову решением, я еще сильнее ускорился и, постаравшись забыть о такой глупой потере, принялся еще больше увеличивать расстояние, отделяющее нас от стража и пытающихся выжить людей. Мы успели пробежать где-то пару километров, перейдя с пустоши под своды ближайшего леса, когда грохот у нас за спиной начал затихать, а гигант снова опускаться под землю. Значит, все кончено: или Орлову удалось отступить, или он навсегда закончил свой путь. И, если честно, второй вариант для такого как он меня совсем не расстроит.
        - Может быть, вернемся и докопаем?  - неожиданно предложила Олеся.
        Нет, точно она немного того. Интересно, а ей в голову приходило, что было бы, если бы наши раскопки потревожили стража? Нет, у меня есть более благоразумный план. Впрочем, это, конечно, еще с какой стороны посмотреть.
        - Олеся, а кто сейчас является твоим богом?  - и как я раньше не догадался задать этот вопрос. Ведь что я видел в арсенале девушки? Стандартные усиления за достижения да ее природная способность, и все, как будто и нет никакого покровителя, готового одаривать за взятие все новых и новых вершин.
        - Азамир,  - ответ девушки моментально разрушил мою стройную теорию. Или нет?  - Но если тебе так интересно, то он стал одной из жертв Семина…
        - Идеально!  - я не удержался и прервал девушку. На всякий случай еще проверим ее истинным зрением, но и там все тоже чисто.
        Получается, сейчас передо мной стоит человек, который никак не связан с пантеоном этого мира, а именно от богов мой учитель просил меня хранить тайну магии. Нет, конечно, есть вероятность того, что когда-нибудь в будущем Олеся еще найдет себе покровителя, и моя тайна попадет не в те руки, но, что-то мне подсказывает, в скором времени это уже перестанет иметь какое-то значение.
        - Сейчас я попрошу тебя принести гейс, что ты сохранишь в тайне все секреты, что узнаешь обо мне,  - от своего бога такая клятва не спасет, но его в нашем случае и нет. А вот чтобы защитить себя от обычной болтовни, лучше гейса ничего и не придумать.
        Олеся, надо отдать ей должное, почти не сомневалась и сразу выдала требуемое мной обещание. Ну а я тут же наложил на нее свои, скажем так, первопроходческие способности.
        Тело тени
        Дыхание тени
        - Что за гадость?  - девушка только и успела, что сдержать рвотный позыв и с омерзением провести по покрывающему ее тело дыму.
        - Защита, и она тебе сейчас очень пригодится,  - с этими словами я открыл вход в мир теней.

        Глава 4. Магия

        Забавно. После того, как я заглянул в теневой портал сам, у Олеси появилось желание меня убить. И сейчас она либо расскажет мне, в чем тут дело, либо все-таки прогуляется туда сама и добудет нам так необходимые камни воскрешения. Ведь в чем моя основная проблема при походах в теневой мир? Время! Пять минут, за которые мне нужно вернуться, потому что выход изнутри мне не открыть. Есть еще, конечно, Пантера, но эта высшая тень в прошлое мое появление даже не показалась - видимо, навел там Бо шуму - поэтому не думаю, что и сейчас ей будет до меня дело.
        В общем, если отправить в портал Олесю, то я смогу раз за разом открывать вход, присматривая за ней издалека. А сама девушка тем временем доберется до конца сплавленной каменной линзы и соберет нужные нам ресурсы. Вроде бы ничего не упустил, и неприятностей после всего этого быть не должно.
        - Нам нужны камни и трава из того измерения. Первое обязательно, второе просто по возможности. Я держу портал, ты собираешь. Если увидишь, что кто-то приближается, то сразу же отступаешь ко мне. Поверь, с той стороны врагов, с которыми ты бы смогла справиться, просто нет. Вопросы?
        Было видно, что их у Олеси более чем достаточно, да и вообще девушка была бы не против мне что-то высказать. Но, видимо, время откровений еще не пришло: вместо задушевного разговора Олеся просто поджала губы и юркнула в открытый мной портал. Вот и хорошо: чужие обиды, пока они не мешают делу, меня не волнуют, а Олеся, насколько я ее узнал, при всей своей неадекватности умеет различать ситуации, когда можно позволять себе вольности, а когда нет.
        - Я буду иногда выходить обратно, контролировать проход!  - перейдя вслед за своей напарницей в мир теней, я крикнул ей вдогонку.
        А то увидит, что меня нет, еще наделает глупостей. А так будет объяснение, но при этом информация об ограничениях моей способности останется при мне.
        - Хорошо!  - Олеся как будто специально убежала на пару десятков метров подальше, чтобы погромче прокричать мне ответ. Серьезно, она совсем не боится тех, кого может привлечь ее голос? С другой стороны, она же даже не знает, что это за место, вот и ведет себя так бесстрашно.
        Я стоял и смотрел, как фигура девушки все уменьшалась и уменьшалась, пока не превратилась в еле заметную точку. Пять минут - я вернулся обратно и снова открыл проход в теневой мир. На секунду, даже меньше, меня охватил страх от того, что портал появился в другом месте. Но потом я снова уловил взглядом движение продолжавшей свой бег девушки и успокоился. Все нормально.
        В итоге я сходил туда и обратно целых четыре раза до того момента, как Олеся наконец начала двигаться обратно. Похоже, она удовлетворила свое любопытство и собрала все, что я просил… Или просто решила не встречаться с решившими пожаловать к нам хозяевами этого мира? Я только сейчас заметил позади девушки еще несколько двигающихся точек: только в отличие от Олеси они не бежали, а летели.
        - Теневые драконы, твою мать!  - к моему облегчению девушка успела добраться до меня первой.  - Теневые драконы, которых используют в качестве ездовых животных! Кот, что это, черт побери, за место?
        Только после слов Олеси я рассмотрел на спинах летающих ящеров человекоподобные фигуры и от греха подальше вытащил нас обоих через портал в обычный мир. Ну их, этих высших теней! Они явно знали про наложенные на мою способность ограничения, но не учли, что я рискну привлечь для своей вылазки кого-то другого. Наивные. Я не из тех, кто ради сохранения тайны отступится от желаемого.
        - А ты сама не поняла, где была?  - если честно, последний вопрос Олеси меня немного удивил.
        - Как?  - странно, девушка вроде бы серьезна.  - За этим чертовым порталом логи не просто не работают, а стираются, и без них ничего определенного просто не скажешь.
        Вот оно что - я быстро проверил логи у себя, и действительно там было пусто. С учетом того, что я планирую и дальше использовать магию при Олесе, это не такая уж и важная информации, но на будущее стоит иметь это в виду.
        - Это другой план, там есть ценные для нас ресурсы,  - я решил не юлить (все равно часть информации так или иначе всплывет), но при этом обойтись без конкретики.  - И пришло время передать их мне.
        - Да, конечно,  - подтвердив под гейсом, что ничего не утаила, Олеся протянула мне двенадцать камней и охапку травы.  - Извини, тут немного, но там все намертво вплавилось в землю, а потом еще и драконы появились. Я только и успела добраться до небольшого уцелевшего оазиса. Знаешь, как будто там кто-то стоял и держал защитный купол.
        Я даже могу представить, кто бы это мог быть.
        - И давай передохнем, а то что-то меня немного мутит, как будто надышалась каких-то ядовитых испарений,  - я как раз хотел предложить продолжить движение и дальше уже все обсудить на ходу, когда Олеся даже не села, а чуть ли не рухнула на землю и с облегчением расслабилась.
        Надышалась? Я тут же проверил ее статус и с удивлением обнаружил «слабость перед тенью», выросшую аж до сорока пунктов. Это что же получается, несмотря на использование мной защитных заклинаний, тень все равно влияла на Олесю? Но почему тогда у меня этот показатель, вопреки всему проведенному по ту сторону портала времени, ни капли не подрос? Разве что… Ну, конечно, все дело в наших стихиях! У Олеси она самая обычная, и тень может воздействовать на нее с огромной силой - повезло еще, что девушка, как тот же глава разведчиков Арда, не потеряла себя. А у меня все наоборот: даже без защитных способностей сопротивление на порядок сильнее.
        - Давай отдохнем,  - прикинув, что рассказывать девушке, что же именно с ней произошло, не имеет смысла (больше в теневой портал я ее не отправлю, так зачем ей знать лишнее), я просто взял и опустился на землю рядом с ней.  - У меня тут есть немного еды и воды в невидимом кармане, держи.
        Запустив руку внутрь, я вытащил часть своих запасов на черный день и протянул моментально побледневшей Олесе. Кажется, даже мысль о том, что она сейчас будет что-то есть, чуть не довела ее до рвотного рефлекса. К счастью, вся эта слабость продлилась недолго: десять минут, и она уже смогла потребовать свою долю обеда, который я и не подумал откладывать, а потом и вовсе вскочила на ноги. Вот и хорошо: мысль о том, что я могу оказаться рядом с больным человеком, за которым придется присматривать, почему-то пугала.
        - Еще немного пройдем, а потом остановимся на ночевку,  - тоже поднявшись, я обозначил наши ближайшие планы.
        И дело тут не в том, что я не вижу смысла спешить. Нет, просто скоро полночь, подрастет обман и мои возможности вместе с ним. Еще надо бы в спокойной обстановке прикинуть, на что мне хватит моих отложенных про запас очков характеристик. А то я, если честно, как-то не ожидал нового роста лимита, и теперь вложиться сразу во все я просто не смогу.
        - Я тогда продолжаю охотиться? Нам же все еще нужны те артефакты?  - после вопроса Олеси я, откровенно говоря, не сразу вспомнил, что соврал ей про камни в желудках местных монстров.
        Впрочем, даже с учетом остальных моих планов, это довольно уместное предложение.
        - Да, рад, что ты готова этим заниматься,  - недолго думая, я перевел повисшую паузу в благодарность девушке. И ведь подействовало же, судя по ее на мгновение замершей фигуре и подросшему отношению в статусе.  - Вот только делать мы это будем немного по-другому. Сможешь пробежаться по округе и привести сюда сразу толпу монстров?
        Я решил, что и такое участие девушки может пойти в зачет развития пси-метки. Ну а если я возьму на себя уничтожение местных жителей, то с облаком смерти, думаю, это пойдет гораздо быстрее.
        - Именно толпу?  - девушка уточнила с какой-то недоброй искоркой в глазах, а когда я кивнул, как будто хлопнула рукой по воздуху.
        Олеся Морозова нанесла вам урон 2
        - И что это было?  - я перевел взгляд с цифр урона на девушку. Кстати, а ведь она смогла пробить своей атакой и мою защиту маски…
        - Я разделила воздух рядом с нами,  - Олеся усиленно старалась делать вид, что ничего необычного не произошло.  - Если убрать углекислоту, то повышенное содержание кислорода начинает жечь легкие. Урон выходит небольшой, но ты же просил собрать монстров, а они теперь прибегут к нам со всей округи.
        - Сколько?  - осознав, что сейчас будет, я постарался прикинуть масштаб бедствия.
        - Я пока могу охватить только около километра,  - Олеся скромно потупила глазки, а я чуть не выругался, пытаясь представить, как же далеко она сможет в итоге зайти со своей силой.
        - Тогда смотри сюда,  - я кинул на землю ядовитое облако, чтобы девушка смогла визуально оценить его размеры.  - Когда монстры начнут подтягиваться, начинай водить их по кругу. Желательно, чтобы ты бегала, а они оставались в рамках этого радиуса и теряли жизни, когда я их отравлю.
        - Хорошо.
        - Про то, что с тобой будет, если сама туда попадешь, рассказывать не надо?
        - Не надо.
        Как же меня раздражают такие вот короткие ответы. Вроде бы и слушают тебя, но ведь и издеваются в то же время.
        - И последнее. Активируй надгробие и спрячь его поблизости на всякий случай,  - я кинул девушке один из воскрешающих камней, что она сама же и добыла. Кстати, интересный момент, который я уже замечал во время вывода людей из мертвого мира или когда передавал такой же камень Петровичу. Сами люди свойства воскрешающего камня не видят - еще бы, ведь у них интеллекта, как у меня, нет. Но стоит им подсказать, и все у них прекрасно получается.
        - Очешуеть!  - вот я и пробил эмоциональную броню Олеси, заставив процитировать героя одного сериала и даже залихватски присвистнуть.  - Значит, я снова в деле? И да, ты же мне пересадишь сердце еще раз, если что?
        Черт, а я ведь чуть не упустил из виду эту ее слабость. А еще, что-то мне подсказывает, без толпы готовых поверить в меня людей операция может и не удаться. Правда, говорить об этом, ясное дело, не стоит.
        - Постарайся не умирать,  - будем надеяться, что как умному человеку Олесе этого хватит. А если нет, так это ее собственный риск, и не мне тем более в таких обстоятельствах брать на себя ответственность еще и за это.
        И в этот момент к нам начала подтягиваться первая волна зверья, получившего урон от на мгновение измененного воздуха и тут же бросившегося в атаку, заметив свою обидчицу. Олеся так же резво стартовала с места и начала наматывать круги. Кстати, получалось у нее гораздо лучше, чем у разведчиков, водивших тварей ночи для Медеи. Впрочем, тут дело может быть не столько в ловкости девушки, сколько в том, что измененные духом ночи монстры просто по умолчанию сильнее, быстрее и доставляют больше проблем.
        Однако, как бы там ни было, Олеся действовала просто мастерски. Наворачивая круги вдоль маршрута нашего движения, она не просто играла роль приманки, но и, совершая порой резкие повороты из стороны в сторону, собирала своих преследователей в компактную кучу. А ведь неплохая цель для моих заклинаний получается! Воющего и ревущего зверья набралось уже больше сотни, когда я решил сделать свой ход.
        Облако смерти
        Облако смерти
        Облако смерти
        Сейчас вместе с кинжалом Карика у меня сразу три предмета из набора бога, и я могу одновременно колдовать три одинаковых заклинания, что очень благотворно сказалось и на наборе комбо, и на частоте критических ударов. Уже привычный к подсчету набирающего размах урона мозг очень быстро выдал цифру в три с половиной минуты. Ровно столько у меня теперь уйдет на уничтожение напавших на нас диких зверей четырехсотого уровня.
        Правда, столкнувшись с новой угрозой, они не собирались стоять на месте, да и Олеся как цель явно утратила для них свою привлекательность, но я был к этому готов. Выпив зелье Карика и ускорившись насколько возможно, я принялся наматывать километры вокруг зараженного пятна. Бежать, бросать без остановки заклинания, следить, чтобы основная масса монстров следила за мной и оставалась в зоне поражения. Да, немного щекочет нервы, но не идет ни в какое сравнение с теми же шестилапами из Разлома или, что еще хуже, гвардейцами - те-то не поддавались на такие банальные приемы и быстро выбирались из зоны действия заклинания.
        Вот только живность в этом лесу пока была самой обычной, и, продолжая действовать в рамках простейшего «следить за жертвой и подбираться на дистанцию удара», звери раз за разом пропускали момент для атаки. А их жизни при этом опускались все ниже и ниже, в итоге отмеренные мной минуты очень быстро истекли, и большая часть наших противников рухнула на землю безжизненными тушами. Те, что все-таки успели выбежать за пределы зоны поражения, все еще продолжали пытаться меня достать, но по сравнению с первой ордой их уже совсем немного. Собрать выживших снова в кучу и повторить операцию было уже гораздо проще.
        Ну, вот и все: вроде бы даже неплохо получилось. Особенно если учесть, что эту операцию мы сможем повторять раз за разом. А уж когда я прокачаю интеллект и получу новые достижения, думаю, все упростится еще больше. Но даже сейчас, после первой кучки, результаты были более чем достойные.
        Ваш уровень повышен до 272
        Теперь для повышения мне нужно очень много опыта, но после сражения под Новым городом я набрал его немало, да и за эту толпу что-то дали, так что как раз хватило для взятия новой вершины.
        Уровень пси-метки повышен до 2 обычного уровня
        Вот и новая метка, как я и надеялся, продолжила расти: вклада Олеси оказалось более чем достаточно. Ох, то ли еще будет.
        - Продолжаем,  - я махнул рукой девушке, оббегающей валяющиеся повсюду горы трупов в поисках чего-нибудь интересного.  - Ты сказала, что радиус у твоей способности километр? Значит, проходим вперед на два и повторяем.
        - Есть, капитан!  - девушка ехидно отдала честь и, закончив осмотр, присоединилась ко мне.
        Ладно, пусть играется, мне не жалко. Главное, чтобы удача пока оставалась на нашей стороне, а то как бы нам не наткнуться на жнецов. Даже думать что-то не хочется, к чему это может привести.

        ЧЕТВЕРТАЯ ГЛАВА ЭТОЙ НЕДЕЛИ, НО, КАК И ОБЕЩАЛИ, ПОПРОБУЕМ ДО ЗАВТРА УСПЕТЬ ЕЩЕ ОДНУ. В ЧЕСТЬ СТАРТА КНИГИ МОЖНО И ПОТРУДИТЬСЯ СВЕРХУРОЧНО))))

        Глава 5. Хангерс

        За оставшиеся пару часов, что я решил пройтись до ночевки, мы устраивали такой вот геноцид лесной живности еще восемь раз. В итоге этого оказалось достаточно для взятия пятого уровня пси-метки. Неплохо - по идее, завтра я смогу ее довести минимум до необычного уровня, а то и до редкого.
        В общем, я был доволен, хотя настроение немного и подмывали те следы, что мы оставляли за собой. Каждое место сражения представляло собой смесь отравленной и почерневшей от яда земли с кровавыми лужами, оставшимися после того, как уже умирающие звери начинали бросаться друг на друга. Крайне малоаппетитное зрелище, особенно когда понимаешь, что это твоих рук дело.
        К счастью, моральные и эстетические терзания не имеют в совете моих чувств решающего голоса, так что я просто поморщился, а когда мы отошли от последнего такого побоища на два километра, объявил не новую битву, а привал для ночевки. Если честно, я опасался, что в спокойной обстановке Олеся может попытаться начать лезть ко мне с вопросами, но, к счастью, она оказалась из тех, кто способен держать свой язык в узде.
        - Дежурство?  - она задала только один-единственный вопрос.
        - Я разберусь.
        И она, даже не поинтересовавшись, что именно я собираюсь сделать, тут же повернулась на бок и уснула. Собирайся я дежурить лично, мог бы даже расстроиться, а так, учитывая, что я планировал привлечь для этой цели нового Брюса, ничего страшного. Но, прежде чем и я сам лягу отдыхать, надо заняться делом.
        Для начала поднимем на максимум мой интеллект. Пятнадцать очков, бывших изначально, четыреста пятьдесят от легендарной метки обмана, еще сто пятьдесят от двух новых меток, ну и мои накопления за уровни за минусом того, что ушло на наблюдательность - итого целых тысяча сто одно очко интеллекта. Когда-то подобная цифра могла бы показаться мне недосягаемой, а сейчас я точно понимаю, что это только начало. Но даже так два новых достижения за девятьсот и тысячу сто в одной характеристике не могут не радовать.
        Открыта новая случайная школа магии - пространство
        Доступна новая способность «Перенос»
        Вы можете сменить расположение своего тела в пространстве в пределах 1 метра
        Ограничение: нельзя менять положение связанных с вами живых существ - отмена способности
        Открыта новая случайная школа магии - свет
        Доступна новая способность «Очищение»
        Вы создаете область диаметром 1 метр, которая отменяет эффекты враждебных способностей
        На поддержание способности затрачивается в 2 раза больше равнозначного ресурса, чем было использовано вашим противником
        Вроде бы мелочи, особенно по сравнению с физической магией, что я получил за семь сотен интеллекта… Ну, что такое телепорт на один метр? Однако я помню, что могла делать с этой способностью та же Холла, а значит, если заняться развитием заклинания, то можно будет и расстояние переноса увеличить, и количество людей, что можно будет с собой захватить. Правда, учитывая, что даже богиня могла взять лишь троих, именно на эту ветку развития особо рассчитывать не стоит.
        Вторая способность тоже неплоха. Те же шестилапы в Разломе с помощью чего-то подобного очень легко расправлялись с моим облаком смерти. А учитывая подрастающее поколение магов, в будущем такое умение точно пригодится. Особенно если обратить внимание на формулировку «отменяет эффекты враждебных способностей» - это же, получается, могут быть не только последствия в виде ослаблений или ядов, но и сама вражеская атака. Если, конечно, это не простой удар мечом, ну и если мне хватит энергии для отражения. Что тоже, как мне кажется, можно улучшить, например, хотя бы уравняв по отношению к противнику, а то даже и уменьшив.
        Вот только во всех этих вариантах есть один большой, можно даже сказать огромный, недостаток - все эти способности раскроются, только если их развивать. А это очки навыков, количество которых, как показало наличие потолка по уровням, вообще-то ограничено. Так что сейчас, по большому счету, когда я не могу точно сказать, какая из веток развития принесет мне максимум пользы, придется только выжидать. А еще пользоваться очищением и переносом в тех вариантах, что мне доступны прямо сейчас. Не идеально, но тоже может пригодиться.
        Кстати, если не думать о грустном, то есть одна старая способность, которую прямо сейчас можно было бы попробовать активировать на принципиально новом уровне. С учетом зелья на интеллект и возможность немного потратиться и вложиться в эту характеристику, я могу при необходимости ненадолго активировать третий, предпоследний уровень истинного зрения. И, думаю, для изучения моих новых меток это будет совсем не лишняя трата ресурсов. Может быть, узнав что-то о них прямо сейчас, я смог бы скорректировать свое развитие или даже ускорить, заранее вложившись в какие-то ключевые направления.
        Вы использовали Настойку камнецвета, интеллект +100
        Вы увеличили интеллект на 79, временное значение 1280
        Вы активировали взор, уровень 8
        Усиление взора от наблюдательности, уровень повышен до 80
        Активировано достижение «Истинное зрение, ур. 3»
        Немаленькое, конечно, количество манипуляций, но я уже наловчился делать это за доли секунды, а комплект Карика, такое чувство, еще больше отточил эту способность. Но лучше сейчас не тратить зря драгоценные мгновения.
        Метка Пси
        Ключевая способность - «Второе я»
        Божественная искусственная метка
        Ключевая способность - «Костер»
        Вот так вот. Значит, я смог увидеть главный навык, что мне даст каждая из меток. К сожалению, никаких описаний, но кое-что можно понять и так. «Второе я» - это способность, которая в отличие от всех остальных пси-сил работает не с текущими мыслями и желаниями человека, а создает новые. И это очень опасно. Ну а «костер» - учитывая то, КАК люди попадают в этот мир, думаю, размышлять о вершине развития моей искусственной метки нет особого смысла. Хотя, конечно, я бы не отказался знать ответ на вопрос - зачем богам вообще приводить кого-то в этот мир? И как все это будет действовать в моем случае, учитывая особенности метки? И, чем черт не шутит - а что если я смогу вернуться на Землю якобы для проведения испытания и остаться там? Не обычным человеком, а со всеми моими силами. И когда рядом не будет никого, способного меня остановить… Так, про такие вещи, пожалуй, будет безопаснее даже не думать.
        Вместо этого лучше вернуться к кое-чему другому, что я тоже успел просмотреть, пока действовало истинное зрение. Мой обман - как оказалось, там тоже появилось кое-что новенькое.
        Метка обмана
        Лимит - 300 000 очков
        При взгляде на эту цифру у меня впервые за долгое время появилось удовлетворение от когда-то выбранной мною метки с осколком Ксардаса. Ведь не будь ее, я бы не получил возможность переводить обычный обман в истинный и сейчас оказался бы заперт в рамки лимита, вынужденный или тратить энергию своей стихии непонятно на что, или же просто давать ей сгорать без толку. Сейчас же я смогу всегда поменять излишки на очки истинного обмана (пусть и по грабительскому курсу) и…
        В этот момент я неожиданно понял, что сижу на земле с прикрытыми глазами, а тело все больше и больше склоняется в сторону горизонтального положения. Неужели я так устал? Не физически - не так-то и много я сегодня двигался - а морально. Все-таки столько событий произошло, и все это надо было осмыслить, пережить, понять, как самому дальше поступать. Мысли начали еще больше замедляться, а картина перед глазами сменилась с хвойных великанов на бескрайнее ночное небо. Звезды и луна - интересно, а сколько людей в мире сейчас на вас смотрит?
        И вот вроде бы я только что глядел в вышину, но вот уже в нос пытается залезть храбрый муравей, а в глаза бьют еще неяркие лучики поднимающегося солнца. Утро, на часах, наверно, около шести, трава мокрая от росы, и так не хочется подниматься. Рядом раздалось сонное сопение Олеси: в отличие от меня девушка никак не думала реагировать на солнце и продолжала спать. Чужая расслабленность тут же придала мне силы, и я, постаравшись сохранить в памяти, но при этом запихав все в самые дальние ее уголки, попрощался с этим романтическим настроем. И с чего бы это вдруг он на меня вообще напал?
        - Подъем!  - громко хлопнув рукой по земле, так, чтобы брызги росы полетели точно в лицо Олеси, я с трудом удержал улыбку, глядя на то, как она тут же вскочила на ноги.
        И ведь сразу видно человека, который уже пожил в этом мире. Никакой былой расслабленности или неги - сразу же полная боевая готовность и самый главный вопрос.
        - Завтрак будет?
        Ну, тут я девушку решил не разочаровывать и опять поделился своими запасами. Кстати, если не экономить, уже завтра нам будет нечего есть. Если уменьшить рацион, продержимся на сутки дольше. Пожалуй, пора начинать собирать подножный корм. Как минимум одну из туш с охоты можно будет поджарить, тем более что у меня для этого найдутся и огонь, и специи.
        - Ну что, готова к новому забегу?  - через пять минут мы уже покончили с едой и полностью привели себя в порядок.  - Делаем все точно так же: каждые два километра собираем всех окрестных монстров… И до обеда никаких перерывов, начнем?
        - Да!
        Олеся резво тряхнула гривой своих волос, и мы побежали в ту же сторону, что и вчера. Кстати, хочется верить, что мы не заблудимся, а то, черт побери, это было бы самым глупым и нелепым завершением моего крестового похода.
        Впрочем, то, как закончилась наша первая на сегодня охота, стало тоже своеобразным провалом. Сначала-то мы в точности как вчера собрали толпу, и я уничтожил их облаком смерти, но потом оказалось, что мы подманили не только зверей.
        - И кто это у нас тут развлекается?
        Резко развернувшись на пятках, я увидел, как к нам из леса выходят Хангерс и Лиса. Черт побери, а я ведь до сих пор не могу выкинуть из памяти эту закутанную в черный плащ фигуру с огромным, даже больше, чем у Лысого, мечом и способностью поглощать все вокруг. Или Лера - сейчас, когда она стоит рядом с первым увиденным мной в этом мире жнецом, я тут же вспомнил, как она ходила и уничтожала чужие надгробия, зарабатывая свое право на ученичество. И ведь добилась же своего!
        А теперь их задела способность Олеси, и жнец решил пройтись и посмотреть, кто же тут гуляет.
        - Доброго дня,  - я не выдержал и сделал шаг назад, стараясь хоть немного разорвать дистанцию.
        - Что ты здесь делаешь?  - глухой голос, раздавшийся из-под капюшона, чуть не заставил вздрогнуть, и тут же стало так обидно за свою слабость. И ведь при этом я даже не могу сказать точно, стоит ли мне бояться жнецов или вдруг я их уже обогнал в своем развитии? Ведь до недавнего времени меня и с генералами не сравнивали. Впрочем, это я не всерьез. Не почувствовать мощь, исходящую от стоящего передо мной человека, просто невозможно.
        - Случайно зашли; если мы мешаем, то сейчас уйдем,  - несмотря на ход моих мыслей, мне хватило ума не провоцировать конфликт, но все пошло наперекосяк из-за Олеси.
        Нет, она тоже понимала, кто перед нами, и молчала. Вот только брошенный ею взгляд на сжатую Хангерсом карту, а потом явно замеченная жнецом искра узнавания все испортили.
        - Значит, конкуренты. Это даже хорошо, теперь нам не надо будет тратить время, а ваши головы послужат прекрасным пропуском дальше.
        О чем это он? Стоп! Плевать, что сейчас нас будут убивать - сначала нужно сделать то, что стоило бы провернуть сразу, как к нам на поляну вышли гости.
        Пси-восприятие
        Говард Хангерс, информация скрыта
        Валерия Пылевая, основные паттерны на текущий момент:
        Помочь добыть пропуск для стража 2 уровня
        Сбежать отсюда к чертовой матери
        Как и следовало ожидать, на моем уровне пси-метки жнеца не считать, а вот то, что я увидел в статусе у Лисы вкупе с оговоркой Хангерса, заставляет задуматься. Значит, дальше будет еще один страж, и, чтобы пройти мимо, нужно добыть какой-то пропуск. Что ж, теперь буду иметь это в виду, как и то, что ученица жнеца чего-то явно боится.
        Облако смерти
        Облако смерти
        Облако смерти
        Мы уже пару секунд стояли в молчании, а потом я, понимая, что миром дело все равно не решить, атаковал первым. Да, плащ жнеца должен защищать от обычных заклинаний, но мои-то сейчас на сто процентов физические и натуральные - вдруг сработает.
        Вот только увы. Хангерс, даже не поднимая головы, шевельнул пальцами, и раскрывшаяся рядом с ним воронка пустоты всосала в себя весь выпущенный мной яд. Может быть, кадавр? Я поднял и отправил в бой одну из валяющихся у ног мертвых туш, но ее ждал тот же конец, что и мои заклинания. Несмотря на то, что я хотел запустить своего боевого карлика в обход в надежде если не ранить, то хотя бы смутить Хангерса, ну или отвлечь Лису, мое творение на полпути просто сбило с ног потоком воздуха и засосало в центр маленькой черной дыры.
        А тем временем жнец решил перестать играть в благородство и принимать мои удары, вместо этого нанеся свой собственный.

        Глава 6. Сила жнеца

        Призванная Хангерсом пустота покачнулась, а потом, понемногу набирая скорость, полетела в нашу с Олесей сторону. И это было почему-то даже страшнее, чем вихрь Семина: с ним я верил, что смогу выжить, а тут все наоборот. Стоит этой штуке тебя задеть, и конец.
        - Сейчас я ее остановлю,  - но я так и не успел ничего предпринять, когда Олеся неожиданно выбежала вперед и в каком-то неуклюжем и немного детском жесте протянула руку к способности жнеца.
        А вдруг сможет? На мгновение я поверил в ее силу, а потом, с чувством выругавшись, отдернул ее обратно.
        - Палец отрезало,  - с какой-то обидой девушка показала мне лишившийся фаланги мизинец, а потом как-то неожиданно отступила мне за спину. Как будто признавая свое личное поражение и оставляя все мне.
        - Тогда бежим!
        А что? Лично я не вижу никакого резона драться со жнецом. Как и шанса на победу, если на то пошло. А догнать нас будет не так-то и просто. И чего это Лиса так мерзко захихикала? Услышала мои слова? Черт, а ведь я же наверняка не первый, кто пытается сделать ноги от Хангерса, и он явно готов к такому повороту событий. Но в чем тут ловушка?
        Я быстро огляделся по сторонам, подозревая что-то вроде пентаграммы Семина, которая поймает меня, стоит попытаться отойти подальше. Вот только все оказалось даже хуже.
        - Иди к нам,  - в голосе Лисы стало еще больше издевки, и она даже поманила нас пальчиком. Честно, не прочитай я про ее желание сбежать, взбесился бы. А так - никаких лишних эмоций.
        Разве что страх, но он не туманит разум, а наоборот, заставляет шевелиться. Да и кто бы на моем месте не испугался. Сразу после слов своей ученицы Хангерс снова пошевелил ладонями и опять призвал бездну - кстати, а против Лысого он тогда сражался мечом. Получается, игрался, а меня воспринимает всерьез - чем не повод для гордости! Вот только я бы предпочел, чтобы жнец не переходил к тяжелой артиллерии. Но это случилось, и сейчас он не призвал просто кусочек всепоглощающей бездны, а окружил нас состоящим из нее куполом. И ведь даже сверху прикрыл, как будто знает, что я умею летать.
        - Кто полез во взрослую игру и сейчас лишится ручек и ножек?  - Лиса продолжала паясничать, напоминая этим шакала Табаки.
        А окруживший нас купол тем временем начал сжиматься.
        - Может быть, просто умрем и сбежим к надгробиям?  - Олеся спросила нарочито громко, как бы предлагая Хангерсу поторговаться. Чисто теоретически это могло бы стать для нас выходом: но если Брюс с моим камнем там снаружи, то портативное надгробие Олеси сейчас сжато у нее в руке.
        - Думаете, ваша связь с надгробием пробьет пелену жнеца?  - Хангерс опять промолчал, видимо, полностью доверив все переговоры Лисе.
        Нашел кому… Впрочем, я сейчас просто злюсь из-за того, что и сам, оказывается, не в безопасности. Конечно, связь человека с камнем из теневого мира лучше, чем с обычным надгробием, но хватит ли ее в этой ситуации? Нет, тут точно нужно другое решение.
        - Не хотите сами идти к нам?  - в голосе Лисы появились поющие нотки, как будто она наконец смогла окончательно отбросить терзающие ее тяжелые мысли.  - А если так?
        И тут же созданный жнецом купол начал сжиматься еще быстрее - вряд ли Хангерс ее послушал, скорее, просто ученица уже знала, что и когда делает ее учитель. А тем временем засасывающее все живое стены приблизились к нам на пару метров, как будто намекая, что либо нас скоро размажет катком силы, либо мы на своих двоих придем на плаху. Впрочем, есть еще один вариант.
        Вы вложили в удар 10 000 обмана
        Используя такое вот стихийное усиление, я подбежал к двигающейся на нас стене и рубанул изо всех сил. И еле удержался на ногах - коса просто растворилась, не нанося никакого заметного глазу урона. Разве что вызвав довольный смешок Лисы. Значит, мало?
        Вы вложили в удар 100 000 обмана
        Вы активировали очищение
        А что? Если эта способность должна помогать снимать отрицательные эффекты, то штука передо мной точно вызывает отнюдь не положительные эмоции. А сто тысяч - после ночного пополнения это чуть меньше половины моих запасов - надеюсь, столько обмана хватит, чтобы пробить дорогу на волю.
        - Неплохо,  - казалось, уже потерявший к нам интерес жнец опять заговорил сам.  - Но этого мало.
        Впрочем, ничего умного он не сказал. А то, что мой второй удар смог пробить созданную Хангерсом стену, дай бог, процентов на пять, я и сам видел. Кстати, если немного успокоиться и посчитать, выходит, что на то, чтобы встретить на равных такую вот способность жнеца, у меня бы ушло два миллиона обмана? Космические цифры, и главное в них то, что они в разы выше лимита на сбор энергии. То есть обычный воин или маг, как бы он ни старался, даже если будет десятилетиями копить силу, в итоге ничего не сможет сделать против готового к бою жнеца.
        А я смогу! Переводя обычный обман в истинный, вполне можно накопить достаточно сил для битвы на равных. А еще, осознав свою силу, я придумал и способ убраться отсюда. Ведь бегство к надгробию или побег в небеса - это не единственные направления, куда я мог двигаться.
        - Иди за мной,  - ухватив Олесю за руку, я опять приблизился к сжимающимся стенам ловушки.
        А потом в самый последний момент, когда они были готовы продвинуться вперед еще немного, открыл портал в мир теней и юркнул туда вместе со своей спутницей. Вот кто бы мог подумать, что я буду использовать эту способность для бегства от атаки жнеца? Но, вообще, вышло неплохо: сначала сквозь просвет перехода было видно только серую стену, а потом она прошла то место, где я расположил портал, и мы с Олесей тут же выскочили обратно. Теперь уже оказавшись по другую сторону от угрожавшей нам преграды.
        - Бежим!  - крикнул я и указал своей напарнице направление движения. Все-таки наше спасение - это, конечно, прекрасно, но не факт, что этот прием пройдет и в следующий раз.
        - Охренеть!  - Олеся моментально ринулась за мной, на ходу оценив только что произошедшее.
        А ведь приятно. Одно дело, когда ты совершаешь что-то невозможное, и рядом при этом никого нет. И совсем другое дело, когда есть, кому похлопать тебя по плечу и восхититься. Мне это, конечно, не особо надо, но все же.
        - Догоним их!  - созданная жнецом стена исчезла, и я услышал голос Лисы.
        - Нет смысла, десять минут уже почти прошли, пусть идут.
        И развернувшись на месте, так, что черный плащ поднял небольшое облако из лесного мусора, Хангерс направился обратно в лес. А следом за ним и Лиса, несколько раз оглянувшись в нашу сторону и постаравшись состроить какое-то злобное выражение лица. Странный она все-таки человек - вроде бы и мелочная, даже спасибо не сказала за то, что я вытащил ее из Находки во время облавы, но, с другой стороны, не боится рисковать собой, если считает, что это необходимо. То же ученичество у жнеца - вот не верю я, что там все так просто. Особенно после того, как считал мысли девушки о побеге.
        - Нам тоже пора,  - перейдя с бега на размеренный шаг, я немного скорректировал наш с Олесей маршрут, чтобы мы наверняка не пересеклись с Хангерсом, а потом продолжил движение.
        - Оторвемся подальше?  - тут же поинтересовалась девушка, пристраиваясь рядом.
        - Нет,  - если честно, я и сам удивился своему ответу.  - Отходим на наши два километра и продолжаем охоту.
        Немного подумав, я выдал Олесе еще один камень воскрешения и приказал спрятать его где-нибудь здесь. Все-таки, если нас зажмут, пусть у нее тоже будет возможность выбраться. А не единственное надгробие, у которого надо будет стоять насмерть.
        - Псих,  - девушка наградила меня эпитетом, который я сам в мыслях обычно с ней и ассоциировал.
        Ну и ладно. Да, продолжать охоту, рискуя снова вывести на нас Хангерса или кого-то другого из жнецов - может быть, это и не идеальное решение. Но как бы там ни было, мне в любом случае надо становиться сильнее: попытки затаиться и пройти дальше незаметно - это тупик. А раз так, то какой смысл терять время.
        - Я начинаю,  - мы как раз отошли на положенное расстояние, и Олеся на всякий случай еще раз предупредила, прежде чем снова использовать свою способность. Рассчитывала, что я передумаю? Зря. Впрочем, судя по ее мечтательной улыбке, она как раз не против такого времяпрепровождения.
        - Начинай. И не сдерживайся.
        Не утерпев и выдав легкую подначку, я постарался унять легкую дрожь внутри. Несмотря на внешне бравурный тон, я все же боюсь. Но раз по-другому нельзя, значит, надо рисковать… Мысли становились как будто все тише и тише, уступая место легкой отрешенности, что обычно приходит во время сражения. Причем, чем чаще ты с кем-то бьешься, тем проще попасть в это состояние. Своеобразный поток, в котором все размышления и анализ идут словно в фоновом режиме, не отвлекая от действий, но при этом и не давая совершить какую-либо ошибку.
        До обеда мы успели уничтожить больше десяти звериных стай, продвинувшись вперед почти на тридцать километров. Уровень пси поднялся до седьмого, и я уже хотел скомандовать обеденный перерыв, когда впереди показалась полоса чистого пространства. Что-то вроде просеки.
        - А там опять камень,  - палец Олеси тут же ткнул в сторону покрытого мхом валуна, как будто специально вывалившегося на самый солнцепек, чтобы погреть свои старые морщинистые от трещин бока.
        Но меня в отличие от девушки больше заинтересовала легкая вздыбленность почвы и частично поваленные деревья по краям леса. О чем это говорит? Сказать по правде, вариантов ответа на этот вопрос выше крыши, но в нашем случае почти наверняка это свидетельства появления на поверхности местного стража. Кстати, учитывая, что особых разрушений нет, похоже, тут обошлось без сражения. Но меня сейчас больше волнует другой момент.
        - Как ты думаешь, почему мы так легко вышли именно в нужном месте?  - не удержавшись, я решил подумать вслух. Когда говоришь с кем-то, пусть даже этот человек в итоге не скажет ни слова, найти решение получается гораздо проще, чем когда пытаешься думать исключительно про себя.  - Нет, с первым все понятно. Мы шли по карте, точка входа, учитывая вектор движения, там по большому счету только одна. Да и не заметить ту каменюку было сложно. Но здесь-то! Огромный лес, ширина коридора с десяток километров, а то и больше, и мы выходим в итоге точно на стража. Тебе не кажется, что тут есть какой-то подвох?
        Я посмотрел на Олесю, но, казалось, мои вопросы не произвели на ту особого впечатления.
        - Не знаю, как тут, но там в степи и слева, и справа я видела еще камни. Наверняка такие же стражи, которые ждали тех, кто будет двигаться немного в стороне. И здесь он не один. Уверена, если мы пройдемся вдоль этой просеки, то очень скоро наткнемся на следующего хранителя.
        Вот ведь черт, и как я не обратил внимание на такую важную деталь? Впрочем, Олеся тоже может ошибаться, но предложенный ею способ проверки очень легко поможет это понять. Все-таки не хотелось бы двигаться дальше, пока мы не разберемся хотя бы с этим вопросом.
        В итоге мы, как Олеся и предложила, пошли вдоль нашей стороны леса и в итоге всего через несколько сотен метров наткнулись на еще один камень.
        - Смотри, судя по надписям, наши недавние противники уже нашли путь на ту сторону,  - на этот раз мы подошли поближе к камню, и Олеся тут же указала на обозначенные там имена жнецов, среди которых были Хангерс и Лиса.
        На первом камне моя фамилия появилась только после того, как я перешагнул через границу, значит, и те двое уже это сделали.
        - Только пока не подходи к стражу,  - Олеся вроде бы пока не спешила от меня отдаляться, но я на всякий случай ее предупредил.
        В мыслях Лисы я прочитал об испытании, о том же говорил и жнец - а это значит, что просто так соваться вперед было бы явной глупостью. Сначала надо выяснить, чего от нас ждут, вслед за тем сделать это и лишь потом пытаться проходить дальше. Вот только как бы справиться хотя бы с первым пунктом этого плана? Впрочем, если честно, то вариантов у нас не особо много.
        - И что будем делать?  - повисшая пауза смотрелась немного зловеще, и в голосе девушки появилась опаска.
        - То же самое, что и всегда,  - я подошел почти вплотную к камню и опустился на колени.  - Попробуем докопаться до истины…
        - Ага, главное, стража не разбудить,  - Олеся опустилась рядом и отгребла в сторону первую кучку земли.
        Что ж, будем надеяться, на этот раз нам никто не помешает.

        Глава 7. Сон

        Стараясь копать так, чтобы не пересечь линию, охраняемую стражем, и не коснуться самого камня, мы по факту рыли яму рядом, а потом потихоньку расширяли, ожидая, пока прилипшая к поверхности валуна земля не свалится вниз. Не знаю, насколько эти предосторожности были уместны, но пока в нашу работу так никто и не вмешался.
        И вот показалась уже виденная нами строка.
        Учитель и ученик, они потеряют себя, но встанут плечом к плечу и разрушат мир
        Потом еще одна.
        Вступая на свой путь, они покажут знак того, что будет олицетворять их выбор
        А вот, кажется, и подсказка появилась. Невольно переглянувшись, как заговорщики в старой комедии, мы с Олесей тут же вернулись к работе. И вот наконец-то показалась третья строка.
        Наследие, сила или же воля - такие разные, но итог все равно будет один
        Звучит как-то не очень успокаивающе, но, кажется, у меня начинает появляться догадка о том, чего от нас тут могут ждать и где искать этот самый знак из подсказки. Ведь если вспомнить лес, через который мы прошли по дороге сюда, что там было необычного? Только одно - огромное количество живности, что мы пустили на убой. Но что если у них у всех было другое призвание? Например, создать массовку, в которой будут скрываться несколько, скажем так, выделяющихся особей. И тогда, если бы тут было сразу несколько претендентов на проход дальше, охота и поиск этих «особых» зверей могли бы превратиться в по-настоящему кровавое приключение.
        - Похоже, нам повезло, что мы оказались в хвосте гонки,  - Олеся, похоже, пришла к тем же выводам, что и я, но при этом даже продвинулась на шаг дальше. Иди мы вровень с остальными жнецами, вряд ли бы нам удалось ускользнуть от силы каждого из них.
        - Повезло или нет, сейчас это не важно,  - я решил все-таки сосредоточиться на самом главном.  - Ты поняла, про что эта загадка?
        - Скорее всего, в этом лесу есть звери, символизирующие один из трех упомянутых путей: наследие, силу или волю,  - и опять девушка вторит моим мыслям. Приятно иметь дело с умным человеком.  - Помнишь, ты говорил про артефакт, что они могли съесть? Мне кажется, это тоже намек. Не на сам артефакт, а на то, где искать ключ.
        Вот тут мне стало немного стыдно. Не из-за самого факта своей лжи, а из-за того, что сейчас она поворачивала мысли Олеси не в ту сторону, лишая ее рассуждения практического смысла.
        - Кстати, мне кажется, что когда я осматривала трупы, я даже видела несколько выбивающихся из общего ряда. Медведь с костяным гребнем, огнедышащий крокодил и горилла со стальными когтями,  - впрочем, может, я погорячился, и наблюдательность девушки нам еще пригодится?
        Три пути, теперь вот три уникальных вида монстров - но что с ними делать? Притащить сюда пару трупов? Или, может быть, у них на самом деле внутри есть какая-то подсказка? Зря я разрешил Олесе не потрошить убитых зверей. Или… Повинуясь неожиданной догадке, я проверил девушку пси-восприятием.
        Рассказать Коту о подобранном в крокодиле камне
        Не рассказывать ничего, затянуть новые поиски, ночью сначала попробовать все самой
        Вон оно как - значит, она все-таки что-то достала.
        - Показывай,  - я не стал как-то слишком уж сильно давить, а просто попросил. Памятуя о порядке паттернов в голове у Олеси, я понимал: она ведь и сама склонялась к тому, чтобы все мне рассказать.
        - Ну да, чуть не забыла,  - увидев, что ее раскусили, моя спутница немного расстроилась. Похоже, хотела, чтобы это все-таки было ее решение, а не мое. Вот только слишком уж много воли она себе берет, и небольшое напоминание о том, кто у нас тут лидер, а кто всего лишь помощник, будет не лишним.  - Вот, вытащила из самой крупной огнедышащей рептилии. Он не светился, поэтому я тебе его и не показывала…
        Олеся замолчала, а потом стрельнула взглядом, как бы проверяя реакцию - ах, вот оно что. Она же утаила от меня добычу и теперь, придумав оправдание, ждет, сойдет ли ей это с рук или нет. Впрочем, мне сейчас не до продолжения игр в альфа-самца.
        - Значит, руна,  - взяв протянутый девушкой камень, я аккуратно провел пальцем по черной поверхности с косой белой линией с загнутыми в разные стороны концами.  - Когда-нибудь слышала о значении этих штук?
        Я вот нет, и все мои способности по извлечению информации пока пасовали перед этим камнем.
        - Нет,  - голос Олеси прозвучал тише, чем обычно. Похоже, девушка тоже прониклась моментом.  - А, может быть, попробуем пройти мимо стража с ней и посмотрим, что будет?
        Она уже намеревалась сделать шаг вперед, когда я резко дернул ее в сторону.
        - Не вздумай!
        Если я правильно понял, то руна, которую мы сейчас выберем, определит наш путь, а делать это вслепую, тем более идя на поводу у взбалмошной девицы, я не хочу. Кстати, а все ли мы осмотрели на камне стража?
        Сейчас у нас есть одна из рун, и пусть я не хочу ей пользоваться, но как защита от гнева каменного гиганта она, скорее всего, сработает. Поэтому не будет ничего страшного, если я подойду к торчащей на поверхности части стража и немного отряхну мох справа от имен прошедших дальше участников. И да, как я и надеялся, там действительно кое-что было.
        - Руны, которые выбрали прошедшие дальше жнецы,  - присвистнула Олеся, а потом с уважением посмотрела в мою сторону.  - Кстати, смотри, почти все использовали ту же руну, что сейчас есть у нас. Кроме Лютовой…
        Рядом с записью о паре Майи и Лены был нарисован знак, похожий на смотрящую вправо галочку. Ну вот, есть три пути, правда, какой из них за каким знаком скрывается, я не знаю, но кое-какие выводы уже сделать можно. Ведь чем прежде всего известны жнецы - своей силой, и, скорее всего, эта кочерга, как на нашей руне, ее и обозначает. Майя - пока не полноценный жнец, поэтому выбрала другой путь, и нам, пожалуй, стоит последовать ее примеру.
        Не в том смысле, что надо искать руну с галочкой, а в том, что надо выбирать не такой символ, как остальные жнецы.
        - Вернись к месту нашей последней бойни, поищи остальных уникальных монстров и собери все три руны,  - попросив пополнить нашу коллекцию тут же убежавшую Олесю, я решил тем временем продолжить искать выход.
        Итак, воля или наследие и какой символ что может обозначать. Ну, на второй вопрос мне точно не ответить, но вот с первым, пока есть время, лучше попробовать разобраться. Воля - у меня это слово ассоциируется с внутренней силой людей, готовностью противостоять чужим решениям и поступать всегда по-своему. Кстати, в этом свете, что-то мне подсказывает, для Майи этот выбор был бы самым правильным… Но будет ли так же для меня?
        Наследие - о чем тут речь, чье оно, в чем должно проявляться? Нет ни ответов, ни даже подсказок. А догадки есть - ну, чье еще может быть наследие в этом мире, как не его верховного пусть и мертвого сейчас бога? Наследие Карика… Как звучит, и, главное, если Бо утащил часть его силы, а я при этом являюсь учеником бога обмана, то могу ли я на него рассчитывать? Может быть, если выбрать третий вариант руны да посмотреть на реакцию стража, ответ станет более очевидным?
        И чего Олеся так долго ходит? На мгновение внутри поднялась волна бушующего раздражения - кажется, окажись девушка рядом, и я бы даже на нее напал. А потом все пропало, и я, как будто лишившись последних сил, рухнул на землю и потерял сознание…
        Сколько я так пролежал без движения, непонятно. Но когда открыл глаза, уже наступила ночь: ну, по крайней мере, вокруг царила полнейшая темнота, и рассмотреть что-то на расстоянии уже даже пары шагов было просто невозможно… И Олеси все еще нет… А вдруг она пришла сюда, не заметила меня и ушла за ту сторону камня? Надо дойти до него и посмотреть, может быть, появится новая надпись.
        - Здравствуй, Василий,  - стоило мне сделать шаг вперед, как передо мной из темноты вышла Лена. Моя первая ученица, с кнутом за поясом и в таком родном паладинском доспехе.
        Кстати, похоже, она подросла в уровнях и деле света: вон, даже еле заметное свечение вокруг нее появилось. И как после такого я сразу ее не заметил? Или… Тут в голове окончательно прояснилось, и я смог заметить и другие странности окружающего мира. Полное отсутствие ветра, замершие и не издающие ни единого звука деревья: сейчас в свете, исходящем от девушки, это было особенно заметно.
        - Что ты тут делаешь?
        Я не хотел говорить, просто подумал о невозможности этой встречи, но мысли как будто сами собой превратились в слова.
        - Я пришла остановить тебя. Впереди слишком злое место, тебе не стоит туда идти.
        - Что ты знаешь?  - и опять я не могу думать, только говорить.
        - Я не понимаю, где я, не знаю, как ты тут очутился, просто знаю, что должна тебя предупредить.
        - То есть ты подтверждаешь, что впереди есть ждущая меня сила, но я должен сказать «нет» только из-за ее цвета? Слышала про пистолет и руки, что его держат? Что оружие, что способности сами по себе не могут быть злом.
        - Могут!  - сколько в Лене сейчас ярости.  - Чужие смерти меняют убийцу, а эта сила сделает еще хуже, стоит лишь ее коснуться!
        - Расскажи, что именно ты знаешь и почему считаешь, что именно это является правдой?
        На мгновение придя в себя от некой абсурдности происходящего, я все-таки постарался вывести девушку на конструктивный разговор. Но все было зря.
        - Если мой голос так неважен для тебя, что ты меня не слышишь, тогда я остановлю тебя силой!
        А вот такого поворота я до последнего не ожидал. В руках девушки появились меч и кнут, а сама она встала в защитную стойку, преграждая мне путь и как бы предупреждая, что не сдвинется с места. И ведь это первый раз, когда Лена вот так вот в открытую пошла против меня. Стоп, а с чего я вообще взял, что это на самом деле она? В этом мире столько существ, способных влиять на разум - а тут без этого точно не обошлось - или принимать чужой облик, так почему, несмотря на всю странность места, где мы столкнулись, я сразу поверил, что передо мной именно Лена?
        - Я скучал по тебе. И не хочу причинять вреда.
        Черт! Опять мои мысли превратились в слова! Вот передряг я тут пережил, но это место самое ужасное.
        - Вася…  - мне показалось, что девушка на мгновение опустила меч, но потом все вернулось.  - Нет, тебе все равно нельзя дальше. И даже если я буду рядом, ничего не изменится. Только если ты отступишь.
        Она снова замолчала, а я наконец-то понял, когда могу думать про себя, а когда только вслух. Как оказалось, все зависит от того, затрагивают ли мысли Лену напрямую или нет… И, к счастью, мне сейчас надо пораскинуть мозгами по вопросу, который ее не касается. Что здесь, черт побери, происходит? Явно какая-то ментальная ловушка, и выход из нее намечается только один - пройти за камень. Нет, можно, конечно, послушать Лену и отказаться, но тогда получится, что и задание Бо, и мой путь к силе - я как будто предам все, ради чего боролся все это время. И опять же, те самые слова, что я до этого не решился произнести.
        - Ты не Лена! Она бы не стала меня останавливать.
        И сейчас я не против сказать правду.
        - Я - это она. И я верю, что ты почувствуешь это.
        Тихо, спокойно ее голос как будто забирается ко мне в душу, заставляя разжать пальцы. Я - это она, так было сказано. А значит, настоящей Лены тут нет, и я смогу побороть поднявшую во мне голову слабость. Раньше я старался не признаваться даже себе, но именно эта девушка была для меня настоящим светом: искренняя, преданная и, главное, готовая идти именно за мной. И ведь насколько это успело окрепнуть во мне, что сейчас, даже понимая, что это просто какое-то испытание, мне так тяжело сделать шаг вперед.
        - Ты - не она, но это и не имеет значения. Даже настоящая ученица не смогла бы меня остановить.
        - Значит, будешь сражаться.
        Это был не вопрос и даже не утверждение. Последняя фраза девушки прозвучала как прощание.
        - Тогда не вижу смысла затягивать.
        И она - вот же чертова манипуляторша - опустилась на одно колено и склонила голову.

        Глава 8. Мой путь

        Кто способен решиться снести голову невинной девушке, которая не раз прикрывала тебе спину? Только конченая сволочь, а я никогда не считал себя таким. Вот только передо мной не Лена, а кто-то другой, зачем-то скопировавший ее и изучающий меня. А значит…
        Взмах, удар, голова катится по земле, при этом как будто пытаясь поймать меня взглядом. Я был до последнего уверен, что после этого все только начнется, но нет. Не прошло и секунды, как темнота вокруг сменилась солнечным светом, мертвящий холод, которого, как оказалось, я даже не замечал - теплом… А на косе, которой я нанес удар во сне, были капельки крови.
        - Не прошло и получаса, а я уже вернулась,  - заставив меня вздрогнуть, из леса появилась жизнерадостная Олеся, сжимающая в кулаке две каменные черные фишки. Похоже, руны, за которыми я ее посылал.
        - Пришлось пробежаться до предпоследнего места сражения,  - девушка продолжала радостно щебетать.  - Сначала долго искала там, где ты сказал, но потом догадалась проверить логи. Вот и выяснила, что там никого особенного не было. Какая-то дурочка на моем месте, конечно бы, вернулась с пустыми руками…
        Она продолжала восхвалять свою находчивость, но я отключился. Упомянутые девушкой логи навели меня на мысль, что именно в них я, возможно, смогу найти ответ на вопрос, что же со мной случилось. Но увы, там было пусто - притом не только за последние полчаса, но и сразу за весь сегодняшний день. Все удалилось, как это произошло с Олесей после посещения теневого мира.
        Осененный новой идеей, я тут же проверил свою «слабость перед тенью», заподозрив в этой странной беседе своего двойника из серого мира, но этот показатель остался без изменений. Однако кое-что новенькое, открывшееся только на третьем уровне истинного зрения, заставило меня нервно выдохнуть.
        Слабость перед божественной силой 6 %
        Теперь понятно, что я был не в теневом, а в божественном плане. Но вот кто меня туда вытащил и зачем - пока этот вопрос остается без ответа.
        - Ты никого не замечала, когда подходила?  - после моего вопроса с Олеси моментально слетела вся дурашливость. Она тут же начала бросать взгляды в стороны, потом увидела примятые листья в том месте, где я лежал, до сих пор не смытую кровь на лезвии косы, и ее глаза расширились от удивления.
        - Никого. На нас кто-то нападал? Ты его ранил?
        Сначала я не понял, чего это она так удивлена, но потом осознал. Ведь девушка-то думает, что рядом одни жнецы, а раз у меня на оружии кровь, то кого я мог бы ранить, если не их. Неожиданная, конечно, трактовка, но не буду ее разочаровывать. Тем более что, судя по ее поведению и паттернам пси-восприятия, она на самом деле ничего не видела и не знает.
        - Не стоит о таком говорить, лучше давай руны, будем двигаться дальше.
        И девушка тут же протянула мне два камня: один с галочкой, как у Майи, другой - новый, который до этого еще никто не использовал. Тоже галочка, только на этот раз острым концом вверх, а под ней вплотную нарисована буква «икс». Кстати, чем-то эта руна похожа на дом, и теперь, особенно если вспомнить мои первые догадки, пожалуй, я готов поручиться, что конкретно этот знак отвечает за путь «наследия».
        И именно его я планирую выбрать. Этот странный сон с Леной, пытающейся меня остановить - все ведь было не просто так. Это явная попытка какого-то бога сбить меня с пути. А на кого пробуют вот так вот давить? Правильно, только на тех, кого боятся. А бояться меня за силу или за морально-волевые качества точно не стоит. В отличие от возможной связи с Кариком через Бо… Да, это пока только догадка, но именно она позволит мне не оказаться в самом конце в состязании с такими личностями как жнецы.
        - Не отставай!
        Закинув ненужные камни в невидимый карман, я выбрал тот, что с домиком, и с размаха прижал его к поверхности стража.
        Ваш допуск подтвержден
        Выбрана руна Отила
        Вот и все, кажется, такая мжелочь, ничего не стоящая - но киак при этом у меня было вдсе напряжено внутри еще секунду нцазад. А теперь мы прошли второго стража, за спиной на поверхности камня появились наши имена, а впереди ждут новые опасности. Сколько там еще таких каменных гигантов впереди? Прошли ли дальше другие жнецы? Или они до сих пор бродят в этой полосе в поисках нового пропуска, и мы еще можем столкнуться с ними, совсем как с Хангерсом… Опять начало просыпаться неистребимое желание затаиться, но, как и сотни раз до этого, в этом и другом мире, я смог его побороть.
        - Олеся, ну ты чего?  - мы уже немного отошли от границы, и я постарался привлечь внимание о чем-то своем задумавшейся девушки.
        - А? Что?  - она на мгновение растерялась.  - Поняла, начинаю собирать новую толпу.
        И она без долгих раздумий активировала заражение воздуха, ну а я начал готовить свои заклинания. Все-таки в работе в паре с этой бывшей последовательницей Семина есть свои плюсы: в чем-то это даже удобнее, чем было с Леной. Хотя своей рыжей паладинше я мог бы доверить и спину, а вот с Олесей я на такое вряд ли когда-то решусь.
        Но зато охотиться вместе с ней - просто сказка. Мы снова собирали толпы монстров, расправлялись с ними, двигались дальше, а значение пси-метки поднялось до девятого уровня. Я уже предвкушал взятие улучшенного ранга, когда размеренное течение жизни дало сбой.
        Мы как раз начали высматривать место для очередной мясорубки: как показала практика, на открытых пространствах собрать монстров в одну кучу гораздо проще, как бы это ни было странно. Это в лесу они постоянно разбиваются на потоки, пытаются окружить, идя обходными путями, а на полянах же просто режут угол и рвут вперед…
        Лес перед нами как раз начал светлеть, обещая подходящее место, когда впереди ненадолго показалась чья-то тень. Я тут же замер, а сердце так просто ухнуло вниз, радуя тем, что мне не за сорок, и беспокоиться о приступах пока рано. Тут же мелькнула мысль, что, возможно, надо было использовать Брюса не для таскания моего надгробия, а для разведки, но тут же пропала. Судьба Джокера наглядно показала, чем может закончиться встреча моего летуна и недовольного им стража. Жнецы, думаю, ненамного слабее, и тоже смогут оборвать связь с хозяином, а лишаться еще одного духа я что-то не хочу.
        - Ты видела, кто это?  - я на всякий случай поинтересовался у Олеси, но девушка только помотала головой.
        - Уходим?
        - Нет,  - на самом деле предложение Олеси было очень даже логичным, однако я сейчас исхожу не только из предпосылок безопасности, но из успеха всего нашего похода.
        Сейчас, когда полоса препятствий только начинается, жнецы, как показал пример Хангерса, не ставшего особо выкладываться или гоняться за нами, находятся, скажем так, в благодушном настроении. Потом, по мере приближения к цели, они будут становиться все злее, а готовность убивать конкурентов будет только расти. Это первая вводная. Вторая заключается в том, что при всей опасности столкновения с учителем Лисы, я, тем не менее, узнал много нового, без чего наш поход дальше, скорее всего, закончился бы на ближайшем страже. Или же (благодаря подобравшей руну силы Олесе) продолжился бы, но при этом изначально ведя нас по тупиковому пути.
        - Кто здесь?
        Я постарался привлечь к нам внимание опять мелькнувших впереди фигур, а сам, вспомнив еще одну оговорку Хангерса, начал обратный отсчет от шестисот. Жнец упомянул, что не стоит находиться рядом с конкурентами больше десяти минут - что ж, последуем его совету.
        - Ты? Я убью тебя!
        В уши ворвался резкий крик, а я неожиданно узнал голос Майи. Кажется, нам на пути попалась младшая Лютова, у которой, если честно, я планировал многое узнать, но она почему-то просто в ярости. Тоже нападет? Или это она сейчас не к нам обращается? А, может быть, это ей, а не мне сейчас нужна помощь?
        Последняя мысль разозлила теперь уже меня, и я широкими шагами рванул вперед. Ненавижу такие моменты: рассчитываешь на человека, а потом выясняется, что ты не только от него помощи не получишь, но еще и будешь вынужден тратить свое время, которого и так всегда мало.
        - Майя!  - выйдя из леса на открытое пространство, я сначала никого не заметил.
        Мгновение ничего не происходило, а потом из небольшого заросшего оврага, который я сперва чуть не пропустил, вылетело черное лезвие - миниатюрная версия сильнейшей способности Лютовой-старшей и лучшее, что есть в арсенале ее дочери. Значит, все правильно: не мне был адресован ее крик. Но с кем она сражается? Почему я никого не вижу?
        Я начал всматриваться в окрестности еще пристальнее, но смог заметить противника Майи только когда он отбил запущенное девушкой лезвие. И, кажется, я понимаю, почему ему так долго удавалось ускользать от моего взгляда. Помня о том, кто участвует в этом походе, я подспудно ожидал увидеть массивную фигуру в черном плаще, а тут вместо нее был обычный щуплый парень в тканевом костюме и с бакенбардами. Как сказал бы один мой старый знакомый - типичный еврей. Естественно, что мой взгляд, не ожидая такого зрелища, просто отказывался его замечать.
        - Хватит бегать! Верни мне ее или я от тебя не отстану!  - опять крик Майи и новая атака.
        Кстати, а ведь «еврей» пока сам не атакует, только защищается. Так почему бы не попробовать, пока мы все в относительной безопасности, проверить его? Для начала истинным зрением.
        Илья Городов, информация скрыта
        Как и в случае с Хангерсом - ничего. Получается, судя по фамилии, что была на камне, и защите от моего взгляда, это все-таки жнец? Интересно, а в чем заключается его сила? Жалко, не проверить, но вот рядом показался его ученик - такой же щуплый и вертлявый на вид - и я попробовал активировать пси-восприятие в надежде считать что-то интересное.
        Вот только именно что попробовал. Не успел я ничего увидеть, как Городов повернулся в мою сторону, а потом выхватил из воздуха как будто сотканную из плоти медуз сеть и сжег ее, заставив меня покачнуться, как от резкого удара по мозгам.
        Получается, это жнец со способностью к визуализации? Так вот как он останавливает атаки Майи - теперь-то, зная куда смотреть, я вижу, как запущенные ею клинки теряют плотность, прежде чем их отведут в сторону. А ведь девушке они тяжело даются - она как раз тоже показалась на солнечный свет. Бледная, как призрак, с хлещущими из носа струями крови и чьим-то телом на плечах.
        - Жнец!  - она опять постаралась докричаться до своего противника.  - Это же ты отделил ее сознание от тела. Твой почерк, больше некому! Верни мне мою напарницу!
        И если в тот момент, когда Городов отбил мою атаку, я как будто получил удар по голове, то сейчас от осознания новых фактов я на какие-то мгновения просто выпал из реальности. Майя сказала про отделение души как часть визуализации… Отделение! Получается, то, что сейчас делает Олеся - это стартовая ступень лестницы, ведущей на самый верх, к уровню сильнейших жнецов и королей теней. Впрочем, как ни странно, не это было для меня самым главным.
        «Верни мне мою напарницу» - вот какие слова продолжали набатом стучать у меня в голове. Получается, сейчас на плечах у Майи лежит Лена, это же она пошла с ней. Та самая Лена, которой я недавно во сне отрубил голову. Так, может быть, это вовсе не жнец виноват в случившемся?
        Но что тогда, черт побери, тут на самом деле происходит?
        - Марат, сколько времени?  - неожиданно Городов заговорил, и его мягкий бархатный голос, идеально подходящий его образу, как будто сразу заставил всех замереть.
        Да уж, прерывать его атаками или чем-то еще казалось самым настоящим кощунством. Майя, сначала поддавшись этому настроению, через пару секунда, правда, впала в еще большую ярость, но Городов снова заговорил, и она опять сбилась.
        - Значит, осталось две минуты,  - черт, да он же нас просто заворожил, я даже не заметил, как его ученик что-то там ответил. И как жнец с визуализацией может так ловко управлять людьми? Или в этом его поддерживает что-то другое?
        - Ты поможешь?  - Майя заметила мое появление, но, когда задавала этот вопрос, смотрела только на жнеца.
        А еще мне показалось, что в ее глазах был стыд. За что? За то, что не уследила за доверенной ей ученицей? Впрочем, вряд ли я имею право обвинять в произошедшем с Леной хоть кого-то.
        - Интересный случай,  - и опять голос жнеца как будто поставил все вокруг на паузу.  - Я думал, в теле этой девушки может быть подсказка. Потерянная на божественном плане душа - это не редкость, но не в данном случае, когда ее захватила та самая сила, которой мы все жаждем. Да, пожалуй, так будет лучше.
        Я так и не понял, к какому решению он пришел, а вот Майя, кажется, догадалась, и оно ей не понравилось.
        - Не знаю, зачем они считают время, но осталось ровно шестьдесят секунд,  - вплотную к моему правому плечу встала Олеся и вытащила свой меч.
        Шестьдесят секунд - этого более чем достаточно, чтобы умереть. Или придумать, как можно будет из всего этого выкрутиться.

        Глава 9. Обмен

        - Я не дам тебе ее убить,  - Майя снова призвала свое темное лезвие, но теперь не пускала его в ход, а напитывала силой и готовилась защищаться.
        Вот только ни она, ни я не сможем равняться с обладателем способности визуализации - он просто сведет на нет все наши ходы. А обман? Ну, как его обмануть? Тем более что и Лена уже, судя по всему, мертва, так чего бороться за тело, пустую оболочку вот так вот из последних сил? Правильнее и логичнее будет отступить, а потом подготовиться к встрече на своих условиях.
        - Майя, отойди в сторону, я разберусь!
        Мой резкий крик как будто изменил расклад на поле боя. Девушка дернулась как от пощечины, а потом на деревянных ногах, будто пересиливая себя, положила тело Лены на траву и сделала десяток шагов в сторону. Городов тоже остановился, посмотрев на меня с интересом - мол, кого это дочь Лютовой готова слушать. Ну а я просто воспользовался этим и подошел к телу своей первой ученицы вплотную.
        Никаких ран на шее, как я в глубине души боялся, но она и вправду не дышит. Не дышит, но при этом не уходит к своему надгробию! И имя видно - а у трупов его нет… Так, надо успокоиться и не паниковать - раз уж, наплевав на технику безопасности, я остался здесь, то надо доводить дело до конца.
        - Илья,  - я посмотрел на жнеца. Было немного неуютно называть такого человека по имени, но, чувствую, перейду на фамилии, и контакта точно не будет.  - Ты ведь уже понял, кто, вернее, сейчас уже что, ранило ее душу. Возможно, попытаться убить ее и забрать след силы Карика для изучения было бы разумно…
        - Нет!..  - Майя попыталась снова крикнуть, обиженно глядя в мою сторону.
        - Но есть другой вариант?  - в голосе Городова после одной-единственной паузы уже появилось нетерпение, но он все же, по всей видимости, намерен дать мне договорить.
        - Да, есть,  - ох, и что я творю?  - Возьми ее в ученицы, донеси до Сердца мира, и пусть она станет твоим ключом к силе. Если ты, конечно, доберешься туда первым.
        Неуклюжий смех Майи, сначала решившей, что я шучу, очень быстро сменился испуганным молчанием. Похоже, здесь девушка чувствует себя крайне неуютно… Впрочем, в ее поведении явно есть какое-то второе дно, но пока докопаться до него у меня вряд ли получится.
        - А Марат?  - от вопроса неожиданно вроде бы принявшего мое предложение Городова замерли и младшая Лютова, и растерявшийся от такого поворота ученик жнеца.  - Думаешь, я буду убивать подготовленную специально для этого похода пешку?
        - У меня есть предложение получше: отдай Марата Майе, себе ты заберешь Лену. В итоге все смогут продолжить путь, а твой ученик, если настолько хорош, дойдет до конца и, возможно, еще принесет тебе пользу.
        Ясное дело, что все эти варианты Городов прокручивал в голове и сам (вот Майя и Марат до них не успели дойти), но этот жнец относится к высшей лиге не только благодаря силе, но и мозгам. А такие любят играть красиво, и я выделил для него именно подходящие под такое определение моменты. Лена как способ обойти препятствия, Марат - как дополнительный козырь, который по правилам в финале вроде бы и не положен… Ну же!
        Городов молчит, а у меня мысли пошли на второй круг. Если он сейчас все же решит окончательно убить Лену, плюну на все и спрячу ее в теневом мире, а там разберемся. Можно было бы и сразу так сделать, но я, если честно, на самом деле верю, что оказавшись у Сердца мира, паладинша может ожить. А Городов туда доберется с гораздо большей вероятностью, чем любой из нас. Да и Майя тогда остается в игре и еще сможет мне помочь… Черт, вот убеждаю себя, что поступил правильно, а жнец ведь еще даже не согласился.
        - Пусть будет по-твоему,  - Городов, похоже, как раз закончил обдумывать ситуацию и весело тряхнул своими похожими на короткие пружины волосами.  - Будем считать, что убедил: одну подругу спас, другой помог пройти путем воли. А ведь правильное все-таки Карик испытание придумал?! Одни убивают врагов, чтобы доказать силу, другие выживают, чтобы показать волю, третьи… Ну, со своим путем ты и сам разберешься.
        - Учитель?  - хриплый голос Марата ясно давал понять, что говорит он нечасто.
        - Ты остаешься с младшей Лютовой. Задача - помочь ей добраться до Сердца, убить, а потом найти меня. Все ясно?
        - Да!
        Вот ведь, кичатся своей силой. Или Городов просто пытается подбодрить своего ученика, ведь из взгляда Майи уже давно исчезла слабость, и сейчас она была больше похожа на хищницу, увидевшую добычу и примеривающуюся, как бы половчее ей перекусить. Кстати, никаких больше речей в защиту своей напарницы девушка больше не задвигала и как будто даже забыла о ее существовании. Неужели настолько доверилась мне?
        - Отойди.
        Городов оказался вплотную ко мне, и пришлось сделать несколько шагов в сторону, освобождая ему путь к лежащей на земле Лене. Черт! Ну, как я сразу не понял, ведь жнец же мне все сказал чуть ли не прямым текстом! А я, увлекшись терзаниями его ученика, чуть не пропустил самое главное.
        Майя выбрала для себя путь воли, именно эту руну я видел рядом с ней. А теперь Городов сказал, что для прохождения дальше ей нужно было выжить в сражении с кем-то очень сильным, например, с ним самим. И, черт побери, для девушки, которая с ранних лет крутила другими людьми, это прямо-таки идеальный выбор. Я, конечно, знаю Городова всего ничего, но даже этого времени мне хватило, чтобы понять главное. Он уверен в себе и своей силе и не будет просто так ею разбрасываться. То есть, создав ситуацию, в которой ему стало бы интересно, потом заставив чувствовать его виноватым, она смогла бы пройти по грани и получить пропуск за следующего стража. Но могла ли она ради этого подставить Лену? Они же вроде привязались друг к другу, как мне казалось… Впрочем, о чем это я - конечно, могла!
        - Надеюсь, вы не зря тратили мое время и сможете протянуть подольше,  - как-то по-дружески легко Городов помахал нам с Майей рукой и, взвалив на плечо Лену, исчез в лесу.
        - Папа, спасибо, что помог!  - только я собрался высказать Майе все, что о ней думаю, и вывести на откровенность, как она уже шаблонным для нее приемом сбила меня с толку.  - Мы семья, помни об этом, и я никогда тебя не брошу. Сейчас надо бежать, а то мы уже почти исчерпали лимит на встречи с другими претендентами, не хотелось бы вызвать гнев Сердца.
        И она, увлекая за собой Марата, тоже развернулась и убежала в лес, оставив нас с Олесей стоять на месте в гордом одиночестве. И что сейчас, черт подери, было? Майю-то я знаю уже довольно долго, вижу, когда она играет, а когда все чисто. Раньше я чувствовал подвох, но сейчас, когда она говорила про семью и поддержку, его не было…
        - Значит, тем, кто выбрал путь силы, надо убить кого-то из конкурентов. Что-то мне подсказывает, что этот Городов даже с девушкой на попечении легко справится с этой задачей. Есть в нем мощь… Однажды видела его в городе, и на вид - обычный щеголь, даже не поверила, что жнец. А сейчас - в каждом жесте и слове его столько силы. И как ты мог держаться? Мне кажется, что я бы не смогла возразить ни единому его слову…
        Олеся выговорилась и растерянно замолчала, ну а я порадовался своей толстокожести. Вызывай этот жнец и у меня такие вот восторженные чувства, договариваться действительно было бы намного сложнее.
        - Кстати, и, знаешь, ты был прав, когда заставил меня притащить другую руну. По пути силы мы бы с тобой точно дальше не прошли: ты не обижайся, в тебе тоже что-то есть, но справиться со жнецом - это…
        И она опять замолчала, а я задумался - меня сейчас больше похвалили или оскорбили? Впрочем, какое мне дело до чужого мнения.
        - Да, путь силы нам не очень подходит, тут ты права,  - зачем спорить с очевидным.  - Но если нас зажмут в угол, даже жнецам мы так просто не сдадимся. Так что имей в виду и не вздумай тут заранее сдаваться, лучше готовься. Когда придет время, тебе придется слушать каждое мое слово и выполнять, каким бы странным тебе в тот момент не показался приказ.
        - Ну да,  - к Олесе вернулось ее привычное, немного ершистое настроение.  - Вон младшая Лютова - кстати, до сих пор не могу понять, чем ты ее взял, не этой же байкой про семью, что она всем вешает на уши - так тебя послушала и в итоге получила вражеского ученика в напарники.
        - А если бы не послушала?  - я постарался, чтобы Олеся сравнила то, что случилось, с любым другим возможным исходом.
        - Ну, это да… Может быть, поедим?
        Девушка не нашла, что возразить, и решила закончить разговор, ловко сменив тему. И как она это делает? Вроде бы и хамит, но обижаться на нее, даже соберись я заняться такой глупостью, все равно не получается.
        А вот на Майю обида есть. И пусть в отличие от Олеси лично мне она ничего не сделала, но вся эта ситуация уж больно смущает. Прежде всего то, как она цинично играла свою роль, причем за счет Лены, которую я ей доверил, за счет меня, которого не посчитала нужным вводить в курс дела… Впрочем, насчет последнего: она, похоже, верила, что я и так в курсе. Вот только разочарования в ней от этого не становится меньше. Ладно, в будущем просто буду меньшего от нее ждать. Не как от противника (тут-то как раз наоборот), а как от союзника. А пока - почему бы и на самом деле не перекусить.
        Чтобы немного отвлечься от неприятных мыслей, а заодно и продукты сэкономить, я объявил сезон настоящей кухни. Первым делом я поймал попытавшегося взять нас на клыки лесного кабанчика - сначала коса с конусом холода для замедления, потом новая с огнем для совмещения прожарки и обнуления жизней. Дело шло не так быстро как с облаком смерти, урон все же в разы слабее. Но зато мясо будет не потравлено, а вложенные в оружие даже самые слабые заклинания с набором комбо наносят более-менее приличный урон.
        - Теперь твоя очередь.
        Как только туша кабана рухнула на землю без движения, я уступил место Олесе.
        - Что? Резать мясо?
        Странная она. Людей убивать - это нормально, а вот распотрошить тушку, вырезать куски мяса да пожарить их - это уже за гранью нормального. И этот момент неожиданно позволил мне взглянуть на девушку совсем по-другому. Раньше я видел в Олесе прежде всего сумасшедшую убийцу. Ну, в последнее время - полезную сумасшедшую убийцу. А теперь сквозь кривую ухмылку, грязные руки, обломанные ногти, броню со следами чужого оружия я смог углядеть что-то новенькое. Блондинка, немного детское лицо - кем она была в том мире? И через что прошла, чтобы превратиться в ту воительницу, что сейчас стучит ногой по мечу, дабы половчее отпилить свиную башку?
        - А тут, кстати, все пропеклось, можно и так есть,  - расправившись с головой и вытащив из живота кабана все внутренности, девушка, наконец, добралась до мяса и выяснила, что больше от нее ничего уже и не требуется.
        - Защитники животных меня бы за такое прибили, но в ресторанах «зажаренная заживо свинина», думаю, зашла бы,  - я принял протянутый мне кусок мяса и поделился с девушкой набором специй.
        - Я бы на пробу такого блюда сходила,  - Олеся довольно хихикнула, а я про себя отметил, что вопрос цены подобного кулинарного шедевра девушку вообще не заинтересовал. Блондинка из высшего общества…
        - А ты знаешь, как нам достать пропуск для следующего стража?  - закончив с первым куском мяса, девушка взяла второй и решила заодно перейти к более серьёзным вопросам. Да уж, мысли о прошлом моей напарницы мне сейчас ни капли не помогут, а вот подумать вместе будет не лишним.
        - Путь силы требует убить соперника, путь воли - защититься,  - я повторил то, что нам уже было известно, чтобы натолкнуть себя на нужную мысль.  - Значит, путь наследника…
        - Требует убить своего напарника,  - неожиданно закончила за меня Олеся, а потом, не шевелясь, уставилась прямо в глаза. Как будто гипнотизирует, чертовка.
        Но, вообще, в ее идее что-то есть.

        Глава 10. Гости

        Кто тут, по большому счету, в наличии? Враги да мы сами. Ну, еще животные, но вряд ли испытания повторяются, и ключ для прохода дальше будет опять спрятан в одном из товарищей нашего обеденного кабана. И тогда, как и сказала Олеся, выбор не так уж и велик… Вот только рассматривать ситуацию, где одним нужно сохранить напарника, а другим, наоборот, избавиться - разве не поставит такой расклад соперников в неравное положение? Или я, уперевшись в сказанное Олесей, просто не вижу остальных вариантов?
        - Можешь проверить себя своей способностью? Чувствуешь внутри какие-то подозрительные предметы или, может быть, силы?  - игнорируя дерзкий взгляд девушки, я решил подойти к вопросу не на эмоциях, а методически.
        Если честно, хотелось прокрутить в голове ситуацию с Леной: что с ней, кто это сделал, связано ли это с моим сном… Вот только поднятая Олесей тема все же перевесила чашу моего интереса в новую сторону - да и вообще, учитывая, что моя первая ученица сейчас вместе с Городовым, то и разобраться в ее проблеме уже не получится.
        - Проверяю,  - почти сразу ответившая Олеся окончательно задвинула мысли о Лене в дальний угол сознания, и я сосредоточился на втором испытании.
        - Ну как?  - что-то долго она молчит.
        - Ничего, чисто,  - в голосе девушки звучит разочарование.  - Похоже, ключ проявляется только после смерти ученика.
        Да что с ней такое? Опять она поднимает тему своего убийства, как будто специально делая на этом акцент. Что это, попытка вывести меня из себя? Хочет, чтобы я первый на нее напал? Проверяю пси-восприятием - пусто. У Олеси даже пункт с желанием отправить меня на тот свет исчез без следа, осталось только «следовать за Котом» и все. Вот совсем я ее порой не понимаю.
        - Или мы просто неправильно ищем. Ложись на спину, сделаем тебе вскрытие, а потом вернем все, как было…  - мысль появилась буквально мгновение назад, но я сразу же ее озвучил, уж очень она мне понравилась. Так ведь на самом деле можно не только провести не смертельную проверку, но и проверить, насколько Олеся готова к сотрудничеству.
        - Хорошо…  - вроде бы ничего этого не предвещало, но мне почему-то до последнего казалось, что девушка на меня нападет.
        Но нет: расслабилась, изогнувшись, присела, причем так естественно, как будто и без всякого умысла, а потом легла на спину. И даже верхнюю часть брони сняла, чтобы мне было проще оперировать. Вот только, несмотря на уже проведенную однажды пересадку, лезть внутрь человека еще раз мне совсем не хотелось. Тем более что для начала стоило бы попробовать вариант попроще.
        В итоге, вместо того, чтобы, как ожидалось, вспороть Олесе живот, я перерезал горло самому себе и, тут же воскреснув, вернулся к своему еще не пропавшему телу под удивленным взглядом так и не понявшей, что происходит, девушки… А ведь ничего сложного, элементарное решение, лежащее на поверхности. Тот же Осипов делал доппелей из частей тел живых людей, так почему бы мне не попробовать поднять кадавра из самого себя? Под статус союзника он попадет, кровная связь, надеюсь, перевесит то, что по факту он не является живым… Впрочем, чего гадать, лучше действовать.
        Защищайся
        На всякий случай превращая убийство своего творения в дуэль, а не казнь, я отправил эту ментальную команду и приготовился атаковать. Силы я вложил немного, кадавр вышел всего трехсотого уровня, проблем должно быть даже меньше, чем с кабаном, пошедшим нам на обед. Вот только что-то, похоже, пошло не так. То ли это место усиливает призванных существ, то ли я где-то напортачил, то ли, создав себе слугу и решив с ним сразиться, я дал возможность проявить себя одному своему знакомому.
        Кадавр-последователь, уровень 415
        Стихия - тень
        - Олеся, прикрой меня!  - уровень моего якобы питомца вырос уже больше чем на сотню, но, главное, с помощью истинного зрения я смог различить изменившуюся стихию кадавра, и все окончательно встало на свои места.
        К сожалению, моя команда Олесе подготовиться к схватке запоздала. Та только успела встать на ноги, как созданный мной карлик на огромной скорости подскочил к ней и в пару издевательски замедленных ударов разрушил броню и оружие девушки.
        - Это же моя способность!  - Олеся так до конца и не могла поверить, что сейчас все происходит всерьез, и от удара по телу спасать ее пришлось мне.
        Уверен, касание существа, способного превращать сталь в горстки пепла, ничем хорошим не закончится и для живого человека. К счастью, я подстраховался: предупреждая свою напарницу словами, я заодно начал выращивать у ее ног дикую лиану. Приспособленная для удержания врагов, она, тем не менее, прекрасно справилась и с задачей по отталкиванию Олеси в сторону.
        Рука кадавра, уже поднявшего пятисотый уровень и ставшего более антропоморфным, прошла мимо, и свечение, на доли секунды охватившее ее, тут же угасло. Я, кстати, так не умею, а значит, если передо мной в образе слуги оказался теневой двойник, способный использовать любые техники находящихся рядом существ, то это опять было что-то из арсенала Олеси. И девушка этой способности явно была не рада: как только она поняла, что именно ее чуть было не коснулось, она моментально стала серьезной.
        В нижнем белье, с голыми руками, но было видно, что даже так она будет драться до конца.
        Остановись
        Отмена призыва
        Попробовав пустить в ход основные команды мастера кадавров, я, как и следовало ожидать, не добился никакого результата. Жаль, но было бы глупо не проверить самое простое решение. А раз уж оно все-таки дало сбой, то будем сражаться. Мой уровень слабости перед тенью еще далек от ста процентов, так что это не должно быть полноценное пробуждение двойника… Максимум кратковременный проблеск… Потому что иначе все становится крайне печально - к битве такого уровня я пока не готов.
        Облако смерти
        Облако смерти
        Я начал свою стандартную атакующую комбинацию, но почти сразу остановился. Нет смысла. Если это тень, то она полностью копирует мои способности, а значит, с текущим значением интеллекта магические атаки просто не смогут пробиться сквозь его защиту. А нет урона, нет роста комбо и нет шанса на победу.
        Кадавр-тень, уровень 810
        Черт, и тянуть нельзя - уровень кадавра вырос еще немного, даже название поменялось… А потом он смог еще раз меня удивить, хотя, казалось бы, уже больше некуда. Я пустил очередное заклинание, просто чтобы не стоять на месте, ну и заставить своего противника двигаться, выигрывая для себя хоть немного времени на поиск выхода из сложившейся ситуации - и тут он взял и отшвырнул облако смерти в сторону.
        - Прямо как Городов!  - выдохнула Олеся. Кстати, уже одевшаяся в запасную броню из невидимого кармана и снова готовая к бою.
        Еще одна атака, и снова кадавр отбил заклинание, просто выдернув его из воздуха. Это действительно была визуализация - медленная, топорная, все-таки до такого мастера как жнец двойнику, использующему способности Олеси (так, как сама девушка еще не умеет), далеко. Но сам факт того, что он это смог, говорит о многом.
        - Прикрой меня,  - ухудшение нашего положения спровоцировало переход в творческое состояние, и я все-таки смог продумать хотя бы ближайшие шаги.
        Моя главная сила - это заклинания, но они не действуют из-за скопированной с меня же магической защиты. Выход? Нужно тратить интеллект, понижать защиту чуть ли не до нуля, а потом первым наносить решающий удар. И я уже был готов колдовать двойную остановку времени и перегонять весь интеллект в истинное зрение, как вдруг наш противник просто лопнул. Как передутый шарик, заполненный изнутри фиолетовой краской, тут же разлетевшейся по окрестностям.
        - И что это было?  - Олеся в удивлении замерла, а я попробовал прогнать в памяти все последние события в поисках ответа на тот же вопрос.
        Я создал кадавра, тень перехватила контроль над ним, но по факту не нападала. Черт, да он же вообще не атаковал, по крайней мере меня. Как будто просто воспользовался ситуацией заглянуть на огонек да проверить уровень силы будущего соперника. Впрочем, я и сам ничего особого так и не показал, но ведь еще бы пара секунд и точно бы засветил новые заклинания, а то и еще кое-что из своего арсенала. Кстати, а ведь весь этот то ли бой, то ли фарс занял около сорока секунд, ровно столько, сколько у меня сейчас слабости перед тенью. Может это быть совпадением или нет?
        К какому-то однозначному ответу я так и не успел прийти, как вдруг в десяти шагах от меня открылся портал. И не простой, а в теневой мир - уж этот-то пейзаж я теперь узнаю где угодно и когда угодно.
        - Не ждал?  - Пантера! Этот голос тоже сложно забыть!  - К сожалению, самой мне к тебе не пробраться, но воспользоваться случаем и поддержать твоего двойника мне по силам. Жди!
        Высшая тень после этих слов сделала пару шагов назад, созданный ею портал ужался, и из него вытянулся жгут силы, впившийся в один из самых крупных ошметков моего кадавра. Кажется, я знаю, что сейчас будет.
        Медленно, как в фильме ужасов, кровь и плоть начали стягиваться обратно в одну фигуру. Сорвавшаяся с места Олеся превратила пару частей теневой твари в обычную слизь, но итоговая масса от этого почти не пострадала. Но девушка хоть что-то сделала, а я просто стоял на месте и не мог пошевелиться, осознавая, каких же серьезных врагов я себе завел и какие крупные неприятности меня ждут в будущем… Если я, конечно, переживу вот эту вот встречу.
        Зафиксировано вмешательство теней в жизнь обладателя метки бога
        Ускорение развития
        Досрочная активация навыка «Пелена бога»
        Покрывает до 0,5 кубического метра объема тела, тратит божественные очки, игнорирует защиту цели
        Неожиданно. Появление Пантеры, похоже, нарушило какой-то мировой баланс, что спровоцировало открытие нового навыка от моей метки Ксардаса. Жаль только, что ускорение вышло так себе: отмеренные сорок восемь часов уже почти подошли к концу… Но, с другой стороны, может быть, вот он способ победить?
        Пелена тени на начальном уровне делала меня невидимым, эта же способность с похожим названием больше нацелена на атаку, чем на защиту. И данный факт вызывает у меня ассоциацию с другим теневым навыком, что я использовал. Тело тени, которое, покрыв руку, позволяло вытягивать силу из наполненных божественной энергией пентаграмм Семина. И ведь, по идее, в обратную сторону это тоже должно сработать.
        - Прикрой меня!  - опять я прошу Олесю о поддержке, но в этот раз рассчитывать на чудесное исчезновение нашего врага точно не стоит. Молния два раза не бьет в одно место, и сейчас нам самим надо будет справляться с этим противником.
        Пелена бога
        Я призвал свою новую силу: половина кубического метра - это примерно четверть от взрослого человека. Ну да, мне бы только руку прикрыть, а для этого и стартовых способностей хватит с лихвой. Вокруг правого кулака появилось золотистое сияние, разбрасывающее в сторону еле заметные желтые искры. И было бы еще красивее, если бы тень мгновенно не скопировала использованную мной способность. А я ведь надеялся, что противоположная по духу стихия окажется ей недоступна. Но увы, правило двойников оказалось выше этой условности.
        Впрочем, плевать. Если я сейчас все правильно сделаю, то сила моего противника не будет иметь никакого значения!
        Портал, связанный пуповиной с почти собравшимся кадавром, замерцал и растаял в воздухе. Я на мгновение замер, не понимая, то ли все кончилось, то ли Пантера поняла мою задумку и решила спрятать самое слабое место моего противника. Впрочем, это легко проверить…
        Истинное зрение
        Олеся как раз переместилась левее, прикрывая меня от возможных атак, а я увидел проступающие в пространстве контуры портала и подпитывающей кадавра силовой нити. Значит, все правильно: их пытались от меня спрятать, но не учли насколько далеко я продвинулся в том, чтобы замечать как раз такие вещи.
        И это будет их главной ошибкой.

        Глава 11. Путь наследника

        Сделав вид, что просто по дуге пытаюсь зайти за спину кадавру - судя по всему, Пантера может наблюдать за происходящим, так что будет лучше, если она до последнего не будет знать, что именно я задумал - делаю несколько шагов вперед.
        Потрачено 600 очков божественной энергии, затраты 60 % от номинальных
        Уровень искусственной метки бога понижен до обычной
        Черт, а вот и обещанные в описании навыка потери накопленной энергии - немаленькие, прямо скажем. Шесть сотен за десять секунд… Скорее всего, зависит от ранга метки и при легендарной будет равно нулю. Вот только сейчас важнее то, что за десять минут я могу спустить под ноль все свои запасы. Конечно, если мой план сработает, будет не так уж и важно, но сколько еще до этого… Смещаюсь в сторону, оказавшись прямо перед сузившимся порталом в теневой план, и с размаху бью в него кулаком.
        Получено 100 очков божественной энергии
        Получено 100 очков божественной энергии
        Получено 100 очков божественной энергии
        Уровень искусственной метки бога повышен до необычной
        Как я и думал, столкновение моей новой способности с тенью привело к резонансу. Я опять терял жизни, получал удары током, но уровень божественной метки снова начал расти. Медленнее, чем при разрушении ритуала Семина, но сейчас не это главное. Я перекрываю потери от использования новой способности, а она потихоньку разрушает поддерживающий кадавра канал.
        - Кот!  - Олеся явно не понимает, что я делаю, как будто по-глупому застыв в нелепой позе.
        А вот ей пришлось столкнуться кое с чем более реальным. Кадавр окончательно собрался и попытался напасть на меня, но девушка преградила ему дорогу. Быстрый обмен ударами - судя по всему, создание тени пыталось опять разрушить броню и оружие Олеси, но на этот раз она была готова. Каждая атака была встречена точно так же и ни к чему не привела.
        - Задержи его, насколько сможешь!  - более подробно мне сейчас девушку в курс дела не ввести, но даже так, надеюсь, она сможет понять, чего от нее ждут.
        Делать что-то без цели - выматывает. Если же понимаешь, ради чего ты стараешься, то все само собой становится гораздо проще. Так и сейчас: осознав, что ее задача сейчас заключается только в том, чтобы тянуть время, Олеся стала даже быстрее двигаться. Хотя, казалось бы, куда ей еще ускоряться. И так руки ее и кадавра руки мелькали в воздухе, почти неразличимые обычным взглядом.
        Крик! Похоже, создание тени опять подняло свой уровень, открыло визуализацию и голой силой смяло защиту девушки. Отброшенная в сторону фигура с разбитыми губами и неестественно вывернутой рукой попыталась подняться, но ее тут же оплели толстые лианы, скручиваясь в разрастающийся с каждой секундой клубок, лишая свою жертву малейшей возможности пошевелиться.
        - Тебе не успеть! Ты умрешь!  - кадавр повернулся в мою сторону, и его уже почти полностью человеческий рот изверг эти хрипящие фразы.
        - Эй, ты!  - прикинув свои успехи на ниве уничтожения портала, я был вынужден признать справедливость обращенных ко мне слов. Неужели Пантера, а я был уверен, что сейчас именно она говорила через кадавра, меня достанет? Или я все же смогу повернуть ее силу против нее самой?
        - Тебе не заговорить мне зубы!
        - Двойник! Нас же должна была ждать славная битва! Неужели ты позволишь этой звериной морде занять твое место?  - я пытался достучаться до своей теневой копии, взывая к ее гордости и самоуважению.
        Остановка времени
        Слова не сработали. Вернее, я надеюсь, что это только пока, но мне нужно выиграть хоть несколько лишних секунд, и эта способность - одна из сильнейших в моем арсенале.
        - Я просто потрачу больше сил, но тебе все равно не жить,  - кадавр Пантеры продолжил движение, потеряв буквально пару мгновений, потребовавшихся ему, чтоб побороть воздействие моей новой способности.  - Я даже не буду тебя убивать, а просто скормлю твое тело этим низшим теням.
        Кадавр уже окончательно принял человеческий облик и театрально махнул в сторону серых тварей, скользящих по границе использованной мной способности. Еще пара секунд в мою копилку, но я рассчитываю не только на них.
        - Смотри, я уже подчинил себе эту силу, а скоро стану еще могущественнее. Неужели ты уступишь такую добычу кому-то другому?
        Мне кажется или движения кадавра все-таки замедлились?
        - Он мой, не мешай мне!  - резкий крик, полный ярости, заставил меня улыбнуться. Что бы Пантера ни пообещала моему двойнику, он решил расторгнуть сделку.
        - Я свой собственный и точно не её,  - думаю, небольшая эмоциональная поддержка, сказанная в нужный момент и правильными словами, не повредит.  - Мы встречались с Пантерой уже три раза, и я до сих пор жив. Как можно помогать такой неудачнице?
        Кадавр яростно взвыл, закрутившись на месте, а я, пользуясь случаем, постарался погрузить свою руку еще глубже в портал. Ну же! Я чувствую, что осталось совсем немного.
        - Мы еще сразимся. По-честному! Как и положено по закону, и победителю достанется всё!  - последнюю фразу кадавр произнес совершенно спокойным, как будто полностью лишенным эмоций голосом.
        Понятно: значит, мой двойник все-таки победил, полностью перехватив контроль над кадавром. Но я ему так ничего и не успел ответить - вспыхнувший на мгновение золотым пламенем кулак наконец-то нанес порталу в мир теней непоправимый ущерб, тот схлопнулся, обрывая подпитку замершего рядом со мной монстра, и тот снова разлетелся на мелкие кусочки.
        - Ну ты и псих!  - в голосе приподнявшейся на локтях Олеси было слышно неприкрытое восхищение.  - Я не понимаю, что именно и зачем ты только что устроил, но ты точно не ищешь легких путей.
        И вот опять - девушка не притворяется, демонстрирует искренние эмоции, и я вижу, как из-за надетой ею на себя психологической «брони» показывается что-то человечное. Интересно, а если она в меня по-настоящему поверит и откроется, какой она окажется на самом деле?
        - Не шевелись,  - подойдя к девушке, я осмотрел ее раны.
        Обычные царапины и даже вывихнутая рука сами заживут - такой уж тут мир - а вот с пропущенным вскользь ударом по груди, которая так до конца и не стала частью девушки, опять мне работать. Увы, но заживать сама или под воздействием способности Олеси эта рана и не думает. Что ж, моей напарнице повезло, что я рядом.
        Снимаю доспехи, оголяю прелести с вызовом уставившейся на меня девушки, а потом слой за слоем начинаю заращивать пять глубоких порезов от когтистой лапы да треснувшие ребра. Чувствую себя немного богом. Притом не местным, а тем настоящим, что вроде бы как сотворил всех людей. Он ведь тоже сам, своими руками вот так вот превращал обычные кости и плоть в живое красивое тело.
        Скорее всего, дело было в скопившемся в организме адреналине от только что закончившегося боя, но когда я закончил с лечением, то не убрал руки с груди девушки. Одно очень долгое мгновение мы смотрели друг на друга, в голове проносились сотни мыслей о возможных последствиях и неприятностях, а потом я просто плюнул и притянул к себе тут же крепко обхватившую меня Олесю. И на ближайшие полчаса мы просто выпали из окружающего мира, утопая друг в друге и сбрасывая все накопившееся за последнее время напряжение.
        Боль, страх, сомнения - это ведь все было внутри, а теперь как будто перезагрузился. Нет, они никуда не делись, я не разучился сомневаться и думать: просто сейчас, глядя на качающиеся в вышине верхушки деревьев и ощущая лежащее рядом горячее тело, получилось как-то просто расставить все приоритеты. Думать, планировать, но несмотря ни на что все равно делать. Идти вперед, добраться до Сердца мира, получить эту чертову силу и наконец-то сбросить все навешанные на меня чужие обязательства и оковы.
        Кстати, насчет этого. На всякий случай я проверил сначала себя истинным зрением - никаких новых закладок. Потом Олесю пси-восприятием - у нее тоже без изменений один-единственный паттерн «следовать за мной». Что ж, и это прекрасно. Хочется, чтобы эти минуты остались только здесь и сейчас. И никаких последствий в виде гейсов, проклятий или мозговых паразитов (не удивлюсь, если есть и такие)! Единственная опасность в итоге - это я сам. Буду ли я считать девушку своей слабостью? Быстро прогоняю свое возможное поведение в разных ситуациях - вроде бы нет. А раз так, то можно подниматься.
        - Ты не думай, я не буду это использовать против тебя. Я привыкла,  - Олеся тоже начала одеваться, а я на мгновение замер.
        Привыкла она! Когда, где, с кем - как, оказывается, легко было пробить мою броню. Но, к счастью, у меня есть универсальное противоядие от подобных эмоций - мой разум. Оценивать все свои решения по отношению к Олесе с точки зрения моей выгоды, не учитывать эмоциональные аргументы, и все будет хорошо. А раз так, то ее слова в итоге - это идеальное завершение нашей небольшой разрядки.
        Ладно, надо что-то ответить.
        - Вот и хорошо,  - теперь уже девушка сбилась на доли секунды, видимо, не ожидала такой реакции. Но, молодец, приняла удар и ведет себя как ни в чем ни бывало.
        - И что теперь будем делать?
        Было не понятно, то ли Олеся сейчас говорит про поиски руны, то ли пытается, несмотря ни на что, опять поднять вопрос наших отношений. Лично я предпочел увидеть в этой фразе только первый смысл.
        - Повторим то, что у меня не получилось в первый раз,  - и я снова призвал кадавра, на этот раз совсем небольшого, используя только малую часть остатков первого экземпляра, разбросанных по поляне. Черт, а мы ведь немало перемещались в процессе и, получается, не обращали на все это внимание?
        - Он не начнет снова расти?  - в голосе девушки появилось беспокойство, а рука потянулась к тому месту, где я совсем недавно зарастил ей рану.
        - Не успеет!
        Если честно, я не думаю, что двойник или Пантера повторят попытку вмешательства, но, тем не менее, на этот раз решил подстраховаться. Уровень кадавра получился минимально возможный, всего тридцатый, а это не просто цифра, но еще и гарантия низких характеристик. В общем, не давая и шанса на повторение недавних неприятностей, я нанес удар по шее призванного существа, и его голова покатилась по земле.
        - Думаешь, он тоже сойдет за напарника?  - Олеся наконец догадалась, что же именно я задумал.
        - С моей кровью внутри - да. Тем более, либо твоя версия ошибочна, либо тут должен быть предусмотрен обходной вариант, позволяющий сохранить равные шансы перед финальной битвой. А она ведь явно будет.
        - Равные шансы? Ты думаешь, в этом мире подобные слова имеют хоть какой-то смысл?  - ну вот, к Олесе вернулся ее привычно-ироничный настрой. И сейчас, когда она как будто посвежела, это ей даже немного идет.
        - Имеет. Все просто зависит от целей этой игры. И если испытание действительно готовил сам Карик, то он, как мне кажется, не отказался бы ослабить претендентов на его силу. А какой самый простой для этого способ?
        - Поставить их в равные условия!
        - Точно.
        Продолжая разговор с девушкой, я распорол косой грудную клетку кадавра и, опустившись на корточки, запустил туда руку. Еще месяц назад, не знаю, смог ли я сделать это без рвотных позывов, а сейчас, после операции на Олесе, так вообще никаких неприятных эмоций. Раз это нужно сделать, то зачем отвлекаться на лирику.
        - Ну, что там?  - мне показалось или в голосе девушки я уловил нотки страха? А ведь она сейчас думает о том, что если я ничего не найду, то могу решить перейти к предложенному ей самой варианту с ее убийством. И сейчас эта мысль ее почему-то начала пугать.
        Значит, захотела жить? Как интересно.
        - Нашел,  - рука как раз нащупала внутри какой-то инородный предмет, и я вытащил наружу еще одну руну с тем же самым знаком, как и на первой.  - Кажется, у нас есть пропуск дальше, осталось только добраться до стража.
        - Ага,  - согласилась Олеся.  - Теперь важно не умереть по дороге. Кажется, я поняла суть этих испытаний: стражи и загадки - это просто мелочи жизни, главное - это не сдохнуть от собственной глупости. Ну и выжить при встрече с конкурентами. Теми, кто сейчас впереди нас.
        - Или позади,  - мне показалось, что я услышал треск веток в кустарнике позади нас.  - Выходи, хватит прятаться!
        Интересно, хоть кто-нибудь когда-нибудь появлялся после этой фразы? Я уже начал думать, что делать дальше, когда мои слова неожиданно сработали.
        - Здравствуйте, учитель,  - из кустов, смущенно отводя глаза в сторону, показалась Алиса. Магичка, моя ученица и та, кого я вместе с Лысым забросил вглубь Диких земель. Но что она тут делает?

        Глава 12. Ученица

        - Тоже твоя знакомая, готовая выполнять приказы и не задавать вопросы?  - Олеся ехидно прокомментировала появление девушки, но лично меня больше интересовало, как та здесь очутилась.
        Не пройти же испытание без пары и не выбрав руну для второго стража… Впрочем, наверно, возможны исключения, но точно не для той, что совсем недавно появилась в этом мире и еще даже не разменяла вторую сотню уровней. А что у нас скажет пси-восприятие?
        Алиса Уткина, основные паттерны на текущий момент:
        Шпионить за Котом
        Намекнуть на свое задание так, чтобы они не заметили
        Умереть
        Что ж, кажется, я нашел ответ на свой вопрос. Кто мог отправить Алису за мной, будучи в курсе нашей связи, у кого достаточно знаний и сил, чтобы провести ее сквозь стражей и запугать настолько, что появятся мысли о смерти? Я знаю только одну такую парочку: Лысый и Медея.
        - Я в курсе,  - под удивленным взглядом Олеси я подошел к магичке и крепко ее обнял, отвечая на так и не заданный вопрос.
        Какое-то время девушка стояла напряженная, видимо, не зная, что в такой ситуации стоит говорить, а потом просто расслабилась и разревелась.
        Алиса Уткина, основные паттерны на текущий момент:
        Идти за Котом
        Даже не знаю, смеяться после такого или нет. Уже вторая девушка рядом со мной начинает склоняться именно к такому варианту поведения. Лестно, конечно, но и странно - никогда не считал себя способным вот так вот вдохновлять противоположный пол. Может быть, что-то изменилось? Или они просто чувствуют мою силу? Неважно, сейчас прежде всего надо разобраться с наконец-то начавшей успокаиваться Алисой. Расспросить ее про детали задания или, помня о ее страхах, не загонять совсем уж в угол? Наверно, все же не стоит давить, да и вряд ли при ней говорили о чем-то действительно серьезном…
        Впрочем, одну вещь я буду вынужден в любом случае прояснить прямо сейчас.
        - Тебе ничего не рассказывали про ограничение времени, в течение которого ты можешь находиться рядом со мной?  - думаю, если на девушку на самом деле рассчитывали как на источник информации, то этот момент бы точно проговорили.
        - Все нормально,  - Алиса смущенно отстранилась, а потом бросила странный взгляд на Олесю. Чего это она?  - Мне сказали, что так как я сейчас без старшего напарника, то правило лимита не будет действовать.
        Неожиданно, но что-то в этом есть. Пожалуй, даже можно будет и на веру принять - как минимум до следующего стража девушка прогуляется с нами. Новости последние расскажет, а там оставлю ее, пусть подождет, пока испытание не закончится. Рядом с каменным гигантом вряд ли кто-то станет ее трогать. Единственное, что смущает в происходящем, так это то, что Алиса так и не назвала имя того, кто ее сюда проводил - ну да я сам разрешил ей об этом молчать.
        - Как вы выбрались тогда из Диких земель? Что делала после этого?
        Подумав, что поговорить можно и на ходу, я обозначил направление движения, и мы двинулись в сторону следующих стражей.
        - Мне нельзя об этом говорить, накажут,  - Алиса долго молчала, а потом выпалила эту фразу, глядя на меня с какой-то надеждой.
        А что я могу? Изучив девушку истинным зрением, я вижу два скрытых гейса от Медеи и один открытый от Лысого с запретом рассказывать о связанных с ним событиях кому бы то ни было. Похоже, условия там на самом деле серьезные, а снимать эти запреты или каким-то образом вмешиваться в их работу я не умею. Разве что попробуем зайти немного с другой стороны.
        - Тогда просто расскажи о чем-нибудь, что тебе можно говорить.
        Алиса, видимо, ожидала упреков, новых вопросов, а мой подход ее немного сбил с толку.
        - Да, так, наверно, можно,  - она неуверенно улыбнулась, а я чуть не чертыхнулся вслух. Ведь какой бойкой и дерзкой она была в первую нашу встречу и какой стала сейчас! Как же ее так жестко сломали, через что ей пришлось пройти? Чертов мир!
        - Тогда рассказывай,  - я широко улыбнулся девушке, а потом показал Олесе пальцами цифру два. Пусть следит за расстоянием и как придет время снова использует свою способность. Охоту никто не отменял, а Алиса у нас из нового поколения, перед которым мои способности скрывать тоже не обязательно. Чисто теоретически, конечно, хотелось бы, чтобы Лысый о них не знал (что-то мне подсказывает, что нам еще придется столкнуться на поле боя). Вот только какой смысл скрывать что-то от него, когда есть Медея, которая и так без проблем может его обо всем просветить.
        - Про то, что было до входа на полосу испытания, рассказывать особо нечего,  - Алиса начала, а я сразу понял, что все время до этого она была рядом с Дэвидом.  - А потом из интересного были лишь камни с именами.
        И девушка сначала перечислила уже известные нам пары, а потом добавила новые. Как оказалось, мы не последние, кто вышел на дистанцию, и нам в спину дышат новые соперники.
        - Прямо за вами были записаны Лютова и Сартр,  - вот здесь я немного улыбнулся. Догадывался же, что Полина не просто так составляла компанию генералу Нового Парижа, и вот они здесь. Интересно, как уговорила…
        - За ними Орлов и Даша Сапогова,  - а вот это настоящий сюрприз.
        Нет, то, что свободный генерал со всем его многообразием навыков умудрится выкрутиться, я подозревал, а вот то, кем окажется его напарница - это удивляет. Может быть, Даша пыталась проследить за мной как в прошлый раз и попалась ему под руку? Впрочем, нет смысла гадать, лучше обратить внимание на пару других фактов.
        Во-первых, Алиса назвала мою темную по фамилии, а на камнях есть только имена, и лично они не знакомы. Ну и, во-вторых, когда она называла напарников жнецов, то приписала Лену к Майе, а Марата к Городову, как это было до инициированного мной обмена. Мелочь, но лучше прояснить.
        - Ты это все на первом камне прочитала перед лесом или уже на второй линии стражей?
        С точки зрения общего дела этот вопрос не так уж и важен, а вот с личной… Все же мы отошли от линии между испытаниями всего ничего. Получается, если Алиса видела эти имена в таком составе именно здесь, то она перешла границу почти вслед за нами. И тогда почти наверняка смогла видеть и встречу со жнецом, и бой с кадавром, и то, что было после него.
        - Я оба смотрела. Только на втором, когда переходила, последних пар еще не было,  - осознанно или нет, но магичка попыталась перевести внимание на наших преследователей.
        Пусть. То, что хотел, я для себя уже выяснил. Да и Олеся, судя по довольной улыбке, тоже все поняла. Кстати, если честно, я думал, что бывшая ученица Семина будет протестовать против пополнения нашего отряда. Но нет, молчит и делает вид, что все идет по плану. Думает, что это ненадолго, и не видит смысла протестовать? Зря. Я тут подумал: зная Медею, и если это ее план (а все на это указывает), уверен, так просто все точно не закончится…
        Может быть, все-таки избавиться от Алисы? Она не пропадет, а мне будет спокойнее. С другой стороны, стоит на это пойти, и я спровоцирую Хозяйку ночи на активные действия - а оно мне надо? Пусть уж лучше под боком будет лояльный и пассивный шпион, чем мне начнут по-настоящему вставлять палки в колеса. А придет время, и никакие дружеские чувства не удержат меня от упреждающего удара.
        - Еще что-нибудь было интересное?  - уже ни на что особо не рассчитывая, я приготовился подать Олесе сигнал начинать охоту.
        - Есть информация об одном тайном подземелье,  - Алиса долго молчала, а потом выпалила это скороговоркой.  - Но меня специально просили тебе об этом рассказать, сказали, что ты не сможешь отказаться туда пойти. Но ведь если я промолчу, то ты не будешь знать про это место и не попадешь в ловушку, которая там наверняка есть.
        Вот это поворот. Приманка, от которой, по мнению Медеи, я не смогу отказаться - даже интересно.
        - Рассказывай.
        - Может быть, не надо? Они говорили, что ты точно туда пойдешь… Зачем тебе это?
        Алиса начала повышать голос, а вот мне хотелось просто ругаться. Ну, вот почему бы ей сейчас не задуматься об этой приманке, я бы увидел варианты через пси-восприятие, и все стало бы гораздо проще. Впрочем, как бы там ни было, я хочу верить в свою разумность и умение принимать правильные решения.
        - Говори.
        - Хорошо, вот карта,  - девушка вытащила из невидимого кармана кусок бумаги и протянула мне.  - Я должна передать тебе, что в этом месте гробница бога, одного из учеников Карика.
        Алиса замолчала, а я задумался о том, как эта информация могла бы мотивировать меня бросить все дела и поспешить туда. Впрочем, разве что по дороге заглянуть, но у меня и так достаточно божественных тел для развития метки Ксардаса.
        - А теперь главное. Там помимо останков бога лежит и свиток с какой-то его боевой способностью.
        Ну, в принципе, уже лучше, но чем эта способность должна привлечь именно меня? Пока непонятно.
        - И последнее. Меня просили передать, что божественные навыки как противоположное по своей сути явление - это лучшее оружие против теневых двойников. Ну как, ты же теперь не пойдешь туда?
        Алиса смотрела мне прямо в глаза, а я наконец-то осознал задумку Медеи. Вот же оно - мне дают самый жирный крючок в мире, способ без проблем справиться со своим теневым двойником и обрести всю полноту своей и его силы. Хозяйка ночи знает, что мне надо через это пройти, вот и использует обманку. А это именно что она: как показало последнее сражение с одержимым Пантерой кадавром, нет никаких запретов у теней на использование божественных сил. Так что, погнавшись за абсолютным оружием для себя, я бы в итоге дал его своему противнику. Почему-то уверен, что против меня эта способность, какой бы она ни была, сработала бы просто идеально. Прямо представляю, как готовлюсь к битве, вызываю двойника, а потом тот развоплощает меня с одного удара.
        Вот только нет ли у этого плана второго дна? Могла ли Медея не знать о том, что я открыл пелену бога и в случайной стычке с тенями смогу открыть суть взаимодействия этих стихий? Чисто теоретически под стенами Нового города она видела меня с улучшенной меткой бога, так что должна была хотя бы предположить такой вариант. Нельзя недооценивать эту дамочку. С другой стороны, какова вероятность того, что это произошло? Притом ведь моя способность еще и раньше времени инициировалась…
        - И еще,  - Алиса говорила как будто через силу.  - Я хотела умолчать, но не могу. Тебе обязательно нужно прийти в это место сегодня, иначе на этот дар сможет наткнуться кто-то еще, и ты ничего не получишь.
        - Чего не сказала сразу?  - меня заинтересовало поведение девушки.
        - Хотела, чтобы ты отложил поход, и тогда в ловушку попал бы кто-то другой.
        Хм, а она ведь обо мне заботится? Вроде бы и знакомы всего ничего, а почему-то считает своим. Впрочем, вернемся к делу - сама того не понимая, Алиса подарила мне последний кусочек головоломки. Меня хотели поторопить, а значит, вот она попытка сделать так, чтобы я побывал в пещере до активации пелены и гарантированно не смог узнать о грозящих мне в будущем проблемах. Теперь все окончательно встало на свои места, вот только почему бы мне немного не подыграть своим противникам.
        Сам приз можно и не брать, но посмотреть, что именно мне хотели подсунуть - почему бы и нет. И еще, конечно, сама гробница. Место упокоения ученика Карика - кстати, судя по уже услышанным мной рассказам, убитого как раз Хозяйкой ночи - там может оказаться что-то полезное просто с точки зрения информации.
        - Идем,  - я немного поменял направление движения.  - Судя по карте, тут не больше получаса.
        - Ты все же пошел у них на поводу. Я так и знала, она никогда не ошибается,  - по щекам Алисы текли злые слезы, а я делал вид, что совершенно не обращаю на них внимания.
        Чертов мир! Почему он раз за разом заставляет нас врать друг другу?.. Впрочем, а разве на Земле все было совсем по-другому?

        Глава 13. Искушение

        Дальше мы шли молча: Алиса сверлила меня взглядом, а я разом за разом прогонял в голове свои выводы, проверяя, точно ли ничего не упустил.
        - Подожди нас здесь,  - я попросил магичку остаться снаружи, сразу как только увидел, что мы добрались до места.
        Огромный дуб, выделяющийся даже среди местных гигантов, и каменная лестница у его основания, уходящая куда-то под землю.
        - Значит, не хочешь, чтобы я рассказала, что ты там делал,  - Алиса многозначительно замолчала, и было видно, как ее настроение поползло вверх. Еще бы, раз я что-то скрываю, значит, может быть, еще смогу обмануть судьбу в лице Хозяйки ночи.
        - Будет лучше, если я не отвечу тебе ни да, ни нет,  - девушку наверняка будут допрашивать, а так у нее будет больше свободы маневра при ответах. Как бы там ни было, мне ведь ее сейчас никак не вытащить из рук Лысого и Медеи, так что помогу хотя бы этим.  - Если нас долго не будет, уходи к стражу у следующей границы и жди нас там.
        Еще одна закладка, которую девушка при желании сможет повернуть в свою пользу. Если до этого она была вынуждена следовать за мной, выполняя приказ, то теперь в рамках моей просьбы она уже сможет его обойти. Вроде как ее попросили, а потом обманули… Не идеально, конечно, но я сделал все, что мог: дальше зависит от того, сможет ли Алиса воспользоваться своим шансом…
        - Идем,  - дав знак Олесе следовать за мной, я зажег над рукой осветивший проход поток пламени и проверил ногой первую ступеньку. Крепкая, как будто из камня, можно идти и не бояться, что сейчас вся эта конструкция осыплется и утащит меня за собой.
        Как оказалось, изначально плавный спуск вниз очень быстро перешел в более крутую спираль. А потом всего десяток витков, и мы вышли в небольшую комнату, в центре которой оказался стол с плавающим над ним в воздухе кувшином.
        - Пепел бога,  - я, если честно, сначала растерялся, пытаясь понять, где же обещанная гробница. А вот Олеся быстро сориентировалась и сообразила, что тут имело место не захоронение, а кремация.
        Тоже ведь подлог еще тот! Уверен, что от сожжённого тела энергии для моей божественной метки будет в разы меньше, чем от обычного. Ну да меня гораздо больше заинтересовало кое-что другое. Олеся-то смотрит и видит только урну с прахом, может быть, еще обратила внимание на огромные монолитные блоки, из которых выложены стены, или на кованую люстру, свисающую с потолка на ржавой цепи и как бы просящую поднести к ней огонь… Но тут было и кое-что еще: активировав истинное зрение, я смог увидеть, как по стене поползли серебристо-синие узоры, складываясь в неуклюжий символ прямой линии с загнутыми в разные стороны концами.
        Точно как на руне, открывающей путь силы. А что если?.. Я видел, как синие линии, образовавшие рисунок, выходили из одного небольшого пятачка прямо на уровне моей груди… Словно приглашают сделать шаг и приложить туда руну. У меня же ведь есть и такая. Вот только даже думать не хочу, чем это в итоге может обернуться - не бывает гробниц таких существ, да чтобы без ловушек. А главное правило выжившего археолога - ничего не трогать.
        - Смотри, тут надпись,  - Олеся прервала мои мысли, указав на буквы прямо под урной с прахом. Странно, я же вроде проверял и ничего не видел.
        - Ты что-то сделала?  - простейшее объяснение в данной ситуации.
        - Да,  - Олеся картинно вытянула ногу и начала рисовать в пыли замысловатые узоры кончиком ступни.  - Тут были только потертости, но я использовала разделение, убрала следы времени. И вот теперь все можно прочитать.
        Ты попал в одну из 12 секретных усыпальниц, созданных для моих учеников
        Каждому пути предназначены только его особые места и награды
        Тот, кто ошибется, познает мой гнев
        Если уверен, что в правильном месте и в правильное время, то попробуй взять свой дар
        - Тут место для руны,  - Олеся показала небольшое углубление, действительно идеально подошедшее бы под любой из найденных нами камней.  - Ну что, рискнем?
        Сумасшедшая она все-таки девица. Порой меня это даже вдохновляет, вот как сейчас. В голове сразу же закружились планы, как можно попробовать вытащить скрытый в гробнице приз, а потом пересидеть возможную бурю, например, в теневом мире. Чем не выход? Вот только я почему-то думаю, что все будет не так просто, и гнев Карика, чем бы он ни был, настигнет нас в любом случае. Будь это мелочь какая, вряд ли бы о ней стали писать в скрытом послании…
        Может быть, поступить проще - найти такую же усыпальницу, но для выбранного мной пути наследника? Ловушки, если они там будут, я обойду, а вот божественных последствий уже можно не бояться. Да, наверно, это будет оптимальным решением.
        - Нет, это гробница силы,  - пусть пока Олеся подумает, как я смог это узнать.
        - А как?..
        Олеся тут же попыталась задать вопрос, но я обратил ее внимание на еще одну потертость, на этот раз на боковой стенке постамента.
        - Восстанови-ка теперь её.
        Девушка послушно приложила руки к камню, закусила нижнюю губу, напряглась - судя по всему, как это ни странно, проще разрушить летящий в тебя меч, чем расшифровать древнюю запись. С другой стороны, клинки, траектории их полета, они ведь довольно похожи: не разобрался пока, как работает способность Олеси, но, похоже, для нее такие вещи важны. А сейчас она, не зная конечного результата, как будто сунула руку в прошлое и копается там в поисках нужного предмета.
        - Получилось,  - девушка вытерла выступившую на лбу испарину, и мы вместе прочитали новые строчки.
        Вторая зона испытаний:
        Идущий по пути силы - убей конкурента, идущий по пути воли - спаси жизнь от того, кто сильнее тебя, идущий по пути наследия - докажи свою верность и принеси в жертву своего последователя
        - То, что говорил нам Городов… Получается, он тут был?  - Олеся посмотрела на меня, а я задумался.
        - Мог. Не именно здесь, иначе забрал бы скрытое тут сокровище, а в другой гробнице,  - я принялся размышлять вслух.  - Хотя лично я бы поставил на то, что он просто готовился. В отличие от нас, он и остальные жнецы явно знают, что делают. И времени в запасе у них было больше.
        - Я тоже готовилась,  - немного обиженно буркнула Олеся, но я ее уже не слушал.
        С учетом всего увиденного в этой гробнице, а главное, после соотнесения друг с другом цифр из восстановленных сообщений - вот же она, полная структура испытания! У Карика было двенадцать учеников, путей всего три: то есть, если предположить, что в каждой зоне по одному такому тайнику для каждого выбора, значит, всего испытаний четыре. И я прошел уже два?
        Кстати, а не слишком просто? Хотя я смотрю на это с точки зрения нашего похода, когда на утонувших в земле камнях отобразились имена даже меньше чем десятка пар. А места там под сотни, если не под тысячи. И при такой толкучке, какая, видимо, изначально планировалась, преодолеть даже первой уровень было бы непосильной задачей для многих и многих.
        Но дает ли мне это знание хоть какую-то пользу здесь и сейчас? Откровенно говоря, я бы предпочел карту с указанием мест, где спрятаны остальные гробницы, или информацию о следующем этапе… Но увы, последнее, похоже, можно будет прочитать, когда мы пройдем в третью зону и найдем гробницы соответствующей ступени испытания.
        - Кстати, местный дар мы брать не будем, но заценить-то его можно. Хочешь?  - я неожиданно понял, что чуть не забыл посмотреть на главную местную достопримечательность. Надо же знать, что мне хотели всучить.
        - Ага,  - Олеся моментально выкинула из головы свою мнимую обиду.  - А где она, кстати?
        - Я думаю, внутри постамента, не зря же тут место под руну. Только мы пойдем неофициальным путем… Сможешь сделать сбоку небольшую дырку с помощью твоего разрушения материи, чем тоньше, тем лучше? Чтобы считать характеристики нам и этого хватит, а местный хозяин, будем надеяться, не обидится.
        В голове, несмотря на решение ничего не трогать, все равно уже появилось немало планов по относительно безопасному изъятию местной ценности. Так сказать, в спортивных целях. Вот я и решил пустить в ход один из них. Правда, не для кражи, а только для наблюдения, но чего идеям зря пропадать.
        Книга навыков «Удар шаровой молнии»
        Божественный класс
        Базовый урон - 10 000
        Вы концентрируете энергию и выпускаете ее, указав своим оружием в сторону противника
        На расстоянии - самонаведение
        Вплотную - урон х10
        Тип атаки: энергетическая, игнорирует защиту, поражает нервную систему противника, дает повышенный шанс на прерывание связи с надгробием
        Вот это вещь! Такая сила! Кажется, с ней можно перевернуть весь мир! И черт с ним с двойником! Нет, конечно, будь у меня в арсенале такая способность, именно ею он меня приголубит, и никакие щиты не помогут. Понимаю, на что рассчитывала Хозяйка ночи, но, может, плюнуть на все эти игры, взять себе эту молнию, а потом просто следить, чтобы случайно не довести дело до встречи со своей теневой копией?..
        Впрочем, при вызове кадавра я ведь ничего такого не планировал, а он пришел. Значит, обязательно не раз еще появится в будущем, и такое заклинание, которое я сам не могу остановить, станет проблемой. Особенно учитывая строчку про «повышенный шанс на прерывание связи с надгробием». Нет, тут надо подтянуть слюни и честно признать, что на данный момент есть вещи, которые принесут больше вреда, чем пользы.
        - Удар шаровой молнии,  - рядом раздался голос Олеси.  - Интересно, что это штука делает. Наверно, мощная…
        Точно, а ведь у нее-то нет истинного зрения, и она, как и я раньше, может довольствоваться одним лишь названием… А что если не учить этот навык, а просто утащить книгу? Похоже, у меня теперь новая идея-фикс. С гневом Карика я как-нибудь справлюсь, а как выиграю финальную дуэль у двойника, можно будет и это заклинание изучить.
        Но стоп! Что-то меня куда-то не туда начало уносить. Вроде же никогда жадность не была одним из моих главных жизненных принципов? Одно дело, когда ты разумно используешь все доступные ресурсы - это нормально. И совсем другое, когда превращаешь это качество в безумное стяжательство. Да, способность - классная, но, например, ее бывшему хозяину в его борьбе она совсем не помогла.
        Хозяйка ночи справилась и с ним, и с остальными своими конкурентами… И последнее: разве стала бы она отправлять меня сюда, будь этот навык по-настоящему опасным? Нет, и никакой план с попыткой подставить меня под двойника тут бы не сыграл. Так что надо успокаиваться и двигаться в сторону выхода. Я же изначально шел сюда за информацией, ее я и получил, причем немало. А чужие силы не приносят добра. Был у меня уже один Плащ, и, не ожидай я от него каждую секунду предательства, все могло бы закончиться совсем плохо.
        - Может быть, когда-нибудь и узнаем. Продадим этот тайник одному из жнецов, а потом посмотрим, как он эту штуку использует,  - пока мы поднимались наверх, мне в голову пришла эта замечательная идея. И, надо сказать, в отличие от того варианта, к которому меня изначально хотели склонить, у этого плана есть огромное преимущество. Он полностью принадлежит мне.
        Настроение резко шагнуло вверх, и именно в этот момент мы выбрались под солнечные лучи.
        - А твоя подруга сбежала…  - Олеся не удержалась от ехидной реплики, но я лично был только рад, что Алиса смогла воспользоваться предоставленной мною возможностью и пусть временно, но перестать быть пешкой в чужой игре.
        - Знаешь, а немного обидно,  - умиротворенное состояние заставило задуматься о странной вещи, о прошлом.  - Вот мы были в чьей-то гробнице, не кого-то там, а ученика самого Карика, и при этом даже для подобного существа никто не додумался сделать такую малость, как сохранить его имя. Понимаешь, он был, чего-то хотел, к чему-то стремился, сражался за что-то, потом его не стало, а мы, даже если захотим, так никогда и не сможем узнать, как его звали… Для нас он навсегда останется просто одним из безымянных учеников. По сути - никем.
        И что это на меня напало? Прямо целую речь выдал, такую прочувствованную, мне даже самому понравилось. Вот только Олеся почему-то совершенно не прониклась. То ли ей плевать на прошлое и учеников Карика, то ли у меня за спиной есть что-то странное.
        Повернувшись на сто восемьдесят градусов, я посмотрел туда, куда указывала уже с трудом сдерживающая смех девушка.
        Каил Молниеносный
        Огромные буквы, выбитые на дереве прямо над входом. И мы ведь проходили прямо мимо них, но были так увлечены спуском и ожиданием того, что будет ждать нас внизу… Что просто не обратили на них внимания. Как глупо и при этом банально.
        А потом я не выдержал и расхохотался. Глупая причина, если честно, но меня почему-то до колик рассмешила неожиданно пришедшая в голову мысль. Ведь если тут есть склепы для каждого из учеников, то получается, что в одной из зон испытаний мы сможем найти два особенных места. И внутри них не окажется праха, но при этом над ними будут имена Бо и Медеи.
        Почему-то очень хочется посмотреть, что же там будет скрыто… И не уверен, что вот там я смогу удержаться в рамках правил… Впрочем, для этого их бы сначала еще найти.

        Глава 14. Еще одна

        - И что теперь?  - Олеся смотрела на меня, как бы спрашивая, продолжаем ли мы двигаться дальше в сторону следующего стража, отвлекаясь лишь на охоту, либо что-то меняем.
        И ведь, действительно, важный вопрос. С одной стороны, до перехода пси-метки на необычный уровень осталось совсем немного, и хочется узнать, что же там будет. С другой, мы сейчас открыли очень важную часть этого испытания, и сейчас бы найти новые гробницы. Вот только как? Больше желающих сыграть роль проводника что-то не наблюдается.
        - Вы точно не изучали никакие поисковые ритуалы?  - мы, конечно, уже обсуждали с Олесей время, проведенное с Семиным, но вдруг…
        - Нет. Там почти все время уходило на тренировку цепочек ударов и всевозможных комбинаций. Ну, и тот разговор, о котором я тебе уже говорила,  - Олеся пожала плечами, а я вспомнил ее рассказ о возможной передаче силы в Сердце мира.
        Кстати, к слову об обучении своих последователей комбинациям их способностей. А ведь со стороны Семина это довольно хитрый прием: забив головы и рефлексы Олесе и Осипову, он всегда будет знать, чего от них ожидать, реши они взбунтоваться и пойти против него… Стоп! Кажется, я понял, что смущало меня все это время.
        - А если забыть подготовку к походу, может быть, когда-нибудь раньше вы обсуждали какие-то способы поиска?
        Вроде глупое же уточнение, но порой мы, сосредоточившись на чем-то одном, можем упустить из виду другие очевиднейшие варианты. А с того же Семина сталось бы начать подготовку еще и до того, как он рассказал об этом своим ученикам.
        - Точно,  - глаза Олеси расширились, как будто она сама себе удивилась.  - Есть один ритуал, мы его изучали около года назад…
        Я тут же прикинул, что это было почти сразу после ее ухода из лагеря, где потом уже и я сам начал свой путь в этом мире.
        - Вот только,  - девушка тем временем продолжала,  - для активации этой пентаграммы требуется какой-то предмет, связанный с будущим поиском. Чисто теоретически нам подойдет прах этого Каила из урны внизу, вот только что насчет последствий?
        Да, это кажется самым очевидным решением и крайне опасным при этом. Однако этот прах или книга навыков внизу - не единственное, что можно использовать. Если честно, я бы предпочел начать свои поиски с гробницы Медеи, но увы, дух ночи меня покинул, а никаких других подарков мне от нее не доставалось. А вот с духом обмана все в порядке, и если он не сможет послужить маяком к гробнице Бо, то надо будет признать, что все слова моего покровителя - это одна большая системная ложь.
        Призвав Брюса, я спрятал надгробие, что он таскал у себя, превратил его самого в копию кинжала Карика и протянул Олесе.
        - Давай попробуем узнать, что нам поможет найти вот эта штука.
        - Хорошо,  - нравится мне в Олесе ее немногословность и атрофированное чувство любопытства. Может быть, поэтому, несмотря на все темные страницы наших отношений, сейчас быть рядом с ней, как ни странно, довольно просто.
        Девушка тем временем воткнула протянутый ей кинжал-духа в землю, потом уже своим вспорола руку от запястья и до локтя, чтобы щедро плеснуть на землю своей кровью. Она выждала, наверно, секунд десять, прежде чем зарастить рану, а ведь за это время из нее вытекло не меньше полулитра… Кажется, я понимаю, почему Семин не захотел проводить этот ритуал сам, а решил передать его ученикам.
        - Что дальше?  - девушка продолжала стоять в трансе, а ее кровь, сначала выводившая на земле узоры, наконец успокоилась и впиталась в землю.
        - Есть две точки,  - Олеся открыла глаза и было видно, что ее шатает от усталости.
        Не одна, а сразу пара - мои мысли бросились в галоп. То есть тут две гробницы Бо или богов обмана было несколько? Или… в голову пришло более простое решение, которое могло бы все объяснить. Благодаря духу обмана Олеся смогла увидеть не только гробницу, созданную для моего учителя, а места упокоения всех учеников Карика. Тех, что были в рамках этой зоны испытаний.
        - А гробницу, из которой мы вышли, чувствовала?  - я решил быстро проверить свою теорию, и кивок девушки все подтвердил.
        Значит, где-то поблизости есть входы в пещеры путей воли и наследия, и скоро мы будем там. Не удержавшись, я решил сделать доброе дело: подхватил ослабевшую Олесю, погрузил на спину и побежал в сторону первой отмеченной точки. Впрочем, с добрым делом я погорячился: просто девушка в ее текущем состоянии вряд ли смогла бы быстро двигаться, а мне очень не хотелось давать нашим конкурентам ни малейшего шанса добраться до скрытых тут сокровищ раньше меня.
        - Я сама уже могу идти,  - из-за моих плеч периодически доносился робкий голос, но я обращал на него внимание только когда он не ныл, а советовал, куда повернуть.
        - Может, поохотимся опять? Я мяса на ужин нарежу, скоро уже темнеть начнет,  - Олеся сменила тактику и решила надавить на святое - еду и жажду силы.
        - Сначала гробницы, потом остальное. Тем более, осталось всего ничего.
        И действительно, не прошло и двадцати минут, как мы добрались до нового спуска. На этот раз он был укрыт в самом обычном овраге - вот никогда бы не подумал, что там может найтись хоть что-то интересное. А так раздвинули кусты в стороны, и вот он вход… Те же ступеньки, что и в гробнице Каила, тот же суховатый запах, доносящийся снизу; единственное, что отличалось, так это имя перед входом. Мягкая земля вряд ли бы сохранила следы даже самой могущественной магии, поэтому хозяина этого места почтили немного по-другому.
        - А красиво вышло. Наши бы ценители искусства сказали, что грубовато, но мне нравится,  - слезшая с моих плеч Олеся опустилась на землю и погладила выступающие прямо из каменного пола буквы. Объемные валуны, сложившиеся в стройные и легкие линии. Действительно, что-то в этом стиле есть. А моя напарница, значит, еще и в искусстве разбирается?
        Магнум Каменный
        Впрочем, тайны этого парня меня сейчас волнуют гораздо больше, чем девичьи секреты. И, постаравшись выкинуть прошлое Олеси из головы, я зажег огонь над рукой и пошел вниз. Если честно, я опасался, что тут, в отличие от гробницы, на которую указала Медея, могут оказаться и какие-то ловушки, но нет. Спуск прошел без происшествий, и уже очень скоро мы оказались в такой же зале, как и в прошлый раз.
        - Путь воли. Опять не наша,  - изучив тайное изображение руны на стене, я поделился с Олесей своими наблюдениями.
        - А я надписи восстановила,  - пока я осматривал все в поисках опасностей, девушка подобралась к тумбе со скрытой в ней способностью и опять вернула к жизни стертые предостережения.  - Тут повтор того, что мы в прошлый раз читали. Ничего интересного…
        Как я и думал, если хочу узнать что-то новое, надо перебираться на другой этап.
        - И дырочку я опять проделала,  - Олеся уже окончательно пришла в себя после ритуала поиска, и к ней вернулось игривое настроение.  - Может быть, вместе на счет три посмотрим?
        Вот больно надо. Проигнорировав девушку, я сам наклонился и быстро считал информацию по скрытому сокровищу этой гробницы.
        Книга навыков «Суть камня»
        Божественный класс
        Базовая защита - 100 000 000
        Позволяет отвести любую атаку в землю
        Условия: касание земли, рамки лимита
        Тип защиты: энергетическая, отражает часть урона, поражает нервную систему противника, дает повышенный шанс на прерывание связи с надгробием
        Олеся тут же, основываясь на одном лишь названии, начала высказывать свои догадки, что же это может быть за штука. А я тем временем задумался о схожести «сути камня» с визуализацией: та ведь тоже позволяет отвести в стороны любые атаки (правда, без обратки). Но, получается, раз тут есть условия и слабости, то Городову или королю теней тоже без них не обойтись. Надо будет подумать на эту тему на случай следующего боевого столкновения, ну а пока стоит признать, что если в случае с молнией я еле сдерживал свои желания ее заполучить, то тут с такими порывами было гораздо проще.
        То ли перегорел, то ли не так впечатлился этой «сутью камня», то ли просто в предвкушении того, что будет меня ждать в следующей гробнице - той, где я наконец-то смогу позволить себе поживиться.
        - Наружу,  - так больше и не найдя ничего интересно, скомандовал я.
        С тоской оглянувшись назад, мы взбежали по ступенькам, затем расправили кусты, чтобы издалека это место не бросалось в глаза, и только потом выбрались из оврага. Ну что, пора бежать дальше. Судя по словам Олеси, до новой цели около пяти километров, так что придем мы туда уже ночью - стоило бы поторопиться.
        Стоп! Кажется, на той стороне оврага шевелится трава - кто-то идет. И сейчас нужно срочно решать - бежать или хотя бы посмотреть на неожиданного гостя.
        - Кот, вот вы где!  - в итоге я думал непозволительно долго, и стало уже слишком поздно что-либо предпринимать.
        Из зарослей сначала показалась темная шевелюра, а потом и ее обладательница с луком за спиной. Даша! Значит, моя темная меня все-таки нашла, вот только учитывая, что она теперь в паре с Орловым, пожалуй, лучше делать ноги. В то, что именно с этим жнецом у меня получится договориться, я очень сомневаюсь.
        - Кот, здорово!  - вот только вопреки всем моим ожиданиям рядом с Дашей появился не свободный генерал, а ее местный родич, помощник Сартра, ну и мой знакомый - Олег Сапогов.
        И это мне нравится даже меньше, чем возможная драка, от которой я собирался сбежать.
        - Ну, привет,  - я заметил, как Олеся скривилась, заметив наших гостей, и шагнула ко мне за спину. Чего это она? Не хочет их видеть? Или вспоминает, как расправилась с Дашей, и не хочет провоцировать конфликт?  - А где Орлов?
        Я решил не тянуть, а сразу вывести эту парочку на нужные мысли и проверить их с помощью пси-восприятия.
        Олег Сапогов, основные паттерны на текущий момент:
        Использовать Дашу, использовать Кота, скрыть свои планы от всех и получить силу.
        Сохранить верность Сартру.
        А ведь в общении казался таким приличным человеком… И в итоге при любом раскладе даже не рассматривает вариант, где мы могли бы оказаться на одной стороне. Ладно, посмотрим, что там с моей темной.
        Дарья Сапогова, основные паттерны на текущий момент:
        Придержать информацию, убедить Кота сделать своей напарницей.
        Рассказать, как обманула Орлова и украла карту.
        А вот Даша не разочаровала - делает ставку на меня, да еще и подумала о том, что надо. Получается, она каким-то образом одурачила жнеца, утащила у него карту, сбежала, нашла нового напарника и потом вышла на мой след. Огонь девка! Единственное, что пока непонятно, так это то, как она встретилась с Олегом. Вряд ли же она возвращалась назад и выходила за границу первого стража, чтоб его подобрать…
        И тут появился третий член их отряда, снявший последние остававшиеся у меня вопросы. Обычный парень, адъютант генерала Нового Парижа - судя по считанным мыслям, Сапогов взял его с собой, чтобы выйти на полосу испытаний, а потом неожиданно отказался, сменив партнера на Дашу. И вот теперь он идет за ними, не зная, что делать.
        - Кот, сделай меня своей напарницей! А Олеся пусть идет к Олегу - если она так хороша, то пусть дойдет до конца вместе с ним и уже там поможет тебе!  - сама того не зная, Даша повторила мою недавнюю речь, когда я убеждал Городова взять с собой Лену.
        Вот только в отличие от жнеца на меня это особого впечатления не произвело. Я продолжал изучать с помощью истинного зрения пришедшего с ними паренька, и каждая новая открывшаяся строчка заставляла меня хмуриться все больше и больше.
        Отказ лидера - активировано проклятье Карика
        Но почему это случилось? Та же Алиса какое-то время ходила вместе с нами третьей, и ничего подобного я у нее в статусе не замечал. Получается, Сапогов, поспешив заключить договор с Дашей, вот так подставил парня, причем по-серьезному. И что это было - случайность или результат наплевательского отношения к чужим для него людям? Раньше бы поставил на первое, но сейчас, прочитав мысли Олега, остановлюсь все же на втором.
        Слабость к проклятью Карика 91 %
        Статус: неотвратимое, самоподдерживающееся
        А вот и самое опасное - в тот момент, когда сознание одного из людей Арда поглотила тень, он напал на меня… А что будет с этим парнем, когда проклятье дойдет до ста процентов? Тоже примется всех убивать? Впрочем, ему-то самому в тот момент уже точно будет все равно. Может быть, прикончить его? Да, лично его проклятье достанет, но случится это уже далеко от меня…
        Или, раз уж ему все равно нечего терять, можно попробовать один экспериментальный метод, а я заодно посмотрю, к каким последствиям он приведет.
        - Эй, ты! Мышкин!  - я использовал фамилию из статуса парня, наконец-то заставив его обернуться.  - Знаешь, кто я?
        Он судорожно кивнул: страх, уважение - то, что надо для моего плана. Будет жестко, но если повезет, то у парня даже появится шанс выжить.
        - Тогда слушай внимательно и выполняй все, что я скажу,  - еще один кивок, на этот раз сосредоточенный, да и пси-восприятие подтвердило, что меня поняли как надо. Молодец, не стал спорить, задавать вопросы, похоже, и сам чувствует, что с ним творится что-то не то.
        Тогда продолжаю:
        - Лови камень, потом прыгай в овраг, там кусты и проход в пещеру. Тебе надо спуститься в самый низ, приложить камень к постаменту и, когда тот откроется, взять книгу. Изучаешь навык, активируешь и только потом подымаешься наверх. И да, держишь способность до тех пор, пока я лично не разрешу отменить. Все ясно?
        - Да!
        - Тогда чего теряешь время! Пошел!
        И глядя на слетевшего кубарем в овраг парня, я опустился на землю и приготовился ждать. «Суть камня» - это способность, как было сказано в описании, помогающая отводить чужие атаки. Может быть, она и с проклятьями справится? Ну а я понаблюдаю за тем, какие бывают последствия для тех, кто решит покуситься на скрытую тут силу.

        Глава 15. Еще один

        - Что все это значит?  - уже секунд тридцать ничего не происходило, и Сапогов решился задать вопрос.  - Может быть, мы пока к вам переберемся?
        - Не рекомендую,  - я поднял руку вверх в предостерегающем жесте.
        Сказать по правде, я больше имел в виду, что не уверен, готов ли находиться рядом с этой парочкой, но в итоге получилось, что я предвосхитил возвращение отправленного в пещеру парня.
        Артем Мышкин
        Слабость к проклятью Карика 67 %
        Необратимые повреждения кожного покрова
        Он показался из пещеры, опираясь на толстый каменный посох - вот, значит, какую форму в итоге приняло заклинание. При этом со всей поверхности тела Мышкина срывались красные молнии и как будто бы втягивались в его опору, заставляя самого парня дергаться от боли и периодически громко стонать. А еще те повреждения из статуса: по всей его коже как будто пробежался мастер со скальпелем в руках, вырезая сложную татуировку.
        - Я больше не могу! Мне надо умереть!  - поймав мой взгляд, Артем умоляюще уставился, как будто бы прося разрешения на эту уже ставшую довольно обыденной меру.
        - Не рекомендую,  - я опять повторил уже сказанные недавно слова.  - Если не хочешь сдохнуть окончательно, терпи, осталось минуты четыре.
        Олег, Даша, даже Олеся замерли, с ужасом глядя на открывшееся перед ними действо. Было видно, что то один из них, то другой порывается что-то сказать, но потом просто не находит нужных слов. Ну или просто не решается.
        Слабость к проклятью Карика 42 %
        - Осталось две минуты,  - отслеживая статус Мышкина, я решил продолжать держать его в курсе.
        А то терпеть боль, не понимая зачем, не зная, когда все это закончится - ужасно сложно. А если есть уверенность, что время ограничено, то это придает сил.
        Необратимые повреждения лимита характеристик, невозможно расширение за 2 метку и далее
        Проклятье почти спало, но при этом парень получил себе целых два якоря. Шрамы и невозможность развивать сразу несколько стихий - интересно, а он когда-нибудь узнает, чего лишился?
        Слабость к проклятью Карика отменена
        Необратимые повреждения подстройки под сложные способности
        Невозможно использовать книги божественного класса
        Ну вот, еще одна вселенская потеря для бедного адъютанта со всего лишь редкой меткой.
        Молнии, бьющие из Мышкина в удерживающий его на ногах посох, пропали вместе с проклятьем. А потом, будто подтверждая только что прочитанный мною приговор в статусе, растаял и сам каменный столб - в итоге парень рухнул на землю, а сжатая в его руках книга упала рядом и развеялась пеплом. Вот это называется сходил за сокровищем.
        Нет, лично для Мышкина все вышло очень даже хорошо. Не встреть он меня, его сознание просто бы поглотили, и, если честно, не могу представить участи хуже. А так - выжил, получил пару неприятных замков на свое развитие, с которыми он, впрочем, столкнется, если только соберется захватить мир… Что же касается меня, то что я узнал? Проклятье Карика существует, и лично для меня его последствия были бы крайне печальны, но вот вопрос: весь этот фейерверк достанется любому, кто возьмет книгу в гробнице, или же соотношение по пути все же работает?
        - Какой путь вы выбрали?  - вытащив косу, я спрыгнул в овраг к Мышкину, но сам вопрос при этом был обращен Даше и Олегу.
        - Когда я шла с Орловым, то он выбрал руну силы,  - Даша, похоже, решила рассказать мне всю правду. Это хорошо, но поздно…  - А Олег, когда я к нему присоединилась, он…
        - Кот, ты напал на моего человека и пытал его! Я вызываю тебя на бой!  - Олег прервал свою напарницу и сделал несколько шагов вперед. Как смело и благородно…
        Вернее, как подло и низко. Он, конечно, не дал Даше договорить, но я и так все понял. Если не путь силы, то они могли сделать только один-единственный разумный выбор - воля. А значит, сейчас Сапогов не заступается за своего человека, которого сам же и обрек на смерть, а просто использует и его, и меня, чтобы заполучить пропуск дальше. Разумный, конечно, ход, пусть и грязный. Вот только если Майе я его смог простить, то второй раз это делать не собираюсь.
        - Если вынудишь напасть на тебя, я не остановлюсь,  - похоже, мне удалось сказать это достаточно убедительно, потому что Олег сразу же замолчал.  - А теперь уходите и больше не попадайтесь мне на пути. И да, от своей темной я ждал большего!
        От последней моей фразы Даша дернулась, как от оплеухи, а потом первая развернулась и утащила за собой Сапогова. Кажется, у них в отряде намечается смена власти, и это правильно. Может быть, еще смогут мне пригодиться.
        - А что со мной будет?  - рядом раздался тихий испуганный голос, и я только сейчас обратил внимание, что стою с косой, повернутой лезвием в сторону дрожащего Мышкина.
        Точно, вот отвлекся на Сапогова и чуть не забыл, ради чего сюда вообще спустился.
        - Запоминай,  - я пристально уставился на все еще подрагивающего от произошедшего с ним парня.  - Когда от тебя отказываются во время испытания, получаешь проклятье. Слышал про тени? Вижу, слышал, так вот это хуже: активировалось бы, и ты труп. Все, что было потом - это лечение, пожертвовал вон ради тебя сокровищем. Понял зачем?
        В процессе этой небольшой речи я обратился к своему опыту запугивания тенями в Разломе, потом показал на испорченную книгу, и вроде меня поняли, как надо.
        - Спасибо. Да я ради вас… Я за все отплачу!
        Или он слишком бурно реагирует? Я не удержался и проверил парня восприятием, но считанные паттерны пока только подтверждали его слова. Потом-то Мышкин еще наверняка передумает, но сейчас чуть ли не жизнь готов за меня отдать. Впрочем, я не затем этот разговор затеял.
        - Не думаю, что тебе такое по силам,  - для начала опущу его с небес на землю.  - Но одну мою просьбу выполнить ты все же сможешь… Вернешься и всем, кто поинтересуется, что случилось, расскажешь правду. Понятно?
        - Понятно.
        Ну вот и хорошо… Вообще, кто-то другой на моем месте мог бы проявить глупую недальновидность. Ушел бы молча, и ведь этот тип наверняка бы всем трепал, через какие муки я его прогнал… И мне не плевать на такую славу! Зачем гордо смотреть свысока на сплетни, если можно заранее направить их в нужное тебе русло? А образом злодея или изгоя пусть наслаждаются юнцы и любители.
        - Тогда пора прощаться, тебе тут не место,  - я взмахнул косой и отправил Мышкина к его точке возрождения. Ну вот, вроде бы и разобрались с этими внеочередными неприятностями, можно и продолжить наше путешествие.
        - Кот,  - на краю оврага появилось встревоженное личико Олеси.  - А у меня одна из рун изменилась.
        И она показала мне камень со знаком воли, точно такой же, как тот, что я дал Мышкину перед спуском в гробницу - похоже, моя напарница решила прибарахлиться и набрала этих рун про запас.
        У показанного ею камня теперь появился золотой ободок. Недолго думая, я сунул руку в невидимый карман и вытащил оставшуюся у меня пару рун, силы и наследия, и на каждой из них теперь тоже было украшение из драгоценного металла.
        - Ого!  - тут же восхитилась Олеся, заметив мое открытие.  - А у меня остальные не изменились ни капельки.
        Вот все и встало на свои места. Похоже, мы что-то такое сделали, что повысило качество сразу всех трех рун. Две были у меня - у меня же они и улучшились как у лидера отряда. А вот камня со знаком воли не было, но так как он нашелся у Олеси, то вне принципа старшинства повысился и у нее. Логично же?
        В общем, новую золотую руну я у Олеси забрал, и мы продолжили наш забег. Девушка недовольно сопела, переживая потерю до такой степени, что у нее даже снова появился паттерн с моим убийством. Правда, я после такого не переживать начал, а, наоборот, успокоился. Раз она из-за таких мелочей может сорваться, то, наверно, и прошлый раз, когда я заметил, что она обдумывает варианты, нацеленные на организацию моего свидания с костлявой, был не частью глобального плана, а всего лишь стечением обстоятельств.
        - Эгоист,  - Олеся периодически придумывала разные ругательства и шипела их в мою сторону.
        - А чего пряталась за меня, когда гостей увидела? Стесняешься?
        - Тиран!
        Было даже забавно, не воспринимать же эти слова всерьез. Ведь почему многие люди начинают бурно реагировать даже на попытку косо на них посмотреть? А все просто: не уверены в себе, думают, что если спустят, то продемонстрируют слабость. А у меня, к счастью, таких комплексов нет.
        Так что могу просто ухмыляться и продолжать думать о последних событиях. Что могло спровоцировать улучшение рун и что мне это дает? Насчет второго - тут почти наверняка передо мной открытие пути к безболезненному изъятию ценностей из гробниц. А вот с причинами сложнее: пришлось выделять все последние происшествия в отдельные факты и в таком виде фиксировать в памяти, чтобы в будущем разобраться более детально. Бегство от меня отряда пути воли, убийство брошенного участника испытания - это что касается взаимодействия с конкурентами. Дальше - передача камня для активации гробницы, нахождение рядом со сработавшим проклятьем… Черт, зря отпустил Сапоговых - сейчас бы проверить их камни, и сразу же можно было бы отбросить часть предположений. Но, увы, в тот момент я этой информацией еще не обладал.
        - Где-то здесь,  - мы добежали до узкой речки, стекающей с неожиданно показавшихся гор. Вот кажется, как можно было пропустить их заснеженные вершины, а легко. Достаточно тумана, облаков и высоких деревьев, чтобы заметить их лишь в самый последний момент.
        - Прямо в реке?  - я решил на всякий случай поинтересоваться, правильно ли я все понял, а то мокнуть просто так уж совсем не хотелось.
        - Не знаю, там же точность была не идеальная, тем более, я детали могла и забыть. Скажи спасибо, что мы хотя бы в стометровый радиус от цели попали,  - Олеся тут же начала злиться, и меня это почему-то успокоило.
        Скажи она просто «да», и ведь наверняка бы напрягся, подозревая подвох, а сомнения - как ни странно, это один из сильнейших факторов, вызывающих доверие у собеседника. К счастью, на этот раз все вроде было на самом деле искренне.
        - Разведи тогда костер. Вернусь, буду греться,  - я зажег для Олеси пару палок, а сам спрыгнул прямо в реку.
        Вода тут же намочила покрывающий часть моих доспехов мех, потом к телу начали липнуть поддетые под броню подштанники и рубаха - неприятное ощущение, но я готов с ним мириться. Олеся показала высший пилотаж и, несмотря на то, что во время ритуала видела нужные места всего ничего, смогла вывести меня почти точно к цели. Как оказалось, надо было проплыть - вернее, пройти, тут неглубоко - всего метров двадцать, и с противоположной стороны под крутым обрывом нашелся ведущий под землю ход.
        Случайному человеку его ни в жизнь не заметить, но если ищешь целенаправленно, то ничего невозможного нет. Я быстро преодолел разделявшее меня от ступеней расстояние, и стоило на них ступить, как поднявшийся снизу воздушный шар прикрыл проход и отсек меня от воды. Удобная штука, а то я уже думал, придется всплывать и что-то придумывать для комфортного нахождения под водой.
        - Кот!  - с поверхности долетел встревоженный голос Олеси. Как оказалось, тут вполне приличная слышимость.
        Пришлось подниматься, объяснять, что я не утонул, и обещать взять ее с собой, когда закончу с небольшой разведкой. В принципе, девушка уже не единожды доказывала свою полезность, но в первый раз в подходящую под выбранный путь гробницу мне хочется спуститься одному. Тем более что, если я не придумаю ничего лучше, придется использовать одного из нас в качестве добровольца…
        Спускаясь под воду во второй раз, я уже не спешил и успел рассмотреть перед входом имя скрытого здесь бога.
        Ласат Убийца
        Звучит опасно и, пожалуй, многообещающе. Не будут же кого попало награждать таким прозвищем?
        Довольный своими рассуждениями я прошел все лестничные повороты, ведущие к комнатушке с секретом, а потом замер на входе как вкопанный. На первый взгляд тут все было, как и в предыдущих двух гробницах. Но только на первый! Стоило присмотреться, как в глаза сразу же бросалось отсутствие урны с прахом… И это моментально выбило меня из колеи: достаточно только подумать о причинах произошедшего.
        Ведь их не так много. Или тут кто-то уже был до меня и все обчистил, или еще один ученик Карика жив… И мне это совсем не нравится.

        Глава 16. Наследие

        А, может быть, не стоит плодить сущности - есть гробница избежавшего смерти бога, так почему бы ей не принадлежать одному из уже знакомой мне парочки, пережившей конец своего учителя, Бо или Медее? Нет! Не стоит спешить с выводами, лучше сначала осмотреться и попробовать заменить хотя бы часть догадок фактами.
        Итак, если не считать потерю урны, комнатушка выглядела как будто бы даже нетронутой. Тот же рисунок на стене (теперь пути наследия), те же потертости на камне со скрытыми правилами этого этапа. Ну и углубление под руну… Как бы зовущее меня - давай, быстрее, решайся уже.
        Но я пока все еще в раздумьях, тем более что выбор в этой ситуации далеко не однозначный. Первое и самое глупое, что приходит в голову - это наплевать на эксперимент с Мышкиным, положиться на улучшение руны и просто сунуть ее в паз. Второе - попробовать сделать то же самое, но не самому, а через кадавра или Олесю. Так будет безопаснее, но рассыпавшаяся пеплом книга в руках подручного Сапогова почему-то не идет из памяти. А нет ли тут какой-то привязки к первому касанию? Это, конечно, только догадка… Однако книга-то сгорела у Мышкина, и пусть он лишился возможности ею управлять, но каких-либо сообщений, напрямую связанных с уничтожением, не было…
        Третий вариант, самый безопасный: пока тут ничего не трогать, найти одного из жнецов, продать ему информацию о хранилище силы и посмотреть, как тот будет действовать. Но как-то все это долго и ненадежно, тоже не нравится. Тогда, наверно, остается только одно - новые эксперименты, прямо здесь и сейчас.
        Рука потянулась поместить руны в основание картинки на стене, но я удержался - не буду торопиться. Сначала наверх, проведем хотя бы пару опытов, и тогда уже можно будет принимать решение.
        - Ну что? Взял книгу?  - стоило мне вынырнуть на поверхность, как Олеся тут же спросила про самое главное.
        - Нет, не люблю, когда меня бьют молнии,  - шутка зашла, и девушка улыбнулась.
        Когда я полностью выбрался на берег, то первым делом не пошел к разгоревшемуся костру, а протянул руну наследия Олесе.
        - Держи,  - сейчас надо правильно сформулировать то, что хочу попросить ее сделать.
        - Мне? Все же понял, что не один в отряде?  - мое действие, похоже, неправильно расценили.  - Или решил сделать меня жертвой как того парня?
        Ну или совсем-совсем неправильно. Хотя радует, что порой даже Олесе не чужд инстинкт самосохранения.
        - Тебе, но на время,  - я решил просто проигнорировать последнюю часть ее тирады.  - Бери еще одну такую же, только не улучшенную, из собственных запасов - уверен, у тебя есть. И сравнивай с помощью твоей силы. Задача - понять, в чем же между ними разница. И меня интересует не цвет металла, а то, что за ним стоит. Поняла?
        - Да,  - взгляд Олеси стал серьезным, и действительно, вытащив россыпь обычных рун из кармана, она добавила пару к переданной мной и засела за их изучение.
        Вот и прекрасно, а мне тоже пора заняться делом. Да, у меня нет способности к разделению, но зато есть мозги, понимание работы некоторых исследовательских методов и пара запасных рун, что я тут же одолжил из кучки рядом с поглощенной новой задачей девушкой.
        Итак, на что я рассчитываю? А на свое зачарование. Ведь выявить свойства предмета можно не только разделив его на мельчайшие части и исследовав каждую из них, а попроще. Добавляем что-то новое и смотрим, как оно состыкуется со старым. Что пройдет стандартно, а где будут изменения - химикам в свое время это очень помогло при изучении разных соединений, может быть, и у меня сработает.
        Достав из невидимого кармана несколько горстей красного эленита, я приготовился приступать к работе. Попробуем для начала добавить руне свойства потока пламени.
        Эффект невозможно добавить
        Ну, я и не надеялся на быстрый успех. Попробую-ка конус холода и облако смерти - тоже ничего. Может быть, очищение? Моя новая способность вроде как раз нацелена на уничтожение негативных последствий.
        Асинхронность эффектов, разрушение носителя
        Такого у меня раньше еще не было. Случалось, что зачарование не проходило, но чтобы при успешной операции вещи трескались пополам… Что ж, в отличие от всего остального это прежде всего результат, который мне кое-что дает. Например, то, что теперь я могу сказать с уверенностью - проклятье точно есть. Надо только придумать, что с ним дальше делать.
        Может быть, добавим к нему мое фирменное ослабление, доставшееся мне вместе с лечением от Бо при появлении в этом мире? Не сработали противоположности, так почему бы похожим по своей сути явлениям не проявить себя?
        Синхронная способность, эффект проклятия дополнен
        Подчинение сознание, разрушение души, ослабление тела
        Сдерживание силы проклятья 0 %
        Я смотрел на вылезшие передо мной слова и пытался сообразить, что же я только сделал… Получается, мое проклятье первого уровня оказалось в чем-то похожим на заключенную в руне ловушку. Неожиданно: раньше я считал свои первые способности отработанным материалом, а тут у них вскрылось такое вот второе дно. И, главное, пусть без цифр, без четкого понимания, как все работает, но я все же хотя бы знаю, что именно делает эта руна.
        - Подчинение сознания и разрушение души, тебе нужно постараться блокировать именно эти силы. Золотое кольцо работает как сдерживание этих эффектов,  - конечно, я сейчас поделился только догадками, но, может быть, именно они позволят Олесе добиться успеха. А то у меня для снятия проклятий есть только способность, завязанная на мою смерть, и то ее эффективность оставляет желать лучшего.
        - А получается!  - девушка, до этого безуспешно пытавшаяся расшатать структуру руны, после моих слов, похоже, смогла добиться успеха.  - Смотри, слой позолоты немного расширился. Часа два-три, и, думаю, я смогу довести дело до конца.
        Она и так может? Если откровенно, я надеялся на что-то подобное, но услышать подтверждение вживую было все равно приятно.
        - Тогда вперед, верю в тебя!  - я, насколько мог искренне, подбодрил Олесю, а сам решил воспользоваться паузой и немного вздремнуть. Помочь я ничем не смогу, а как придет время уже сам смогу подежурить, пока девушка спит.
        - Альфонс,  - моя напарница не придумала ничего лучше, чем в очередной раз наградить меня обидным прозвищем, а потом без остатка погрузилась в работу.
        И даже ничего ей в ответ теперь не скажешь - не отвлекать же… Впрочем, стоило прилечь, как я понял, что никакого желания спорить с кем бы то ни было у меня нет. Мышцы сами собой начали расслабляться, глаза закрываться - вот только вместо отдыха и сна меня, как и в тот раз с убийством Лены, ждал мир грез. Правда, теперь вместо леса и камня со стражем вокруг была чья-то гробница. А вместо паладиншы - Петрович, стоящий с копьем над урной с прахом.
        - Кот! Даже не вздумай ко мне подходить! Либо бросай все свое оружие, либо я сейчас разрублю эту штуку, и уже ни один из нас не выживет!
        Вот же чертовщина! Что опять происходит? Почему меня снова встречает во сне знакомый и что мне с ним делать? Впрочем, до одного после случая с Леной я точно постараюсь не доводить - никаких смертей!
        - Валентин Петрович, успокойтесь и расскажите мне, что происходит,  - тяжело пытаться убедить себя разговаривать серьезно в такой ситуации. Но почему бы не попробовать проверить версию, что передо мной реальный человек?
        - Это ты?  - вот что за странный мужик? Только же называл меня по имени, ну, по прозвищу, а теперь удивляется, что не ошибся?
        - Да, это я,  - дружелюбно машу бывшему лидеру бездны рукой и в качестве доказательства использую на себя лечение.
        Признаться, я думал, что самая безобидная и узнаваемая из способностей точно ничего не испортит, а, наоборот, поможет убрать последние сомнения и удостовериться в моей личности. Вот только все пошло совсем не так. Свет от лечения озарил гробницу, запустив по стенам причудливые тени. Казалось, весь мир вокруг немного изменился… Как будто я сделал пару шагов вперед, сам того не заметив. Впрочем, это же сон, тут, наверно, и не такое возможно, лучше продолжить и все-таки попробовать договориться с Петровичем.
        - Я разрублю эту штуку, не шучу! И никто не выживет!  - вот только копейщик опять вернулся в то состояние, с которого началась эта сцена. Как будто сбившийся и перезапущенный в начало алгоритма бот…
        Я что, готовлюсь к драке? И специально начинаю убеждать себя, что это точно не живой человек? Стоп! Я же в тот раз получил дебафф из-за нахождения на божественном плане - может быть, сейчас сработают какие-то способности из арсенала познания? Если это больше, чем сон, то что-то же я увижу!
        Истинное зрение
        Не помогло! Вообще никакой информации, как будто вокруг меня ничего на самом деле и нет. Ну, или все прикрыто защитой, через которую мне не пробиться.
        Лечение
        На сей раз я решил попробовать использовать это заклинание на Петровиче: до этого я, конечно, исцелял им только физические повреждения, но, может, и с психикой поможет.
        Опять вспышка, и опять чувство, что мир немного подвинулся, а я оказался на пару шагов впереди.
        - Тогда я убью тебя! Убью, и весь этот кошмар наконец-то закончится!  - не знаю, что именно пришло в голову этого воображаемого двойника Петровича, но он отвел копье от урны с прахом и повернул его в мою сторону.  - Умри!
        С диким криком, даже не пытаясь сделать какой-то финт, он летел прямо на меня.
        - Успокойся!  - я помнил, что не хотел убивать.
        Я пытался лишь поднырнуть под его удар и взять в захват. Но мир опять прокрутился, Петрович оказался ближе, чем я думал, а в руке, откуда ни возьмись, оказался кинжал Карика, пронзивший рухнувшее на меня тело. Да что за черт! Я чуть не выругался вслух, не понимая до конца, как же все это случилось.
        - Кто бы знал… Сам, кха-кха… Даже не так обидно,  - Петрович попытался что-то сказать напоследок, но закашлялся из-за хлынувшей горлом крови, и я так и не услышал ничего вразумительного.
        - Я закончила,  - вот я еще держал на руках затихающее тело старого знакомого, а вот над головой уже ночное небо, и рядом гордо стоит Олеся, держит двумя пальцами полностью золотую руну. Похоже, у нее все получилось. То, что по задумке создателей этого испытания должно было стать плодом разгадки тайн и выполнения раз за разом каких-то хитрых условий, мы в итоге смогли сделать, просто найдя черный вход.
        - Покажи,  - я поднялся на ноги, полностью прогоняя из памяти весь этот странный сон с Петровичем. Связано это с реальностью или нет, мне в любом случае сейчас уже не понять. Да и не исправить ничего…
        А ключ к гробницам и, возможно, к тайне всего этого испытания - вот он.
        - Последняя проверка,  - я вытащил из невидимого кармана горстку эленита и зачаровал руну проклятьем.
        Золотой цвет - это, конечно, хорошо, но рисковать собой, полагаясь только на него, я что-то не готов. А после таких снов, как тут, уровень моей подозрительности крайне высок.
        Синхронная способность, эффект проклятия дополнен
        Подчинение сознания, разрушение души, ослабление тела
        Сдерживание силы проклятья 100 %
        А вот теперь я уже спокоен. Все свойства оказались на месте, но их возможности вредить мне сейчас нивелированы наведённым Олесей эффектом. Нет, я всегда чувствовал, что ее способность особенная. Но сейчас после сравнения с визуализацией жнецов или модификацией ключей Карика - пожалуй, я не прогадал, что взял с собой именно ее.
        - И что?  - Олеся после всех моих манипуляций так и не увидела никаких изменений в руне. Ну да, и у меня есть силы, неподвластные ей.
        - А теперь можно идти за нашей наградой. Или поспишь?
        В ответ на последнее предложение меня чувствительно стукнули кулаком в плечо.
        - Не отставай,  - Олеся первая спрыгнула в воду и поплыла в сторону гробницы.
        Мне же не оставалось ничего другого, кроме как последовать за ней. Ну, и еще думать о том, что будет забавно, если в итоге окажется, что тут все же кто-то побывал и забрал книгу. Была же у меня такая версия, когда я увидел отсутствие праха… А потом еще сон с Петровичем, который как раз грозился разбить урну… Может быть, все это не просто так?
        - Быстрее,  - стоило мне выбраться из воды на ступеньки, как снизу тут же долетел голос Олеси.  - Тут лежит книга с каким-то «Пожирателем». Давай достанем ее побыстрее и посмотрим, что именно она делает.
        Похоже, девушка уже привычно проделала дырку к скрытому в гробнице сокровищу, и теперь мы знаем, что оно как минимум существует. Ну а раз так, то хватит жевать сопли. Шагом марш вперед - пора приручать новую силу!

        Глава 17. Пожиратель

        Первым делом, как только спустился в саму гробницу, я еще раз изучил все поверхности истинным зрением. Ничего нового так и не нашлось, но не страшно. Будет хуже, если из-за спешки я что-то пропущу.
        - Вставляем?  - Олеся стояла возле стелы с книжкой и пазом под руну, но я не спешил к ней подходить.
        Все же очевидные решения даже с защищенной руной мне не очень нравятся. И, отдавшись на волю интуиции, я сначала приложил золотой камень наследия к рисунку на стене. Мгновение ничего не происходило, но потом линии сменили цвет на золотистый, а стела начала отрываться от пола.
        - Как ты это сделал?  - Олеся задала еще один вопрос, но меня гораздо больше сейчас интересовало происходящее с показавшимся кончиком книги со способностями.
        Было видно, что вместе с поднимающейся стелой из обложки начинают лезть грязные черные нити. Как будто черви-паразиты, облюбовавшие новый дом, а потом вынужденные в спешке его покидать. Мерзко и немного страшно - получается, каждый, кто не догадался бы защитить руну, а потом активировать хранилище через терминал на стене, а не на самой стеле, заполучил бы себе этих красавцев.
        Олесю вырвало - да и я, если честно, несмотря на все увиденное в этом мире, тоже был на грани. Все же сейчас мы не просто видели отвратительную картинку, а примеряли ее к себе.
        - Ну и что там в книге?  - мне казалось, что раньше девушка была готова и сама схватить манускрипт, чтобы прочитать описание, но сейчас, после всего увиденного, решимости у нее явно поубавилось.
        Ну а мне действительно стоит подойти и взять свой приз. Протягиваю руку с легкой опаской, но все предосторожности оказались не напрасными - я просто сжал крепкую кожаную обложку, и больше при этом ничего не произошло.
        Книга навыков «Пожиратель»
        Демонический класс
        Вы можете создавать и разбирать демонические артефакты
        Тип способности: созидание
        Мелочь, правда? Никаких инструкций, ничего непонятно, вот только остался у меня со времени Разлома подарок Лысого. Рог демона, что позволил мне прокачать и активировать маску. Может быть, это, конечно, совпадение, но что если он был создан как раз с использованием такой вот способности?
        - Ну что там?  - Олеся тут же попыталась изучить книгу у меня в руках, но так ничего и не увидела. Все-таки как же тяжело людям без взора и истинного зрения: тыкаются всюду как слепые котята…
        - Сборка и разборка артефактов,  - я сказал почти правду, и девушка разочарованно выдохнула. Еще бы, она и без всякой секретной книги так умеет.
        Впрочем, пока неясно, насколько эти способности схожи, но сейчас, надеюсь, я в этом разберусь. Вытаскиваю рог, прикладываю к нему руку и активирую «пожиратель».
        Вы разобрали Рог демона
        Вы получили кристалл основы
        Вы получили пассивную способность Поглотитель душ
        Ваш статус - естественный носитель
        Использует часть полученной при смерти сильных противников энергии для увеличения потенциала. При использовании активируется «поглощение», при достижении 100 % носитель способности получает безусловное право на 10 % личности объекта (можно увеличивать). Важно: способность никогда не срабатывает на своего естественного носителя. Не работает до передачи в другие руки.
        Неожиданный поворот. Не будь у меня этого артефакта, я бы, возможно, так никогда и не понял, что к чему, но с ним… Теперь все стало просто очевидно. Итак, есть носитель «поглотителя», и он не получает ни плюсов, ни минусов от этого статуса. Но если он заключит эту силу в артефакт, а ею начнет кто-то пользоваться, то рано или поздно ему достанется кусочек души или личности этого человека. Вернее, право на них - понять бы еще только, зачем оно нужно.
        Но сейчас это не главное. Поглощение - просто сила, что я вытащил из рога, а вот то, что подобное вообще оказалось возможно - приятный сюрприз. Получается, я могу становиться сильнее, просто разбирая такие артефакты. Или, наоборот, создавать новые, вкладывая свои собственные силы. Чем-то это похоже на зачарование, но, видимо, на более крутом уровне. Впрочем, чего гадать - лучше проверить на практике.
        Вы попробовали вложить в кристалл основы «Потока пламени» - неудача
        Не пассивная способность
        Вот оно в чем дело. Значит, есть ограничения. А тогда если так?
        Вы создали Рог магии
        Носитель получает право использовать магию
        Создателю переходит безусловное право на 5 % личности объекта (можно увеличивать)
        Обалдеть! Даешь такую штуку обычному воину, и он сможет колдовать или использовать любые силы из моего арсенала. Конечно, смущает опять появившаяся приписка про право на чью-то личность: похоже, это является неотделимой частью «Пожирателя» как способности. Кстати, а тот же «поглотитель» как пассивный навык был, скорее всего, выбран создателем артефакта просто для усиления основной способности. Впрочем, тут возможен и другой вариант: все дары, что передают людям боги - с подвохом. И какая из версий хуже для меня и для всего этого мира, так сразу и не скажешь.
        - Он теперь как-то по-другому начал светиться,  - Олеся заметила изменения в артефакте у меня в руках, и я поспешил спрятать его в невидимый карман.
        Надо будет все это еще раз хорошенько обдумать. Сила странная - не хотелось бы напортачить при ее использовании, но возможности она открывает преинтересные.
        - Попробовал сборку-разборку, как тут написано. Ты же не будешь претендовать на эту способность?  - можно было бы этот вопрос и обойти, но на будущее лучше снять все недомолвки, которые как раз в таких ситуациях и возникают.
        А Олеся вроде как не горит желанием заявлять права на свою долю добычи.
        - Нет, но мы же на этом не остановимся? Из двенадцати гробниц еще три можно будет обчистить, и хотя бы одна из книг будет моя?
        Вот так и хочется сказать «договорились». Но нельзя, не хочу врать - по крайней мере, сейчас.
        - Не буду обещать. Да, обдумаю, да, постараюсь компенсировать, да, ты не уйдешь с пустыми руками. Но обещать не буду,  - и смотрю на Олесю, как она отреагирует.
        - Звучит даже честно,  - ну вот, как и следовало ожидать, она меня тоже проверяла.
        - Тогда у меня к тебе еще один вопрос,  - я подтолкнул девушку в сторону выхода, и мы начали шагать на звуки бегущей над нами реки.  - Ты умеешь спать на ходу?
        - На ходу?  - мой новый вопрос немного выбил Олесю из колеи.  - Могу, но не сказать, чтобы это доставляло мне удовольствие.
        - Поверь мне, удовольствие - это последнее, что сейчас должно тебя волновать.
        Когда мы вынырнули на поверхность и начали выбираться на берег, я подхватил девушку и вскинул себе на плечо. Она не сопротивлялась - понравилось, значит.
        - Я уже отдохнул, ты нет, время при этом тратить просто так нам точно не стоит. Так что устраивайся поудобнее и постарайся набраться сил, вполне возможно, что следующая возможность отдохнуть, пусть и в таком виде, нам представится очень и очень нескоро.
        После этого я немного подвигал свой тут же принявшийся ворчать груз, устраивая его поудобнее, а потом припустил в сторону следующих стражей. Лес, ночь, пугающие тени, дикие звери, гуляющие где-то рядом жнецы. Все это может подождать. Честно, не знаю, смогу ли я добраться до Сердца мира, слишком уж сильны конкуренты, но вот воспользоваться случаем и обобрать все местные сокровищницы - такой план мне нравится. Нет в нем глобальности и риска, все просто и предельно рационально, как я люблю.
        Из-за спины начало доноситься посапывание: похоже, Олеся смогла побороть тряску и все-таки уснуть. Вот что делают настоящие опасности и настоящая усталость. И никаких жалоб на жесткую кровать, слишком маленькое одеяло или нервы на работе. Кстати, по поводу нервов… До этого все было некогда, но сейчас-то точно можно проверить. И я прямо на бегу вытащил кинжал Карика, которым во сне расправился с Петровичем. И опять, как и тогда в случае с Леной, на лезвии оказались бурые засохшие пятна крови.
        Неприятное это, конечно, чувство, когда вокруг тебя что-то происходит, а ты никак не можешь понять, что именно. После такого от умиротворенного настроя не осталось и следа. И только понимание, что выспавшаяся Олеся в будущем принесет мне больше пользы, остановило меня от того, чтобы по дороге напасть на какого-нибудь зверя да сбросить напряжение. Или, может, воспользоваться другим способом? Мысли свернули в направлении покачивающегося на плечах женского тела… Хотя нет. Один раз действительно ничего не значит, а повторим, и кто знает, куда заведет эта привязанность.
        - Что? Уже страж?  - Олеся как будто что-то почувствовала…
        - Спи, еще далеко,  - мое ответ ее успокоил, и девушка снова провалилась в бессознательное состояние. Кстати, похоже, в отличие от меня ее никакие кошмары не мучают.
        Ну, раз так, то пусть спит. Я даже не стал ее будить, когда пересекал границу нового стража. Да и что это было за приключение? Пришел, показал руну да прошел дальше: разве что задержался, дабы внимательно изучить список конкурентов. В первой пятерке как раз произошли небольшие изменения: поменялись ученики в парах у Майи и Городова, а еще строка с жнецом по фамилии Люзье оказалась зачеркнута. Не знаю, что там случилось, но вряд ли что-то хорошее. Ну и последнее - впереди нас оказалась новая пара, о которой раньше не было ни слуху, ни духу. Семин и Осипов, если под именем Виктор старый интриган, конечно, не провел кого-нибудь другого. Впрочем, это вряд ли. А вот то, что у них был отмечен путь наследия, как и у меня - это уже интересно.
        - Если столкнемся с Семиным, будешь готова с ним сражаться?  - отойдя от границы зон примерно на километр, я не удержался и все-таки задал Олесе этот мучающий меня вопрос.
        - Конечно,  - вот она спала (или нет?), а вот уже проснулась и отвечает так уверенно.  - Я же выбрала тебя, так что какие тут могут быть сомнения.
        И действительно, слушаешь ее, и хочется верить, что так все и есть. А предательство и личные интересы - это выдумки досужих сказочников. К счастью, у меня есть моя пси-сила, и до сих пор висящая у девушки единственная надпись «следовать за Котом» подсказывает, что, скорее всего, она сейчас говорит искренне… Может быть, не так уж и сильно Олеся отличается от той же Лены, как я думал раньше? Интересно, а через что она все-таки прошла, чтобы попасть в этот мир?..
        - Ну, раз с этим разобрались, готовься к ритуалу, будем отслеживать гробницы на этом этапе. Надо же собирать новые сокровища да узнать наконец, что же за испытание будет нас тут ждать.
        Я еще даже не закончил говорить, как Олеся протянула руку, требуя духа-клинка. Пришлось призывать Брюса, перепрятывать свой воскрешающий камень, а девушка тем временем опять пустила себе кровь. Нет, серьезно, очень неприятно смотреть, как живой и здоровый человек стоит с отрешенным взглядом и режет себя.
        - Готово: три точки, как и в прошлый раз,  - Олеся указала направление к ближайшей, а потом доковыляла ко мне, как бы намекая на свою готовность путешествовать.
        Наглеет. Ну да, чего время терять, я и сам собирался ей это предложить, так что ничего страшного. И, опять взвалив девушку себе на плечи, я продолжил свой бег. Судя по сообщенному Олесей, идти нам не так уж и долго, так что я начал внутренне готовиться к каким-нибудь неприятностям. И они не заставили себя ждать.
        Это были не жнецы и не ловушки - мы без проблем добрались до места и даже спустились в новую гробницу, спрятанную среди россыпи камней. Вот только внутри до нас кто-то точно успел побывать: урна с прахом аккуратно стояла в уголке, стела была разрушена ударом чего-то массивного, а книги с навыком не было и следа. Не знаю, что тут было, но теперь эта способность есть у одного из наших конкурентов. Или нет - если здесь побывал вычеркнутый с камня испытаний Люзье.
        Впрочем, главная неприятность заключалась вовсе не в этом. Олеся, как раз уже достаточно пришедшая в себя, быстро восстановила рисунки с описанием испытаний, и мы смогли прочитать, что же нас ждет на этом этапе.
        Идущий по пути силы должен оставить в живых не больше трех соперников из тех, кто вышел на тропу
        Ну, с этими-то все понятно: правила как бы подталкивают людей к сражениям. Кстати, а не для того ли Семин поспешил сюда, чтобы малое количество соперников не открыло тому же Городову путь дальше?
        Идущий по пути воли должен объединить вокруг себя остальных претендентов, вне его отряда может остаться не больше трех пар
        Эта надпись тоже открывает новый взгляд на некоторые предпосылки происходящего. Если та же Лютова знала об этом условии, то становится понятно, почему она отправила Майю отдельно: знала, что та сможет присоединиться к ней на этом этапе, создавая прописанный в требованиях союз.
        Идущий по пути наследия должен захватить мир
        А вот и она, проблема. Немаленькая такая! Тоже, кстати, объясняет, почему всякие повелители и, не удивлюсь императоры так стремятся полностью подчинить себе всю нашу полосу этого мира - похоже, они тоже были в курсе и готовились заранее. И только я лезу в самое пекло без подготовки. Впрочем, это вовсе не значит, что я не смогу урвать свой куш. А захватить мир? Пожалуй, это не так уж и сложно, как это выглядит изначально (особенно по сравнению с заданиями для других путей)  - может быть, мои шансы выиграть эту гонку в итоге не такие уж и маленькие, как мне казалось раньше.

        Глава 18. Захватить мир

        Что мы будем делать сегодня вечером? То же самое, что и всегда, Олеся: попробуем захватить мир! Брррр - по коже пробежали мурашки от осознания того, насколько же все происходящее вокруг серьезно и какие силы тут на самом деле замешаны. Семин готовился десятилетия и в последний момент проиграл - кстати, зачем он тогда снова вышел на тропу? Медея, зная обо всех скрытых тут возможностях со дня смерти Карика, явно тоже не вчера решила привести Лысого в императоры… А другие жнецы, тоже отправившиеся в путь? Каждый из них может размазать меня при желании. И я, несмотря ни на что, сейчас вот размышляю, как всех этих гигантов обойти?
        А впрочем, что в этом такого? Если они уперлись в очевиднейшее решение и пытаются подмять под себя все города нашей полосы (что ведь тоже далеко не весь мир), так почему бы просто не посмотреть на проблему шире. Мертвые земли! Уверен, Медея держала вариант с их захватом про запас, даже не так: объяви она там себя или своего ставленника главным, и, уверен, никто бы не подумал пойти против. Но тут вышел на финишную прямую план с Семиным, и ради статуса императора и выбивания конкурента из гонки Хозяйке ночи пришлось поторопиться. И уже я теперь смогу воспользоваться ее наработками.
        Повелитель мертвого мира? Император, король, царь - плевать на название - почему бы и нет. Если раньше я хотел просто проверить слова Бо и собрать сокровища из гробниц учеников Карика, то сейчас передо мной замаячил шанс урвать главный приз, а я не из тех, кто не готов рискнуть ради такого куша. Тем более, не обязательно же отказываться от всего остального.
        Вы создали рог Истинного зрения
        Если разобрать рог магии - мое последнее творение - и снова пустить в ход «пожирателя», добавив к кристаллу основы мой улучшенный взор, то получится вот такая вот штука.
        - Держи,  - кидаю Олесе только что созданный артефакт.  - Потом вернешь, а пока с его помощью ты сможешь видеть немного больше. Твоя задача обойти все гробницы, посмотреть описание всех способностей и ждать меня у первых стражей. И да, постарайся записать все имена, чтобы мы знали, что где лежит.
        Последняя моя просьба поможет вычислить гробницы Медеи и Бо, после возвращения в первую очередь хочется наведаться именно туда. Девушка тем временем кивнула, а потом как-то моментально выпала из реальности, осознав, какие именно возможности перед ней только что открылись.
        - Это же… Но как? И ты всегда всё это видишь?
        Молчу, но ей и не нужен ответ. Олеся сейчас увлечена изучением своего оружия, брони, мелькнувшего рядом зверя. Пробовала посмотреть на меня, но тут ее ждет небольшое разочарование - как было сказано в описании способности «пожирателя», созданные с его помощью артефакты не работают против создателя. В глазах девушки мелькнуло легкое разочарование.
        - Почему ты дал мне такую ценную вещь? Не боишься, что я просто-напросто сбегу?
        Храбрая блондинка, и не побоялась задать вопрос, который мог бы закончиться тем, что артефакт будет просто отобран. Впрочем, я бы и сам не промолчал: знать подводные камни гораздо полезнее, чем надеяться, что тебе просто повезло.
        - Не боюсь. Ты скоро увидишь скрытые здесь книги способностей, часть из которых в итоге смогут стать твоими. Что по сравнению с этим какой-то артефакт, который ты до конца и контролировать-то не можешь? Мне показалось, что ты достаточно умный человек, чтобы оценить перспективы и не делать глупости.
        На самом деле опасность, конечно, есть. Никто не помешает Олесе попробовать воспроизвести условия, в которых наши руны обзавелись золотыми ободками, потом снова нарастить их и попробовать самой вскрыть гробницы. Впрочем, я надеюсь, что настолько долго я не задержусь… А риск? Что ж, это моя ставка, с помощью которой я хочу попробовать сорвать банк. В жизни, когда ты борешься за что-то нужное хоть кому-то еще кроме тебя, без этого никак.
        - Хорошо,  - Олеся сосредоточенно кивнула.  - А ты надолго? Если не секрет, конечно.
        - Пары дней, думаю, хватит, неделя максимум,  - я решил обозначить наименьшие сроки, чтобы девушке было сложнее решиться на какую-нибудь глупость.  - Кстати, ты не знаешь, в каком из ближайших городов есть портал в Разлом?
        Не очень хотелось обозначать свои планы, но возможность сэкономить время будет не лишней.
        - В Хитроу, прямо на север от первых стражей. Но разве ты не заключил сделку с императором, признавая его власть? Получается, сейчас тебе тоже закрыт проход на ту сторону, как и остальным жителям нашего мира.
        Черт! Я чуть не выругался вслух. И ведь действительно, почему я не подумал об этой стороне нашего с Лысым соглашения?
        - Есть идеи, как это обойти?  - может быть, еще не все так плохо.
        - Ну, вряд ли судебная практика с Земли поможет нам найти подходящий прецедент,  - Олеся попробовала улыбнуться, а я понял, что, кажется, знаю, кем она работала до попадания сюда.  - Тут же все-таки не современная правовая система, я бы сказала, что она ближе к средневековью.
        Идеально! Сколько раз мне уже помогал этот прием! Не сдавайся, говори, обсуждай проблему вслух, и чужие мысли помогут возникнуть своим собственным.
        - Вассал моего вассала не мой вассал?  - я решил, что не будет ничего страшного, если проверить свою новую догадку.
        - Ну, конечно!  - Олеся расхохоталась и показала мне большой палец.  - Ты сам будешь вынужден выполнять приказ императора, другие люди тоже не смогут его обойти. Но если они присягнут тебе, то все изменится. Да, тебе придется нести ответ за их поступки, но открыть портал они смогут. Гениально! И ведь отряд Хвостова как раз шел в нужном направлении…
        Ну вот, вроде бы действительно слабых мест в новом плане нет. Если уже два человека смогли это увидеть, то как минимум его стоит попробовать воплотить в жизнь.
        - Тогда по срокам моего отсутствия и твоим задачам ничего не меняется. Разве что напоследок давай-ка еще пару раз проведем нашу охоту.
        Подумав, что новый уровень пси-силы сможет мне очень сильно помочь в грядущих планах по объединению мертвого мира, я решил немного задержаться.
        - Хорошо,  - Олеся не стала терять время и сразу после моих слов использовала свою способность, собирающую к нам зверье со всех ближайших лесов.  - Я, кстати, благодаря этой штуке смогла немного улучшить радиус, и теперь монстров будет малость побольше.
        Девушка гордо улыбнулась, ну а я, как и она сама недавно, просто показал ей большой палец. Молодец, использует выпавший ей шанс на полную, и это заслуживает уважения.
        А тем временем к нам начали подтягиваться первые звериные стаи, и, надо сказать, в этой части леса обитатели были посерьезнее. Вместо привычной по прошлым зонам испытания живности на этот раз по нашу души явились элементали. Каменные ползли, наполовину скрытые в земле, деревянные перетекали с одного гигантского ствола на другой, воздушные - почти незаметные скользили в паре метров над землей… Хорошо, что огненных или водных еще нет, но, в любом случае, выглядит эта компания не очень приятно.
        В отличие от меня Олеся же ни капли не смутилась, а привычно побежала собирать всю эту толпу в одну компактную кучу. Причем она не просто двигалась, но еще и умудрялась отбивать их дистанционные атаки.
        - Твой подарок - это просто нечто!  - в девушку устремились одновременно пуля из сжатого воздуха и разогнанный каменный осколок. Вот только она с непривычной легкостью смогла развеять и то, и другое.  - Я теперь вижу, когда и чем меня атакуют, это фантастика!
        Ну да, одна из стартовых способностей взора, открытая мною давным-давно и уже ставшая чем-то таким привычным, что я просто перестал обращать на нее внимание. А вот для кого-то это перевернувшийся вверх ногами мир.
        - Если что, это не подарок,  - я решил, что нечего обнадеживать Олесю.  - Вернусь и заберу.
        - Ну и пожалуйста,  - и как она на ходу еще и умильную рожицу успела скорчить.
        - Найдешь пару кристаллов основы, обсудим,  - я выдал условие, при котором поделиться силой мне будет не так уж и жалко. Тем более что на мне самом создание этих артефактов никак не отражается. Дело, правда, еще не дошло до тех самых десяти процентов личности, но это скорее приобретение, чем потеря…
        - Начали!
        Толпа элементалей как раз собралась на довольно узком клочке земли, и я запустил свою убойную серию из «облаков смерти». Были у меня поначалу опасения, что заклинания не подействуют, но все прошло как надо. Жизни элементалей поползли вниз, они начали переключать свои атаки на меня, и теперь пришла уже моя очередь показывать, что я не лыком шит. Да, так же красиво, как Олесе, мне их не развеять, защита маски не бесконечна, но зато у меня есть хорошая броня и лечение, которое позволило перекрыть все те редкие атаки, что до меня в итоге добрались.
        - Еще?  - спросила Олеся, когда мы наконец закончили, но я отрицательно помотал головой. Нет необходимости: до редкого уровня пси-силы мне все равно быстро не добраться, а улучшенный благодаря большему количеству и мощи наших противников уже взял.
        Уровень пси-метки повышен
        Лимит характеристик увеличен на 100
        Прекрасно, значит, теперь можно будет улучшить каждую из характеристик до семисот и открыть положенные за это достижения. Жалко, что я не предусмотрел запасы под это, ну да куплю. А пока читаю дальше.
        Режим восприятия Пси расширен, возможно добавление новых паттернов с приоритетом 5 %
        Полнота информации по блокам - 50 %
        Скрытые паттерны - недоступно
        Жизненные установки - недоступно
        Неплохое улучшение: значит, теперь я буду видеть больше. Кстати, может быть, сразу на Олесе все и проверить?
        Пси-восприятие
        Несмотря на обещание более полных блоков, у девушки все без изменений. Видимо, в желании следовать за кем-то расширять просто нечего. Хорошо, а что насчет возможности что-то добавить?
        Вы добавили Олесе Морозовой новый паттерн:
        Переспать с Котом на удачу
        Хм, получилось. Мысль, конечно, так себе, но, учитывая приоритет всего в пять процентов, шансов на ее срабатывание все равно нет. А для теста сойдет и такой несерьёзный вариант.
        - Подожди,  - не успел я ничего додумать или сделать, как Олеся подошла ко мне и впилась в губы - поцелуй, руки скользнули по спине… Так хотелось отдаться мгновению, но мои мозги не прекращают работать. Ведь что произошло? Я добавил вариант поведения с очень низким приоритетом, но при этом он оказался на первом месте… Получается, у варианта «следовать за Котом», который я раньше считал единственным и главным, приоритет еще ниже. Чертовы скрытые паттерны - получается, истинные мысли Олеси на самом деле от меня скрыты! Ни на что нельзя положиться! И ведь это снижает шансы на успех всего предприятия… Впрочем, отыгрывать назад уже поздно.
        - Не сейчас,  - отстранившись от девушки и до боли впившись ногтями в ладони, я развернулся и двинулся в сторону выхода с этой полосы препятствий.
        - Кот,  - казалось, Олеся ни капли не расстроена тем, что ее экспромт не удался.  - А как мне переходить границу между стражами? Если я буду одна, вряд ли они меня пропустят.
        Думал об этом, но проблемы здесь нет.
        - Мы видели уже двух людей, которые спокойно перемещались тут без пары,  - правильнее будет сказать относительно спокойно, но сейчас это не главное.  - Так что, судя по всему, стражи перекрывают движение вперед, а с отступлением все проще. В крайнем случае просто побегаешь.
        Я широко улыбнулся, помахал рукой и продолжил движение. Впереди как раз скоро будет страж, вот и проверю свою теорию. Максимум застрянет Олеся на этом участке, проверив только местные гробницы. Может быть, в свете последних событий так будет даже и лучше.
        Ну, а я… Я справлюсь.
        Впрочем, все секретные планы с перетаскиванием камня воскрешения через границу с помощью Брюса просто не понадобились. Страж не отреагировал ни на духа обмана в образе птицы, ни на меня самого: похоже, как я и думал, дорога назад открыта. А значит, нечего терять время - мне еще надо найти своих, захватить город, а потом еще и целый мир.
        В общем, на ближайшие дни точно будет чем занять себя. Так что заливаю в глотку очередное зелье Карика - кажется, скоро меня начнет тошнить от его вкуса - и вперед.

        Глава 19. Альтернатива

        Выбравшись из зоны испытания, я не удержался и потратил пару минут, чтобы проверить записи на камне. Почти все было без изменений, только теперь в списке не было меня и Олеси. Похоже, разделившись, мы перестали считаться претендентами на победу, и стражи это учли. Кстати, неплохой способ скрыться от чужих глаз: собрать отряд перед границей зон, потом опять разбежаться, и никто даже не будет знать, что ты участвуешь. Кстати, резонный вопрос - а сколько сейчас на самом деле людей на полосе?
        Усмехнувшись своему небольшому открытию, я свернул в сторону Хитроу: Олеся сказала, что там есть проход в Разлом, а значит, стоит разведать обстановку. Эх, как было бы хорошо, если мои отряды под командованием Арда и Хвостова решили разместиться именно в этом городе. Но увы - через пару часов я уже был на месте и наблюдал за Хитроу издалека - тут никем из них даже и не пахло.
        На вид это было небольшое поселение, около пары сотен домов в кольце из каменных стен и с небольшим донжоном в центре. Никаких башен, крепостные ворота из дерева, стража только в проходе - в общем, думаю, взять такое укрепление труда не составит. Но вот в одиночку я это точно не потяну, да и в мертвых землях без примера уже побывавших в большом мире людей будет сложно. А значит, надо продолжать искать моих союзников - главное, чтобы они за это время не успели присягнуть никому другому…
        - Всем привет,  - решив, что составление каких-то сложных планов в моей ситуации займет слишком много времени, я решил действовать в лоб и подошел к отряду стражей у ворот.
        - Кто ты такой?  - не поздоровались, хотя легендарный класс метки (пусть и без деталей) точно видят. Впрочем, у них такие же, а про маску и другие мои способности им, ясное дело, не известно.
        Андрей Петров
        Основные паттерны на текущий момент:
        Дождаться конца смены без проблем, выпить, обсудить сплетни про Норильск.
        Запугать чужака, повеселиться. Опасения: пожалуется в мэрию.
        Изучив своими пси-возможностями командира стражников, я был настроен довольно добродушно. Он меня не боится, даже в теории - опасается не проигрыша в бою, а моей жалобы. И это хорошо, значит, проще будет вывести его на разговор.
        Вы добавили новый паттерн:
        Обсудить сплетни с чужаком, узнать последние новости, потом рассказать их своим.
        А вот и новая мысль появилась - пока у нее низкий приоритет, но я-то знаю, что она есть, и поэтому могу попробовать его поднять. Тем более, я специально выбрал вариант, созвучный с тем, что он и так хочет, просто немного сместил акценты - так что это должно быть несложно.
        - Да вез товар в Новый город с торговцами, хотел завязать с охотой на монстров, остепениться,  - начал я свою историю, прикинув, как именно лучше будет повести разговор.  - Так они на дороге какую-то девку подобрали, хотели то ли помочь, то ли потешиться. А в итоге она ночью на нас своих дружков и навела. Не знаю, как остальных, а меня она лично связала, всего изрезала, обещала оскопить и глаза выковырять, если из невидимого кармана свой товар не передам. Но я-то не дурак, сначала немного потерпел, а потом отдал, но лишь пятую часть. В общем, теперь решил продать все к чертям в ближайшем городе и возвращаться назад. Не мое это, ну, хоть убийц этих обманул.
        Я выдал свою историю, и принялся ждать реакцию. Судя по скучающему виду стражников у них тут особо ничего и не происходит. И пусть всего в паре десятков километров от них сражались за власть над миром Семин и Лысый, повелитель и император, лично их это никак не коснулось. А вот придуманный мной постыдный рассказ прямо-таки лег им на душу.
        - Дурак ты, паря, уровень получил, а в людях так и не научился разбираться,  - я с удовольствием отметил, как паттерн, предлагающий обсудить сплетни с чужаком, поднялся на первое место.  - Ясное же дело, что девка эта на торговцев и работает. Самим им гейс не дает тебя прирезать, а вот ее руками избавиться от конкурента - легко. И ты, дурак, вдобавок ей за это заплатил.
        - Да как же это так?  - я постарался придать себе растерянный вид. Сейчас бы еще обсудить эту ситуацию, но, думаю, и так сойдет, лучше перейти к главному.  - Может быть, чтобы мне опять не попасть впросак, вы расскажете, кого стоит опасаться в округе? Может, бандиты какие или дезертиры? Слышал, рядом было большое сражение, так после него все возможно.
        - Не положено обсуждать такие вещи с чужими,  - тут же среагировал командир стражников.  - Да и не докладывает нам никто ни о чем подобном.
        - Да ладно,  - я тут же махнул рукой.  - Чего вам докладывать, если вы и так все знаете. А я за информацию заплачу, не дурак же. Лучше тут пять кристаллов потрачу, зато потом остальное сохраню.
        - Десять,  - тут же среагировал стражник.
        Я не стал торговаться из-за такой мелочи, и уже через пару минут мне рассказали о поле, куда любят ходить жнецы. Как оказалось, так местные называют начало полосы испытаний. Потом поведали о каком-то алхимике-изувере, что ловит людей для опытов, и уже после этого, наконец, дело дошло и до нужной мне информации.
        - Есть еще рядом отряд одного мятежника, хотели взять наш город, но передумали. Испугались, что из-за мегалита Разлома им это с рук не сойдет, вот и ушли в соседний Норильск. И правильно, между прочим, сделали! На следующий день нам прислали в усиление целого генерала, так что больше им уже ничего не светит.
        Я внимательно слушал, по ходу корректируя свой план. Во время рассказов мысли греющих поблизости уши солдат менялись, и мне удалось обнаружить в одном из паттернов страх перед генералом Орловым, новым комендантом города. Вот он, значит, где - без карты-то первого стража не пройти, вот и вынужден выжидать. И это многое меняет: захватить город, если он встанет на защиту, будет непросто, а мне нельзя терять время. Может быть, просто пойти к другому мегалиту? Вот только кто сказал, что и там не будет усиления. Что ж, тогда не остается ничего другого, кроме как попробовать сделать моего противника союзником.
        Попрощавшись со стражниками, принявшимися делить мои кристаллы и обсуждать мои же злоключения, я двинулся в сторону центрального донжона. По дороге мелькнула мысль прикупить очки характеристик, но, увы, все магазины были закрыты.
        - Кот, значит. Лично решил прийти в мой город?  - я еще не успел решить, как именно лучше будет построить разговор с Орловым, как он сам вышел ко мне. Похоже, одна из его способностей позволила отследить мое появление… Неприятно, но в целом это пока играет мне на руку.
        - Да, хочу предложить сделку,  - я широко улыбнулся генералу-жнецу, подозрительно рассматривающему меня.  - Я расскажу тебе о секретной гробнице, где ты сможешь получить божественную способность, если поможешь мне захватить город.
        И быстро показал ему книгу с «пожирателем», чтобы не думал, что я шучу.
        - Издеваешься?  - тут же взвился Орлов.  - Знаешь же наверняка, что без карты мне туда не вернуться!
        Я это подозревал, но теперь знаю точно - работало бы на него пси-восприятие, было бы проще, но и так вроде бы все идет как надо.
        - Держи руну,  - я кинул ему каменный кругляш со знаком силы.  - Это же твой путь?
        - А не боишься, что я тебя…  - Орлов начал говорить, но быстро замолчал, осознав наконец ситуацию.
        - Все верно,  - на этот раз я серьезен.  - Можешь не заключать договор и просто уйти с этой руной на вторую попытку. Либо подожди несколько часов, помоги взять город, и тогда получишь еще и карту до гробницы.
        - Почему сам не взял?  - голос Орлова похож на воронье карканье.
        - Не мой путь, а проклятье Карика мне не нужно,  - отвечаю честно, пусть и не уточняю о наличии других неприятных последствий. Впрочем, передо мной не тот человек, которого стоит спасать. И я сейчас не о его силе и возможности самому выкрутиться из неприятностей, а о том, как он ради своего могущества подставлял под потерю бессмертия доверившихся ему людей.
        Уйдет сейчас - значит, ему повезло. Решит дождаться - следовательно, такова его судьба.
        - До Норильска чуть больше шести часов ходу, значит, к вечеру ты должен будешь успеть вернуться,  - Орлов догадался, за кем я хочу уйти.
        - Кстати, почему такое название?  - генерал как раз повернулся и собрался уйти, когда я все же решил задать напоследок этот вопрос. Ведь действительно, интересно же.  - Неужели столько людей попало сюда оттуда? Вроде бы не крупный город…
        - Норильск с Земли тут ни при чем,  - Орлов ответил, даже не поворачиваясь.  - Там просто нор много.
        Его фигура уже скрылась в донжоне, когда я не выдержал и хмыкнул. Значит, много нор - что ж, пора оттуда выкапывать мою группу поддержки. И, развернувшись на сто восемьдесят градусов, я пошел в сторону ворот.
        Орлов сказал, что до города с моими людьми шесть часов ходу, но он не учитывал эффекты скорости и отсутствия усталости от зелья Карика, в итоге я был на месте уже через девяносто минут. Час ушел на объяснения и сборы, и уже к обеду мы всем составом - и воины мертвого мира, и маги, и даже пара фанатиков дела света - были под стенами Хитроу. Я, кстати, в процессе воспользовался методикой Олеси и подремал прямо на ходу: правда, не стал забираться людям на плечи, а попросил соорудить носилки (удивительно, но желающие транспортировать мое бренное тело нашлись мгновенно). К сожалению, быстро стало понятно, что такой отдых не способен заменить полноценный сон, но даже так уровень бодрости в организме немного подрос.
        Орлов встречал нас стоя в распахнутых настежь воротах, рядом валялось около сотни тел, видимо, тех, кто не был согласен с решением призванного следить за городом генерала. Да уж, вот верят некоторые в чудодейственную силу поставленных со стороны варягов - а ведь очень часто это кончается именно как в нашем случае. Чужак решает свои проблемы, а на доверенное ему имущество или людей ему плевать.
        - Сражаемся?  - рядом со мной идут Ард, Хвостов и Селин, который, несмотря на немногочисленность своего отряда магов, сумел заставить остальных с собой считаться. Ну а я не стал ничего менять.
        - Не надо, у нас договор,  - конечно, я уже ввел всех в курс дела, и про Орлова, и про возвращение в мертвый мир, но заставить самого генерала напрячься - это святое.
        И Орлов действительно напрягся, но уверенности в себе не потерял.
        - Моя карта у тебя?  - сразу же перешел он к сути.
        - Все, как договаривались,  - подойдя, я протянул ему кусок бумаги с нарисованным маршрутом до надгробия силы.
        - Что там лежит?  - он уже хотел уходить, но не удержался от вопроса.
        - Удар молнии, самонаведение, игнорирование защиты,  - я не стал делать из этого тайну.
        - Значит, наследие Каила,  - неожиданно произнес Орлов, а я только сейчас понял, что он-то уж знает обо всем этом больше меня.  - Что ж, четвертый ученик - это тоже неплохо. Конечно, не первый - Медея-то жива, и не второй - сила Ласата мне бы пригодилась. Но и так сойдет.
        Орлов говорил как будто бы про себя, а я старался себя ничем не выдать. Ласат-убийца, он же, как только что выяснилось, второй ученик Карика - у меня же сейчас его сила, о которой так сокрушается жнец. Вот только почему он думает, что она еще свободна? Я же показывал ему книгу - или ее демонический класс скрывает параметры? Надо будет проверить…
        Дождавшись, пока так больше ничего и не сказавший Орлов скроется из виду, я снова вытащил книгу «пожирателя» и сунул ее под нос Арду.
        - Что видишь?
        - Книга навыков,  - тот был как обычно спокоен и невозмутим.  - Или ты про название и описание способности?
        - Ага,  - стараюсь сдержаться и вежливо кивнуть.
        - Тогда сними маску, она же всегда скрывает вещи хозяина,  - в глазах Арда мелькнула смешинка.
        Вот же хитрый жук, разгадал мой секрет незаметной маски (хочется верить, что про ее бесконечную длительность он пока не в курсе), еще и ткнул меня в это носом. Хотя я ведь и так мог догадаться - сам же при активных масках читаю людей с большим трудом, ясное дело, что и в обратную сторону это работает.
        Что ж, пусть и благодаря случайности, но я сохранил секрет «пожирателя» в тайне, но надо будет поспрашивать про его хозяина. Может быть, есть какие-то истории об этом боге-убийце, что мне стоит знать.
        - Хотел проверить, увидишь ли ты что-то с маской,  - я спрятал книгу обратно в невидимый карман.
        - Тогда что дальше?  - вопрос задал подошедший и вставший слева Хвостов.
        - Дальше берем город под свой контроль и готовимся активировать мегалит. Нас ждут два подвига: одним надо будет взять под свою руку мертвые земли, другим - удержать нам проход в этот мир.
        И пока еще непонятно, что в итоге окажется сложнее. Последнюю мысль, впрочем, я подумал уже исключительно про себя.

        Глава 20. Мертвые

        Были опасения, что с захватом города возникнут сложности, но все прошло тихо. Закрыли ворота, потом выкинули из донжона все надгробия и пару пытавшихся схорониться там людей, никто даже не сопротивлялся.
        - И что дальше?  - по моей просьбе Ард активировал мегалит, и сейчас мы все стояли перед проходом в Разлом.
        - Дальше я рассчитываю, что ты и пятьдесят твоих воинов присоединитесь ко мне в походе в мертвый мир,  - просто ответил я.
        - Мы и все можем пойти,  - тут же рыкнул Ард.
        - А мы?  - почти одновременно присоединились со своими вопросами Селин и Хвостов.
        - По ту сторону мне больше пригодятся именно местные,  - благодарно киваю всем высказавшим желание составить компанию.  - Поэтому и беру тех, кто пришел с той стороны. А здесь при грядущей осаде как раз пригодится опыт ветеранов Виталия и разрушительные атаки магов Рустама.
        Хвостов с Селиным, до этого почему-то подозревавшие в моем решении какой-то подвох, тут же успокоились. Вот бы все проблемы так решать - например, с теми же горожанами, которые неизвестно на чью сторону встанут в будущем.
        - Я тогда оставлю тут Макса за главного,  - начал рассуждать Ард, а я кивнул, одобряя его выбор.  - Вот только что с ополчением? Будем набирать из местных?
        Ну вот, он задался тем же вопросом, что и я.
        - Может, лучше их просто выставить за стены?  - а вот Селин для себя по этому поводу уже все решил. Несколько раз обжегшись на предательстве, больше он не хочет подставляться.
        - Собирайте местных, я прослежу за тем, чтобы вам не пришлось о них беспокоиться.
        Если честно, сначала я хотел максимально быстро уйти в мертвый мир, чтобы потом так же быстро вернуться. Но теперь понимаю, насколько важно будет удержать проход для возвращения - минуты, потраченные сейчас, сэкономят часы в будущем.
        - Слушайте меня!  - через двадцать минут на центральную площадь согнали всех жителей города, и я приготовился толкать речь.  - Если кто-то меня не знает, то готов представиться. Василий Котов, лидер света и враг нынешнего императора. А заодно я скажу и кто вы. Вы - никто! Вы ничего собой не представляете, и всем на вас плевать! Даже близким и друзьям, вернее, особенно им, если вы имели глупость завести таких в этом мире!
        В толпе начал подниматься возмущенный гул, но я только довольно улыбнулся. Значит, услышали, значит, задело, и значит, при скорой проверке пси-восприятием я увижу именно то, что надо.
        - Те, кто сейчас обиделся на мои слова - идиоты! Вы слабы, и чужое равнодушие - это ваша лучшая защита. Всем плевать на вас, на ваш выбор, но именно поэтому вы и можете его сделать. Я предлагаю вам два варианта. Первый: проявить верность императору и уйти из города. Как я уже сказал, мне плевать на вас, а потому можете делать со своим желанием стать частью толпы, что угодно. И второй вариант: принести мне клятву и стать последователем. Скорее всего, императору тоже будет на это плевать, и вы, вне зависимости от того, выиграю я или проиграю, не пострадаете. Помните, я говорил, что вы никого не интересуете? Никого, кроме вас самих. И вот он шанс решить, хотите ли вы попробовать стать частью истории или останетесь пылинкой под ее ногами.
        С концовкой немного перебрал - надо было говорить проще и без образов, ну да теперь, впрочем, уже ничего не исправишь.
        - Выстраиваемся в очередь, подходим по одному и просим принять вас в последователи или отпустить.
        Расписав четкую последовательность действий, я успокоил людей, которые наконец-то поняли, чего от них ждут, и начали двигаться ко мне.
        - Я хочу стать твоим последователем,  - а вот и первый.
        Арнольд Иванов, основные паттерны на текущий момент:
        Заявить о себе, собрать отряд и уйти в дикий поиск.
        Сбежать и не рисковать.
        - Принят,  - одно слово, и человеку с таким необычным сочетанием имени и фамилии указали на место в рядах защитников, а ко мне уже подходил следующий.
        Раз за разом я слушал одни и те же слова и проверял мысли людей. Если на первом месте была личная безопасность или даже сразу планы предательства - то таким я отказывал, и их вели в сторону ворот. Некоторые говорили «нет» сами, но в итоге наши войска пополнились почти на пять сотен новых бойцов, которым можно доверять. Да, процедура в итоге затянулась, но, думаю, эти полтора часа того стоили.
        - А у меня параметры выросли.
        - Точно, как только лидер сказал «да» - тут же плюс пять процентов.
        - Думал, придется от бога отказываться, но не пришлось.
        - Ага, это хорошо. Гена просто идиот, что ушел.
        - А как лидер Карла раскусил? Все же знали, что он на тайную канцелярию Сартра работал, а тут всего один взгляд, и пошел вон.
        - Он аж побледнел: столько всех запугивал, кристаллов раздавал, чтобы его не выдали.
        - Идиот.
        - А наш лидер - голова. Вот только зачем ему в Разлом?
        - Там император спрятал какое-то оружие, потому и закрыл ход, а он открыл, сейчас достанет и победит его.
        - Ну да, просто так бы перекрывать дорогу в такое место никто бы не стал.
        Я слушал разговоры в толпе и думал: как же так получилось, что я вырвался из трясины обыденности и теперь могу смотреть на все это сверху вниз? Интересно, Бо глядит на меня с теми же ощущениями? Откровенно говоря, не готов этого исключать: уж очень часто я понимаю причины его поступков, когда уже слишком поздно пытаться что-то исправить. Вот взять ту же полосу испытаний - зачем он меня туда отправил? Я же явный аутсайдер, на что он рассчитывает? Непонятно.
        Но зато хоть с метками для пополнения наших рядов повезло. Похоже, благодаря пси-силе мой способ набора последователей немного мутировал, и теперь им как в случае с магами не требовалось отказываться от своего текущего покровителя. Если бы дошло до такого выбора, уверен, новичков у нас в рядах было бы гораздо меньше.
        - Мы уходим! Удержите город до нашего возвращения!
        Напутствовав остающихся, я вскинул кулак вверх и с этим жестом вошел в Разлом. Потом мы с отрядом Арда несколько часов искали нужное место для спуска: к счастью, направления тут повторяют дороги на поверхности, пусть и в уменьшенном масштабе. В общем, пришлось побегать (несколько раз мы промахивались), но в конце концов мы оказались там, где надо.
        Потом были полеты вниз. Были у меня опасения, что опять придется таскать по несколько человек на себе, причем без духа ночи пришлось бы пользоваться для этого обычным плащом, но тут Ард смог меня удивить. Подготовил несколько связок из надгробий отряда, которые я спустил вниз всего за четыре ходки, а потом его люди дружно перерезали себе глотки и перенеслись вниз. Экономия по времени получилась существенная, и, скажу честно, я рад, что идущие со мной люди понимают, насколько мы в нем ограничены.
        Оказавшись в мертвом мире, народ, еще недавно не смевший даже мечтать о том, чтобы сбежать отсюда, принялся улыбаться, обниматься и довольно хлопать друг друга по спинам. И как их после такого понять? Впрочем, наличие надгробий, работу которых они только что еще раз проверили, позволяет им чувствовать себя увереннее. А для меня это еще одна головная боль: их же не взять с собой, иначе все время будет уходить только на их защиту. Остается только оставлять тут, выделять охрану, договариваться, как эту жизненно важную ценность в случае серьезной опасности будут прятать в Разломе, куда возможным неприятелям будет не пробраться… В общем, опять пролетающие сквозь руки минуты.
        - Ард,  - я обратился к командиру своего «мертвого» отряда.  - Сейчас же тут нет теней, сможешь отправить по паре человек в каждый из городов и пригласить на встречу? Они послушают гонцов?
        - Послушают,  - Ард усмехнулся в бороду.  - Они знают, что конец мира близко, а в такие мгновения не до гордости, хочется ухватиться за любую соломинку.
        Он замолчал, а я не смог не задуматься: интересно, этот безумный вояка на самом деле поверил в меня или, как сказал сейчас, просто схватился за соломинку? Впрочем, так ли важны причины, с которых все началось, если сейчас люди готовы идти за тобой? Копаться в прошлом - удел неуверенных слабаков!
        - Тогда отправляй их и назначай встречу на…  - я задумался. Без понимания расстояний сложно сказать, сколько времени займет дорога.
        - На завтрашний вечер,  - Ард понял мои затруднения.  - Если ты поделишься своим зельями, то гонцы успеют.
        На этом мы и порешили, выделив часть воинов в хранители надгробий, часть в гонцы, и уменьшив в итоге нашу армию всего до двух десятков. Даже как-то несолидно смотрится, но увы, за все, и за скорость с безопасностью в том числе, нужно платить.
        В итоге, когда мы добрались до крепости Арда, сначала нас встретили немного напряженно: еще бы, ушла сотня, а возвращается только пятая часть… Но когда все прояснилось и люди поняли, что я планирую объединить все города мертвых земель и вывести в большой мир каждого из них, начался настоящий праздник. По крайней мере, все эти дикие крики, вытаскиваемые на улицы столы и алкоголь - как еще это назвать?
        - Кстати, отправлял к вам своего знакомого, зовут Валентин Петрович, где его найти?  - я обратился к заместителю Арда, приглядывавшего за городом во время его отсутствия. И чего это он побледнел?
        Рассказать все будущему повелителю
        Сначала доложить Арду, пусть тот решает
        Тут же включенное пси-восприятие донесло до меня такую вот картину: похоже, с копейщиком все-таки что-то произошло, и мне это не нравится. Не столько из-за того, что я привык к этому вздорному проныре, сколько по причине того, что вокруг меня точно творится что-то непонятное.
        - Веди меня к нему,  - понимая, что человек ко мне лоялен, я решил сразу перейти к главному.
        И, выбравшись из набирающего обороты праздника, мы двинулись в сторону здания с красным крестом. Мелькнула мысль, что, похоже, как и Лена, Петрович впал в кому - но мы прошли мимо местного госпиталя и скоро оказались рядом с заросшим травой полем, покрытым покосившимися крестами.
        - Это его ученики,  - мой провожатый кивнул в сторону трех парней, стоящих рядом со свежей могилой.  - Хороший был мужик, неудивительно, что люди были готовы за ним идти.
        После этого он развернулся, а я замер, пытаясь до конца осознать произошедшее. Петрович умер, по-настоящему, окончательно и бесповоротно… Казалось бы, я уже успел убедить себя, что чужие судьбы меня не волнуют, но сейчас… Получается, еще вчера он был жив, набирал людей, явно затевал какую-то интригу, и вот все кончено.
        - Мы вас ждали,  - один из стоящих у могилы парней повернулся ко мне.  - Учитель рассказывал, что вы придете. Мы все запомнили, что он говорил о деле света, о свободе…
        - Мы готовы служить!
        Три склонившихся головы, три одинаковые считанные мысли - следовать за мной, и одна холодная и бесконечная ярость. Ведь что выходит: Петрович не на себя работал, не хитрил, на самом деле готовил верных мне людей. А потом кинжал в пузо во сне, и все кончено! Стоп! Хватит! Еще ничего до конца не ясно: нечего вешать на себя всех собак, лучше успокоиться и принять один-единственный факт. Ничего уже не изменить, а у меня просто появилась еще одна причина во всем разобраться.
        - Вы приняты. А теперь выкладывайте, что с ним случилось,  - я кивнул в сторону могилы.
        И парни, перебивая друг друга, принялись мне рассказывать о той бурной деятельности, что Петрович успел развить тут буквально за пару дней.
        - Он поделился историями о свете, о ваших подвигах, потом собрал деньги с последователей,  - на этом месте я не удержался и ухмыльнулся. Да, это было бы в стиле Петровича,  - и на них отправил миссионеров в другие города. Нести ваше слово.
        Ого, а мужик-то начал дело с размахом. Притом так быстро.
        - Как он умер?
        - Просто потерял сознание, не приходил в себя несколько часов, а потом как будто кто-то вытянул из него все силы.
        - Мы похоронили прах буквально несколько часов назад.
        - Почему прах?  - меня было начала греть мысль, что все это может быть ошибкой. Конечно, парни мне сейчас не врут, я вижу их мысли, их отношение ко мне. Но кто сказал, что и их самих не обманули? Как говорится, нет тела, нет дела.
        - Внутри крепости нельзя хоронить целые трупы. Если рядом начнет бродить сильная нежить, и они восстанут, будут проблемы.
        Мне тут же выдали рациональное объяснение произошедшего, но я, пожалуй, пока не буду на сто процентов в него верить. Тут и мой горький опыт общения с настоящими мастерами обмана, и… Так просто проще.
        Прихватив с собой парней, я ушел с кладбища, вернулся на центральную площадь и занялся тем, что сейчас было по-настоящему важно. Принялся считывать всех находящихся рядом людей, дополняя мыслями каждого из них картину происходящего. Завтра вечером к нам придут важные гости, и к этому моменту я должен быть готов к тому, чтобы подтвердить свои притязания на власть. А для этого ничего нельзя пускать на самотек.

        Глава 21. Мир

        За последующие часы я несколько раз обошел всех присутствующих, по несколько раз с интервалами считав каждого, чтобы получить не просто картину, но картину в динамике. Впрочем, ничего необычного выявить, к сожалению, не получилось. Личные интриги и амбиции, группировки и борьба за власть - все это было бы важно, будь я слаб. Но той ценой, что я готов заплатить за признание своей власти, мало кто сможет не соблазниться.
        Впрочем, зная о том, кто и как может против меня выступить, пару запасных ходов на всякий случай я подготовлю. А пока - спать. Надо отдохнуть, накопить силы. Кстати, завтра запасы моей стихии могут перевалить за максимальные для меня триста тысяч, так что переведу-ка все, что должно будет сгореть, в очки истинного обмана. Которого у меня теперь, кстати, целых четыре единицы. Смешная, конечно, цифра получилась, но и самые великие пути начинались с малого.
        Потом я долго не мог уснуть - почему-то казалось, что стоит закрыть глаза, как я попаду в очередной кошмар. Правда, во время перехода я же дремал, и все было нормально. Может быть, мертвый мир при переходе отрезал и какое-то висящее на мне проклятье? Эта мысль показалась мне вполне обоснованной, глаза стали закрываться - вот только уверенность в своей правоте вовсе не означает, что это так и есть на самом деле…
        Стоило мне расслабиться, как я тут же очнулся посреди крепости Арда, но теперь мир вокруг выглядел на самом деле мертвым. Высохшие деревья, язвы с булькающей гнилью в почве, тяжелый трупный запах - и никого вокруг.
        Надо проснуться! Неожиданно в голову пришла здравая мысль - если я выберусь из сна, то не смогу натворить тут новых глупостей… Вот только ни вытащенная коса, ни заклинания не наносили мне никакого вреда. Даже попытка сброситься с верхотуры донжона привела только к тому, что я медленно спланировал на землю.
        - Как я здесь очутилась?
        Ну вот, так я и знал, что просто все не закончится - на расстоянии метров двадцати от меня появилась Олеся.
        - Разворачивайся и убегай отсюда.
        Может быть, если потянуть время, все получится. Ну, не хочется мне, чтобы эта уже не совсем чужая для меня девушка последовала за Петровичем. И если с Леной есть надежда, что все обойдется, то у блондинки, оставшейся одной на полосе испытаний, не будет и шанса.
        - А я уже одну гробницу нашла. Там урны с прахом бога не было - ты как раз просил обратить внимание на такие места - но зато заклинание на месте.
        И чего она меня не слушает? А еще эти ее слова: такое могла бы сказать только настоящая Олеся. Или это игры моего подсознания?
        - Беги!
        - А знаешь, что за заклинание? И чья это была гробница?
        Неожиданно я понял, что расстояние между мной и девушкой сократилось.
        - Беги!  - на этот раз я не ограничился словами, а еще и запустил в нее потоком пламени. Может быть, хоть это заставит ее задуматься.
        - Что ты делаешь?  - ну, почему она не может меня понять!
        А ведь между нами всего два метра, а в руке опять откуда-то появился кинжал Карика… Это просто сон: в жизни с неприятностями можно бороться, а во сне - нет. Раз я не могу ничего сделать, я просто сплю?
        - Расскажешь потом, как ты меня сюда вытащил?  - Олеся игриво улыбнулась и раскрыла руки, как бы приглашая в объятия, а моя рука с зажатым в ней ножом начала уходить в сторону.
        Сейчас же ударю!
        - А вот этого тебе делать не стоит,  - мой кинжал столкнулся с мечом, выкованным из той же самой стали.
        Казалось, от этого удара родилась звуковая волна, ударила по ушам и привела меня в чувство.
        - Бо?  - я смотрел на вышедшего из портала бога обмана. Он решил опять мне помочь? Рассказать, что же творится?
        - Я это, я,  - он выглядел как будто немного рассеянно.
        А еще - мне кажется или он не настроен на беседу? Вместо того, чтобы привычно обменяться со мной хитрыми двусмысленными репликами, он хлопнул Олесю по лбу, взвалил ее неожиданно ставшее бесчувственным тело на руки и явно собрался обратно в портал.
        - Что происходит?  - понимаю, что сейчас он уйдет, и я снова останусь один…
        - Есть люди, которые могут мне пригодиться, поэтому тебе не стоит их пока убивать,  - вот и все, что он сказал мне на прощание.
        Сразу после этого Бо снова исчез в портале, и я попробовал уйти вслед за ним, но мой проход в мир теней и не подумал открыться. Так - похоже, я опять тут застрял. Но если не получается ничего сделать, можно хотя бы попробовать все это оценить. Просто представлю, что все по-настоящему. Хуже от этого не будет, а вот какой-то ответ, может быть, и найду.
        Итак, Бо сказал, что Олеся ему нужна и спас он ее именно поэтому… Почему он решил ответить? Тут, впрочем, все просто: я бы и так это понял, а, проговорив причину лично, он как бы уравновесил свой отказ отвечать на мои вопросы. Хорошо, следующий интересный момент - зачем ему спасать Олесю? И тут, в принципе, тоже все просто. Он отправил меня на испытание, где у меня нет особых шансов на победу, и, судя по всему, девушка как раз является тем инструментом, который по его задумке сможет привести нас к его победе. Кстати, важно - именно его, не нашей, не моей. И это надо всегда помнить.
        А что насчет этого мира и странного желания убивать? Он ведь знает, что это. Я видел в его глазах - не жалость, а что-то вроде сожаления… Почему же он так ничего мне и не сказал?
        - Кот!  - снова голос, и снова я его знаю.
        Сегодня сон не торопится заканчиваться, и теперь напротив меня оказалась Майя.
        - Беги!  - я выкрикнул это без особой надежды, но в отличие от всех остальных девушка как будто меня поняла.
        - Зачем? И что это за место? Кстати, ты знаешь, что тебя сейчас ведут?  - она выпалила эти вопросы один за другим, а я неожиданно понял, что вот он мой шанс во всем разобраться.
        Что бы со мной ни происходило, Майя благодаря своей семейной способности может этому противостоять, она тут, похоже, единственный разумный человек… Ну, был еще Бо, но он, кажется, сейчас полностью увяз в своих собственных делах, и ему не до меня.
        - Попадаю сюда, когда засыпаю. Люди, которых встречаю, умирают, так что осторожнее.
        - Сейчас попробую во всем разобраться, подожди,  - голос Майи звучит так успокаивающе. Оказывается, это так страшно, когда не можешь ничего контролировать.
        - Отойди от него!  - неожиданно в наш разговор вмешался новый участник.
        Да что такое! За Олесей пришел Бо, а за Майей явилась Лютова собственной персоной. Я попытался что-то сказать, но жница явно позаботилась о том, чтобы никто не вмешивался в ее разговор с дочерью. Сколько я ни пытался, рот мой так даже и не открылся.
        - Ты же видишь, кто-то пытается его захватить? Вон же поле его личности, и оно вскрыто, кто-то из знающих выставил свою долю на торги, и теперь…
        - Хватит!
        Лютова-старшая опять рявкнула на дочь, а у меня в голове не укладывалось, что они говорят не о какой-то компании на бирже, а обо мне. Кстати, про доли личности ведь было в описании моего нового навыка, но там были четко прописаны мой статус и защита… Нет, тут дело в чем-то другом.
        - Он же часть семьи. Отец, конечно, не сахар, но мы не можем его бросить,  - Майя опять выдала свой убойный аргумент про нашу родственную связь. Глупо же, но если именно она поможет мне выбраться из этой западни, то я не против.
        - Отец? Неужели ты до сих пор не поняла?  - Полина сделала резкое движение рукой, и с головы Майи как будто бы слетела серебристая сеть. Она отменила какую-то наложенную на дочь способность? А моя пси-сила позволила это увидеть?
        - Так это была всего лишь защита?  - на лицо моей ученицы было страшно смотреть. Что, черт побери, происходит?
        - Прости меня, но знаешь, какая самая главная опасность для растущей и входящей в силу молодой женщины? Глупая влюбленность! Именно она заставляет нас отказываться от главного и творить глупости! И моя сила, скрытая в тебе, должна была хранить тебя от этого чувства, преобразовывая ненужные впечатления во что угодно другое.
        Защита от любви? Кажется, я понял, о чем они.
        - И ты заставила меня поверить, что этот чужак - мой отец?
        - Не я, скрытая в тебе сила, мое наследство. Видимо, ничего другого не смогло бы тебя остановить.
        И почему я не могу ничего сейчас сказать? Такой момент - как можно было бы повернуть все в свою пользу.
        - Значит, я его люблю?
        Насколько же сильным должно быть чувство, чтобы ментальный паразит, засаженный матерью, решил извратить его таким вот жутким образом?
        - Да. Но он не семья,  - я прямо-таки чувствовал, что Полина действует сейчас не только словами, но сделать ничего не получалось. В этом месте, где мои способности работали против меня, она была точно сильнее.
        Майя бросила на меня какой-то длинный пронзительный взгляд - почему-то захотелось просто подойти и обнять ее - а потом Полина развернула ее к себе, девушка уткнулась в грудь матери и разревелась. Так они и исчезли в объятиях друг друга, а я опять остался один. И, черт побери, похоже, этот сон все никак не собирается заканчиваться! Кстати, а может быть так, что я сейчас, как тот же Петрович или Лена, лежу без сознания, а моя жизнь медленно угасает?
        Надо что-то делать! И ведь с учетом того, что я видел уже двоих, вполне спокойно чувствовавших себя в этом месте, явно же что-то можно придумать. В чем сила Бо или Лютовой, почему в отличие от меня они могут приходить сюда и так же легко уходить прочь? Божественный покров, пси-сила - может быть, если как-то правильно воспользоваться этими способностями, я тоже смогу выбраться?
        Потратить очки навыков, превратить первое заклинание в портал - и вот она дорога на свободу? Чем не решение, вот только почему-то не уверен, что без нормальной метки все сработает. Да и жалко вкладывать почти все свои накопления всего лишь в шанс, попытку спастись. То же по факту и с пси-силой - если, конечно, не принимать во внимание, что тут просто нет возможности для ее повышения…
        Оказавшись в ступоре, я опять вернулся мыслями к Майе - значит, девчонка меня на самом деле любит. А ведь ее мать настоящий монстр: прицепила на одно чувство другое и до последнего выжидала, что глупость ситуации заставит девушку от всего отказаться. Но не вышло… Моя ученица довольно упряма, и только опасность, грозящая ее жизни, заставила жницу начать говорить правду.
        Стоп! А это разве не вариант? Если на Майе проклятье цеплялось за что-то, то, может, и в моем случае есть какие-то «шипы» или «якоря», что позволяют меня тут удерживать. Надо просто избавиться от них, и я смогу выскользнуть обратно в реальность. Понизить то, что до этого я хотел повысить, и посмотреть на результат - тем более, это будет гораздо дешевле. И исправить в случае чего не составит проблем!
        Вы вложили в удар 1000 божественной энергии
        Вы вложили в удар 1000 пси-силы
        Так было с обманом: начиная с необычного уровня его можно было использовать в атаках, и, как оказалось, мои новые метки не особо и отличаются. Вокруг кулака тут же закрутилось два вихря - грязно-серебряный и фиолетовый. Ладно, хватит любоваться, удар - по земле как будто прокатилась гравитационная волна. Вот только никаких последствий вроде ведущих на волю трещин так и не появилось.
        Уровень божественной метки опустился до обычной
        Уровень пси-метки опустился до обычной
        И только я прочитал эти два сообщения, как мир вокруг начал как будто вытягиваться. Нет, такое чувство, что его снимают с меня, как растягивающийся свитер. Я видел, как моя копия осталась там, а связывающие нас черные нити сначала растянулись, а потом и вовсе лопнули… Бам! По ушам ударил резкий звук, как будто сотня барабанщиков неожиданно решила исполнить самое немузыкальное соло в мире. А потом я понял, что это всего лишь звук шагов. Я проснулся!
        - Ну ты и спать, Кот!  - рядом стоял Ард и смотрел на меня немного встревоженно.  - Мы уже пробовали тебя будить, но ты даже и не думал просыпаться. Все нормально?
        Тоже волнуется за меня. Как и Майя недавно - правда, к счастью, совсем по другой причине.
        - Все нормально,  - я разобрался, как выбираться из своих кошмаров, и это главное. А зная, что это, найти способ, как от них защититься и при этом продолжить развитие, уже мелочи.  - А у тебя как? Ты чего такой бледный?
        - Так уже вечер следующего дня, ты проспал больше суток!  - никогда не думал, что этот суровый бородач может так нервничать.  - Все делегации уже прибыли, и уже десять минут как представители городов ждут только тебя.
        Ждут? Это хорошо. Из чьей бы ловушки я только что ни выбрался, сейчас это уже в прошлом, и теперь у меня новая важная задача, с которой нельзя облажаться. Повелители и императоры захватывают мир в бою, что ж, сегодня я покажу им, как это можно сделать с помощью слова.

        МЫ ОБЕЩАЛИ СМЕРТИ, МЫ ОБЕЩАЛИ РАСКРЫТИЕ СЕКРЕТОВ - ПОКА ВСЕ ИДЕТ ПО ПЛАНУ)))
        А КОТ ТЕМ ВРЕМЕНЕМ ПРИБЛИЖАЕТСЯ К СВОЕМУ «ГЛАВНОМУ» ПРИКЛЮЧЕНИЮ…
        НАДЕЕМСЯ, ВАМ ПОНРАВИЛОСЬ. ВСЕМ, КТО УЖЕ ПОДДЕРЖАЛ КНИГУ, ОТДЕЛЬНОЕ СПАСИБО!

        Глава 22. Костер

        - Приветствую вас всех в первой крепости нового союза Мертвого мира,  - вместе с Ардом я вышел в круг, где посреди огромной толпы народа стояло тринадцать стульев.
        Обычно - впрочем, не уверен, что такие встречи проходили часто - их было двенадцать, но сегодня традицию дополнило одно новое место. И мой чернобородый друг постарался, чтобы оно даже внешне отличалось от остальных. Основа была та же: три грубо отесанные деревяшки-опоры, седалище - пенек, и поверх всего этого богатства шкуры местных монстров. Так вот ради меня расстарались и обивку заменили на ярко-красную ткань, привлекающую внимание и подчеркивающую мой особый статус.
        - Друзья, а вы уверены, что нам стоит слушать человека, которому не хватило уважения даже заявиться вовремя?
        Карл Гюстав, глава самой крупной выжившей крепости, выросшей на обломках древней столицы. По прочитанным вчера мыслям, именно он будет моим главным соперником, готовым в принципе отказаться от моего предложения.
        - Вы же помните слова Медеи, она обещала вернуться за нами, так чего нам прыгать на лапках перед каким-то чужаком?
        Он продолжал, а я не мешал - если сразу его оборвать, будет недосказанность со стороны моих противников, и это помешает закрыть вопрос об абсолютном лидерстве раз и навсегда. Все же этого Карла готовы поддержать многие: не из-за того, что разделяют его веру в слова Хозяйки ночи, просто считают, что, создав систему сдержек и противовесов, они в итоге смогут выиграть больше. Так вот хрен им!
        И да, пожалуй, пришла пора взять мне слово, и сделать это лучше красиво. Использую Брюса, приказывая ему снять копию с Карла Гюстава - кстати, не так уж он и силен, часы жизни моего духа обмана после этой операции почти не тратятся.
        - Иди ко мне,  - настоящий глава местной столицы только после этих слов понял, что что-то не так. А его копия тем временем сделала пару шагов ко мне, гордо вскинула голову, заодно подставляя ее под удар отточенной косы, а потом изобразила льющийся водопад крови. Вышло неплохо: может быть, немного переборщил с картинностью, но, главное, нужный эффект был достигнут.
        Карл не удержался, пощупал горло рукой и замолчал. Ну а я отменил созданную копию: раз мою угрозу приняли к сведению, можно перейти от дубинки к прянику.
        - Вы слышали это от моих гонцов, вы спрашивали у Арда, и он вам подтвердил, сейчас же я готов повторить вам это лично. Вы признаете мою власть - я вывожу вас из этого мира. Кто-то, конечно, может предпочесть прыгать на лапках перед изгнанной богиней,  - я сделал легкий реверанс в сторону сказанного Карлом.  - Вот только сделать эту глупость я не позволю никому!
        А теперь - жду последней жалкой попытки пойти против меня. Почему жалкой? А какие у моих врагов шансы на успех?
        - Угрожаешь? Да даже если нарушишь перемирие и убьешь меня, то мой наследник никогда не сдастся тебе. Или сколько людей из тех, что тебе все-таки присягнут, ты готов положить под стенами Ниццы?
        А ведь он, и правда, не понимает, что у него нет шанса: еще раз считав прикидываемые Карлом варианты с помощью пси-восприятия, я смог убедиться, что мужик просто-напросто уверен в своей правоте. Хотя это и так было ясно, но что интересно: всплыла информация, что, оказывается, он действует не сам по себе. Впрочем, сразу бы следовало догадаться, что найдутся те, кто отправит самого громкого вместе себя таскать каштаны из огня. А сами они сейчас сидят и наблюдают, думая, что ничем не рискуют.
        - Ард,  - я повернулся к своему чернобородому союзнику.  - Расскажи своим коллегам, каким образом ты со своими людьми спустился в мертвый мир.
        - Спрыгнул со скалы, потом воскрес у надгробия и пошел дальше…
        В воздухе повисло молчание - ну вот, кажется, до людей начинает доходить, что есть кое-что, от чего они в своем мире смерти уже успели отвыкнуть.
        - Так вот, если мне понадобится взять чью-то крепость,  - поворачиваюсь обратно к Карлу,  - я не буду бросать в бой обычных людей, мы придем туда с теми, у кого есть надгробия и бессмертие, и рано или поздно вырежем всех защитников, не потеряв ни единого человека.
        Конечно, у меня нет времени на такие игры, да и при желании место, где будут спрятаны надгробия нападающих, можно отследить. Но не думаю, что сейчас на эмоциях кто-то обратит внимание на такую мелочь.
        - Если кто не понял, скажу прямым текстом. Я с вами не торгуюсь, я захватываю власть. Те, кто пойдут против, умрут. И сейчас у вас последний шанс оказаться на стороне победителя. Ард?
        - Клянусь подчиняться своему королю!
        - Дауни?  - я не стал идти по часовой стрелке, а следующим сразу же обратился к тучному англичанину, на которого многие уже начали бросать вопросительные взгляды.
        Судя по всему, это местный теневой лидер, причем достаточно успешный (раз конкретных мыслей о нем ни у кого не проскочило, выходит, он воспринимается остальными как нечто само собой разумеющееся). А раз так, то какой смысл спрашивать кого-то другого, если решение за всех остальных на этом честном собрании все равно будет принимать он.
        - Клянусь подчиняться своему королю,  - Дауни встал со своего стула и склонил голову.
        - Клянусь.
        - Клянусь.
        - Клянусь!
        За ним тут же последовали и остальные правители - все до единого - и даже простые воины, что сейчас окружали нас со всех сторон.
        - Я принимаю ваши клятвы,  - когда все замолчали, я понял, что пришла и моя очередь сказать ответное слово, но, стоило заговорить, как меня сначала окутало золотистое сияние, а потом появились приятные системные сообщения.
        Вы разблокировали статус «Повелитель мира»
        Руна Отила синхронизирована с вами
        Ну вот, кажется, мой пропуск в финальный этап испытания Карика готов, но и это еще не все.
        Разблокирован легендарный уровень божественной метки
        Разблокирован легендарный уровень пси-метки
        А?! Я ведь только понизил свой уровень развития по этим направлениям, и тут такая новость. Ведь это же в корне меняет всю ситуацию - не то, чтобы меня так уж интересовал такой вариант развития, но… Если именно божественная метка стала катализатором всех моих ночных злоключений, то, может быть, развитие ее до максимума поможет мне раскрыть причину происходящего? Да и поднявшийся лимит характеристик - пусть он не откроет мне сразу четвертый уровень истинного зрения, но все же повысит шансы во всем разобраться. А вернуть метку к текущему уровню - теперь я знаю, как это сделать.
        - Что это было за свечение?
        - Он что, бог?
        - А точно стоило с ним связываться?
        - А вдруг это демон?
        В толпе тем временем начал подниматься неуверенный ропот, и я понял, что стоит направить их мысли в конструктивное русло.
        - Спасибо за ваше доверие, теперь я смогу нацелить нашу силу на снятие оков с этого мира,  - мне надо заняться своими делами, а они пусть думают, что все ради них. Можно даже аркобалено на такое дело пожертвовать - тем более что при такой толпе есть шанс на истинное срабатывание, и это может привести к чему-нибудь интересному.
        Люди после моих слов тут же примолкли, и дальше я, уже спокойно достав отложенный про запас после битвы при Новом городе труп бога, принялся поглощать скрытую в нем энергию.
        Уровень божественной метки повышен до легендарного
        Лимит всех характеристик повышен на 500
        Лимит уровня повышен до 500
        Бонус к параметрам для последователей увеличен до +25 %
        Доля прав на личность последователя увеличена до 10 %
        Открыта характеристика Вера - стартовое значение 10 (+1 за живого последователя в год)
        Разблокирован портал в божественный план, недостаточный уровень навыка
        Разблокирован навык «Перенос к последователям»
        Разблокирован навык «Чтение истории»
        Разблокирован навык «Костер»
        Окружающие меня люди тут же оценили повышение своей силы - вышло, конечно, не как у представителей хаоса, бездны и тьмы, но тоже неплохо. Впрочем, меня из полученных способностей эта часть заинтересовала меньше всего.
        Перенос к последователям - на карте тут же засветились точке принесших мне клятву верности людей. Здесь - прямо рядом со мной; в большом мире - в Хитроу и в лесу испытаний. Я вижу и Олесю, и Дашу, и даже Лену, пусть ее точка и огорчает безжизненным серым цветом. А вот Петровича, кстати, нет…
        Знания же оказались еще круче - я мог посмотреть на любой предмет или человека и увидеть его историю. На людей, не принесших мне клятву (теперь я четко видел, кто это), правда, это не действовало, но все равно… Я на секунду активировал способность, и время вокруг как будто бы понеслось вспять. Стены выросли, дома обрели жилой вид - я мог увидеть обычный мирный день из прошлого или, если пожелать, один из штурмов теней. Лязг, грохот, сотрясающие землю способности - странное чувство.
        Жалко, что проход на божественный план пока закрыт без повышения навыка, но зато я могу проверить прямо сейчас «костер». Если вспомнить краткое описание, именно он был назван основной способностью божественной ветки.
        Аркобалено трансформировано в истинное
        Костер зажжен
        Доступ для новичков открыт, статус мира изменен с «мертвого» на «обычный»
        - Он сделал это!
        - Я думал, нас просто выведут отсюда, а он вернул наш мир!
        - Даже Медея так не могла, а он спас его!
        - Костер, настоящий костер!
        - Надо срочно освободить территорию крепости, чтобы мир снова не закрылся!
        - Да здравствует Кот!
        Я сам до конца так и не успел понять, что же произошло, когда толпа взорвалась криками. Похоже, костер в мертвом мире просто не должен был сработать, но неточно сформулированная пару минут назад фраза, вера тысяч людей и уникальная способность, готовая обмануть хоть само мироздание - все это привело к такому вот результату.
        - Не мешайте,  - повернувшись к костру, я решил разобраться с его свойствами и еле слышно попросил людей быть поспокойнее. Так вот они меня услышали! Секунду назад вся крепость орала не пойми что, а сейчас - гробовая тишина.
        Ладно, посмотрим, что я тут создал. И, вообще, интересно, как работает перенос людей из мира в мир.
        Установите лимит для призыва
        Малый костер: от 3 до 7 человек, стоимость призыва 1 человека - 1 очко веры
        Предупреждение: при достижении нулевого значения веры вы умрете
        Вот, значит, каков он, предел богов - не будет последователей, спустишь всю веру (уверен, что способов ее потерять немало), и тебе конец. На мгновение появилась мысль остановиться и не тратить такой ресурс просто так, но ожидание в глазах людей накладывало на меня определенные обязательства. Теперь-то уже не скажешь «а на самом деле мы идем в Разлом» - точно взбунтуются, только время потеряю на разбирательства с последствиями. Думаю, если пустить в ход самый минимум силы, ничего же страшного не случится… И да, черт побери, мне самому интересно, что дальше - на доли секунды появилась надежда, что вот сейчас, пусть ненадолго, я окажусь в старом мире. Но увы, все оказалось гораздо прозаичнее.
        Формат испытания выбран автоматически
        Ваш статус: младший бог, личное участие в испытании невозможно, создана копия
        Ваша копия убита теневым двойником, отбор будет проведен в автономном режиме
        Вот такой вот поворот - впрочем, учитывая, что дорога сюда проходит через теневой мир, пожалуй, это вмешательство меня даже не удивляет. Хорошо, хоть полностью процесс не сбился… Впрочем, я эту силу до конца не понимаю, так что жалеть о чем-то упущенном сложно. Вот то, что на Земле мне не побывать - это да, минус, а остальное… Легко пришло, легко ушло.
        - Для поддержания костра и завершения первого призыва мне нужна будет ваша поддержка. Прошу каждого подойти ко мне и поделиться одним очком характеристик в знак вашего вклада в общее дело.
        Просмотрев способности, я решил, что пора переходить к изучению собственного статуса, но для этого сначала надо бы поднять интеллект до максимума. И сейчас лучше всего сделать это быстро и за чужой счет.
        - Я передам за свой город сам,  - первый, как ни странно, ответил Дауни.
        Причем как - мне на артефакт перелетело почти три тысячи очков характеристик. Вслед за ним так же поступили и остальные командиры, доведя мой счет до двадцати семи тысяч. В десять раз больше, чем я рассчитывал - при таком раскладе можно будет попробовать поднять до максимума не только интеллект, но и остальные характеристики.
        Сила 1010
        Ловкость 1015
        Выносливость 1010
        Интеллект 1515
        Шикарно! Прекрасные цифры, не менее прекрасные достижения, открывшиеся за взятие рубежей в семь и девять сотен в каждой из характеристик. Ну что, может быть, теперь-то я смогу разобраться, в какие игры меня втянули?

        Глава 23. В иллюминаторе

        Сила добавила мне увеличение мощи приемов и эффект ударов по площади, ловкость повысила скорость атаки и реакции, интеллект добавил шанс комбо для заклинаний, который, впрочем, благодаря доспеху Карика, у меня и так был. Но главный сюрприз мне устроила выносливость: увеличение жизней в два раза было просто приятно, но вот возможность временно превратить этот показатель в любой другой - вот самый настоящий подарок.
        Ведь для того, чтобы поднять уровень взора до сотни и открыть последнюю стадию истинного зрения, нужно как раз пять тысяч интеллекта. И именно вместе с выносливостью я могу поднять у себя эту характеристику до двух с половиной тысяч. Потом вложить все в самого себя - и пусть на какие-то секунды, но я возьму этот рубеж! Да, в каждом из показателей в итоге останется только по сотне, сэкономленной за счет моих зелий, и в ближайшие сутки я буду представлять собой весьма посредственное зрелище как противник - но оно того стоит!
        Вы повысили взор до 100, открыто истинное зрение, ур. 4, максимальный
        Ваша личность находится в стадии торгов, текущие доли:
        Вы - 11 % (потеря 1 % в час в пользу третьей стороны при текущем режиме божественной метки)
        Бог обмана - 29 % (основной покровитель)
        Хозяйка ночи - 5 % (за принятие стихийного дара)
        Ласат - 5 % (по договору использования рога демона)
        Лена - 5 % (дружба), отчуждено в пользу третьей стороны
        Петрович - 5 % (соперничество), отчуждено в пользу третьей стороны
        Даша - 5 % (соперничество)
        Майя - 10 % (дружба, секс), отказ в пользу третьей стороны
        Олеся - 5 % (секс)
        Двойник - 20 % (соперничество)
        Новая стадия истинного зрения открыла лишь один-единственный новый параметр в моем статусе, но зато какой! Я вот все думал, что же это со мной творится по ночам, что за проценты личности я могу получить, раздавая артефакты - а сам при этом, оказывается, уже почти лишился себя. Не знаю, что будет, когда моя доля дойдет до нуля, но что-то мне подсказывает, что ничего хорошего!
        И почему мне никто не сказал о таком варианте развития событий? Впрочем, чего это я - если человек не знает правил игры, то подстроить ему проигрыш будет проще простого. Так что все логично: тем более, вон сколько причин передать права на себя другим людям. Соперничество, дружба, даже секс - ну почему я сразу не подумал, что все это накладывает обязательства не просто в эмоциональном плане, а гораздо серьезнее? В этом ряду потерянные проценты за дар Медеи в виде духа ночи, которого я уже лишился, или использование рога Ласата (все-таки это его работа) выглядят как-то несерьезно.
        Гораздо опаснее здесь будет тот неизвестный, кого даже абсолютный взор не смог определить и обозвал просто третьей стороной. Получается, он собрал доли Петровича и Лены, а Майя, хочется верить, под напором матери тоже отказалась от притязаний на меня - итого двадцать процентов. Не знаю, как тут все считается, но это уже больше, чем сейчас на моем счету… Страшно, но нельзя поддаваться этому чувству. Это просто еще одно испытание, где мне надо выиграть, несмотря на столь неудачные стартовые условия.
        И шаги, которые надо предпринять, в принципе, тоже понятны. Для начала - отменить легендарный уровень божественной метки - я не стал тянуть и, вложив больше ста тысяч божественной энергии в удар, врезал ставшим неподъемным кулаком по земле… Дальше - вернуться в зону испытания. Здесь мне надо будет забрать права на себя у Олеси - если она пользовалась переданным мною рогом истинного зрения, думаю, это будет не сложно. И еще надо найти, что же тянет из меня силу. Проход к Сердцу мира у меня теперь есть: думаю, если не торопиться, то получится разведать, что же там скрыто, и попробовать отсечь это от себя. Кстати, моя блондинистая напарница, возможно, опять же окажется в силах помочь. Что еще? Расправиться с двойником, если представится такая возможность: не знаю, что именно мне даст его смерть, но как минимум двадцать процентов личности вернутся, и у меня снова будет крупнейший пакет акций. Все? Нет - на этот вариант, конечно, надежды мало, но хотя бы попытаться стоит… Как только повстречаю Бо, надо будет попробовать его убедить уступить часть набранного им влияния.
        Итого четыре направления - вот чем я буду заниматься прежде всего в ближайшее время. А чего это все вокруг опять замолчали? И, оглядевшись по сторонам, я вместе со всеми на пару секунд лишился голоса. Еще бы - выпущенная мною при ударе энергия божественной метки не просто ушла в никуда, а немного изменила весь мир вокруг. Часть мостовой вспучилась и застыла причудливыми формами каменных плит, тут же обвитых плющом и лианами. А в центре этого неожиданного парка оказался недавно созданный мною костер.
        И он тоже изменился. Обычная гора дров, пылающая диким пламенем, сменилась каменной гробницей, чем-то напоминающей вечные огни, стоящие во многих наших городах. Пламя тоже как будто бы успокоилось, стало гореть ровно, размеренно, но при этом выглядело не слабым, а даже более внушительным.
        - Что это?  - Карл Гюстав, последним передавший мне очки характеристик от своего города и еще не ушедший на свое место, первым справился с удивлением от происходящего.
        - Кот? Это что, гранитное пламя?  - а вот и Ард, причем спрашивает о чем-то непонятном. И сразу так стало не хватать божественной способности по просмотру историй - так бы раз, глянул, и все понятно. А теперь опять гадать…
        - Гранитное? Как то пламя, что использовали всякие отступники после исхода Карика, чтобы закрыть свои кусочки мира, но не лишиться посмертия?  - спасибо Дауни, что так разволновался и выдал все свои мысли вслух. Но кто бы на его месте удержал себя в руках: сначала ты думаешь, что твоей жизни конец, потом появляется шанс ее сохранить, но потерять власть… А в итое твой мир спасен, и можно будет удержать большую часть влияния. Мало того, тут тебе еще и гарантии, что повторного конца света не будет.
        Хочется верить, что англичанину хватит мозгов не начинать раскачивать лодку раньше времени… А то вот сделал народу доброе дело, но при этом уменьшил их зависимость от себя-благодетеля. Кстати, если это мой костер, может быть, такая трансформация открывает какие-то новые возможности? А то было бы неплохо и себе урвать из этой ситуации какие-то плюсы.
        Гранитный костер
        Статус бога-создателя - не определен, ораничения отключены
        А начало-то перспективное! Я подошел к каменной облицовке пламени и приложил к ней руку.
        2 испытания проведены, 2 кандидата из 3 отобраны
        Хотите принять участие в отборе третьего последователя?
        Обалдеть! Раньше даже с легендарной меткой бога без каких-либо дополнительных секретных условий мне ничего не разрешали - а тут нате. Впрочем, похоже, в этом мире было не так много новоявленных богов, разжигающих свой первый костер и тут же отказывающихся от силы. Уникум… Вот только, прежде чем соглашаться на это заманчивое предложение, надо кое-что сделать.
        - Все вон из крепости!  - об этом уже кто-то говорил, но без приказа свыше народ явно не намерен шевелиться. А ведь скоро придут новички, встречать которых хозяевам этой полосы вроде как не положено. Закон… И пусть я не знаю последствий, но мне и так достаточно неприятностей, разок можно и по правилам сыграть.
        И пока тысячи собравшихся внутри стен воинов поспешно собирались и с немного растерянными лицами отправлялись в сторону леса, я решил дать последние приказания правителям городов. Они как раз задержались рядом со мной: то ли хотели сохранить достоинство, то ли действительно рассчитывали на какие-то указания.
        - Выберите столицу, соберите там все наши силы. Территорию вокруг бывшего города Арда определите как начальную, обустройте гграницу, проследите, чтобы новичкам никто не мешал до тех пор, пока они сами не решат выйти.
        - Сделаем,  - на этот раз первым среагировал мой чернобородый союзник. Понял, что теряет место лидера, и решил напомнить остальным о нашем тесном сотрудничестве. Ну, я не против.
        Главное, возвражений нет, а я тогда лечу на отбор. И ведь вроде бы блажь: логичнее будет поспешить на испытание Карика да побыстрее разобраться с теми четырьмя вопросами, что сам же себе и обозначил. Вот только возможность пусть ненадолго, но заглянуть в свой старый мир - нет, перед таким соблазном я не могу устоять.
        Вы включились в отбор 3 последователя
        Ваш статус не определен, ограничения отключены
        Выберите режим для последователей:
        Мясорубка - проходит последний оставшийся в живых
        Рифт - проходят все, кто доживут до конца нашествия, риск - не выживет никто
        Я вишу как будто в пустоте - способности не работают. И только перед глазами плавают варианты для выбора. Значит, я в свое время проходил мясорубку, да и все, кто когда-то рассказывал о своем испытании. Получается, либо боги не любят риск второго режима, либо, может быть, он у них просто не открыт.
        Я бы и сам, наверно, пошел на поводу у традиций и тоже выбрал первый вариант - как говорится, знание того, что будет, мне не помешает. Вот только следующий пункт заставляет задуматься.
        Выберите режим для себя:
        Организатор (по умолчанию)
        Один из участников
        Второй пункт здесь, похоже, тоже идет в виде бонуса. И он мне, скажу честно, нравится. Не хочу наблюдать со стороны и так же не хочу смотреть, как люди превращаются в пауков в банке. А вот отражение нашествия - что бы это ни было - явно подразумевает совместную работу. Получается, в таком испытании сможет победить не самый ушлый, а нормальный человек, организовавший, ну или просто попавший в слаженную команду.
        Даже интересно, что из этого выйдет, особенно с учетом того, какие кандидаты обычно допускаются до королевской битвы. Ну, и ту теорию Медеи заодно проверю - она сказала, что не только победитель, но и те, по чьим трупам он прошел в этот мир, злодеи. Мне же в глубине души хотелось верить в обратное - теперь вот он способ узнать истину. И если все получится, то, возможно, в этом мире негодяев и подлецов впервые за черт знает сколько времени появится кто-то приличный.
        Подтверждаю свой выбор, и тут же тьма вокруг меня начинает рассеиваться. Нет, это я двигаюсь - как будто лечу с огромной скоростью вперед, приближаясь к источнику света. Это планета? Земля? На мгновение показалось, что еще немного, и я увижу впереди такой знакомый голубой шарик с привычными по фильмам и фотографиям очертаниями континентов… Но ничего не было, надежда успела смениться страхом, а потом я все же рухнул сквозь облака прямо на землю.
        Было пасмурно, летел я быстро, так что много рассмотреть не получилось. Что за город был рядом, непонятно, но я видел машины, фонари и кажущиеся такими огромными девятиэтажки. Это мой родной мир, вот только возвращаюсь я сюда не преступником, пусть и избежавшим своей участи, не неудачником, а просто собой…
        - Эй, парень, ты идешь или нет?  - я так увлекся своими мыслями, что не заметил, как ко мне подошла тревожно оглядывающаяся группа людей, а потом, не дожидаясь ответа, скрылась в здании школы, перед которым, как оказалось, я и стоял.
        - А что происходит?  - мимо меня так же украдкой попыталась пройти теперь уже девушка, но ее я был не намерен отпускать.
        - Ты не знаешь?  - обладательница красной шапочки с помпончиком замерла, а потом неожиданно вытащила перцовый баллончик и прыснула мне на одну из рук.
        И ведь быстрая, зараза, еле успел увернуться, но пара капель ядовитой смеси все же попала на кожу, заставив зашипеть от боли. Может быть, прибить эту сумасшедшую?
        - Живой, это хорошо,  - тем временем девушка невозмутимо подвела итоги этой странной проверки, а потом широко улыбнулась. И расслабилась… Похоже, мое умение чувствовать боль для нее почему-то оказалось очень важным.
        Странная она. Впрочем, учитывая, что я сейчас в испытании будущих последователей, не стоит ничему удивляться. А вот взять себя в руки - это было бы мудро. Особенно учитывая, что я теперь не могу положиться даже на такую банальную вещь как статус человека. Я его просто не вижу, и это так странно и непривычно.
        - Ты же слышал тот странный голос,  - продолжала тем временем девушка.  - Тот, который сказал, что отгородил нас от мира, а потом велел вооружаться, идти в школу и готовиться отражать атаку мертвых.
        Ого, а в отличие от мясорубки, где все было как-то более привычно, рифт, похоже, точно посерьезнее будет. Это сколько же силы было угрохано, чтобы все это организовать?
        - И ты так просто согласилась? - очень сложно воспринимать происходящее всерьез, но надо бы по-быстрому во всем разобраться и потом еще попробовать выбраться за границы зоны испытания. Девушка, конечно, сказала, что кто-то оградил всю эту территорию, но то от людей, а мои силы сейчас немного выходят за рамки привычного.
        - Еще бы тут не согласиться,  - казалось, стоящая передо мной девчонка сейчас разревется.  - Голос сказал, что каждый час треть от тех, кто его не послушает, умрет. И я видела, как люди просто шли и падали. А потом голос направил на нас мертвецов - они похожи на живых, вот только стоит такого подпустить, и он разорвет тебя на куски. Хорошо, что кто-то догадался проверять их перцовыми баллончиками - как оказалось, эти твари не испытывают боли и моментально себя выдают.
        - Василий,  - подумав, я решил, что стоит представиться.
        - Катя,  - всхлипнула девушка, а я - все-таки вид родной Земли выбил меня из колеи - только сейчас догадался открыть логи и проверить, нет ли там чего полезного.

        Глава 24. Рифт

        Ограничения - и почему все начинается именно с этого слова?
        Радиус - 100 метров от поля боя
        Меня как будто бы сразу приговорили к тому, что в большой мир выбраться не получится. Ладно - посмотрим условия задания.
        Уничтожить тысячу скелетов короля-лича
        Уровень нежити - 10
        После такого я чуть не расхохотался. Да мы таких малышей убивали почти сразу после попадания по ту строну теневого мира, и ничего! И я, если захочу, то даже с почти растраченным интеллектом и выносливостью с ними справлюсь. Кстати, через логи можно еще и информацию по собравшимся в школе последователям открыть: все-таки я же не просто один из них, но немного и принимающая сторона. Так, тут есть имена, пара строчек с ключевыми событиями из жизни - на первый взгляд, ничего интересного. Разве что можно проверить мою новую знакомую…
        Катя Алешина, двадцать пять лет, учительница, при этом не любит детей, но пишет книжки об их воспитании и мечтает уйти из школы. Как ни странно, довольно банально. Теперь отдельный статус по событиям за время испытания: непосредственно перед «концом света» была у родителей, убедила их после первого сообщения, что не стоит верить в такую чушь. Потом же, когда отец умер, а на мать напал живой мертвец, просто убежала… Прибилась к соседу, который решил проводить ее до школы - он-то и рассказал о перцовых баллончиках и даже поделился парочкой. Но опять нападение, и снова она сбегает, пока кто-то прикрывает ей спину.
        А ведь казалась такой милой и приличной - я новыми глазами посмотрел на задумавшуюся о чем-то своем Катю. Конечно, я не знаю ее мыслей - пси-восприятие отказывается срабатывать - может быть, она и переживает о произошедшем. Надеется, что все спаслись, и жалеет, что не смогла поступить по-другому. Правда, ее оценивающий взгляд скорее говорит о несколько более прагматичном ходе мыслей.
        Стоп! Вот оно, я понял, что меня все это время смущало - и плевать на выживающую за чужой счет девчонку, как будто я такого еще не видел. Тут важнее подумать о моем собственном статусе: если есть бог, способный вмешаться в отбор и заинтересованный в количестве последователей, то где защита от того, что он попробует протащить всех? Единственное, что могло бы это исправить - это ослабление его способностей. Но мои-то со мной… Или нет? Ведь парочка уже дала сбой, а что будет с остальными?
        Каменная кожа
        Лечение
        Я быстро активировал два самых простых заклинания. Первое и не подумало сработать, а вот второе… Нет, привычное свечение появилось, но после этого на руке, которую я использовал для активации, появился с десяток кровоточащих порезов. Больно! Но, кажется, я понимаю, что произошло. Мой невидимый карман с книгами сюда не перенесся, поэтому все дополнительно изученные заклинания мне и не доступны. А вот стартовые - пожалуйста. Вот только в обычном мире плата жизнью - это не просто полоска с цифрами. Это реальные кровь и боль. И в этом свете задание с тысячей скелетов выглядит уже не так уж и просто. И здесь еще вопрос - а могу ли я тут умереть? Что-то мне подсказывает, что до такого лучше не доводить.
        - Катя, ты выжила?! Хорошо,  - из-за угла показалась залитая кровью человеческая фигура и, опираясь на странного вида палку, двинулась в нашу сторону.
        Леонид Михеев - взор тут не работает, но зато у меня есть список, и там информацию о людях я могу просмотреть - геолог, в город приехал на похороны деда, убивал. Работал в районе, где нелегальные группировки мыли золото, вот как-то и дошло до стрельбы. За время испытания успел спасти уже трех человек, считая Катю, которая, кстати, появление своего знакомого не оценила и с криком убежала в здание.
        - Василий,  - я опять решил официально представиться. Думаю, такой человек (вроде бы положительный) в грядущей заварушке рядом со мной не помешает. Будет хоть на кого положиться.
        Вот только Михеев почему-то и не подумал представляться в ответ, а вместо этого завалился на бок - опять я забыл, что в обычном мире с ранами все не так просто. И почему-то только сейчас я понял, что в руках у него не просто палка, а пожарный багор, который явно ломали, чтобы сделать покороче.
        - Осторожнее, за мной идут,  - булькнув кровью, он попытался меня предупредить, а из-за угла как раз показалась парочка бредущих в мою сторону скелетов.
        Хотя, наверно, пользоваться названием из логов будет не совсем правильно - все же каждый из них представлял собой не целый костяк, собранный воедино с помощью магии, а обычный труп, просто позвоночник и ребра кое-где выпирают, и все. И как та же Катя могла спутать их с живыми людьми? Или просто конкретно эта парочка поистрепалась?
        Ладно, посмотрим, на что эти ребята способны в бою. Коса - я потянулся в невидимый карман за оружием и лишь в последний момент понял, что его не будет. Еще одно ограничение. Ладно, попробую обойтись той палкой, что притащил Михеев.
        Наклонившись, я вырвал из его ослабевших рук пожарный багор и пару раз взмахнул им на пробу. Вроде легко получается - я бы сказал, что даже с урезанными параметрами я буду раза в полтора сильнее и быстрее обычного человека, но будет ли этого достаточно? Может быть, попробовать старую схему?
        Лечение
        Ослабление
        Лечение
        Я пустил в ход уже однажды придуманную комбинацию из двух доступных мне заклинаний. Лечение на врага, потом попытка превратить его в проклятье и, наконец, восстановление нанесенных самому себе ран. Я был готов к тому, что будет больно… Но вот то, что нанесенные самому себе повреждения не восстановятся, оказалось неприятным сюрпризом. Раньше-то я всегда работал в плюс: тратил жизни, но всегда мог их и восстановить. А теперь - лечение вроде бы как что-то и делало, но не могло компенсировать затраты на его собственное использование.
        А я-то запустил в итоге сразу три заклинания… Жесть! Руки оказались полностью покрыты кровью, боль адская. Хорошо, что хоть комбинация прошла, и эффект исцеления на трупе превратился в отравление кислотой. Один из мертвецов тут же упал на землю и задергался, пока его тело растворялось от будто бы оказавшейся внутри него гадости.
        А вот второй продолжал бодро тащиться в мою сторону. К счастью, никакого пиетета перед внешним видом и уж тем более мерзким запахом противника я давно не испытываю, так что в итоге с ним получилось покончить даже проще, чем с первым. Просто подбежал, врезал с размаха багром - да так, что тот застрял в черепе, и сразу же отбежал, дожидаясь, пока и второй труп прекратит шевелиться. В принципе, ничего сложного - но это только пока таких врагов мало. А вот придет сюда сразу одна или даже несколько сотен, и что? Они ведь меня достанут! Может быть, просто спрятаться? Все местные погибнут, испытание автоматом завершится, и я вернусь домой. Разве стоят чужие люди того, чтобы ради них рисковать?
        - Поранился?  - Михеев опять ненадолго пришел в себя, крепкий он.  - У меня тут бинт есть, возьми, перевяжи.
        Вот честно скажу, не ожидал такого. Даже на автомате принял нераспечатанную пачку и обмотал руки. И ведь вроде бы все сделано без всякой задней мысли. Так непривычно… Кстати, может быть, посмотреть раны этого Михеева, а то я сначала записал его в бойцы, потом в трупы. Впрочем, судя по порванному животу и обгрызенной в районе почек спине со вторым предположением я был ближе к истине. И как он вообще дошел досюда и не умер по пути от болевого шока?
        Впрочем, вряд ли он надолго с нами задержится. Или нет? Все же бог я, пусть и отказавшийся от своей силы, или нет?
        Лечение
        Обмотанные вокруг рук бинты снова принялись пропитываться кровью, а в глазах немного потемнело. Но не останавливаться же на полпути!
        Лечение
        Лечение
        Три раза мне пришлось использовать свою способность, чтобы остановить все внутренние кровотечения Михеева и привести поврежденные органы в порядок. Кстати, на них заклинание действовало гораздо лучше, чем в случае моих попыток лечить повреждения кожи.
        Закончив, я вытащил из внутреннего кармана куртки опять потерявшего сознания мужика еще одну упаковку с бинтами и замотал на этот раз уже его самого. И что я теперь чувствую? Превратил несовместимые с жизнью раны просто в повреждения кожного покрова - больно, но не смертельно… Казалось, что внутри будет полыхать гордость от своего поступка или, наоборот, смущение от сотворенной глупости - но ничего. Странно.
        - Что со мной?  - Михеев тем временем пришел в сознание и попытался ощупать рану под повязкой.
        - Нормально все, жить будешь,  - я протянул ему руку, помогая подняться.  - Пойдем лучше внутрь, кажется, снаружи становится слишком небезопасно.
        Мы доковыляли до входа в школу: сначала Михеев чуть ли не висел на мне, но потом понял, что раны действительно не так и болят, и начал шагать сам. В общем, когда мы зашли внутрь, он уже независимо стоял рядом. То ли поверил в себя, то ли не хотел выглядеть слабым.
        Но я уже почти не обращал на него внимания - больше хотелось понять, что же тут внутри происходит. Как оказалось, в огромном холле собралось около сотни человек. Кто-то кучковался семьями, кто-то объединился в более крупные отряды, но при этом ни о каком едином командовании, похоже, и речи не шло. Появлением новичков в нашем лице никто не впечатлился, нас никто даже не поприветствовал, как будто, если не захотим быть одни, то подходить, задавать вопросы и просить принять в свои ряды - это исключительно наша задача. И по таким вот «нормальным» людям я скучал все то время, что был в том мире?
        - А почему вы входы не охраняете? Мертвецы же,  - Михеев, невольно понизив голос, попытался задать вопрос ближайшему мужику.
        - Не подходят они к школе, можешь успокоиться,  - тот недовольно буркнул в ответ и попытался отвернуться.
        Да уж, а взаимопомощь тут просто рекой течет, все просто само дружелюбие. Нет, тут явно не хватает парочки настоящих темных, что быстро бы подмяли под себя весь этот балаган и подготовили к грядущим неприятностям. Но все же, неужели все сто человек как один поверили, что после их прихода в указанное голосом место все закончится? Их ведь даже предупреждали, что сбор - лишь начало!
        - Подготовительный этап завершен. Начинается тренировочное испытание. Защитите школу и выживите!  - а вот, похоже, и тот самый голос, о котором я только что подумал.
        Ну, может быть, хоть теперь эти люди попробуют начать работать вместе? Но нет - даже после предупреждения от того, кто уже научил их верить его словам, они не стали ничего менять. Пара человек попыталась предложить прикрыть двери и окна, но их не стали слушать, и смущенные этим несостоявшиеся лидеры замолчали.
        Кстати, а у меня в меню испытания на новом этапе ничего новенького не появилось?
        Счет: живые - 107, мертвые - 982
        Этап: Тренировочный
        Атакующий отряд - 10 мертвых
        Желаете добавить испытуемым оружие?
        Плюсы - проще сражаться с врагами, минусы - выше вероятность внутреннего конфликта
        Ха, значит, тут даже такая штука как счет есть! А у того, кто создавал основы таких вот испытаний, есть чувство юмора. И еще - я вижу, сколько трупов пойдет в атаку. Вроде бы мелочь… впрочем, недаром этот этап отмечен как тренировочный. И сейчас надо решить, что делать мне. С одной стороны, учитывая корявую работу моих способностей, надо сохранить максимальное количество людских жизней - это и последователи в будущем, и мясо, способное меня прикрыть в грядущем бою. С другой, в текущем состоянии - это не бойцы. Если я их построю, сейчас во время тренировки, против десяти мертвецов-то мы победим, но они ничего не поймут, и когда придет время настоящего боя - потери будут гораздо больше.
        Решено, во время тренировки просто наблюдаю, оцениваю сильные и слабые стороны моих будущих солдат. Десять врагов - это же немного. Даже таким вот разрозненным отрядам вряд ли они нанесут совсем уж серьезные потери. И да, последний штрих.
        Добавить оружие
        Не знаю, как остальным, а мне железка в руке не помешает. Чисто теоретически, даже если все пойдет не так, обычных скелетов растяну и выбью по одному, а с их королем-личем поможет магия. Так что справлюсь. Я подошел в появившейся посреди зала стойке, на которой висело около двадцати единиц холодного оружия, и выбрал себе глефу из черной вороненой стали. Тут нет показателей оружия, но выглядит эта штука крепкой, а по балансу так даже чем-то напоминает мои привычные косы.
        - Они идут!  - люди успели разобрать лишь половину клинков, когда какая-то женщина, почему-то решившая выглянуть на улицу, разразилась истошным криком.
        Причем сначала ее мозги сработали, и она смогла предупредить других, но потом просто впала в ступор. Стояла и орала на одной и той же ноте, пока неспешно прошедшие в дверь мертвецы не поравнялись с ней и не свернули шею.
        Хм, а не переоценил ли я этих людей, решив, что десяток ходячих скелетов не нанесет им непоправимых потерь?

        ПРОДОЛЖАЕМ НОВУЮ НЕДЕЛЮ! ТРЕТЬЯ ГЛАВА ИЗ 4!

        Глава 25. Свет

        Первый же бросившийся на них с мечом человек просто взял и промахнулся - ну, еще бы, я даже на таком расстоянии видел, как у него дрожали руки. Впрочем, недолго они это делали, мертвецы их быстро оборвали, причем практически не замедлив свой и без того неспешный ход.
        И, собственно, все - на этом попытки сопротивления закончились. Крупный отряд аж с двумя копьями, следующим оказавшийся на пути у трупешников, просто развернулся и попытался пробить закрытую дверь в соседнее помещение. И, на их несчастье, им это удалось: не думаю, что в тупиковой комнате (а что еще может быть под табличкой «Гардероб»?) им будет проще противостоять паре свернувших за ними мертвецов.
        Другие группы оказались в этом плане более успешны и пробили двери в коридоры, где у них хотя бы был шанс оторваться, увеличив дистанцию. Впрочем, насчет того, что бежали все, я погорячился. Михеев, выбравший пику и чем-то начавший напоминать Петровича, остался на месте и даже встретил с ней одного из зомби. Вот только вместо того, чтобы по-быстрому с ним покончить, он только и делал, что принимал чужие удары, кряхтел, закатывал глаза и даже не думал атаковать в ответ. Интересно, это он так решил взять нежить измором?
        Прикинув, что, пожалуй, я увидел достаточно, и что если ждать героического прорыва со стороны запертых тут людей, то половину вообще можно потерять, если не больше, я сделал пару шагов вперед и одним ударом раскроил голову ближайшего мертвеца. С почти двухметровой рукоятью моего оружия сделать это и при этом остаться в относительной безопасности было совсем не сложно.
        Потом я зачистил гардеробную, где всего два зомби легко пробились через попытки задержать их с помощью легких пластиковых вешалок и сейчас устроили себе кровавый пир. Но это еще ничего по сравнению с тем, что ждало меня дальше - оставив пару рыдающих тел разбираться в себе, я пошел проверять кабинеты первого этажа. И уже во втором меня ждала удивительная картина. Один-единственный мертвяк, повалив пожилую женщину в дорогой шубе на пол, выедал ей мозг. А около пяти мужчин стояли, вжавшись в стену, и ничего не делали. Притом, что зомби на них даже не смотрел - казалось, возьми что потяжелее, подойди со спины да врежь покрепче.
        Хотя нет, один, похоже, на что-то решился. Впрочем, его интересовали все-таки не сражения - принявшись нетерпеливо повизгивать, он, разодрав себе пальцы от усердия, отодвинул шпингалет, открыл окно и попытался вылезти сквозь него на улицу. С одной стороны, логично - есть возможность спастись, так используй ее. А с другой - вряд ли собравший тут участников голос так просто отнесется к попытке бегства.
        - Нарушение правил! Устранение нарушителя!
        Оглушительный грохот звучащих из пустоты слов смешался с громом от сорвавшейся с небес молнии, в мгновение ока испепелившей беглеца. Кстати, ее фиолетовый цвет сразу напомнил мне те небесные заряды, что пулял Бо, когда пользовался наследием Карика. Получается, и у здешних правил тот же самый создатель?
        - За мной!  - опять в один удар размозжив голову скелету, я на этот раз решил не оставлять людей на месте. А то ведь разбредутся повсюду, потом ходи, собирай их.
        Мой рейд продолжался. Еще в двух классах я спас ополовиненные команды беглецов, в паре других оказалось слишком поздно. А на втором этаже я впервые столкнулся с попыткой хоть как-то сорганизоваться. Между прочим, уже знакомая мне Катя стояла за спиной у крепкого мужика в полицейской форме: тот слушал ее, а потом раздавал команды двум десяткам людей. Ого, а у кого-то есть задатки лидера, правда, при этом полностью отсутствует понимание того, что именно надо делать.
        - Навались!
        - Ой, он на меня смотрит!
        - Придерживайте ему ноги, а то вывернется!
        В общем, вместо того чтобы использовать по назначению доставшееся им холодное оружие, люди вооружились швабрами и партой и, уперевшись в мертвецов, пытались вытолкать их на лестницу. Интересно, это фетиш у них такой - победить, не убивая? Или просто современное воспитание, заставляющее до последнего держать себя в рамках? Вот только я видел, как бывает, когда все эти вроде бы мирные люди поверят, что правил больше нет. О, тогда их ничто не остановит.
        - Подождите, я попробую подрубить им ноги!  - ого, а вот и первый человек, решившийся поработать мечом. Какой-то парень подбежал к кучке оружия, почему-то аккуратно сложенной на полу, и попытался схватить один из клинков, но его опередил полицейский, ловко отбросив в сторону ударом с ноги.
        - Никакого самоуправства,  - тут же пояснил свой поступок страж порядка.  - Мы цивилизованные люди и постараемся обойтись без крайностей.
        - Да какие цивилизованные!  - вытирающий разбитый нос парень взвился.  - Они деда с бабкой заживо сожрали, а я их что, жалеть должен?
        - Но не эти же самые их ели?  - тут с какой-то своей извращенной логикой влезла Катя.  - Может быть, они просто больные, а мы их поубиваем.
        Нет, они серьезно? Девка говорит, хлыщ в форме повторяет, а люди вокруг слушают и кивают? Они же видят торчащее из зомби мясо, они видели, как те убивали их родных, и все равно верят. Кстати, а сама Катя? Мне она показалась более рациональной при первой встрече, или все эти речи - просто попытка прибрать к свои рукам власть? Вот только интересно, а она думала, что будет при таком подходе, когда сюда повалят остальные зомби?
        - Там человек!
        - Он прямо рядом с этими стоит и не боится.
        - Да они его просто не замечают!
        Похоже, на мое появление наконец-то обратили внимание. Ну да, я уже услышал и увидел все, что хотел. Впрочем, нет - сначала надо найти в списках этого пацана, что полез за мечом.
        Кирилл Маликов - имя, как у моего второго ученика. Он меня, конечно, предал, но кто сейчас не без греха, а то, что спину он мне в сражениях прикрывал по-честному - этого не отменить. В общем, хорошее имя. Так, в истории у него ничего интересного: учился на физика-ядерщика, работает в пиццерии старшим смены, про последние часы, в принципе, он и сам рассказал. Вроде бы ничего выдающегося, но при этом он не стал прятаться за правила - интересно все-таки, что происходит внутри человека, когда он решается на поступок, определяющий его жизнь.
        - Шаг назад!  - рявкнув, я с удовольствием улыбнулся, когда все защитники дружно отпрянули, содрогнувшись от моего резкого окрика.
        Вот и правильно, теперь их кровью не так сильно зальет. И в несколько точных ударов я покончил с попытавшимися прорваться вперед зомби. Со стороны, наверно, могло показаться, что мертвецы решили от меня сбежать - впрочем, будь у них разум, именно так им бы и стоило поступить.
        - Тренировочный этап завершен!  - мне, похоже, собирались что-то сказать про жестокость, но опять ударивший по ушам голос всех опередил.  - Пятнадцать минут на подготовку ко второму этапу.
        В тот же момент я скользнул взглядом в меню - там уже добавился таймер, а заодно можно было проверить счет. Тридцать восемь против девятисот семидесяти двух, люди проигрывают. Притом, столкнувшись всего с десятком не таких уж и сильных врагов, они умудрились потерять две трети своих коллег по несчастью. Нет, тут точно надо брать все в свои руки.
        - Брось оружие,  - полицейский по очередному совету своей спутницы попытался мне что-то сказать, но был моментально отправлен в нокаут.
        И чего он так удивился при этом? Парня-то с мечом он первым ударил, а вот как пришла пора самому полежать на полу, сразу преисполнился искренней обиды. Но времени у меня мало разговоры разговаривать, тем более, такие люди, привыкшие к безнаказанности, понимают лишь силу. И если небольшой Армагеддон не смог поставить этого маленького царька на место, что ж, это с радостью сделаю я сам.
        - Кирилл,  - игнорируя толпу, я повернулся к парню, что все-таки добрался до одного из мечей.  - Выбери себе десяток людей покрепче и перетащите в холл двадцать парт.
        - Есть!  - он моментально подобрался.
        - Только с первого этажа таскайте,  - я заметил, как он нацелился на ближайший класс.  - Так быстрее будет, нечего время терять.
        Убедившись, что нужное количество помощников пошло за парнем, я повел всех остальных вниз, где тем временем уже успели собраться спасённые мною до этого люди. Черт, вот до сих пор не могу поверить - их была сотня, а всех зомби при этом пришлось убивать лично мне.
        - Слушайте меня внимательно, если хотите выжить. Первое: запоминайте главное правило - выполнять любые мои приказы. Кто не послушается, умрет, и не факт что от лап мертвяков.
        - Вася…  - Михеев, видимо, по старому знакомству решил посоветовать мне не забирать так резко.
        - Второе,  - вот только слушать его я не буду.  - Всегда помните пункт первый. А сейчас я вас поделю на два отряда. Первый станет удерживать парты, которые носят люди Кирилла. Задача будет заключаться в том, чтобы не дать зомби добраться до скрытых за вашей спиной людей. А второй отряд будет бить по головам противников, используя вот эти вот выданные нам железки.
        И дальше, не слушая возражения из серии того, что надо просто спрятаться и переждать или попробовать договориться, я пошел вдоль выстроившейся цепочки, указывая, кто чем будет заниматься. Мужчин по большей части я направлял в первый отряд, а девушек во второй - и дело тут вовсе не в каком-нибудь сексизме. Просто одни сильнее и смогут выдержать напор монстров, другие нет.
        - Я не буду тыкать оружием в морды живых людей!  - я как раз дошел до своей старой знакомой Кати, направив ее во второй отряд, и она во весь голос разрыдалась.
        Жалеет людей, а потом говорит про их «морды», а еще этот плач - кажется, кто-то переигрывает.
        - Вообще-то они не живые, из них кости и мясо торчат, ты что, не видела?  - Кирилл как раз вернулся с последней партией столов, вот только зря он начал разговаривать. Таким как Катя только это и нужно.
        - Ты врач, чтобы это утверждать? Или, может быть, ты делал вскрытие?  - ну, как людям в голову приходят такие аргументы? Звучит на первый взгляд логично, и после такого не каждый сможет убедить готовую поверить в любой бред толпу, что не обязательно надо жрать дерьмо, чтобы понять, что оно того не стоит.
        - Нет,  - вот Кириллу опыта явно не хватает. Растерялся.
        - В общем, парту я держать готова, а убийства пусть на себя вешает кто-то другой,  - девушка завершила свой спич и гордо сложила руки на груди.
        - Ладно, давай проверим,  - я поднял один из деревянных столов, развернул его как щит и попросил девушку подержать.
        Та перехватила его у меня, уперлась, деловито засопела - а потом я врезал по этой конструкции с ноги. Да так, что и предмет мебели, и его живая опора просто отлетели в сторону.
        - Ай!  - девушка попыталась подняться с пола и обиженно затрясла рукой, но ее представление уже никого не интересовало (ну, почти никого), все смотрели в мою сторону.
        - Именно по этой причине парты будут удерживать мужчины, чтобы нас просто не смели. А ударить смогут и те, кто послабее - ничего страшного, если вы один или два раза промажете, черепа у тварей слабенькие, пробить их легко. Гораздо важнее будет сохранить свои собственные жизни.
        - Осторожно!  - я ведь чувствовал, что что-то не то происходит, но до крика Кирилла так и не успел разобраться в этом.
        В итоге я дернулся в сторону лишь в последний момент, но и этого хватило, чтобы спастись. Пика, которую Михеев собирался воткнуть мне куда-то в область сердца, лишь задела по касательной плечо.
        - Ты убийца и преступник! Нельзя поднимать руку на женщин, нельзя запугивать людей!  - в его покрасневших глазах зажегся огонек фанатизма, а я только тяжело вздохнул.
        И ведь этот человек искренне считает, что делает доброе дело. Наказывает меня за удар по Кате, причем сразу убийством, и полагает, что справедливость на его стороне. Ну, где тут логика? И ведь опять же не убедишь такого человека ни в чем, да и времени нет. Что самое забавное, Михеева совершенно не волнует факт того, что без меня и девушке, что он взялся защищать, и всем остальным просто дальше не выжить.
        Тот же Петрович - при взгляде на пику опять вспомнил его копье - в этом плане был гораздо разумнее. Если и бил в спину, то тогда, когда опасность уже миновала. А этот… и почему он сперва показался мне одним из самых адекватных? Только потому, что решил прикрыть собой девчонку? Жест-то, конечно, красивый - вот только это скорее показатель глупости, чем здравого смысла. И на будущее стоит иметь это в виду.
        Ударяю глефой по сжатой в руках Михеева пике, та падает на пол. Ну что, вот бунт и подавлен.
        - Вон!  - а теперь указываю мужику на противоположную сторону возводимых из парт баррикад. За спиной такой человек мне не нужен, слишком опасно. Ну а выживет он при атаке зомби или нет - теперь это будет зависеть только от него.
        - Помогите!
        Я прошелся по кругу, показывая, как лучше удерживать нашу защиту, и распределяя людей по секторам.
        - Помогите!!! Вася!!!
        Михеев с той стороны начал орать уже во весь голос, осознав, что именно ждет его дальше. И он после атаки в спину рассчитывает, что я пущу его назад? К счастью, у нас не демократия, где предательство и глупость можно было прощать. Как там говорилось? Нельзя приготовить яичницу, не разбив пару яиц - что ж, кому-то его парочка уже скоро не понадобится.

        Глава 26. Ходячие

        Мы, укрывшись за партами, ждали новой волны зомби, Михеев же бегал снаружи. Один раз он попытался прорваться внутрь, отбросив в сторону преградивший ему путь стол, но люди справились и удержались - хорошо получилось, как тренировка перед реальным боем. А сам отверженный добился лишь удара копьем по рукам плашмя. Между прочим, его собственным копьем, с которым он раньше ходил, и, что даже меня поразило, от той, кого он и пытался защитить.
        Причем, что характерно, Катя врезала ему, затем оттолкнула от укреплений, а потом отвела оружие в сторону, как будто ничего и не происходило. У пары людей, стоящих рядом, после такого руки потянулись к глазам - протереть и проверить, не почудилось ли им. А я сам почему-то подумал о Медее. Не знаю, с чего бы это Хозяйка ночи всплыла перед глазами как живая при взгляде на эту девушку. Впрочем, что-то общее в них есть: готовность поступать, как угодно, в зависимости от ситуации, подстраиваясь под одну-единственную цель. Свои собственные интересы.
        - Они идут!
        - Их сотни!
        - Мамочки!
        - Держать столы!
        В дверях показались новые зомби, а я быстро проверил ситуацию через меню.
        Этап: Основной
        Атакующий отряд - 982 мертвеца
        Странно, я думал, лич пойдет отдельно и врагов будет на одного меньше. Но, судя по цифрам в логах, к нам нагрянут сразу все… Или же повелитель нежити сразу же шел вне основного списка. В любом случае, сейчас надо готовиться к тому, чтобы для начала удержать строй, а в случае появления босса просто буду импровизировать.
        - Я ничего не буду делать, пока мы не пустим внутрь одного из наших!  - громкий голос привлек мое внимание.
        Тощий нескладный парень с длинными волосами и безумным взглядом потянул на себя доверенный ему верхний край парты, нарушая целостность строя. И ведь выбрал же паршивец момент, когда и спорить-то уже некогда - либо слушать его, либо рисковать жизнями доверившихся мне людей. Интересно, а этот тоже считает себя благородным рыцарем, спасающим чужие жизни?
        - Не веду переговоров с террористами!  - так же громко ответил я.  - Решил, что твое мнение и кем-то вбитые идеалы важнее, чем жизни и безопасность стоящих рядом людей?
        Ясное дело, он даже не попытался понять, что я хочу ему сказать - глаза только загорелись еще ярче, и он приготовился разразиться новой величественной речью… Но я уже был рядом: к счастью, силы у меня сейчас достаточно, чтобы подхватить не особо крупного парня, оторвать от земли и перебросить через наши укрепления наружу.
        - Сможете выжить, сделаю вид, что ничего не было,  - я решил все же дать длинноволосому и Михееву последний шанс.
        Вот только оба изгнанника меня не услышали или сделали вид, что не слышат, и просто продолжали рваться обратно. Зря они так - на большее сейчас им точно рассчитывать не стоит. А мне пока лучше заняться товарищами бунтаря - не один же он держал свою парту.
        - Держать строй! Не помешали, дали отодвинуть себя в сторону - что ж, теперь будете исправляться и держать свой сектор вдвоем. Не справитесь, выделю помощь, но тогда лично вы отправитесь к своему дружку,  - я обрадовал этих, до последнего пытавшихся сделать вид, что они ни при чем, людей, и вернулся на свое место.
        Зомби уже начали скапливаться в проходе - похоже, еще секунд десять и начнется бойня. Кстати, и длинноволосый, и Михеев до сих пор даже не думают пробовать прятаться или сбегать, а лишь продолжают свои попытки вернуться к тем, кого до этого попытались предать… Хотя нет, вот мой несостоявшийся убийца передумал и по длинным, повешенным, наверно, еще во времена моего детства тяжелым шторам полез под потолок. Как кот - казалось, что вот сейчас он грохнется, но, как ни странно, карниз устоял, и Михеев смог укрыться наверху.
        - А я?  - длинноволосый парень собрался было последовать его примеру, но мужик мудро решил, что рассчитывать на чудо в виде того, что спасительная конструкция выдержит двоих, не стоит. Михеев очень быстро отказался от своих благородных порывов: вместо этого он невероятным усилием (не очень-то это удобно в висячем положении) втянул края занавесок наверх, чтобы к нему никто не смог забраться, ну или просто стянуть вниз… И ведь правильно сделал - если хорошенько дернуть, то и кованая штанга, на которой он разместился, быстро полетит на пол…
        - Там еще один карниз!  - кто-то из наших рядов решил помочь длинноволосому советом. Все же как коротка людская память: еще пару секунд назад тебя были готовы отдать на съедение мертвецам ради своих принципов, а теперь ты помогаешь этому человеку. Никакой последовательности!
        Впрочем, удача, похоже, была больше согласна со мной и окончательно отвернулась от длинноволосого. Он, как ему и советовали, побежал в сторону соседнего карниза, но тот его не выдержал и моментально рухнул. Похоже, в отличие от чуда, доставшегося Михееву, этот монтировали не самые трудолюбивые работяги, вот и повел он себя соответствующе. А потом что-то делать было уже поздно - мертвецы достигли подвернувшего при падении ногу человека, и через пару криков все было кончено.
        Счет в игре «люди против мертвецов» изменился, и опять не в нашу пользу. Впрочем, абстрактные цифры меня особо не интересуют, а вот в пошедших за мной людей хотелось бы верить. Шмяк! В удерживаемые ими парты начали один за другим врезаться мертвые тела. Удар, мощный напор, пытающиеся пролезть между краями столов руки - последнее, кстати, самое опасное - но я поставил наши парты-укрытия внахлест, так что в какой-то мере от подобной тактики мы защищены.
        - Как тяжело!
        - Они воняют… И держи крепче!
        - Держу!
        - Там эта лапища чуть не пролезла! Прямо у моего лица!
        - А почему их никто не бьет?
        Так странно - люди сражаются за свои жизни и при этом болтают. Никакого сурового и мужественного молчания, о котором пишут в книгах. Наоборот, казалось, каждому хочется хоть что-то сказать, выговориться, спрятать за словами свой страх… Впрочем, последнее услышанное мной замечание было весьма дельным.
        - Копейщики, хватит спать! Повторяй за мной!
        В принципе, мы сейчас сделали самое главное - удержали поток, и расправиться с мертвецами теперь должно быть проще. Надо только показать пример, и все пойдет. В общем-то, даже хорошо, что возникла эта пауза. Начни все просто махать на скорость, и пользы от такой активности было бы чуть.
        - Сперва обозначаете для себя точку, куда хотите нанести удар,  - я медленно направил копье в голову стоящего за партами передо мной мертвеца.  - Потом замахиваетесь и бьете. Целиться только в голову - один удар, один труп. Помните, промазав, вы заставите своих товарищей сдерживать монстров лишние минуты. Промажете много раз, и минуты превратятся в часы, а наши силы не бесконечны.
        Надеюсь, я не слишком их запугал, но уж очень не хотелось, чтобы вместо сокращения поголовья зомби мы перешли к их бессмысленному потыкиванию.
        Удар - голова выбранного мною для тренировочного показа зомби раскололась как гнилой орех. С таким же треском и запахом… Не самое приятное зрелище, но люди, как ни странно, вдохновились. Может быть, им понравилась безопасность и безнаказанность процесса?
        - Раз-два,  - кто-то попытался вслух задать сам себе темп, остальные подхватили, и еще пятеро зомби нас покинуло. Ударили все, но некоторым все же не хватило силы.
        - Раз-два, прицелиться - замахнуться. Три-четыре, ударить - освободить оружие,  - в принципе-то, идея была подана здравая, надо только немного удлинить темп.
        Я задал новый ритм нашей борьбе, и на этот раз смертельных ударов было уже восемь. Потом я замолчал, но считать за меня начал какой-то другой, незаметный до этого парень. Я тут же проверил его по спискам - и выяснилось, что это дипломированный учитель физкультуры.
        - Раз-два, три-четыре. Раз-два, три-четыре. Раз-два, три-четыре. И раз-два, три-четыре. Пауза, выдыхаем.
        То-то я думаю, с чего у него так хорошо получается. И перерыв он правильно предусмотрел - десять секунд в море мертвецов, конечно, кажутся вечностью, но зато руки, уже начинающие терять силу, снова окрепнут, удары не будут слабеть, и в итоге на общую зачистку уйдет гораздо меньше времени.
        Счет: живые - 37, мертвые - 871
        Прошло пять минут, и соотношение сторон начало выглядеть немного приятнее. Да и люди почувствовали уверенность в своих силах. Все-таки еще каких-то двадцать минут назад жалкий десяток зомби чуть их всех не разорвал, а тут они убили в десять раз больше, и ничего. Вот только эта расслабленность в итоге и сыграла с нами злую шутку. Еще какое-то время все было хорошо, но потом, вскарабкавшись по накопившимся перед столами телам, зомби опрокинули одну из парт. Державшая ее троица расслабилась, поверив, что раз они справлялись до этого, то и дальше ничего не изменится, и поплатилась за свою беспечность.
        Рванувшиеся в пролом мертвецы тут же разорвали их на куски, и, пожалуй, не будь меня, тут бы всем конец и пришел. Но опыт всех сражений, через которые я прошел в том мире, да мои более высокие по сравнению с обычными людьми характеристики - все это сыграло свою роль. Первая волна мертвецов оказалась сметена всего парой точных взмахов глефой, потом мы немного ужали строй и закрыли проход.
        Счет: живые - 25, мертвые - 841
        Но даже так наши потери вышли довольно серьезными - к троице неудачников добавилось еще девять человек, которых погрызла четверка просочившихся мне за спину мертвецов. Основную-то массу я обезглавил, но несколько выжило… Я посчитал, что с ними смогут справиться, но, если честно, не ожидал, что такой ценой. А еще этот обидный смех Михеева, доносящийся сверху - даже захотелось пожертвовать одним из мечей и сбить его с импровизированного насеста.
        Впрочем, похоже, что у него просто истерика, а у меня есть дела поважнее. С учетом сокращения наших рядов весь периметр нам теперь не удержать - пришлось отбросить часть парт и уменьшить радиус защитного кольца. И еще теперь мы перестали стоять на месте: как оказалось, если делать буквально с десяток шагов раз в минуту, то нужное количество трупов, чтобы по ним взбежать и продавить верхние края столов, как это случилось во время первого прорыва, так и не накапливается.
        - Их, кажется, стало меньше.
        - Я больше не могу!
        - Я девчонка и могу! Так что заткнись и маши дальше!
        Мы уже давно забросили проговаривать ритм - он и так сидел у каждого в голове. Казалось бы, людям пора замолчать, но нет, они продолжали переговариваться, хотя теперь это больше походило на ругань. Но что было забавно, так это метаморфоза, произошедшая с Катей: интриганка и скандалистка открыла в себе настоящую боевую фурию. Нет, точно есть в ней что-то от Медеи.
        - Они кончились…
        До ушей долетела еще одна фраза, но я не сразу понял, что именно человек имеет в виду.
        Счет: живые - 25, мертвые - 0
        Только просмотрев меню, я успокоился и присел на пол, давая отдохнуть гудящим мышцам.
        - Вы прошли основной этап испытания, ограничения не обнаружены, запускаю дополнительный этап!  - опять прогремел голос ведущего. Но что-то мне на этот раз его слова совсем не нравятся.  - Время на подготовку пятнадцать минут.
        Опять упоминание «отсутствия ограничений», видимо, все из-за того же моего отказа от метки бога, но на этот раз мне за него досталась не какая-то новая возможность, а очередное испытание.
        Этап: дополнительный
        Атакующий отряд - 10 улучшенных мертвецов
        И тут же среди гор разбросанных по всему гигантскому холлу трупов начали сами собой формироваться десять пульсирующих клубков. Мёртвые тела с разбитыми черепами сползались вместе, слипались друг с другом, а потом превращались в нечто вроде яиц, внутри которых с огромной скоростью начали формироваться зародыши. Может быть, разбить эти штуки, пока не поздно? Думаю, я справлюсь… Но нет, стоило мне сделать шаг вперед до конца объявленного перерыва, как от ближайшего яйца в мою сторону ударила маленькая фиолетовая молния - словно предупредительный выстрел. Что ж, понял, не дурак, похоже, придется играть по правилам.
        - Это будут мертвые тигры?  - рядом со мной оказалась Катя, и, пожалуй, после того, как она себя показала в бою, я готов признать ее право стоять по левую руку от меня и задавать вопросы.
        - Судя по форме да,  - я кивнул.  - И повадки у них совсем не как у людей. Старая защита с партами тут не сработает, так что будем менять стратегию. И… Михеев! Как я и обещал, раз выжил, можешь вернуться.
        Если честно, мне даже интересно, как этот мужик себя теперь поведет. Сначала он мне представлялся кем-то вроде местного рыцаря, после сменил амплуа на фанатика, потом брошенный товарищ, истерика и теперь… Я начинаю думать, что все это не более чем маски хитрого, привыкшего обманывать ради своих целей человека.
        Или же просто после того, как я нашел тут прототип Медеи, я неосознанно пытаюсь найти и другого своего знакомого.

        Глава 27. Тринадцать

        Нет, серьезно. Ведь на любую ситуацию можно посмотреть по-разному, и никто в точности не сумеет ее описать. Взять, например, нашу встречу с Михеевым - что там было? Желание поделиться со мной бинтом или попытка заставить вылечить себя после того, как он увидел, что я так умею? Или поползновение ткнуть меня копьем - это может быть как глупый идеализм, так и желание занять место лидера, когда стратегия защиты уже озвучена. Единственный момент, выбивающийся из общего ряда - это тот раз, когда Михеев остался прикрывать бегство Кати… Но не было ли это расчетливой попыткой привязать к себе девушку, просто по стечению обстоятельств закончившейся так глупо? Сейчас, впрочем, уже и не скажешь…Однако если этот мутный тип сейчас откажется от моего предложения вернуться и останется наверху, значит, все, что я только что напридумывал, это не более чем…
        - Я иду,  - Михеев скинул занавески и спустился по ним на пол.  - Что бы собой ни представляли эти твари, лишние руки вам не помешают.
        - Не помешают,  - мой ироничный тон смазал пафос от его возвращения.  - У нас есть пятнадцать минут на подготовку, вернее, уже тринадцать, так что не будем тратить время зря. Сейчас я опять поделю вас на две команды. Одни распределяются по два человека на каждое копье и глефу, что у нас есть, другие разбирают мечи и собираются в отдельный отряд.
        Я быстро прошелся вдоль строя, называя, кто куда пойдет, ориентируясь на результаты, показанные в первом бою. Кстати, когда та же Катя опять попала во второй отряд загонщиков, спорить она уже не стала.
        - Разберемся с вами,  - я шел перед линией из двадцати человек, сжимающих все имеющееся у нас оружие с длинными рукоятями. Кстати, его как раз оказалось ровно десять единиц по количеству трансформирующихся улучшенных мертвецов. Совпадение? Не думаю - скорее, это подсказка, подтверждающая верность придуманного мною плана.
        - Итак,  - я продолжал свою речь,  - вас двое на каждое копье. Разделитесь сами, один будет отвечать за верхнюю часть: его задача во время прыжка зверя, а они именно что звери и будут прыгать на нас, направить копье прямо на своего хищника. Не на того, что летит к соседу, не ударить вскользь. Нужно поймать его и нанизать, как бабочку на шпильку.
        - А что делает второй?  - все просто слушали, а вот Михеев, которого я отправил именно в отряд копейщиков, не удержался от вопросов. Может быть, все же стоило оставить его на карнизе? Часть кошек бы как раз отвлеклась…
        - А второй…  - я все же решил просто ответить, хотя, конечно, и раздражают вопросы о том, что ты и так, ясное дело, сейчас расскажешь.  - А второй держит копье снизу и не дает ему поехать. Будем реалистами - один укол улучшенных мертвецов вряд ли успокоит. Но вот остановить их, отбросить в сторону, а потом удерживать, пока отряд мечников их не нашинкует, это да. Теперь понятно?
        - Да!  - грянул дружный хор.
        После этого я двинулся к загонщикам, которые, в принципе, уже все слышали и, надеюсь, понимали, чего от них будут ждать. Но лучше будет убедиться в этом на сто процентов. Тем более что у них явно наметился конфликт. Кирилл, который до это был поставлен мной главным, и Катя, решившая, видимо, прибрать эту должность к рукам. И откуда во вроде бы еще недавно обычной девушке такие инстинкты? Или раньше они просто дремали, не находя воплощения, и вот пришло время раскрыться?
        - Хватит,  - успокоил я их.  - Кирилл, на тебе руководство вашей группой. Раздай всем номера и, как-только копейщики начнут валить монстров, отправляй по два человека на добивание.
        - Я буду первой,  - тут же застолбила за собой номер Катя, но я уже не обращал на это внимание, проигрывая в уме разные варианты будущих схваток и пытаясь понять, не упустил ли я из виду что-то важное…
        Вроде бы нет. Гарантий, конечно, никаких, но шансы, я считаю, у нас неплохие. И, в принципе, так все и получилось. Из коконов, как мы и думали, ориентируясь на шевелящиеся внутри силуэты, появились зомби-тигры. Дальше, правда, возникла пара проблем… Я думал, что они хотя бы вначале будут нападать по очереди, но нет. Твари разошлись кругом и прыгнули все сразу - хорошо, что я подстраховался и поставил на удержание все наши десять копий.
        И первый отряд справился со своей задачей. Все до единой твари оказались обездвижены, но мечники убивали их слишком медленно. Впрочем, учитывая, что даже мне с моими силой и опытом удавалось пробить черепа тигров не с первой попытки, то неудивительно, что у обычных людей это занимало столько времени. А зомби-звери тем временем не лежали без дела, а пытались сорваться с удерживающих их копий.
        - Если вашего тигра прикончили, не стойте столбом, помогайте остальным!
        И ведь опять все неприятности из-за Михеева! Вернее, не совсем из-за него, но именно он принимает в них непосредственное участие. Так получилось, что его зомби добили первым, но он со своим напарником просто замер и вместо того, чтобы помочь соседям придержать почти вырвавшуюся тварь, лишь стоял и смотрел.
        В общем, пока я не успокоил разбушевавшегося тигра, пока мы не добили всех остальных, наши ряды уменьшились еще на одиннадцать человек. И ведь можно было этого избежать. И я мог подумать заранее и отдать соответствующий приказ, и эти двое могли сами сообразить - но нет. И если я сам был готов признать допущенную ошибку, то тот же Михеев (и это бесит) делает вид, что ничего не произошло. Наоборот, рассказывает своему соседу, как он мастерски удержал прыжок, а потом помог аж сразу трем людям.
        Ладно, хватит о нем думать, лучше послушать, что скажет голос - а то есть у меня подозрение, что еще ничего не кончено.
        - Вы прошли дополнительный этап испытания, ограничения не обнаружены, запускаю финальный этап!  - ну вот, опять этот громовой бас с очередным подарком судьбы.  - Время на подготовку одна минута.
        Проверяю меню.
        Этап: финальный
        Атакующий отряд - 1 король-лич, не действует холодное оружие, не действует магия
        Похоже, игра пошла уже всерьез и, главное, времени на поиск решения совсем нет. Трупы перед нами опять начали собираться в кокон, теперь уже один, и там внутри плавала самая обычная на вид человеческая фигура.
        - Окружим его со всех сторон, а потом, не сближаясь, проткнем пиками?  - как ни странно, со стратегией схватки выступила Катя. И ее слова звучали даже разумно, если бы не одно «но».
        В описании было четко сказано про защиту от холодного оружия - значит, самой простой вариант не сработает. А ведь еще и иммунитет к магии есть - выходит, и мои эксклюзивные способности тоже не у дел? И как быть? Нагреть мечи, чтобы наше оружие стало горячим? Впрочем, вряд ли тут дело просто в игре слов. Нет, нужно искать другое, не такое очевидное решение… Или, наоборот, выбрать что-то самое простое, что я изначально даже не стал рассматривать? В принципе, вариант…
        И я медленно двинулся к отсчитывающему последние мгновения до вскрытия кокону. Рядом ударила предупреждающая молния, но я постарался не обращать на нее внимания. Я не буду нападать раньше времени, и она меня не тронет… Вроде бы это даже сработало, новых разрядов не было, и за три секунды до конца я оказался прямо за спиной готового ворваться в мир лича.
        - Вам конец, смертные!  - удерживающая его оболочка порвалась, и монстр сделал шаг вперед.
        На вид такой маленький и тщедушный, но я-то вижу, как под его ногами крошатся плитки пола. И это не вес такой, это он просто не рассчитал свою силу… Вот только большая мощь вовсе не означает такую же хорошую защиту. Да, неуязвимость для оружия и магии - это неплохо. Но тех же берсерков и ульфхеднаров (почему-то вспомнились варяжские легенды о людях со схожими способностями) можно было победить голыми руками. Не знаю, как в памяти всплыла это ассоциация, но именно она привела меня к нынешнему плану.
        И вот я, оказавшись за спиной лича, просто потянулся, примерился и, пока он толкал речь, свернул ему шею. Получилось?.. Если нет, то надо будет бежать и придумывать новую стратегию. Кстати, что интересно, Кирилл, Катя, Михеев и остальные выжившие пока стояли на месте. Я чувствовал их страх, но они не стали поворачиваться спиной - нет, сбились в кучку, выставили вперед оружие, приготовились сражаться… Даже гордость немного за них берет. Все-таки это испытание, несмотря на всю его неоднозначность и жестокость, превратила выживших в тех, кто сможет устроиться в новом мире. Но что-то я отвлекся.
        Как там мой лич? Я по-прежнему держал его руками за шею, но он заметно обмяк. И как только я отпустил его, тут же повалился на пол. Я попробовал пошевелить его ногой, и тут голос, наконец-то, решил озвучить результаты.
        - Финальный этап испытания пройден, установлен новый рекорд - тринадцать последователей, предыдущий рекорд - двенадцать последователей…
        Что голос говорил дальше, я так и не узнал - меня перекинуло обратно в пустоту, и дальше о результатах я мог только читать сухие строки логов. А я ведь даже не поздравил людей с тем, что они выжили - надо же, новый рекорд, тринадцать человек. И кто же установил предыдущий? Ладно, пофантазировать на эту тему я еще успею, а вот узнать результаты лучше прямо сейчас.
        Награда за рекорд - остановка времени
        1 секунда, одноразовая, абсолютная
        Неплохо так - и нравится мне слово «абсолютная», внушает уверенность в себе. Что тут еще есть?
        Запуск инструктажа для прошедших испытание последователей, копия - отсутствует
        Допуск в мир в автономном режиме
        Жалко. Я, если честно, надеялся, что у меня, как во время первого разговора с Бо, будет возможность пообщаться со своими новыми последователями, только теперь уже с другой стороны. Пусть даже с ограничениями… Кому-то дать совет, кому-то втык… А тут такая подстава, и ведь все из-за вражды с теневым двойником. Именно он же уничтожил созданную для подготовки новичков копию…
        Стоп! Неожиданно я понял, что темнота вокруг меня не абсолютна. И на этот раз я не вишу в пространстве, а стою на ногах - получается, вокруг какое-то реальное место… Впрочем, почему «какое-то» - разве так много мест между мирами, особенно таких безжизненных, как то, что меня окружает? Значит, я сейчас в теневом плане, и, учитывая, какие у меня недружественные отношения с его обитателями, стоило бы поскорее делать отсюда ноги.
        Портал теней
        Раньше я все время боялся проверять - сработает ли эта способность, как надо, если я застряну в теневом мире. Что ж, эксперимент можно считать успешным - выход появился, вот только, кажется, у меня гости.
        - Может быть, не будешь спешить?  - мой двойник стоит прямо на пути к порталу и нагло ухмыляется.
        - Чего хочешь?  - по идее, мне надо бы бояться, вот только после прошлой нашей схватки я кое-что усвоил. Пока показатель моей слабости к стихии тени не дойдет до сотни, настоящей драки не будет. Меня могут пугать, угрожать, но заставить сражаться - нет. Исключительно если я сам соглашусь, вот только отвечать «да» на такое сомнительное предложение я точно не собираюсь.
        - Дуэль, прямо сейчас?  - двойник понял, что на этот раз я уже в курсе правил, и не стал ходить окольными путями.  - Если откажешься, я найду твоих новых учеников и, пока они в моем мире, убью всех до единого.
        Ого, а он даже успел продумать, чем на меня давить. Вот только ввязываться в смертельную схватку, к которой я не готов, ради чужих мне людей… Да за кого он меня принимает?
        - Убивай,  - я улыбнулся, представляя, как сейчас на лице двойника появится недовольное выражение.
        Но его не было. Значит, все идет по его плану? Что я мог пропустить?
        Тело тени
        Дыхание тени
        Ну, конечно, без защиты мое сопротивление падает, приближая час нашей дуэли - и двойник просто заговаривал мне язык. Вот только я успел, и наша схватка пока откладывается…
        - Да хватит тянуть уже. Соглашайся!  - неожиданно рядом раздался вроде бы знакомый голос, но звучал он совсем не так как раньше.
        Бросив быстрый взгляд в сторону, я увидел, как к нам приближается Петрович со таким знакомым копьем в руке. Да, это точно он - лицо, проплешина на голове… Разве что язв и рубцов на нем раньше не было, впрочем, жить с ними - это гораздо лучше, чем умереть с идеальной кожей. Вот только как он смог вернуться с того света? Или все это представление с его смертью было обманом?
        - Кто ты такой?  - двойник с интересом склонил голову набок. А ведь он явно не ждал никого в гости…
        Сюрприз!
        - Можешь звать меня Ласат,  - надо сказать, что ответ Петровича застал врасплох не только двойника, но и меня.

        Глава 28. Стратегия

        Ласат? Второй ученик Карика по прозвищу Убийца? Копейщик так шутит или его тело каким-то образом сменило владельца? Впрочем, в свете последних моих открытий это было бы вовсе не удивительно. Да и внешний вид моего старого знакомого как бы намекает. Вот только зачем он появился и что ему нужно?
        - Кот,  - Ласат, а я почему-то поверил, что это именно он, обратился ко мне.  - Знаешь, а ведь именно благодаря твоему камню воскрешения я смог вытянуть это тело. Немного неприятно подбирать объедки, но иногда выбирать просто не приходится.
        Истинное зрение первого уровня, все, что мне сейчас доступно, ничего не показывает. Пси-восприятие тоже не работает, что чисто теоретически говорит в пользу услышанного - отойдя от первого удивления, я попытался проверить, точно ли передо мной якобы уцелевший бог.
        - Ты каким-то образом получил право на часть личности Петровича?  - двойник молчал, а я решил разобраться в вопросе с биржевыми котировками людей.
        - Через копье,  - Ласат не стал ничего скрывать.  - Создать нужный рецепт, выпустить его в мир, а потом просто не терять надежды вернуться. Твой друг был не единственным, кто использовал мою закладку, но первым, чью душу разорвали на куски, оставив мне возможность подобрать остатки.
        Аж мурашки по коже, когда вот так вот, как о еде, говорят о человеке. Причем даже не о теле, а о его личности.
        - Кто это сделал?  - может быть, я сейчас и имя своего врага узнаю.
        - Мой учитель, он зачем-то собирает права на тебя… Впрочем, это не мое дело,  - Ласат опять замолчал, а у меня в голове набатом билась одна-единственная мысль. Я каким-то образом умудрился стать даже не врагом, а целью самого Карика. Каким образом, почему, зачем - сейчас мне это не так важно, как понять, что делать, чтобы спастись.
        - Сердце мира, что там?  - учитывая, что бог-убийца оказался довольно разговорчивым, я решил этим воспользоваться.  - Если я пойду туда, это поможет мне спастись от Карика или же лучше, наоборот, держаться оттуда подальше?
        На самом деле вот оно перепутье, перед которым я оказался, и какую дорогу выбрать сейчас - совершенно непонятно. Да, Ласат может соврать, но если я смогу это заметить, то ложь тоже станет своеобразным ответом. Возможно, даже более ценным и полезным.
        - Там сила, что сделала учителя тем, кем вы его знаете. Подчинишь ее, и можешь больше ничего не бояться. Вот только для начала тебе нужно обрести контроль хотя бы над самим собой, и именно для этого я здесь.
        - Хочешь помочь ему сразиться со мной, бог?  - двойник, до этого с интересом прислушивающийся к рассказу Ласата, подал голос.  - Давай, мне будет интересно попробовать и твою силу…
        А вот я гляжу на ситуацию не столь оптимистично - да, я согласен с Ласатом, что нужно побеждать мою теневую копию, вот только стоит ли спешить? Вряд ли пара дней что-то принципиально изменят, а я за это время подготовлюсь. Да и не зная возможностей бога-убийцы, если тот решит мне помочь, лезть вперед будет глупо. Учитывая особенности двойника, как только в бой вмешается посторонний, он тут же сможет использовать и его силы - а я даже не буду знать, чего ожидать…
        - Что меня всегда удивляло в тех, кто только начинает свой путь, так это их нерешительность,  - видя, что я не спешу соглашаться, Ласат опять заговорил сам.  - Ладно, будем считать, что это все будет частью моего долга. Прекращаем тупить и начинаем сражаться.
        Активирована воля бога, вы начинаете дуэль со своим двойником
        - Что за хрень ты творишь?!  - вот такой подставы я, если честно, вообще не ожидал.
        - Буду должен,  - двойник же, наоборот, был доволен, даже сотворил из серого тумана шляпу-цилиндр и на пару сантиметров приподнял его над головой.
        - Это еще не все,  - Ласат оскалился, и я даже на мгновение сбился. Обычные прямые человеческие зубы Петровича в пасти своего нового хозяина успели превратить в острые клыки.
        На вас наложено проклятье Убийцы
        Все ваши показатели снижены на 80 %, все ваши способности ослаблены на 80 %
        - Что это?  - двойник поднес ладонь к лицу, а потом медленно, как при замедленной съемке, сжал ее в кулак.
        - А это мой подарок твоему противнику,  - Ласат-Петрович демонстративно сделал пару шагов назад и сложил руки на груди.
        Вот не могу понять, как к нему относиться. Просто как к незнакомому богу? Не получается. Но и как убийцу копейщика я его не воспринимаю.
        - И в чем он заключается?  - я переформулировал вопрос двойника, благо он пока не спешит начинать бой.
        - Неужели не понял?  - Ласат изображает искреннее разочарование, вот только на меня такие приемы не действуют. Молчать, чтобы не сочли недалеким, будет только тот же самый глупец!
        - Нет.
        - Хорошо,  - он тяжело вздохнул, покосился на двойника, похоже, в надежде, что тот начнет действовать и станет не до разговоров, но моя копия, судя по всему, унаследовала любопытство от оригинала. Или же тоже хочет разобраться в потенциальных подводных камнях.  - Смотри, я напал на тебя, значит, твой противник не сможет использовать мои силы. Согласись, тебе бы это совсем не понравилось. А главное, подумай, в чем отличие тебя от двойника, если способности и силы у вас полностью совпадают?
        - Я не устаю и не ошибаюсь,  - тень не удержалась от комментария.
        - Да, в какой-то мере это так,  - Ласат не стал спорить.  - Но есть еще кое-что - ваши мозги. Замедлив и ослабив вас, я создал ситуацию, где преимущества двойника в физике не будут так уж важны. В отличие от умения продумать стратегию, которая приведет к победе. Рассматривайте это как партию в шахматы. Ну а я побуду болельщиком.
        - Моим?  - я на всякий случай решил спросить.
        - Если ты выиграешь, и я верну свой долг, это будет неплохо,  - Ласат начал немного уклончиво.  - Если же победит тень, то мне достанется положенный тебе кусок личности моего тела. Это тоже неплохо.
        Ну вот, как и следовало ожидать, у бога-убийцы цели не такие уж и благородные, но, говоря откровенно, меня это даже немного успокоило. Когда он просто говорил, что решил отдать долг, я не мог не искать подвох. Сейчас же, зная, в чем именно он заключается, пожалуй, я даже готов принять его помощь. Да и выбора у меня, по большому счету, не так уж и много.
        Значит, мне нужно придумать стратегию для победы? Последовательность действий, которая позволит поставить равному мне сопернику мат… И почему этому нас не учат в школе?
        Впрочем, именно шахматам меня-то как раз и учили. Сицилианская защита, дебют Берда, ферзевый гамбит - последнее мне, кстати, нравилось больше всего. Не надо ждать, не надо терпеть - вперед с шашкой наголо своими основными силами. Потом я, правда, повзрослел, и все изменилось.
        Впрочем, сути это не меняет: контролируй свои ходы, загоняй противника в ловушки, и победа будет за тобой. А кто первым начнет и захватит инициативу, у того в итоге шансы будут выше. Мой двойник, к несчастью, понял это первым и, выхватив из воздуха такую знакомую косу, бросился в бой.
        Ну как бросился - скорее, неспешно поплыл, с трудом проталкиваясь через воздух. Тут сказалось и то, что у нас на двоих не так много навыков ближнего боя, и то, что проклятие, наложенное Ласатом, не дремало. Удар слева, еще один, двойник начинает заходить сбоку, заставляя меня поворачиваться. К счастью, все это происходит настолько медленно, что происходящее выглядит скорее смешно, чем страшно.
        И вот атака, которая по идее должна была поставить меня в тупик, просто прошла мимо.
        - Ненавижу богов,  - тихо выругался мой двойник, недовольный таким началом.
        - Я тоже,  - так же тихо добавил я, бросив взгляд в сторону Ласата. В теле Петровича он мне почему-то напоминает чужого, натянувшего новую шкуру.
        Тем временем двойник понял, что зажать меня в ближнем бою не получится, и перешел к крупнокалиберной артиллерии.
        На вас не подействовала Остановка времени
        Ослабленный эффект ниже уровня цели
        Вот как он так легко использует столь «тяжелые» способности? Мне для такого нужны ресурсы хотя бы десятка магов, а он делает это по щелчку пальцев. Впрочем, есть и плюс: благодаря ослаблению Ласата я не только избежал временной ловушки, но и узнал, как от нее защититься. Оказывается, магическая защита тут ни при чем: важен только уровень. И заодно становится понятно, как боги или тени не попадают под действие заклинания - они просто могут прокачиваться дальше, чем обычные люди, вот обычная версия «остановки» на них и не действует.
        Двойник тем временем решил опробовать левитацию - его тело неспешно поднялось в воздух, заставив потерять драгоценные секунды на поиск сцепления с землей. А я попробовал атаковать облаком смерти. Ясное дело, надежды на то, что получится его зацепить этой атакой, особенно учитывая ее нынешнюю неспешность, у меня не было. Но вот попробовать заставить свою копию двигаться, загоняя ее в угол так, чтобы в итоге у моего противника не оказалось рядом свободного не отравленного места…
        - Черт!  - это я выругался, прекратил колдовать очередное заклинание и отпрыгнул на два шага назад.
        Как оказалось, в то время, что я пытался управлять движением двойника, он делал то же самое со мной, заманивая своим ложным отступлением.
        - А ты почти так же умен, как и я,  - мне кажется или моя копия стала более человечной, чем раньше? Вот он уже и сарказм с иронией освоил.  - А что скажешь на это?
        Двойник вытащил кинжал Карика, а потом чиркнул им несколько раз по наручу из того же комплекта, высекая искры, начавшие скапливаться вокруг его руки. Какая-то секретная способность, о которой я не знаю? Впрочем: пусть я не в курсе того, что происходит, но повторить-то такие несложные манипуляции мне ничто не мешает. И если в итоге меня чем-то атакуют, то я хотя бы смогу ударить в ответ тем же самым.
        Под недовольным взглядом двойника я вытащил свой кинжал Карика и принялся копировать его действия.
        Скрытое заклинание, начато формирование молнии
        Ага, похоже, я все делаю правильно… В этот момент двойник подбросил свой кинжал вверх, и я сразу повторил за ним, а потом с трудом удержался, чтобы не сделать шаг в сторону, уворачиваясь от падающего сверху лезвия. К счастью, это и не потребовалось: удерживаемое в воздухе неизвестной силой, оно зависло в паре метров над землей.
        - Скажи спасибо своему другу!  - двойник яростно посмотрел на продолжающего молча стоять в стороне Ласата.  - Без него тебе бы никогда такое не повторить!
        После этого он направил руку в мою сторону, и сформированная между клинком и ладонью огромная шаровая молния медленно и неторопливо поползла вперед. У меня тут же появилась мысль увернуться, а свой заряд приберечь на будущее, вот только выстрел двойника оказался самонаводящимся. Даже думать не хочется, что было бы работай мы в полную скорость. А так - просто стреляю в ответ, и две молнии с тихим пшиком растворяются в воздухе. Кстати, интересно, а в них были встроены разрушающие связь с надгробием свойства, как в той книге заклинаний из зоны испытаний?
        - Спасибо за интересную способность,  - в голове начал формироваться план, который позволит мне победить, но для начала надо бы позлить моего противника.  - Может быть, еще что покажешь? Буду пополнять свою коллекцию.
        Ох, как яростно сверкнули его глаза: если бы мы уже не сражались, я бы даже начал беспокоиться.
        - Не дождешься!
        - Что ж, тогда теперь моя очередь демонстрировать секретные приемы. Паф!
        Как тогда, во время превращения Семина в повелителя, я сложил пальцы в форме пистолета и направил их в сторону своей копии. Да, рядом нет верящих в меня людей, да, я даже аркобалено не использовал, и, в конце концов, двойник знает все, что известно мне (и даже больше), так что обмануть его практически невозможно…
        Но мне и не нужно обманывать - хватит секунды сомнения.
        И я ее получил. Не знаю, как именно тень считывает мои силы и планы, но двойник явно увидел в прошлом выстрел, пробивший защиту Семина, и еле заметно, но дернулся влево. Я же использовал эти мгновения, чтобы запустить в ту сторону облако смерти. Кстати, мог и промазать, шагни двойник вправо, но тут наше знание друг друга сработало уже в мою пользу.
        В итоге моя атака задела его лишь самым краешком, жизней отнялось совсем немного, но даже это принципиально изменило расклад на поле боя, и мы оба понимали это… В шахматах, если играют гроссмейстеры, и один без последствий для себя берет пусть даже всего лишь пешку соперника, то это уже огромное преимущество, которое можно отыграть разве что чудом.
        И в нашей ситуации картина очень похожа - не зря все-таки Ласат использовал именно сравнение с шахматами. Я нанес первый удар, я немного впереди, и теперь, если не ошибусь, и мы будем дальше просто обмениваться ударами, то победа за мной. И двойник, судя по мелькнувшей в глазах грусти, это понимает…

        Глава 29. История

        Грусть? А можно ли считать свою копию самостоятельной личностью?
        Не знаю, что бы о такой ситуации сказал какой-нибудь профессор по этике, но после ситуации, когда двойник прикрыл меня от мести Пантеры, после проявленных во время боя эмоций я готов ответить на этот вопрос исключительно утвердительно. А значит… Если он личность, если сам может принимать решения, то так ли обязательно нам сражаться друг с другом?
        - Помнишь, ты сказал, что ненавидишь богов?
        - Да.
        Двойник не спешит атаковать, давая возможность продолжить разговор. Хочет заставить меня отвлечься, чтобы отыграться, или ему на самом деле интересно?
        - Так, может, хватит играть по их правилам?
        Не будь сейчас счет в мою пользу, эти слова звучали бы наивно и жалко. Но сейчас проигрывает двойник, и частично поэтому он готов меня слушать.
        - И что ты предлагаешь? Мое развитие завязано на твою смерть. Ты будешь жить, и я буду получать лишь то, чего добился ты.
        - А разве это плохо? Скажем так, я не стою на месте - не каждый смог бы за столь короткое время добиться так много.
        - Звучит неплохо,  - двойник печально усмехнулся.  - Но у этой ситуации есть и обратная сторона. Очень скоро ты достигнешь нового этапа развития, и тогда уже ты начнешь за мной охотиться.
        - Ты про те двадцать процентов моей личности, что тебе достались?
        Тень с лицом, что так часто смотрело на меня из зеркала, после этих слов вздрогнула.
        - Значит, уже… Впрочем, ты же запустил испытание, можно было бы и догадаться.
        - Получается, не можешь считывать мои воспоминания и навыки с момента открытия легендарной метки бога,  - я сделал свой вывод из всего сказанного и попал в цель.
        - Ну вот,  - двойник снова усмехнулся, на этот раз зло,  - ты и мою главную слабость нашел. Так что откладывать нашу новую встречу теперь точно будет не в моих интересах.
        - Так я и не хочу откладывать, давай решим все сейчас,  - и все-таки я его удивил.  - У каждого человека есть тень, она каждый день, каждый час и каждый миг следует за ним, разделяя его победы и поражения. Так как насчет того, чтобы превратиться в мою настоящую тень?
        Вот, собственно, в чем заключается моя идея. Не сражаться, а предложить двойнику стать частью меня, конечно, не на равных.
        - Контроль над телом?
        - Сто процентов у меня, но роли наблюдателя и учителя достанутся тебе. Ты же знаешь все, что знаю я. Помнишь тот момент из детства, с урока биологии, когда мы впервые услышали о растениях и животных-симбионтах? Как нас поразила та красота замысла? Не враждовать, не ослаблять друг друга, а усиливать.
        Тень предлагает вам сделку:
        прекращение вражды
        передача 20 % доли личности
        открытие метки теней
        передача 100 % контроля
        наблюдение 50 %
        тип отношений - сотрудничество
        Кровавый ритуал, необходимо смешение крови
        Он согласился! Не знаю, то ли это неуверенность в своих силах, то ли я просто оказался чертовски убедительным, но, как бы там ни было, сделка предложена. Причем не уверен, что в случае обычной победы мне бы досталась такая приятная мелочь как метка теней - черт побери, да это же самый настоящий джек-пот!
        Быстро бросаю взгляд в сторону Ласата - бог-убийца все еще стоит в сторонке и выглядит при этом крайне удивленным. Похоже, несмотря на полученное тело и знания Петровича, такого хода он от меня не ожидал. И, наверно, стоит поторопиться, а то решит вмешаться - кто знает, что такой древности как он придет в голову - и совсем не факт, что я смогу с этим справиться.
        - Дай свою руку!
        Хватаю двойника за протянутую ладонь, сжимаю своей, пропустив между нами лезвие кинжала - идеально, даже резать не пришлось. Руки надавили на клинок, сталь прорезала кожу, и кровь смешалась, закрепляя сделку.
        Кровавый ритуал проведен
        - До встречи у тебя в голове,  - мой будущий симбионт хлопнул меня по плечу и начал таять в воздухе. Неожиданно его лицо исказилось от ярости…
        - Значит, все-таки обманул меня, предатель! Что ж, твой бог не зря выбрал себе в последователи именно такого человека как ты!..
        Он исчез, а я все стоял и не мог понять, что же именно так взбесило моего двойника. И тут в логах начали появляться новые записи.
        Активирована способность Поглотитель душ
        10 % личности теневого двойника поглощены
        Открыта пассивная способность - теневой покров
        Отсутствие негативных эффектов при нахождении в теневом мире
        Личность двойника не стабилизирована, запущено разрушение
        Вы победили теневого двойника
        Вы получили 20 % своей личности
        - Поздравляю,  - со стороны Ласата раздались жидкие аплодисменты.
        Но я лишь стоял и пытался осознать, что и где пошло не так. Когда меня поймали в ловушку и почему я ничего не заметил… В том, кто это сделал, я не сомневался.
        - Поглотитель душ ведь действует только внутри артефакта?  - наконец я начал говорить.  - Почему твоя сила, а она именно что твоя, сработала на двойника?
        - Я повысил тебе уровень навыка. Как создатель имею право.
        Я тут же проверил информацию, и действительно - описание изменилось.
        Пожиратель душ, уровень развития - максимальный
        Сняты все ограничения на использование
        И из-за такой вот мелочи я лишился теневой маски, помощника, который помог бы мне во всем разобраться! Да, в конце концов, я просто нарушил слово тогда, когда собирался его сдержать!
        - Зачем тебе это?
        - Скажем так, я достаточно сильно не люблю Хозяйку ночи и бога обмана, чтобы воспользоваться случаем помешать их планам. А они, уж поверь мне, у них есть. С того момента, как мы все вместе появились в этом мире, я успел узнать этих двоих достаточно хорошо.
        - Вы появились одновременно?
        - Да, все двенадцать истинных учеников. Вот только Карику, чтобы провернуть это, потребовалось обрести всю свою силу, а ты каким-то образом смог открыть Рифт прямо сейчас. Может, поделишься секретом?
        Отвечать я, конечно, не буду, да Ласат этого и не ждал. Но все же что за история, о которой он сейчас вот так мельком рассказал? Двенадцать учеников, двенадцать тех, кто прошел испытание - кстати, не этот ли рекорд я побил, доведя до конца на одного человека больше? Но тогда, получается, все боги когда-то были людьми? Впрочем, как раз это меня не удивляет.
        - Можешь не рассказывать мне о своих тайных желаниях рушить чужие планы,  - я до сих пор так и не смог решить, что же делать дальше.
        Единственное, что пока стало ясно, это причины, что привели ко мне на помощь Ласата. Плевать он хотел на своих соперников, а вот воспользоваться случаем и установить контакт с перспективным новичком - почему бы и нет. И в чем-то его подход мне даже импонирует. В отличие от всех остальных, он готов делиться силой и информацией. С ограничениями, конечно, но гораздо больше, чем я обычно привык видеть от тех, кто называет себя богами.
        - Почему я не получил никакой награды за победу над двойником? Это из-за твоего вмешательства?  - раз уж есть возможность задавать вопросы, буду ее использовать.
        - Двадцать процентов твоей личности… Считаешь, что это не награда? Поверь, в будущем даже малый процент влияния может перевернуть баланс сил, и скажи спасибо, что я дал тебе их обрести до того, как их бы перехватил твой учитель. Думаешь, он просто так пролез в мир теней именно через твой портал?
        - А что, нет?  - слова Ласата звучат логично, но логика никогда не была синонимом истины.
        - Повелителей тени немного, но они есть, и для, как ты его называешь, Бо не составило бы труда на них выйти. Но ему нужна была привязка именно к твоему двойнику, тебе еще просто повезло, что тени своих не бросают и что охота перешла в затяжную стадию.
        В памяти тут же всплыл эпизод, как Бо увел из моего сна Олесю. Не меня спас, а ее - при том, что у девушки тоже часть моей личности… И если Ласат прав, то с ее долей и с тем, что было у двойника, бог обмана вполне мог бы собрать контрольный пакет.
        - Все равно не понимаю,  - раз уж мы делаем вид, что разговариваем искренне, эта фраза как нельзя кстати.  - Ты говоришь, что назло другим ученикам Карика хотел помочь мне, но в итоге помешал моему союзу. Или получение силы тени тоже было частью их плана?
        Последняя мысль пришла в голову в последний момент - впрочем, не думаю, что так было на самом деле, уж слишком все спонтанно получилось, такое не предугадать.
        - Часть их плана? Точно нет,  - Ласат даже хохотнул от моего предположения.  - Знаешь, кто был последним из замахнувшихся на объединение путей бога и тени? Номенос!
        - Нет, не знал,  - этот парень, похоже, в каждой бочке затычка.
        - Так вот именно он. И я, несмотря на всю мою антипатию к некоторым личностям, вовсе не хочу повторения конца света. Появление нового разрушителя - это последнее, что сейчас нужно миру.
        Сколько новых слов, вот только сути это не меняет.
        - Ты подставил меня.
        - Возможно, но я же тебе и помог. Надеюсь, не будешь спорить?
        - Нет.
        - Тогда как насчет того, чтобы продолжить сотрудничество? Тебе пригодится моя помощь, я же хотел бы рассчитывать на твою грядущую силу. Помнишь, ты предлагал тени стать симбионтами друг друга? Я хочу предложить тебе примерно то же самое, только без этой мути с правами и общим телом. Что скажешь?
        Неужели он сейчас серьезно?
        Сначала Ласат подставил меня, а теперь предлагает сотрудничать? Да кто будет настолько безумен, чтобы не предсказать катастрофические последствия такой слепоты? Нет, мне кажется, что годы одиночества все-таки повлияли на бога-убийцу. Или же до этого ему попадались совсем уж безвольные люди, готовые на любую глупость, лишь бы не спровоцировать конфликт.
        - Я согласен,  - несмотря на все свои мысли, я вытягиваю вперед руку и делаю несколько шагов вперед, чтобы вот так вот скрепить наш договор.
        Вернее, пускай Ласат думает, что именно для этого я к нему и приближаюсь. У меня же на самом деле немного другие планы.
        Очищение - вы вложили в удар 4 очка истинного обмана
        К сожалению, больше у меня нет, но думаю, у бога, который лишь недавно вернулся в мир по-настоящему, защита не такая уж сильная… В том, что она есть, я не сомневаюсь - теперь главное, чтобы моя способность с ней справилась.
        Перенос
        А вот в ход пошла и вторая способность, открытая мною при последнем повышении интеллекта. Метр, на который я могу себя перенести - это немного. Но если до врага расстояние еще меньше, а в руках у тебя кинжал Карика, то и этого может оказаться достаточно, чтобы воткнуть свое оружие в чужой живот. А потом подхватить ослабевшее от непривычной боли тело и опустить его на землю.
        Да, Ласат - это сильный древний бог, но вот оболочка, в которой он сейчас находится, принадлежит обычному человеку. Притом недавно умершему, и судя по его весьма неухоженному внешнему виду, до пика силы тут очень и очень далеко. Так что шансы были весьма высоки, и я выиграл.
        - Знаешь, для бога с прозвищем, как у тебя, ты ведешь себя слишком открыто,  - я держал кинжал в ране, готовый в любой момент его повернуть и снять последние крохи жизни своей жертвы.
        - Карик любил пошутить,  - Ласат злобно осклабился, дернулся в мою сторону, сам налегая на кинжал. И все было кончено.
        Вы убили Ласата
        Вы активировали поглощение, вы получили 1 % личности Ласата
        Вот такой вот план. Да, бог-убийца (хотя, как оказалось, это прозвище просто насмешка) сейчас, скорее всего, поднимается на ноги рядом с выданным еще настоящему Петровичу надгробием, но свою награду я уже получил. И пусть понимания того, как правильно играть на бирже личностей у меня нет, догадаться, что стоит собирать чужие активы - это я могу. И… что-то мне подсказывает, что и Бо, и Медея не откажутся поменять имеющиеся у них части моей души на кусочек своего давнего соперника.

        Глава 30. Биржа

        Итак, минус двойник, минус Ласат - да я, черт побери, крут. Как печально это ни звучало… И теперь еще наконец-то можно будет вырваться из теневого мира. А то уж больно неуютно я себя тут чувствую. Портал-выход теперь никто не прикрывает, и я снова могу продолжить свой путь. Интересно, а выкинет ли меня к костру, туда же, куда и только что прошедших испытание?
        Как учитель вы не можете приближаться к личным ученикам, пока они не получат 20 уровень
        Точка выхода сдвинута на 10 километров
        Вот тебе и пообщался с паствой - кстати, может быть, причиной того, что взявшие двадцатый уровень не могли попасть на стоянки новичков, стало именно подобное ограничение? Ну и ладно, не особо и хотелось. Тому же Карику, к слову, его последователи никак не помогли - скорее, наоборот - так стоит ли мне тратить на своих время? Нет, наверняка польза от них есть, иначе бы не было всех этих ограничений, но, если честно, мне что-то не хочется видеть никого из этих тринадцати человек. Лучше уж сначала сосредоточиться на своем спасении: вот наберу хотя бы пятьдесят один процент личности, и тогда уже можно будет ими заняться. Да и ученички как раз, наверно, разделяющее нас ограничение преодолеют.
        Кстати, по поводу этих процентов - я попробовал найти, где именно внутри меня теперь скрывается взятая с Ласата добыча. И вот это, в отличие от дружелюбных порывов пообщаться со своими учениками, оказалось правильным решением.
        У вас есть частица души верховного бога
        Хозяин личности не владеет собой, доступ к бирже душ разблокирован
        Хотите открыть?
        Конечно, да. Кажется, я наконец-то смогу хоть немного лучше разобраться в том, что же это за штуки такие, личности и души. Но прежде чем куда-то лезть надо прочитать правила - сейчас не тот случай, когда стоит плевать на инструкцию - тем более что ключевая информация специально выделена в несколько основных пунктов.
        Торги открыты только для высших душ или тех, которые кто-то обменивал на высшие, при условии отсутствия запрета со стороны хозяина
        Низшие души, те, что не достигли нужной ступени развития в торгах не участвуют, их стоимость равна 0, другие виды применения так же неактивны
        При выставлении части личности на торги возможны следующие варианты:
        Успех - цена по отношению к «личности-валюте» растет на 1
        Неудача - цена по отношению ко всем другим личностям падает на 1 каждые 10 минут
        На тех, кто совершал обмен в течение последних 10 лет, действует правило обратной цены:
        Проданные и купленные личности могут быть повторно проданы или, наоборот, выкуплены по рыночной стоимости
        Обратная цена действует только при наличии соответствующих осколков души
        Цена на собственную личность всегда идет по двойному коэффициенту
        Вроде бы несложно. Будь крутым сам или получи крутую душу (когда ее хозяин лишен права голоса), как я - и ты в деле. Если же ты слаб, то эта возможность развития для тебя закрыта, но и личность твоя при этом в безопасность. И что лучше - просто так и не скажешь… Дальше на интересные души, которые выкупают, цена растет, на остальное падает, что логично. Возможность выкупа - это своеобразная защита от тех, кто мог бы пожелать выйти с биржи, сорвав на какой-то махинации куш побольше. Ну и последний пункт - просто подстава, впрочем, сначала попробуем изучить, какие личности мне сейчас доступны, какие на них котировки и что с этим вообще можно сделать. Для начала мои запасы:
        Василий - 31 %
        Олеся - 10 %
        Бог обмана - 1 %
        Бог-убийца - 1 %
        Вот такие вот дела (остальные мои знакомые, значит, до подобного еще просто не доросли). Долю Ласата я получил за его смерть, олесина досталась за использование артефакта… Насчет Бо - думаю, тут дело в том, что на определённом этапе учитель просто не может ничего не передать своему ученику, вот мой покровитель и выделил мне самый минимум. Если, конечно, мои подозрения в его нечестной игре верны… Впрочем, это все мелочи, гораздо интереснее посмотреть на соотношение и курсы наших личностей.
        Василий 1 % = Олеся 1 % или бог обмана 2 % или бог-убийца 10 %
        Олеся 1 % = Василий 0,5 % или бог обмана 2 % или бог-убийца 10 %
        Бог обмана 1 % = Василий 0,25 % или Олеся 0,5 % или бог-убийца 5 %
        Бог-убийца 1 % = Василий 0,05 % или Олеся 0,1 % или бог обмана 0,2 %
        Так странно видеть знакомые имена в столь необычном контексте. А еще эти цифры, соотношение друг с другом. Вот кто бы знал, что стоимость меня или Олеси окажется выше, чем у того же Бо при всей его крутости. Впрочем, это говорит, скорее, не о нашей ценности, а о том, что мы играем важную роль в чьих-то планах. Чьих-то… Кто может покупать кусочки личностей, перекупать их друг у друга, набивая тем самым цену? И вариантов для игроков такого уровня на самом деле не так уж и много. Всего два: Бо и Медея. И повезло же мне в свое время связаться именно с одним из них.
        Кстати, я же думал о том, чтобы обменять кусочек Ласата на себя - но тут получается, что это довольно бессмысленное мероприятие. Во-первых, прикупи я хоть один лот с самим собой, и у других тут же появится возможность выкупить обратно мою долю и даже больше. Во-вторых, ну что мне дадут лишние доли процента - нет, это бессмысленно. А вот провернуть обратную сделку… Понятно, что продавать я буду не себя, а ту же Олесю - раз уж она кому-то так нужна, то грех будет не воспользоваться и не прикупить долю того, чья стоимость скоро взлетит. Что-то мне подсказывает: стоит Ласату засветиться, как многие не откажутся заполучить рычаг давления на него… А я пока могу это сделать фактически за копейки.
        Вы обменяли 4 % личности Олеси на 34 % личности Ласата
        Целевая душа на свободных торгах в рамках вашего пакета личностей больше не представлена
        Сначала меня немного смутила цифра полученной доли после обмена - все-таки соотношение один к десяти предполагало, что моя часть должна была бы составить сорок процентов - но я довольно быстро догадался, что к чему. В правилах же был пункт про рост стоимости при удачных ставках, что как раз сейчас и произошло. А второе сообщение - это вообще печаль. По правде говоря, хотелось добраться до пятидесяти процентов и посмотреть, что же это мне даст. Но у тех, кого интересовала Олеся, Ласата больше не осталось, ну а себя или Бо по понятным причинам я на торги пока выставлять не буду.
        Ладно, с биржей пора заканчивать - тут мне делать пока больше нечего, а вот неожиданно добавившиеся после моей сделки способности точно стоит изучить.
        Вы владеете больше, чем 25 % отдельной личности
        Вы можете подключиться к ней: время - 10 минут в сутки, лимит накопительный, можно расходовать по частям или переносить на другой день
        Вы владеете больше, чем 30 % отдельной личности
        Вы можете использовать ключевую способность личности 1 раз в 24 часа - определяется при подключении
        А вот это очень хорошо получилось. Выходит, я теперь могу проследить за тем же Ласатом (и даже получить его способность, хотя она вроде бы и так у меня), а то меня мучают опасения, что вот-вот он покажется из-за соседнего дерева и примется мне мстить за тот удар в теневом мире. Не особо приятное ощущение…
        Перенос
        Уровень владения собой у реципиента ниже, чем у вас - идентификация вторжения невозможна
        - Ааааах!
        Я только успел подумать, что, похоже, меня не засекут, а заодно и то, что сам я теперь смогу узнать о любом решившем за мной понаблюдать, как опять раздавшийся крик заставил вернуться к реальности.
        - Ааааа! Как же хорошо!
        После переноса в глазах немного плыло, и только сейчас, сосредоточившись, я смог узнать, чем же именно решил заняться после своей смерти Ласат. И это было вовсе не планирование мести мне, как я опасался. Нет, вместо этого он каким-то образом умудрился найти рядом с точкой своего воскрешения какую-то суровую дамочку, а потом убедить ее заняться с собой сексом. Буквально за пару минут, и это при его не самой аппетитной внешности - не знаю, как он это провернул, но если в этом мире до сих пор нет бога любви, я нашел идеальную кандидатуру на эту должность.
        Улучшена ключевая способность личности «Поглотитель душ»
        Вы можете запечатывать в артефакты навыки, которые вам не принадлежат
        Ограничения: не распространяется на способности с людей, монстров, богов и теней
        - Дааааа! Продолжай!
        Как же отвлекает этот Ласат, и ладно бы его партнерша оказалась симпатичной… Стоп, о чем это я? В общем, новый навык оказался не очень полезным - ни на ком из тех, кого я встречал в этом мире, его использовать нельзя. Само наблюдение тоже ничего не дало, кроме легкой психологической травмы… Пожалуй, пора уходить.
        Я уже почти активировал возвращение в свое тело, когда Ласат на секунду отвлекся и воплотил в воздухе рядом с собой карту, на которой отразилось около сотни точек с именами, потом отозвал ее и продолжил сотрясать окрестные леса своими и женскими криками.
        Перенос отменен
        Я снова был самим собой, рядом никто не шебуршал, заставляя испытывать то ли неловкость, то ли… неважно! И, главное, я смог узнать, что Ласат каким-то образом может отслеживать владельцев своих артефактов. Имена и названия на карте - уверен, это было именно оно… И теперь, по идее, я ведь могу делать то же самое?
        Около десяти минут ушло, чтобы догадаться, как повторить его жест, но в итоге у меня получилось. Вид сверху на нашу полосу, лес испытаний и точка Олеси - в отличие от Ласата у меня пока еще не так много людей, которым бы я успел раздать свои артефакты. Но даже так это уже очень полезное свойство, которое поможет мне сэкономить кучу времени при поиске моей напарницы.
        А если подсмотреть за богом-убийцей еще раз при открытии его карты, то можно будет постараться запомнить местоположение и других интересных для меня людей. Множество точек с именами, что я увидел, были мне незнакомы. Но вот Майя с артефактом под названием «Плащ тумана»… Готов поспорить, что за этим не таким уж и популярным именем скрывается как раз моя знакомая. Пусть она и сбежала от меня во сне, но в реальности нам еще раз обязательно надо будет пересечься.
        Может показаться глупым вот так хотеть встретиться с тем, кто от тебя отказался - вроде бы так было написано про то, как Майя поступила с доставшимися ей кусками моей личности. Но, с другой стороны, она единственная, кто хоть что-то понимал в происходящем во сне, кого, я уверен, можно убедить мне помочь и у кого хватит для этого сил. Может быть, хватит… Глупо ставить не на факты, а на вероятности, но, похоже, других вариантов у меня пока и нет. А эта девчонка, умеющая копаться в мозгах, возможно, и есть мой единственный шанс…
        Ладно, раз я узнал, что Ласата пока не интересую (кстати, рог его я разобрал, и отследить он меня теперь, по идее, не может), новички мне пока тоже не нужны - пора возвращаться. Зелье Карика в зубы, забыть про утраченные телепорты и мгновенные перемещения, и вперед. Меня ждет забег по мертвому миру, проход через Разлом и возвращение к испытанию, где я на этот раз буду не судьей, пусть и играющим (интересно, в каком-нибудь виде спорта такие есть?), а самым обычным участником.
        Как бы там все не закончилось без меня… Кстати, немного странно, что тот же Городов до сих пор не дошел до конца - уверен, в таком случае меня, да и всех остальных точно бы порадовали мировым сообщением - впрочем, вполне возможно, что там есть свои подводные камни, о которых я просто не знаю. Ну, или остальные жнецы смогли собраться и организовать достойное сопротивление. Или…
        Тут я чуть не сбился с ног - мне навстречу из леса вышел самый обычный кабан такого неожиданного десятого уровня. А ведь раньше тут, в мертвом мире, было вообще пусто! А теперь, если прислушаться, можно уловить пение птиц или чье-то шуршание в кустах. Кажется, только сейчас мне стало до конца понятно, что я на самом деле сделал, когда разжег тот костер.
        Оживить мир, спасти всех его обитателей и еще тринадцать человек с Земли - кажется, сегодняшний день я точно прожил не зря.
        С этими мыслями я достиг Разлома, пробрался мимо снующих там монстров и еще до темноты выбрался через портал в Хитроу. Все-таки Хвостов и Селин молодцы, смогли удержать город и не дать его захватить до моего возвращения. А желающие, судя по падающим с небес огненным шарам, явно были.
        - Кот?  - как оказалось, прямо рядом с порталом дежурил глава разведчиков, Макс.
        - Я это, я,  - отвечаю сварливо, но на самом деле рад видеть этого парня.
        - А мы думали, ты придешь с подмогой, а то нас тут малость прижали,  - он махнул в сторону, откуда в нас летел небесный огонь, и немного разочарованно вздохнул. Вот же засранец.  - Кстати, там же все хорошо?
        Ну вот, хоть о своих вспомнил.
        - Там все отлично, я разжег новый костер, так что можешь считать, что у тебя снова есть настоящий дом,  - ого, кажется, я смог удивить человека настолько, что он фактически разучился говорить и лишь шевелил губами, как рыба.  - А чтобы справиться с вашими проблемами хватит и одного меня.
        А теперь широко улыбнуться. Я, конечно, уже не бог, но разве это повод в меня не верить?

        Глава 31. Лысый

        Вместе с Максом я поднялся на стену, где расположились остальные командиры моей небольшой армии.
        - Сколько людей с тобой?  - тут же выпалил Хвостов, заставив меня недовольно поморщиться. Еще один последователь учения магии больших чисел.
        - И я рад вас видеть,  - машу рукой.  - Остальные сейчас осваивают новый мир, но давайте посмотрим, что мы можем сделать без них.
        - Жалко,  - Хвостов выдохнул. Серьезно, это он настолько простой и бесхитростный парень или решил воспользоваться случаем и поднять свой авторитет?
        Во время испытания на Земле я уже немного отвык от некоторых своих возможностей, так что не сразу догадался пустить в дело пси-восприятие. Но в итоге все же сделал это, и, к моему удивлению, верным оказался все-таки первый вариант. Пожалуй, только искреннее умиление со стороны окружающих такой чертой характера как наивность, позволила Хвостову дожить до сегодняшнего дня. Но хватит об этом!
        - Кстати, у нас же перемирие. Как они обосновали свое право нападать на наш город?
        Я вспомнил про свое соглашение с Лысым и решил проверить юридическую сторону вопроса.
        - Там император,  - тут же ответил Селин.  - Явился, попросил свою армию обеспечить свою безопасность, и вот они штурмуют.
        Так я и думал, что эта часть договора превратится в уловку. Но все же тот факт, что Лысый готов ради меня торчать тут уже больше суток, вместо того чтобы наводить порядок в своей империи, ну или мешать жнецам обрести силу, способную ее разрушить… Это наводит на разные мысли.
        - Видишь его шатер?  - Селин указал на одну из тысяч палаток, поставленных за радиусом атаки наших лучников и магов.  - Тот, что побольше и круглый. Так вот он почти все время там, только разок на пару часов уезжал, но в это время штурма не было, мы хоть немного смогли отдохнуть.
        А дела-то становятся все интереснее. Направление, в котором, по словам Селина, уходил Лысый, ведет как раз в сторону полосы испытаний Карика. Получается, что-то там товарищу императору все-таки понадобилось. Еще одна странность.
        - Они только магией вас закидывают?  - я понял, что стою на стене уже минут десять, и за это время по большому счету ничего страшного так и не случилось. Заклинания волшебников пока не перешли на уровень физической магии и особой опасности не представляли - так чего они на них время тратят?
        - Ну да,  - обеспокоенно подхватил мою мысль Хвостов.  - Ясное же дело, что-то задумали и пытаются нас отвлечь да заставить расслабиться.
        - Ага, уже сутки пытаются вместо того, чтобы попробовать смести в один удар?  - ехидный голос Макса как бы намекнул, что тут, похоже, кипели жаркие споры по тому, как правильно вести оборону, и в итоге победила выжидательная тактика Хвостова.  - И это когда тут сам император вышел на прогулку…
        И ведь он прав. Захоти Лысый или та же Медея взять Хитроу и перекрыть мне дорогу, они бы это сделали. Когда я сбегал в Разлом и выставлял тут отряд для защиты, то представлял совсем не такую атакующую мощь у себя под стенами. Но штурма не было… А значит, у этих двоих что-то другое на уме, и надо постараться узнать, что именно.
        - Отправляйте к ним гонца, скажите, что мы готовы к переговорам.
        - И ты думаешь, они согласятся?  - только я начал думать, что Селин меня полностью поддерживает, как маг взял и все испортил. Все-таки что-то в мертвом мире было получше, чем здесь. Там я был спасителем, а здесь всего лишь первым среди равных, совсем разные ощущения.
        Но не плевать ли мне на столь несущественное чувство дискомфорта?
        - О да, считай, что все это представление - большое приглашение к диалогу, которое я готов вежливо принять.
        После этой фразы на меня начали посматривать немного с осуждением - мол, а не зазнался ли ты?  - но когда отправленный воин вернулся с подтверждением, что мое предложение принято, взгляды тут же изменились.
        - Для соблюдения регламента они просили вывесить флаг или сразу несколько над воротами, чтобы знать, сколько будет посланников с нашей стороны.
        Ага, вон сколько сразу появилось вопросительных мин на лицах, я прямо-таки чувствую, как каждому из здесь присутствующих хочется сходить на встречу с императором, показать перед своими людьми, что они тут не просто мелкие сошки… Вот только поздно - никого по-настоящему верного среди находящихся рядом союзников я так и не увидел, так что на предстоящие переговоры, пожалуй, можно сходить и одному. Да и, главное - без посторонних нам с Лысым будет гораздо проще общаться. Ту же Медею - если она рядом со своим рыцарем - это, конечно, вряд ли остановит, но вот всех остальных…
        - Вывесить один флаг,  - отдаю приказ и пару секунд наслаждаюсь вытянувшимися лицами. Нет, а на что они рассчитывали, когда каждый, забыв об общем деле, просто тянул одеяло на себя?  - Не скучайте без меня, скоро буду.
        Спрыгнув со стены, я невольно поморщился - а ведь с моими низкими характеристиками и уровнем жизни повезло, что не убился. Вот номер-то был бы. Но сейчас, главное, что я могу себя вылечить и спокойно идти дальше. Как же мне не хватало на Земле этой мелочи.
        А навстречу тем временем шел один человек - Лысый. И Медеи с ним не было, что, с одной стороны, помешает мне узнать ее планы, а с другой… К черту ее планы, главное, что эта дамочка снова не возьмет меня в оборот. Кстати, а мой друг-то с двуручным мечом сдал. Одежда стала побогаче и помощнее, а вот лицо при этом осунувшееся и глаза какие-то пустые. Нет, в таком состоянии он мне точно ничем помочь не сможет. Надо взбодрить моего бывшего временного учителя.
        - How much is the Bold?
        Была такая вот строчка в одной песне, правда, не про лысых, а про рыбу - но все равно прокричал я ее как надо. Думаю, меня услышали и в крепости, и в лагере императора.
        - О чем это ты?  - на лице Лысого появилось суровое выражение, но я-то видел, что он встрепенулся. Сейчас бы еще пси-восприятие пустить в ход, но, как оказалось, некоторые титулы от него защищают по умолчанию.
        - Да вот, хотел узнать, за сколько ты продался. Медея, конечно, серьезная дамочка, может дать немало… Или она тебя просто так использует, за идею?
        - К черту Медею!  - Лысый резко махнул рукой, и я посмотрел на него с недоверием. Неожиданно слышать такое, особенно из его уст.  - Ты же знаешь про испытание?
        - Да,  - я подумал, что этой фразой согласился с обеими его мыслями, и вышло довольно символично.
        - Тот, кто его пройдет, получит силу Карика, и я бы хотел, чтобы это был ты!
        А вот сейчас Лысый сумел меня поразить.
        - Можно подробнее, каким образом ты себе это представляешь?
        - Легко: условия прохождения путей Силы и Воли не так просты, как кажется. Запустив на дистанцию несколько лишних пар, единственная задача которых держаться от всех подальше, я задержал Городова и Лютову, которые уже были готовы пройти в финальную зону.
        И ведь как гладко стелет. Он задержал жнецов - причем ведь учел тот факт, что мне наверняка доложили о его отлучках в зону испытания!  - и тем самым расчистил мне дорогу. Осталось только триумфально пройти к финишу, и все.
        - А с чего ты взял, что мне вообще по силам взять главный приз?  - чуть не забыл проверить эту сторону предложения. Судя по всему, в мертвом мире завелся дятел.
        - У Медеи есть верные люди в двенадцати городах, они доложили о том, как ты дожал прежних командиров…
        - И теперь вы решили меня использовать…
        Мы оба по очереди оборвали друг друга - а разговор-то проходит эмоционально. Такое чувство, что мне хочется поверить старому знакомому… Но сначала надо выслушать до конца его план.
        - Я! Я решил! Сказал же, к черту Медею! Она слишком много на себя берет! Именно поэтому и предлагаю тебе сделку - я помогу тебе пройти испытание первым, ты получишь силу Карика и станешь основателем новой единой религии моей империи. Империи, которая подчинит себе весь мир! Не кусочек, не жалкую часть, а весь целиком!
        А у кого-то, как мне кажется, мания величия. Хотя на самом деле я пытаюсь скрыть за сарказмом свою растерянность. Идея-то и вправду красивая, в нее прямо-таки хочется поверить. И именно в этом-то и опасность: все же слишком многое предложение Лысого не объясняет.
        К вам пытался подключиться один из акционеров
        Ваша доля личности выше, чем у него, подключение прервано
        Вот взять хотя бы эту причину. За мной только что попытался понаблюдать Бо - у него единственного есть достаточный пакет моей личности для этого… Так вот, уверен, та же Медея не глупее бога обмана, и тоже озаботилась возможностью присматривать за своим протеже. А значит, либо планы Лысого - это просто игра, либо нет… Но все равно они уже давно стали частью ее плана. Грустно!
        - Я согласен,  - впрочем, это не повод не начинать свою собственную партию.  - Но я сам должен пройти все испытания.
        Раз уж меня берут на гордыню, ею и будем оправдываться. Ну а для себя - ясное дело, ни к какому сердцу мира я теперь спешить не буду. Сначала выгребу все сокровища, решу вопрос с правами на свою личность, договорюсь с Майей о защите сознания, и только потом уже можно будет рассмотреть эту проблему. И, что особенно прекрасно, Лысый с Медеей, скорее всего, будут продолжать сдерживать жнецов, выигрывая мне все новые часы и дни. И ведь даже спасибо им за это не скажешь. Впрочем, а почему нет?
        - Спасибо!  - а теперь немного сместим акценты.  - За то, что не забыл и поверил в наш союз.
        Главное, не переборщить. Но Лысый опять начал возвращаться в свое потерянное состояние и лишь молча кивнул в ответ. И что же это с ним творится? Впрочем, какое мне дело!
        - Подожди,  - я уже хотел уходить, когда новый император меня остановил.  - Нам надо решить, что мы будем делать с твоим городом и людьми в качестве наказания.
        Точно, я же обошел прямой запрет на посещение Разлома, и теперь нужно назначить крайнего.
        - Как насчет того, что я признаю свою вину и выделю в твое войско, скажем, человек двести? В виде доказательства своей верности. Что думаешь?
        В голову пришла шикарная идея, главное, чтобы Лысый сейчас ее не запорол.
        - Тебе хватит часа на подготовку?
        - Конечно.
        - Тогда я жду твоих людей, и мы уходим. А ты поспеши к сердцу мира.
        Я помахал в ответ рукой, и на этом мы разошлись. Лысый двинулся к своей армии, временно прекратившей обстрел города и, судя по одурительным запахам, собравшейся пообедать. Обидно, а вот мне нормально перекусить, похоже, еще долго не светит.
        - Мы заключили мир с императором. И мне нужно двести добровольцев, которые готовы пойти служить в его армию,  - я не стал собирать командиров, уж больно мне не понравилось их поведение после моего возвращения, а просто гаркнул во весь голос так, чтобы меня услышал каждый из воинов Хитроу. Или хотя бы достаточная их часть, чтобы моментально распространить сплетню среди остальных.
        - Кот!  - вниз со стены бросился Селин.  - Мои люди не пойдут обратно к тем, кто над нами издевался!
        - А мне кажется, ты ошибаешься,  - я указал на почти всех наших магов, что подняли руки, принимая мое предложение.
        Забавно, в общении со мной Селин вел себя более-менее адекватно, а вот подчиненных, похоже, довел просто до белого каления. Кстати, на Земле такое сплошь и рядом творится в региональных офисах крупных компаний. На встречах с большими боссами местный директор жонглирует цифрами, придумывая, как обычные рядовые будни можно будет выдать за свой очередной успех. А при общении с сотрудниками превращается в тирана и самодура, упивающегося властью. Расстреливал бы таких: и бизнес рушат, и людям жизнь портят. Но сейчас не об этом.
        - Имеешь что-то против?  - я решил дать Селину возможность открыто против меня выступить.
        А то как раз опыт нужен для повышения пси-силы до улучшенного уровня. Там же совсем немного не хватает - я пересек нижнюю границу буквально на пять-десять единиц - думаю, мой усиленный Ласатом «пожиратель душ» сможет выжать такую малость и из обычной смерти. Ведь если он сработал на самом боге-убийце, значит, на ком-то попроще эта способность вполне сможет заменить тот же рог демона. Помню, как он мне помог в Разломе во время повышения уровня маски…
        - Нет.
        Селин развернулся и ушел, ну а я перешел к плану «Б». Повышение этой метки мне нужно в любом случае: без нее не получится воплотить ту шикарную идею, что пришла мне в голову при прощании с Лысым.
        Облако смерти
        Я активировал способность, но направил ее не на людей, а под землю. Тут город, должны же быть подвалы, канализация, какие-нибудь тайные ходы… А в таких местах наверняка полно всякой мелкой живности: опыта будет мало, но…
        Вы убили сточную крысу
        Получено опыта - 5
        1 опыта переведено в очки божественной метки
        1 опыта переведено в очки пси-метки
        И таких строчек у меня в логах было штук триста. Более чем достаточно, чтобы подтвердить мою теорию о новых возможностях похитителя душ и чтобы поднять так необходимый мне уровень метки пси-силы.

        Глава 32. Убийство

        Моя третья метка достигла улучшенного уровня, когда в толпе начали раздаваться перешептывания.
        - И что дальше?
        - Что он делает?
        - Может быть, нам уже пора уходить?
        Да, что-то я отвлекся, а ведь сейчас пришло время для самого главного.
        - Сейчас те, кто готов пойти служить императору, по одному подходят ко мне. Я буду освобождать вас от принесенной присяги и последствий за ее нарушение.
        Ну вот, всего пара слов, а разговоры моментально сменили тональность.
        - Вот это мы могли попасть!
        - А он о нас заботится!
        - Все-таки повезло, что мы попали именно под руку светлого.
        - Ага, темный отпустил бы, а потом только плечами пожал, когда все превратились бы в куски гниющего мяса.
        Вот как быстро меняется мнение толпы. Все-таки люди, когда они в группе, так легко управляются - главное только при этом оказаться тем, кто у руля. Мои командиры вот не успели, и сейчас им остается лишь стоять и смотреть, как я распускаю минимум половину бойцов, что они уже привыкли считать своими. И ведь не возразить ничего… Их просто никто не поймет.
        - Геннадий Самарин,  - ко мне подошел первый из тех, кто высказал готовность послужить лично императору. Все же как порой манит людей власть, даже чужая, даже возможность лишь находиться в ее ореоле.
        Добавить паттерн «Предать всех»
        - Неси свою службу верно,  - я активировал парню новую установку и пожал руку.
        В чем задумка? А все просто - моя пси-метка качается за счет выполнения таких вот добавленных паттернов. Очевидный вывод, до которого мне просто не хватало времени дойти… Первое, надо дать такие установки, которым люди в этом мире готовы следовать. Предательство, как мне кажется, прекрасно подходит под это определение. А второе - хочется чего-то масштабного. Ведь чем крупнее будут последствия, тем больше я получу опыта. И где, как не в возможности обмануть себе подобных, люди проявляют больше всего фантазии?
        В общем, я рассчитываю, что мои бывшие подопечные смогут проявить себя в армии Лысого, ну а мне пока надо продолжать работать с паттернами и раздавать напутствия.
        - Служи верно…
        После сотого человека у меня даже начал немного заплетаться язык, но я справился. И в итоге все триста двенадцать воинов (я решил, чем больше, тем лучше), откликнувшихся на мой призыв, оказались обработаны. Я, кстати, думал, что цифра будет еще солиднее. Но почему-то существенная часть горожан-ополченцев решила остаться и продолжить службу под моей рукой. Даже неудобно немного перед ними: все-таки армия мне сейчас не нужна, а в долину испытаний их не взять.
        Или взять? Некоторый запас рун у меня есть, а тот же Лысый сам подсказал, как можно использовать лишних людей, выведенных на дистанцию. Так зачем, пока я буду заниматься своими делами, мне полагаться на него? Пусть лучше именно мои люди поработают массовкой и придержат возможность пройти к Сердцу мира, если я неожиданно передумаю.
        Вот только кого взять? Рун-то у меня все же весьма ограниченное количество. Дать второй шанс моим командирам? Выбрать самых верных за их мысли?.. Или, может быть, будет правильнее пойти традиционной для этого мира дорожкой и устроить испытание? А что, думаю, будет интересно…
        Но для начала небольшой эксперимент с моей новой улучшенной версией «пожирателя» - судя по описанию, я теперь могу запечатывать в предметы даже те способности, которыми сам не владею. С людей и других живых существ их, конечно, копировать нельзя - но что если в качестве оригинала попробовать рассмотреть книгу с навыком? Я сделал попытку закрепить на обычном камне поток огня, и ничего не вышло. Жаль - значит, все-таки нужен кристалл основы… Или, может быть, сработает какой-нибудь другой артефакт? Оружие разлома? Нет! А вот руна с полосы испытаний Карика - да.
        Ха! А ведь неплохо получается, вот только интересных заклинаний, способных добавить будущему испытанию драматизма, к сожалению, у меня в виде книг нет. Лечение мне досталось само по себе, способности Номеноса - тоже. Кстати, может быть, после усиления «пожирателя» я вообще могу не заморачиваться по поводу того, какой навык я переношу - пассивный или активный?
        Вы добавили в руну силы способность «Тело тени»
        Идеально! Игра с таким дополнением, конечно, получится жесткая - даже немного жалко людей, что в свое время пошли за мной, поддержали - но если смотреть на ситуацию с точки зрения моей личной выгоды, то ничего странного в этом решении нет. На мгновение появилась мысль, что кто-то мог мне самому подсунуть новый паттерн поведения (все-таки необязательной жестокости я раньше старался избегать), но кто бы стал этим заниматься и, главное, для чего? Зачем придумывать оправдание своим поступкам, когда они просто-напросто целесообразны и полезны! Делай, что должно, и не оглядывайся на других!
        - Те, кто остался, у меня для вас будет другое предложение,  - я поднял вверх руку с зачарованной тенью руной, давая всем ее рассмотреть, а потом передал новому Брюсу, который сейчас был в форме птицы, что как нельзя кстати подходит для моей задумки.  - Сейчас мой тотем спрячет под крышами города десять таких камней. Каждый из них является пропуском для испытания, что Карик перед своим исходом оставил для жителей этого мира. Я так же зачаровал их, подарив обладателю возможность использовать пыточное умение. Если долго держать под ним своего врага, то никакое воскрешение не поможет.
        Завершив последнюю фразу, я сделал небольшую паузу, давая людям возможность осмыслить сказанное, и ведь не соврал ни капли. Тело тени ведь не только защищает, оно само по себе несет частицу этой враждебной всему живому стихии, понижая сопротивление и давая возможность двойнику стать полновластным хозяином в новом теле… А что будет, когда в городе появится несколько таких двойников?
        Но люди вокруг так далеко заглянуть не могли - пока их больше заинтересовали практические следствия того, что я рассказал.
        - Артефакт, позволяющий убить насовсем?
        - Получается, и нас так смогут?
        - А я говорил, что у жнецов и генералов всегда была такая возможность!
        - Теперь и у нас будет шанс ответить!
        Очень хорошо. Я опасался, что мое предложение сможет вызвать массовое неприятие, и тогда было бы уже ничего не сделать, но, к счастью, мысли у людей пошли в правильном направлении.
        - Получите камни, пройдите в зону испытаний Карика, станьте равными жнецам и богам! Продержитесь там двое суток, и я возьму вас в личные ученики, открыв все доступные вам тайны силы!  - я специально не делаю акцента на тех возможностях, что станут доступны всем сразу при получении камня. Они же и так все поняли, так зачем лишать их права считать эти догадки своими собственными.  - Но помните! Десять камней, по одному на пару человек! То есть использовать их и пройти в зону испытаний смогут лишь двадцать из вас - кто это будет, решайте сами…
        Я обводил взглядом толпу, готовил все новые и новые руны для закладок и параллельно добавлял всем, на кого падал взгляд, паттерны с предательством. Жестоко… Да, но мне как можно быстрее нужно повышать пси-метку. Уверен, если все пойдет, как надо и люди опробуют на своих врагах тело тени (активируя двойников), после бойни, которую я тут сейчас организую, она выйдет знатная. И новой энергии будет море. А там еще предатели, отправленные к Лысому, проявят себя: в общем, хочется верить, что легендарный уровень я смогу получить довольно быстро. А там, может быть, я уже придумаю, как прикрыть свои мозги и личность - тогда опять можно будет поглощать тело бога и повышать метку до максимума. Сила рядом! Надо просто не побояться ее взять - и я не побоюсь!
        - Кот, что ты творишь?!  - в мою сторону, яростно вращая глазами, полез Хвостов.
        Черт, мужик все же сорвался, а мои показатели еще слишком низки, чтобы гарантированно с ним справиться… Уйти? Но я еще не все камни отправил, да и не хочется демонстрировать слабость. Впрочем, а кто сказал, что я должен решать свои проблемы сам?
        - Остановите его!
        Я не обращался ни к кому конкретному, но около десятка еще недавно верных своему командиру бойцов встали у Хвостова на пути и не пустили ко мне.
        - Кот!  - а вот и Селин попытался что-то сказать, но с ним поступили еще жестче. Просто врезали по голове, моментально отправив на перерождение.
        Кажется, моя толпа уже почти готова действовать.
        - И чего вы ждете? Камни уже на местах, они жаждут обрести своих законных хозяев! И не обязательно быть самым сильным, чтобы их получить - достаточно оказаться быстрее всех!
        Как я и думал, часть бойцов, оценив скрытую в моих словах подсказку, бросилась в сторону одной из первых крыш, куда улетал Брюс. Другие же, видя, что не успевают, вытащили оружие и попробовали остановить бегунов тем, что умеют лучше всего. Способностью пускать кровь.
        Метка пси-силы повышена до улучшенного ранга, уровень 2
        Вот и хорошо. Все работает, как надо - я отправил крылатого духа обмана с последней руной - пора и честь знать. Люди сами найдут, чем заняться, а меня ждет зона испытаний. Книги с заклинаниями богов, доли моей личности, скрытые в Олесе, и, конечно же, Майя… Я иду.
        Не обращая внимания на расступающихся передо мной людей, я добрался до выхода из города, прошел сквозь открытые и оставленные без присмотра ворота и неспешно пошагал в сторону уже снимающейся с места армии Лысого. Они уходят по своим делам, я по своим… Кстати, что-то я давно не спал. Может быть, попросить их одолжить мне один из походных шатров и немного отдохнуть? Вдохновленный этой мыслью, я ускорил шаг, когда пришло сразу несколько сообщений.
        Метка пси-силы повышена до улучшенного ранга, уровень 3
        С этим все было ожидаемо, но вот следующие строки оказались для меня самым настоящим сюрпризом.
        Ваш личный ученик Кирилл получил 5 уровень
        Вы можете выбрать для него стихию
        Ученик выбрал стихию самостоятельно - «Убийства»
        Внезапно все получилось! Это ведь тот самый парень из Рифта, что не побоялся взять меч и стал даже на какое-то время моей правой рукой. В принципе, я не удивлен, что он смог так быстро прокачаться - при умении и желании это не так и сложно. А вот выбор стихии, тем более самостоятельно, тем более такой… Кажется, тут не обошлось без одного моего знакомого бога-убийцы. Что же он задумал? Впрочем, у меня есть возможность за ним понаблюдать - и, пожалуй, именно ей я и воспользуюсь.
        Перенос к Ласату
        Уровень владения собой у реципиента ниже, чем у вас - идентификация вторжения невозможна
        Прошлое мое путешествие к богу-убийце вышло не очень удачным, но на этот раз ничего непредвиденного не происходило. Наоборот, все мои подозрения подтвердились. Над телом убитого тролля стоял Кирилл, рядом висело покачивающееся на веревках бревно - вот, как он справился - а перед ним стоял мой старый знакомый. Ласат в теле Петровича. Кстати, язвы и раны с лица он уже успел свести: видно, что не сидит на месте, крутится, и ведь явно все это неспроста.
        - Поздравляю с победой и правильным выбором,  - бог-убийца протянул руку Кириллу.  - Теперь я смогу прикрыть тебе спину, а ты сможешь достигнуть скрытого от других могущества…
        Потом еще минуты три я слушал, как парню промывают мозги. Обычные, ничем не подкрепленные обещания - в общем, ничего полезного или интересного. Разве что разок Ласат опять открыл свою карту, проверяя перемещение людей с его артефактами. И на этот раз я смог заметить, кто же его больше всех интересует… Бог обмана и Хозяйка ночи - вот чьего внимания он опасается. Похоже, ситуация у Ласата не так проста, как может показаться. И это он еще не знает о том, что я успел выкупить его долю личности… Будет сюрприз.
        - Мне пора. Если будет совсем уж невмоготу, используй артефакт, и я приду на помощь,  - Ласат начал прощаться с Кириллом.  - И помни главное: в этом мире никому нельзя доверять!
        Нет, серьезно, он как будто на самом деле заботится об этом парне. Пообещал защиту, дал артефакт с собственным призывом - откуда такой интерес? А еще ситуация со стихией убийства - нет, определенно с приведенными мной в этот мир новичками связана какая-то тайна…
        Отмена переноса
        Впрочем, пока они не получат двадцатый уровень, мне все равно до своих так называемых личных учеников не добраться. Да и приоритеты уже совсем другие проставлены - так что нечего отвлекаться, надо действовать.
        - Ты кто?  - я как раз дошел до десятка воинов, собирающих последние палатки.
        - Отвали!  - накопившееся внутри раздражение выплеснулось наружу, но, как ни странно, матерый воин с маской и меткой просто отошел в сторону.
        - Это сам Котов!
        - Новый союзник императора…
        За задернутым пологом были слышны перешёптывания, но я уже не обращал на них внимания. Надо поспать.

        Глава 33. Олеся

        Утро наступило незаметно - вернее, это для меня было начало нового дня, а так на небе еще стояла полная луна, которая, казалось, хитро мне ухмыляется. Как будто подсмотрела где-то в другом конце мира, как кто-то готовит мне гадость, и теперь ехидно корчит рожи, наслаждаясь тем, что я ничего не знаю. И чего такие глупости в голову лезут? Впрочем, пусть, мне не жалко, главное, что ночные кошмары меня на этот раз не мучили, я никого больше не убил, и это можно считать серьезным достижением. Все-таки то решение временно отказаться от развития метки бога было правильным.
        Выбравшись из палатки, я с удивлением осмотрелся вокруг. Весь остальной лагерь солдаты Лысого убрали, и сейчас посреди голого поля стояла только мой одинокий шатер. Ну хоть им хватило ума меня не трогать, а то без нормального сна я был что-то совсем уж раздражительным. Вспомнить хотя бы вчерашние закладки с предательством или испытания с руной и телом теней - неужели все это я творил?
        Впрочем, как бы там ни было, результат это принесло, и метка пси-силы уверенно росла, добравшись уже до девятого уровня улучшенного ранга. Еще немного, и меня ждет редкая ступень и новое улучшение. Думаю, перед встречей с Майей развитие этой силы будет совсем не лишним. Тем не менее, первой на очереди стоит не она, а Олеся… И воспользовавшись полученной от Ласата способностью, я призвал карту, отображающую все мои творения и их владельцев.
        Итак, Олеся сейчас в первой полосе, судя по всему, проверяет гробницы… Но на карте помимо нее появились и новые метки. Восемь незнакомых имен плюс Макс, глава разведчиков Арда, и Селин, бывший лидер магов - все они, похоже, оказались теми самыми «счастливчиками», что добрались до спрятанных мною артефактов и сейчас окольными путями пробирались к первой границе. На мгновение стало интересно, что же творится в Хитроу после всего, мной там устроенного, но это любопытство явно не стоит тех минут, что я потрачу на возвращение.
        Вперед и только вперед. Выпив зелье Карика - кстати, его запасы опять начали показывать дно, а ингредиентов для пополнения под рукой нет, придется экономить - я тоже побежал в сторону границы. Только лучше построить свой маршрут так, чтобы ни на кого из знакомых по дороге не наткнуться… Очень удобная способность эта карта: подкидываешь врагу артефакт - от халявной силы же не отказываются - а потом следишь за ним. Идеальная схема, главное, только сохранить ее в тайне…
        Дальше все было просто. Страж и не подумал препятствовать моему движению, дикие звери почему-то обходили стороной, а благодаря карте я четко знал, где именно гуляет моя напарница.
        - Привет,  - появившись за спиной Олеси, я заставил девушку вздрогнуть от неожиданности.
        Ничего, это не страшно, пусть понервничает - потом будет проще получить ответы на мои вопросы про Бо и их сотрудничество, а также положительный ответ на предложение по обмену.
        - Привет. Слава богу, ты вернулся,  - вот же хитрая чертовка. Сделала вид, что рада моему появлению, и даже как будто бы сделала пару шагов вперед… Якобы хотела обнять… Так и поверил, но было сыграно вполне неплохо.  - То место, где мы встретились, что это такое было?
        А вот этим вопросом она смогла меня удивить. Вообще-то я сам планировал спросить ее об этом, но Олеся меня опередила.
        - Этой мой сон. Сон, в котором люди умирают по-настоящему,  - посмотрим, что она на это скажет.
        - Я видела твое лицо. Иногда это был ты, а иногда сквозь глаза как будто смотрел кто-то другой…
        Черт! И почему я верю в тот страх, что сейчас сквозит в ее словах? Впрочем, для меня это не просто эмоции, это еще и подтверждение теории про похищение моей личности. Кто-то (пока нет доказательств, не буду спешить с выводами, кто именно) использует мои сны, чтобы притащить туда моих акционеров и забрать их долю в таком перспективном предприятии как Василий Котов.
        - И как же ты спаслась?  - очень интересно, что Олеся поведает о своих отношениях с Бо. Или, что, как мне кажется, вероятнее всего, попробует обойти этот вопрос.
        - Меня вытащил бог обмана,  - что ж мне сегодня так не везет! Опять не угадал… Впрочем, на этот раз ошибка будет в мою пользу.  - Вот только, как я понимаю, ты объявил его своим врагом и для тебя это важно… Я его совсем не знаю.
        Точно, Олеся же была в крепости перед Разломом, когда я толкал свою речь об истинном злом гении этого мира.
        - Тогда как ты узнала, кто это?  - вопросов у меня много, но начну с самого простого.  - Неужели он представился?
        - Нет, только ударил меня… А когда я пришла в сознание, то опять была здесь,  - я уже хотел было продолжить давить, но Олеся опять заговорила. Сама.  - Я же понимала, что это ненормально. А оставленный тобой рог как раз помогал на многое взглянуть по-другому, и здесь он тоже помог. Я раз за разом использовала разделение на свой статус, пока мне не удалось вычленить его. Гейс бога обмана.
        - И что там было?  - черт, даже если эта история заготовка (а я в этом уже не уверен), то все равно звучит она очень логично.
        - Не помнить о нем… Одно-единственное условие, такое простое. Но спрятано при этом оно было так далеко, что вывод тут может быть только один.
        - Ты ему зачем-то нужна, и ты не можешь вспомнить зачем,  - девушка кивнула в ответ, а я задумался над тем, что только что услышал.
        Для начала попробуем разбить историю на конкретные факты. У Олеси есть гейс, она не помнит о Бо, тот ее бережет… Вообще-то очень похоже на мою ситуацию: мной играют в темную, спасают из совсем уж опасных заварушек. А может быть, Олеся тоже ученица обмана? Никто же не говорил, что я уникален. Даже ее метка ничего не значит - мою-то тоже никто не видит. Эх, скорее бы вернулись обратно мои интеллект и выносливость - тогда бы я снова смог использовать максимальное истинное зрение. Теперь уже на своей ставшей столь подозрительной напарнице.
        Притом, учитывая, как быстро растет пси-метка, легендарный уровень не за горами, и на этот раз сбрасывать ее как божественную будет совсем не обязательно. Кстати, о мышках.
        Метка пси-силы повышена до редкого ранга, уровень 1
        Модификация умения «Пси-видение»
        Теперь вы можете отличать естественные паттерны от наведенных
        Ну вот, помимо опять подросшего лимита характеристик мне досталась еще одна интересная способность. Кстати, можно будет ее сразу и проверить, заодно, может быть, подросший уровень позволит мне рассмотреть и другие установки Олеси, кроме той единственной, что мне до этого все время попадалась.
        Следовать за Котом
        Пока все по-старому. А теперь проверим, сама ли девушка так думает.
        Проверка паттерна - установка наведенная, автор - Дмитрий Огнев
        Знакомое имя - точно, это же Рыжий! А я-то все думал, куда он пропал. И вот, оказывается, где всплыл. Я ведь был уверен, что он один из подручных Семина… А тут установка, которая в свете только что услышанного больше бы подошла Бо. И на кого тогда этот пропавший в Находке интриган в итоге работает?
        Впрочем, а так ли это важно? Я знаю, что установка ненастоящая, тем более наложенная обычным человеком - вряд ли им самим, скорее, тут замешан какой-то артефакт, но все равно. Так вот, почему бы ее не снять? Конечно, выглядит она более чем прекрасно, но, как я уже успел убедиться, среди того, что творится в голове у Олеси, именно эта мысль занимает далеко не самое главное место. Но, прежде чем переходить к таким кардинальным мерам, соберу-ка я всю информацию по гробницам, мало ли чем этот эксперимент закончится. Да и обмен надо совершить.
        - Олеся,  - я очень сильно постарался, чтобы убрать из голоса всю вкрадчивость. Почему-то в такие моменты она сама всплывает как будто из воздуха.  - То есть ты до сих пор хочешь быть моим союзником?
        - Да,  - как мне нравятся уверенные ответы.
        - Тогда я хочу закрепить нашу сделку, обменяв пять процентов твоей личности, что есть у меня, на свои пять, что есть у тебя.
        - Что ты имеешь в виду?
        - Обмен. Пусть ты не до конца понимаешь, о чем я, но суть-то ясна. Никакого обмана, сделка идет на равных. Или ты хочешь оставить себе рычаг давления на меня? А мне, в свою очередь, на тебя…
        - Хорошо, я согласна.
        Ваш биржевой баланс изменен
        5 % личности Олеси переданы
        5 % собственной личности получены
        Сделка прямая, правила биржи на нее не распространяются
        Получилось! Последняя фраза так даже приятно порадовала, а то уж очень не хотелось оставлять возможность выкупить у меня собранные части личности обратно. И… Олеся приятно удивила - не стала спорить, сразу согласилась. А ведь я думал, что придется торговаться и убеждать. Возможно, даже с применением силы… Но хорошо, что обошлось без этого.
        - Раз мы с этим разобрались, рассказывай: как у тебя дела с выполнением задания? Были ли какие-то сложности?
        Олеся после этого вопроса какое-то время смотрела на меня испытующе, как будто ожидая, что я сорвусь и снова начну ее в чем-нибудь обвинять. Потом поняла, что этого не будет, и тут же выложила мне историю всех своих приключений. Она действительно обошла почти все гробницы: осталась только одна, и мы сейчас как раз рядом с ней. Мне без какой-либо просьбы были переданы листы с картой, где было отмечено местоположение сокровищниц, а также описание спрятанных там книг. Я быстро просмотрел второй список, выискивая что-то вроде обмана. Но нет, ничего не было - в голове тут же опять начали роиться подозрения…
        Давай убьём ее! Она точно нас дурит!
        Это что, был мой внутренний голос? Похоже, окружающая обстановка влияет на меня сильнее, чем я думал. Такая кровожадность - но идти у нее на поводу я точно не собираюсь. Тем более что гробница Бо может быть как раз той самой, что сейчас рядом с нами.
        - Ты видишь, книга неуязвимости!  - Олеся прервала мои мысли, указав на один из пунктов списка.  - Можно мне ее?
        Дает иммунитет к любым атакам на десять секунд, откат двадцать минут - конечно, лучше, чем навык от выносливости, но неужели настолько, чтобы девушка вот так загорелась? А ведь в списке были способности и поинтереснее: различные виды атаки, защиты, скрытность… Вот, кстати, и благословение ночи - я тут же проверил по карте, где же находится гробница, которая явно принадлежала Медее. Между прочим, сама способность выглядит довольно безобидно - дает усиление существ и предметов…И как подруга Бо смогла в итоге развить такую малость до своего уровня? Да, упорства и целеустремленности ей не занимать.
        - Ты помнишь уговор,  - в принципе, я не против пойти навстречу Олесе, но показывать это точно не стоит.  - Сначала я посмотрю все сам, и потом ты получишь награду. Даю слово, она будет.
        Немного неопределенное обещание получилось, но девушка вроде бы пока не собирается бунтовать.
        Нельзя делиться силой…
        И опять мысли, как будто мне назло, движутся в каком-то жутковатом направлении. Что ж, к счастью, я умею себя контролировать - раз девушка выполнила свои обязательства и даже, помимо этого, подкинула мне интересную информацию, то, пожалуй, пора переходить к моему эксперименту. А то что-то совсем не хочется, чтобы рядом со мной находился человек, жизненные установки которого определяются не пойми кем.
        Вы перевели 20 000 обмана в 2 очка истинного обмана
        Ночью я получил очередное пополнение баланса, так что могу себе позволить небольшие траты. Теперь главное, чтобы этого хватило.
        - Смотри! Что там?!  - детский прием, но это не отменяет его действенность.
        Очищение, вы усилили навык
        Только что полученные мною очки истинного обмана тут же пошли в дело, и когда моя рука коснулась затылка повернувшейся в сторону девушки, то ее окутало белое сияние. Потом вспышка, и ничего. Самое обидное, никаких сообщений, и даже непонятно, получилось или нет.
        - Что это было?  - когда Олеся повернулась обратно ко мне, в ее глазах горела искренняя первобытная ярость.
        - А ты сама проверь,  - собственные наблюдения всегда лучше любых объяснений.  - Посмотри, что там с тем таинственным гейсом.
        Изначально я с помощью очищения надеялся уничтожить внушения, поставленные Рыжим. Но девушка-то о них не знает, вот и пришлось обозначить немного другую цель. Плюс воздействие моего заклинания было направлено не на что-то конкретное, а на голову в целом, поэтому вполне возможно, что и в области гейсов я мог что-то задеть.
        - Защита упала на десять процентов,  - растерянный голос Олеси застал меня врасплох, но я быстро подсчитал, что при таком соотношении затрат и полезного эффекта уже завтра смогу снять висящий на девушке гейс окончательно и бесповоротно. И это выглядит очень заманчиво… Не побоюсь ли я узнать тайну Бо? Ту, что он так старательно хотел ото всех спрятать. Конечно, нет!
        Кстати, надо бы и просто пси-восприятием проверить мою напарницу. Если я смог задеть гейс, то и наведенную установку наверняка снял. Так все же хочу я узнать, что Олеся думает на самом деле?

        Глава 34. Копия

        Итак, что думает моя напарница после снятия наведенного внушения. Хочется надеяться, что в голове у нее будет все же не пустота.
        Олеся Морозова, основные паттерны на текущий момент:
        Договориться с Котом о книге бога
        Раскрыть тайну бога из сна
        Получилось! Теперь это не просто одна бессмысленная фраза, которая не несет никакой полезной нагрузки, но зато перекрывает все остальное. Избавившись от «следовать за Котом» я теперь хотя бы могу начинать ориентироваться в том, что девушка думает в данный конкретный момент, и это успокаивает. Так, например, я узнал, что она, как и говорила до моего ухода в мертвый мир, все так же хочет себе одну книгу из гробниц, ну, и плюс мысли о Бо… Получается, они на самом деле не знакомы.
        - Кот?  - Олеся заметила, что я замолчал.  - Ты мне поможешь?
        Она увидела, что я смог снять часть защиты со сковывающего ее гейса, и сейчас, ясное дело, ей интересно, что будет дальше. Вообще, я после получения карты гробниц планировал с Олесей распрощаться (сложно быть с тем, кому настолько не доверяешь), но теперь, когда появилась возможность запустить лапу в тайны бога обмана, похоже, наше сотрудничество продолжается. Вот только даже с умением считывать паттерны, не хочется мне держать рядом человека, к которому в любой момент может кто-то подключиться и узнать про все мои планы. Ту же попытку прикрыть свою личность с помощью Майи мне точно хотелось бы сохранить в тайне… Может быть, выждать сутки, снять гейс и только потом продолжать двигаться по плану?
        - Помогу, но…
        - Подожди,  - неожиданно Олеся меня оборвала.  - Давай сначала заглянем в последнюю гробницу, проверим, что там есть, а потом уже будем принимать решение?
        И что это было? В установках девушки ничего не поменялось, но при этом, такое чувство, что она что-то задумала. Или знает… Впрочем, в гробницу Бо (а, как я раньше прикидывал, это, скорее всего, именно она) я же все равно пойду. И за это время вряд ли что-то принципиально изменится, так что будем пока считать, что я действую по плану. Просто с паузой в сутки.
        - Хорошо, но как придем туда, ты расскажешь, что именно планировала!  - не спрашиваю, а утверждаю, закрепляя сделку.
        Пока Олеся точно не готова делится тем, что именно она задумала. Но почему бы не выбить из нее обещание на будущее - пока оно кажется далеким, сказать «да» не сложно. Зато потом будет проще выйти на откровенный разговор.
        - Договорились,  - как я и думал, Олеся тут же согласилась и даже крепко пожала руку.
        На этом разговор как-то сам собой сошел на нет, и мы в молчании, готовясь к предстоящей беседе по душам, пошли в сторону последней гробницы.
        - Бог обмана, а само имя кем-то стерто,  - немного растерянно (и почему я не удивлен) Олеся указала на камень у неожиданно открывшейся в соседнем леске расщелины. Глубокая, а вход, как оказалось, расположился метрах в двух от поверхности прямо на ее склоне.
        - Это ведь именно этот бог утащил меня из твоего сна?  - палец Олеси нацелился мне под ребро. Вернее, попытался это сделать, но я предупредительно не дал девушке себя коснуться. К счастью, моя ловкость была при мне в полном объеме и реакции хватило.
        Мало ли что она задумала, а давать мастеру разделения заполучить над собой контроль - это последнее, что стоит делать. И как я, вообще, решился с ней переспать? Нет, в тот момент мой рассудок точно помутился, но больше рисковать собой так глупо я точно не намерен.
        - Он,  - после моих слов Олеся немного побледнела. Интересно, каким она представляет себе Бо? Местным черным властелином?
        Но к черту девичьи фантазии, сначала дело. Я залез в свой невидимый карман, достал моток веревки и выбрал дерево покрепче для того, чтобы оно поработало нашей опорой. Жаль, что вход в гробницу находится не пониже: тогда можно было бы воспользоваться уже отработанной схемой с плащом и потоком теплого воздуха. Но с таким маленьким запасом по высоте, как здесь, я, пожалуй, не поручусь, что успею взять полет под контроль и направить себя именно в нужное место. Вот обратно - да, так можно будет сделать. А пока поработаем по старинке.
        Сначала я сполз по веревке, потом Олеся… Оказавшись в пещере, девушка вытащила заготовленные заранее факелы - вот чем она обходилась без моего потока пламени - и мы пошли по ступеням вниз. Если честно, было немного странное чувство внутри. То ли грусть, от того, что скоро я увижу гробницу своего такого близкого знакомого. То ли предвкушение от возможности прикоснуться к тайне.
        Что ж, будем смотреть, отличается ли это место от других таких же гробниц, или нет. Итак, урна с прахом - как и положено для живого бога, отсутствует. Надписи на стенах - все на месте, и про путь наследия, и про правила этапа. Стоп, а вот и что-то новенькое.
        - Кот, смотри,  - Олеся как раз смущенно ковырнула носком сапога пол и указала на новую строчку в правилах.
        Вы уже изучили книгу одного из учеников, изучение новой книги невозможно
        Я сначала не понял, как Олеся видит ту же надпись, что и я, но потом вспомнил, что так и не забрал у нее рог с истинным зрением. Кстати, может быть способность похитителя душ (благодаря которой я создал этот артефакт) как раз и поможет мне обойти это правило одного заклинания на человека - она не действует на других живых существ, но на книгу-то может и сработать. А еще… кажется, я начинаю догадываться, почему моя напарница так себя ведет. Но сначала надо посмотреть, что же за дар оставил своим последователям бог обмана.
        Книга навыков «Копия»
        Божественный класс
        Вы можете создать временную копию используемого противником навыка
        Расстояние - 1 метр
        Ограничения: способности, что способна выдержать физиология носителя
        И это все? После духа обмана я рассчитывал, что у бога этой стихии возможности будут посолиднее, но все оказалось, как раз наоборот. Или все так и должно быть? Не зря же Бо называли слабейшим, а на свой текущий уровень он вышел только потому, что смог поглотить силу Карика. Звучит, логично, да и, несмотря на ограничения, я все равно хочу себе эту силу. Что-что, а ждать и доводить до совершенства простые навыки я умею.
        - Значит, говоришь, нельзя взять вторую книгу!  - в голове как раз прокручивались последние детали нового плана, а я тем временем решил, то ли ответить Олесе, то ли бросить вызов неизвестно кому.
        - Нельзя,  - девушка, впрочем, приняла мою фразу только на свой счет.  - Получается, теперь тебе придется раздать эти сокровища своим верным союзникам.
        На себя намекает, что ж, если я ничего не придумаю, возможно, так и придется поступать, но сначала… Я вытащил одну из рун и крепко сжал ее в руке.
        Похититель душ
        В Хитроу я использовал эту способность как раз на таких камнях. Может быть, и здесь сработает… Конечно, возможно, стоило бы сразу начать с камня основы - забрать его у Олеси да объединить с «копией»… Вот только что-то не подсказывает, что с подарками из гробниц все будет не так просто. И лучше для начала в ритуале попробовать артефакт попроще. Мало ли что.
        Слишком низкий уровень основы для запечатывания способности божественного уровня
        Необходим высший кристалл основы
        Вот и оно, то, что я и подозревал. Стоило в логах появиться предупреждающей надписи, как руна у меня в руках рассыпалась пеплом. А, учитывая, что в описании камня основы, что я достал из рога демона, нет слова «высший», его, похоже, ждала бы та же самая участь. Вот черт! Обидно, но, похоже, пока я не достану этот неизвестный ингредиент, о поглощении новых божественных навыков стоит забыть. А раз так, то пора возвращаться к вопросу о том, что мне делать с девушкой, что сейчас так якобы преданно на меня смотрит?
        - Олеся,  - неожиданно в голову пришла мысль. А почему бы не попробовать использовать в столь благородном деле, как избавление от слежки, способности самой девушки.  - Как ты думаешь, можно ли иметь дело с тем, к чьему телу в любой момент может подключиться не очень дружественно настроенная к тебе личность и узнать то, что от нее хотели бы скрыть?
        - Я могу отключать себе зрение и слух, если будет нужно?  - девушка моментально поняла, о чем и ком этот разговор, и даже предложила решение.
        Жесткое, но не это плохо. Плохо, что оно не сработает: в те разы, что я наблюдал за Ласатам мои органы чувств никак не были привязаны к его, так что самое очевидное решение отпадает.
        - Не поможет,  - я отказался от предложенного варианта и снова посмотрел на девушку, как бы предлагая ей продолжать.
        - Помнишь, я говорила про книгу с неуязвимостью,  - Олеся только начала, а у меня, наконец, окончательно сложился паззл с ее поведением, обмолвками, желанием отвести меня в эту гробницу. Как же все просто и банально.
        Она уже взяла себе эту книгу - что для человека, сумевшего однажды очистить руну для снятия проклятий, повторить это еще раз - мелочи. И ограничение по времени, как я надеялся, ее не остановило. Потом Олеся была в других гробницах и видела то же самое предупреждение, что и я сейчас, насчет невозможности брать новые книги. И именно тогда, скорее всего, и родилась идея, как легализовать свою добычу: показать мне эту надпись, а потом подбросить мысль, как можно за эти книги купить верность и преданность союзников… Кстати, еще ведь в установках у девушки было написано «договориться о книге бога» - не получить, а именно договориться. Надо было догадаться уже тогда.
        - Значит, нарушила наш договор,  - я решил, что будет не лишним его упомянуть.  - Но, я так понимаю, теперь у тебя есть план, как с помощью этой способности обеспечить нам конфиденциальность?
        - Да,  - Олеся радостно кивнула, явно ожидала более агрессивной реакции.
        - Рассказывай, но сначала, пожалуй, я заберу у тебя свой подарок,  - я потянулся к рогу демона, в режиме, когда ты чувствуешь все свои артефакты, это совсем не сложно, отменил связывающую его силу… И выданная мною Олесе способность тут же пропала, а камень основы, упавший на землю, схватил и отнес мне в руку Брюс.
        - Подожди! Я же специально даже нашла эти штуки, что ты использовал…  - девушка тут же заволновалась и вытащил из кармана сразу несколько кристаллов основы.  - В итоге ты ничего не потеряешь, а я все отработаю. И насчет шпионов можешь не волноваться. Неуязвимость всего на пять секунд, но если ее отделить и настроить на что-то конкретное - ты же знаешь, как за мной наблюдают, сможешь описать - то эффект можно растянуть на целые недели.
        Девушка замолчала, а я задумался. С одной стороны, мне только что сунули под нос прямое свидетельство того, что где-то в зоне испытаний есть место с кристаллами основы. И, возможно, там можно найти не только простые камни, но и высшие… Это хорошо. План защиты от наблюдения тоже выглядит вполне логично, но что же меня во всем этом смущает?
        - С тобой я становлюсь сильнее,  - Олеся увидела, что ее слова не произвели нужного эффекта и решила продолжить.  - Быстрее, чем с кем бы то ни было еще. И я готова платить по этим счетам.
        Как меркантильно, и да - это то, что я искал. Нужно было понять причины такой привязанности ко мне, и девушке удалось их обозначить весьма убедительно.
        - Лови,  - быстро создав новый рог истинного зрения, я вернул его девушке.
        Кстати, наверно, надо будет предупредить ее о возможных последствиях в виде потери части личности… Или пока оставить, как есть? Полученные проценты я тратить не буду, если все пойдет по плану - верну. А так будет моей подстраховкой на крайний случай. Вот только, пожалуй, будет честно в свете наших новых отношений все девушке рассказать. Защитит свой разум, и поговорим… А пока надо разобраться с новыми неожиданно прилетевшими системными сообщениями.
        Ваш личный ученик Леонид получил 5 уровень
        Вы можете выбрать для него стихию
        Исходя из проявленных склонностей доступные стихии - «Обман» и «Молния»
        Ваш личный ученик Екатерина получила 5 уровень
        Вы можете выбрать для нее стихию
        Исходя из проявленных склонностей доступные стихии - «Туман» и «Ночь»
        Леонид? Я не сразу вспомнил имя Михеева, но после того, как следом появилась информация о Кате, не догадаться было просто невозможно.
        Получается, эта парочка моих учеников тоже докачалась до пятого уровня, и вот их в отличие от Кирилла никто под свое крыло не взял. Интересно… Особенно то, какие стихии им можно выбрать! Значит, не зря они вызывали у меня такие тесные ассоциации с Бо и Медеей.
        И что мне делать? Назначить им варианты попроще, без неприятных ассоциаций, или попробовать сыграть на опережение и через них разобраться в стихиях и силах главных из известных мне кукловодов?

        Глава 35. Майя

        Вы назначили…
        Я уже почти сделал выбор, когда в голову пришла мысль, что надо бы попробовать для начала еще раз проследить за Ласатом. Он же как раз взял на себя присмотр за Кириллом: может быть, его поведение мне и подскажет, что, вообще, происходит, и зачем связь с моими личными учениками может понадобится богам… Я не удержался, и на мгновение у меня мелькнула в сознании картина, как Медея упрашивает разрешить ей встретиться с новой Хозяйкой ночи. Да уж, и чего только не привидится порой.
        - Значит, мы договорились?  - Олеся, с удовольствием крутящая в руках новый рог, не выдержала молчания.
        - Договорились,  - я успокоил девушку.  - Нарисуй мне карту места, где достала кристаллы основы. Ну, и пробуй свою защиту… Скоро буду.
        Перенос
        Я снова как будто парил рядом с Ласатом, и тот опять не занимался своими делами, а подманивал выползшего из норы земляного дракона в сторону сидящего в засаде партнера по стихии. Или как их правильнее будет назвать?
        Отмена переноса
        Нет, все-таки я не ошибся: новые ученики с парными стихиями почему-то важны для богов, и, пожалуй, будет глупо отказаться от возможного влияния на Бо или Медею. Так что поехали.
        Вы выбрали стихию для Леонида - обман
        Вы выбрали стихию для Екатерины - ночь
        И все. Никаких фанфар или громких поздравлений. В принципе так в жизни обычно и бывает: даже если ты сделаешь что-то очень крутое, оно никогда сразу не принесет тебе деньги или известность. Сначала придется потрудиться, чтобы конвертировать свое достижение в эти валюты без особых потерь… Черт, а я ведь уже даже с нетерпением начинаю ждать, когда мои ученички, наконец-то, получат двадцатый уровень, и я смогу к ним наведаться.
        - Вроде получилось,  - рядом раздался сомневающийся голос Олеси.  - А место с камнями основ было в гробнице бога тумана, она на твоей карте уже отмечена. Там, видимо, было что-то вроде землетрясения, вот и появилась трещина в полу. Я спустилась и нашла под полом целую сеть немного подтопленных пещер…
        Ага, значит, целый подземный лабиринт. Вряд ли Олеся его детально исследовала: и, если уже где-то при входе она нашла обычные камни, то дальше точно могут быть и улучшенные кристаллы основы. Это хорошо. А вот целостность защиты девушки до сих пор вызывает у меня опасения - полагаться исключительно на слова «кажется, у меня получилось» я не готов. И тогда, выходит, у меня есть только один способ снять все вопросы.
        - Чтобы проверить надежность защиты, мне нужно будет временно получить двадцать пять процентов твоей личности,  - я бы, наверно, попробовал попросить и без ограничений по времени, но тогда Олеся, даже не понимая, о чем речь, вряд ли согласится. А так, на пару минут, если это возможно, то почему бы и нет.
        - Я согласна,  - она ответила, почти не задумываясь.  - Передаю Василию Котову двадцать пять процентов моей личности сроком на пять минут. Без обязательств.
        Ваша доля Олеси Морозовой повышена до 26 %
        Вы можете активировать умение перенос
        Получилось. Но вместо того, чтобы проверять защиту девушки, я задумался кое-о чем другом.
        - А сможешь так же на время увеличить долю до пятидесяти процентов?  - раз уж есть такая возможность, то почему бы сразу все не попробовать. Заодно узнаю, к чему так стремятся мои враги, ну и теперь уже и я сам.
        - Хорошо,  - Олеся опять ответила утвердительно, но на этот раз для принятия решения ей потребовалась внушительная пауза.
        Ваша доля Олеси Морозовой не может быть увеличена
        У носителя недостаточный пакет личности для передачи 50 %
        И почему у меня такое чувство, будто девушка знала, что ничего не выйдет? Жаль как-то использовать это не получится, а про интерес к ее личности я знаю еще со времен открытия биржи и сравнения цен. Вот смотрю я прямо сейчас на эту с любопытством склонившую голову блондинку и думаю - а что в ней так могло заинтересовать богов? Смазливое лицо? Фигура? Протекающая крыша? Разобраться бы в этом, и тогда, уверен, вопрос и с планами на мою тушку тоже бы быстро решился.
        - Ну что?  - Олеся задала вопрос.
        Точно, что-то долго я молчу.
        - Проверяю,  - ну не говорить же, что ее личность почти растащили. Лично я считаю, что это одна из тех новостей, что люди должны узнавать исключительно самостоятельно.
        Перенос
        Я попробовал проверить, сработает ли защита, якобы поставленная Олесей - вряд ли, конечно. Но все же.
        Перенос невозможен
        Защита - автор бог обмана
        Защита - автор Хозяйка ночи
        Вот тебе и сюрприз! Задумка Олеси по блокировке сознания не сработала, вот только, как оказалось, она была и не нужна. О девушке уже позаботились заранее: притом, учитывая, что защиту поставили сразу два бога, то, получается, и сами они ничего считать не смогут. Если, конечно, эта парочка не заодно, но это было бы уже совсем невероятно.
        - Поздравляю, щит получился…  - после моих слов Олеся попыталась изобразить стеснительную улыбку.  - Но не у тебя. Твое сознание прикрывают блоки Медеи и бога обмана. Кстати, может быть, знаешь, чем ты могла их так заинтересовать?
        - Нет,  - белые локоны колыхнулись из стороны в сторону.
        - Как я и думал,  - и не подумав скрывать свои чувства, я махнул рукой в сторону выхода.
        Больше в гробнице Бо нам делать нечего, ну, по крайней мере, пока я не найду высшие кристаллы основы. А сразу после встречи с Майей я именно этим и собираюсь заняться. Двенадцать гробниц, вернее, теперь уже десять (все-таки одну разграбил кто-то неизвестный, еще одну Олеся), но даже просто собрав заклинания из них всех я стану намного сильнее, чем раньше. А там уже поход к Сердцу мира может перестать казаться бессмысленной авантюрой.
        - Куда дальше? Тебе нужны те кристаллы,  - Олеся своей догадкой доказала, что цвет волос у нее не настоящий.
        Но мы как раз подошли к выходу, так что я, заставив девушку пискнуть от удивления (не поверил бы, если бы кто-то другой сказал, что столь грозная особа может издать такой звук), подхватил ее подмышку, расправил плащ и, наполнив его воздухом, взмыл вверх. Фокусник, блин. Кстати, а если опробовать схему с полетом, как средство передвижения? Может же получиться быстрее?
        - Ай! Вниз спускайся! Быстрее!  - я сначала даже не понял, что же именно случилось.
        Но еще один выстрел чем-то похожим на воздушные лезвия Лысого, развеянный Олесей, все расставил по местам. Ну, конечно! Когда мы шли по поверхности мы были незаметны для большинства участников испытания, а тут взлетели - и тут же превратились в идеальную мишень. Хорошо, что по нам выстрелил кто-то из подручных Лысого, ну, по крайней мере, я так думаю. Все-таки попади мы под горячую руку жнеца, что-то мне подсказывает, так просто отделаться бы не получилось.
        - Да, пожалуй, дальше мы пойдем пешком,  - я подвел краткие итоги своего не самого удачного полета.  - Надо встретить одного человека и договориться о сотрудничестве. И поверь, если все получится, то я тебя не обделю. За верность ты получишь приз, гораздо ценнее, чем маски, метки или способности. А пока… постарайся пользовать новым рогом не так часто…
        Было видно, что Олесе очень хотелось спросить, о чем это я, но в итоге она все же смогла себя сдержать.
        - Я понимаю,  - наконец, заговорила девушка.  - Ты хочешь убедиться в моей верности, что я пойду за тобой и не буду задавать лишних вопросов.
        И опять она все поняла - пожалуй, общаться с умными людьми не так-то и приятно, как могло бы показаться на первый взгляд. Никогда не знаешь, искренне он реагирует, или просто притворяется (догадавшись, чего от него ждут), решив, что так будет лучше для дела.
        - Тогда идем.
        В очередной раз позвав Олесю следовать за мной - на этот раз, правда, это вышло гораздо дружелюбнее, чем раньше - я на пару мгновений погрузился в подглядывание за Ласатом. Вернее, это я рассчитывал на секунды, но в итоге пришлось провисеть рядом с ним минут пять, прежде чем паранойя бога-убийца не заставила его опять открыть карту и проверить своих врагов.
        Медея - в Хитроу, Бо - в плане теней, Майя - на соседней полосе. Вот и прекрасно: первые двое пусть и дальше занимаются своими делами, ну а нам, похоже, идти придется совсем недолго… Кстати (тут я соотнес место с карты Ласата с той точкой, откуда в нас с Олесей стреляли), интересно, а не моя ли это бывшая самозваная дочь в нас запулила теми воздушными лезвиями? Вообще, очень похоже. Ну или там есть еще один отряд, и мы, двинувшись в ту сторону, нагрянем прямо в самый разгар «горячей дружеской» встречи.
        - Что это было?  - Олеся заметила, что я вернулся в себя и тут же справедливо заподозрила в использовании какой-то хитрой способности.
        - Поиск людей,  - я не стал врать, пусть оценит мою крутость.  - Теперь мы знаем, где нужный человек, и сможем быстро его найти. Ну, и заодно разберемся с теми беспредельщиками, что мешают честным людям, парить в небе, как птицы.
        Олеся только хохотнула в ответ, а потом мы двинулись в сторону границы. Пропуск есть, страж нам не помеха, а там, глядишь, Майя, или кто там еще, не успеет далеко улизнуть.
        - Стоп, так вот, как ты на меня так незаметно вышел?  - мы ушли почти дошли до места, когда до девушки неожиданно дошло, что я использовал свою возможность поиска и раньше. Может быть, я переоценил ее, и белый цвет на самом деле ей не так уж и чужд?
        - Тихо.
        Впрочем, сейчас не до разборок. Отправленный на разведку Брюс заметил шевеление, и я тихо показал, что мы сейчас начнем смещаться немного вправо. Можно считать себя сколько угодно крутым, но здесь даже у самых слабаков есть маска и легендарная метка, так что будет лучше, если первыми незнакомцев увидим именно мы, а не наоборот.
        - Я правильно понимаю, что ты сам меня искал? А то после нашей встречи в преддверии божественного мира я думала, что ты будешь меня избегать.
        Медленно повернувшись, я увидел, как из кустов у меня за спиной выходят Майя вместе с учеником Городова. Похоже, они успели поладить, и, судя по всему, пси-сила дочери жнеца выиграла у разделения и духа обмана в скорости нахождения противника. Даже обидно. Или, наоборот, приятно: моя метка постепенно развивается, и скоро я получу уже эпик уровень. А там, глядишь, и в один ряд с младшей Лютовой встану.
        - Здравствуй, Майя. Или ты хочешь, чтобы я называл тебя дочурка?  - сейчас, когда вопрос с нашим родством оказался окончательно закрыт, стало как-то легко и просто шутить на эту тему.
        - А ты знаешь, что мама посоветовала сделать с тобой при следующей нашей встрече?  - взгляд девушки моментально стал серьезным.
        - Зная ее характер, вполне могу предположить,  - вот пока никак не могу поверить в то, что наша встреча может закончится дракой.  - Победи свою слабость, убей его… Как-то так?
        По реакции девушки моментально стало понятно, что я угадал. Олеся у меня за спиной напряглась, готовясь к бою… Поддержит меня в случае чего, это хорошо, но сегодня не понадобится.
        - Майя,  - я произнес ее имя и, похоже, даже смог вложить в него эмоции, настоящие. И девушка оценила, глядя на меня, как будто открывая заново.  - Ты же не ее копия. Ты сама по себе! Так зачем тебе следовать ее приказам и повторять ее ошибки.
        Концовка про ошибки была догадкой, но я попал точно в цель. Да, и какая девушка не увидит их в других, тем более в собственной матери, с которой проводит так много времени.
        - Я - это не совсем я,  - Майя как будто осунулась и своим немного бледным цветом кожи почему-то напомнила Лысого.  - Мое развитие ограничено. Я смогу развиваться, расти и жить, только если мама решит, что я готова.
        Жестоко и немного странно. В этот раз в памяти всплыл двойник, который рассказывал довольно похожую историю - и невольно начинаешь задумываться, а так ли все просто в семействе Лютовых?
        - Не думаю, что это проблему невозможно решить. Я могу снимать проклятья, я скоро разовью пси-метку до легендарного уровня, в конце концов у меня есть союзник, который собаку съел на уничтждении проклятий,  - готов поспорить, что после последней фразы Олеся улыбнулась.
        А вот Майя молчала. Как-то по-грустному.
        - Не поможет,  - она начала говорить, а я только в этот момент неожиданно понял, что вообще-то даже не успел попросить девушку о помощи. Получается, мы сейчас обсуждаем не просто временный союз, а что-то гораздо более глобальное.  - Это личное проклятье, оно не то, чтобы очень сильное, наложить так огромная морока, помню, мы в детстве целый год проводили ритуалы. Вот только теперь снять его может только она, только ее сила может разомкнуть цепь. Ни ты, ни я, ни боги, ни сам Карик - это уникальнейший рабский ошейник, от которого только один ключ.
        Рабский ошейник? Вот, значит, как Майя видит сейчас свою жизнь. А она повзрослела.

        Глава 36. Вниз

        - Во глубине сибирских руд. Храните гордое терпенье. Не пропадет ваш скорбный труд. И дум высокое стремленье,  - я продекламировал эти четыре строчки и бросил на Майю хитрый взгляд.
        - И что это было?  - как легко перевести человека из состояния уныния с режим любопытства.
        - Пушкин,  - а что тут еще скажешь.
        - Я серьезно,  - ну вот, Майя снова начала напоминать прежнюю себя, какой она мне запомнилась в первые дни нашего знакомства. Большой капризный ребенок, который чувствует за собой силу, может устроить страшную бучу, но при этом и не стесняется демонстрировать искренность своих чувств.
        - Это место, куда мы направимся. Ты сказала, что снять стопор с твоего развития сможет только твоя мать, что ж, это не проблема. Я научу тебя, как полностью скопировать ее, так что ни одно проклятье не сможет узнать. Вот только вопрос, что ты за это готова мне дать?
        - Себя,  - быстро ответила девушка, а я не смог не обратить внимание на то, как скривилось при этом лицо Марата.
        Бывший спутник жнеца Городова, которого я убедил обменять своего последователя на Лену - похоже, та пара дней, что он провел с младшей Лютовой, не прошла бесследно. Не знаю, настоящая эта ревность или же следствие какого-то неудачного внушения Майи, но к этому парню лучше будет спиной не поворачиваться.
        - Если ты про продолжение наших отношений, то этого будет мало.
        - Я про свою верность, придурок,  - Майя недовольно буркнула.  - Твои же амбиции явно не ограничиваются тем, чтобы всю жизнь сидеть как можно тише в какой-нибудь забытой богами дыре. А, значит, тебе будет нужна команда. Одной блондинки, пусть и с потенциальной силой визуализации, ясное дело, будет мало. А я смогу выстроить систему внутренней безопасности…
        - Ее мать уже так помогла Сартру, и теперь тот у нее чуть ли не на побегушках,  - Олеся вмешалась в разговор.
        Что интересно, она решила сделать акцент на своем конфликте с младшей Лютовой, а не на оговорке той про особую сторону своей силы. Неужели, моя напарница и так все знает, но очень хочет, чтобы уже я ничего не заметил? Надо будет обратить внимание.
        - У Сартра не было пси-метки, а Кота - есть. Это будет достаточно, чтобы контролировать мою верность,  - Майя пожала плечами.
        - Допустим, я принимаю твое предложение,  - я подвел черту под обменом любезностями.  - Но у меня вопрос, помнишь, ты была у меня во сне, ты знаешь, что это было, кто на меня нападал и можно ли с этим бороться?
        Конечно, очень бы хотелось выведать всю эту информацию, не привлекая внимания, вот только вряд ли это удастся. Майя же не дурочка, чтобы не обратить внимание на мой интерес к событиям нашей встречи во сне. Ладно бы мне надо было проверить какую-то одну конкретную деталь, но нет, вопросов слишком много, и поэтому придется спрашивать с лоб, прилюдно признавая свое незнание и слабость.
        - Кто мог напасть в преддверии божественного плана в таком месте?!  - Марат не удержался и еле слышно пробурчал.  - Как будто тут так много вариантов.
        - Значит, Карик?  - я сделал вид, что это была нормальная реплика и спокойно продолжил разговор.  - Так что, Майя, ты не боишься после такого со мной связываться?
        - Нет,  - простой, четкий и уверенный ответ, внушает оптимизм.  - У тебя почти эпик уровень пси-метки, легендарный, уверена, тоже не за горами. Если мы снимем с меня блок, я покажу как поставить защиту сознания, и тогда никакой Карик тебя не достанет. Мертвые - мертвы, кем бы они ни были раньше, их нет смысла бояться. Насчет, же того, что именно тогда происходило… Думаю, если ты, как и обещал, скопируешь силы матери, я смогу узнать о тех событиях немного больше.
        Да, многозначительно получилось. И, главное, как ловко она привязало мою безопасность к своему освобождению. Впрочем, это не такая уж и большая плата, тем более, девушка судя по всему не подозревает до конца, что ее верность на словах - это не все, что я возьму. Ведь какой у меня план - пойти по наводке Олеси в пещеры тумана, найти высший кристалл основы, записать на него способность «копии» и передать Майе для снятия слепка силы с матери. Уверен, с ним у нее получится убрать висящий на себе блок и выполнить обязательства передо мной… Вроде бы честное соглашение. Вот только не стоит забывать, что благодаря похитителю душ я получу еще и десять процентов личности Лютовой, не считая возможности следить за ней - и это делает сделку еще привлекательнее.
        Кстати, насчет слежки.
        - Майя, у тебя же есть плащ тумана?  - кажется. Мой неожиданный вопрос даже немного сбил девушку с толку.
        - Да,  - она достала из невидимого кармана скрученный сверток.  - Неплохая штука, подарок мамы. Повышает невидимость в зависимости от уровня влажность в воздухе: утром, на болотах или под водой тебя практически невозможно заметить. Но зачем он тебе? Насчет того, как ты про него узнал, даже спрашивать не буду…
        Отмена
        Я использовал навык Ласата по созданию артефактов в «обратном режиме», отзывая способность и превращая волшебную ткань в обычную тряпку.
        - Через него за тобой может следить один могущественный тип, чьи планы я не возьмусь предсказать. Так что будет лучше сделать так, чтобы у него этой возможности больше не было,  - ага, а у меня появилась способность к невидимости. Не совсем пассивка, к сожалению, но лишней не будет.
        - Он может… Ты об этом знаешь… Значит, вот как ты меня нашел,  - Майя быстро сделала правильные выводы. И, кстати, у нее получилось дойти до этого быстрее, чем у Олеси.
        - Не только тебя он нашел, а Нас,  - Марат опять подал голос и запустил воздушных лезвием в показавшегося из кустов хищного плотоядного оленя.
        Ха, знакомая способность. Не такую ли моя напарница отражала после того, как мы выбрались из гробницы Бо. Что ж, тогда вот он, человек, что в нас стрелял.
        - Майя,  - я обратился к своей новой союзнице, игнорируя ее напарника.  - А, когда твой друг пытался нас сбить в полете, вы знали, в кого целитесь?
        - Когда видишь парящего в воздухе человека, использующего для этого огонь и плащ, это немного странно. А за большинство странных вещей в моем окружении отвечаешь именно ты.
        - Значит, все-таки знали,  - я перевел ответ девушки в более простую форму, а Марат побледнел и сделал пару шагов назад. Умный парень, понимает, что дальше будет.  - Что ж, я в вашей сделке с Городовым не участвовал, всего лишь был случайным свидетелем, без каких-либо обязательств. Так что, думаю, будет не страшно, если сейчас я кое-кому немного отомщу.
        И я ведь на самом деле собираюсь убить этого парня. Откуда-то внутри всплыло странное чувство: ударили тебя, бей в ответ. Ничего и никому не спускать - неожиданно, если честно, но в теле появилось такое приятное предвкушение расправы… Да, и параметры уже почти добрались до максимума, так что никакого риска, просто позабавлюсь. Уверен, ученик жнеца такое отношение заслужил!
        - Кот, хочу напомнить, что без напарника мне не пройти дальше,  - в мысли ворвался голос Майи, и наваждение как будто схлынуло.
        Что-то меня в последнее время накрывает, нужна разрядка… И тут же направление образов в голове сменилось с кровавых разборок сексуальными видениями. Я, Олеся, Майя - все вместе, жестко, безудержно… Да, хватит! Как будто сейчас нет ничего важнее! А, может быть, происходящее со мной это как раз следствие потери частичного контроля над своей личностью? Верну лишние проценты, и все прекратится… Хочется верить, но других объяснений все равно пока нет, так что не буду терять время и постараюсь поскорее покончить с этой слабостью.
        - Олеся, веди. Майя, отвечаешь, чтобы твой напарник нас не подвел.
        - Так точно,  - девушки ответили одновременно и с очень похожими ехидными интонациями. В фантазиях пару минут назад, кстати, они говорили точно так же.
        К черту все это! Я окончательно изгнал все посторонние мысли и спокойно двинулся вперед. К счастью для него Марат, явно собиравшийся что-то сказать, передумал и благоразумно промолчал. Вот и правильно: впрочем, для человека, сумевшего уцелеть рядом со жнецом это умение, пожалуй, не просто норма, это базовая способность, необходимая для выживания.
        Мы шли вперед, молчание, повисшее над нашей четверкой, становилось все более зловещим. Впрочем, нужная гробница оказалась не очень-то и далеко, так что уже вскоре Олеся остановилась.
        - Мы на месте,  - она сняла сапоги и по щиколотку зашла в пробегающий рядом ручеек.  - Как же это классно, ноги как будто заново рождаются.
        И так заразительно у нее получилось, что я сам не заметил, как избавился от своей обуви, а потом за нами последовали Майя с Маратом.
        - Знаешь, за эти ощущения я даже не буду пытаться тебя убить,  - ученик Городова все-таки не удержался от глупости и попытался испортить мне настроение.
        - Только дай повод,  - мне было лень говорить хоть что-то еще, но и этих трех слов хватило, чтобы говорливый парень тут же замолк.
        - Нам сюда,  - Олеся махнула нам рукой и указала на тень от раскинувшегося над ручьем куста.
        Или это не тень? На самом деле просто игра света, а там почти у всех на виду скрывается провал, ведущий в чью-то гробницу. Полынья, разлом, омут - не знаю, как правильно назвать эту дыру в русле ручья - но выглядело все это немного мрачновато. Не хватает теперь только утопленников, да русалок-людоедов.
        - Дамы вперед,  - не дожидаясь остальных, я подтолкнул подошедшего к провалу Марата, и он с еле слышным криком скользнул вниз.
        Потом я пропустил вперед Майю с Олесей и, наконец, спрыгнул под воду и сам - на мгновение показалось, что, пока я пролетел сквозь этот холодный поток, тело стало немного прозрачным. Но вот я оказался на твердой поверхности ведущей вниз лестницы и все пропало. Разве что Майя посмотрела с некоторым подозрением, и я тут же понял, почему мое тело так отреагировало на воду. Я же разрушил плащ Лютовой с похожей способностью, а теперь сам ее использовал. Совпадение? В окружающем меня мире в них давно не верят.
        - Добудем кристаллы, я все объясню и даже воссоздам плащ, если захочешь, когда узнаешь о всех возможных минусах,  - я решил, что недоговорённости между мной и Майей мне не нужны и лучше избавить от подозрений сразу.
        - Хорошо,  - дочка жницы не стала говорить ничего лишнего, но было видно, что мой поступок ее впечатлил.
        Хорошая женщина. Сильная и с пониманием. Правильно, надо взять ее себе…
        В голове опять, как будто из ниоткуда, появилась мысль. Нет, с защитой моего сознания надо срочно разбираться, и я не стал терять времени и приказал нашему небольшому отряду следовать за мной. Дальше были уже привычные повороты лестницы, гробница - кстати, было бы неплохо сделать так, чтобы Майя не узнала ничего лишнего. Мои мысли она читать не может, истинного зрения у нее нет, так что единственный способ утечки информации - это Олеся. К счастью, это легко исправить: я подошел к своей блондинке-напарнице и тихо шепнул на ухо.
        - Помнишь ту нашу ночь вместе. Давай, как все закончится, повторим?
        Мне всего-то и надо было, что отвести мысли девушки от места, где мы сейчас находимся. Пусть она размышляет, о чем угодно другом, и Майя не сможет ничего считать… Вот только черт меня дернул поднять именно эту тему: не иначе как после «чужих» мыслей, сам невольно об этом задумался.
        К счастью, или моя предосторожность не понадобилась, или Майя просто не обратила на это внимание, но никаких последствий не было. Та же Олеся тоже повела себя абсолютно нормально и только закатила глаза. Даже обидно немного.
        - Куда дальше?  - Марат сначала с интересом осматривал место, где мы очутились, а потом неожиданно резко отпрыгнул в сторону.
        Я после такого тут же начал готовиться к бою, но все оказалось проще. Как оказалось, он нашел тот самый разлом, про который говорила Олеся, и, видимо, вспомнив, чем закончилось его любопытство в прошлый раз, решил отойти от греха подальше. Еще и на меня взгляды злобные бросает: ну точно, думает, что я бы его опять столкнул.
        А, впрочем, почему бы и нет? Там вода, страшного ничего случиться не должно, а на разведку все равно кого-то отправлять надо…
        - Я спускалась только в первый зал сразу под нами, там и нашла ракушку с кристаллом,  - Олеся поболтала рукой в воде.  - Дальше уплывать не стала, но проходы есть…
        - А чего не стала?  - Марат неожиданно распушил хвост и гордо выпятил грудь, как бы показывая, что он бы не отступил.
        Странно, раньше держался все время рядом с Майей, а тут такой интерес к Олесе? Понял, что с Лютовой его приемы не срабатывают решил перейти на кого попроще? Что ж, будь мы друзьями, обязательно предупредил бы об опрометчивости такого поступка.
        - Там темно и акулы,  - моя напарница то ли ответила, то ли продолжила свой рассказ, заставив парня в смущении замолчать.  - Уровень от шестисотого до семисотого - вроде бы не критично, но в воде за ними не угнаться. А если не убиваешь с одного удара, то у них регенерация бешеная, все повреждения восстанавливаются за считанные секунды.
        Троллья акула, уровень 700
        Способности: регенерация, очищение
        В проломе, будто подтверждая слова девушки, мелькнула приличная такая рыбонька, а я задумался, что с такими противниками наше дальнейшее путешествие не будет такой уж и легкой прогулкой.
        Разве что…

        Глава 37. Романтика

        Темнота, пещера, две девушки… Если бы не парень еще под боком, смертельные ловушки, трупы в урнах да хищные рыбы, пожалуй, это место можно было бы назвать романтичным. А что касается акул… Да, с их регенерацией урон от заклинаний или магии особо не поможет - если, конечно, не разогнать атаку с помощью комбо и не снять все жизни за один удар, что, впрочем, будет крайней сложно сделать с такой подвижной целью в не самой удобной среде. Отравить воду, залив там все ядом?
        Аркобалено
        Облако смерти
        На всякий случай я попробовал, изобразив для не допущенных к тайне Майи и Марата использование соответствующего зелья. Но увы, мелькнувший на глубине подводный хищник использовал очищение, моментально вернув всю воду в акватории в изначальное состояние - как я и думал, этот способ нам тоже не подойдет. Может быть, попробовать зайти с другой стороны? Усилю акулу телом тени, потом дождусь, пока новая стихия не поглотит ее… Ну, а дальше будет уже обычная драка. Вот только стоит ли так все усложнять?
        - Майя, а ты сможешь удержать этих тварей на расстоянии?  - я спросил девушку как раз в тот момент, когда она потянулась. И какой у нее изгиб тела! Эх, где наши вольные деньки в долине новичков.
        - Не спала долго,  - девушка как будто немного смутилась под моим пристальным взглядом и сначала решила разобраться с этим вопросом, только потом перейдя к делу.  - А насчет акул, легко. Главное, чтобы их было не больше двенадцати.
        Она сказала все это так легко и безмятежно, что я даже задумался, а понимает ли девушка, что только что поделилась с окружающими одним из лимитов своей силы? Впрочем, конечно понимает! И это значит, что Марат точно под ее полным контролем (иначе не стала бы раскрываться перед ним), Олесю она просто не считает равной, а со мной… Со мной она хочет сыграть в игру под названием доверие. Что ж, а почему бы не поднять ставки - посмотрим, что еще мне смогут поведать.
        - Хорошо. А то я уже начал подумывать, не превратить ли этих тварей в тени. С ними, знаешь ли, как-то привычнее сражаться.
        Было интересно смотреть, кто как отреагирует на мою фразу и сверять со своими догадками. Олеся только пожала плечами, но ее движения при этом немного замедлились - значит, заинтересовалась блондинка, но держит марку. Здесь я угадал. Ну, с Маратом все понятно: насторожился, прикидывает, насколько эта информация будет ценна для его учителя. Неужели, еще не понял, в какой оборот его взяли…
        А вот Майя смогла меня удивить.
        - А захватить ее после этого сможешь? Мне бы хоть одну тень! Желательно сухопутную,  - в глазах зажегся немного безумный огонек исследователя. Черт, а я ведь сам таким часто бываю… А еще то, как она высказала свою просьбу. Так не просят чужих, готовясь торговаться и в итоге платить названную цену. Так просят только своих, причем тех, кого уважаешь и ценишь, зная, что не откажут. И сам при этом всегда готов сказать ответное «да».
        - Нет,  - вот только я к такому уровню отношений, наверно, не готов. Пока.  - Давай не будем спешить. Сначала, как и хотели разберемся с твоим якорем, потом решим мою небольшую проблему. И вот тогда уже подумаем.
        - Хорошо.
        Майя не стала спорить, а просто спрыгнула под воду. Акула же, на мгновение было дернувшись в ее сторону, развернулась и отплыла в сторону. Что ж, пожалуй, пора и нам вниз: вот только отключу-ка я свою новую водную невидимость. А то что-то я увлекся, играя в дружбу и открытость - про те же тени рассказал, а при этом Майя своей просьбой ловко завершила разговор, так больше ничего и не выдав. И теперь думай, это она специально или на самом деле мечтала о подопытном из теневого плана.
        - Пусто,  - Олеся тем временем спустилась на самое дно.  - В тот раз я нашла тут ракушку моллюска. Кристалл основы был внутри, а сейчас ничего нет. Пойдем дальше?
        Девушка указала на один из двух лазов, ведущих в соседние пещеры.
        - Максимум, еще один зал,  - рядом начал булькать Марат.  - Я уже начал задыхаться, а жизней, если начнем их терять с обычной скоростью, хватит минут на пять.
        Вот же! И как я упустил из вида такой важный фактор, как то, что мы под водой. Нет, я ее чувствую, я думал над тем, как сражаться при отсутствии твердой почвы под ногами. Но вот необходимость дышать, почему-то совсем выпала из головы - все-таки особенности этого мира заставляют обращать меньше внимания на некоторые условности.
        - Я подстрахую, за жизни можете не волноваться. Не забывайте, что с вами лидер света,  - после этого я восполнил полоски здоровья у каждого из товарищей по отряды, и мы уже без паники поплыли дальше.
        Кстати, а ведь наше дыхание не единственная странность. Не меньше удивление вызывает и возможность разговаривать: булькать-то я мог и на земле, но вот, чтобы при этом меня понимали, это, наверно, возможно только тут. Или дело не в месте, а в нас самих? Прокачанные до фантастических высот параметры - это же не только сила и ловкость в бою, но и координация, умение мыслить… Понимать то, что хочет сказать собеседник, по одним движениям губ. Ну точно - стоило мне попробовать отвернуться и сказать фразу в сторону, как ее никто не услышал.
        - Интересно, что тут было? Вы видите эти несущие балки, туннели…  - вот где еще такое может быть, блондинка плывет по затопленному туннелю какой-то заброшенной шахты и с восторгом отзывается о красоте этого массивного сооружения.
        - Вряд ли мы когда-то это узнаем,  - в отличие от Олеси Майя совершенно не разделяла ее восторга от древней промышленной архитектуры.  - Этот мир очень древний, и люди точно не первые, кого привели сюда испытания богов. Кстати, если мама не ошиблась в расчетах, то через десять лет должна смениться привязка планеты в пространстве, или что-то там еще, и через костры сюда будут приходить люди из совсем другого мира.
        - Да, учитель говорил, что такое случается каждые триста лет,  - Марат тоже не остался в стороне, а я довольно потер руки. Все-таки эта мелочь рядом со мной еще совсем дети, куда им до опытного и пожившего на целых семь лет больше меня. Откровенность - страшное оружие.
        - Значит, двенадцать поколений,  - я ввернул фразу, показывая, что тоже участвую в разговоре.  - Но что за другие миры? Разве мы не все люди?
        - Люди,  - немного грустно улыбнулась Олеся,  - Но у некоторых родной мир немного другой. Встречалась я с одним долгожителем, так он…
        - Может быть, потом все это обсудим?  - вмешалась Майя.  - Кот, я тебе, конечно, доверяю, но, вообще, висеть здесь без возможности нормально двигаться, со спазмами в легких и падающими жизнями - это крайне сомнительное удовольствие.
        - Согласен,  - присоединился к своей напарнице Марат, да и Олеся кивнула.
        Странно, я тоже чувствую дискомфорт, но по уже давно выработавшейся в этом мире привычке просто отодвинул неприятные ощущения в сторону. Как уже не раз это делал раньше, когда через боль прокачивал параметры в начальной долине. Похоже, те тренировки дали мне даже больше, чем я думал раньше.
        - Хорошо, двигаемся дальше,  - мы заработали руками и поплыли в сторону ближайшего туннеля.
        Информацию же про другие миры я запомнил и отложил на потом. Но все же сколько же вокруг меня разных тайн? Открываешь одну, а за ней тянутся все новые и новые. Другие миры, другие люди - кажется, теперь я начинаю догадываться, почему боги с одной стороны так похожи на нас, а, с другой, так отличаются.
        В следующем зале нам встретилось сразу две акулы, и Майя уже почти отослала их подальше, когда я неожиданно обратил внимание на белое пятно на боку одной из хищниц.
        - Подожди, можешь ее не прогонять, а, наоборот, задержать?
        - Хорошо,  - Майя даже не изменила позы, а вот акула прекратила бегство и даже подплыла ко мне поближе.
        - Смотрите, ракушка у нее на боку,  - я приоткрыл створки небольшого нароста, и из них прямо мне в руки выпал небольшой прозрачный шарик.
        Малый кристалл основы
        Черт, искал высший, а нашел такую вот мелюзгу.
        - Значит, вот где они растут,  - Олеся подплыла поближе.  - А тот, что я нашла в прошлый раз, видимо просто отвалился в драке с кем-то, кто пытался пролезть в эти пещеры до нас.
        После этого мы уже не просто так плавали по соседним пещерам, а целенаправленно выискивали акул, останавливали их и подвергали досмотру.
        - А тут простой кристалл основы, уже побольше,  - закончив с более крупной рыбиной, чем те, что попадались нам обычно, Майя показала свою добычу.  - Получается, чем они больше, тем выше качество кристалла.
        - Что ж, тогда нам нужны самые внушительные местные обитатели,  - я обозначил новую цель, и поиски продолжились.
        Вот только даже средние акулы встречались не очень часто - за два часа плавания нам попалось только семь штук. Но потом мне в голову пришла светлая идея: раз в обычном море самые крупные хищники живут на глубине, а не на мелководье, то, может быть, и здесь нам стоит поиск новые провалы.
        Новая тактика довольно быстро привела к успеху. Марат заметил небольшое окно-лаз в одном из переходов, а потом, склонившись поближе, мы заметили, как в замкнутой зале кружит рыбина, раз в десять превышающая размерами всех, что мы видели до этого.
        Королева тролльих акул, уровень 1200
        Способности: регенерация, очищение, скорость, воля
        Параметры этой махины смотрелись более, чем прилично. И, что самое обидное, наша уже опробованная тактика тут же дала сбой.
        - Она, вообще, на меня не реагирует,  - обиженно протянула Майя.
        - Сто семьдесят два удара непрерывного комбо,  - выдал свои расчеты Марат. Ого, а он неплох: довольно быстро смог рассчитать, сколько связанных в серию атак потребуется, чтобы выдать урон, способный за раз отправить такую тварину на перерождение.
        - Может быть, попробуем так? Нам же нужны только ракушки с ее спины?  - Олеся попробовала подманить акулу своим мечом, чтобы потом быстрым ударом сбить нарост с ее спины.
        Вот только все пошло не по плану. Все-таки люди в воде действуют гораздо медленнее тех, кто был для нее рожден. Опущенный в пролом меч девушки просто отгрызли, а о том, чтобы попасть в ракушки на монстре и речи не шло.
        Я попробовал вместо скорости воспользоваться незаметностью, запустив в залу под нами хищную лозу. Но стоило растению опустить ниже уровня пещер, как эту плавучая челюсть моментально ее сожрала.
        - Ты там что-то говорил, про превращение в тень? Может быть, попробуем?  - Майя вспомнила наш разговор перед спуском.
        - А стоит ли?  - похоже, Марат уже встречался с представителями серого плана.  - Сейчас это просто монстр, но насколько станет сильнее после превращения?
        - Нам же не сражаться,  - Олеся напомнила о своем аргументе.  - Неважно, насколько сильна будет тень. Вряд ли ей хватит сил пробить местный камень, а вот то, что она станет медленнее это почти наверняка. И тогда просто спокойно снимем с нее ракушки, и пойдем дальше.
        В принципе, звучит разумно. Акула большая, лаз маленький. Кто бы ни занял ее место, наружу ей будет не выбраться, так что действуем. Да и, если честно, почему-то меня начала преследовать надежда, что к нам может нагрянуть кто-то разумный. Как тогда Пантера… А значит, можно будет попробовать что-то выяснить и про моего двойника. Я, конечно, многого не учитываю, но, увы, и времени у нас сейчас не так и много, чтобы разбрасываться им на что-то более конкретное и продуманное.
        Тело тени
        Я использовал свою способность и с легким волнением замер, не зная, использует ли акула сейчас очищение, или не обратит внимание на вроде бы, наоборот, усиливающую ее способность… И получилось! Рыбина продолжила кружить внизу, а мы попробовали присесть и расслабиться.
        - Долго еще?  - через пять минут Майя не выдержала и подплыла поближе к разлому, чтобы проверить результат.
        - Десять процентов, процесс идет,  - Олеся поделилась с ней наблюдениями, и младшая Лютова тяжело вздохнула, быстро рассчитав, сколько нам еще тут торчать.
        - Кот,  - неожиданно девушка не стала возвращаться на свое место, скользнула ко мне и присела рядом, склонив голову на плечо. Неужели ей удобно? Мне, если честно, не очень, но менять позу и прогонять Майю все равно не хочется.
        - Чего?  - убедившись, что девушка не собирается больше ничего говорить, я спросил сам.
        - Ничего. Просто сидим, ждем.
        И как это понять? Серьезно, что творится в голове у этой малолетней убийцы, принявшей меня за своего? И теперь уже точно не за отца…

        Глава 38. Тени

        И вот очередная странность: когда начинал думать об этом, слово «убийца» казалось чем-то грубым. А закончил - и, наоборот, как будто вызывает прилив нежности и успокоения. Так… Главное, не сильно отвлекаться, а то не услежу, забуду вылечить падающие под водой жизни, кто-нибудь умрет, и это будет довольно глупой концовкой нашего путешествия…
        - Коооот!  - сквозь бульканье воды я едва различил звуки своего имени. Кто-то отчаянно пытался кричать, но в толще воды это было сложно, а самого кричащего я не видел…
        Стоп! Что случилось? Все пространство перед глазами неожиданно заволокло туманом. Вам нанесли урон 1
        Вам нанесли урон 2
        Черт! Это же не туман - это окружающая нас вода начала испаряться, обжигая кожу - причем если с моей магической защитой я получал не такой уж и большой урон, то у остальных жизни поползли вниз с огромной скоростью. И только умение создавать сразу несколько заклинаний за раз позволило мне не дать умереть никому из нашего отряда.
        - Какая же это силища у тени, что она смогла испарить всю воду в пещерах?!
        Рядом раздался шепот Марата, и я был с ним полностью согласен. Кто бы к нам ни заявился, он силен - пространство вокруг нас все еще клубилось, будто мы очутились на дне гигантского чайника, но переполненный еще меньше минуты назад водой грот практически высох. И еще этот неизвестный знает меня!
        - Кот!
        Пар в воздухе начал рассеиваться, и мы, пусть с обваренной кожей, но все-таки живые смогли наконец-то рассмотреть, что же происходит внизу, в зале под нами. А акулы там уже не было… Мы застали самый конец трансформации, когда рыбина уже почти закончила принимать форму человека. К счастью, все еще достаточно крупного, чтобы пролезть через разделяющую нас дыру. Но кто же это к нам пожаловал?
        Воплощенная тень, уровень 600
        - Не узнаешь меня?  - уродливое лицо без носа и с непропорционально крупными глазами посмотрело прямо с мою сторону.  - Убийца и трус!
        А вот это я уже точно слышал.
        - Пантера?  - я высказал свое предположение, и существо под нами расплылось в улыбке.
        - Да, я же обещала, что тебе так просто от меня не избавиться! И пусть мы пока разделены, не думай, что тебя это спасет!
        Огромный кулак врезался в разделяющую нас стену, от высвобожденной мощи, казалось, задрожала вся пещера, но к неудовольствию Пантеры разрушаться ничего и не подумало. Это, конечно, хорошо, но долго тут задерживаться все же не стоит. Вообще, я бы уже давно дал команду делать ноги, вот только ракушки, оставшиеся даже на измененном теле, притягивают взгляд. А тут еще Майя подчинила себе небольшого крабика и отправила его вниз… Будь там, как и раньше, просто акула, членистоногого мародера уже бы сожрали. А вот Пантера на такие мелочи просто не обращает внимания, так что подождем.
        - Кто это?  - спросила Олеся.
        Если Майя занялась делом, а Марат потерялся, то блондинка просто наблюдала за всем с искренним интересом. И ведь ей ни капли не страшно… Даже завидую этому немного.
        - Высшая тень, Пантера,  - я представил свою старую знакомую.  - Хочет убить меня за то, что смог победить ее друга.
        - Смог победить? Ты нарушил условия договора! А что ты сделал со своим двойником?  - ну вот, мне еще и это припомнили.  - А насчет твоего убийства… Это вовсе не обязательно, раз ты пока укрыт от меня, можно действовать и не такими грубыми методами. Знаешь, кто это?
        Малый дух истины
        Рука Пантеры-великанши держала за горло маленький, светлый и пушистый комочек. Выглядит беззащитно и не особо опасно. Что же она задумала?
        - Против таких как ты это одно из самых действенных оружий,  - ну да, истина против обмана, звучит логично.
        А раз Пантера подготовилась, пожалуй, будет лучше пока отступить. Не будет же она тут сидеть вечно - вернемся в подземелья, скажем, через часик-другой. Если тень уйдет, можно будет без проблем обобрать ракушки с ее временного тела, ну а нет - так, вполне возможно, тут есть и другие залы нижнего уровня. И сейчас без воды мы легко сможем справиться с их обитателями.
        - Отступаем,  - я сказал это еле слышно, но тень все равно обо всем догадалась.
        - Не так быстро,  - по взмаху ее руки выходы из нашего зала по окружности перегородила серая стена. Жаль, что она не двигается, а то можно было бы сбежать тем же методом, как от Хангерса…  - Это дуэльный купол, его крайне непросто пробить, так что на ближайшие десять минут вы мои.
        - Она же нас сейчас вот так издалека всех и прибьет!  - Марат начал отступать в поисках хоть какого-то укрытия.
        - Не волнуйся,  - заговорила Пантера. Похоже, слова ученика Городова, как и мои, тоже не ускользнули от ее чуткого слуха,  - я смогу добиться своих целей и не такими варварскими методами.
        Только я подумал, что будь у тени такая возможность, она бы уже давно ею воспользовалась, как та перешла к выполнению своей угрозы. Сжатый в ее руках дух завизжал - дико, истошно и очень испуганно, а потом растаял в воздухе, превратившись в облачко пепла, которое Пантера тут же к нам и закинула.
        - Надо было сразу прикрыть лаз,  - недовольно буркнула Олеся.
        Майя промолчала, продолжая подводить к цели подчинённого ею краба, ну а мы с Маратом сосредоточились на изучении повешенного на нас эффекта.
        Касание истины
        Вы можете говорить только правду, вы не можете скрывать ее с помощью прямого обмана, недоговоренностей или даже ухода от ответов
        Длительность 10 минут
        Что же Пантера задумала? Повесила проклятье, которое заставит нас рассказать что угодно - но зачем? Хочет, чтобы я выдал свою тайну про дар магии? Или пытается рассорить? Нет, от подобного подарка точно стоит избавляться как можно скорее.
        Очищение
        Не работает! Пробую то же самое, но с вложением сразу двух очков истинного обмана, и опять ничего.
        - Можешь не стараться,  - Пантера пару раз хохотнула.  - Посмертное проклятье духов, его невозможно снять… Впрочем, можешь еще попытаться. Чем больше ты стараешься, тем мне приятнее. Вот только итог все равно будет один.
        - Чего ты хочешь?  - убедившись, что новых идей у меня нет, я решил вернуться к переговорам. Что бы Пантера ни задумала, будет не лишним дать ей высказаться и потратить хоть немного времени существования сдерживающего нас купола. Тем более, Пантера ведь тоже под влиянием «касания истины».
        - Ну, уж точно не убить тебя,  - первой же своей фразой тень смогла меня удивить.  - Сначала да, очень хотелось, но после пары неудачных попыток я задумалась, будет ли это достаточным для тебя наказанием. И нет, смерть - это слишком просто! Ты отнял у меня Ли, ты предал своего двойника - я отниму у тебя твоих союзников. Покажу им, как ты к ним на самом деле относишься, как вы все друг к другу относитесь. И посмотрим, сможете ли вы после этого быть вместе… Так расскажите мне правду! Что вы на самом деле думаете о друг о друге?
        - Майя должна будет стать моим якорем на случай смерти, Олеся умрет во имя цели учителя как одна из соперниц, Кот умрет просто потому, что я так хочу,  - Марат по очереди указал на каждого из нас и, выговорившись, немного расслабленно рухнул на пол.
        Вот дурак. Ясно же, что распыленный в воздухе дух не позволит соврать, так зачем говорить кратко, выставляя себя подлецом и идиотом, не попытавшись хоть как-то обосновать свои слова. Или дело тут не только в нем… Я неожиданно понял, что сам начинаю говорить, и при этом как-то особо контролировать то, что из меня вырывалось, не удавалось.
        - Марат, ты придурок. Да, твой учитель очень сильный жнец, но ты сам почему-то так и не научился подобающе вести себя с теми, кто равен тебе или даже превосходит в силе. По отношению к такому человеку как ты я испытываю разочарование и легкую осторожность. В будущем ты можешь исправить эти недостатки. И, возможно, правильнее будет избавиться от потенциального противника прямо сейчас…  - я закончил с Маратом и тот побледнел.
        Да уж, одно дело, когда тебе на эмоциях говорят про «ненависть», и совсем другое дело, когда вот так вот спокойно объясняют на пальцах, почему тебя все-таки стоит убить. Заодно я немного разобрался в том, как работает «касание истины»: слова я контролировать не могу, но вот сформировать желание продолжать делиться своими мыслями, тем самым выкладывая все больше и больше - это пожалуйста. Ладно, посмотрим, как пойдет дальше, но пока вроде ничего страшного не произошло.
        - Олеся, я украл часть твоей души с помощью подаренного артефакта,  - ну вот, сразу сглазил!  - Я использовал твои силы, я боюсь их и радуюсь, что ты до конца не знаешь их предела. Мне кажется, что ты союзница бога обмана, и я ревную, считая, что ты можешь оказаться для него ценнее, чем я.
        - А-ха-ха!  - снизу донесся довольный смех Пантеры, она явно довольна тем, что я рассказал про свою напарницу, а ведь впереди еще и очередь Майи.
        Что же я скажу младшей Лютовой? Может быть, попробовать сократить речь по максимуму? Да, будет выглядеть жалко, но при этом лучше, чем то, что я выдал Олесе. Блондинка до сих пор на меня так странно смотрит, чувствую, как бы после такого наш союз не подошел к концу.
        - Майя,  - и почему мне кажется, что после начала моей речи я вижу в глазах девушки еле заметные слезы?  - Я хотел использовать тебя, чтобы найти способ защитить свою личность. Я хотел украсть часть тебя, чтобы контролировать на случай, если все пойдет не так…
        Вот же черт, слушаю себя и ощущаю самой настоящей сволочью. Неужели это все, что есть у меня внутри? Но почему тогда, когда я продумывал все эти планы у себя в голове, они не казались настолько беспринципными? И ведь это я еще, похоже, не закончил. Неужели там, внутри меня, не найдется других слов?
        - Я восхищаюсь твоей силой и я верю, что именно она поможет мне сохранить себя. Я хочу помочь тебе стать по-настоящему сильнее и верю в мощь нашего союза. А еще я много думал о той ночи в нашу первую встречу.
        Ну вот, выдал так выдал, все собрал, хотя нельзя не отметить, что получилось гораздо лучше, чем про Олесю. Я что, на самом деле так хорошо отношусь к Майе? Или в случае с блондинкой я просто слишком рано испугался и остановился? Впрочем, я, наверно, все равно рад, что так получилось: если бы не дух истины, когда бы еще я смог это сформулировать.
        - Марат, ты просто инструмент. Ты не можешь выстоять перед моей силой, а такие слабаки ничего не стоят,  - а вот и Майя начала говорить, и тут же перепало ученику Городова.  - Олеся, ты мне очень и очень не нравишься. Я признаю твою силу, я знаю, кем ты в итоге можешь стать, но находиться рядом с тобой, возможная королева теней, мне тяжело…
        Вот так поворот. Значит, визуализация - это не просто сила, она еще и открывает дорогу к королевской власти. То-то Пантера замолчала, явно не такого она ожидала.
        - Кот… Вася…  - а вот и моя очередь. Внутри все сжалось в ожидании того, что же я сейчас услышу.  - Сила - она важна, но если я смогу стать по-настоящему свободной, то сосредоточусь на том, что еще важнее. Ты - самый важный человек для меня в этом мире.
        Я стоял, слушал эти слова и тонул в ее глазах. Внутри же билась только одна мысль: а может ли мастер пси-силы обойти действие духа истины?..
        - Ты тоже для меня очень важна…  - я не удержался, чтобы не прошептать ответ.
        - Ну что ж, теперь моя очередь,  - рядом прозвучал резкий и раздраженный голос Олеси.  - Начнем с влюбленных голубков. Кот, к счастью, теперь я больше не испытываю иллюзий по поводу наших отношений и той ночи.
        Майя тут же недовольно поморщилась, но промолчала, а блондинка тем временем продолжила.
        - Я хотела, чтобы ты стал моим настоящим союзником, думала, что ты, после того, как спас мне жизнь, станешь тем единственным, кому можно доверять. Но ты такой же, как все… Использовал меня и собирался бросить ради этой девчушки!
        Мне очень хотелось что-то сказать, но как до этого «касание истины» заставляло меня говорить, так сейчас оно же мешало прервать чужую исповедь.
        - Теперь ты мой враг,  - Олеся, похоже, перешла к главному.  - Майя, ты тоже мой враг. Марат… Я считала, что ты случайная пешка, попавшаяся мне на пути, но сейчас у тебя есть шанс стать моим королем. Бросай эту недоделанную жницу, становись моим напарником, и вместе мы дойдем до Сердца мира. Уж поверь, я смогу открыть дорогу.
        - Я согласен,  - ученик Городова моментально все понял и не стал отказываться от выпавшего ему шанса.
        - Я тоже, а то развели сопли. Хорошо, что хоть одна смогла все понять,  - неожиданно сказала Пантера, затем повисла буквально секундная пауза, и сдерживающая нас пелена прыгнула вперед, отрезая Олесю с Маратом от нас с Майей. Похоже, составы наших отрядов только что поменялись… А мой шанс прикоснуться к тайне Бо теперь от меня уплывает вместе с бывшей напарницей.
        - А эта девчонка ничего,  - Пантера определенно имела в виду бросившую меня Олесю.  - Запомни, благодаря кому она от тебя отказалась.
        Тень довольно захохотала, а потом ее тело превратилось в чистое пламя, заполнившее всю нижнюю залу. Она смогла лишить меня одного из союзников (причем не просто лишить, а превратить во врага) и теперь, похоже, не видела смысла задерживаться в обычном мире.
        - И что дальше?  - я смотрел, как внизу бушует огонь, а сдерживающие нас стены начали становиться все прозрачнее. Было видно: еще немного, и они окончательно пропадут.  - Может быть, догоним тех двоих и попробуем поговорить?
        Если честно, я сам был немного в шоке от своего предложения. Вернее, от того, что за ним стоит: я ведь хочу вернуть не шанс докопаться до тайны бога обмана, а прежде всего саму девушку. Неужели я настолько жалею о потере Олеси?
        - А оно нам надо?  - Майя показала вскочившего на ее руки краба, все-таки успевшего вытащить из нижней залы так необходимый мне высший кристалл основы.  - Может быть, лучше займемся тем, что действительно важно?
        Может быть… А девушка тем временем подошла ко мне и крепко обняла, заставляя все лишние мысли исчезнуть без следа.

        Глава 39. Замки

        Поцелуй, руки скользят дальше… А потом оказалось, что можно не обращать внимание ни на запах поджаренных и уже начавших попахивать акул, ни на бушующее под ногами пламя, ни на капли, падающие с потолка прямо на голую спину.
        - Будь тут мой плащ, нам было бы удобнее. Он был такой мягкий и воду не пропускал,  - мы закончили уже минут пять назад, а теперь просто лежали, греясь на теплых от пожара камнях и смотря друг на друга.
        - Ты же знаешь про личности и души,  - я провел пальцем по животу девушки. Какой он мягкий и немного бархатистый.  - Этот плащ забирал у тебя десять процентов, их не вернуть. Но давать еще и за собой следить - оно того не стоит…
        - Да, это лишнее,  - согласилась Майя, и мы опять замолчали. Хочется столько всего спросить, но дух истины уже развеялся в воздухе, и, наверно, будет лучше помолчать.
        - Может быть, Олеся с Маратом еще не далеко ушли?  - я уже говорил, что их можно догнать и попробовать убедить вернуться, но в тот раз Майя меня остановила.
        Сейчас же, даже несмотря на все, что мы только что вытворяли, я не могу избавиться от мыслей о блондинке… А ведь она, получается, на самом деле мне верила. Да, ее, вполне вероятно, вели, но сама-то Олеся была на моей стороне. И почему меня это так задевает?
        - Может быть…  - в отличие от меня Майя к нашим бывшим попутчикам никакого интереса не проявляла.  - В любом случае, рядом с Сердцем мира еще все встретимся. Если они, конечно, не умрут… Так что насчет помощи мне со снятием замка?
        Майя напомнила мне, ради чего мы сюда пришли.
        Я, конечно, хотел собрать в этом подземелье побольше высших кристаллов, но увы, после экспромта Пантеры нам достался только один. Да и с ним-то, по правде говоря, повезло.
        - Сейчас идем в другое особое подземелье, я создаю для тебя артефакт, что позволит скопировать способности Полины, а потом уже пойдем на встречу к ней.
        - В той гробнице есть что-то важное для твоей задумки?  - неожиданно спросила Майя.  - Если Олеся об этом знает, я бы тогда предложила поторопиться. Она на тебя явно злится и наверняка не упустит шанса отыграться, утащив скрытую там вещь.
        А ведь Майя, пожалуй, права. Олесе хватит и ума, и злости для такой вот небольшой мести, а без книги «копии» мои планы могут быть серьезно нарушены. И я быстро принялся одеваться, последовав примеру еще раньше поднявшейся на ноги девушки.
        - Быстрее,  - часть своей брони и украшения Майя надевала уже на ходу, уверенно направляясь в сторону выхода.
        Все-таки она всегда была лидером, вот и сейчас, может быть, даже бессознательно пытается проявить себя и занять главенствующее положение в нашей паре. Не станет ли это проблемой в итоге? Как и тот артефакт, что я хочу ей дать. Изначально я планировал, что возможность потерять часть себя заставит девушку согласиться с моими доводами и вернуть его сразу после завершения операции с Полиной. Но сейчас я почему-то в этом уже и не так уверен.
        Впрочем, на самый крайний случай можно будет использовать вариант с хрупкостью. Я когда-то разработал эту технологию при зачаровании оружия: она позволяла мечам и кинжалам отражать урон в сторону того, кто его наносил, но при этом сам предмет разрушался. Так же можно поступить и здесь: добавив хрупкости, я смогу гарантировать, что больше пары использований созданный мной новый рог не проживет. А потом, уверен, я найду еще кристаллы, и можно будет сделать постоянную копию способности уже только для себя.
        Когда мы с Майей выбрались наружу, Олеси с Маратом уже не было. И куда они ушли, было тоже непонятно. Впрочем, даже если моя новая напарница окажется права, и эти двое решат помешать моему плану с книгой, вряд ли у них что-то получится. Зелье Карика из моих личных запасов позволит нам опередить кого угодно… Хотя у той же Олеси небольшие резервы алхимии тоже были, так что как бы этой предосторожности не оказалось мало… А, может быть, учитывая, что мы будем двигаться в сторону выхода с полосы испытаний, а потому вряд ли случайные свидетели (если и будут) увидят в нас конкурентов, попробовать полетать?
        - Майя, проверь, чтобы рядом никого не было.
        Отправив девушку на короткую разведку, я призвал для начала хищную лозу, выложив с ее помощью на земле гигантский треугольник с основанием около четырех метров. Да, пожалуй, такого размаха крыльев нам хватит. Потом в ход пошли пара плащей из моих запасов (еще со времен квартала света), чтобы накрыть все это сверху. В итоге получилась хлипкая, готовая развалиться при первом же касании конструкция, но хочется верить, что этого будет достаточно.
        Призвав духа обмана, я отменил превращение в птицу и указал в качестве цели мою поделку. И сработало - дух скопировал именно то, что мне надо. Ребра жесткости, ткань между ними. При этом - не разорваться же моему питомцу - ничего уже не разваливалось и выглядело очень даже цельно и надежно.
        - Никого нет. Я, правда, нашла следы, скорее всего, оставленные нашей парочкой, и они вели в сторону первой полосы испытаний,  - Майя вернулась, найдя подтверждение нашим опасениям.  - И что это такое?
        А вот она и заметила мое творение.
        - Дельтаплан,  - я поднял созданную мной конструкцию и стал накрепко привязывать к нему плащ, что послужит для нас ложем.  - Сейчас сядешь мне на спину, поднимемся повыше, а дальше останется только не ошибиться с направлением и не разбиться.
        Я указал на идущий из гробницы поток раскаленного воздуха: устремляясь вверх, он легко подхватит дельтаплан и поможет набрать высоту. Все-таки полеты на кустарном аналоге воздушного шара, как я делал раньше - это одно, а тут я прямо чувствую себя изобретателем.
        - Может быть, я просто рядом с тобой лягу?  - предложила Майя.
        - Тогда у нас одна сторона будет перевешивать,  - пришлось было объяснять, к чему все сложности, но девушка и так поняла с полуслова и, больше уже ничего не слушая, запрыгнула мне за спину и прижалась всем своим телом.
        - Не потеряй меня,  - как двусмысленно звучит эта ее фраза.
        - Не потеряю.
        Придерживая девушку и наше средство передвижения, я подошел к вырывающемуся из-под земли воздушному потоку. Мгновение казалось, что его силы не хватит, чтобы поднять нас, но вот воздух подхватил дельтаплан, и мы уже в десятке метров над землей. Два десятка, три… Какое же все маленькое внизу.
        - До чего же это круто!  - Майя не выдержала и закричала во весь голос.
        К счастью, тут так ревет ветер, что нас все равно никто не услышит. А мне надо бы начинать думать, как направить полет в нужную сторону. Набор высоты как раз закончился, и мы сначала по широкой дуге развернулись, а потом, все больше и больше набирая скорость, понеслись вперед.
        - С земли все кажется таким большим и опасным, а здесь - мир как будто на ладони. И все страхи уходят в сторону,  - не сразу до меня дошло, что мы с девушкой не обсуждаем какое-то сражение, не придумываем хитрый план, не пытаемся друг друга обмануть, а просто-напросто любуемся видом и болтаем ни о чем.
        Как же это странно. И как же мне этого не хватало: несмотря на напряженное как струна тело, направляющее наш полет в нужном направлении, я просто отдыхал. По-настоящему. Как будто бы я перезапустил свой организм и прояснил перезагруженные мозги. Или дело не в этих эмоциях, а в только что полученном сообщении?
        Уровень пси-метки повышен до легендарного
        Лимит всех характеристик повышен на 500
        Лимит уровня повышен до 500
        Полнота информации по блокам - 100 %
        Скрытые паттерны - доступны
        Жизненные установки - доступны
        Разблокирован навык «Подчинение»
        Ваши установки могут быть выставлены в качестве приоритетных или безоговорочных
        Разблокирован навык «Скрытая установка»
        Вы можете добавлять паттерны, которые не смогут заметить ни сам объект, ни те, кто слабее вас
        Быстро доведя свои параметры до максимума, я постарался оценить, что же в итоге дала мне эта метка, к которой раньше я так стремился. Да, я могу теперь не то чтобы манипулировать, а просто-напросто управлять простыми людьми, как мне вздумается. Вот только какой это имеет смысл с противниками того уровня, с которыми я связался? Уверен, что на сильных врагов большая часть новых сил просто не сработает, иначе бы этим миром уже давно правила Лютова. Да взять ту же Майю - я до сих пор так и не могу ее считать…
        Кстати, а ведь в рамках изначального плана была идея добавить ей что-то вроде закладки на верность. Так теперь нет никаких гарантий, что это ничего не испортит, да и просто не хочется. После использования Пантерой духа истины и того, как я потерял Олесю, внутри как будто что-то изменилось.
        - Аккуратнее!  - я немного отвлекся, и наш полет стал уж больно крутым, заставив Майю предупредительно крикнуть.
        И действительно было опасно, хотя и стремительность полета при этом существенно подросла. Тут я поймал восходящий поток и решил набрать немного высоты, заодно прикидывая, с какой же скоростью мы летим. Если свой бег под зельем Карика я оценивал примерно в тридцать километров в час, то сейчас, судя по тому, как быстро несется наша тень по земле, скорость будет минимум раза в два выше. А то и больше.
        Стоп! В голову неожиданно пришла еще одна идея. В тот раз, когда я повысил метку бога, я мог отследить всех, кто обещал быть моим последователем - неужели чего-то подобного нет в режиме пси-силы? Нет, в списке способностей такой навык точно отсутствует, но это не помешало мне в похожей ситуации использовать карту, подсмотрев, как именно ее вызывать, у Ласата. Может быть, так и здесь?
        Я попытался вспомнить, каким образом работал поиск последователей в метке бога, а потом попробовал повторить, представляя, как внизу сквозь деревья несется Олеся, поглощенная мыслью о мести мне. И получилось! Не режим слежки, конечно, но несколько последовательных образов пронеслись в голове, подтверждая теорию. Вот только продолжать эксперименты будет лучше на поверхности без риска убиться. Тем более что мы почти уже на месте.
        Заметив с высоты нужное ущелье, я направил наш дельтаплан к нему, а потом, прикинув, что уже навострился управлять этими крыльями, даже сделал небольшой круг, взял курс на вход в гробницу и посадил нас прямо туда.
        - Вот это да!  - Майя хлопнула меня по спине и исполнила что-то вроде танца.  - Официально заявляю: наше первое свидание просто огонь!
        А она ведь совсем расслабилась. Или делает вид, что полностью доверяет… Чертов мир, ни в чем нельзя быть уверенным на сто процентов.
        - Мне тоже понравилось,  - улыбаюсь в ответ.  - Только, прежде чем пойдем вниз, давай подождем пару минут, хочу кое-что проверить.
        Девушка кивнула, а я, воспользовавшись выпавшей паузой, опять потянулся к людям, отмеченным моими пси-установками. Олеся все так же бежит - наивная и, как ни странно, честная девушка, верит, что сможет меня обогнать. А кто тут есть еще? Я же добавлял новые паттерны половине своей армии… Смогу ли я до них дотянуться?
        На этот раз я не помнил имен, у меня не было конкретных образов, на которые можно ориентироваться, но я помнил, что добавлял людям мысли о предательстве, и постарался найти именно их. И у меня получилось! Сначала я как будто снова оказался в небе, только летел на этот раз с такой скоростью, что мир внизу смазался в единое разноцветное пятно. А потом перед глазами начали проноситься все новые и новые картины.
        Вот мои добровольцы-«предатели» тихо-мирно идут с войском Лысого, а вот они, воспользовавшись тем, что армия встала на постой, устроили пожар, сжигая все припасы. Хотя это не все делали, только двое… Еще десяток, пользуясь паникой, начали убивать всех вокруг… Ну вот, их разоблачили и начали методично уничтожать… Но что это? Один из главных помощников наводящего порядок генерала тоже один из моих людей. Сначала он указывал на настоящих виновников, но потом стал все больше и больше обвинять обычных солдат. Те пытались оправдаться, но машина репрессий уже была запущена. И хаос с каждой секундой все нарастал и нарастал. А самого императора, похоже, не было на месте, чтобы все это остановить.
        А вот и Селин… Глава магов, как мне казалось, после получения руны отправился в долину испытаний отвлекать внимание жнецов. Но, судя по всему, он успел в процессе передумать и влиться в ряды императорского войска. Причем сейчас в прокручивающемся перед взглядом калейдоскопе картинок он не просто по мелочи делал пакости, а подошел к этому процессу со всей серьезностью. Пока все носились, он сидел и держал над одним из потерявших сознание тел выданную мной способность тени… А потом…
        - Мясо!
        Она пробудилась! Не знаю, кто именно из высших теней, а там явно был кто-то из них, решил заглянуть на огонек, но после этого воинства императора просто не стало. А я понял, откуда заполучил столько энергии, что мне хватило для поднятия метки до самой вершины.
        Вот что значит поставить правильную цель, которая понятна людям. Ради нее они горы свернут.

        Глава 40. Аркадия

        Я смотрел, как воплощенная тень носилась среди воинов армии императора, но сам при этом думал кое о чем другом. Я довел пси-метку до легендарного уровня, но при этом мои силы точно не равны возможностям Лютовых. Пара способностей, ничего серьезного. И при этом о тех вызывающих зависть вещах, что я видел в их исполнении, мне остается только мечтать. Это первое, а второе - моя маска. В прошлый раз, когда я поднимал до максимума метку бога, я ведь даже не успел посмотреть, что же она дает. Сейчас у меня есть легендарная метка пси. Может быть, она как-то повлияет на эту мою способность?
        Метка бога обычного уровня, способности маски ослаблены в 10 раз
        Ну, кто бы сомневался! Впрочем, небольшую поблажку в использовании своих сил я все-таки получил.
        Добавлен режим форсажа, маска активируется на 100 %
        Длительность 10 секунд, откат 24 часа
        Развитие: +1 секунда за полное использование
        Похоже на насмешку. Я всегда считал, что моя маска лучше, потому что в отличие от всех остальных она работает всегда. А тут - ирония судьбы!  - на постоянной основе я могу использовать лишь малую часть ее силы, а для полной будут те же жалкие секунды. Вернее, у обычных воинов в максимальном режиме времени даже больше, там счет идет на минуты… Да и улучшить при заявленной прогрессии этот навык будет непросто: одна секунда прироста длительности в день - это шесть минут за год? Впрочем, чего это я… В моем случае все решится гораздо раньше. А сейчас как минимум у меня появилась возможность проверить в деле свою защиту такой, какой она должна быть в идеале.
        Маска
        Вокруг меня взметнулись полы черного плаща, прикрывшего тело со всех сторон. Приятно, сразу чувствую себя в безопасности, отгороженным от внешнего мира.
        - Майя, проверь мою защиту,  - обратившись к стоящей рядом девушке, я продолжил следить за таймером способности.
        Скоро полночь, так что ничего страшного, если я потрачу даже все десять секунд маски - отсчет начнется заново, и я все верну, даже с прибытком. Но зато если получится, то вот он способ все упростить. Я на мгновение представил, как все могло бы быть. Майя говорит «да твоя защита сознания теперь удержит даже Карика!», я поглощаю оставшееся тело бога, и все ограничения с маски окончательно спадают, возводя вокруг моей личности непреодолимый барьер.
        - Ого,  - первые же слова девушки заставили меня подобраться. Неужели в кои-то веки моя задумка сработала?  - Сознание полностью прикрыто, но увы… Если ты хочешь защиты личности, то тут нужно работать немного на другом уровне. Да и маска твоя - это же не навсегда.
        Ну вот, реальность не замедлила нанести ответный удар.
        - На всякий случай пробую заранее разные варианты увеличения защиты, маска позволяет ее усилить,  - я постарался хоть немного сохранить лицо.
        Впрочем, а не плевать ли мне на условности? Я на секунду задумался, а потом понял, что ответ тут может быть только один. Да.
        - Майя,  - как же я не люблю вопросы, раскрывающие мое полное непонимание происходящего…  - Моя пси-метка достигла легендарного класса, но до твоего уровня мне еще далеко. В чем тут дело?
        Вот сейчас как скажут мне, что сначала нужно убить бога… Так вот я, если что, уже и убивал! Того же Ласата, пусть тот только начал возрождаться, или те поглощенные тела…
        - Не могу сказать,  - девушка только расстроенно пожала плечами.  - Запрет на развитие мне даже обсуждать такие вещи запрещает… Разве что… ты слышал когда-нибудь об Аркадии?
        - Нет.
        И мы опять замолчали. Похоже, все что могла, Майя мне сказала. И что или кто скрывается за этим именем или названием, мне пока не узнать… Что ж, если дело со снятием печатей с Майи провалится, у меня останется хотя бы эта ниточка. Внутри появилось чувство благодарности, тут же заставившее задуматься об еще одной интересной возможности.
        Сначала мелькнула мысль, что можно было бы сделать для Майи рог истинного зрения, попросить ее проверить свои гейсы, а потом попробовать снять. Да, чертова Олеся сбежала, лишив меня тайны Бо, но так, может быть, здесь я смогу отыграться? Впрочем - давать человеку, который способен копаться у тебя в голове, инструменты, от которых у тебя самого нет защиты… Если та же Олеся смогла улучшить свои навыки благодаря взору, то что сможет Майя? Нет, я вроде бы и доверяю девушке, но так рисковать не готов.
        А вот с себя гейсы можно будет попробовать снять… Не сейчас, а когда накопится побольше обмана - я же запомнил, сколько его должно было уйти на мою бывшую напарницу - как один из вариантов на крайний случай стоит запомнить.
        - Идем дальше?  - Майя первая из нас прекратила копаться в своих мыслях и решила перейти к действиям.
        - Подожди меня здесь, хочу там кое-что разрушить,  - сначала я просто хотел спуститься вниз с девушкой, но сейчас подумал, что, наверно, не стоит ее искушать возможностью заполучить не просто кристалл со способностью, как я хочу сделать, а саму книгу.
        - Хорошо,  - к счастью, Майя не стала спорить… Может быть, и вправду между нами что-то есть?
        Один-единственный раз оглянувшись назад, я увидел, как девушка присела у стены в ожидании моего возвращения - маленькое светлое пятно на огромном черном фоне. Ладно, не буду терять время. Лестница, зал с таинственным фолиантом… Я хотел уже было достать свою руну, чтобы вытащить книгу для копирования, но передумал. Еще активируется защита, а оно мне надо? Будет лучше попробовать для начала «записать» новый навык прямо сквозь каменную колонну, внутри которой скрыт дар Бо. Тем более что дырка, проделанная Олесей, никуда не делась.
        Похититель душ
        Вы создали рог обмана
        Создает копию используемых противником сил. Копирование возможно только во время атаки носителя
        Значит, для срабатывания нужно еще, чтобы на меня, вернее, на Майю, напали. Впрочем, довести Полину до нужной кондиции, думаю, будет не так уж и сложно. А пока надо бы замести следы. Да, я не стал звать сюда младшую Лютову, чтобы та не забрала себе книгу, но что остановит от этого Олесю, когда она сюда доберется? И отдаст она наследие Бо тому же Марату… Да это как метать бисер перед свиньями, но, когда ты горишь жаждой мести, средства не выбирают.
        Конус холода
        А вот и основа моего плана по обеспечению безопасности гробницы. Я поднялся на пару пролетов лестницы вверх и принялся использовать заклинание во все стороны, стараясь, чтобы лед пробрался как можно дальше вглубь стен, особенно со стороны, выходящей на ущелье.
        Поток пламени
        Через пару минут я сменил тактику. Растапливая попавший внутрь каменных стен лед, я надеялся, что получившаяся в итоге вода пройдет немного дальше, начав скапливаться в естественных пустотах. Потом опять лед и снова пламя - лед и пламя. Все больше и больше льда вокруг: он уже начал намерзать на стенах, дыхание стало видно невооруженным взглядом, а потом мой план все-таки сработал. Земля вокруг задрожала, резко качнулась вниз, а я со всех ног бросился к выходу.
        То, что каждый год разрушало тысячи километров дорог в старом мире, в данном случае оказалось весьма кстати. Созданная, а потом замороженная мной в толще камня вода при превращении в лед расширилась, и этого оказалось достаточно, чтобы кусок породы с гробницей начал отваливаться. Сначала я просто хотел обвалить проход, но в итоге получилось даже лучше.
        - Держись за меня!
        Я как раз добежал до выхода, подхватил Майю, запрыгнул на созданный из духа обмана дельтаплан, когда скала под нами еще раз дрогнула и огромный ее осколок прямо вместе с гробницей Бо отвалился и полетел вниз. Впрочем, думаю, там внутри все достаточно прочное, чтобы не пострадать даже в такой ситуации, ну а Олеся со своим новым напарником теперь гарантированно не доберется до книги «копии».
        Пару минут пришлось покрутиться в воздухе, пока я не поймал восходящий поток и не вытащил нас с Майей на поверхность.
        - Ну, ты и даешь!  - как только мы оказались на твердой земле, девушка с восторгом указала на все еще клубящееся на дне ущелья облако пыли.  - А я-то еще думала, что же ты там такого хочешь разрушить. Но, честно скажу, такого не ожидала! Ты как этот, демон разрушения настоящий, во!
        Майя исполнила довольное па, а я осторожно поинтересовался:
        - А демоны существуют?  - а то рог у меня с таким названием был, сейчас вот опять их упомянули. Может быть, я чего-то не знаю?
        - Не смеши меня,  - тут Майя согнулась уже от настоящего хохота.  - Это просто из маминых сказок… Кстати, а как мы ее найдем и что будем делать дальше?
        - Для начала держи,  - я протянул девушке созданный рог обмана. Майя пока ведет себя вполне адекватно, так что не думаю, что имеет смысл делать его разрушаемым и придумывать тем самым для себя лишние трудности в будущем.
        - Способность копии? Работает в бою,  - девушка быстро просмотрела описание переданного ей артефакта.  - Причем создал его не кто-нибудь, а ты сам. Не хочешь мне ничего рассказать?
        - Хочу. Не все, конечно,  - я сразу предупредил Майю, что не буду спешить, пока и она сама не сможет ответить мне полной откровенностью.  - Итак, что мы будем использовать ты увидела. Как я его создал - мой секрет. Но кое-что ты должна понять сразу: применение этой штуки передает мне часть твоей личности и помогает отслеживать, где ты находишься. В общем, приятного мало, так что рассчитываю, что после того, как мы закончим, ты мне этот рог вернешь.
        - Хорошо,  - и опять, как в пещере перед спуском, я думал, что придется убеждать, а девушка взяла и сразу согласилась.  - После одного-двух раз ничего же не произойдет?
        - Нет.
        - Тогда можешь опять на секунду призвать свою маску.
        Честно говоря, я не понял, что именно Майя задумала, плюс, наверное, мое расслабившееся состояние - только этим и можно объяснить, почему я пошел ей навстречу. А девушка, только увидев вновь появившийся вокруг меня плащ, тут же нанесла удар кулаком.
        Вы блокировали атаку
        Активирована пассивная способность маски, малое отражение урона
        Вы нанесли урон 1
        Вот оно что. Похоже, у сильных масок тоже есть незадокументированные свойства, и Майя решила воспользоваться этим. Цель понятна - хочет скопировать меня и изучить, вот только, боюсь, ее будет ждать сюрприз.
        - Копия!  - как я и думал, она все-таки спровоцировала мою защиту ее атаковать и воспользовалась этим для активации артефакта.
        Способность «Копия» неприменима к вам как к создателю рога обмана
        Ну, вот и все. Обиженное лицо девушки в этот момент смотрелось просто бесценно, а для меня будет уроком, что доверять нельзя даже тем, кому хочется. Вернее, особенно таким людям.
        - Мне считать это пожеланием расторгнуть наш союз?  - я пристально посмотрел на девушку, пытаясь понять, что же ей двигало помимо исследовательского интереса.
        - Нет, конечно. Просто я не могу тебя понять, а тут такая возможность. Прости, надо было тебя предупредить,  - Майя подошла поближе и снизу-вверх уставилась на меня своими огромными глазищами.  - Хочешь, я прямо сейчас верну тебе этот рог?.. Он мне не нужен…
        И она на самом деле сунула мой артефакт обмана обратно мне в руку. Как будто это что-то изменит. Впрочем, надо просто принять, что передо мной не тот человек, ради которого обязательно выбирать, моя она женщина или нет. Надо смотреть на нее всего лишь как на инструмент, что позволит добиться нужных целей.
        Правильный выбор. Женщины того не стоят.
        Ну вот, опять определенно чужая мысль - может быть, все же не спешить с выводами? Наверно… А вот с чем стоит поспешить, так это с поиском Полины - чем быстрее я перестану зависеть от Лютовых и прикрою свою личность, тем мне будет спокойнее.
        - Хорошо, пойдем,  - артефакт я вложил девушке обратно в руку. Все равно на меня его силы не действуют, перед встречей с жницей его снова нужно будет выдавать, так какой смысл сейчас что-то отбирать и возводить между нами стену из подозрений?  - Но, может быть, пока мы идем к дальней полосе прямо перед Сердцем мира…
        - Мама там?
        - Да, именно,  - я вспомнил карту Ласата. Потом проверю поточнее, а пока вряд ли что-то существенно изменилось.  - Так вот, пока мы в пути, может быть, ответишь на другие мои вопросы, не связанные с пси-силой?
        - Если смогу!  - Майя все это время вглядывалась мне в лицо, пытаясь, видимо, понять, к чему приведет ее выходка, и мое желание просто поговорить ее явно успокоило.
        - Давай тогда обсудим теневых двойников,  - из памяти все не уходила недосказанность нашей так неожиданно и неприятно завершившейся дуэли с теневой копией, и я решил попробовать получше разобраться в вопросе.  - Ты знаешь, что с ними бывает после того, как их побеждают?
        Я же слышал, что каждый жнец победил своего двойника, значит, по идее, у Майи должна быть информация. Но тут единственный вопрос: а захочет ли она ею делиться?
        - Конечно, знаю,  - вроде бы не закрывается.  - Да ты же и сам должен быть в курсе. У тебя метка пси, другие силы ты использовал, это значит минимум две стихии. А вторую, как известно, только через труп теневой копии можно открыть.
        Стоп! Я постарался успокоиться, прекратив сумбур в мыслях. Майя говорит, что вторая метка - это награда за победу над двойником… Но я же получил свою заранее, когда Бо снял для меня проклятие с книги. И как такое может быть?

        Глава 41. По праву

        Пораженный последней мыслью, я замер на месте. Выходит, бог обмана, когда передал мне томик пси-силы, предварительно сняв проклятье, не просто закусил тенью, а, прежде всего, авансом выдал мне главный приз за уничтожение двойника. Да и Ласат? Помню его ехидный взгляд, когда я спрашивал, неужели проценты личности это вся моя награда - как он в тот момент, наверно, смеялся надо мной.
        Получается, бог обмана мне помог. Причем еще как! А ведь я после того случая, когда он спас Олесю, а не меня, записал его в свои потенциальные враги. Даже в появлении Пантеры усматривал его след. А что - он в теневом мире, и она там - в способности Бо договориться с кем угодно я не сомневаюсь. И когда атака правдой со стороны высшей тени в итоге разбила мой союз с однажды уже вытащенной из неприятностей богом обмана блондинкой… Это же было как раз в его интересах! И вот теперь такая стройная теория дает трещину. Что ж, жаль, конечно, ее, теорию то есть, но, с другой стороны, хорошо, что я смог выяснить такие подробности не в последний момент.
        - Подожди, я проверю, точно ли мы туда идем,  - продолжать разговор не хотелось, надо было обдумывать новую информацию и начинать строить новые теории.
        Сейчас быстро загляну к Ласату, а потом как раз на них и сосредоточусь.
        - Иди сюда! Обними меня покрепче!
        Да что же такое! Почему каждый раз, как я ни загляну к богу-убийце, он либо тренирует моего ученика, либо занимается сексом с какой-то очередной знакомой. Серьезно, как он это все успевает совмещать? И зачем? Впрочем, насчет последнего, кажется, у меня появились догадки. Лично у меня полчаса любви с Олесей вылились в потерю пяти процентов личности - так что если Ласат для такого обмена все и устраивает? Силы у него сейчас мало, на биржу выходить не с чем, а так отобрал потенциально ценные души и ждешь, пока они подорожают… Учитывая, что в прошлой жизни он раскидал по всему миру свои артефакты, очень похоже на его подход.
        Постаравшись отрешиться от происходящего, я дождался пока Ласат прямо на ходу опять не проверит местонахождение обладателей своих артефактов, отметил точку с Лютовой и вернулся обратно. А ведь это было тяжело.
        - Ты почему покраснел? О чем-то пошлом думаешь?  - Майя подбросила дровишек в огонь.
        - Я нашел, где находится Полина. Пока все по плану, так что предлагаю двигаться, и надо бы продумать, как мы будем действовать,  - я предпочел перевести разговор в серьезное русло.
        - А чего тут думать,  - Майя успокоилась и пристроилась справа от меня.  - Она как тебя увидит, не удержит и вдарит, я прикрою, использую копию. И можно отступать. Или ты чего-то еще хочешь?
        Это что, проверка, хочу ли я сразиться насмерть со старшей Лютовой?
        - Нет, этого будет достаточно.
        - А зачем ты тащишь с собой дельтаплан? Это же твой дух, может быть, будет проще сменить ему форму?  - Майя неожиданно сменила тему разговора.
        - Уже почти ночь, а вон там справа горы,  - я указал на возвышающиеся чуть в стороне от центра зоны испытаний вершины.  - Хочу долететь до них, чтобы во время сна нам гарантированно никто не мешал, и мы смогли перед завтра хорошенько отдохнуть.
        Майя кивнула, и ночевка действительно прошла почти по плану, разве что спали мы несколько меньше, чем я изначально на это отводил. Но зато с повышением обмана и сбросом времени действия маски все прошло четко. Теперь, пожалуй, можно будет даже с кем-то подраться…
        И стоило мне об этом подумать, как я накаркал нам неприятности. Сначала-то все вроде бы шло хорошо: мы позавтракали, вернулись на полосу, а вот потом начались проблемы. Сперва турбулентность: начиная с третьей зоны испытаний летать было решительно невозможно. Стоило нам пересечь просеку со стражами, как в воздухе откуда ни возьмись стали появляться направленные в самые разные стороны воздушные потоки, в итоге нас закрутило и шмякнуло о землю. Благо мы летели невысоко: это уже было частью моего плана по совмещению ускоренного продвижения и невозможности заметить нас с большого расстояния.
        В общем, идея со скоростным передвижением не удалась, но зато, похоже, сработала другая задумка. Только мы приземлились, только пришли в себя, как оказалось, что мы теперь уже не одни.
        - Здравствуй, Кот,  - из леса навстречу нам с Майей вышел Хангерс.
        - Здра-а-а-авствуй, Ко-о-от!  - немного растягивая фразы и кривляясь, за ним показалась Лиса.
        И почему мне кажется, что ничем хорошим эта встреча не закончится? Эти двое ведь явно не просто так сюда пришли. А учитывая, что я помню, в чем именно заключается испытание пути силы, надо готовиться к драке. Кстати, нет ли у моей старой подруги в мыслях чего нового?
        Найти более сильного учителя. Мужик не должен бегать от женщин, даже жнецов.
        Сбежать и сохранить жизнь. Мне можно. Надоело постоянно быть для него просто запасом силы на ножках.
        - Не будем терять время,  - Хангерс, как и в прошлый раз, сформировал вокруг нас всех сферу из своей силы.  - И да, порталы теперь тебе не помогут, я об этом позаботился.
        - Конечно,  - жнец пытался держаться солидно, и я просто не смог не попробовать расшатать его уверенность,  - с нами сражаться - это не от Лютовой с Сартром бегать. Тем более, тут можно будет на ее дочке отыграться, да?
        О да, я увидел ярость в его глазах. И, может быть, это лишнее с учетом слов Говарда о запрете порталов, вот только сбегать я и не собираюсь. Я стал сильнее и думаю, что как минимум свести эту встречу вничью я смогу. Причем сам, без помощи Майи или кого еще.
        - Не вмешивайся,  - попросив девушку подождать, я подошел к медленно подталкивающей меня в сторону Хангерса стене пустоты.
        В тот раз с помощью силы обмана я смог пробить ее буквально на пару процентов, сейчас же у меня есть форсаж маски, связанные с ним усиления способностей (как минимум в десять раз), да и пара других задумок, которые хотелось бы проверить именно в бою.
        Эксперимент номер один. Активация маски на полную, аура тьмы с ее проклятиями, вкладываю одно очко истинного обмана в очищение, взмах косой - удар. Что ж, на этот раз я пробил купол пустоты Хангерса почти наполовину, вон как он напрягся. Получается, теперь я могу вложить сразу два, лучше три, чтобы с запасом, очка обмана, вырваться из ловушки и отступить. Впрочем, не для этого я летал на дельтаплане, понимая, что встреча с одним из наших конкурентов неизбежна.
        - Майя, у тебя ведь несколько стихий, это как-то влияет на способности твоей маски?
        - Я не могу об этом говорить,  - девушка так расстроенно это сказала, что сразу стало очевидно, какой ответ тут подразумевается.
        Но не будем спешить с главным блюдом, сначала стоит попробовать вещи попроще. Итак, эксперимент номер два. Если я стал сильнее, то, может быть, не срабатывавшие раньше хитрости теперь снова смогут показать себя. То же тело тени: под Новым городом я с его помощью вытягивал божественную энергию - так что будет, если объединить его с абсолютной маской? Я и силу Хангерса выпью?
        - Как ты так быстро смог настолько продвинуться?  - жнец, ясное дело, не смог не заметить мои манипуляции, и они ему настолько не понравились, что он даже решил сам двинуться в мою сторону. Конечно, стоять на месте и ждать, пока я к нему подойду, было бы красивее, но сегодня этот план явно дал сбой.
        Говард вытащил свой огромный меч, в другой руке сформировал пару маленьких черных дыр и сделал пару шагов вперед. Черт, так он мне не даст успеть проверить остальные наработки. Пожалуй, пора пустить в ход прием, подсмотренный у моего двойника. Выхватив кинжал Карика, я выбил им искры о наруч и подбросил в воздух, готовый в любой момент выстрелить разрядом молнии. Во! И, кажется, жнец знает, что это непростая штука - сразу остановился и готовится прикрываться.
        Значит, как минимум десяток секунд я выиграл, можно продолжать.
        - А ты силен,  - рядом тихо прошептала Майя.  - Секретная особенность легендарной брони, причем такая…
        - Все потом,  - оборвал я девушку и вернулся к драке.
        Форсаж маски
        Тело тени
        Я сделал все как надо, но до удара дело так и не дошло. Не знаю, что пошло не так, но тени сначала привычно закрутились вокруг, а потом моментально втянулись в покрывающий меня под ними мрак маски. Целых две таких драгоценных секунды форсажа ушли впустую!
        - Лиса, вперед,  - Говард, похоже, решил подставить под удар молнии недовольную этим ученицу, которая, впрочем, пока не торопится выполнять приказ.
        Ну и ладно, не страшно. Наверно, так будет даже лучше.
        Форсаж маски
        Тело тени
        Пелена бога
        Последнюю комбинацию я лелеял у себя в голове уже давно. Тени и боги, две противоположные друг другу стихии самого высокого качества - что если их столкнуть? Причем не просто так, а в ограниченном улучшенной маской объёме?
        Я прямо-таки чувствовал, как одна из сил собирается в правой руке, другую я уже сам отправил в левую - а теперь соединить! До этого у меня подобные штуки не получались, но сейчас, когда маска улучшилась и у меня есть аж две метки легендарного ранга, разве не положена мне та самая главная способность? И раз она не досталась мне автоматически, может быть, просто нужно чуть больше постараться для ее активации?
        Вы открыли особую способность маски «Две стихии»
        Доступно только в режиме форсажа
        Вы объединяете силы богов и тени, формируя взрыв энергии на всех уровнях
        Базовый урон - 100 000 000
        Разрушает любые сложные способности
        Ослабленная атака по живым существам - 0,01 %
        Получилось! Конечно, по людям-врагам будет бить всего на десять тысяч, но зато против всего остального… В руках как раз закончил формироваться черно-белый шарик, и я, чтобы не тратить остатки форсажа зря, тут же вжал его в сферу Хангерса.
        И результат не заставил себя ждать. Я не только пробил ловушку жнеца, нет - разросшийся шар просто разметал ее всю целиком на мелкие осколки и даже больше… Своим краем атака зацепила и мою формирующуюся в паре метров над землей молнию, и черные дыры в руках жнеца - заодно стирая и их. Обалдеть!
        - Как?  - мне показалось или Хангерс даже отступил на шаг?
        - Как?  - рядом задумчиво шевелила губами Майя.
        И чего это они? Атака, конечно, удалась, но я ведь даже никого не ранил, откуда такой ступор? К счастью, в мыслях Лисы я смог найти ответ на вопрос, что же их настолько удивило. Один из ее паттернов поменялся, и я с удивлением прочитал:
        Узнать тайну силы Кота. Как он смог развеять сферу Хангерса, если один из ключевых законов сил жнецов гласит, что их способности не действуют друг на друга?
        Все-таки легендарная метка пси-силы прекрасна. Теперь я могу узнавать не отрывки чужих целей, а их более полные варианты… Значит, вот в чем слабость жнецов и объяснение того, почему они друг друга до сих пор не перебили. Но главное - как я смог настолько их обойти? Все же не сказал бы, что я использовал какие-то на самом деле уникальные силы.
        - Не прощаюсь,  - тем временем Хангерс, видимо, решил не продолжать наше общение, особенно, когда оно вот так неожиданно свернуло в опасную для него сторону.
        Еще не закончив говорить, он подтянул к себе Лису, вспорол ей руку от запястья до локтя, а потом, то ли испарив ее кровь, то ли используя в виде топлива для новой способности, призвал новую черную дыру. Непроглядная сфера на миг скрыла жнеца с ученицей от чужих глаз, а потом пропала, не оставив никого после себя.
        - Сбежали,  - Майя немного растерянно потерла лоб.  - От тебя сбежал полноценный жнец, причем не из слабых…
        - Ну да, я такой,  - а что тут еще можно сказать?  - Может быть, раз нам больше никто не мешает, двинемся дальше? У нас же были планы…
        Возможно, стоило бы где-то спрятаться до завтра, пока форсаж маски не восстановится на полную. Но потом я подумал, что уж с Лютовой-то старшей мы точно не собираемся сражаться, а раз так, то чего терять время.

        Глава 42. Семья

        Впрочем, напади на нас Полина, я бы не удивился. Но при этом не стал бы и сражаться. Уверен, сил для того, чтобы просто улизнуть, у меня бы точно хватило. Еще раз подсмотрев через Ласата, куда именно надо двигаться, чтобы выйти на Лютову, я перестроил маршрут, и мы с Майей поспешили вперед. Чем раньше мы закончим с этой семейной встречей, тем скорее сможем перейти к действительно важным вещам.
        - Значит, этот день все-таки пришел.
        Когда мы добрались до нужного места, Лютова и Сартр никуда не торопились, а просто сидели на торчащих из земли камнях и ждали нас. Точно, ждали… Впрочем, не думал же я, что лишь у меня да бога-убийцы будут способы отслеживать своих конкурентов.
        - Что ты имеешь в виду, мама?  - Майя не стала прятаться у меня за спиной.
        - А ты еще не поняла? Я надеялась, что родная дочь сможет обмануть судьбу, всегда сталкивающую учеников с их учителями. Но, похоже, некоторые законы мироздания просто не обойти.
        Лютова-старшая показательно выдохнула и выразительно посмотрела в мою сторону, как бы предлагая включиться в разговор. Что ж, за мной не заржавеет, но сначала я все же хочу довести до конца начатое… С того самого момента, как мы вышли на поляну, я следил не только за сидящей в центре парочкой, но и за теми, кто стоял чуть в стороне.
        Путь воли, который должен был открыть своим последователям дорогу к Сердцу мира, как он гласил? Объедини всех? И, похоже, Лютова уже довольно далеко продвинулась, следуя этому принципу. Не меньше десятка из знакомых и незнакомых мне людей, изображая безмолвные статуи, стояли рядом с Полиной - это те, кого мы с Лысым направляли в зону испытаний в попытке затянуть процесс… Как оказалось, жницу это совсем не расстроило, и она всем нашла применение, превратив в своих союзников и последователей.
        И среди них я смог увидеть и парочку знакомых лиц. Даша с Сапоговым, усиленно делающие вид, что не смотрят в мою сторону, и даже недавно встреченные нами Хангерс с Лисой. Теперь понятно, кто рассказал о нашем приближении и наверняка еще о некоторых других показанных нами возможностях. То-то я думал, к чему все эти декорации.
        - А вот и тот, ради кого будет разрушена наша семья,  - Полина, увидев, что Майя пока молчит, попробовала втянуть в разговор меня.  - Смотришь на тех, кто пошел за мной… Даже не думай, никакого принуждения, просто в отличие от остальных я готова делиться силой, и они это знают. Кое-кто ради этого союза так даже сменил себе руну.
        Лютова кивнула в сторону немного напрягшегося Хангерса. А ведь точно, изначально он шел по пути силы, но, видимо, пересмотрел свои приоритеты. Что ж, если Полина говорит правду, а тот же Городов так силен, как я думаю, то это вполне логичное решение. Вернее, единственное решение, позволяющее не признавать свое окончательное поражение. Немного обидное, но логичное. Вот только я слежу не только за тем, на что мне указывают, я проверяю и все остальное, например, мысли Сартра, до которых на легендарном уровне пси-метки добраться совсем не сложно.
        Поль Сартр, текущие паттерны:
        Уничтожить чокнутую стерву
        Оказаться на стороне обладателя Сердца мира
        Не самые приятные жизненные установки. Но наиболее интересное в ситуации - это то, что Лютова сто процентов про них в курсе. И Сартр знает, что она знает. Идеальные союзники, что тут еще можно сказать.
        - Кот…  - Майя осторожно начала напоминать, что пора бы приступать к действиям, но я и сам уже был готов.
        - Разрушитель семей? Жница, а не слишком ли громкое прозвище для обычного человека?  - я постарался поймать взгляд Полины. При прошлых наших встречах я этого опасался, прятался от ее силы, но теперь, пусть не по мастерству, но по потенциалу, мы на одной ступени.  - Или ты пытаешься скрыть за этим свой страх?
        - И чего же, по-твоему, я боюсь?  - Лютова сохранила невозмутимость… А ведь она не знает точно, зачем мы так ее искали, вот и тянет время, пытаясь во всем разобраться. Что ж, вариантов избежать необходимого мне развития событий я ей не оставлю.
        - Меня ты боишься, мою силу. Говард уже сбежал, увидев лишь малое ее проявление. Вот и ты теперь пытаешься играть словами вместо того, чтобы применить на мне свой дар жнеца. А когда ты в последний раз занималась такими глупостями? Может быть, кто-то из вас помнит?
        Обращаюсь к толпе вокруг - все молчат, а я продолжаю.
        - А может быть, Полина,  - как она дергается, когда я называю ее имя,  - тебе стоит попробовать снести меня тем призрачным лезвием, которым ты уничтожила Ксардаса? Или боишься, что и оно тоже не сработает?
        Я закончил и тут же задумался: не перегнул ли я палку? Майя так точно считает, что да - вон как яростно сопит и пытается убить меня взглядом. А вот обычный народ вроде оценил…
        - Хангерс-жнец от него сбежал? Думаете, это правда?
        - Конечно, правда, посмотри, как тот побелел от злости.
        - Ага, и даже не попытался его сразу убить на месте. Не уверен в своих силах…
        - А может, он просто Лютовой его уступил? Ну, сами подумайте, сколько Кот в этом мире, разве возможно достичь таких вершин за считанные месяцы?
        - А если в него вселился дух Номеноса, например?
        - Ты еще скажи, самого Карика!
        - А почему Полина молчит?
        Краем уха я слушал разговоры, но при этом почти все внимание было сосредоточено на старшей Лютовой. На самом деле я сейчас много чего лишнего наговорил - после такого никакие слова со стороны жницы не смогут исправить положение. Только расправа надо мной, полная и безоговорочная. Как раз то, что мне и нужно.
        Ведь даже если я умру, это станет моей победой. Майя скопирует мать, станет свободной и поможет мне избавиться от моей маленькой проблемы со снами и потерей личности… Конечно, если меня сейчас упокоят окончательно, это все будет зря, но все же не думаю, что это возможно. Мозги защищены, тело… В момент удара я прикрою его маской на форсаже - а это не только повышенная пассивная защита, но и абсолютная версия брони плоти. Да и Майя не будет стоять без дела.
        - Раз ты так настаиваешь,  - наконец Лютова заговорила.  - Воин тени!
        Огромная прозрачная фигура с красным мечом была совсем как тогда, в Находке. Только на этот раз она нацелилась не на кого-нибудь другого, а на меня. При этом казалось, что весь мир вокруг как будто замедлился, а ты сам и падающее на тебя лезвие будто были связаны чьей-то волей, не давая увернуться.
        - Воин тени!  - рядом раздался голос Майи.
        Девушка вступила в бой, прикрывая меня… А ведь я - вот были у меня опасения по этому поводу - до последнего сомневался. Прикидывал, что буду делать, если она передумает. Все-таки пойти против учителя, матери, человека, с которым провел полжизни - не думаю, что это было легко. Но ведь получилось же, и что для этого понадобилось? Подходящие обстоятельства, жажда свободы и наша увлеченность друг другом. Чувствую, если мы в итоге с Майей расстанемся, я превращусь для нее в самого главного и принципиального врага.
        Но это все далекое будущее, а пока она на моей стороне. И пусть ее призрачный воин раза в три меньше того, что призвала жница, да и выглядит творение моей напарницы попроще, все равно его встречный удар хоть немного, но замедлил направленную на меня атаку.
        Получилось! Я прочитал это слово по губам девушки, а потом попытался отпрыгнуть в сторону. Все-таки защита и броня - это, конечно, хорошо. Но я предпочел бы некоторые вещи в принципе не проверять.
        - Вот это мощь!
        - Ты видел, как меч словно скользнул за ним?
        - Ага, и рассек на две части. И черепушку, и мозги, и все кости с потрохами!
        - Что это? Смотри, он просто взял и как будто выпрыгнул из этого испорченного тела!
        - Полезная способность. Интересно, а от следующего удара он так сбежит?
        Люди опять принялись болтать, а я тем временем приходил в себя. Увернуться не получилось, атака жницы оказалась самонаводящейся, но зато броня плоти сработала, как и положено. Я снова на своих двоих - и, если честно, уже готов был делать ноги, но Полина, это было видно по растерянному выражению на ее лице, больше не собиралась атаковать.
        - Ты скопировала мои силы?  - она смотрела на Майю.
        - Буквально на секунду.
        - Значит, сняла печать и стала полностью свободна. Как же быстро растут дети.
        - Мама…  - как-то все идет немного не по плану. Я думал, Лютова придет в ярость, а она, наоборот, как будто даже растрогалась. Майя сейчас так точно в недоумении.
        - А ты,  - жница повернулась ко мне.  - Значит, бог обмана все-таки взял себе ученика, которого на самом деле принялся учить. Неожиданно. Но то, что я этого не предусмотрела, исключительно моя вина. Кстати, может быть, смените руну и присоединитесь ко мне? Вы видели Хангерса и знаете, что это возможно.
        И я ведь даже на пару секунд задумался - я не рассчитываю заполучить себе сразу все, а вот возможность обрести тех, кто сможет прикрыть спину, выглядит неплохо. Вот только смогу ли я им доверять? И раз нет, то какой смысл загонять себя в рамки каких-то обязательств.
        - У нас были планы,  - Майя тоже задумалась, даже на несколько мгновений дольше, чем я, но в итоге именно она сказала «нет».
        - Если верить правилам, вы можете оставить в покое до трех противников,  - я напомнил про выбитые в гробницах условия попадания к Сердцу мира.  - Думаю, если одними из таких противников станем мы, ничего страшного не случится?
        - Хорошо,  - после небольшой паузы Лютова приняла мое предложение.  - Но если столкнемся у Сердца мира, то битва будет уже в полную силу.
        Рядом с Полиной появился новый теневой воин. Он был такого же размера, как и прошлый, но выглядел, скажем так, менее призрачным. Я бы даже сказал, что мог детально рассмотреть узор на его доспехах и даже черты лица. А когда Полина поднялась в воздух и скрылась у него внутри, полностью беря под контроль призванное или же созданное ею существо, я понял, что она имела в виду, когда говорила про полную силу.
        - Пойдем,  - Майя дернула меня за руку, и мы скрылись в лесу, уходя все дальше от этой теневой модификации боевого робота.
        А Лютова только смотрела нам вслед и ничего не говорила. Даже присоединившиеся к ней другие участники на этот раз промолчали. Уж больно необычно все это выглядело.
        - Как думаешь, она изначально была готова тебя отпустить?  - я долго сомневался, задавать этот вопрос или нет, но потом понял, что если не обсудить сейчас, то Майя будет над всем этим думать уже без меня. И кто знает, к каким мыслям она в итоге придет.
        - Или пытается просто выжать максимум из ситуации,  - девушка тут же предложила другую версию, и она выглядела вполне логично.  - Кстати, я видела у матери руну пути, она была золотой на две трети. Твоя же полностью покрыта драгоценным металлом. Ты уже можешь пройти в финальную зону?
        Майя сделала довольно неожиданный вывод из не совсем правильных предпосылок.
        - Да, я могу пройти, хотя цвет руны тут и не так важен…
        - Значит, умудрился где-то захватить кусочек мира. Силен,  - ну вот, хотел обойтись общими словами, но не учел, что девушка уже многое знает, и в итоге только выдал свой секрет.
        Впрочем, Майя же - моя напарница, и про это ей точно следовало бы рассказать. Единственное, что не нравится, так это то, как легко она из меня вытащила необходимую ей информацию. Причем не удивлюсь, если это было сделано даже не специально, а на одних инстинктах.
        - А может, тогда не будем терять время и, пока все остальные заняты, рванем к Сердцу?  - девушка даже на секунду остановилась, осознав, как близко мы от цели и что по большому счету остановить нас просто некому.
        - Нет, и есть несколько объективных причин, почему это не стоит делать. И в первую очередь речь о Семине и Лысом, то есть Джонсе. Я почти уверен, что они могут добраться до центра, и попадаться им под руку без отвлечения внимания на других жнецов я не хочу.
        - Семин уже захватывал мир, это вполне могло зачесться,  - тут же задумалась Майя.  - Ну а твой лысый друг является императором прямо сейчас. А ведь логично… Почему они еще не забрали сердце себе?
        - Вот здесь я пока не знаю ответа. Но одно ясно точно: спешить нет смысла. Тем более что ты теперь свободна и сможешь мне рассказать все, что обещала. Кстати, как ощущения?
        - Ощущения - просто прекрасно. И да, пора перейти к урокам,  - Майя невольно хихикнула, а я в очередной раз напомнил, что несмотря на все, через что она прошла, ей пока совсем немного лет.
        - И как, ты научишь меня защищать свою душу и личность?
        - Научу… Только тут все не так просто. Помнишь, ты спрашивал о разнице в нашей силе, а я тебя в ответ про Аркадию, жену Номеноса?
        Жена Номеноса? Кажется, все становится несколько сложнее, чем я думал раньше. Ну да разберемся, тем более что рассказ об истоках силы семьи жниц обещает быть интересным.

        Глава 43. Душа

        - И как вы связаны с Аркадией?
        Этот вопрос родился через пару минут, когда Майя закончила уже известную мне историю о том, как Карик впустил в мир чужих богов, чтобы разобраться с вошедшим в силу Номеносом. Так вот в ее версии все было без изменений, если не считать одной небольшой детали. У повелителя, объединившего силу богов и теней, оказалась вторая половина. Причем не абы кто, а тоже весьма умелая и опасная особа, известная своими способностями в области управления чужими мыслями… Как говорится, ничего не напоминает?
        - После того, как Карик сначала изгнал Номеноса, а потом пропал сам,  - Майе, похоже, доставляло удовольствие раскрывать все, что до этого приходилось держать в секрете,  - Аркадия лишилась части силы, да и вообще серьезно пострадала, сумев лишь на какое-то время отсрочить свою смерть.
        - И боги ее сразу не добили?  - я бы на их месте обязательно выследил одного из главных последователей старого врага и довел дело до конца.
        - Не добили, но потому что никто не знал, что она выжила. Я, между прочим, тебе секретную семейную легенду рассказываю, так что хватит перебивать!  - казалось, Майя даже обиделась, но судя по тут же появившейся на лице улыбке она все-таки просто играет.
        В целом ее история про женщину, которая долгое время скиталась по миру, а потом взялась учить маленькую девочку, застывшую над телом убитого бога, выглядела немного странно. Но особых противоречий в ней не было… Способности, показанные Лютовой-старшей, всегда выбивались из общего ряда. Даже то, что демонстрировали остальные жнецы, обычно сводилось к двум уникальным силам: одной собственной, другой - полученной за победу над богом. У Полины же арсенал был гораздо шире, и объяснялось все просто. Ее учила бывшая подружка главного местного бунтаря.
        - То есть большая часть ментальных приемов, что вы используете, это не какие-то способности, а наработанные долгими тренировками навыки? И я тоже смогу всему этому научиться?  - я попробовал выделить самое главное.
        - Нет,  - и почему я наделся на другой ответ? Наивный!  - Да, мы улучшали свои способности в процессе тренировки, выбирали самые эффективные стратегии применения, но сами навыки приобретаются немного по-другому.
        Значит, все-таки книги. Впрочем, может быть, так даже и лучше? У меня же есть «копия»…
        - А если ты меня атакуешь, я использую рог обмана,  - пользуясь случаем, я забрал его у Майи,  - и запишу себе нужную способность? Я ведь правильно понял, что ты все это рассказывала не просто так, и мне, чтобы защитить душу, понадобится одна из ваших семейных сил? Стоп. Да к чему все эти сложности, просто дай мне книгу на минуту.
        Я говорил и понимал, что все опять совсем не так, как мне бы хотелось.
        - Нет книг, они исчезают сразу же после изучения,  - необычно и напоминает те томики Номеноса, что мне в свое время подкидывал Бо. Интересно, а могут ли у второй половинки главного бедствия этого мира быть такие же захоронения?  - И скопировать их нельзя. Я пробовала, как напала на маму, но все «подаренные» силы словно бы скрыты.
        И я попробовал - не то чтобы я в таких мелочах не доверяю Майе, просто хотелось убедиться, что она ничего не упустила. И нет, действительно на целых три секунды я мог скопировать разве что ее умение обращаться с мечами. Как оказалось, девушка этим немного увлекалась в свободное время. Но на этом все!
        - И как ты только с матери смогла скопировать возможность отменить замок на развитие?  - в итоге я не удержался от вопроса.  - Неужели моя неспособность это сделать подпадает под физиологические ограничения?
        Серьезно, это же единственное условие в описании способности, где могли быть проблемы! И тут такой провал.
        - Наверно,  - Майя высунула язык.  - Видишь, все-таки мужчины и женщины очень разные.
        - Хорошо,  - если честно, мне уже надоело гадать. Майя обещала ответы, а сейчас только и делает, что рассказывает мне о том, как их «не получить».  - Как же ты тогда планировала мне помочь?
        - На тебя каким-то образом влияет Карик,  - девушка коварно улыбнулась.  - А почему ты думаешь, что он делает это не через твой, вернее, его доспех?
        Ну да, вот такая вот она мудрая, пришла и сходу заметила то, что я все это время упускал из виду. Неужели и вправду считает, что это возможно? Впрочем, вряд ли: Майя никогда не давала поводов считать себя глупой.
        - Не уходи от ответа. Я знаю, за что с меня был списан каждый из процентов личности, и доспехов там не было. Так в чем заключался твой план? И не говори, что только лишь в этой дурацкой идее.
        - Не такая уж она и дурацкая, многие умные люди упускают из вида такие вот банальности,  - Майя подошла вплотную и прижалась всем телом.  - Согласись, было бы клево, если бы мой совет тебе помог, и мы, обманув всех, быстро бы домчались до Сердца мира?
        - Было бы клево,  - согласился я.  - Но раз план Б не сработал, давай вернемся к плану А, который, я так понимаю, не столь быстрый и гораздо менее интересный.
        - Ага,  - Майя качнула головой.  - Есть такая способность, называется «Страж души», позволяет появиться у себя внутри и отразить нападение на личность, уничтожить противника и захватить уже все его накопления. Эта книга не такая уж и редкая, нам бы найти пару сундуков с книгами Аркадии, и, уверена, она тебе обязательно попадется.
        Сундуки с книгами? Значит, действительно всё как у Номеноса. Но стоп, сейчас важнее кое-что другое.
        - Оказаться где-то внутри, убить противника и забрать его души… Майя, а это не похоже на то, что происходило у меня во сне?
        - Ну да,  - тут же согласилась девушка.  - Я именно поэтому о такой способности и подумала. В прошлые разы ты не владел этим умением, в отличие от того, кто проник к тебе в голову. Вот он сначала и завлекал к тебе нужных ему гостей, потом перехватывал контроль и собирал с трупов все необходимое.
        А вот теперь, в отличие от плана избавиться от доспехов и с голым пупком рвануть к величайшей ценности этого мира, все выглядит уже логично. Осталось последнее.
        - Где мы найдем хранилища с книгами Аркадии? И если ты знаешь ответ на этот вопрос, то почему вы с матерью до сих пор не прибрали их к рукам?
        - Все, о чем матери доложили ее шпионы, мы нашли и обобрали,  - Майя гордо улыбнулась.  - Но здесь я рассчитывала на тебя. Ты же использовал способность «тело тени», а она, я точно знаю по записанным рассказам Аркадии, принадлежала Номеносу. Получается, ты знаешь, где найти как минимум одно его сокровище.
        Кажется, я понял ее мысль.
        - То есть там, где спрятана одна книга, есть и другая? Просто одна появляется только для мужчин, другая - для женщин?
        - Не совсем, там более тонкая надстройка, так что возможны разные варианты,  - тут она поймала мой злобный взгляд.  - Но если упрощать, то да, все именно так и работает. Ты приведешь меня в это место, я открою тебе сундук с книгами Аркадии, а ты выберешь себе нужную способность…
        Что ж, звучит неплохо.
        - А потом мы сможем пройтись по всем известным тебе тайникам, что нашли вы с матерью, и уже я достану для нас сундуки Номеноса,  - я улыбнулся, представляя, какие силы в итоге смогут оказаться у меня в руках, и только бы на все это хватило времени.
        - Точно,  - Майя попыталась дать мне пять, но я проигнорировал ее, начав подготовку к созданию нового дельтаплана, вытащив из инвентаря резервные плащи. Все-таки хорошо, что я запасливый…
        Наше старое крыло таскать с собой было не очень удобно, так что я отменил трансформацию духа обмана, снова превратив его в птицу. Теперь же нас ждет путешествие на довольно приличное расстояние, и хотелось бы завершить его как можно быстрее. Впрочем, если я все сделаю как надо, мы уже к вечеру успеем вернуться. А там, может быть, и вправду стоит попробовать замахнуться на самое главное?
        - Майя, а ты знаешь, зачем твоей матери Сердце мира? Что она будет делать, когда получит силу Карика?  - я отошел чуть в сторону, приглядывая, чтобы девушка за мной не проследила, и принялся с помощью лозы рисовать на земле новую основу под дельтаплан.
        - Ну, начнем с того, что она не планирует ее получать. Сердце мира - это не бесхозная сила, в ней укрыт след сознания Карика, и без боя он не сдастся. Вот только не обязательно подставляться и поглощать эту мощь, рискуя лишиться своей личности. Можно использовать энергию сердца просто как источник энергии. Бесконечный и очень мощный. На целый мир в таком виде его, конечно, уже не хватит, но прикрыть, например, крупный город и сделать его резиденцией, где никто не сможет тебе угрожать - это пожалуйста. Причем, как говорила мама, эта защита сможет помочь как против атак местных императоров, так даже и против уничтожения всего мира.
        Майя замолчала, а я задумался, что, похоже, она и сама очарована нарисованной Полиной картинкой. Да и мне она нравится. Не замахиваться на все сразу, но гарантированно обеспечить свою власть и существование. Что может быть притягательнее?
        - А каким бы был этот мир, если бы сила досталась тебе?
        Я задал вопрос, и девушка тут же принялась фантазировать на тему того, каких высот она смогла бы достичь и как жестоко были бы уничтожены все ее враги. Потом она повторила тот же вопрос уже для меня, и мы теперь вместе принялись обсуждать возможное будущее. Как ни странно, это было даже интересно… А потом в процессе вроде бы ничего не значащего разговора я неожиданно понял, что лично мне хотелось бы сначала попробовать поймать журавля в небе, чем сразу сосредотачиваться на синице в руках.
        - Мы летим к Находке?  - увидев вдалеке очертания города, спросила Майя.
        - Почти, нужное место совсем рядом с ней.
        Вместе с девушкой я тоже принялся осматривать окрестности, пытаясь сориентироваться, где же находятся те развалины, дорогу к которым в тот раз показал мне Бо. Как давно, кажется, это было. Осада Находки, измененное мною проклятье, суд богов - и где теперь бывшие судьи? Попрятались по углам, как тараканы, и не смеют высунуть нос… Но это я уже что-то отвлекся. К черту богов - я как раз высмотрел внизу интересующие меня руины и направил к ним наш дельтаплан. Кстати, он действительно стал намного быстрее: сказались те доработки, что я внес в конструкцию, ориентируясь на первый опыт.
        - Приземляемся.
        Мы опустились прямо в центре главной площади заброшенного города, и действительно, как и предполагала Майя, там, где раньше стоял сундук с книгами Номеноса, появилась новая шкатулка.
        - Ого, развалины с алтарем!  - Майя указала на полуразрушенную пирамиду чуть в стороне.  - Неудивительно, что мы с мамой их не нашли раньше, он же их скрывает от любого, кто здесь до этого не был. А как ты их вычислил?
        - Помогли,  - почему-то не захотелось рассказывать о том, как Бо вывел меня сюда. А ведь, как и в случае с книгой пси-силы, это явно было не так уж и просто.
        К счастью, Майю, похоже, эта история не особо заинтересовала, вместо этого она просто предложила поскорее открыть шкатулку и посмотреть, не будет ли там нужного заклинания. Что я и сделал - естественно, сначала использовав на хранилище артефактов заклинание очищения. А то помню, как я сунулся сюда в прошлый раз, и снова умирать от яда или бездумно полагаться на защиту маски я не собираюсь.
        - Ну как?  - тут же спросила Майя, стоило мне добраться до сокровищ Аркадии.
        - Ну… Тут есть техника обхода защиты сознания, пассивный бонус на расширение количества марионеток…
        - Во! Крутая тема!
        - И еще «страж души»,  - нам действительно повезло с этой способностью с первого раза. Впрочем, Майя же сказала, что она не особо и редкая.  - Все работает, как ты и говорила, и даже больше. Написано, что при наличии хотя бы пятидесяти одного процента души можно будет полностью заблокировать ее потерю. Да, при этом я лишусь доступа к бирже личностей, но, думаю, оно того стоит.
        Я протянул руку, взял книгу, и тут же, как будто кто-то только этого и ждал, открылся портал. Между прочим, в теневой мир, что заставило меня мгновенно схватиться за косу и приготовиться активировать маску. Черт, а ведь от запаса ее длительности осталась всего пара секунд.
        - Ну, здравствуй, ученик,  - вот только через проход между мирами прошла не Пантера или какая-то другая высшая тень. Нет, с той стороны появился мой старый знакомый бог обмана. И что же, интересно, заставило его снизойти до разговора со мной?  - Нам надо срочно поговорить, а времени осталось совсем мало…
        Вот кто бы сомневался, что начало его речи будет именно таким.

        Глава 44. Перед боем

        БО
        Когда все только начиналось, я в глубине души не верил, что этот день настанет. Но вот он, наконец-то, близок как никогда. Появление императора спровоцировало жнецов ринуться в последний поход к Сердцу мира, и никто не обратил особого внимания, что я отправил туда еще и Кота.
        Пришлось потрудиться, выполняя последнюю волю учителя - подготовить ему подходящее тело с должным уровнем развития и обеспечить контрольный пакет личности. Было непросто, но если завести правильных союзников, ничего невозможного нет. Немного неудобно получилось перед учеником, но я дал ему шанс. Воспользуется он им или нет, это исключительно его дело. Пожалуй, можно будет даже еще немного помочь, а заодно и поторопить. Все-таки его мнительность порой раздражает.
        - Итак, ты подтверждаешь, что ровно через месяц передашь свое тело и свои силы под мой полный контроль?
        - Подтверждаю.
        Помню, как после моего согласия на вечно угрюмом лице короля теней появилась улыбка. А ведь он до последнего не верил, что я скажу «да». Вот только его план идеально подходил для того, чтобы укрыться перед финальным актом, а его слуги здорово выручили, выполняя мои незначительные поручения. Особенно те, что были им так по нраву… Взять, например, Пантеру, интересное существо. А как легко ради какой-то мести она согласилась принести мне клятву верности!
        Вообще, тени уже который век приносят мне пользу. И чего учитель их так не любил? Тот же король очень быстро нашел плюсы в нашей с ним войне и натаскивал на мне и моих временных союзниках свой молодняк. Что же касается меня, то обещание не трогать важных для него существ было совсем не принципиально - в тот момент мне нужна была только мощь для сдерживания разрывающей изнутри силы Карика.
        И сейчас мне нужна поддержка, а данное слово… Я его сдержу, вот только к тому моменту это не будет иметь уже никакого значения. Причем, что важно, при любом раскладе. Я позабочусь, чтобы Кот добрался до Сердца мира, а там либо Карик поглотит его без остатка, либо этот парень в очередной раз умудрится вывернуться - неважно. Что бы ни произошло, это запустит очередной Рифт, и новые личные ученики, один из которых примет путь обмана, позволят скинуть на них привязку к этому чертову миру.
        Карик не смог найти дорогу на свободу, а я найду! Единственный серьезный соперник, что сейчас в игре и может среагировать не так, как нужно - это Медея. Но и здесь я подстраховался. Да, у нее другие цели, но зато способ очень похожий, и ее рыцарь, на которого она так рассчитывает, может оказаться вовсе не ее… Есть, правда, один жнец - очень меня смущает его сила и уверенность в себе… Но неужели это может быть он? Впрочем, даже если и так, его появление уже ничего не изменит.
        МЕДЕЯ
        Моя жизнь в этом мире подходит к концу. Какая ирония - так долго стремиться назад, чтобы тут же уйти дальше. Вот только все эти скептики, что смели иронизировать над моим заточением - где они? Мертвы! А я была защищена от всех угроз этого мира и могла спокойно претворять в жизнь свой план. Разве невозможность побаловать себя - это такая большая цена за безопасность? Да и в итоге? Всего несколько страстных ночей с Дэвидом, и мой голод, казавшийся вечным, оказался удовлетворен.
        А сейчас как все красиво получается! Бог обмана проделал большую часть работы, мой рыжий слуга оказался на удивление полезен и позаботился о его аватаре. Нет, ну надо же - придумать план, по которому мы передаем все обязательства новым личным ученикам своих стихий, а вот силы вместе с личностью переносятся в новое тело и позволяют сбежать из этого мира-тюрьмы!
        Вот только я не настолько глупа, чтобы ставить все на одну карту. К сожалению, в данный момент с нами связан лишь один-единственный мир - Земля, не самое лучшее место для жизни, особенно если компанию тебе будет составлять еще один обладатель особых сил и знаний. И поэтому очень бы хотелось сделать так, чтобы все лишнее осталось в прошлом.
        Двенадцатый думает, что создание императора - это просто способ ускорить жнецов да уступки, на которые я пошла ради своего тела. Да, но ведь и не только это. Я позаботилась, чтобы Дэвид заглянул в зону испытаний заранее и заявился как ее хранитель. Кстати, звание первой ученицы и возможность создать по примеру Карика именные доспехи очень помогли в доведении моего живого орудия до совершенства.
        Пришлось, конечно, пожертвовать одним из его учеников. Это моего рыцаря, к сожалению, подкосило, да и жаль, он выбрал в жертвы не девчонку - впрочем, плевать. Главное, как хранитель Сердца он сможет получить награду, остановив жнецов… И в тот краткий миг, когда те будут уничтожены, а новое воплощение еще не примет всей силы, этой благодарности может оказаться вполне достаточно, чтобы избавиться от всех лишних и ненужных мне людей.
        Вот только как бы эти возомнившие о себе ничтожества ничего не напортачили. Будет лучше, если один из моих генералов присоединится к складывающемуся союзу жнецов и других охотников за силой. Думаю, с его помощью я смогу проследить, чтобы в нужный момент они приняли правильное решение.
        ЛАСАТ
        Как давно я жаждал вернуться в этот мир и ощутить себя живым! И пусть мое новое тело уже совсем не молодо, скажу прямо, оно больше походило на мертвеца, когда я взялся за него, но разве это имеет хоть какое-то значение? Восстановить плоть - для убийцы-артефактора это совсем не проблема.
        Гораздо сложнее выжить. А тут, как оказалось, я вернулся к самому финалу чьей-то большой игры. К сожалению, когда тебе доступны совсем не ключевые доли в чужом пакете личности, наблюдать за происходящим ты не можешь. Мне бы хоть десять минут в день, как я был бы счастлив, но увы. Хотя, может быть, именно эта радость жизни и желание наслаждаться происходящим меня и спасли.
        Не могу представить, чтобы в каких-либо еще обстоятельствах я бы решился высказать свою благодарность обычному человеку. И вот дальше начались странности… Этот простой человек взял и открыл Рифт - уникальное испытание, обычно доступное лишь после обретения силы Сердца, оно позволяет привести в этот мир последователей особой силы, таких какими когда-то были мы. А ведь Кот в тот момент не был даже богом - начальная метка, совершенно не развитая, но он смог. А я рискнул и пользуясь тем, что на нем не было никакой защиты, присоединился к его испытанию.
        Заодно хоть узнал, что собой этот Рифт представляет. По факту обычная мясорубка, вот только испытывают тут, несмотря на внешние проявления, не людей, а бога. Каждый, кто изначально собрался в школе, пережив первую волну, был не похож на других. Я сначала не понимал, почему никто не мог объединиться, почему ни одна из попыток, которая обычно могла бы найти отклик хотя бы у части людей, просто не сработала.
        А потом, глядя на то, как себя ведет Кот, я неожиданно осознал очень важную вещь. Храбрость и готовность ударить в спину ради того, во что ты веришь, страх перед законом и неумение объединиться, пока совсем уж не прижмет, хитрость и умение манипулировать другими - это же все он, создатель этого Рифта, просто воплощенный в разных людях. Вернее, люди, подобранные под черты его характера. Я смотрел, как Кот сражается и как проявляемые им эмоции будто бы придавали силу некоторым из его будущих последователей…
        Так странно, так элегантно и так безжалостно. Жаль, многие в самом начале, когда эмоций этого странного недобога не хватало даже на осознание ситуации, не смогли переступить через себя и начать сражаться. Так выживших могло бы быть больше, но и без этого до самого конца дошло аж тринадцать человек. Новый рекорд - интересно, будет ли за него награда? И смогу ли я сам когда-нибудь прийти вот так вот за своими истинными учениками?
        Впрочем, это не так уж и важно. В перерывах между битвами я проверил свои старые артефакты, и, как оказалось, моя смерть придала им популярности. Раньше многие опасались использовать мои творения, опасаясь платы за их активацию, ну и слежки, конечно. После же моего исчезновения про это забыли или сочли несущественным, и сейчас я мог наблюдать даже за своими бывшими товарищами. И, конечно же, она еще была жива!
        Медея - как я ее ненавижу! Я ведь собрал тогда всех кроме струсившего Последнего, чтобы заставить ее признать нас, но эта стерва, как оказалось, убедила Каила пойти за ней. Этот придурок ударил нам в спину своими молниями, а потом и сам умер от ее руки. Как же я тогда хохотал над его обиженным выражением лица, вот только победа была упущена.
        Сейчас же ситуация, наоборот, поворачивается в мою пользу - уже я смогу воспользоваться преимуществами неожиданности. Жалко, не удалось привязать к себе этого Кота: он чуть не подчинил себе все силы тени, что было бы уже совсем лишним, вот и пришлось действовать не самым приятным для него образом. Но, главное, другие бывшие ученики Карика не знают о моем возвращении. И я пока могу копить силы, готовясь ко дню, когда мы снова столкнемся.
        Но все же как забавно. Они все это время замышляли побег из мира - спасибо моим артефактам, что помогли узнать их последние планы - а в итоге именно я оказался к нему ближе всех. Личный ученик моей стихии, обученный и готовый повторить в нужный момент все, что я ему скажу. Если так пойдет и дальше, то кое-кого будет ждать неприятный сюрприз.
        ПОЛИНА
        Жалко отпускать дочь с этим человеком, но сейчас, к сожалению, других вариантов не так уж и много. А, если рассматривать что-то более-менее приличное, то их и вовсе нет.
        - Ты уверена, что оно того стоило?  - рядом стоял Сартр.
        Для человека, который меня ненавидит, он крайне полезен. Хорошо все же, что у него ум всегда преобладал над эмоциями.
        - Она сняла замок. Не ожидала, что это случится так быстро.
        - А этот человек, что был с ней вместе… Он отразил твою атаку.
        - По меньшей мере две метки, доведенных до максимума, плюс защитная функция маски - ничего необычного…
        - Тогда я повторю свой вопрос: ты уверена, что стоило их отпускать? Наш союз за каких-то пять минут оказался на грани краха. Сейчас можно говорить, что угодно, но люди-то видели, что ты не смогла справится с обычным человеком.
        Все-таки Сартр перестраховщик. И чего волноваться из-за таких мелочей?
        - Те, кто будут сомневаться, умрут. Ты же знаешь, у Сердца мира польза будет только от нас, да еще Хангерса, если тот, конечно, не передумает.
        - А в целом по ситуации?
        - Я все держу под контролем. Каждый, кто попал в зону испытаний, у меня на крючке. Как только летучих отрядов императора, что так нагло пытаются нам мешать, останется совсем мало, я выберу время…
        - Чтобы нужное количество участников сложилось именно в тот момент, когда мы будем ближе всего к Сердцу мира, а остальные - дальше,  - понимающе кивнул Сартр.
        - И тогда нас никто уже не сможет догнать.
        Кажется, мои слова успокоили Поля, теперь можно будет заняться и остальными. Вот только бы мне самой быть настолько уверенной в том, что говорю… Да, меня обучала сама Аркадия, и конкурентов у меня немного. Вот только в игру еще не вступили боги - а куда же без них - да и Городов очень опасен. Странно, конечно, что он так ни разу и не попытался ни сразиться, ни договориться. Впрочем, он и раньше всегда держался от меня на расстоянии.
        Необычный человек, даже для жнеца. Впрочем, кто тут вообще остался из нормальных? Тот же Кот, несмотря на то, что старается действовать чужими руками и использовать самые банальные способности, явно что-то скрывает. Ладно, дочка не пропадет, не зря я ее гоняла, а со всем остальным я разберусь.
        ГОРОДОВ
        Как же все закрутилось. Карик, что стремится вернуться из небытия и которому нужно непременно помешать, все эти охотники за силой, боги, как обычно, пытающиеся спрятаться за спинами своих марионеток. Даже ученица Аркадии полезла в бойню, и вот теперь думай, прикрывать ее или пусть сама разбирается… Жаль, что в тот раз я потерял память и слишком поздно все вспомнил.
        Да и сколько было неудавшихся планов, начиная с самой первой попытки возвышения и заканчивая идеей вывести в повелители Семина. Вздорный старик, но упорный - я ведь даже поверил, что все получится. Жаль, что все эти интриги мне никогда хорошо не удавались.
        Ни сейчас, ни тогда, когда меня звали Номенос… Да, силой все решить всегда было гораздо проще!

        Глава 45. Последний разговор

        Я только что изучил способность, что давала мне возможность защищаться, если сны с попытками убить близких мне людей вздумают продолжаться, а передо мной стоял бог обмана. Вид спокойный, уверенный, костюм как всегда идеально чист и отутюжен - как будто ничего между нами и не происходило. Впрочем, пожалуй, мне бы уже пора забыть про то, как он бросил меня в тот раз во сне… С тех пор я узнал про книгу пси-силы, про сокрытые руины, где мы сейчас встретились. Думаю, мне стоит как минимум попробовать с ним договориться, а не записывать сразу себе во враги. А раз так…
        - Пошел к черту!  - с друзьями не положено скрывать свои эмоции, так что, думаю, Бо будет даже приятно.
        - Вот это наш подход,  - под ошарашенным взглядом Майи, бог обмана сверкнул глазами. Кстати, на этот раз он не стал останавливать время.  - Рад, что ты все понял с той ситуацией.
        - Так, может…
        - Рассказать про тот раз во сне, конечно, ничего не смогу, но если хочешь, можешь врезать мне разок по морде. А потом все-таки перейдем к делу. Как я и сказал, времени не так много, и нам стоит поспешить.
        - Хорошо,  - естественно, в морду я бить не стал, все равно же не поможет, так чего позориться, играя по чужим правилам.
        - Раз с лирикой разобрались, сразу перейду к главному. Сегодня в восемь вечера Сердце мира будет активировано - неважно, будешь ли это ты, кто-то другой из претендентов или даже сам Карик, но это случится.
        - И последнего мне стоит опасаться больше всего?  - мне очень бы хотелось увидеть хоть какую-то реакцию на свои слова, но сейчас Бо держал каменное лицо.
        - Мое дело предупредить тебя. Вернее, даже этого от меня никто не ждет, но не хочу бросать на ветер потраченное на тебя время.
        И вот как понять, манипуляция это или попытка помочь? До этого бог обмана с легкостью проделывал и то, и другое.
        - Что ж, если с этим закончили, то хотелось бы сделать тебе на прощание еще один подарок.
        Вы получили 16 % своей личности, итого 49 %
        - Что это было?  - я смотрел на бога обмана и пытался осознать происходящее.
        - Думаю, ты уже знаешь про души и личности, так что объяснять нет смысла. А касательно того, что я поделился не всем, что у меня есть, извини, бог обмана - это все же публичная персона. У меня есть и другие обязательства.
        Он хохотнул, довольный своей весьма странной шуткой, но острый оценивающий взгляд, не отпускающий меня все это время, как бы намекал, что за всем сказанным скрывается что-то еще.
        Впрочем, а чего тут думать? Если мне оставляют ровно сорок девять процентов, то это чуть ли не прямым текстом говорит, что у кого-то другого уже есть контрольный пакет. Жаль, что истинного зрения недостаточно, чтобы сказать наверняка… Но, если часть моих акционеров это Бо, Медея и Ласат, то кем может быть личность, способная забрать у них то, что они считают своим. В общем, думаю, мой главный противник очевиден. Как и итог нашего противостояния. Если, конечно, я не начну наконец принимать неожиданные решения.
        - Спасибо,  - после небольшой паузы я решил прежде всего поблагодарить Бо. Уверен, у него свои планы, своя игра, и сейчас он здесь не просто так, но все равно его появление мне помогло, и я это не забуду.
        - Да не за что,  - он начал разворачиваться, показывая, что уходит, а я решил задать еще вопрос. Мои планы это не выдаст, но зато, возможно, поможет чуть лучше сориентироваться в происходящем.
        - Олеся… Что вас с ней связывает?
        А вот и Майя напряглась: похоже, не ожидала такого, ну да ничего страшного в этой информации нет. Да и не ответит Бо ничего конкретного, тут разве что за реакцией будет полезно понаблюдать.
        - Заинтересовался, значит? Или ревнуешь?  - ну вот, так и знал, что на серьезный ответ можно не рассчитывать.  - Впрочем… Скажем так, я рассчитываю, что именно она поможет мне избежать длительного общения с учителем. Если ты понимаешь, о чем я.
        Черт! Он все-таки дал еще одну подсказку! Бо уже исчез, а я все стоял и думал над его словами -эта встреча получилась на удивление полезной и информативной. А его якобы оговорка про своего учителя и желание избежать с ним общения? Получается, он собирается смыться из этого мира и считает, что разделение Олеси - а что еще в ней есть уникального?  - ему в этом поможет. Вот это поворот. Кстати, не удивлюсь, если и у Медеи такие же планы. Но тогда… А чего хочу я сам? Если боги со всей их силой и опытом прожитых столетий не чувствуют себя в безопасности здесь, то стоит ли мне рваться вперед, на то место, что они с такой радостью готовы оставить?
        Как решение, конечно, в памяти тут же всплывает рассказ Майи о закрытом городе, что хочет создать ее мать. Вот только будет ли этого достаточно? Какая бы ни была защита - либо ты живешь там один (и сходишь потихоньку с ума), либо там есть еще кто-то, и надо постоянно ждать удара в спину. Впрочем, это проблема будущего, а в настоящем мне бы надо придумать способ, как прикрыть свою личность от потенциального захвата Кариком. Выученная только что защита при отсутствии опыта и нехватке процентов тут вряд ли поможет…
        А значит, как я сразу и понял, нужно делать что-то неожиданное. Раз я уже проигрываю, поздно просчитывать риски, надо идти ва-банк. Брать все, что есть, и рассчитывать, что этого хватит. Кстати, забавно: такой вариант как отсидеться в стороне и надеяться, что пронесет, я даже не рассматриваю.
        - Майя, знаю, что мы уже об этом говорили, но считаешь ли ты меня своим учителем, а себя моим последователем? Официально,  - последнее слово пришлось добавить, а то уж больно скептически девушка улыбнулась после моего вопроса. А мне нужно в ответ услышать только одно.
        - Да, считаю,  - вот и хорошо.  - Подожди, Кот, но что это был за бог? Я такого не помню, а мать передавала мне почти все образы… И о чем он вообще говорил?
        А ведь и точно, Майя с Бо же не встречались вот так вживую. И это прекрасно, можно будет обойти некоторые неудобные вопросы, которые возникли бы в любом другом случае.
        - Очень скрытный, сильный и при этом ненадежный тип,  - я начал отвечать максимально честно.  - Но порой он мне помогает, не просто так… И в данном конкретном случае, думаю, ему можно доверять.
        - Значит, возвращаемся? Жаль, конечно - ты-то получил новую способность, а я надеялась, что мы успеем и остальные руины облететь. Помнишь, как мы хотели: ты собираешь заклинания Аркадии, я - Номеноса… Эх, какая была бы сила! Впрочем, мы же за ними еще вернемся, жизнь на этом чертовом испытании не кончается.
        Мне бы уверенность девушки в том, что все закончится хорошо. Да и нехватка времени на сбор заклинаний расстраивает. Но увы, сейчас у меня совершенно другие приоритеты.
        - Да, возвращаемся. Вернее, ты летишь назад к проходу в финальную зону испытания, а я присоединюсь к тебе в последний момент.
        - Отдашь мне своего духа?  - тут же уточнила Майя.
        - Отдам тебе дельтаплан, дух останется моим,  - улыбаюсь. Может быть, слова девушки - это и случайность, но уж лучше в таких вещах соблюдать осторожность. А то скажешь, да, даю духа, и все, тот уже официально сменил хозяина.
        - Хорошо,  - Майя не обратила особого внимания на мои слова.  - А как ты меня догонишь? Еще какая-то секретная способность?
        - Точно. Как придет время, я к тебе перенесусь, так что не переживай и просто вовремя доберись до места.
        - Потом мне все расскажешь!  - звучит как ультиматум, но сейчас мне на это плевать.
        - Договорились.
        Я дождался, пока Майя поймает восходящий поток и скроется в небесах, и только потом перешел к выполнению своего плана. Из невидимого кармана было извлечено отложенное про запас тело бога и тут же пущено в ход.
        Ваша метка бога повышена до легендарного уровня
        В прошлый раз, когда я так сделал, мне пришлось срочно от всего отказываться, чтобы не подставиться под атаки Карика. Сейчас же, пусть, как и раньше, я теряю один процент личности в час - особой роли (когда упущен контрольный пакет) это уже не играет. До нуля к вечеру я в любом случае не опущусь, а там уже станет точно не до биржевых игр. По крайней мере, я на это надеюсь. Ну а если кто раньше времени полезет в ближний бой - тогда поможет мой «страж души», как минимум без боя не сдамся.
        Так странно - тело как будто дрожит от предвкушения. Ладно, надо собраться. Итак, у меня теперь целых три метки, посмотрим, что мне это дает.
        Сила 1460
        Ловкость 1465
        Выносливость 1460
        Интеллект 1965
        Для начала я повысил параметры. Красиво… Но, вообще, в свете предстоящих мне испытаний это такие мелочи, как и большая часть полученных за взятие новых вершин достижений. Усиление приемов, усиление комбо, повышение радиуса атаки - разве поможет это против бога или жнеца? Впрочем, интересные вещи тоже были.
        Ограничения с маски сняты - особая способность «Две стихии» доступна всегда
        Три метки достигли легендарного уровня - все ваши способности автоматически повышаются до своего максимума
        Вы можете открыть вторую особую способность - будет определена следующим противником
        Неплохо получилось. Я не сдержался и несколько раз подряд активировал «две стихии» - вспышки силы, до этого сумевшие справиться со способностью самого Хангерса, раз за разом били по окрестностям, заставляя меня невольно улыбаться. Хорошо же быть обладателем полноценной маски. А повышенные автоматом до максимума способности? Чем-то этот бонус походил на комбинацию характеристик, что мне удалось открыть в Разломе, только на совершенно другом уровне. Даже интересно, как все теперь будет работать.
        Поток огня перестал походить на выдох карманного огнемета и превратился в полностью послушную мне ленту пламени. Впрочем, я мог сразу использовать и вторую его форму, стреляя крупными, наверно, с половину моего роста, огненными шарами. Или взять лечение: оно теперь не просто восстанавливало жизни, а могло вправлять переломы, восстанавливать плоть и кости, что я тут же и проверил на случайно попавшем под мой удар огнем олене…
        Очень хотелось, откровенно говоря, проверить и остальные заклинания, желательно даже протестировать их в разных условиях. Вот только сейчас не до игр - некогда любоваться и проверять свои новые силы, мне еще много надо успеть до того момента, как Майя доберется до Сердца мира, и я, используя божественный телепорт учителя, смогу к ней перенестись. Для начала вторая особая способность - в памяти тут же начали пролистываться воспоминания о всяких легендарных боссах, с которыми можно было бы сразиться ради чего-то действительно ценного. Но я решил, что будет лучше объединить сразу два пункта моего плана.
        Вы активировали божественный телепорт к Екатерине Алешиной
        Я воспользовался замеченной в прошлый раз способностью переноса к любому из своих учеников. Для подстраховки мне как раз пригодятся проведенные мною через Рифт новички, выбравшие стихии моих главных соперников - а я теперь не сомневаюсь, что и с Бо, и с Медеей мне придется столкнуться. И рассчитывать, что я смогу победить в честной схватке, было бы глупо. Так что мне нужны козыри, и эти последователи обмана и ночи, надеюсь, в этом помогут.
        Вот только люди, к которым я вот так вот легко перенесся, вроде бы как под защитой. И раз мне нельзя их посещать до двадцатого уровня, а я этим запретом пренебрёг, то было бы логичным появление какого-нибудь стража. А кто, как не существо, призванное охранять прошедших через Рифт (вроде бы, редкая штука) людей, станет подходящим донором для моей финальной способности? Как я и говорил, два в одном.
        В этот момент телепорт донес меня до места назначения, и я оказался на обычной лесной поляне бывшего мертвого мира. Позади оказалась моя сладкая парочка, Катя и Михеев, а впереди из-под земли поднимался каменный великан, чем-то похожий на тех, что охраняли границу между уровнями испытания Карика.
        Божественный страж Рифта, уровень 800
        Сначала я удивился такому маленькому уровню, но потом до меня дошло. Есть уровни монстров, и даже цифра в пару тысяч там не так уж страшна, а есть уровни богов и людей - и там такое вот значение может вызывать только уважение. Семисотый - это высшие боги и высшие тени, восьмисотый же до этого я видел разве что у Медеи… Что ж, так даже лучше, буду считать сражение со стражем тренировкой перед тем, что будет ждать меня вечером.
        Кстати, для полноты ситуации было бы неплохо проявить мой плащ жнеца, а то в обычной одежде, кажется, чего-то не хватает.
        Вы активировали плащ
        Вокруг меня тут же начала клубиться сила, складываясь в прикрывающую меня одежду с капюшоном. Вот только на этот раз она была красного цвета - притом казалось, что ткань бурлила и светилась, при этом не вызывая лично у меня никаких неприятных ощущений.
        Активация полного плаща остановлена, нестабильный уровень стихий
        Раз, и все. Бурление прекратилось, красный цвет уступил место черному, и вот я уже в стандартной классической одежде обладателя маски. И что это было? Впрочем, разбираться с этим придется уже потом!

        Глава 46. Финальная форма

        Божественный страж двинулся в мою сторону, и с каждым шагом вокруг него все больше и больше нарастала фиолетовая аура. И почему мне кажется, что с ней будут проблемы?
        - Вася? Ты тоже тут?  - Катя первая осознала, кто же это такой грозный появился перед ними.  - А почему я вообще не вижу твои характеристики?
        Еще бы они что-то видели… А вот я в отличие от новичков без прокачанных меток, интеллекта и взора их статус считал в один момент.
        Екатерина Алешина, истинный ученик, уровень 12
        Путь ночи, метка - не выбрана
        Покровитель: Василий Котов
        Способности:
        Покров ночи - ослабляет противников, подчиняет союзников
        Леонид Михеев, истинный ученик, уровень 10
        Путь обмана, метка - не выбрана
        Покровитель: Василий Котов
        Способности:
        Копия - перенимает активные способности противника, возможно разрушение личности
        Вот они какие в самом начале, ночь и обман. Интересно, а эти двое вообще представляют, что за возможности им достались? Или, может быть, жалеют, что не выпало приличного навыка владения мечом? Было бы забавно.
        - Привет, сейчас закончу с этим големом, и поговорим,  - я поздоровался со своими учениками, параллельно активируя пси-восприятие для проверки их мыслей. Хоть теперь-то в отличие от того времени, когда мы сражались с нежитью, я смогу узнать, что они обо мне думают.
        Невозможно чтение паттернов истинных учеников
        Неприятно. С другой стороны, может быть, то же правило работает и в случае обычных отношений «бог - последователь»? Лично мне было бы приятно знать, что тот же Бо не мог копаться у меня в черепушке.
        - А ты уверен, что тебе такое по силам?  - а вот и Михеев включился в разговор.  - Лично я тут не помощник, мне против такого монстра ни секунды не протянуть.
        Только я подумал, что мужик мне не особо и рад, как оказалось, что он все это время примеривал возможности помогать мне в бою. Неожиданно.
        - Я смогу ослабить его на пару процентов, только ударь первым. А то, если за мной погонятся, боюсь, мое участие в этой схватке тоже быстро подойдет к концу,  - ого! И Катя, несмотря на все свои принципы и закидоны, тоже собирается мне помогать? Тут или жизнь успела их потрепать за то недолгое время, что они провели в этом мире, или эта парочка все же догадывается о природе связывающих нас отношений.
        Черт! Что-то я отвлекся на разговоры, а страж тем временем атаковал - его аура на мгновение сжалась, а потом, как вспышка, накрыла всю поляну, выжигая траву, деревья, оплавляя землю под ногами. И как я только успел среагировать?
        Две стихии
        Я активировал особую способность своей маски, и встречная волна из теней и божественного света хоть и не смогла нанести никакого вреда каменному гиганту, но зато свела на ноль все негативные эффекты вокруг меня. Нет, уверен, что лично я смог бы пережить атаку стража и без новых фокусов, но вот мои ученики без подстраховки точно бы погибли. А так живые, стоят, хлопают ресницами.
        - Постарайтесь от меня не отходить,  - думаю, если голем решит повторить попытку нас достать, это будет правильным решением.
        А я тем временем попробую дать сдачи. Проклятья с маски, облако смерти, удар косой с подпиткой из обмана, попытка перевести защиту стража в проклятье с помощью моей базовой способности ослабления, даже уже доказавшие свою эффективность в защите «две стихии» - все это в атаке приводило к одному-единственному результату.
        Невозможно пробить ауру Стража
        Я ведь с самого начала подозревал, что эта клубящаяся дымка крайней опасна, но чтобы настолько! А ведь голем еще и сам атаковал. От вспышек, к счастью, я уже научился прикрываться, от ударов огромных кулаков и ног пока получалось просто отбегать в сторону. А когда страж превратил всю землю вокруг в целое поле из острых каменных пик, покрытых чем-то подозрительно зеленым и ядовитым, тут помогли мои наработки в плане полетов. Развернуть плащ, подхватить Катю с Михеевым и насколько возможно быстро отлететь в безопасное место.
        - Может быть, попробуем отступить?  - я неожиданно заметил, как из носа нового представителя пути обмана пошла кровь.
        Сначала я даже было подумал, что он рискнул скопировать стража и смог при этом не умереть. Но потом до меня дошло: из равных ему тут только Катя, похоже, именно с нее он взял способность ослабления, и сейчас они вдвоем пытаются внести свой вклад в битву. Мелочь, сколько они сняли с характеристик монстра - даже меньше процента - но все равно почему-то приятно. Упорные, не сдаются.
        - Вряд ли это поможет,  - прямо в этот момент страж неожиданно заговорил. Заодно он, видимо, решил, что мы как-то далековато от него оказались, ушел под землю и почти моментально опять поднялся уже вплотную к нам.
        Две стихии
        Две стихии
        Две стихии
        Благодаря полной маске и возможности использовать заклинания по максимуму, я, как когда-то в первые недели в этом мире, снова отрастил себе каменные щупальца на манер доктора Осьминога и с новой скоростью бросился вперед. На что я надеюсь? Да на себя! Я знаю, что моя особая атака разрушает способности. Да, сейчас она не работает (пока не работает), но если достаточно долго повторять, то наверняка же я смогу развеять эту чертову ауру!
        Две стихии
        Две стихии
        Две стихии
        И опять никакого результата, разве что страж чуть не насадил меня на колья, на этот раз выросшие прямо на его теле. Я так далеко зашел, но все еще так слаб. Или я просто не использую весь свой потенциал? Взять вот, например, особую атаку. Я создал ее, используя еще не раскачанные на максимум способности - а что будет, если пересоздать всё прямо сейчас?
        Тело тени
        Пелена бога
        Тогда я ведь использовал именно эти силы, и их столкновение породило взрыв, одарив меня новым навыком. Но на этот раз меня ждал лишь жалкий пшик. Ничего не вышло. То ли сейчас это уже невозможно, то ли я упустил какую-то важную деталь, то ли… Мне не хватает баланса! И точно, в тот раз я смог создать две равнозначные силы, сейчас же, когда обе способности оказались прокачаны до максимума, пелена бога явно вырывается вперед и поглощает все остальное.
        Но ведь у меня есть и пелена тени! Да, она успела превратиться в портал, но ведь сейчас, как с теми же огненными заклинаниями, я могу использовать сразу все ее варианты! Проверим…
        Пелена тени
        По телу пробежала уже позабытая волна холода, и я стал полностью невидим. То-то, наверно, Катя с Михеевым удивились. Поначалу я стал носиться на каменных щупальцах как паук, теперь вообще принялся пропадать, появляясь то в одном месте, то в другом. Как будто телепортируюсь… Кстати, и это я ведь тоже могу, хотя лимит подрос всего до жалких десяти метров, но тоже хлеб!
        - Тебе не избежать наказания за нарушение законов мироздания! Законы держат этот мир, и тот, кто их нарушает, будет уничтожен!  - страж опять подал голос. Все же так странно и непривычно, когда такие вот явно очень далекие от людей монстры начинают разговаривать. Так и хочется сказать что-нибудь в ответ.
        Вот только я лучше промолчу и отвечу не словами, а делом.
        Пелена бога
        Пелена тени
        На этот раз ни одна из стихий не могла поглотить другую, а созданный мною взрыв, не знаю, показалось мне или нет, как будто отщипнул кусочек от окружающей стража ауры.
        Вы успешно модифицировали особую способность «Две стихии»
        Эффективность 50 %
        Получается, это еще не максимум, но, тем не менее, я своего добился. Я сделал свою атаку мощнее, чем раньше, и теперь наше сражение с каменным гигантом перестало быть игрой в одни ворота.
        - Тебе это не поможет!  - от рева стража заложило уши, а его новые атаки стали даже быстрее, чем раньше.
        И передвигайся я, как в самом начале, только на своих двоих, мне бы несдобровать. А так - щупальца и телепорты творили чудеса. Невидимость, правда, подкачала, страж просто не обращал на нее внимания, но все остальное работало. В том числе и вспышки двух стихий! Я постарался сосредоточить свои атаки в одном месте, чтобы именно там снести защитную ауру и добраться до тела вождя… в смысле стража.
        И довольно быстро у меня это получилось. Дырка в ауре начала затягиваться, но я успел запулить внутрь пару облаков смерти… Мне казалось, что это может сработать, но увы - в битве с таким гигантом даже с тройным комбо от легендарных заклинаний не было особой пользы, и потерянные жизни почти мгновенно восстанавливались. А вот активированные с маски проклятья сработали, да еще как. Теперь-то это была не мелочь первого уровня с частотой раз в десять секунд, а кое-что помощнее и гораздо быстрее.
        На Стража наложено ослабление
        На Стража наложено замедление
        На Стража наложено понижение выносливости
        На Стража наложена отмена регенерации
        На Стража наложена хрупкость
        На Стража наложено понижение магической защиты
        На Стража не прошло отравление, иммунитет
        На Стража наложен эффект берсерка
        И как все сразу изменилось… Теперь перед нами возвышалась медленная, начавшая терять жизни туша, лишившаяся лапы от одного-единственного удара косой, которую я успел, уже уходя в сторону, просунуть внутрь ауры и нанести удар. Последнее проклятье «берсерка», правда, немного исправило ситуацию для моего противника, вернув ему часть проворства, но платой за это стало катастрофическое снижение всех защит… И если сначала, оценив урон от наконец-то начавших приносить пользу облаков смерти, я прикинул, что ждать победы мне придется минут десять, то с «берсерком» время жизни стража сократилось до сорока секунд. Но и я все же пропустил один удар и отправился в полет. К счастью, ничего смертельного, но на будущее я бы, конечно, предпочел вариант, где я побеждаю пусть медленно, но зато верно и безболезненно.
        А ведь все из-за того, что приходится проверять новые способности прямо в схватке со столь сильным противником. Так себе решение, но увы, из-за спешки с объявленным Бо таймингом времени у меня очень мало.
        Вы победили божественного стража Рифта
        Вы получили уровень 498
        Вы открыли вторую уникальную способность маски «Аура Рифта»
        Ваш ученик Екатерина Алешина получает 52 уровень, привязка к учителю проведена
        Вы можете получить до 30 % ее личности или любой эквивалент из ее запасов в любое время
        Ваш ученик Леонид Михеев получает 52 уровень, привязка к учителю проведена
        Вы можете получить до 30 % его личности или любой эквивалент из его запасов в любое время
        Почти пятисотый уровень - немало же я тут получил опыта! Причем часть его, похоже, досталась Кате и Михееву в счет того ослабления, которое они все это время держали на каменном гиганте. Стоп, я тут получил уникальнейшую защиту, а думаю об этих двоих - в чем дело?
        Впрочем, кажется, я понял, что меня так смутило. Моя супер-маска так и не смогла пробить ауру стража, а эти двое на десятом уровне с помощью силы ночи легко сквозь нее прошли. Я тоже хочу! Черт побери, кажется, я понимаю, как Медея смогла достичь своего положения - с такой-то силищей! И теперь я получил к ней доступ.
        - Ударь меня!  - Катя только подбежала ко мне, явно собираясь задать какие-то вопросы, когда я ее неожиданно огорошил. К счастью, характер девушки оказался достаточно испорчен, чтобы не тратить время на размышления, а вместо этого залепить мне пощечину. И чего это она так нервничает? Впрочем, сначала дело - я тут же попробовал пустить в ход рог обмана в надежде заполучить себе силу ночи.
        Невозможно копировать умения личных учеников
        Жаль, но было бы глупо рассчитывать, что все будет так просто… Конечно, в крайнем случае от ученика можно отказаться, избавляясь заодно и от только что помешавшего мне запрета. Но не хотелось бы обрубать концы, тем более что есть и другие варианты. Например, передать девушке разрушитель душ, чтобы она сама создала для меня артефакт с силой ночи. Чем не решение? Вот только делиться способностью Ласата я тоже не горю желанием. Думаем дальше… Кстати, если вспоминать про бога-убийцу и то, как я научился находить на карте отметки своих артефактов, то, может быть, мне просто забрать себе положенные проценты личности, и все будет в шляпе? Да, как вариант…
        - Василий!  - голос Михеева вырвал меня из раздумий, а я неожиданно осознал, что передо мной стоят два красных от гнева человека.
        И почему они так расстроились? Из-за того, что я их игнорировал? Да, неудобно получилось. И, кажется, я теперь понимаю, почему боги порой так невнимательно относятся к проблемам своих последователей… Вот у меня сейчас, например, намечается битва за главную силу этого мира, а о чем меня могут спросить вчерашние новички? Что мне дадут потраченные на обсуждение их проблем пять минут? Пять минут, которые потом могли бы перевернуть ход любого боя в мою пользу…
        Впрочем, именно в нынешнем случае это будет не трата, а инвестиция.
        - Давайте быстро,  - я посмотрел на своих учеников.  - Вы бессмертны, но если окажетесь недостаточно сильны или ловки, всегда можете умереть. Я в этом мире уже давно, и, так как помог вам выжить в том вторжении-испытании, теперь вы считаетесь моими последователями. Нам было бы еще долго плевать друг на друга, но ваши способности очень похожи на главные силы моих опаснейших противников, так что я бы хотел…
        - Только не забирай пока у них свою долю их личностей!  - из кустов сбоку вылезли Ласат с Кириллом, и нас неожиданно стало слишком много.

        Глава 47. План

        - Чего тебе надо?  - до этого я было отключил отображение своей маски, и вот теперь снова пришлось ее активировать для обозначения серьезности своей позиции.
        - Я хочу сделку! Я рассказываю тебе планы бога обмана и Хозяйки ночи, ты же после этого не делаешь глупостей,  - черт побери, а этот тип умеет убеждать. Как минимум выслушать его после такого я готов.
        - Кирилл?  - тем временем Катя узнала своего товарища по появлению в этом мире.
        - Пятидесятый уровень?  - парень во все глаза смотрел на них… Мои скрытые параметры его, похоже, заинтересовали не так сильно. Ну да, выбирать тех, на кого равняться, тоже нужно уметь.
        - Что за доля наших личностей?  - а вот Михеев во всем происходящем сумел вычислить угрозу для себя и сосредоточился на главном.
        И что ему сказать? Правду? Или немного приукрасить, чтобы не было проблем хотя бы ближайшие несколько часов?
        - Кот - ваш хозяин! Ваши силы завязаны на него. Если он умрет или проиграет, вам конец, так что никогда не забывайте, кому вы принадлежите душой и телом!  - в отличие от меня Ласат не раздумывал над словами, и, надо сказать, его порыв сыграл мне на руку. В исполнении чужого человека, тем более, с экспрессией этого, надо признать, эксцентричного бога все смотрелось очень натурально, у меня бы лучше не получилось.
        Михеев так сразу замолчал и принялся сосредоточенно покусывать губу, Катя растерянно повторила «и телом», а Кирилл сделал вид, что ничего нового не произошло. Похоже, несмотря на так и не взятый двадцатый уровень, информационно парень подкован очень даже неплохо.
        - Может быть, ближе к делу?  - я намекнул богу-убийце, что мои ученики тут не главное, на чем стоит сосредотачивать все свое внимание.
        - Личные ученики смогут принять стихии своих предшественников, и те в свою очередь смогут сбежать из мира,  - Ласат взял небольшую паузу, чтобы посмотреть, как я отреагирую. А что тут скажешь - получается, меня даже с этим Рифтом все время вели? Обидно… Впрочем, бог-убийца продолжает говорить.  - Но они все думают, что Рифт можно открыть, лишь получив силу Сердца мира. Никто не знает, что их билеты на волю уже здесь, они приняли стихии и сейчас совершенно беззащитны…
        Вот так поворот. Если Ласат не врет - а он раньше недоговаривал, но в прямой лжи замечен не был - то получается, что я держу Бо и Медею за жабры. Впрочем, все очень условно: стоит им только узнать о моем успехе, как мне ни за что не скрыть и не защитить свои столь ценные активы, которые тем временем не удержались от комментариев.
        - Значит, мы станем очень сильны?  - Катя.
        - Почему они хотят сбежать?  - Михеев.
        Какие же они все-таки разные, мои ученики. Но разговаривать я пока буду только с Ласатом.
        - И где же мне спрятать эти билеты,  - я выразительно указал на Катю с Михеевым,  - чтобы даже боги не смогли до них добраться?
        - Божественный план,  - и опять Ласату удалось меня удивить.  - Открываешь проход, запускаешь этих двоих туда и, когда придет время, выпустишь их уже прямо на месте.
        Мне в руки полетел шар со скрытой инструкцией по этой способности. Причем без подвоха - благодаря умению видеть суть вещей я четко понимал, как именно работает эта штука.
        - Кирилл?  - а вот по поводу ученика, что приватизировал себе Ласат, лучше спросить. Но не потому, что я собираюсь за него бороться (зачем, если, по большому счету, бог-убийца ему только помогает). Просто пусть мой неожиданный партнер не считает передачу чужого последователя чем-то само собой разумеющимся.
        - Его я проведу уже сам. Извини, но он мой шанс вырваться, и рисковать я не буду,  - вон как всполошился. Даже позу угрожающую принял - впрочем, это больше попытка сохранить лицо.
        - Тогда главный вопрос: почему ты мне столько всего выдал?
        - Я слишком слаб, чтобы запустить процесс. А если ты всем назло что-то сделаешь с этими двумя, то какой смысл богу обмана или Хозяйке ночи мне помогать и запускать ритуал бегства?
        Ну да, все верно. Ласат, с одной стороны, на шаг опережает своих коллег, а с другой, вынужден на них оглядываться, так как без их силы ему никуда не деться. Кстати, вот тот же Михеев спрашивал, зачем богам бежать… А ведь все просто: это тут ты один из многих, в лучшем случае первый среди равных, а там сможешь стать единственным и неповторимым. Сохранить все плюсы и минимизировать шансы пострадать в результате чьей-то авантюры. Заманчиво, но вряд ли пока мне доступно.
        - Технология бегства - передай ее мне,  - в голову пришла мысль, что с этой теорией лучше ознакомиться детально. И в рамках будущей сделки, и просто для себя.
        - Знаю только, что это возможно. Гейс,  - обломал меня Ласат, назвав идеальный повод не делиться информацией, неважно, хочешь ты этого или нет.  - Но, думаю, та же Медея не откажется включить это в вашу сделку. Рекомендую договариваться именно с ней. Последний не так уверен в себе, может и попытаться что-то утаить.
        Последний - это Бо. Забавно, Ласат считает его неуверенным, а лично мне эта черта характера в нем ни разу не попалась на глаза. Похоже, за те годы, что прошли с момента знакомства этих двоих, бог обмана сильно изменился.
        - Тогда до встречи, и помни, в зоне испытания обладателям развитой метки бога лучше не появляться до самого последнего момента,  - человек, бывший когда-то Петровичем, уже собрался уходить, когда в разговор опять влез неугомонный Михеев.
        - А может быть, я хочу пойти с вами!  - как внезапно получилось. В прошлый раз на попытку оспорить мою власть ответил Ласат, теперь же этим займусь я сам. Рявкнуть бы от души, конечно - и приятно было бы, и полезно. Но, пожалуй, для того, кто пошел по пути обмана, лучше подойдут рациональные аргументы.
        - Учти: Ласат - заинтересованное лицо. Он, как и другие боги, хочет с вашей помощью сбежать. Я - нет. А теперь подумай, кто из нас вероятнее соврет тебе, чтобы достичь своих целей? Понял? Вот и молодец, и можешь не бояться, мой долг учителя будет выполнен. Про первые шаги в этом мире расскажу, от смертельных ошибок уберегу.
        - Да со всем мы согласны,  - Катя отошла от Михеева подальше и встала поближе ко мне.  - А если кому-то что-то не нравится, то пусть сначала подумает, как будет проще выживать в этом мире - с силой богов или без нее. Ну, а если уж совсем захочется все бросить, то, как мы теперь знаем, способ есть.
        - Наверно, ты права,  - Михеев кивнул, а я в очередной раз разочаровался в людях. И почему многие так легко ведутся на эмоции в голосе, но при этом способны игнорировать любые, хоть сколько угодно разумные аргументы?
        Распрощавшись с Ласатом, я по оставленной им инструкции открыл проход в свой личный, положенный за достижение легендарной метки, кусочек божественного плана. На вид это оказалась самая обычная поляна: море травы, небольшое деревце и валун посередине.
        - И много тут места?  - спросил Михеев.
        - Пятьдесят квадратов,  - знание пришло, стоило только запросить информацию. Обожаю быть богом!  - Все остальное - сжатое пространство, которое защищает этот уголок от остального мира. Попробуете пересечь эту границу, сможете потратить хоть вечность, но не сдвинетесь с места.
        - И что нам тут делать? Это все надолго?  - а вот и Катя не удержалась.
        - Не теряйте время, тренируйтесь,  - я не стал изобретать велосипед.  - Если умрете, то воскреснете у этого камня-алтаря. Это же послужит решением на случай голода или жажды.
        Немного подумав, я решил все же не усложнять ситуацию и выдал парочке небольшой запас еды и воды из невидимого кармана. А заодно сформировал самые необходимые знания о мире в информационный пакет, как это делал Ласат, когда делился сведениями о личных божественных планах - теперь этим двоим будет и что изучать. Ну вот, вроде бы со всеми своими обещаниями я покончил. Все же как странно - сначала это были случайные люди, случайное испытание, а теперь вот раздаю последние наставления, как будто и сам… Впрочем, кто меня отсюда выпустит.
        - Ждите, как придет время встретиться с бывшим лидером вашей стихии, позову вас,  - я попрощался с Михеевым и Катей, напоследок добавив уже про себя «если, конечно, все, что нам сказали, правда».
        В то, что происходящее - часть чьей-то большой игры, я тоже с легкостью поверю. Слишком уж сильно мне повезло, не бывает так… Но тогда, раз шанс того, что я играю кому-то на руку так велик, почему бы не подстраховаться. Чисто теоретически я мог бы подождать двадцать минут и присоединиться к Майе уже на месте, но, пожалуй, стоит поступить немного по-другому.
        - Приземлись прямо тут,  - используя связь учитель-ученик я не стал прокладывать дорогу для себя целиком, а решил просто поговорить с парящей в воздухе девушкой. Как оказалось, Лютова-младшая вполне освоила дельтаплан и сейчас уверенно скользила вперёд примерно в сотне метров над землей.
        - Ты закончил? Мы можем всех опередить,  - Майя отнеслась к нашему способу разговора абсолютно спокойно. Уже так делала?..
        - Рано. Наоборот, будет лучше, если мы немного припозднимся,  - я решил последовать совету Ласата и свести к минимуму свое нахождение в зоне испытаний.
        Да, у меня есть страж души, но если сам бог-убийца рекомендует поберечься, было бы неразумно это игнорировать. Особенно учитывая мой прошлый опыт со смертями во сне и постоянными потерями кусочков личности.
        Майя не стала спорить, и я, дождавшись, когда она окажется на земле, перешел к самому главному. Все крутят интриги, у всех свои планы - пора и мне сделать кое-что лично от себя, что, возможно, позволит мне выкрутиться, если все пойдет не так.
        Вы отменили трансформацию малого духа обмана
        Вы применили трансформацию малого духа обмана в воробья
        Теперь у меня есть гонец, для которого я подготовлю два послания. Одно он отнесет Олесе, другое Лысому. Да, эта парочка находится под сильным влиянием Бо и Медеи, но их контроль не полный. Это стало понятно еще когда я беседовал с Лысым под Хитроу… Раз он строит планы, пусть и не имеющие никакой связи с реальностью, значит, хоть какая-то свобода воли у него есть. А там, если мирный вариант разрешения ситуации не сработает, надеюсь, эти двое уже поймут, что на кону, и примут мой план.
        Разобравшись с письмами, я, немного подумав, подготовил себе на всякий случай рог магии - благо обычных кристаллов основы у меня достаточно. А потом весь следующий час просто лежал, смотрел в небо и перебирал остальные свои силы, изредка проверяя на практике некоторые из приходящих в голову идей. Забавно: все сейчас спешат к Сердцу мира, плетут интриги, кто-то, возможно, сражается насмерть, а я просто лежу и считаю первые появившиеся на вечернем небе звезды. Сколько я еще не успел: снять гейс с Олеси и, возможно, с себя, отдать дань памяти моему двойнику, разобраться с чувствами успевших стать близкими мне людей… Впрочем, если я сегодня не облажаюсь, время еще будет. Обязательно!
        Вы активировали божественный телепорт к Майе Лютовой
        Ну что, пора начинать.
        - Уже пятнадцать минут!  - девушка, рядом с которой я очутился, была как на иголках. Точно, наверно, надо было ее предупредить. И ведь даже не могу понять, почему я этого не сделал: забыл или решил подстраховаться на всякий случай.
        - Мы же не опоздали, а значит, все в порядке,  - я постарался успокоить Майю, параллельно оглядывая нашу позицию. Как оказалось, бравая дочка жницы расположилась в разросшемся кустарнике прямо возле границы последней зоны.
        - Уже все прошли! Вполне возможно, что прямо сейчас кто-то тянет свои руки к Сердцу мира!  - ого, а ведь она верит, что мы вдвоем, несмотря на все силы конкурентов, реально можем побороться за главный приз. Приятно…
        Впрочем, порадоваться такой вере в себя я не успел. В голову как будто ударил ментальный таран, сминая все улучшенные иммунитеты и грозя превратить мое сознание в бессвязную кашу.
        - Как ты посмел нарушить мой запрет! Богам тут не место…  - громовой голос начал было реветь у меня в голове, но неожиданно успокоился. - А, это ты. Тогда ладно. Скоро увидимся…
        И что это было? Защитная система, о которой говорил Ласат? Что ж, пожалуй, хорошо, что к этой части его истории я решил прислушаться. А еще эта мощь… Впрочем, хочется верить, что все мои подстраховки сработают, а просто взять и убежать, как сейчас почему-то очень хочется - увы, это ни капельки не поможет.
        - Идем,  - поднявшись на ноги сам, я помог встать Майе, а потом, вскинув руку с руной наследия над головой, сделал шаг вперед.
        Вокруг нас тут же поднялось золотое свечение, и мы не просто прошли через просеку, а перенеслись в какое-то совершенно другое место. Выжженная пустошь, черный пепел и облака дыма, а в центре голый мертвый холм, на самой вершине которого призывно светится прозрачный и потому почти незаметный кристалл. Кстати, все это почему-то напомнило мне мой божественный план - кто знает, может быть, мы сейчас в таком же месте, но принадлежащем Карику… Или даже кому-то еще более древнему.
        - Смотри,  - Майя вытянула руку в сторону кристалла, и я только сейчас понял, что однообразие ландшафта несколько скрадывала масштаб.
        А вот сейчас, глядя как к огромному, наверно, метра два высотой, кристаллу подбирается Хангерс, я неожиданно осознал, что мы еще довольно далеко от главного места действия, где, похоже, уже довольно весело.
        - Остановись… Мы заключили договор…
        - Плевать… Защита даст мне достаточно времени… Лера, бери его…
        Ветер доносил только часть фраз, но и так было очевидно, что мы сейчас стали свидетелями раскола в союзе Лютовой. Какая-то часть меня после такого требовала бежать вперед и отбивать кристалл, другая же мудро ухмылялась… Все еще только начинается, и следующий ход я пока точно уступлю кому-нибудь другому.

        Глава 48. Царь горы

        - Лучше выждать,  - рядом раздался тихий голос Майи.  - Мать его точно остановит, а мы посмотрим, кто тем временем себя покажет. Все же ты был прав…
        Мое решение опоздать на главное действо, похоже, оценили. Причем произошло это довольно быстро - приятно. А вот насчет того, что Лютова справится, я не уверен.
        - Не замечал в арсенале Полины ничего такого, что могло бы позволить быстро взломать защиту Хангерса. Да и он сам разве полез на рожон, если бы знал, что это возможно?  - вмешиваться я, конечно, в любом случае не собираюсь, но этот момент лучше прояснить.
        - Он, как и ты, думает, что знает все наши приемы. Так вот это не так! Впрочем, мне кажется, сейчас ничего особенного и не понадобится.
        - Понятно,  - я постарался учесть в своих планах эту информацию.  - Тогда пойдем, постараемся подобраться поближе.
        - Нас же заметят. Учитывая, кто тут собрался и кто может заглянуть на огонек, никакая скрытность не поможет.
        Что ж, у меня помимо скрытности есть еще и невидимость, вот только, уверен, и она не станет проблемой для богов и жнецов. А мне бы на самом деле хотелось сохранить в тайне свое появление как можно дольше. К счастью, помимо магии и стихий в этом мире есть и кое-что другое.
        Конус холода
        Я пустил волну льда под землей, промораживая поверхность и заставляя клубиться над ней первые облачка тумана. Можно было ускорить процесс потоком пламени, но пусть лучше все выглядит максимально естественно, а от одной минуты, учитывая количество собравшихся тут игроков, ничего точно не изменится. Да и план того же Хангерса явно не такой быстрый, как ему хотелось бы.
        В общем, все прошло по задуманному. Туман поднялся, мы добрались аж до середины склона холма, и все последующее действо могли наблюдать уже практически вплотную.
        - Я боюсь!  - Лиса стояла, положив руки на кристалл, а вокруг нее били молнии.  - Он же меня убьет!
        - Да, деточка, брось кристалл, и я возьму тебя к себе,  - с другой стороны все еще удерживаемой Хангерсом защиты долетел вкрадчивый голос Лютовой.
        - Да этой стерве плевать на тебя! Со мной ты сможешь добиться многого, без меня - практически наверняка умрешь!  - Хангерс все свои силы пустил на укрепление купола, который с противоположной стороны пыталась пробить целая толпа людей.
        Сартр, Селин, Даша, Сапогов и еще с десяток неизвестных мне масок. А где Полина, что она сама делает? Недавно же пыталась надавить на Лису - а тут вроде как и нет ее… Впрочем, все логично: понимая, что Хангерс точно не главная проблема, она до последнего не хочет подставляться под удар в спину… Ну а если ее подопечные не справятся, как сказала Майя, у нее есть тайное оружие.
        - Голос говорит, что я слаба и что он убьет меня!  - Лиса снова начала говорить и теперь фактически рыдала. Да, не повезло ей все же с учителем: порой фатализм и нежелание ничего менять доводят нас до таких вот не самых приятных ситуаций.
        Вот только Лиса, несмотря на слезы, и не думала сдаваться - упорства в ее характере всегда было с запасом. Из ушей ее пошла кровь, руки начали чернеть, тело на мгновение стало каким-то угловатым… И тут один из других претендентов решил, что хватит. Небольшая юркая фигура скользнула вперед, с показной легкостью прошла сквозь защиту Говарда, а потом самой обычной оплеухой отбросила Лису от кристалла. Похоже, первый раунд завершен.
        - Городов!  - Хангерс, уже было повершивший, что добьется своего, практически выплюнул имя своего конкурента.
        - Уходи,  - франтоватый жнец, наоборот, почти не обращал внимания на своего противника, одну за другой возводя защитные конструкции из тени вокруг кристалла Карика.
        Тень - как неожиданно. Я думал, он пользуется только визуализацией, а тут оказалось, что у этого считающегося самым сильным жнеца есть и другие козыри за спиной.
        - Еще ничего не кончено,  - Хангерс расставил ноги пошире и начал готовиться к схватке.
        - Для тебя - кончено,  - Городов наконец обратился к своей главной силе и фактически снял с Хангерса его плащ жнеца, явив миру крупного бородатого мужчину в потной рубашке.
        - Как? Ведь силы жнецов не действуют друг на друга! Как ты можешь быть настолько силен?  - учитель Лисы начал пятиться.
        - Уходи!  - Городов просто повторил приказ, явно не собираясь раскрывать свою тайну.
        А ведь она у него явно есть. Сила тени, его такое странное отношение к кристаллу силы - он же явно пытается не достать его, а, наоборот, как будто бы прячет от всех остальных.
        - И меня попросишь уйти?  - а вот и Лютова решила показаться. Что, Городов для нее в отличие от Хангерса - это достаточно серьезный соперник?
        Кстати, вся эта схватка начинает мне напоминать детскую игру - царь горы. Кто заберется на вершину и продержится там достаточно долго, чтобы победить… Одни выбирают своей стратегией захват вожделенной позиции и расправу со всеми, пользуясь полученным преимуществом. Другие ждут до последнего, веря, что враги устанут и что тогда именно их натиск окажется достаточно силен, чтобы проложить дорогу к победе. К какой группе принадлежу я? Точно не к первой!
        - Попрошу,  - Городов, как раньше с Хангерсом, попробовал сорвать с Полины ее плащ, но жница без видимых проблем смогла его удержать и сохранить свое инкогнито. Кстати, а я ведь никогда не видел ее лица. Интересно, она сильно похожа на Майю?
        - Так странно видеть их вместе,  - моя напарница тоже следила за боем и не удержалась от комментария.  - Обычно Городов старался никогда не пересекаться с мамой. И мы так и не смогли понять, насколько много он знает…
        Плохо, Майя сейчас говорила о себе и матери одновременно, не разделяя, а значит, надо учитывать, что в случае опасности для Полины она наверняка попробует втянуть меня в драку. Не очень приятно, впрочем, в самом худшем случае мне вообще ударят в спину, так что не буду жаловаться. Да и все что можно, дабы подстраховать себя, я уже сделал.
        - Уйди, просто поверь, я все потом объясню,  - Городов вел себя как-то подозрительно мягко. Зря, конечно - я не сильно знаю Лютову-старшую, но вряд ли это поможет получить от нее желаемое.
        - Атакуем!  - ну вот, Полина отправила в бой своих сохранивших верность союзников.
        Сомнительно, что от них будет много пользы, но и неприятные сюрпризы могут найтись в загашнике у каждого. Взять, например, пистолет легендарного класса с отравленными пулями, вытащенный Сапоговым, или подготовленные Дашей проклятья. Не знаю, как моя темная доросла до такого уровня, но призванная ею сила больше напоминала не тьму, а ночь. А та, как известно, игнорирует большинство щитов.
        Впрочем, Городов сам сражаться явно не собирался. Скрытые до этого силой жнеца, наконец-то решили показаться его союзники… Два кадавра, прыгнув, приняли на себя проклятье, а всех остальных остановила волна сырой концентрированной силы.
        - Семин и Осипов,  - Майя, как и я, сразу же узнала эту парочку.
        - Бывший повелитель,  - Полина иронично хохотнула.  - А я-то гадала, кто же тебя все это время поддерживал. Думала даже на Медею, но нет, Хозяйка ночи лишь пару раз воспользовалась твоей глупостью.
        Семина, впрочем, ее слова совсем не задели.
        - Мне хватило ума воспользоваться своим бывшим титулом, чтобы вернуться сюда. А награда? Мне достаточно и того, что положено стражу, тому, кто остановит покусившихся на силу Карика. С прикрытием от наставника моего учителя это будет совсем не сложно.
        - Значит, решил побыть стражем?  - на мгновение задумалась Лютова.  - Тогда, наверно, и новый император пошел по тому же пути. То-то я думала, с чего он со своей покровительницей фактически игнорирует наше маленькое приключение. А он, как и ты, уже побывал здесь, сделал вид, что принимает сделку, и теперь готовится получить награду. Что ж, по большому счету это ничего не меняет.
        Было интересно послушать размышления жницы о Лысом и Медее, правда, меня гораздо больше заинтересовали слова Семина о наставнике его учителя. Помнится, меня в свое время заинтересовала названная им фамилия - Баграмян, уж больно часто я с ней до этого сталкивался. И дальше всплыла интересная связь: человека с таким именем в мертвом мире назвали последователем самого Номеноса… Получается, сейчас Семин фактически прямым текстом сказал, что ему помогает мятежный враг богов номер один? Но как такое возможно? Почему-то я был уверен, что уж кто-кто, а он точно уже в могиле.
        - Надо подойти ближе,  - мой туман как раз поднялся еще на пару метров, и Майя тут же потащила нас вперед.
        А ситуация возле кристалла тем временем перешла от разговоров к делу. То есть к драке. Впрочем, если Семин с учеником и союзники Медеи во главе с Сартром сражались молча, то сами жнецы были не против поговорить.
        - Я не хочу вредить тебе…  - это Городов.
        - А я хочу!  - а это Лютова, и она использует что-то новенькое.
        - Астральный дождь,  - божественное всезнание дало сбой при взгляде на падающие с небес сиреневые метеоры, собирающиеся в стаю, готовую снести кого угодно. К счастью, комментарий Майи помог исправить ситуацию.  - Этой способности маму научила Аркадия, сказала, что разработала ее сама и, пока никто не знает о сути этой силы, от нее не защититься.
        Вот только вопреки словам Майи Городов легко остановил и развеял нацеленный на него дождь. Это такова сила визуализации или он все-таки именно тот, о ком я подумал?
        - Ударим ему в спину… прикроем маму… потом все заберем…  - Майя что-то неразборчиво бормотала, похоже, она так и не смогла до конца разобраться в своем отношении к происходящему.
        Тем не менее, сантиметр за сантиметром девушка двигалась вверх. А я, наоборот, забирал все больше влево, в ту сторону, откуда появился Городов. Ведь именно ему я доверил Лену, и, возможно, ее тело лежит где-то там на склоне.
        - Откуда ты знаешь про астральный дождь? Моя учительница никому его больше не показывала,  - разговор между Полиной и Городовым тем временем продолжался.
        - Мне и не надо было ничего показывать. Я помогал Аркадии его создать, так что неудивительно, что я знаю слабые стороны и его, и всего остального, что ей хватило дурости передать маленькой девочке из другого мира.
        Лютова к ее чести не поверила Городову на слово и постаралась смести его еще парой техник. Вот только попытки сперва использовать улучшенного призрачного воина, а затем воплотить своего двойника и атаковать в спину, провалились.
        - Если ты знал ее… Номенос?
        - Да, после того бунта я многое переосмыслил и решил просто жить полной жизнью. Но вам ведь не сидится на месте, надо было обязательно попытаться воскресить его, вот и пришлось вмешаться. Но ничего, надо всего лишь поиграть с вами до начала нового дня, и тогда это место снова окажется надолго закрыто… И в следующий раз я уже не буду потакать тем, кто будет плести интриги и пытаться снова запустить Сердце мира.
        Как он зло все это сказал! Почему-то мне кажется, что Бо и Медея сейчас сглотнули.
        - Кстати,  - Городов-Номенос продолжил говорить.  - Сколько процентов себя оставила тебе Аркадия?
        - Пять,  - Лютова сильно расстроена. Вон как ее провели и выведали что-то явно важное для фальшивого жнеца.
        - Жалко, она всегда была умна и предусмотрела… Будь у тебя хотя бы десять процентов, и я бы смог, добавив свое, попробовать ее воскресить,  - Полина от таких слов просто отшатнулась, а у меня немного дополнилась картина мира. Интересная способность, особенно в свете моих ближайших планов, очень интересная.
        Я сместился влево уже метров на двадцать и теперь с уверенностью могу сказать, что Лены тут нигде нет. Способности бога ее тоже не видят, так что у меня осталась только одна теория по поводу того, куда Городов мог ее спрятать. Собственный божественный план - он, конечно, не совсем бог, но при этом, думаю, достаточно силен, чтобы создать себе такое убежище и каким-нибудь другим способом… А раз с этим вопросом я разобрался, пожалуй, пора переходить к активным действиям.
        Честно, я бы очень не хотел этого делать. Выждать, выбрать идеальный момент - так было бы правильнее… Но раз тут оказался сам Номенос, то почему бы не попробовать проверить свои силы на нем, прежде чем соваться непосредственно к Сердцу мира? Даже не так - учитывая, как собирающийся возродиться Карик относится к этому типу, будет неплохо намылить Городову рожу. Ну или хотя бы продержаться какое-то время - все повод для беседы в будущем. А риск? Его нет, по крайней мере именно сейчас, когда целых три бога (причем каких!) в случае чего позаботятся о моей безопасности. Раз уж и Ласат, и Бо, и Медея хотят, чтобы я им помог (правда, пока не догадываются обо всех деталях), то пусть поработают как следует. Впрочем, я и сам не собираюсь сачковать.
        Телепорт
        Две стихии
        Я как раз вышел на дистанцию в десять метров до возводимых Номеносом щитов, перенесся к ним и в мгновение ока разрушил первый из них.
        Началась большая игра! И, черт побери, как же я хочу не только выжить…

        Глава 49. Реальность

        - Заготовка, ты все-таки пришел,  - и почему-то стало так обидно. Да, я предполагал, что Карик собирается позариться на меня, но когда об этом так обыденно говорят другие люди…
        Как будто меня уже нет. Зря они так - да, я еще мало знаю, да, моя доля личности падает, причем после прохода к Сердцу мира быстрее, чем раньше. Но моего понимания ситуации более чем достаточно, чтобы не стать беззубой добычей. И кое-кому сейчас предстоит в этом убедиться.
        - Да, хотел показать, что не только Карик может тебя уделать.
        Кстати, пока Номенос не воспринимает меня всерьез, я воспользовался ситуацией и успел разрушить еще два слоя защиты - осталось четыре - до тех пор, пока он не успел вмешаться. Как и следовало ожидать, визуализация смогла легко остановить даже особую способность маски.
        Щит стража Рифта
        Я активировал защиту, что заполучил в свой арсенал после победы над големом при досрочной встрече с моими учениками. Аура тут же окутало тело, но удар Номеноса вырвал из нее солидный клок. Ну, хоть до тела не добрался.
        Очищение
        Вложить очки истинного обмана
        Следующую атаку я встретил уже новым заклинанием, и на этот раз сумел полностью отвести от себя удар. А ведь неплохо, черт побери, особенно если учесть, кто находится по другую сторону ринга. Единственное, что расстраивает, так это необходимость тратить конечные запасы обмана - впрочем, я же не собираюсь просто так стоять, ожидая, пока они покажут дно.
        Тело тени
        Остановка времени
        Телепорт
        Две стихии
        Аура тьмы
        Облако смерти
        Не очень сложная комбинация. Первые две способности должны были отвлечь внимание. К сожалению, тело тени не оказало вообще никакого эффекта, что, впрочем, неудивительно, учитывая природу моего противника. А вот остановка времени (как же грустно каждый раз смотреть на падающие после ее использования запасы интеллекта) выиграла пару мгновений, которых хватило и чтобы сократить дистанцию, и чтобы снести защиту, и чтобы запустить под кожу псевдо-жнецу парочку проклятий и заклинаний.
        На мгновение мне даже показалось, что этого хватит и Номенос не успеет среагировать, но куда там. Он как будто запустил по себе волну, и все наложенные на него эффекты просто-напросто стекли на землю грязной лужицей.
        - Не мешайся!  - а вот и Лютова среагировала на мое появление.
        Сколько гнева в голосе - а ведь в отличие от Майи она, похоже, все-таки знала, кто скрывается за маской Городова… Знала и готовилась к встрече с избранником своей учительницы. Черт побери, не удивлюсь, если все ее участие в авантюре с Сердцем мира было лишь дымовой завесой для того, чтобы воспользоваться эмоциональной слабостью бывшего врага Карика. Вот только, увы, Номенос, похоже, не так уж и дорожит памятью об Аркадии… А вот я его явно заинтересовал.
        - Искусственная метка бога, как интересно,  - он полностью проигнорировал Полину, а вот я себе такого позволить никак не могу. К счастью, ситуация сложилась так удачно, что, пожалуй, именно сейчас Майя мне не откажет в одной просьбе.
        - Придержи свою мать, Номенос очень опасен!  - пришлось крикнуть изо всех сил, чтобы моя напарница точно услышала.
        И получилось, она среагировала, встав на пути между Полиной и мной. Вот и прекрасно, а теперь можно продолжить разговор с моим соперником.
        - Не удивлен, что ты догадался. Все же это воплощение твоей задумки,  - если я свой кусок маски бога получил от Ксардаса, ученика Семина, то ведь именно Номенос через своего последователя передал им основы этой техники.
        - Да, причем исполнено почти идеально. Убил двойника, уравновесил силу бога пси-меткой - мне это нравится больше, чем просто накачивание силой,  - а вот, похоже, камень в адрес Семина.  - Но все равно недостаточно хорошо.
        Аркобалено
        - И все же я тебя достал,  - я не использовал усиление обмана в бою, но сейчас, чтобы слова задели посильнее, не пожалел даже часового отката. Попробую заставить своего соперника отпустить тормоза.
        И вроде получилось - как же он после моих слов скривился! Похоже, у Номеноса после той истории с Кариком развился комплекс неполноценности, и мои слова идеально попали прямо в цель.
        - Что ж, я покажу тебе, что такое настоящая сила!
        Страшно просто до чертиков. Но, черт побери - все это время я, как слепой котенок, тыкался по углам и искал наощупь, куда же идти дальше. А тут очень кстати появился человек (или кто он там сейчас?), пусть и не очень по-доброму настроенный, но благодаря которому я пойму, в какую сторону мне стоит развиваться дальше. А то и подсказки какие-то удастся выбить.
        Обновив ауру стража, я пристально смотрел на Номеноса. Что же он сделает? Наверно, целую секунду ничего не происходило, а потом плащ жнеца Городова вспучился, закипел вздувающимися пузырями и наконец так же быстро успокоился, сменив цвет на красный. Тот самый красный плащ, что появился у меня на доли мгновения, а потом пропал, сообщив о нестабильном уровне стихий. Получается, вон он главный недостаток, отделяющий меня от следующей ступени моего развития… Жаль, что времени обдумать все это просто нет. Номенос распахнул свой новый плащ, как крылья, и перешел в атаку.
        Он не использовал никаких хитрых приемов вроде астрального дождя Лютовой - нет, он просто запустил в меня визуализацией, за один прием смывшей все мои защиты, а потом, мгновенно сократив расстояние, врезал мне по челюсти самым обычным хуком справа.
        Лечение
        Разбитая вдребезги от пропущенного удара кость тут же восстановилась - максимальный уровень исцеления это вам не хухры-мухры. И пусть в основе своих знаний я сильно отстаю от Номеноса, но в этой способности я, похоже, смог его превзойти.
        - Прямо как он. Тоже никогда не сражался честно и всегда был готов отступить, чтобы восстановиться и начать как будто бы с чистого листа,  - как мне показалось, разочарованно протянул мой соперник.
        Значит, Карик тоже пользовался исцелением? Что ж, вполне логично: не из воздуха же Бо достал эту способность, когда передавал вместе с ослаблением. Да и тот случай с судом богов - теперь-то понятно, почему небожители из-за простейших навыков так переполошились. И как же пришлось постараться моему покровителю, чтобы успокоить этот осиный улей, да еще и заставить их меня отпустить. Его умению манипулировать в итоге можно только позавидовать.
        - Вот только тебе не сбежать,  - неожиданно на лице Номеноса появилась кривая ухмылка.  - А я наконец-то смогу отыграться за все те унижения.
        Сначала я не понял, что именно он задумал, а потом стало слишком поздно. Меня просто принялись ломать… В самом прямом смысле этого слова - и лишь умение отрешаться от боли, приобретенное во время прокачки характеристик, позволило мне сосредоточиться на лечении и удерживать себя на грани жизни и смерти.
        - Какой живучий… Как приятно смотреть на твое окровавленное лицо и представлять его,  - как же противно он шипит. А я был о Номеносе лучшего мнения. Впрочем, чего еще ждать от личности, сумевшей выжить, но при этом отказавшейся и от своих целей, и от своей женщины.
        Черт! Похоже, последнюю фразу я сказал вслух, и меня начали ломать еще больнее. И ведь мог бы уже убить, но нет, растягивает удовольствие… И где же кавалерия, когда она так нужна? Неужели ученики Карика настолько верят в меня, что не спешат идти на выручку? Впрочем, у них же своя битва, и первым показываться никто не хочет.
        Меня в очередной раз отбросило в сторону, и я вновь, несмотря на то, что все предыдущие попытки были сметены визуализацией Номеноса, попробовал активировать щит и очищение - может быть, рано или поздно я научусь блокировать и эту силу… Но атака псевдо-жнеца до меня так и не долетела… На вершине холма показались две смутно знакомые фигуры, и одна из них небрежным движением руки отбросила в сторону атаку самого великого императора прошлого. Впрочем, нет - я заметил, как мертвенно-бледная кисть дрогнула, значит, не так-то и просто эта эффектность далась одному из гостей. Но, тем не менее, он смог сделать то, что мне пока не под силу. Впрочем, чего еще стоит ждать от короля теней, решившего заглянуть к нам на огонек в сопровождении адъютанта.
        Дух Карика от такой наглости своих давних врагов даже смог вырваться из кристалла и принялся изнутри крошить поставленные Номеносом стены… Да уж, Король и Пантера (а с ним пришла именно она) могут даже больше ничего не делать, само их существование начало разрушать планы великого императора. Я поднялся на ноги, подлечил все мелкие увечья, что успели накопиться за время моего избиения, и задумался, кто же мог сделать такой хитрый ход. За чью команду играет глава теней?
        - И ты сюда же?  - Номенос с какой-то печалью во взгляде смотрел на Короля.
        - Ты знаешь, мне плевать на вас всех, но если плата хороша, то зачем отказываться!
        На какое-то время бой прервался, заклинания и способности сменились словами и интригами. Номенос явно не горит желанием сражаться, Король теней тянет время… И все же кто его сюда прислал? Ласата сразу вычеркнем: я почти все время за ним приглядывал, так что времени обзавестись союзником у него не было. Да и что бы он смог предложить за такую помощь? Дальше… Учитывая отношения бога обмана с представителями плана теней, вроде бы остается только Медея, вот только я привык при оценке причинно-следственных связей больше полагаться не на метод исключения, а на понимание мотивации происходящего.
        В чью пользу прошли мои последние встречи с тенями? Взять тот же разрыв с Олесей, в чьем покровителе я уже не сомневаюсь… Или же сейчас - кто больше всех заинтересован в том, чтобы я исполнил предназначение, добравшись до Сердца мира?.. И ведь, если так посмотреть, ответ очевиден. Не знаю, как Бо сумел договориться с Королем теней, но я точно чувствую здесь его руку. И, кстати, раз уж он смог, то почему бы и мне не попробовать? Ведь почему я не смог активировать красный плащ, как сейчас у Номеноса? Не хватило стабильности стихий? Так, может быть, именно тень и поможет это исправить, тем более, что у единственного известного мне обладателя красного плаща эта стихия точно есть?
        - Пантера,  - пользуясь тем, что Король и Номенос замерли, гипнотизируя друг друга взглядами, я позвал свою старую знакомую.  - У тебя случайно еще одного духа истины с собой нет?
        Как ни странно, высшая тень даже не стала спорить, а вытащила откуда-то из закромов очередного бедолагу и, развеяв его, запустила пыльцу в мою сторону. Часть этого облака попыталась зацепить бывшего императора, но была безжалостна разметана даже без применения визуализации. Еще кусочек налетел на Майю, и я неожиданно обнаружил - сейчас с меткой бога, максимальным взором и пониманием сути это было совсем не сложно - что девушка в какой-то момент взяла и обезвредила направленную на нее атаку. Сама пыльца осталась, а вот то, что составляло ее суть, было выжжено к черту. Неожиданно - значит, высока вероятность того, что и в прошлый раз мне говорили совсем не правду.
        Впрочем, сейчас есть кое-что поважнее. Вдыхаю пыльцу и параллельно развеиваю часть, что шла мимо - пусть Пантера знает, что я делаю это добровольно, а не потому, что, как раньше, не знаю, как избежать наплыва искренности. Ну и чем меньше вдохну, тем быстрее закончится эффект, а я бы хотел остановиться на одной-единственной фразе.
        - Я убил Ли, потому что он хотел убить меня. Но смерть двойника - случайность, и я бы хотел ее исправить!
        Номенос говорил Лютовой про возможность воскрешения с помощью сохраненных процентов личности - раз, доведение до совершенства моей метки явно завязано на тень - это два. Какой отсюда вывод? Все просто - мне каким-то образом нужно вернуть свою копию. И если та же Пантера с ней сотрудничала, то вполне вероятно, что она заполучила ее часть и сейчас сможет мне помочь. Главное, чтобы удалось до нее достучаться.
        - У меня есть десять процентов,  - в воздухе висело неловкое молчание, и вот она заговорила. Даже Король с Номеносом остановили свою битву взглядов и оглянулись на нас. Замершая в отдалении Лютова, судя по быстро зашевелившимся губам, начала что-то подсчитывать.
        Не смей!
        А так было можно?
        Опять чужие мысли. Притом такие разные - оказывается, у меня там чуть ли не проходной двор.
        - Этого хватит? У меня вообще ничего нет.
        - Этого недостаточно,  - Пантера недовольно хмурится.
        - Если я помогу, то да,  - Король теней, похоже, решил вмешаться в происходящее по-настоящему.
        И тут же события понеслись вскачь.
        - Нет!  - с божественного плана открыли проход на землю одновременно сразу и Бо, и Медея. И как еще Ласат удержался?
        - Нет!!!  - ярилась за последним удерживающим ее барьером сила Карика.
        Как громко и эмоционально. Похоже, мне стоит поторопиться с принятием решения.

        Глава 50. Он самый

        Образы бога обмана и Хозяйки ночи истаивали в воздухе: похоже, несмотря на все их недовольство ситуацией, нарушать правила и появляться рядом с Сердцем мира лично никто из них не рискнул, использовав что-то вроде проекций. Черт, получается, в случае чего меня никто бы не прикрыл? Впрочем, что я волнуюсь - кажется, у меня и без их помощи все будет хорошо.
        - Давай,  - немного страшно запускать кого-то себе в голову (я про двойника), но уж больно меня пугает неизбежная встреча с Кариком.
        Мы с Королем теней одновременно использовали телепорт навстречу друг другу и чуть не упали, столкнувшись на полпути. Интересный эффект от пересечения траекторий, но лучше поспешить - Пантера вроде бы пока прикрывает наш обмен. Но если желающие ему помешать объединят силы, надолго даже высшая тень их не остановит.
        - Кот, не надо!  - Майя пытается меня предостеречь. Увы, сейчас я совсем не уверен в ее искренности, скорее наоборот.
        - Номенос, тебе ведь тоже это не нужно!  - а вот и Полина пытается заручиться поддержкой Городова. Впрочем, думаю, моя сделка ее особо не интересует, Лютова просто пользуется поводом, чтобы установить контакт с любовником своей учительницы (вот он-то очень недоволен). Предприимчивая дамочка, своего не упустит.
        Вы получили 10 % личности теневого двойника Василия Котова
        Вы получили благословение Короля теней
        А вот и мои временные союзники сделали свой шаг - но что мне даст тот странный символ в виде перечеркнутой галочки, сотворенный над моей головой первым из теней? Понимание сути, истинное зрение - к счастью, этого набора хватило, чтобы избавить себя от тут же вспыхнувших подозрений.
        Благословение Короля теней
        Усиливает течение тени в организме, позволяет открыть соответствующую метку при выполнении минимальных условий
        Условие: 10 % личности тени
        Вы активировали метку тени
        А ведь все довольно удачно получилось. Да, мне было неудобно перед двойником, но возможность открыть путь тени без добавления себе в сознание кого-то постороннего (пусть и только в качестве наблюдателя)  - это даже лучше, чем я мог представить. Единственный минус - моя новая метка пока всего лишь обычного уровня, и та же синхронность тут вряд ли сработает.
        - И последний подарок,  - Король теней бросил взгляд в сторону Карика, который почти вырвался из-за щитов Номеноса.  - Так, мне кажется, будет лучше.
        Личный подарок Короля
        Ваша метка тени повышена до легендарного уровня
        На мгновение я замер, пытаясь осознать, что же мне это дает, и тут посыпались следующие сообщения.
        Повышен лимит уровней до 800
        Повышен лимит характеристик на 500
        Достижение «Четыре метки», общий лимит характеристик вырос на 2000
        Открыта способность «Творение»
        Вы можете создавать новые способности
        Подарок, надо сказать, получился запоминающийся. Лимит уровней как у тех же Бо или Медеи, новые границы для характеристик - хорошо, что набранные в мертвом мире запасы позволяют быстро довести их до максимума. И теперь, получается, тот же полет и остановка времени стали доступны мне в неограниченном количестве и на постоянной основе. Круто? И это я еще не беру в расчёт новую способность «творение» - кто бы знал, что за креатив в этом мире отвечает именно теневая сторона.
        - Мне пора,  - Король теней перенесся к Пантере.  - Карик скоро окажется снаружи, и для всех будет лучше, если мы с ним даже в таком состоянии не столкнемся друг с другом. Договор признается выполненным?
        - Да,  - я узнал голос Бо. Он старается звучать нейтрально, но я слышу прорывающуюся ярость. Похоже, недоволен бог обмана поступком своего союзника, очень недоволен.
        - Что ж, раз нам теперь не мешают, можно продолжить,  - Номенос бросил быстрый взгляд в сторону духа Карика и повернулся ко мне.  - Времени мало, так что, извини, на этот раз я тебя просто убью.
        Раз - он перенесся вплотную ко мне и замахнулся, два - я попробовал, используя новые силы, активировать красный плащ маски, три - он и не подумал появиться, четыре…
        Телепорт
        Остановка времени
        Остановка времени
        Остановка времени
        Не думал, что когда-нибудь смогу применять эту способность вот так, целой серией - но ведь получилось… И пусть в одиночном исполнении этому навыку никогда не остановить никого равного Номеносу, но по доле мгновения от каждого применения, и в итоге мир замер и для него. Хорошо, что я успел вовремя перенестись подальше, а то ведь вблизи, как известно, остановка времени в принципе не работает.
        Я поддерживал заклинание - спасибо улучшенному до максимума лечению, что смогло компенсировать огромные даже для моих новых лимитов затраты - и продолжал пытаться активировать красный плащ. И раз за разом попытка объединить обман, пси, тень и божественную силу срывалась, притом без какого-то объяснения или подсказки. Как будто мне еще чего-то не хватает.
        А времени у меня явно оставалось все меньше и меньше. Номенос уже начал медленно, но все же двигаться, дух Карика так уже давно преодолел течение моей способности и, остановившись, с интересом наблюдал за происходящим. И ведь с ним еще потом придется иметь дело, если, конечно, я переживу встречу с императором. Черт! Вот бы подойти к нему или врезать какой-нибудь своей способностью посильнее, но увы - это только прервет остановку, лишая меня и тех жалких крох времени, что удалось выиграть.
        - Как интересно,  - а вот оно и произошло, Номенос полностью вернул себе контроль над телом.  - Не одна сильная способность, от избыточной мощи которой все и защищаются, а множество мелких. И ведь сработало, спасибо за идею.
        Только тут он заметил, что дух Карика уже окончательно освободился, и начал смещаться в сторону, прикрывая себя теперь сразу с двух направлений.
        - Рекомендую бежать,  - какой у призрака тяжелый голос.
        Выбравшись из-под щитов призрачное тело бывшего верховного бога начало принимать человеческую форму. Вот только какую-то странную, словно собранную из множества утопленных друг в друге геометрических фигур… Как будто кто-то уже успел позабыть, что такое быть человеком… И чего в голову лезут такие мысли? С другой стороны, может быть, отсутствие человечности - это и есть то самое решение, которого мне так не хватало? Отсутствие стабильности… Что как не эмоции рождает внутри нас настоящие вулканы чувств и запускает цунами страстей?
        Пси-восприятие
        Сейчас благодаря этой способности я могу навязывать другим людям нужные мне паттерны и идеалы, но кто сказал, что это оружие нельзя повернуть и против себя. Отрезать все эмоции, оставив только холодный рассудок и циничный расчет.
        Активация маски
        - Тебе не спасти свою заготовку!  - я в очередной раз попробовал запустить свою силу на максимум, когда Номенос приготовился нанести свой решающий удар.
        Что самое обидное, никто даже и не попытался его остановить. Даже Карик, которому я вроде как нужен… Неужели так в меня верят? Это хорошо, значит, я на правильном пути. И, главное, эту уверенность можно использовать как оружие. Мой плащ как раз продолжал кипеть… Он не терял свой красный цвет, как раньше, но и стабилизировать его у меня пока тоже не получалось.
        Аркобалено
        Да, пусть я так и не смог понять, как перейти на следующий этап своей силы, но раз в меня верят такие сущности как Карик, Бо и Медея, верят в то, что мне это по силам, зачем тратить время и рисковать? Надо просто дать их мыслям воплотиться в реальность! В таком «небоевом» воплощении, уверен, все должно сработать как надо…
        Номенос близко, его меч разделяется: я вижу, как в паре сантиметров от обычного стального лезвия появляется его пропитанная тенью копия. Выглядит очень неприятно, я бы даже сказал, смертельно неприятно.
        Красный плащ активирован
        Три таких простых слова, но как же я им рад. Воздух вокруг успокоился, тонкие красные полы всколыхнулись на ветру и опустились, прикрывая тело со всех сторон, а по оружию и броне поползли темно-бордовые линии неизвестных мне рисунков. Красиво, смертоносно и достаточно могущественно, чтобы отразить атаку Номеноса.
        Коса столкнулась с мечом, кровавые искры полетели во все стороны, а я неожиданно увидел нас как будто со стороны. Две хищные красные фигуры, что нависли друг над другом и готовы воспользоваться мельчайшей слабостью, чтобы забрать чужую жизнь. Дух захватывает!
        - Догадался отключить эмоции, правильно,  - Номенос разорвал дистанцию и снова заговорил.
        Странно, я ведь действительно это сделал. Но при этом могу наслаждаться красотой происходящего… Это моя ошибка в технике? Или, наоборот, какая-то личная особенность, что отличает меня от этого древнего существа?
        - Тебя уже не спасти, но, может быть…
        Честно, даже слушать его не хочу. Тем более сейчас, когда я чувствую переполняющую меня силу - сейчас я и сам готов идти в атаку.
        Телепорт
        Меч Номеноса встречает мой удар. Быстро, резко, но, интересно, когда он в последний раз сражался на полную? Так, когда ты понимаешь, что либо победишь, либо умрешь.
        Телепорт
        Телепорт
        Телепорт
        На этот раз я поднимал себя все выше в воздух - раз он успевает реагировать на мои атаки, тогда увеличим скорость за счет ускорения свободного падения. Плюс дополнительная динамика от моего полета, и вот я уже несусь к земле, а все, что не в фокусе зрения, превращается в смазанное пятно. Номенос пытается увернуться, уйдя немного в сторону. Ничего страшного, я телепортируюсь прямо над его головой, продолжая движение - скорость не изменилась, а я снова лечу прямо на него. Жалко, что в такой свистопляске не получается следить за остановкой времени, и все остальные участники нашей вечеринки тоже отмирают.
        Вы получили урон 200 000
        Активирована броня плоти
        Две стихии
        Аура тьмы
        Я выпрыгнул из своего разбившегося о Номеноса тела: как я и думал, подобное падение не так просто пережить. Но, главное, я достал его! Полет и мое воскрешение застали его врасплох, потом развеивание защиты и наложение проклятий. Городов, как и в прошлый раз, попытался снять их одной волной, но ничего не вышло… Поодиночке-то визуализация, конечно, работала… Однако, пока его защита не восстановилась, различные ослабления появлялись на нем быстрее, чем он успевал с ними справляться.
        Понижение защиты, замедление… жаль, не прошла хрупкость - это бы могло существенно ускорить процесс. Но и так получилось неплохо: я даже успел разок сработать косой, оставив на щеке у бывшего императора длинный кривой порез.
        - Как же я ненавижу людей!  - тяжело выдохнул Номенос, пытаясь остановить текущую по щеке кровь.
        - Добей его,  - просвистел дух Карика, добившись этим прямо противоположного результата.
        Стоило ему заговорить, как в тот же миг и Городов, и я повернулись к нему, направив наше оружие прямо в голову этому угловатому призраку.
        - Номенос, тебе не успеть его прикончить,  - теперь паузой решила воспользоваться Лютова.  - Но оно и не нужно. Я успела собрать немного силы Сердца мира, этого хватит, чтобы отгородить от мира небольшое поселение. Может быть, присоединишься к нам с дочерью? Аркадия не успела научить нас всему, но мы способные. Вместе мы станем силой, с которой придется считаться даже тому, кто потом выйдет отсюда и попробует прогнуть под себя весь мир.
        Я бросил быстрый взгляд в сторону Майи: девушка стояла по правую руку от матери, и было видно, что никаких разногласий между ними не осталось. Гейс? Внушение? Ничего такого в ее статусе нет - значит, это собственное решение. Жаль. А ведь мне так хотелось верить, что между нами что-то есть. Хорошо, что эмоции отключены и я сейчас могу все это воспринимать исключительно как факты. Легко и просто.
        - Свой город? Думаете, что если защиту установлю я, то ее точно не пробьют? Что ж, а почему бы и нет. Сегодня мне напомнили, что такое настоящее сражение, настоящая война,  - Номенос пристально посмотрел на меня.  - И я вспомнил, почему так хотел от всего этого уйти. Да, меня устраивает твое предложение.
        Бывший император взмахнул рукой, открывая портал, и указал Полине, а также всем ее и своим союзникам пройти в него. Семин, Сартр, Даша, Майя… Все они как-то неожиданно оказались так далеко от меня - не по расстоянию, а по тому, как мы видим себя в этом мире. И ведь совсем недавно, пару месяцев назад, я бы тоже, как и они, предпочел бы сбежать и жить пусть в ограниченном, но гарантированно своем кусочке мира. А сейчас я хочу всё. И это не эмоции, не чувства - просто голый расчет, моя новая суть.
        - Твоя бывшая ученица останется у меня, она почти выздоровела и скоро полностью придет в норму. Если сохранишь себя, советую не усложнять и просто от нее отказаться,  - Номенос даже решил на прощание поделиться со мной этой информацией. Что ж, я рад, что у Лены все будет хорошо.
        - Кот…  - Майя на мгновение остановилась, и мне даже стало интересно, что теперь она скажет.  - Может быть, пойдешь с нами?
        Нет, это не тот вопрос - просто качаю головой. Сейчас она и все, кто уходят - это уже прошлое. Мы, то есть я и Карик - вот настоящее, и сейчас каждый из нас просто ждет, пока все лишние покинут сцену, чтобы начать самое главное.

        Глава 51. Пора

        - Можете пройти сюда, я разрешаю,  - как только Номенос и остальные скрылись в портале, Карик позвал моментально откликнувшихся на его зов Бо и Медею.
        И почему не сделать это раньше? Был настолько уверен в своих силах, что планировал справиться и без учеников? Или, наоборот, все было настолько на грани, что он не захотел искушать их возможностью предательства. Кстати, а ведь Карик изменился - если раньше он был только человекоподобной фигурой, собранной из кусочков, то теперь все углы разгладились, и в нем стало гораздо больше от самого обычного мужчины. Короткая стрижка, молодое лицо, упрямый взгляд - интересно, он так на самом деле выглядел? Просто это больше похоже на образ супергероя из комиксов, чем на бога, управлявшего целым миром. Пусть и не очень удачно. Или только такие идеалисты, до конца не понимающие, что хорошо, а что плохо, что возможно, а что нет, могут вскарабкаться на самую вершину?
        - Я пришла,  - Хозяйка ночи смотрела на Карика абсолютно спокойно. Значит, действительно, это его настоящий образ.
        - Я готов служить вам вместе с учительницей,  - рядом с ней почтительно склонил голову Лысый. А видок у него еще более потрепанный, чем в нашу прошлую встречу.
        - Я пришел,  - вот и Бо. А вместе с ним и Олеся, которая в отличие от Дэвида просто молча поклонилась. На мгновение мне стало интересно, что приключилось с Маратом, учеником Городова, пошедшим вместе с ней. Впрочем, если девушка действительно оказалась ученицей бога обмана, то все просто. Пришло время, и парень моментально улетел к надгробию: из этой парочки, Бо и Олеси, никто никогда человеколюбием и добросердечностью не страдал.
        - Значит, честной драки не будет?  - я начал прикидывать свои шансы.
        С одной стороны, если исходить из лимита уровней, я сейчас примерно равен ученикам Карика - жаль только, что у них опыта больше. В итоге, один против всех - я гарантированно труп, и это не считая худшего варианта. С другой стороны, если Бо и Медея здесь, то почему бы не попробовать, как и предлагал Ласат, переманить их на свою сторону.
        - А ты рассчитывал, что кто-то будет с тобой сражаться?  - Карик тем временем осмотрел свою прозрачную руку и наконец повернулся ко мне.  - Я не Номенос, чтобы тратить время на глупости.
        - Как будто твое мнение уже снова начало что-то значить,  - будь мои эмоции со мной, решил бы, что сорвался. Но сейчас я точно знаю, что нет, это просто способ выиграть время.  - Бо, Медея, а если я скажу, что у меня уже есть истинные ученики обмана и ночи и что этот призрак нам совсем не нужен?
        Молчат.
        - Я сражался на равных с Номеносом, тем, кто когда-то смог стать достойным врагом Карика, притом в те времена, когда тот был на пике силы. Если вы присоединитесь ко мне, то против нас всех у него не будет шанса.
        Очень верю в этот вариант плана. Все-таки предательство учителей тут развито как ничто другое, а тут такая возможность.
        - Номенос тоже очень много потерял, не сравнивай вашу потасовку сегодня и его прежний уровень,  - я уже начал терять терпение, когда Медея заговорила.
        - В любом случае клятва истинных учеников нерушима…  - мне показалось или в голосе Бо скользнуло искреннее расстройство?
        - Надеюсь, ты не думал, что сможешь шантажировать эту парочку, угрожая убить их билеты на волю? Запомни, все, что есть у тебя, теперь принадлежит мне,  - по коже пробежала волна липкого страха, а Карик на пару секунд открыл портал в мой божественный план, показав Катю и Михеева.  - А вообще, конечно, было неплохо сыграно. Суметь открыть Рифт без силы Сердца мира - я был удивлен, когда мой «номер два» об этом рассказал.
        Номер два? Ну, конечно - именно же эта цифра была на гробнице Ласата. А вот и он сам, появился рядом с Кариком и с вызовом смотрит на всех вокруг. Как и следовало ожидать, бог-убийца играет в свою игру, и как же хорошо, что я это учел.
        - А вы?  - Карик повернулся к Бо с Медеей. Все же быстро он превратился из яростного, почти безумного призрака в немного истеричное, конечно, но вполне рациональное существо.  - Рад, что вы смогли замотивировать достаточное количество жнецов для активации испытания, ну и про заготовку не забыли… Пожалуй, я пойду вам навстречу и позволю довести до конца ваш план побега. Будем считать это моим подарком.
        Заготовка… Опять меня так называют. Впрочем, тут интереснее тот момент, что Карик, несмотря на бессознательное состояние, похоже, все же мог отслеживать происходящее в реальности. И не будь меня с отложенным для него контрольным пакетом личности - правда, прямого подтверждения этому до сих пор нет, но какие тут еще возможны варианты - он вполне мог и не запустить испытание, которое, как оказалось, прежде всего было нужно богу обмана и Хозяйке ночи.
        - Спасибо,  - Бо попробовал ответить на речь Карика, но его сразу оборвали.
        - Но ваши запасные планы - это, конечно, верх непрофессионализма. Союз с тенями? Создание карманного императора? Вы серьезно рассчитывали, что это спасет вас в случае срыва моего освобождения?
        Бо и Медея благоразумно молчат. А я уверен, что у них на случай провала были и другие задумки, но рассказывать про них сейчас точно не стоит.
        - А ты?  - Карик опять перешел к моей персоне. А то я уже начал бояться, что мои письма не сработали и что Лысый с Олесей не сдали меня повелителю своих наставников, как я их попросил.  - Предложил другим заготовкам взять у тебя твои жалкие оставшиеся доли личности, а потом возродить в другом теле? И ты поверил, что кто-то из них будет ради тебя рисковать?
        Карик назвал Олесю с Лысым заготовками, как и меня, и даже не заметил этого. А вот ребята напряглись - теперь они точно мои, даже если раньше и сомневались. Вообще, изначально я попросил их доложить Карику, что я просто хотел спрятать у них часть души без воскрешения, но, видимо, они тоже стали свидетелями размышлений Номеноса о воскрешении Аркадии и в процессе даже улучшили мою идею. Это хорошо - теперь Карик думает, что все контролирует, а мой план «Б» стал на один шаг ближе к тому, чтобы воплотиться в жизнь.
        - Предательства есть предательства, не вижу смысла им удивляться,  - я вытащил косу и помахал ею в воздухе.  - Может быть, хватит болтать? Или ты, как и Номенос, боишься сразиться со мной?
        И да, я сейчас вызываю Карика хорошенько подраться. То, что мой запасной план работает, вовсе не означает, что не стоит попробовать самый простой вариант. Опять же, риск все испортить минимален, а если я выиграю, можно будет избежать необходимости полагаться на то, что я не могу до конца контролировать.
        - Щенок! Ты знаешь, сколько готовился Номенос, чтобы бросить мне вызов? Какими союзниками он заручался? А тут ты, только открыв красную маску… Неужели ты решил, что это предел?
        Воздух вокруг призрака Карика вскипел, и его фигуру окутал плащ оранжевого цвета. И, черт побери, даже на расстоянии я чувствую сгустившуюся там силу. Получается, этот цвет сильнее моего? В принципе, если предположить, что градация масок идет по спектру - красный, оранжевый, желтый, зеленый и так далее до объединяющего их всех белого - то да, тогда все становится на свои места.
        - Бо, Медея,  - я подумал, что даже такую ситуацию можно повернуть в свою пользу.  - Обман, пси-сила, статус бога и тень дают красный цвет, что-то еще может превратить эту силу в оранжевый. Неужели вы не хотите продвинуться дальше? Присоединяйтесь ко мне.
        И мое предложение звучит наивно только на первый взгляд - зачем бежать и рисковать, если можно будет выйти за рамки прямо здесь и сейчас.
        - Обман и пси не нужны, красный цвет - это бог и тень,  - заговорил Бо.
        Забавно, значит, мои попытки встроить сюда другие стихии только все усложняли.
        - И мы пробовали,  - тихо добавила Медея.  - Один раз объединились даже все двенадцать из нас, но ничего не вышло. Не хватило стабильности.
        Карик пока не спешит нападать, наслаждается представлением.
        - У вас не вышло в прошлый раз, потому что вас было всего двенадцать. У меня же тринадцать учеников, и, возможно, теперь все получится!
        - Не в этот раз,  - Медея молчит, а Бо лишь помотал головой, произнося эти слова.  - Тебе просто не победить.
        - Хватит болтать!  - прервал нас Карик. Вот кому мои разговоры неожиданно стали совсем не по нутру.  - Я вас отпустил, так начинайте ритуал, пока я не передумал.
        Троица его бывших учеников тут же кивнула и принялась чертить на земле сложные узоры.
        - Ты,  - Карик опять повернулся ко мне.  - Вижу у тебя один интересный гейс… Значит, говоришь, твоя главная сила - это магия?
        Вы нарушили соглашение, ваш дар магии отменен
        Вы активировали рог магии, дар снова доступен
        Вот порой ждешь, что все пойдет наперекосяк, и мир как будто специально идет тебе навстречу. Я подозревал, что этим может закончиться, и заранее сделал способный подстраховать меня артефакт. И что особенно радует: когда после слов Карика я взлетел в воздух и запустил в него ослаблением, выражение его лица было просто бесценно.
        Телепорт
        Телепорт
        Пользуясь возникшей паузой, я произвел несколько вроде бы хаотичных смен позиции, но при этом постаравшись в процессе оказаться поближе к Олесе и Лысому.
        Вы получили 25 % личности Дэвида Джонса-младшего
        Вы получили 25 % личности Олеси Морозовой
        Сами ученики Бо и Медеи стояли без движения, видимо, скованные своими наставниками, но для передела душ одного их желания оказалось более чем достаточно.
        - Ты лишилась контроля над своим императором,  - неожиданно хохотнул Бо, а на открытой у меня перед глазами панели с курсами личностей начали скакать цифры. Похоже, кто-то активно занялся обменом, скупкой и продажей в свете моего вмешательства в состояние тех, кого эти двое давно уже начали считать своей собственностью.
        - Да и твоя принцесса теперь не прикрыта,  - Медея начала ответную игру, но я уже не мог уследить за ними.
        Карик пошел в атаку. Я только и успел, что заметить с десяток летящих в меня способностей - ослабления, проклятья, смущения разума… От последнего я, к счастью, смог защититься с помощью иммунитета красной маски, а вот все остальное легко преодолело щит стража Рифта, и я внезапно осознал, как же чувствовал себя Номенос во время схватки со мной. Как будто куча мелких мошек жалит тебя со всех сторон: одна была бы не страшна, но их много.
        Очищение
        Лечение
        К счастью, у меня есть эти две способности, которые помогли выправить ситуацию. Одна остановила направляемый на меня поток, а другая исправила то, что я пропустил в первые секунды. А ведь сработай план Карика и лишись я магии, и всё, мне была бы крышка. Но благодаря вовремя проявленной предусмотрительности этого не произошло, и теперь можно попробовать врезать по этой призрачной морде.
        Я провел ту же комбинацию, что и на Номеносе в первый раз: только в отличие от бывшего императора Карику наложенное на него тело тени очень не понравилось, в итоге все вышло довольно неплохо. Да, «две стихии» почти не действовали, и все выигранное время ушло на то, чтобы пробиться сквозь защиту, потом коса еще пролетела сквозь призрака… Но зато мой кулак сработал как надо.
        Вы нанесли урон 1
        И плевать, что это крохи! Плевать, что Карик моментально все исцелил, главное, я смог. И, значит, если мы продолжим сражаться, рано или поздно, но у меня будет шанс. Все же долгие годы беспамятства и отсутствие практики не могли не сказаться на моем противнике…
        - Забирайте своих сменщиков,  - Карик опять открыл проход в мой божественный план и словно бы невидимой рукой вытянул оттуда испуганно дергающихся Катю и Михеева.  - Передавайте им силы и валите отсюда.
        Я только сейчас заметил, что Бо с Медеей закончили приготовления и теперь были готовы к следующему шагу. Плохо, а мне они еще нужны… Если они уйдут, то моему главному на текущий момент плану крышка. Значит, пора заканчивать. И возвращающийся в мир верховный бог явно тоже так решил.
        Игры кончились… Как же мне больно!
        Карик использовал контрольный пакет личности
        Контроль над телом будет перехвачен в течение одной секунды
        И вот он тот самый момент, от которого, как некоторые думали, мне не спастись.

        Эпилог

        Я чувствовал, как теряю контроль над телом, как начинают отказывать мышцы, как боль от перестраивающейся под нового хозяина нервной системы затапливает мозг. Что я могу этому противопоставить? Не так уж и много - именно поэтому я до последнего искал другие варианты. Но, раз все остальное не сработало, буду работать по плану на самый крайний случай.
        Абсолютная остановка времени
        Эта та способность, которую я получил за уникальное достижение в Рифте, а раз это был новый рекорд, значит, даже Карик, по идее, не должен знать, что я на такое способен. Да, это заклинание одноразовое, да, оно действует всего одну секунду. Но мне хватит! Передача моего тела под контроль Карика прервалась, и я тут же воспользовался этим, потянувшись к силам Олеси и Лысого.
        Они передали мне части своей души, ровно столько, сколько нужно для активации их главных способностей. Изначально я надеялся, что это поможет мне победить, но сейчас планы изменились на кое-что более реальное. Бо и Медея подготовили пентаграмму для бегства, меня в отличие от них ничего не держит - так почему бы не воспользоваться такой прекрасной возможностью. А тех, кто мне помог, я потом обязательно верну к жизни, научусь и верну!
        Вот только сначала нужно отделить себя от Карика, и именно для этого я одолжил силы этой парочки. «Ночь», как показала практика, помогает проходить даже через самые сильные защиты, а дальше надо просто использовать «разделение». Сейчас, когда Карик перешел к активным действиям, я как будто начинаю видеть внутри себя границы, где я, где он, а где еще какое-то непонятное серое пятно… Наверно, двойник… Что ж, думаю, он и сила тени мне еще пригодятся - отрезать.
        Активировано «Творение»
        А вот и моя новая способность сработала - помогла создать навык, вырвавший меня из лап верховного бога. Напоследок еще раз сверяю отобранный мною кусочек себя и оставшуюся долю Карика с теми процентами, что были прописаны у меня в статусе. Тридцать девять на шестьдесят один, вроде бы похоже, а значит, теперь точно можно бежать! Бросаю себя прямо в центр подготовленной Бо пентаграммы, и мир вокруг погас, а потом появился снова. Вот только рядом не было ни богов, ни их учеников, ни кого-либо еще другого.
        Обычный парк, обычные люди, спешащие по своим делам. Вот только…
        БО
        Карик поглотил Кота. Странно только, почему его согнуло, как от боли. А еще эта тень - не уверен, показалось мне это или нет, но как будто в пентаграмму успел кто-то проскочить.
        - Может, поменяемся, не зря же мы готовили тела именно под себя?  - Медея о чем-то просит, давно за ней такого не водилось.
        А все потому, что мои заранее подготовленные ставки сыграли, и я сумел перехватить у нее контроль над Джонсом. Очень удачно все вышло: Олеся, конечно, сильна, но Первая в свой аватар вложила гораздо больше сил. А я уж слишком много потратил времени на пробуждение учителя.
        - Карик, мы уходим?
        Все, он уже полностью обрел материальное тело: теперь силы начнут быстро возвращаться к нему. Но недостаточно быстро, чтобы нам отказать. За большую помощь положена соответствующая награда. И наше бегство, и его пробуждение равны друг другу. Откажи он нам, и неизвестно, приняла бы такое решение его собственная природа верховного бога.
        - Надо было вас наказать за столь строптивую заготовку,  - похоже, Кот все же умудрился что-то провернуть. Я даже попытался внимательнее вглядеться в лицо Карика, а вдруг… Да, я вижу имя, но оно ничего не значит, его получит любой верховный. Но все же нет: я узнаю эти движения, эту мимику, передо мной настоящий учитель. И что бы ни провернул Кот, здесь его уже нет.
        - Мы уходим?  - Медея напоминает о разрешении. Никакого уважения в голосе, впрочем, она, как и я, понимает, что сейчас ни учитель, ни мы сами ничего не сможем сделать друг другу.  - А с тобой мы еще увидимся.
        Это она уже мне сказала. Как будто я не понимаю, что наше соперничество только начинается.
        - Как же забавно видеть тебя в теле бывшей ученицы,  - я хлопнул тело, раньше принадлежавшее Олесе, по плечу и скрылся в пентаграмме.
        Прощай, проклятый мир!
        ЛИСА
        Так стыдно было смотреть, как учитель сбегает, поджав хвост. Столько было разговоров о его силе и мощи, а в итоге он сначала попытался просто украсть Сердце, а когда не получилось, даже не смог достойно проиграть. Да его даже Кот победил, а ведь он появился в этом мире одновременно со мной!
        Впрочем, судя по всему, поражение от Котова - это как раз не стыдно. Мы ведь не ушли до конца: Хангерс (больше не хочу называть его учителем!) прикрыл нас пологом своей силы, и теперь мы не можем вмешаться, но зато можем смотреть. Кстати, я ведь раньше не обращала внимание, но у Говарда очень много таких навыков: укрытия, ловушки, как будто сама его сила подстраивается под его страхи… Достоин ли он ее после такого?
        Кот тем временем смог поранить самого возродившегося Карика, а я неожиданно осознала две вещи. Первое: поддерживая купол, скрывающий его от собравшихся у Сердца мира, Хангерс существенно ослабил свою защиту. Второе: когда он заставил меня коснуться кристалла, я не смогла пробудить его до конца, но малая часть той страшной силы как будто навеки застыла в правой руке.
        И сейчас, стоило ее позвать, она тут же отозвалась, превратившись в маленький хрустальный кинжал. Такой простой на вид и такой смертоносный… В пентаграмме, ведущей, как я поняла, за пределы этого мира, скрылись бог обмана, Хозяйка ночи, даже каким-то образом затесавшийся в их ряды Петрович. Серьезно? Даже он смог чего-то добиться!
        - Ну что, смертные! Приветствуйте возвращение нового хозяина этого мира! И… впрочем, почему бы на этот раз не поменять традицию… На этот раз меня будут звать Кот!
        Карик, поглотивший тело моего товарища по первому отряду и зачем-то взявший его имя, смотрел не на двух склонившихся перед ним новичков, а на нас. Хангерс быстро все понял, развеял свой купол и тоже попытался преклонить колено, когда я решилась.
        - Ты недостоин!  - нож, созданный из силы Сердца мира, пронзил ему шею, и отвыкший от боли жнец не выдержал шока и рухнул на землю.
        Слабак! Еще два удара поставили точку в его жалкой жизни, а я получила такое долгожданное сообщение.
        Мир приветствует нового жнеца…
        КТО-ТО
        Я не помню, что было вчера, я не помню свое имя, я не помню, кто я такой и откуда взялся. Но вроде бы это никого не волнует. Соседи со мной здороваются, звонил телефон, и какой-то неприятный голос напомнил, чтобы я не опаздывал на работу. И почему мне кажется, что все это какое-то ненастоящее?
        А еще эти неожиданные рефлексы. Пошел бриться и зачем-то прихватил с кухни нож. Даже успел немного им себя поскоблить, прежде чем опомнился и поменял на фирменный станок. Или соседский пес: сумасшедшая собака, которой хозяева запугали весь подъезд. Он попытался прыгнуть на меня, и мое тело как будто само сделало шаг вперед, встречая его кулаком. Хорошо, что удар пришелся вскользь, и я его в итоге только оглушил… Мог и убить. И еще я почему-то уверен, что промазал вовсе не из-за нервов или неопытности: нет, просто сначала рука шла так, будто в ней откуда-то должно было появиться оружие… Разве такое возможно?
        Впрочем, это все цветочки. Самое главное - это огромная каменная плита, надгробие, что стоит у меня посреди гостиной. Не знаю, зачем оно было нужно тому мне, кто все забыл, но даже без воспоминаний очевидно, что просто так подобную бандуру даже псих не стал бы затаскивать в квартиру. Нет, в этом всем точно есть какой-то смысл, и я его обязательно найду.
        Кстати, это имя на надгробии. Василий Котов - интересно, кто это?

        КОНЕЦ. СПАСИБО ВСЕМ, КТО БЫЛ С НАМИ НА ПРОТЯЖЕНИИ ВСЕЙ ЭТОЙ ИСТОРИИ!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к