Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Емельянов Антон / Мир Карика: " №04 Настоящая Магия " - читать онлайн

Сохранить .
Настоящая магия Антон Дмитриевич Емельянов
        Сергей Анатольевич Савинов
        Мир Карика #4
        Смерти не существует! Но только если вы очень тщательно спрятали свое надгробие… И еще одно: вам лгали, лгут и будут лгать. Этот мир построен на лжи! Вот только порой обмана становится так много, что нужно просто отступить и подготовиться к продолжению партии. Главное, не медлить - покажете слабость, и по вашей голове вперед прорвется кто-то другой. Кот возвращается в Долину Кровавых рассветов… Узнайте настоящую правду об этом мире!
        Содержание

        Антон Емельянов, Сергей Савинов

        Настоящая магия

        Пролог

        Вот я и очутился рядом с таким родным болотом - от поверхности меня отделяет только тонкая полоска мха и больше ничего. Будь тут скала, пришлось бы постараться, чтобы пробиться наружу, а так можно даже и немного полежать, размышляя о последних событиях. Не поторопился ли я сбегать? Может быть, лучше было остаться, попытаться спасти надгробие, позаботиться о своих людях? Но нет - это все глупости! Я и так рискнул и сделал даже больше, чем по большому счету стоило бы.
        Те же Лена, Петрович, Даша, новенькие инквизиторы - жаль, не успел официально изгнать Майер - всех их теперь будет хранить интерес ко мне. Даже светлый квартал, уверен, оставят в текущем состоянии - зачем разрушать то, что работает? А мой финальный крик «за Карика!» - как раз тот самый риск - пусть будет небольшим подарком для моей команды. Все-таки одно дело просто непонятный светлый, которого можно и нужно наказать за дерзость, пройдясь по всем, кто с ним общался, и совсем другое, если он, возможно, связан с мятежным богом. Что ж, пусть ждут меня, и я обязательно вернусь, и, возможно, даже скоро.
        Притом как раз, что мое доброе дело не осталось безнаказанным. В тот момент я действовал пусть и в рамках плана побега, но все-таки больше на инстинктах, и почему-то до последнего не верилось, что до этого дойдет. Но получилось все крайне удачно: я еще раз бросил взгляд на статус своего, можно сказать, профессионального параметра.
        Ваш обман повышен до 6600 в день
        Очень многие силы задумались о светлом происхождении Карика
        Я ведь увеличил прирост этой характеристики почти на две с половиной тысячи одной фразой, и теперь, чтобы с моими текущими накоплениями обмана добраться до редкой ступени понадобится всего четыре дня. А там, если повезет, и правила набора не изменятся, то еще четыре, и будет эпик. Нет, но как же все складно вышло: про Карика, похоже, никто до конца ничего не знает - ни о его силе, ни о происхождении. А тут я весь такой светлый, помогаю не провалиться его плану по убийству Ксардаса - естественно, подозрения никуда не делись и без моей финальной реплики. Я просто сделал то, что и так было бы более явным. И все. Так что официально буду считать свое поведение в той ситуации правильным и единственно верным.
        А теперь надо разобраться, что же я могу сделать со своей маской, все-таки не зря же я собрал все четыре куска. Стоп? Почему вода начала течь мне за шиворот? Я же не шевелился, а тут такое чувство, что… Рядом кто-то ходит!
        - Какой ты, однако, спокойный. Может, хватит уже лежать и пора показаться на белый свет?  - вместе с таким знакомым голосом сверху ко мне рванулась крепкая мужская ладонь и, схватив меня стальными пальцами за шкирку, вытащила на белый свет. Только что думал, как ловко обманул жнецов и богов, и вот меня уже, как котенка, трясут на вытянутой руке.
        - Здравствуй, Дэвид,  - извернувшись, я отпрыгнул назад и одновременно, постаравшись зацепить пальцами ног свой камень воскрешения, выхватил из невидимого кармана новую косу, взамен той, что осталась возле моего тела в Находке. Заодно активирую взор, чтобы проверить, нет ли скрытых опасностей - но все чисто.
        - И тебе здравствуй,  - Лысый, а это оказался именно он, и не подумал доставать свой меч, а, наоборот, даже отошел в сторону и подкинул в руке небольшой камушек, так похожий на мое временное надгробие.
        Стоп, а что тогда у меня? Обманка? Ну, конечно, для возрождения вполне достаточно, чтобы камень лежал наверху, а потом, чтобы жертва даже и не подумала дергаться, можно его откинуть в сторону и подобрать. А попавшемуся в ловушку глупцу хватит и самого обычного подложенного заранее булыжника. Пусть хотя бы на секунду поверит, что может контролировать ситуацию.
        - А я тут хожу-брожу, вижу, чье-то надгробие лежит. Дай, думаю, посмотрю, не появится ли кто?  - Лысый был явно доволен сложившимся положением вещей и разыгрывал случайность с таким искренним удовольствием. А вот мне было совсем не до смеха.
        - Как ты тут оказался?  - если честно, вот он главный вопрос. Я же помню информацию об этом месте: болото блокирует использование любых амулетов, а без магической защиты местная мошкара сожрет любого, несмотря на его силу и уровень.
        - Помнишь, ты дал мне зелье магической защиты? А потом я еще прикупил таких на черном рынке, как оказалось, их привезли откуда-то с фронтира,  - Лысый почему-то решил ответить на мой вопрос, и это хороший знак. Похоже, я ему нужен, и это радует: а то уже начал было рассчитывать, что будет, если я вернусь в Находку.
        Стоп. Что он сказал? Мое зелье? Именно оно помогает преодолеть местную защиту? Получается, разбрасываясь своими технологиями, я сам и загнал себя в эту ловушку? Или… Не надо спешить с выводами и давать себя вести. Я считал это место надежным, но теперь-то, зная о превосходстве стихий, получается, что для обладателей меток уровня эпик и выше, местные обычные и улучшенные москиты совсем не будут представлять проблем. Вот и всё, и не надо чувствовать себя виноватым. Хотя, конечно, стоило догадаться об этом и предусмотреть все гораздо раньше - точно не когда меня вытащат из ямки у собственного надгробия.
        - Так вот этого зелья оказалось вполне достаточно, чтобы исследовать это болото. Как оказалось, ничего интересного, но зато нашел твой камень. Должен сказать, интересное место ты выбрал, чтобы спрятать свой запасной вариант,  - Лысый, не зная о моих мыслях, продолжал гнуть свою линию. И, что очень важно, я не слышу в его голосе зависти относительно моего второго надгробия. Учитывая это и еще то, что он просто не забрал мой теневой булыжник себе, можно сделать весьма вероятное предположение - скорее всего, мою привязку к нему не отменить. Однако, Дэвид несомненно чего-то захочет за возвращение такой ценной штуки: не просто же так он тратил свое время, поджидая меня здесь.
        - Тебе же что-то нужно от меня? Давай уж сразу не будем ходить вокруг да около и все обсудим как взрослые люди. Ты знаешь меня, я знаю тебя…  - вроде правильно все сказал, с одной стороны, предложил переходить к делу, а с другой - напомнил, что на меня можно положиться.
        - Начал одеваться заранее?  - встречный вопрос Лысого выбил меня из колеи. О чем это он? И тут же пришло понимание - точно, ведь доспехи Карика нельзя снять, и сейчас сразу после смерти именно они оказались моей единственной одеждой. Что ж, хорошо, что Дэвид подумал именно так: вроде как я под землей почувствовал угрозу и в спешке начал надевать первое, что попалось под руку. Непрезентабельный вид брони Карика по сравнению с другими легендарными вещами сыграл мне на руку… Но все же Лысый, несмотря на эту ошибку, очень и очень хорош - как ловко перевел тему разговора и выиграл себе время, чтобы решить, что мне можно говорить, а что нет, и не выглядеть при этом глупо.
        - Есть такое,  - я вытащил из невидимого кармана лежавшие там запасные элементы брони миусов и приоделся, тоже воспользовавшись этим временем для оценки ситуации. Мой камень у Лысого, но использовать его он не может. Как долго он меня ждал и действительно ли случайно нашел - это уже не так важно. Значит, моя цель - вернуть камень, и скорее всего, для этого придется заключить договор, но необходимости соглашаться на что-то чрезмерное нет никакой.
        - Ты спрашивал, чего я от тебя хочу,  - Лысый неожиданно вытащил свой меч, активировал маску, запустив во все стороны еле заметную черную волну, и только потом продолжил.  - Раз тут только ты и я, пожалуй, будет лучше рассказать тебе все с начала, чтобы ты потом не задавал мне лишних вопросов. Итак, мой покровитель знал о плане Карика заранее…
        Я только закончил осмысливать интересную особенность маски по мониторингу пространства, как тут такой неожиданный поворот.
        - Вернее, о его планах знали все,  - Лысый явно остался доволен произведенным эффектом. А ведь он, несмотря на явно подросшую силу, не сильно-то и изменился. Все тот же самоуверенный мужик, готовый в случае чего переть напролом.  - Но мой покровитель верил в то, что ему удастся их реализовать. Но только частично - что, собственно, и случилось. Именно поэтому он отправил меня сюда, чтобы, когда тут появятся последователи новых богов, я смог бы перевести часть из них под его знамена.
        - И все?  - честно, я удивился.  - Но я-то тебе зачем?
        - Они опасны,  - вот чего-чего, а этого от Лысого я не ожидал.  - Не сильны, в начале никто не может быть сильным. А именно опасны своей необычностью. Твой покровитель еще явно не в курсе…
        Тут он почему-то задумался.
        - Впрочем, ты все так и так скоро узнаешь сам. Все новички - маги. Не воины, как ты или я, не знатоки проклятий, как темные, а самые настоящие волшебники, как в детских книжках. И в этом их сила и слабость, очень многое, что кажется нам с тобой невозможным для них будет просто и естественно. И наша задача сделать так, чтобы они не превратились в новую силу, которая сможет перекроить мир, а растворились в старых группировках.
        - Но магии же нет,  - как глупо, но это все, что пришло в голову. Новички - тоже маги? Как я? Вернее, лучше - им-то, похоже, не надо скрываться. Вот же черт, какая несправедливость! И, что бы там ни хотел устроить Лысый, я точно хочу познакомиться с таким пополнением этого мира. Я ведь сбежал сюда, в начальную долину, но, если бы знал, что тут намечается, пришел бы и без всякого принуждения. Нет, такую заварушку пропускать точно нельзя.
        - Ты просто привык так думать,  - как-то неожиданно покровительственно начал Дэвид. А ведь он специально так: сначала ошарашил, теперь восстанавливает вертикаль наших бывших отношений. И ведь я действительно еще секунду назад думал, что это просто не умеющий сдерживать себя грубиян?  - Ты уже был за пределами начальной долины, видел, кто там обитает. Да даже тут: вспомни капп на болотах и их водяные цунами - что это как не магия? Просто раньше ее не было у людей, а теперь будет. Вот и все.
        - И тебе не интересно, что это дает? Может быть, нам не надо разрушать новые союзы, а, наоборот, попробовать приручить эту силу?  - ну вот, я совсем пошел в разнос. Уже говорю то, что думаю. Надо срочно брать себя в руки.
        - Именно в этом-то и опасность, многие могут так решить, и нам надо доказать всем, что новички не могут представлять собой силу. Первый исход - он самый большой, сегодня в мире появится почти две сотни магов, и нам надо сделать так, чтобы минимум половина из них отреклась от своих повелителей,  - Лысый смотрел мне прямо в глаза.  - Ты спрашивал, зачем мне нужен? Я буду честен, я не знаю границ возможностей новичков, и мне нужен тот, кто прикроет спину. С тебя гейс, с меня возвращение твоего камня, потом помогаешь выполнить мое задание и можешь идти на все четыре стороны. Согласен?
        С каждым предложением он немного повышал голос и подходил ближе, а последний вопрос прямо-таки гаркнул мне в лицо.
        - Детали?  - вот только я уже собрался и был готов не реагировать на такие мелочи.
        - Гейс - слушаться меня, перевести сто последователей новых богов в любой другой пантеон, срок - до выполнения задания. Ограничения - ситуации, связанные с твоей безопасностью. Амулет скрытия личности я тебе дам,  - Лысый коротко и рублено донес до меня все детали. Все понятно, и, главное, условия честные, а Дэвид даже не пытается что-то скрыть. По крайней мере, в рамках конкретно этой сделки и, если сравнивать с тем, что я сам знаю. Похоже, ему и в самом деле хочется покончить с этим побыстрее. Ну, а мне нужно будет всего лишь контролировать все происходящее чуть больше, чем обычно, до конца этой совместной операции. Что ж, секреты Лысого и мое второе надгробие, пожалуй, стоят того, чтобы сыграть в чужую игру. Тем более, с учетом того, что моих возможностей никто так до конца и не знает.
        - И что теперь будем делать?  - мы по-быстрому скрепили гейс, в процессе переформулировав пару скользких моментов, и выбрались за границу болота. Москиты хоть и не могли нанести нам вреда, но находиться тут было не очень комфортно.
        - Ждем, до рассвета еще двенадцать часов,  - пожал плечами Дэвид, устраиваясь на земле поудобнее.  - За пару часов выступаем к ближайшему костру, прибиваемся к отряду и дальше действуем по плану.
        Звучит логично. Вот только стоит ли ему говорить, что нас очень быстро рассекретят с помощью самого обычного «взора», что будет у каждого из новичков? Или лучше не стоит? Да, будет правильнее сначала посмотреть, как подготовился к этой операции сам Лысый и что представляют собой эти новые маги, а потом уже что-то предпринимать. Боги, как же волнительно - такое чувство, что я попал прямо в эпицентр нарастающей бури, и сейчас она разгоняет прямо по моему телу водоворот мурашек.

        Глава 1
        Планы

        Прошло уже несколько часов. Мы так и продолжали сидеть, каждый погруженный в свои мысли. Я вот думал о том, что же могло случиться в Находке после моего исчезновения, прикидывал варианты, и, надо сказать, не все из них были столь радужны, как мне изначально представлялось. Впрочем, чего уж теперь об этом… Вторая мысль, к которой я раз за разом возвращался - это моя маска. Так и не терпелось разобраться с ней: выбрать способности, определить, что к чему, начать, наконец, этот пока непонятный мне этап напитывания ее энергией. Вот только делать это рядом с Лысым совершенно не хотелось. Я не представляю границы силы этого человека, и кто знает, что он сможет заметить, стоит мне начать эксперименты. Нет, сейчас не происходит ничего настолько критичного, чтобы рисковать. Тем более, в Находке я уже увидел, к чему может привести спешка. А сжигать мосты еще и тут мне бы точно не хотелось.
        Немного позитива принесло наступления полуночи. Как только на часах Лысого большая и малая стрелка собрались на двенадцати, я тут же получил сообщение об увеличении обмана и перепрыгнул с третьего улучшенного уровня сразу на пятый. Неплохо так вышло, и то ли еще будет.
        - Дэвид,  - надоела тишина, тем более, есть же столько безопасных вопросов, которые вполне можно задать,  - а что будем делать, когда встретим новичков? Представимся старожилами, берем в оборот и убеждаем сменить бога?
        Вряд ли, конечно, все так просто, но начать обсуждение лучше с самого очевидного варианта.
        - Нельзя. Закон. Иначе бы все подряд прямо тут набирали себе пополнение,  - как я и думал, Лысый моментально подтвердил мои опасения.  - Будем наглеть, позволим себе чуть больше, чем просмотреть их характеристики, и их боги получат право вмешаться, а ничем хорошим это в итоге не кончится. А первые двадцать четыре часа с ними вообще ничего нельзя обсуждать. Мелочи про выживание - это еще ладно, а вот политику - это уже запрет.
        Мне тут же вспомнилось мое появление в этом мире и скрывающие от нас информацию Андрей с Суреном - как я тогда на это злился. А оказывается, помимо каких-то личных факторов тут был еще и прямой запрет. Хотя они и по прошествии первых суток всё так же продолжали молчать, но, может быть, и для этого были причины.
        - А что такое закон? А то все его периодически упоминают, а точного понимания у меня до сих пор нет,  - видя, что Лысый настроен благодушно, я задал еще один вопрос, который меня давно интересовал.
        - Закон?  - казалось, Дэвид даже удивился.  - Не знаю, каким образом это однозначно сформулировать, но расскажу так, как когда-то это объяснили мне. Вот тебе нравится, что ты можешь воскреснуть после смерти?
        Я киваю. А что еще на такой вопрос можно ответить?
        - Так вот эта возможность, она часть системы, закона. Пойдешь против правил, и сначала мир вокруг тебя начнет сопротивляться твоему существованию. Появятся сильные противники или без предупреждения сразу лишишься всех дарованных навыков и способностей. Как именно это сработает в каждый конкретный момент - неизвестно. Пострадает ли человек в одиночку или будут еще жертвы из тех, кто просто находился рядом, одно точно: без последствий не обойтись,  - тут Лысый пожал плечами и добавил.  - Некоторые люди как раз специализируются на толковании законов. Собирают их по всему миру, формируют сборники, так что будешь в любом крупном городе, обязательно купи.
        Все понятно - рассказывать даже основные правила просто так мне никто не собирается. Лысый дал это понять вполне определенно, переадресовав к другим людям. А жаль, учитывая только что услышанное, это было бы полезно. Конечно, Дэвид мог и приврать, исходя из своих интересов, но есть ли ему смысл это делать? Ну и главное, теперь я точно знаю, что в первую очередь обязательно проверю, как только окажусь в любом из городов.
        - Кстати, еще один закон ты уже должен знать. Как опытные жители мира, мы должны будем помочь новичкам добраться до безопасного места, ну, или хотя бы не дать совершить ничего, напрямую ведущего к их гибели,  - я уже думал, что наш разговор окончен, но Лысый снова заговорил.  - Вот только выдавать себя при этом мы не будем, так что можешь начинать придумывать, как мы станем их успокаивать и направлять в нужную сторону, сами при этом изображая таких же желторотых новичков.
        - Поделишься?  - я выразительно посмотрел в ту сторону, где особым зрением было видно русское имя Дэвида. Что ж, раз меня посвятили в идею с, так сказать, переодеванием, самое время попросить выдать мне все необходимое оборудование.
        - Лови,  - Лысый как будто ждал этого вопроса и тут же протянул мне амулет, выполненный из исписанной незнакомыми мне символами кости.  - Теперь все будут видеть только твое имя, историю можешь придумать сам. Главное, чтобы новенькие маги считали, что мы одни из них.
        Тут он зачем-то погладил себя по лысине и надел точно такую же штуку себе на шею. Ну а я не удержался и начал поднимать уровень взора, чтобы проверить, когда же он сможет пробить защиту этого артефакта. И это не блажь - на будущее мне будет очень полезно знать, когда именно новички получат возможность узнать, кто же мы такие на самом деле. А в том, что рано или поздно они попытаются это сделать, я даже не сомневаюсь.
        Дэвид Джонс, уровень 99, возраст - 816 дней
        Легендарная метка бездны
        Что ж, уже на третьем уровне я смог увидеть все, что надо. Если что, для этого нужно семьдесят интеллекта: то есть получается, чисто теоретически, наши подопытные смогут нас раскрыть, когда доберутся до половины от этого параметра. Если, конечно, догадаются про вкладывание характеристик друг в друга, но тут лучше предполагать худшее. А то, как известно, излишний оптимизм вреден для жизни.
        Амулет сокрытия, активная стихия - хаос
        Дополнительный эффект - подчинение
        Накладывает 10 % от дополнительного эффекта каждый день при текущем уровне силы
        А это я уже посмотрел на свой амулет: все-таки хорошая это привычка, проверять подарки. Еще Гомер про это писал, но не все отнеслись к его посланию с должным уважением. Впрочем, было бы глупо рассчитывать, что Лысый не попробует ничего предпринять, я знал это с самого начала, так что сейчас будет глупо обижаться. А учитывая постепенность работы данного амулета, можно будет даже его пока и поносить. Но что гораздо важнее: либо сам Лысый, либо его бог явно что-то уже заранее знают о возможностях магов. Иначе с чего бы в амулете сокрытия появилась пусть минимальная, но защита от взора? К сожалению, о том, что это могло бы значить, я пока могу только гадать. Впрочем, учитывая книги с заклинаниями, что порой попадаются в монстрах, и этот подход, могу предположить только одно - магия тут раньше уже была. И узнать о ее следах - вот еще одна причина поработать с Лысым.
        Как минимум, я должен буду разобраться в том, как Дэвид вышел на мое запасное надгробие. В то, что это случайность, не поверит даже самый наивный человек в мире. А как он понял, что скрытый во мху небольшой булыжник - это оно? Нет, тут точно будет над чем поработать, и без некоторых ответов уходить просто нельзя. Иначе как чувствовать себя хотя бы в относительной безопасности? Без гарантий того, что у тебя где-то там есть тихая гавань, где никому тебя не найти? Нет, я слишком привык к этому ощущению, чтобы так просто от него отказываться.
        - Ты сказал, чтобы я сам придумал себе историю для новичков,  - неожиданно в голову пришла еще одна мысль.  - А у тебя есть план? Они же будут общаться, делиться своими только что открывшимися способностями. Это мы уже умеем хранить секреты, но для них-то все только начинается. Они выжили во время испытания, потом стресс от теневого мира, и как тут не похвастаться своей новой силой? Ты не думаешь, что на таком фоне мы будем смотреться белыми воронами?
        Еще даже не закончив говорить, я понял, что как раз об этом аспекте Лысый-то и не задумывался. Нет, он бы в случае чего сделал морду кирпичом, и все. Вот только даже тонкий ледок для выстраивания правильных отношений с новичками будет лишним.
        - Можно привести какого-нибудь монстра из леса и выпустить рядом с костром,  - мысли Дэвида пошли в каком-то странном направлении. Хотя, должен признать, в этом действительно что-то есть. Убить никого мы не дадим, так что закон не нарушим, а легкая паника и хаос избавят нас от любых ненужных вопросов.
        Хаос! Точно, вот что смущало меня всё это время! Я увидел это слово в описании амулета Лысого, пока тот держал его в руках, да и на своем тоже. Но при этом его метка принадлежит бездне - получается, у него два покровителя? Или даже не Дэвид, а его бог работает сразу на две силы? Или уже я просто все усложняю? Ладно, пока не будем гадать, но, судя по всему, рядом со мной появился еще один секрет, на который стоит обратить внимание.
        - У меня есть идея попроще,  - я решил вернуться к так и не законченному разговору и вытащил из невидимого кармана огненный двуручный меч, один из тех, что попался в свое время под руку, когда я отрабатывал зачарование на всем подряд.  - Как ты думаешь, примут ли они за своего того, кто пусть и не обладает обычной магией, но может призывать магическое оружие? Возможна же такая специализация? А понять, вытаскиваю ли я свою косу из воздуха или из невидимого кармана, они все равно не смогут.
        До этого я делился своим зачарованным оружием только с паладинами, но сейчас, думаю, можно и расширить этот список. Меч, что я сейчас передал, не самого лучшего качества, так что долго использовать его у Лысого не получится - поэтому можно считать, что вопрос сохранения технологии решен. А другие минусы и не приходят в голову, при том, что благодаря этому шагу я смогу сейчас немного выправить наши отношения. А то вариант, где один безусловный лидер, а второй - верно внимающий номер два, мне как-то не очень нравится.
        - Думаю, да,  - Лысый принял протянутый ему меч, а потом еще раз поднял взгляд в мою сторону. На этот раз без какого-либо проскальзывавшего раньше снисхождения.  - Это сила твоего бога? До этого всё как-то не доводилось рассмотреть, чего же ты успел добиться… Ничего запредельного, но все равно впечатляет. Оказывается, и у светлых могут быть интересные приемы в загашнике. Впрочем, боюсь, все это ненадолго, выходка Ксардаса прорвет плотину, что держалась последние годы.
        Выходка Ксардаса? Получается, он в курсе убийства Десятиликого и, скорее всего, моего во всем этом участия. К счастью, похоже, Лысого этот эпизод не так уж и заинтересовал. А вот его мысли о плотине выглядят интересно. Неужели это то, о чем я думаю?
        - Думаешь, начнется охота?  - спрашиваю, а сам уже внутренне согласен с этим выводом.
        - Конечно,  - тут же ответил Дэвид.  - Уже многие годы люди копят силы, но до этого никто не рисковал попробовать прорваться дальше. Ксардас же показал, что боги слабы, по крайней мере, боги света. Что их можно убить, притом это делает тот, кто потом в свою очередь лишается головы от действий человека с самой обычной улучшенной меткой. И как после такого тем, кто считает себя великими, не попробовать повторить этот эксперимент?
        Все логично. Похоже, теперь генералы, а вместе с ними и сильные обладатели легендарных, а то и вовсе эпических меток начнут охоту на оставшихся светлых богов. Это какого же джина из бутылки я умудрился выпустить? Конечно, если первые попытки окажутся неудачными, то все это движение быстро заглохнет. А если нет? Как ответят другие боги? Вступятся ли за своих или не будут вмешиваться, пока не трогают их собратьев по стихии? А жнецы? Как они отнесутся к появлению новых потенциально равных соперников? Столько вопросов, и никаких ответов.
        - И, думаешь, у них получится?  - мне стало интересно, что думает об этом человек, явно знающий побольше меня.
        - Меня не интересуют ни светлые, ни трусы, ждущие удобного случая,  - неожиданно зло отрезал Лысый, а мне сразу вспомнилось, как он выглядел со стороны в мои первые дни тут. Откуда-то даже появилось чувство ностальгии, впрочем, быстро растаявшее, не оставив и следа. Эмоции - это та роскошь, что я не могу себе позволить. По крайней мере, если планирую выжить в этом мире. И стоило взять себя в руки, сразу стало очевидно, почему Лысый так себя ведет. Это же его путь, его выбор и его цель - убить бога, а потом взобраться туда, куда еще не ступала нога ни одного из живущих в этом мире.
        - Может быть, тогда будем выступать?  - прикинув время, я с удовольствием пришел к выводу, что хватит уже сидеть без дела. Хочется поскорее разобраться с внедрением в ряды новичков, понять, что они собой представляют, и, наконец, оставшись наедине с самим собой, перейти к освоению своей новой силы.
        - Будем,  - Лысый поднялся на ноги, с каким-то непонятным воодушевлением махнул подаренным огненным мечом и указал направление к ближайшему стартовому костру.

        Глава 2
        Глазами Лысого

        РАССКАЗАНО И ЗАПИСАНО СО СЛОВ ЛЫСОГО
        Одно дело просто открыть маску, и совсем другое - научиться ею пользоваться. Пять дней тренировки - как же этого мало для того, чтобы встроить новые возможности в уже отработанный за долгие месяцы жизни в Долине кровавых рассветов стиль боя. А потом со мной связался мой то ли демон, то ли бог и дал новое задание, за которое пообещал помощь в выполнении главного для меня плана. Пусть мы и не так давно с ним сотрудничаем, но уже прошло время, когда я был вынужден безоговорочно следовать любым его приказам. Но ради такой награды, что он посулил на этот раз, можно и постараться.
        Хотя начиналось все, надо сказать, странно. Демон сначала рассказал мне о плане Ксардаса, а потом неожиданно предложил воспользоваться помощью моего якобы ученика. Кот - я ведь приговорил его в свое время к сумасшествию через круговорот смертей, но он смог вырваться из замкнутого круга и доказать, что на самом деле чего-то стоит.
        - Я очень редко ошибаюсь, а все поведение этого человека говорит о том, что у него есть запасное надгробие. И чтобы убедить его тебе помочь, найди этот камень, и у него не останется другого выбора,  - демон продолжал говорить, а мне неожиданно стало даже обидно. Зачем мне помощь пусть интересного, но все-таки, прежде всего, новичка? Однако спорить с покровителем ради такой мелочи точно не стоит.
        - И как мне это сделать?  - порой проще откинуть сомнения и начать действовать. Но, чтобы это сделать, мне нужны детали.
        - Постарайся,  - вот сейчас демону удалось меня удивить. Таких расплывчатых заданий до этого еще не было.  - В качестве награды я заранее дам тебе такой же, пока не активированный камень. Будешь рядом с целью, он среагирует, и ты сможешь вычислить точное место.
        А вот это уже неплохо - третье надгробие, когда еще недавно я не думал, что возможно больше одного.
        - Уже активированные камни нельзя перенастроить, так что не раскатывай губу,  - демон быстро догадался, что я подумываю забрать себе камень Кота. Жаль, это могло бы стать неплохим дополнительным призом. Но это мелочи, вот что на самом деле плохо - эта тварь начинает предугадывать не только мои поступки, но и мысли, а это опасно.
        - Лучше подумай, хотя бы в каком районе этот человек мог спрятать свое надгробие,  - демон тем временем дал очередной совет.
        На первый взгляд, абсолютно бесполезный - я что, следил за ним? Впрочем, если учесть тот факт, что Кот любил прогуляться в сторону болота, а еще особенности того места, то, кажется, я знаю, где приступлю к поискам. А демон тем временем, убедившись, что я понял, откуда начинать, принялся рассказывать, что именно от меня потребуется. И, надо сказать, новое поколение магов меня немного напрягает. Все-таки возможности даже генералов и жнецов я могу представить, а эти? Нет, такую заразу точно нужно выжечь с корнем. Менять правила, когда я чувствую, что уже почти готов двигаться дальше - это непростительно.
        На этом наша встреча с демоном закончилась, но когда я уже нашел тайное кладбище Кота - кто бы мог подумать, что этот хитрец на самом деле использует смертельно опасную зону болота - он появился снова. Как оказалось, именно сейчас план Ксардаса перешел в решающую стадию, и мне было предложено понаблюдать, чем же всё закончится. Все-таки хорошо быть единственным последователем - особое отношение просто невозможно не заметить.
        - Как окажемся на месте, не шевелись,  - в последний момент демон решил меня предупредить.  - Там могут быть и другие наблюдатели, а мне бы не хотелось, чтобы нас заметили.
        Если честно, почему-то до последнего казалось, что вряд ли мы увидим что-то стоящее. И нет, дело тут не в Ксардасе - его подвиги я, конечно, сам не наблюдал, но слышал не раз - а в Коте. Сложно представить, что тот, кого ты видел появившимся в этом мире желторотым новичком, окажется втянут в дела, способные столь многое изменить.
        И сначала все действительно происходило как будто само по себе. Ксардас крушил город, последователи старых богов пытались его задержать и выиграть для себя хоть немного времени - все, как я себе и представлял. Жалко, что демон не перенес меня сюда пораньше, в момент убийства бога, но уж больно он хочет сохранить свое существование в тайне, а в такой момент спрятаться очень сложно. Но все логичное и нормальное рано или поздно подходит к концу. И в данном случае знаменем хаоса стало появление Кота, который откуда-то притащил сразу двух жнецов.
        Нет, я сам отправил Лису в ученицы к Хангерсу, и дочь Лютовой рядом с этим косинером тоже вертелась. Но ожидать того, что Коту такого знакомства окажется достаточно, чтобы воздействовать на их учителей - это было неожиданно. Ну а против силы жнецов у Ксардаса не было и шанса. Нет, если бы тот же Хангерс был один, возможно, Мясник бы и успел что-то придумать… Недаром же его люди совершали нападения на, казалось бы, неприкасаемых убийц богов какое-то время назад. Но сослагательное наклонение - оно для сказок, не для реальности.
        - Смотри,  - демон положил руку мне на плечо, и на глаза тут же как будто опустилась серая пелена. Вот только видно после этого стало не то чтобы хуже, наоборот.
        Как оказалось, Ксардас оставил на убой созданное тело монстра, подставил свое надгробие, но сам при этом был готов уйти. Вызывает уважение и его готовность отказаться от силы, и умение признавать проигрыш, и то, что он, в конце концов, вообще, предусмотрел подобную ситуацию. Было видно, что Хангерс с Лютовой что-то подозревают, но их возможности замечать противников в таком состоянии, похоже, ограничены. А Мясник, ясное дело, даже не думал упрощать им жизнь и подходить ближе.
        В итоге единственным, кто смог его заметить, как ни странно, оказался Кот. Все-таки в его способностях есть что-то необычное. Интересно, что в этот момент подумали жнецы: моего бывшего коллегу по отряду они явно видели и после использования этой, надо сказать, нестандартной скрытности. И теперь им надо было соотнести это с уже полным исчезновением Ксардаса. Интересно, догадаются?
        Но нет - этот раунд остался за Котом. Пусть он чуть ли не мигал в пространстве - никогда до этого не видел такой быстрой и филигранной работы по отводу глаз - но смог не сдвинуться с места, тем самым так и не дав подсказку жнецам, что же происходит. А потом - один удар, и покатившаяся голова Ксардаса заставила меня довольно хмыкнуть. Пусть и банальность, но я, кажется, знаю, у кого он позаимствовал этот прием.
        - Возвращаемся,  - демон перенес меня назад.
        - И зачем тогда была нужна эта охота за вторым надгробием, если Кот сейчас в Находке? Почему именно он, вообще?  - я все-таки не выдержал.
        Обидно, что я становлюсь сильнее, а в это время историю мира умудряются двигать вперед те, кто еще отстает от меня на этом пути. Интересно, а ведь и другие сильные мира сего скоро узнают все детали этой битвы. Да после такого разрыва шаблона, уверен, многие из них не усидят на месте… Ну да еще подумаю на эту тему позже.
        - Ты думаешь, он там надолго задержится?  - а ведь мой демон, судя по всему, не против еще поговорить.
        Кстати, он, похоже, накопил уже немало силы, раз может на такой длительный срок вырываться за пределы Запретного города. Но это ладно, в целом, он, пожалуй, прав. То, что произойдет сейчас в Находке, довольно легко предсказать.
        - Жнецы надавят, и он сбежит сюда. А что с самим городом теперь будет? И этот светлый квартал, про который ты рассказывал?  - стало интересно сверить свои выводы с тем, что творится в голове у стоящего передо мной существа.
        - Там все просто,  - демон начал перечислять события с таким видом, как будто только что вернулся из будущего и все видел своими глазами.  - Жнецы немного понервничают, потом начнут разбираться, что к чему, и, учитывая, что там сама Лютова, скрыть ни у кого ничего не получится. Генерала и глав кварталов они не тронут, те просто засядут на своих территориях и какое-то время вообще не будут показывать оттуда носа.
        - Представляю, как уже они будут психовать!  - не удержался я.  - Устроить общую охоту, сделать такую заявку на лидерство на всем фронтире, и теперь, когда, казалось, цель уже близко, такой щелчок по носу.
        - Это да,  - согласился демон.  - Но меня больше интересует судьба светлого квартала. Кто бы мог подумать, что в этом мире столько людей, мечтающих о переменах, настолько наевшихся законом, что они окажутся готовы встать под абсолютно любое знамя. Жаль, что не я догадался первым, но теперь ухватить эту силу уже не получится.
        - Жнецы?  - в принципе, ответ очевиден.
        - Конечно,  - демон тоже был в этом уверен.  - Сначала, конечно, поспорят, но решение тут может быть только одно. У них с собой по ученику, вот и поставят их во главе квартала. Заодно и филиалы в других городах, скорее всего, с такой поддержкой начнут расти как грибы. Так что те, кто уже встал под знамена света, точно не прогадали. Даже дружки твоего Кота. Их бы и так не стали трогать, а уж с такими лидерами квартала, как их старые знакомые, они еще и карьеру себе сделают.
        - Почему тебе так интересен этот человек?  - сегодня демон впервые за долгое время проявляет эмоции, а значит, надо пользоваться ситуацией по максимуму.
        - О чем ты мечтал там, на Земле?  - вместо ответа или вспышки гнева он задал вопрос мне в ответ. Что ж, сыграем в эту игру.
        - «Шелби Мустанг» с двигателем в шестьсот лошадей, домик в пригороде, счет в банке…  - я только разошелся, как меня остановили.
        - А теперь представь, что у тебя есть миллион… Мало? Миллиард долларов. Что бы ты хотел тогда?  - интересно, куда он клонит. Впрочем, чувствую, скоро я это узнаю.
        - Больше машин, дом на побережье, личный самолет, может быть, свой остров,  - как-то странно в этом мире думать о старой Земле. Да и откуда демону знать, о чем я сейчас говорю?
        - А теперь представь, что у тебя еще больше денег, и ты можешь позволить себе абсолютно все. О чем ты будешь мечтать? Чем будешь заниматься, когда исполнишь все, что хотел сделать раньше?  - по телу даже побежали мурашки как будто от прикосновения той бездны, что сейчас передо мной открывается. И это не стихия, просто какое-то новое понимание жизни.
        Я ведь осознал, вернее, правильнее будет сказать, почувствовал, что мне пытаются донести. Вот мы чего-то хотим, вообще не имея денег или силы, потом получаем немного того или другого, и наши желания меняются. И вот вопрос - а о чем будут мечтать те, кто владеет миром, в какую игру они могут захотеть поиграть? И что после этого останется от целой цивилизации? Нет, если таких людей будет немного, то, может быть, они и договорятся. Но стоит слишком крупной группе лиц переступить эту границу, и я не уверен, что уже хоть что-то можно будет спасти. Помню, как раньше дед любил сидеть с баночкой пива и возмущаться, почему при нынешних технологиях нельзя сделать так, чтобы все жили богато. И теперь я понимаю почему. Это вопрос безопасности - люди должны быть всегда достаточно бедными, чтобы им было, о чем мечтать.
        - Так почему он?  - и я, и демон уже поняли, что продолжать игру в вопросы нет никакого смысла.
        - Я никогда не видел твоего мира,  - как-то невпопад начал мой покровитель,  - но законы мироздания и существования разумных, они едины для всех. Так вот, знаешь, мне интересно, о чем бы этот человек смог помечтать, окажись он на самой вершине.
        - А я?  - от меня что, сейчас отказываются как от последователя?
        - И ты тоже интересен, но немного по-другому. Будь иначе, ты бы не пережил нашу встречу в Запретном городе. Да, чуть не забыл амулеты, которые помогут скрыть ваши личности от будущих магов,  - протянув две легкие костяные подвески, с этими словами демон исчез, а мне не оставалось ничего другого, кроме как подложить обманку вместо камня возрождения Кота, а потом присесть и начать ждать. Что ж, поговорили немного о вечном, теперь пора заняться более приземленными вещами. Вернее, людьми.
        Вот ведь как бывает. Еще недавно он был никем, а теперь бегает от самих жнецов. А ведь я хотел за ним присматривать, думал взять на самом деле себе в ученики, но все как-то руки не доходили. С другой стороны, кто же знал, что один человек сможет устроить такую бучу меньше, чем за десять дней. А теперь как раз вот он повод получше присмотреться друг к другу и понять, стоит ли рассчитывать на какое-то сотрудничество в будущем. Больше я уже ни о чем подумать не успел - раздался легкий хлюп, как будто кто-то очутился под землей и легонько пошевелился, чтобы проверить все ли его конечности работают как надо.
        Ну что ж, похоже, вот и мой возможный ученик - все как по расписанию. Правда, так вольготно разлеживаться после смерти, когда ты наиболее беззащитен, а пропущенный удар может привести уже к окончательному прощанию с жизнью - это не самое разумное поведение… Ну да ничего, я эту лень из него еще выбью.
        В голове тем временем крутились мысли о новых магах, убийстве Ксардасе и о моем якобы, вернее, будущем ученике. Да, именно так.

        Глава 3
        Рассвет

        В Долине кровавых рассветов было неожиданно тихо. Это рядом с Находкой, стоит выйти за границы города, постоянно слышно, как рядом бродят какие-то хищные монстры. А тут тишина - как будто и впрямь безопасное место для адаптации новеньких перед жестоким лицом нового мира. Безопасное… Если забыть, кто тут может встретиться, гуляя по своим точно не светлым делам. Тот же Осипов или Семин с его брахиозоном, или, в конце концов, мы с Лысым. И сейчас я даже не скажу, столкновение с кем было бы более опасным.
        Когда мы очутились на месте, и Лысый с непонятно откуда взявшимся мастерством выточил нам фальшивые надгробия, я смог впервые стать свидетелем того, как происходит подготовка к появлению новичков с точки зрения самого мира. Только подумал, кто же поджигает дровишки, если рядом нет оседлого отряда и некому устроить все, как положено, и вот ответ. Была пустая поляна со старым кострищем, а вот перед нами уже играет язычками пламени новый костер. И как после такого верить в утверждения, что в этом мире нет магии?
        К слову, о магии. Вернее, об эффектах неснимаемых легендарных доспехов - не будут ли они слишком выделяться на фоне голых новичков? Но, к счастью, только я успел побеспокоиться по этому поводу, как оказалось, что если заменить их на другую броню нельзя, то просто снять, подставив голое тело всем ветрам, вполне возможно.
        - Готовься,  - Лысый с некоторым сомнением осмотрел мой новый имидж, но ничего не сказал. А потом и вовсе подобрался и резко двинулся куда-то в сторону.
        Я последовал за ним, и буквально через минуту рядом с нами появилось окно в теневое измерение.
        - Ждем,  - Дэвид дал знак, что не стоит подавать голос тем, кто бродит сейчас в темноте за гранью этого мира. Как будто я собирался… И так же понятно, что нельзя одновременно играть и за команду встречающих, и за новеньких. Вот только и просто стоять без дела, когда там кто-то может застрять, мы не будем. Тут и закон заставляет вмешиваться, да и просто… Почему-то не хочется отдавать никого теням. Убить, разрушить надгробие - это будет сделать проще и честнее. А такая смерть, непонятно где и непонятно отчего - никому не пожелаю.
        - Пять секунд,  - я обозначил, сколько еще готов ждать, но Лысый меня опередил. Похоже, и он тоже не очень любит тени.
        - Тут выход! Я нашел его! Все сюда!  - во весь голос заорал он, и тут же мечущиеся где-то в отдалении люди начали спешить в направлении костра.
        Первой в наш мир ворвалась какая-то женщина лет тридцати - Ирина Мозговая, на автомате отметил ее имя через взор - не обращая внимания на меня с Лысым, она отпрыгнула подальше от портала, только потом заметила, что вокруг лес, и впала в ступор, не зная, что делать дальше. Не очень хорошее качество для тех, кто постоянно будет тут сталкиваться с опасностями, но сейчас - просто идеально, хотя бы не будет мешаться под ногами. А я смогу воплотить в жизнь уже как двенадцать часов прокручиваемый в голове план.
        Вслед за девушкой через портал проскочили два молодых парня, один в пиджаке, другой в спортивном костюме. Андрей и Семен - у меня перед глазами тут же встали совсем другие люди, тоже обладатели этих имен, но наваждение быстро пропало. Вместо того, чтобы терять время на воспоминания, я подошел поближе к проходу и, когда там появилась новая фигура, протянул ей руку. Молодая девушка лет шестнадцати с веснушками и серыми немигающими глазами убийцы - на мгновение меня передернуло, но получилось очень быстро взять себя в руки. Вот она шагает ближе, вот я неуклюже подворачиваю ногу, и мы вместе падаем на землю. Но я при этом незаметно для всех успеваю запустить руку по ту сторону прохода и подхватить немного травы и примеченный заранее маленький камушек. Конечно, можно было бы устроить конвейер из новичков, достающих мне редкие ингредиенты, но Лысый сказал, что на них нельзя давить. И даже без этого - не хочу, чтобы кто-нибудь еще знал об этом секрете.
        А это явно секрет. Даже Дэвид, хоть и нашел мой камень, ни разу не обозначил его природу, не назвал его теневым - может быть, и он не в курсе, что это такое на самом деле. Да, знает свойства, но считает при этом обычным артефактом. А, может, просто не было повода… Но, как бы там ни было, пока есть вероятность оставить теневую траву и камень моим эксклюзивным знанием, я постараюсь не допустить его распространения.
        За то время, что я и девушка с убийственными глазами поднимались на ноги, мимо нас проскочило еще около десятка человек, и теперь мы все вместе стояли на одной поляне и обводили друг друга подозрительными взглядами. Мы с Лысым молчим - мало ли, что новые боги успели рассказать своим последователям, а потому лучше для начала понять, что им уже известно.
        - Где мы?  - первой заговорила так и не отошедшая от меня девушка. Алиса Уткина - я, наконец-то, смог проверить ее имя, а заодно и копнул чуть поглубже, рассматривая открывшиеся мне характеристики.
        Что сразу же нельзя было не заметить, так это наличие такого показателя как интеллект. Но это было не единственным изменением по сравнению с тем, что я видел до этого. Еще у девушки было десять очков мудрости. И, если опираться на эту информацию, можно сразу сделать вывод, что магия новичков будет работать немного по другим принципам, чем моя. А как у остальных? Быстро пробегаюсь взглядом, пользуясь затянувшимся молчанием - итак, у всех есть интеллект и мудрость. У всех кроме одного: Андрей Семин, парень в пиджаке, тоже получил интеллект, но помимо мудрости ему достался такой показатель как контроль. Интересно, как все это будет работать? Или, может быть, он тоже засланец? Впрочем, вряд ли - я прямо при появлении проверял у каждого возраст и метку, и у всех они были одинаковые.
        - Что значит «один день» и «обычная метка магии»?  - на вопрос Алисы никто так и не ответил, но Ирина, самая первая прорвавшаяся в этот мир, уже успела что-то узнать о своих способностях и задала свой.
        - Что за возраст?
        - Какая метка?
        Вопросы сыпались один за другим, пока не было сказано самое главное.
        - Значит, все это было на самом деле,  - эту фразу задумчиво пробормотал невысокий мужчина с большими залысинами, и все замолчали. А я для себя отметил еще одно имя - Рустам Селин.
        Вот, похоже, и определились основные углы силы в этой компании. Шесть человек сгрудились вокруг неожиданно появившегося лидера, принявшегося со с трудом скрываемой улыбкой объяснять всем очевидные вещи. Да, новый мир, да, новые способности. Что характерно, вопрос про потенциальные опасности подняла Ирина, опять приковав к себе все внимание своим громким и немного истеричным голосом. И в итоге, несмотря на очевидную стервозность исполнения, хоть какая-то активная позиция привлекла людей и к этой особе, так что теперь на поляне выделялось уже два небольших кружка. Вне общей массы осталась только Алиса да те два парня, одни из первых появившиеся по эту сторону прохода. Кстати, что характерно, ни один из пятнадцати новичков не поднял тему того, как они здесь очутились. Что ж, учитывая эту стеснительность и обход вопроса, который в любых других обстоятельствах обсудили бы одним из первых, вынужден констатировать, что подход новых богов для отбора в этот мир вряд ли чем-то отличается от того, что практиковали до этого.
        А разговор тем временем дошел до надгробий у них за спиной и о том, что, скорее всего, эта-то часть истории точно неправда.
        - Я считаю, что нам нужно бросать весь лишний груз и двигаться по этой тропинке,  - уверенно вещала Ирина, показывая рукой на утоптанный проход в лесных дебрях, на который до этого никто как-то раньше не обращал внимание. Надо сказать, что первое, скажем так, конструктивное предложение оказалось весьма сомнительного толка. Чувствую, что если бы его приняли, а потом несмотря на это выжили, кое-кому пришлось бы несладко.
        - Нельзя так поступать,  - только было Рустам решил меня порадовать, как оказалось, что он совсем о другом.  - Лучше не лезть на рожон, а остаться на месте, и нам обязательно помогут. Раз тут есть тропы, значит, есть и цивилизация, люди. Надо их дождаться, а потом и принимать решение.
        Нет, конечно, определенная логика в этом предложении есть, но только не со знанием реалий тех монстров, что бродят поблизости. Даже начинаю жалеть, что мы не приняли идею Лысого и не подманили одного из лесных обитателей поближе. Убил бы он пару человек - все бы сразу оценили и свои силы, и то, зачем нужны надгробия. Все-таки никакая теория не сравнится с практикой, особенно при столкновении с человеческим упрямством. Да и для нас с Дэвидом это плюс - увидели бы новые способности в деле.
        Но тут, похоже, в дело решило вмешаться само мироздание. Недаром же раньше нас так быстро уводили от костра, а сейчас, увидев, что новички и не думают торопиться, мир решил их к этому легонько подтолкнуть. Споры еще продолжались, как из леса выбрались два скелета, один довольно прыткий, второй чуть медленнее - кстати, идеальный выбор. Низкий уровень, чтобы новички могли справиться, и при этом никаких обычных диких зверей, чтобы ни у кого не осталось даже иллюзии, что тут можно будет жить по-старому.
        - Скелеты!  - мадам очевидность из окружения Ирины заметила нежданных гостей и первой подняла крик.
        Почти моментально еще недавно разрозненная толпа сбилась в кучу, а кое-кто так просто попытался дать деру. К их счастью, в отличие от меня Лысый этот маневр предугадал и, оказавшись на пути, одним суровым взглядом вернул неудавшихся дезертиров обратно в строй.
        - А-а-а-а-а, замочу!  - первым в себя после неожиданной смены обстановки пришел Семен.
        Немного нелепый в своем спортивном костюме и почему-то с босыми ногами он подхватил с земли самую обычную палку и, явно забыв про то, что его специализация нынче - это магия, ринулся вперед. Глупо - ведь даже надгробие со спины не снял - но почему-то по коже побежали мурашки. Может быть, это просто страх, может быть, банальная глупость - но все равно как-то отвык я от того, что кто-то может рискнуть собой ради других. Кстати, надо бы прикрыть его камень возрождения, а то закон же обязывает нас приглядывать за новенькими. Вот и будем следовать его букве.
        Тем временем яростная атака не нанесла клацнувшему зубами скелету никакого вреда, а вот сам мертвяк ухватил свою жертву покрепче и, словно любознательный малыш, с хрустом оторвал истошно кричащему Семену сначала одну ногу, потом другую. Тело молодого парня уже перестало дышать, а костяная рука размахнулась, чтобы одним ударом пробить ему грудь и заодно раскрошить его надгробие. И вот это будет уже лишним.
        - Не стойте, ваши боги ведь тоже дали вам силу!  - я постарался привести в себя замерших от ужаса людей и заблокировал атаку скелета, приняв ее на рукоять косы. Чуть было не использовал удар лезвием, но резать скелета на части сейчас было бы абсолютно не к месту. Рано или поздно местные узнают, как именно работает отрубание конечностей, и мне не хотелось бы, чтобы у них в голове появились ненужные мысли о моей чрезмерной силе.
        А так просто парень с огненной косой рванул вперед, остановил атаку и теперь с трудом удерживает (ага, конечно) руки скелета, чтобы он и до него не добрался. Кстати, второй ходячий набор костей подходит все ближе, и мне явно придется что-то с этим делать.
        - Он убил его!  - как ни странно, это вовсе не женщина запричитала, а еще недавно такой чопорный и важный мужик с залысинами. И чего они все так тормозят - неужели испытание, после которого они сюда попали, не подготовило их к тому, что тут придется лить кровь? Или единственным итогом для них стал стыд от содеянного и нежелание все это обсуждать? Вот так хочется все высказать им в лицо, но нельзя. Даже странно немного, почему совсем незнакомые люди вызывают столько эмоций. Может быть, дело в том, что я подсознательно надеялся, будто новые боги приведут в этот мир кого-то получше? Или это обида на их возможности пользоваться своими силами без ограничений? И после такого подарка судьбы я неосознанно ищу, в чем же они хуже меня? Как бы там ни было, надо с этой лирикой заканчивать!
        - Не спите! Магия! Используйте ее!  - я кричу снова, а то наше бодание со скелетом уже скоро перестанет походить на героическую борьбу и превратится в фарс.
        - Что со мной было?  - и в этот же самый момент из-под упавшего на землю надгробия выкопался воскресший Семен, и его чудесное спасение как будто прорвало уже начавшую трещать плотину.
        - Он живой!  - я даже не рассмотрел, кто это крикнул, а следом уже полетели заклинания поверивших в реальность происходящего людей.
        - Огненный шар!  - кто-то, похоже, растерялся и не нашел ничего лучше, кроме как активировать свое заклинание голосом.
        - Ледяная стрела!
        - Удар ветра!  - остальные, судя по всему, решили, что именно так и надо действовать, и принялись проговаривать названия уже своих способностей, придавая вроде бы опасной схватке немного несерьезный вид.
        С рук новичков срывались сгустки энергии, понемногу отнимающие жизни костяных воинов - я же отпрыгнул в сторону, увернувшись от наконец-то добравшегося до меня второго скелета, и с интересом наблюдал за происходящим. Лучше прямо сейчас немного повысить взор, чтобы ничего не пропустить.
        - У меня кончилась мана,  - первым прекратил запускать заклинания подтянутый старикан с величественной бородой. Странно, что раньше не обратил на него внимания. Александр Семшов, учитывая, что мана у него закончилась раньше всех, значит, начал он первым. А таких людей надо брать на заметку.
        Впрочем, это все мелочи по сравнению с новым открытием. Раньше я мог только догадываться, опираясь на появление новых параметров, но сейчас можно сказать это с абсолютной уверенностью. Магия новичков работает немного по другим принципам, если сравнивать со мной. Как минимум, у них есть мана, и, значит, количество заклинаний будет ограничиваться ее объемом. Возможность лечиться и сражаться бесконечно, как я, для них закрыта. Дальше - новички сразу могут использовать дистанционные навыки, но при этом они, судя по эффекту, слабее, чем у меня… Или я переоцениваю свои силы, забывая, что без потока и безостановочного использования и сам был бы примерно на таком же уровне в самом начале?
        Кстати, можно провести еще один крайне важный для меня эксперимент - проверим, как действует сопротивление внушению у новичков. Если раньше я был уверен, что все у нас одинаково и надо будет придумывать оправдание (желательно, на какой-нибудь практической ситуации), почему не стоит сравнивать по этому показателю меня и «настоящих» магов, то сейчас появилась надежда, что и тут у них все будет немного по-другому.
        Вы вложили 10 очков выносливости в Александра
        Бородач тут же дернулся, на мгновение потеряв контроль над телом, а потом непонимающе завертел головой по сторонам. Идеально! Похоже, у новичков в отличие от меня магическая защита идет от мудрости, которая заодно определяет и количество маны. Так что, выходит, тот, кто тратится вчистую на заклинания, лишается заодно и защиты. А не все так просто у этих новых магов, и, главное, теперь-то по этому показателю никому даже не придет в голову нас сравнить.
        Ладно, дальше. Что еще можно сказать? Парень с уникальным параметром контроля пока никак не отличается от остальных… Что еще? А всё, мы победили, а значит, хватит отвлекаться. А то ведь удумают еще какую глупость, а я даже буду не в курсе. Может быть, начать подсказывать им более активно?
        Но нет, Лысый, как будто почувствовав мои мысли, отрицательно мотнул головой. Что ж, он все-таки дольше готовился к этой операции, пожалуй, стоит ему довериться, да и, если честно, вот так вот со стороны и с пониманием того, что происходит, даже интересно смотреть за первыми шагами новичков. По крайней мере, точно не скучно.

        Глава 4
        Маска

        Люди стояли и оглядывались друг на друга, как будто не решаясь поверить, что больше из леса никто не выскочит. Интересно, что у них сейчас происходит в головах - они увидели магию, монстров, смерть и воскрешение… Еще Семшов, тот самый старикан, что первым начал бить скелетов, и Селин, мужик с залысинами, кстати, оба огненные маги, получили по уровню. Значит, огонь наносит урона больше остальных стихий - тоже надо взять на заметку. Но, главный вопрос, что они будут делать дальше?
        - Вы все видели, для чего нужны надгробия,  - Рустам, еще недавно смутивший меня своими почти дамскими причитаниями, но быстро вернувший свою рассудительность, первым решился заговорить и тут же пустил шпильку в адрес Ирины, до этого его главной соперницы за лидерство в отряде. Похоже, намечается драка за власть.  - Теперь-то, надеюсь, никому больше не придет в голову мысль бросить их тут.
        Ну, точно, опять ударил в то же место, и женщина, уже собиравшаяся что-то возразить, замолчала, так и не раскрыв рта.
        - Я считаю, что нам надо выбрать лидера, который сможет взять на себя контроль за ситуацией. Сейчас мы чудом избежали жертв,  - а каков мужик? Взял и надавил на потребность в безопасности и инстинкт самосохранения, как бы связывая их со своей кандидатурой.  - Нам надо подготовить защиту, укрыть наши надгробия, организовать разведку. И без единого командования тут не обойтись. Предлагаю свою кандидатуру. Кто против?
        И опять же хитрит. Люди в некомфортных для себя обстоятельствах, как сейчас, предпочитают выжидательную позицию. И будь вопрос сформулирован по-другому, большая часть так бы и промолчала, сохранив нейтралитет, а так их голоса как бы по умолчанию ушли к этому ушлому типу. Интересно, кем он был в том мире? Впрочем, думаю, до этого еще дойдет.
        - Раз так, то считаем, что решение принято. Сейчас составим список наших способностей и будем формировать расписание,  - Селин даже не подумал выдерживать долгую паузу и постарался побыстрее закрепить свое избрание. Вот не нравятся мне такие люди, и пусть мы договорились, что я не буду никуда лезть, но, пожалуй, не будет ничего страшного в том, если я задам пару общих вопросов.
        - А что с едой и водой? Тут их нет,  - если крикнуть погромче, да так, чтобы тот, кто говорил до этого, сбился, то внимание твой вопрос точно привлечет. А еще и поставит нашего «командира» в не очень удобное положение.
        - Сейчас с точки зрения выживания для нас имеют значения только надгробия,  - впрочем, Селин очень быстро пришел в себя. Чувствуется, что он не просто умеет драть горло, но еще и способен оценивать ситуацию.  - Если возникнет необходимость, будем умирать от голода и жажды, а потом вновь становиться в строй, и так до следующего раза. Лучше сейчас пройти через некоторые неудобства, чем лишиться всего.
        Как быстро он записал смерть во временные неудобства, но в целом его предложение хоть и выглядит немного дико с моей точки зрения, исходя из того, что известно именно этим людям, вполне логично.
        - Хорошо,  - я быстро вернул себе нити разговора.  - Тогда я возьму на себя отряд разведки. Вы все видели, что вблизи с местными тварями не так-то просто справиться, а я с моим огненным оружием смогу подстраховать остальной отряд. А то мало ли кто еще тут может встретиться. Не думаю, что эти скелеты были самыми опасными местными обитателями.
        Как недавно Селин тыкал носом свою соперницу в ее предложение бросить надгробия, так и я, вроде бы случайно, показал всем, что наш самозванный лидер не учел того, что рядом может быть опасность, с которой нам не справиться. Впрочем, возможностью для того, чтобы развить ситуацию и перехватить лидерство, никто не воспользовался, так что я продолжил.
        - Еще возьму того лысого, у него тоже магическое оружие,  - тут я просто не удержался от маленькой мести и немного отыгрался на Дэвиде, записав его к себе в подчиненные. И удалось - вон, как он вспыхнул, но в итоге сдержался и ничего не сказал.
        Впрочем, его реакция - это не главное. Прежде всего хотелось, раз уж я тут на какое-то время застрял, обеспечить себе более-менее комфортные условия существования. А то ведь запишут, например, на защиту стен, которых пока нет, или еще что-то подобное, и времени свободного совсем не будет. А так и маской займусь, и приглядывать за всем смогу. Надо будет только подкинуть им идею (если, конечно, сами не додумаются) заняться еще и систематическим исследованием, а также развитием своих способностей. Думаю, будет очень интересно ознакомиться с получившимися результатами. А если дело пойдет, то я знаю, на какое направление я тогда переключусь. Глава исследовательского корпуса Василий Котов - звучит же.
        - Я тоже в разведку!
        - И я!
        А вот тут сюрприз: ко мне в отряд неожиданно решили записаться еще и Алиса с Андреем. И чего это им захотелось погулять по окрестностям? Или пример воскрешения ослабил тормоза? Ну, ничего, это еще у них пока никто из своих не начал громить надгробия. Вот после такого уровень паранойи начнет зашкаливать, а пока, если честно, некоторые больше похожи на дорвавшихся до свободы подростков.
        - Хорошо, но на этом набор в разведку закрываем,  - Селин решил не идти на конфликт, но, как мог, постарался урезать количество моих последователей.  - У нас есть и другие перспективные направления помимо этого. Как минимум - защита, обустройство и изучение пределов наших способностей.
        Как я и надеялся, огненный маг, претендующий на место вождя, затронул и тему развития. Кстати, именно в таких вещах и чувствуется новый взгляд - во всех старых отрядах всегда были те, кто мог сразу наставить на путь тайны. Ничего не рассказывай, твои способности - это твоя сила и слабость, так что держи их при себе. И такая открытая система, как та, что строится сейчас, может, как ни странно, в итоге оказаться чем-то довольно эффективным. Развитие против стагнации: может быть, новые боги и их последователи - благо для этого мира, которое позволит добиться чего-то нового? Вот только изменения редко бывают мягкими, всегда кто-то страдает…
        Ну да хватит. Селин как раз организовал живую очередь, где его ровесница с немного квадратными формами взяла на себя роль секретаря и принялась записывать обо всех краткую информацию из нового и старого мира.
        - Заодно и познакомимся,  - попытался подбодрить народ наш герой с залысинами и решил первым подать пример.  - Руслан Селин, сорок два года, вдовец. В том мире был председателем правления нашего дома и совладельцем небольшого суши-бара. В этом - огненный маг. В арсенале есть огненный кулак, урон пять, и огненная аура, урон один.
        Подробно все рассказал, с цифрами, как бы подстегивая и остальных на откровенность. Хитер, и что-то мне подсказывает, что как минимум насчет своей земной профессии этот человек соврал. Но остальные вроде бы прониклись, и очередь действительно начала выстраиваться - как же все-таки люди любят порядок, настолько, что ради его ощущения готовы закрывать глаза даже на явно подозрительные моменты. А вот и Семена начали пытать насчет того, что он чувствовал при смерти и последующем возвращении к жизни.
        Что ж, раз у нас тут все устаканилось, то почему бы мне не прогуляться. Сейчас за мной точно никто не пойдет, и можно будет проверить имеющуюся информацию по маске, ну а все, что будет рассказано о новичках, запишет Алла Михайловна (как уже успела представиться наш секретарь). Я почему-то уверен, что эта ничего не пропустит. Ну а я… Да кого я обманываю, просто уж очень хочется поскорее разобраться в своей маске, а критичных причин откладывать это хоть ненадолго больше нет.
        - Я тогда пока отойду, проверю окрестности, чтобы, когда закончим, составить первые маршруты для разведки,  - и, не слушая ответ, я скользнул в сторону ближайшего леска. Теперь можно выпустить Брюса, по-быстрому проверить все заросли поблизости и, убедившись, что рядом никого нет, перейти к самому главному. Для начала откроем книгу Масок.
        В выменянном когда-то у Лисы манускрипте после того, как у меня появились все четыре черепка, сразу же добавилось немного новой информации, в частности некоторые команды, которые помогут мне просмотреть свойства найденных мной частей монстров. Похоже, система была задумана таким образом, что, собрав свой комплект, ученик по факту получал свободу от учителя и дальше мог бы открывать новую необходимую информацию уже самостоятельно. Что ж, это не может не радовать. Но сейчас надо сосредоточиться и не просто изучить все, что мне открылось, а еще и постараться в этом разобраться.
        Итак, в простейших масках энергия принимает в лучшем случае лишь свою изначальную форму, и ее можно использовать только в голом и лишь наполовину структурированном виде. В масках, созданных из частей более высокого класса, появляется возможность сохранять еще и суть навыков, что повышает их эффективность в несколько раз.
        Тут все понятно. Если вспомнить бой Квина и патриарха, то можно вспомнить, как первый запустил голой энергией, которую легко отбили. А второй использовал массовое усыпление, устоять перед которым получилось только у меня. Смотрим дальше.
        Но на самом деле класс и цвет маски не так и важны - главное то, что она блокирует любые другие атаки, кроме равных себе. И можно быть сколько угодно сильным, но если твой противник переживет твой натиск, а потом у него останется на пару секунд больше действия маски, победа может оказаться за ним.
        Базовое действие маски и ее визуального проявления «плаща тьмы» - две минуты, можно повысить из расчета десять тысяч единиц основной характеристики за увеличение лимита на минуту. Откат - сутки, но можно жертвовать характеристики для его сокращения.
        Просто море интересной информации, и, что наиболее существенно, я увидел первые цифры, которые тут же сделали мир вокруг немного понятнее. Получается, основная сила жнецов заключается не только в их уникальных способностях, доставшихся им частью сразу после появления здесь, частью после убийства бога - нет, главное, у них, похоже, нет лимита на время ношения маски. Поэтому они и ходят постоянно в своих плащах, ее проявлении, а остальным приходится каждый раз думать, стоит ли активировать свой главный козырь или еще рано. Ладно, что тут еще есть?
        Насыщение - энергия смерти от последователей богов, сраженных в равном бою. На время насыщения энергией сила маски снижается в десять раз.
        А вот и последний новый кусок информации - все остальное, что мне открылось, я уже раньше видел. Итак, выходит, что, выбрав, какой из собранных мной фрагментов за какую часть маски станет отвечать, мне надо будет отправиться искать себе равных противников. То есть монстры и местные новички не подойдут, разве что только… Ну да сначала разберемся с тем, что я могу получить.
        Развернуть меню активации маски
        Перед глазами тут же появилась фигура наподобие креста с названиями четырех основных направлений: атака, защита, сопротивление и образ. Что ж, теперь будем помещать в каждый из слотов мои фрагменты, изучать описание и думать, какая комбинация для меня в итоге окажется наиболее полезна. Для начала проверим, что можно получить в ветке атаки.
        Осколок света - аура урона 1000 в секунду всем противникам, +1000 жизней каждому союзнику
        Осколок тьмы - аура проклятий, 1 отрицательный эффект легендарного уровня в секунду каждому
        Осколок плоти - создание двойника
        Осколок героя - не активно, слишком низкий уровень осколка
        А вот это интересно. Кусок, выпавший с Королевы сквогллов, связали с плотью, а тот, что с Ксардаса - с героем. В принципе, все логично: у первой все атаки были завязаны на эту стихию, а второй был все-таки не богом. Обычная же метка, что я увидел над ним - это было самое начало так и не пройденного пути. Ну, а герои из мифов, как известно, почти всегда оказывались детьми богов. Но это всё лирика - пока невозможность использовать один из своих черепков меня немного напрягает, ну да смотрим дальше. Защита.
        Осколок света - блокирование 10 000 урона
        Осколок тьмы - отражение 10 000 урона
        Осколок плоти - поглощение 500 урона, первый удар - безлимит
        Осколок героя - не активно, слишком низкий уровень осколка
        И опять я не могу использовать последний черепок. Так, надо успокоиться - можно ли сделать еще какие-то выводы помимо этого, самого очевидного? Начинаю думать, и сразу становится легче. Итак, тьма, похоже, пока в обоих направлениях выходит сильнее света. В плане атаки виденные мной до этого проклятья подсказывают, что они явно сильнее смешного в таком сравнении урона. Разве что лечение немного скрашивает картину, но совсем чуть-чуть. Ну а про разницу между блокировкой и отражением урона и говорить нечего. Еще в защите интересен вариант с плотью. Да, он поглощает совсем немного урона, но зато гарантированно остановит один удар, а, как опять же подсказывает мой опыт, порой десять тысяч щита - это сущее ничто.
        Но пора переходить к сопротивлению.
        Осколок света - иммунитет к ментальным воздействиям
        Осколок тьмы - иммунитет к отрицательным эффектам длительного воздействия
        Осколок плоти - иммунитет к отделению частей тела
        Осколок героя - не активно, слишком низкий уровень осколка
        И почему осколок Ксардаса меня совсем не удивляет? А вот плоть опять подкидывает неожиданную способность - гарантия того, что тебе не отрубят руки или голову, может оказаться серьёзным плюсом. Хотя и гарантия того, что твои мозги будут защищены - тоже важно. После встречи с Лютовой, когда она почти разметала мою защиту, этот вопрос становится особенно актуальным. Но пора переходить к последней части маски - образу.
        Осколок света - в текущей комбинации использование невозможно
        Осколок тьмы - в текущей комбинации использование невозможно
        Осколок плоти - в текущей комбинации использование невозможно
        Осколок героя - блокирует особую способность, снижает все показатели маски в 10 раз, постоянный эффект
        Хочется расхохотаться. Что ж, по крайней мере, с этим пунктом думать и сомневаться мне не придется. Да и с остальными по большому счету вариантов не так много.
        Ну что, создадим себе маску или еще немного подумаем? Например, про то, что я в итоге получил, подобрав черепок с Ксардаса - очередную головную боль, испорченную маску или все-таки выигрышный билет. Да, тут точно найдется, что покрутить в голове.

        Глава 5
        Правда

        На первый взгляд, выбора вроде и нет. Осколок героя идет в образ, потому что в другие слоты его просто не вставить. Свет - в сопротивление, тут причина тоже простая: только в такой комбинации он хоть что-то собой представляет. Дальше еще проще - если мне нужна альтернатива запретной для меня магии, то плоть в атаке становится бесполезна и идет в защиту. Ну и остается тьма. В принципе, даже что-то в этом есть. Вечная маска, вариативная атака проклятьями, способность пережить один любой удар и гарантированно защищенные мозги. Вот только уж больно мне не нравится отсутствие альтернатив!
        - Эй, покровитель! Похоже, пришло нам время поговорить!  - вскинув голову вверх, я позвал бога обмана, и на этот раз у меня не было ни капли сомнений, что он придет.
        - Чего хотел?  - я отметил, как падающий с дерева лист завис в воздухе, и повернулся на голос. А вот и он, жизнерадостный толстячок, по совместительству обладатель теперь уже не единственного костюма в этом мире, ну и еще бог обмана.
        - Ты же и так знаешь,  - и я в самом деле думаю, что это так. Как и в случае с маской, вариантов не так уж и много. Разумных вариантов, конечно.
        - Маска и новички, значит,  - он как будто собрался вздохнуть, но вместо этого тут же продолжил. И даже здесь не смог без небольшого обмана.  - Что ж, новоиспеченные маги мне не интересны, можешь делать с ними, что хочешь. А насчет маски, думаю, ты и сам все понял. Главное, прикрой мозги и скрывай, что она у тебя не пропадает. Иначе прибьют. Подготовь заранее какие-нибудь спецэффекты на случай, если придется инсценировать активацию перед кем-то знающим.
        Это что же, он сейчас устраивает проверку на дурака? Вроде того, куплюсь ли я или все-таки догадаюсь использовать наполнитель для головы.
        - Ты же знаешь, что вопрос не в этом,  - жалко, но приходится играть в порядочного ученика. Хотя тут сразу два полезных эффекта: тренируем смирение гордыни и заодно ускоряем процесс общения.  - Новички - маги. В свете появления настоящей магии меня интересует наш договор о том, что я скрываю свою. Он теряет силу?
        Вряд ли, конечно. Но раз уж я спрашиваю, то лучше напирать на самый выгодный для меня вариант.
        - Нет, разумеется,  - бог обмана прекратил улыбаться, и его лицо приняло серьезное выражение.  - Все по-старому: если кто-то узнает о твоей силе или получит прямые доказательства ее существования, ты лишаешься всех своих способностей. Ты предложил, я согласился, и сейчас по-другому уже просто не может быть.
        - Если я использую магию, наблюдающие считают это магией, но при этом воспринимают все через призму обмана. Плюс никаких доказательств в виде логов или еще чего-либо. Это нормально?  - спрашиваю и сразу же активирую гейс для определения правды.
        Да, мой покровитель сможет сейчас узнать что-то скрываемое мной в ответ. Но вряд ли он будет загонять в тупик свой ценнейший актив, ну а мне жизненно важно быть уверенным в том, что я услышал.
        - Да, в таком случае твои силы останутся при тебе. И, вообще, меня не интересуют новые боги, их мнение останется только в их кругу, так что, как я уже говорил, с их последователями можешь не сдерживаться. Но есть один нюанс. Оставишь следы, их покажут кому-то из выкормышей старого пантеона или напрямую одному из богов. И все, ты проиграл,  - внимательно выслушав слова бога обмана, я задал пару уточняющих вопросов, чтобы избежать двусмысленности формулировок, и только после этого успокоился. Вернее, перешел к следующему этапу выяснения нужной информации.
        - Если я должен все время скрывать свою силу, есть ли какой-то эффект для маски, который позволил бы мне это делать?  - вот оно, ключевое решение предопределённости с нынешним набором черепков. Если его расширить, то могут появиться новые комбинации, часть из которых лично для меня может оказаться намного полезнее, чем то, что есть сейчас.
        - Нет, ничего такого,  - бог обмана ответил, и гейс подтвердил, что он не врет. Жаль, это могло бы многое упростить. Но, вероятно, он сможет мне что-либо подсказать об остальных интересных эффектах? Или нет…  - Рассказывать, что и где можно добыть, я тебе не буду, можешь даже не рассчитывать.
        Ну вот, как и следовало ожидать. И опять правда.
        - Но могу рассказать кое-что про те черепки, что есть у тебя сейчас,  - только я подумал, что наша беседа подходит к концу, как он снова заговорил.  - Высший дух света - таких существ больше нет в этом мире. А тот осколок, что лежит у тебя, достался от воплощения генеральской способности одного человека. В свое время ему, как и многим другим, был предоставлен выбор, и он сделал его в пользу этого существа.
        Вот, значит, как. Я-то думал, что это слабейшее звено в моей коллекции, а, оказывается, эта вещь уникальна. Что ж, после такого я действительно по-новому могу взглянуть на то, что свет может мне дать.
        - Ты сказал, что расскажешь про черепки, но упомянул только один,  - я, конечно, уже многое узнал, но раз уж мой покровитель пообещал о чем-то рассказать, я точно не буду отказываться от этой информации. И смущаться от такой просьбы тоже не буду.
        - Хочешь и про остальные…  - бог обмана изобразил недовольство, но именно что изобразил.  - Что ж, тогда слушай. Способности тьмы одни из самых сильных в атаке, плоти - в защите, хоть и выглядят не очень аппетитно. Ну а про кусок, выпавший из Ксардаса, я промолчу, хотя в чем его уникальность, думаю, ты сможешь догадаться и сам. А теперь, раз уж мы закончили с твоими вопросами, время перейти к моим. Ведь так же работает твой гейс?
        - Последний вопрос,  - я постарался насколько возможно оттянуть расплату, а по возможности еще и узнать кое-что важное.  - Осколок Ксардаса - можно ли избавиться от тех минусов, что идут с ним в комплекте, и сохранить плюсы?
        - В этом мире можно все, лишь только будь готов уплатить соответствующую цену. За то, о чем ты спрашивал, спрос будет не так уж и велик,  - бог обмана неопределенно пожал плечами и настойчиво ткнул пальцем в моем направлении.  - Ну что, готов платить по счетам?
        - Да, я готов отвечать на положенные вопросы,  - исключаю возможность обещаний, которые можно слишком широко истолковать, и внутренне готовлюсь к продолжению разговора. В принципе, в грядущей расплате есть даже один плюс - хотя бы узнаю, что именно интересует моего покровителя.
        - Ты собираешься меня предать?  - вот ведь вопрос - не в бровь, а в глаз! И судя по тому, что мне отвечали максимально полно, двусмысленностью тут будет не обойтись.
        - Да,  - хотя вряд ли бы он ожидал другого ответа. Не тот это мир и не тот я человек, чтобы не мечтать сбросить со своей шеи, пусть не очень заметный, но все же ошейник.
        - Ты уже нашел, на что можно заменить мои силы?  - лицо бога обмана ни капли не изменилось после моего ответа. Ну, еще бы, кто, как не он, должен уметь собой владеть. Ну а скорость появления второго вопроса показывает, что он совсем не удивлен, скорее, сверяет свое представление обо мне с реальностью.
        - Нет,  - а что тут еще сказать? Пусть в компании такого существа много непонятного, но другие-то ничуть не лучше. А пока с силой обмана у меня получается неплохо выделяться, так что при прочих равных я бы предпочел ее сохранить.
        - Ну, вот и поговорили,  - бог обмана улыбнулся во все зубы и исчез. А падающий с дерева лист наконец-то смог продолжить свой путь к земле.
        Да, вот и поговорили - надежды, что мою жизнь получится упростить, растаяли, как дым. А значит, как и раньше, придется сжимать зубы и двигаться вперед, ни на секунду не забывая постоянно держать мозги во включённом состоянии. С какой-то стороны это даже хорошо: я и раньше справлялся сам, так что буду продолжать это делать и дальше. А то, получив приз, любой бы расслабился, и зачем рисковать. Конечно, продолжает смущать тот факт, что бог обмана, такое чувство, чуть ли не уговаривал меня поскорее активировать именно эту маску. И хочется, наверно, просто из духа противоречия сделать наоборот. Но я уже давно научился не следовать одним только эмоциям, а гейс подтвердил все его слова. Плюс в перспективе можно будет избавиться от пугающих пока минусов - в таких обстоятельствах отказываться от новой силы было бы глупо. Да? Да! Значит, решено - действуем по плану. Атака - тьма, защита - плоть, сопротивление - свет, образ - герой. Активировать.
        Вы создали следующую конфигурацию маски
        Аура тьмы
        В радиусе 1 метра все цели получают один отрицательный эффект обычного уровня раз в 10 секунд
        Длительность - 0,5 минуты, откат - 1 минута
        Защита плоти
        Поглощение 1 единицы урона, первый удар - безлимитно
        Условие для активации - зрительный контакт с противником не менее 10 секунд
        Длительность (в пассивном режиме) - 60 минут, откат - 10 минут
        Сопротивление света
        Иммунитет к ментальному воздействию
        Условие для активации - зрительный контакт с противником не менее 10 секунд
        Образ героя
        Блокирует особую способность, снижает все показатели маски в 10 раз, постоянный эффект
        За спиной у меня тут же появился серо-коричневый плащ с дырявым капюшоном, сделанный из чего-то вроде мешковины. Вот же ж черт! Похоже, именно эта тряпка стала моей вариацией плаща тьмы, который достается всем остальным обладателям маски. Никакого свечения от уровня осколков и такое вот оригинальное воплощение в стиле «нищий модник». Впрочем, учитывая некоторые изменения в полученных навыках, образ более чем соответствует содержанию.
        Нет, я, конечно, помнил про то, что не активированная маска будет ослаблена, помнил про то, что и мой образ режет характеристики, но все равно картина немного удручает. Хочется верить, что я не прогадал, решив, что постоянная маска и, соответственно, защита от атак всех тех, кто ею не обладает, того стоит. Что особенно приятно, такая вот пассивная безопасность никак не будет отображаться в логах, и это означает, что я могу не беспокоиться о своем раскрытии. В этом плане, кстати, тоже есть над чем подумать…
        Но тут Брюс подал сигнал, сообщая об обнаружении чего-то необычного, и я переключился на его зрение. Итак, частокол с двумя башенками, покрытый травой холм со стальными воротами, закрытыми на амбарный замок - похоже, это место под будущую базу. И раз я могу его видеть, значит, ее пока еще никто не занял. Тогда возвращаем моего летучего мыша назад, засекаем направление движения и скорость - вот и будут координаты места для будущего переселения народов. Жалко, что тут, в начальной долине, почему-то ограничены обзорные свойства моего тотема, но использование начальной математики меня не страшит. Правда, для более длительных разведывательных полетов, пожалуй, стоит завести часы. Тогда, опять же задав конкретную скорость, я мог бы каждый час переключаться на Брюса и переносить на карту новые ориентиры с вполне конкретной привязкой к системе координат. Впрочем, может быть, в нашей компании найдется более компетентный специалист в этой области и сможет предложить что-то более научное.
        Но в любом случае мои дальнейшие шаги вполне понятны. Продолжаю изучать новичков, пытаюсь понять цели и возможности Лысого, скрываю свои способности и развиваю маску. Для достижения первой цели прекрасно подойдут парные разведывательные походы с моими новыми подопечными. Для последнего буду собирать данные по начальной долине и всем ее обитателям. Ну а если повезет, и сработает план «Б», то можно будет совместить оба этих направления. Еще бы опробовать на практике активные способности моего нового украшения, но тут, учитывая, что я пока вообще не представляю последствий, лучше выгадать побольше времени про запас.
        - Василий!  - до меня долетел зычный крик Лысого, как бы подтверждая осторожное течение моих мыслей, и я тут же двинулся в сторону нашей стоянки. С маской сейчас уже в принципе все понятно, а вот разобраться с тайнами этого человека будет гораздо сложнее, но, я уверен, шанс для этого еще обязательно представится. А пока будет лучше не игнорировать наш союзнический договор.
        - Да, я тут,  - пробежавшись на голос, а потом пробравшись через бурелом на границе леса и поляны с костром, я смог увидеть, как моего напарника подписали на рубку деревьев для последующего строительства хоть каких-то укреплений. Интересное применение, конечно, для его искусства мечника, но зачем он меня звал?
        Хотя вот оно - похоже, что-то интересное произошло чуть в стороне и, как ни странно, без участия Дэвида. Андрей Семин, парень в пиджаке и заодно обладатель уникальной характеристики контроля, стоял над обгорелым трупом, а рядом с ним бегала и орала во весь голос почти голая дама (кажется, Ольга), совершенно не обращающая при этом внимание на эту особенность своего гардероба.
        Все остальные, как раз с осуждающим гудением начавшие собираться вокруг этой парочки, пока молчали, но было видно, что еще немного и все это недовольство выразится во что-то вполне конкретное и очень неприятное. Даже обидно немного: я тут явился во всем величии своего нового образа, но никто даже внимания не обратил. Да, тяжело после того, как побыл одним из лидеров целого города, становиться всего лишь одним из вроде бы равноправных членов маленького отряда.
        - Дамы и господа,  - Рустам, похоже, до последнего не хотел брать на себя роль обвинителя в сложившейся ситуации. Но вот нет, раз уж замахнулся на роль лидера в таком маленьком коллективе, будь готов не только собирать дивиденды, но и разбираться в таких вот дурно пахнущих историях. Ну а я посмотрю, что из этого получится. Пока по сравнению с тем же Петровичем Селин смотрится откровенно слабо.
        - Он меня убил!  - женщина как будто только сейчас заметила всех собравшихся и с радостью повернулась к благодарным зрителям, даже не заметив при этом, как перебила явно растерявшегося лидера. Ну вот, о чем я только что и думал.
        - Я не хотел,  - тем временем как-то растерянно попытался подать голос Андрей, но рядом с жертвой, явно впавшей в раж, его было почти не слышно.
        - Он убил меня, значит, мы по справедливости должны убить его!  - от абстрактных обвинений женщина очень быстро перешла к конкретике. Похоже, она уже окончательно пришла в себя и решила отомстить за свои недавние страх и растерянность по полной.  - Но не один раз, иначе получится, что мы как будто на равных. А пять! Если не сделаем это сейчас, то никакого порядка не будет, а без этого мы все рано или поздно умрем!
        Ее лицо исказил какой-то звериный оскал, а я, бросив взгляд в сторону Лысого, увидел, как у того на губах промелькнула довольная улыбка. Неужели его рук дело?

        Глава 6
        Корпоратив

        А что… Если люди опробовали свои способности, потратили ману, а вместе с ней и магическую защиту, то он без особых проблем смог бы на них воздействовать. И чтобы организовать такой вот несчастный случай, а потом и обострение ситуации, мастерства Лысого, уверен, хватило бы с лихвой. Конечно, есть закон, защищающий новичков, но, что-то мне подсказывает, и там можно найти обходные пути. И вот теперь смотрю я на эту вроде бы молодую симпатичную женщину, брызгающую слюной и требующую аж пяти смертей для такого же как она человека, и думаю - интересно, сама она это делает или под влиянием внушения? И ведь что самое страшное - учитывая то, как она сюда попала, я вполне допускаю и первый вариант. Единственное, что во всем этом радует, так это то, что лично я теперь от таких ситуаций защищен немного больше, чем все остальные.
        - Я считаю, что это абсолютно справедливое предложение,  - неожиданно пальму лидерства перехватил Селин, но не попытался остудить ситуацию, как я, если честно, ожидал от только что появившегося в этом мире человека, а, наоборот, решил все это закрепить с помощью остальных членов отряда.  - Но будет справедливо устроить голосование. Сначала посчитаем, кто за то, что наказание справедливо, потом будем голосовать за количество смертей…
        Мужчина продолжал степенно рассуждать о том, как они будут убивать соратника по отряду - как же быстро они дошли до того, что это возможно и нормально. Да, что-то мне подсказывает - особых проблем с тем, чтобы перетянуть как минимум этот отряд на темную сторону, не составит особого труда. Вот только есть два «но»: мне не очень нравится такой расклад, и еще для меня было бы лучше попробовать перенаправить энергию людей в немного другое, выгодное лично мне русло.
        - Этот человек входит в разведывательный отряд, так что разбором улик и наказанием я займусь сам. После нашего первого похода расскажу, какое было принято решение,  - я чеканил слово за словом, наблюдая, как у людей меняются лица. Вот они услышали слово «улики», и часть сразу задумалась, других убедило обещание донести до всех результаты расследования. Справедливо рассудив, что высказать свое возмущение можно и позже, они благополучно отложили необходимость принятия решения на будущее и промолчали.  - Андрей, оставляй тут свой пиджак и давай ко мне, пора выступать.
        Когда я позвал парня, и как-то неожиданно стало очевидно, что расправа откладывается, у обиженной Ольги как будто появилось второе дыхание.
        - Защищаешь его! Значит, сам вместе с ним!  - от волнения она глотала слова и части предложений.  - Вы оба убийцы, и должны быть наказаны!
        В такие моменты становится особенно обидно, что пока ни мне, ни Лысому никак нельзя причинять вред новичкам. А то знаю я один очень действенный способ по охлаждению горячих голов.
        - Хочешь наказать нас обоих, вперед. Можешь попробовать убить,  - от моих слов неожиданно замерла не только она, но и все люди вокруг.  - А раз нет, то брысь с дороги.
        Толпа, до этого сжимающаяся вокруг плотным кольцом, тут же расступилась. Все выглядели даже более растерянными, чем после убийства одного из своих. Еще бы, я ведь поставил под сомнение казавшееся им еще недавно очевидным и неоспоримым право большинства принимать любые решения. Ничего, пусть подумают, порой это бывает очень полезно. А вот что меня смущает, так это Лысый - почему, если я вроде как нарушил его планы, он выглядит таким довольным?
        - Алла Михайловна,  - пока Андрей переодевался, я обратился к нашей секретарше,  - а будьте так любезны, одолжите мне составленный вами список нашего отряда.
        Похоже, стресс от попадания в столь необычные обстоятельства сказывается на новичках. Тот же Селин в любое другое время, уверен, уже поставил бы меня на место (по крайней мере, попытался бы), а так просто проводил взглядом протянутый мне лист бумаги и махнул рукой. Ну да, в его списке приоритетов я далеко не на первом месте. Он же сейчас борется за власть, а что для такого пусть и наглый, но, судя по поведению, всего лишь анархист. Обычно интересы у подобных типов личностей лежат совершенно в разных плоскостях, и он об этом знает.
        - Я готов,  - Андрей подошел ко мне и опасливо покосился на все еще замершую в нерешительности толпу. Да, если еще недавно он казался самостоятельным одиночкой, то этот случай с убийством явно подкосил его веру и в себя, и в общество. Кто-то другой может посчитать, что пользоваться такой слабостью неэтично, я же, считаю, и так сделал достаточно добрых дел.
        - Пойдем,  - я уже повернулся в сторону леса, как нас нагнал голос Алисы.
        - А я?  - вот девчонка, и откуда такие способности! Почти ведь незаметно ко мне подобралась. Главное, не проводить не очень приятные для нее сравнения с одной светловолосой личностью.
        - А ты пока поможешь Игорю с дровами,  - я не удержался от легкой подколки в адрес Лысого, но тот опять как будто ее и не заметил.  - Вернемся и в другую сторону прогуляемся уже вместе с тобой.
        После этого, уже никого не слушая, я нырнул в ближайшие заросли, и мы с Андреем двинулись в сторону примеченных при облете Брюса пары разрушенных строений, располагавшихся примерно в километре от нашей точки выхода. Можно было бы и сразу отправиться к будущей стоянке, но я решил не спешить, выигрывая себе время на изучение Андрея, а потом и Алисы как в чем-то уникальных представителей новых сил.
        Но, как бы ни хотелось приступить к этому побыстрее, сначала лучше отойти от нашей стоянки подальше. А пока, пользуясь неловким молчанием, можно обдумать информацию, почерпнутую из списка Аллы Михайловны. Итак, у нас в отряде четыре огненных мага, пять ледяных, два воздушных, два земляных, один пространственный и один повелитель плоти. Если со стихийными направлениями все понятно, то магия пространства, судя по коротким и еле понятным заметкам, оставленным секретаршей, позволяет незначительно управлять гравитацией. Сейчас ее обладательница, между прочим, та самая Ирина Мозговая, что еще недавно претендовала на лидерство в нашем небольшом отряде, не очень-то и отличается от тех же магов земли. И они, и она запускают в противника небольшие кусочки камня, пользуясь, правда, при этом совершенно разными принципами. А уж про то, что будет дальше, даже и говорить не стоит. В общем, довольно интересное направление.
        А магом плоти оказалась тоже знакомая мне Алиса, разобраться в силе которой я смогу уже очень скоро. Но это все потом, а сейчас надо подумать, может ли дать мне что-то полезное наследие из нашего бывшего мира в виде профессий новичков. Восемь менеджеров, которые так и не попробовали использовать свои навыки управления - про них можно сразу забыть. Вот будь тут информация об их увлечениях и хобби, тогда еще могло бы быть интересно. Но, как и следовало ожидать, Селин об этом не упомянул, когда подавал пример, и остальные предпочли промолчать. Как, впрочем, и о своих богах. Ну да, это тоже довольно предсказуемо, и лучше посмотрим, кто тут у нас еще есть. Помощник депутата - это наша секретарша. Руководитель управляющей компании - наш вроде бы лидер. Семен Остров, парень в спортивном костюме, оказался хоккеистом, и, кажется, я догадываюсь, как он оказался в этом мире босиком. Вот только носки зачем снял? Впрочем, это уже не столь важно.
        А вот еще один человек, явно решивший соврать. Александр Семшов, огненный маг, первым догадавшийся применить свои способности - пишет, что работал в ритуальных услугах мастером по памятникам. Не знаю, что лично меня в этом смущает: то ли подсознательно ждал от него большего, то ли просто казалось, что такой человек должен был получить склонность не к огню, а к смерти. Ладно, разбираем список дальше. Ирина Мозговая, лидер номер два, маг пространства, чем-то напоминающая мне Владу, оказалась руководителем отдела персонала в одной крупной федеральной конторе. Очень даже верю. Как и в то, что Алиса Уткина, почему-то ассоциирующаяся у меня с убийцей, оказалась танцовщицей гоу-гоу. Сначала даже не вспомнил, что это, и только потом в памяти всплыли образы девушек, зажигающих на своих платформах в клубах. Кстати, своими профессиями выделились именно те, на кого я обратил внимание с самого начала, что не может не льстить моей наблюдательности. И последним в этом списке был громко сопящий у меня за спиной Андрей. Между прочим, целый доцент, пусть и всего лишь на филологическом факультете.
        - Так что там у вас случилось?  - я решил, что мы уже отошли достаточно далеко, да и парень должен был бы прийти в себя. Тем более, в списке отряда больше ничего интересного не было. Конечно, оставались еще заклинания. Но слабые одиночные атакующие способности новичков я и так уже видел в деле, а их записанные названия подтверждали разве только то, что больше в арсенале новоиспеченных магов ничего не было. И то, кстати, не факт.
        - Я случайно,  - голос Андрея звучал как-то совсем убито. И как этот мямля смог пробить себе дорогу сюда? Впрочем, если все пройдет по моему плану, скоро я узнаю ответ на этот вопрос. Вот только пройдут первые двадцать четыре часа, пока новички защищены лучше всего, и можно будет приступать к делу… Черт, напоминаю себе какого-то злодея, выслеживающего жертву. Так глупо и банально.
        Но лучше прогнать из головы лишние мысли. Делаем внимательное лицо и молчим - посмотрим, может и разговорится человек под влиянием момента.
        - Я ведь во время атаки скелетов так и не решился использовать свои способности,  - парень тем временем продолжал свой рассказ.  - Но у всех всё так легко получалось… Когда мы внесли себя в список, я тоже решил попробовать, но заклинание почему ударило куда-то в сторону, да еще и гораздо сильнее, чем у остальных.
        А Андрей-то не зря учился в университете - в отличие от участников недавнего судилища сразу обратил внимание на то, что у других заклинания били гораздо слабее, чем у него. По крайней мере, с уроном в пять-десять за один удар человека никому было не убить. И, похоже, это как раз проявление его особой силы - контроля. Конечно, это только моя догадка, но все указывает на то, что он может делать свои заклинания сильнее, правда, при этом теряет способность ими управлять. И, получается, чем выше этот параметр, тем более сильные версии заклинаний ему станут доступны. Интересная схема, вот только первым предлагать обсуждать ее мне нельзя. Может быть, он все-таки сам задаст вопрос? Но нет, молчит.
        - Ольгу жалко,  - это он про ту убитую им девушку. Которая, между прочим, предлагала казнить его самого, причем пять раз. Вот не пойму я этого человека! Или он так натурально играет (вот только для чего ему это?), или и в самом деле поплыл.
        - И Свету с Мариной тоже, а Галю нет. Это из-за нее все,  - я не сразу догадался, о чем это он, но продолжение истории быстро все прояснило.  - Мы сняли домик всей кафедрой на Новый год, а потом появилась она. И тут же все связаны, политы бензином. А у меня в руках зажигалка.
        Тут он всхлипнул и просто-напросто разревелся. Да уж, и его-то я считал одним из потенциальных лидеров. А история про его испытание перед попаданием в этот мир - что ж, я знаю, чем все закончилось.
        - Та женщина, она стала считать от десяти до нуля, и сказала, что если я не подожгу их, то поменяюсь с одной из них местами. И уже кто-то другой должен будет сделать выбор,  - он потер глаза и продолжил уже как-то яростно.  - Света и Марина никогда бы не решились на такое. Но Галя - я по глазам видел, что стоит очереди дойти до нее, и эта старая карга сожгла бы нас всех, ни секунды не сомневаясь!
        Я продолжаю молчать. Закон запрещает мне копать в этом направлении, но слушать-то я могу. Кстати, почему он «старую каргу» называет чуть ли не ласково? С учетом его возраста скорее уж Галина… Евгеньевна, например. Или хотя бы просто по имени. Впрочем, откуда мне знать, какие у них там были отношения, да и не важно это все.
        - И тогда я решился! На счет четыре!  - такое чувство, что он гордится тем, что смог сдерживаться от того, чтобы убить других людей, целых шесть секунд.  - А потом та женщина спросила, чего я хочу. Я попросил ее отпустить меня, и тогда она сказала, что раз я отказываюсь, то все решит сама. А потом отправила в этот мир, сказав, что я смогу начать все сначала. Но вот я снова сжигаю людей! Да будь оно все проклято!
        Странно. Все те, кого я видел тут раньше, относились к этому испытанию гораздо проще. Может быть, дело в опыте, и старые боги умеют лучше находить тех, кто не растеряется в этом мире. А может… Да чего гадать! Лучше воспользоваться ситуацией. Вернем этому мямле веру в себя, а заодно покрепче привяжем к себе. Пусть он и из тех, кто может с легкостью найти оправдание любому предательству, но уникальных специалистов - а пока он единственный в своем роде среди тех, кого я знаю - надо ценить.
        - Активируй свое пламя и ударь в меня,  - я резко ткнул в него пальцем и прервал исповедь.
        Андрей посмотрел на меня как на безумца.
        - Не бойся,  - а он ведь и вправду опасается, что может мне навредить.  - Моя коса сможет остановить твою атаку.
        Вранье, конечно - они вообще не могут ничего мне сделать, но не буду же я это с ним обсуждать. А так вроде получилось хоть немного его успокоить. Да и пора понемногу легендировать часть моих возможностей.
        - Начинай с самого малого пламени и понемногу, только, когда я буду говорить, прибавляй силу,  - командую, добавляя немного выносливости в команду - не прошло. Но он и так сделал все, как я ему приказал.
        Огонь, больше похожий на мой поток пламени, чем на огненные плевки остальных членов отряда, врезался в косу и теперь разбивался на два потока. Киваю - пламя чуть-чуть подросло, сантиметров на десять. Еще раз и еще. Стоило нам перебраться за границу в метр, как огонь резко разросся, а потом вильнул обратно и опалил лицо замершего от ужаса Андрея. Вот незадача, а этот-то вариант я не предусмотрел. И, что обидно, пока не стоит показывать свою способность к лечению других. А, значит, судя по всему, наша разведка подошла к концу.
        - Теперь ты знаешь,  - я говорил, как будто именно так все и было задумано. Заодно опять попробовал вложить выносливость, придавая вес своим словам, и на этот раз все сработало. Прекрасно, заодно разобрался, как и у такого типа магов работает магическое сопротивление.  - Ты можешь контролировать огонь только до метра, дальше же- только когда повысишь свои параметры. И еще, теперь ты сам себя наказал и за своих коллег, и за Ольгу. Ты не виноват и очищен от грехов. Так можешь всем и говорить.
        - Я не виноват и очищен,  - на обгорелом лице, как будто забывшем о недавно сводившей его боли, появилась довольная улыбка.  - Спасибо!
        На мгновение даже появилась мысль: а не переборщил ли я? А то ведь сотворю еще одного фанатика, а оно мне надо? Хочется верить, что следующий рейд уже с Алисой пройдет более планово, что ли… И почему он до сих пор терпит боль?
        - Убей меня, не хочу мучиться,  - ну вот, хотя бы догадался попросить. Думаю, теперь у закона не будет ко мне никаких вопросов.
        Активирую напоследок взор до максимально возможного уровня, а потом резко опускаю косу, отделяя голову парня от туловища. Пусть Андрей сейчас вроде бы и беспомощен, пусть у меня есть маска, и я выдержал на всякий случай положенные десять секунд, но даже так у меня нет никакого желания находиться рядом с магами с опустошенной магической защитой. Впрочем, сейчас риск был минимален, и, самое главное, сделанное открытие того точно стоило.

        Глава 7
        Зомбятина

        До этого я не рисковал закидывать во взор слишком много интеллекта, поднимая его уровень на максимум. Даже с маской и иммунитетом к ментальным атакам те десять секунд, что мне нужно держать в поле зрения потенциального мозголома - это слишком много. Но сейчас, когда рядом нет никого, а единственный оставшийся человек скоро отправится на перерождение - можно и рискнуть. Моего интеллекта хватит как раз, чтобы добраться до шестого уровня взора. Чисто теоретически можно активировать и седьмой, вложив весь свой интеллект в себя самого и подняв его значение в два раза. Вот только сейчас я восстановлюсь за десять минут, а если пробовать шагнуть на следующую ступень, то на восстановление уйдут почти двое суток. Нет, это слишком долго.
        Итак, перед тем как снести Андрею голову, я внимательно изучил все, что можно было с него считать. Ну а заодно прошелся еще и по себе. Как говорится, раз есть такая возможность, то чего теряться. И, надо сказать, этот эксперимент вышел весьма удачным: по крайней мере, я получил море новой информации, и теперь бы еще решить, что со всем этим делать. Ладно, еще разок восстановим в памяти всё увиденное.
        Андрей Семин, возраст 1 день, нейтральный
        Метка огня, обычная
        Сила: 10
        Ловкость: 10
        Выносливость: 10
        Интеллект: 15
        Контроль: 15
        Жизни: 100
        Гейс «Война»
        При любой возможности провоцировать конфликт среди последователей старых богов
        Проклятье «Ослабление сознания», эффект 2, рассеянность
        На вас воздействовал Василий Котов
        Длительность 57 минут
        Проклятье «Ослабление сознания», эффект 80, остаточное отключение разума
        В вас ощущаются следы бога огня Марона
        Длительность 29 минут
        Умения: магия
        Дополнительные заклинания:
        Огненная стрела, модификация «Контроль»
        Феникс, модификация «Контроль»
        Не знаю, сказался ли тут более высокий уровень взора или просто разница в наших способностях, но увидеть получилось гораздо больше, чем раньше. Ну а дальше можно по порядку разобрать все, чему удалось привлечь мое внимание. Для начала значение контроля - пятнадцать. Вроде бы стандартная цифра, но не в случае Андрея. Если сейчас при текущем уровне этого параметра он может выдать пламя, способное за раз убить равного ему по уровню противника, то что будет дальше? Ведь, как мы выяснили, сила и расстояние его заклинаний зависят именно от этого параметра. И за метку и уровни он очень скоро сможет повысить контроль в разы, в десятки раз, а значит, и его ударная мощь будет расти с огромной скоростью. Точно быстрее, чем у меня в свое время. Обидно, но, с другой стороны, вот она причина все-таки продолжить присматривать за этим человеком. Но сначала разберем остальную информацию.
        Его гейс, о котором он не сказал ни слова. С одной стороны, он мог специально выключить эту информацию из своего рассказа, но учитывая висящие на нем ослабления сознания, да и общую тональность повествования - вряд ли. Скорее я поверю, что новые боги вешают такую задачу всем своим новым последователям автоматом или, тоже вариант, этот гейс появляется сам по себе у каждого незапланированного новичка. Такая вот подстава от перехода сюда или, вообще, от теневого мира. А что, учитывая все, что я успел узнать об этом месте, ни капли бы не удивился.
        Возьмем те же ослабления сознания, о которых я уже вспомнил. Кстати, первая приятная новость - похоже, я теперь смогу отслеживать посторонние внушения, что не может не радовать. А другая сторона медали - это вмешательство богов. Марон, бог огня, один из нового пантеона, четко обозначился в описании отрицательного эффекта. Получается, кое-кто не удержался и решил взглянуть на то, что происходит, своими глазами. Хочется верить, что это было просто любопытство, но, с другой стороны, надо признать, что, пока новички не возьмут шестой уровень, это может повториться еще не раз. Так что, как бы мне ни хотелось разобраться во всем побыстрее, лучше будет продолжать вести себя очень и очень осторожно.

        По крайней мере, пока рыост уровней новичков не закроет тлакую вот неприятную возможность. А то сравниваю я ццифры эффекта, наложенного мной и этим бсогом огня, и разница ровно в сорок раз вызывает уважение. Получается, если я вложил двадцать выносливости, чтобы воздействовать на Андрея, то Марон использовал около восьмисот очков. Конечно, тут могут быть другие принципы - скажем, какое-нибудь усиление за счет навыка по сравнению с голой силой, но все равно. Пока не активирую маску на полную, с такими соперниками лучше не сталкиваться. И это как минимум.
        Впрочем, чего это я задумался о богах - вон тут есть другие тайны и секреты прямо у меня под носом. Как оказалось, Андрей скрыл одну из своих способностей, а я теперь могу только гадать, что же это может быть за «феникс». И вроде бы какое мне дело до заклинаний обычного уровня, а все равно наличие под боком неосвоенного арсенала заставляет искать возможность как-то его приспособить под себя. А насчет бесполезности - то же лечение, пусть и обычного уровня, до сих пор мне прекрасно служит. Разве не может и тут оказаться чего-то настолько же полезного?
        Ладно, это все голые теории, пора мне уже двигаться назад, тем более что интеллект наконец-то вернулся к максимальному своему значению. Надо убедиться, что Андрея без моего участия не пустят в расход, да и ту же Алису забрать на вторую волну разведки будет не лишним. А то все, что я пока узнал о новичках, пока не дает возможности делать какие-то далеко идущие выводы и только подогревает интерес к продолжению исследований. Тем более и о себе мне удалось узнать кое-что новенькое.
        Василий Котов, возраст 38 дней, критическое восхищение
        Улучшенный обман, уровень 5
        Сила: 160
        Ловкость: 165
        Выносливость: 160
        Интеллект: 341
        Жизни: 3360
        Гейс «Поиск правды», активный
        Гейс «Сокрытие тайны»
        Гейс «Спасение мира»
        Достижения:
        Крепость ур. 4, Ярость ур. 4, Комбинатор ур. 6, Полный разум
        Умения: магия
        Дополнительные заклинания:
        Лечение ур. 5, Ослабление, Каменная кожа, Огненный поток, Каменные шипы, Конус холода, Пелена Тени, Облако смерти ур. 10
        Дополнительные способности:
        Ослепляющий удар, Кровавый укол, Ошеломляющий удар
        Способности обмана:
        Аркобалено, Единство магии
        Маска: уникальная
        Активация: 0 из 1000
        Вот то, чего я успел добиться за время нахождения в этом мире… Много это или мало? Какие-то свои способности я использую уже просто на автомате, какие-то уже спасали мне жизнь, а какие-то просто висят в запасе, дожидаясь своего времени… Я еще раз прошелся по увиденным описаниям старых заклинаний, не появилось ли там чего-то нового - но нет. Что ж, тут и без этого есть, о чем подумать. Благодаря способности видеть божественные гейсы, как это было с Андреем, я и у себя смог прочитать все условия сделки с богом обмана. Правда, как ни странно, там действительно все оказалось, как мне и говорили - я получаю магию, я должен обеспечить нераспространение данной информации. Единственное, там не было никаких послаблений насчет старых богов, так что, думаю, будет лучше, если я не последую совету своего покровителя и даже с новичками буду предельно осторожен.
        А вот что меня действительно порадовало, так это наименование гейса, которым мы скрепили свой договор с Лысым - «Спасение мира». Это же надо было получиться именно такому названию! Хотя, если новые боги заставляют своих последователей в любых обстоятельствах стараться устроить конфликт среди старых обитателей этого мира, то мы со своей задачей - кто, как не спасители? Ладно, шутки в сторону, еще один интересный момент - это шкала активации маски. Как и раньше, точной информации, чем и как ее заполнять, нет, но зато я теперь знаю, где можно проверять успешность тех или иных своих действий.
        Именно в этот момент до меня долетел легкий треск из соседнего леска, и все посторонние мысли тут же улетучились, оставив вместо себя привычную готовность сражаться за свою жизнь. Конечно, тут не так велика вероятность встретить серьезную опасность, но, с другой стороны, все может быть. И отсутствие поддержки с воздуха (я же отправил Брюса на дальнюю разведку), скажу честно, меня немного напрягает.
        Замедлившись и решив раньше времени на всякий случай не использовать свои способности на полную мощность, я аккуратно двинулся навстречу источнику шума. В случае чего, уверен, мне найдется, чем ответить, а упускать тайну, пусть и небольшую, точно не хочется. Надеюсь, это не окажется какой-нибудь безобидный лесной обитатель. Вроде зайца, белки или… Зомби. Мне навстречу аккуратно двигался типичный представитель этого племени, вот только по своему внешнему виду он больше походил не на дикого монстра, а на превращенного человека… Точно, и описание говорит как раз об этом.
        Преобразованный зомби
        Класс обычный, уровень 20
        Жизни: 800
        Защита: 50
        Магическая защита: 5
        Особенности: сильный удар, стальная шкура, трупоед
        Скорость: обычная 2, рывок 9
        Для обычных местных жителей это существо смогло бы стать серьезным противником: много жизней, умение быстро двигаться, пусть и на короткой дистанции. А возможность лечиться с помощью поедания трупов и вовсе могло дать ему возможность вырезать небольшой отряд. Для меня же это мелочи, но махнуть косой и снести голову каждый дурак может. А вот сделать выводы, причем правильные, уже сложнее. Для начала, откуда этот милашка тут взялся? Чисто теоретически, это может быть неудачник, купивший соответствующее зелье у торговцев. Что-то мне подсказывает, что они не стали бы никого отговаривать и от менее разумной покупки. Вот только внутри откуда-то появилось стойкое убеждение, что именно этот зомби на пути своего становления не обошелся без встречи с одним моим давним знакомым, Осиповым. До сих пор в памяти стоят те парни, которых он тогда от нас увел. Может быть, и это тоже очередная жертва? Вряд ли безвинная, но наверняка способная рассказать что-то интересное.
        И вот здесь возникает второй важный вопрос - а могу ли я не просто убить эту тварь, а, скажем так, вернуть ее к человеческому виду? И тут у меня есть одна идея. Еще в тот момент, когда я прочитал описание эффекта ослабления сознания, наложенного на Андрея богом, в голове начали крутиться мысли, можно ли это будет применить в свою пользу. И вот как раз подходящий подопытный зверек. Восемьсот выносливости, как Марон, я, конечно, вложить не смогу, но с магической защитой зомби всего в пять, думаю, хватит и меньших усилений, чтобы повесить что-то вроде «отключения разума». А дальше - пусть это и всего лишь моя догадка - если зелье превращения в зомбятину действует не только на тело, но и на разум (а судя по рассказам, что я слышал, это именно так), то отключение одной из точек воздействия может привести к отмене всего эффекта. Ну или еще к чему-нибудь непонятному, о чем я в ближайшее время и узнаю.
        Вложить 100 выносливости
        Попытка будет только одна. От алхимии я получаю бонус всего тридцать по этому параметру, так что для реализации задуманной мощи воздействия мне пришлось понизить и свои жизни, и защиту почти на десять часов. Хочется верить, что двукратного перевеса по вложенной силе относительно его сопротивления окажется достаточно. С отрубанием рук же эта схема работает - так почему должна дать сбой здесь?
        И в самом деле - сначала зомби просто замер, а потом по его телу пробежала волна изменений. Было видно, как его кожа вздувается, а кости пытаются выскочить из суставов. Наверно, это чертовски больно, вот только мертвые не кричат, да и вряд ли, даже если я прав, и это человек, он что-то будет чувствовать.
        - Убейте меня!  - неожиданно образ зомби окончательно спал, и вместо него по дороге начал кататься самый обычный парень. Его движения становились все медленнее, а я гадал, хватит ли ему жизней, чтобы пережить это превращение, или он все-таки отправится на перерождение. А лечить опять (как и с Андреем) нельзя - тайна, черт ее дери.
        Илья Сомов
        Уровень 1, возраст 1 день
        Обычная метка дерева
        Так что ждем, но пока можно немного подправить ход мыслей бывшего зомби. Судя по возрасту, он из какого-то другого отряда новичков, так что придется опять действовать не напрямую. Впрочем, разве не логично для него будет почувствовать благодарность к тому, кто смог спасти его от столь незавидной участи, да рассказать, не утаивая, что произошло?
        - Терпи! Если не умер сразу, то простые раны постепенно начнут закрываться,  - опустившись рядом, я отметил, что Илья, похоже, все-таки переживет обратное превращение.  - Меня зовут Вася, ты - Илья. Как же тебя угораздило обернуться в такого монстра?
        Вроде бы ничего сложного: немного сочувствия, назвал себя и его по имени да в конце напомнил о недавнем ужасе. И все, человек уже на грани нервного срыва из-за столь быстрой смены эмоций и, глотая слова, пытается поделиться тем, что случилось.
        - Смерти… Я не виноват… Оказался в другом мире, и почти сразу кто-то неизвестный похитил и влил в горло какую-то ледяную жидкость!  - ага, значит, все верно, его специально превратили в зомби, но зачем? Впрочем, сейчас послушаем и узнаем.  - Я стал монстром, а голос сказал, что теперь я пойду и убью окончательной смертью всех, кто пришел вместе со мной. И еще отдельно хвалился, что благодаря ему я буду все видеть и осознавать, но не смогу ничего сделать.
        Что ж, теперь становится понятно, почему Илья чувствовал боль в отличие от остальных зомби, которые на время превращения теряют не только разум, но и память. И жаль, что ответа на вопрос «кто?» я так и не получил… Кстати, а парень-то, получается, убийца. Если он добрался до стоянки своих, новички бы его не остановили…
        - Я пытался что-то сделать, а тело само шло вперед,  - Илья тем временем продолжил рассказ.  - Но, к счастью, дойти до своих я так и не успел. На этот раз меня остановил еще один человек, какой-то дед в черном плаще и шляпе. А потом он сказал что-то вообще непонятное. Что не позволит коверкать свою работу, что надо бы проверить, научился ли какой-то кот хоть чему-то… И еще что-то про закрытые на две недели границы… А потом натравил на меня одного из своих зомби, и, к счастью, даже мое тело его испугалось и бросилось бежать. А мне только и оставалось надеяться, что оно не передумает и не остановится. Это так страшно!
        Понимаю его чувства! Вот только это не страшно, это просто неприятно! Неприятно, что я появился здесь только вчера, а уже второй человек пытается втянуть меня в какие-то свои интриги. Если и раньше я не особо верил, что это столкновение - всего лишь стечение обстоятельств, то теперь просто уверен в этом. Вот только теперь бы еще разобраться в мотивах. Итак, судя по внешнему виду, второй человек, встретившийся этому недотепе, точно был Осиповым. И зомби, и набор Зорро, и знакомство со мной - все говорит об этом.
        И кто тогда первый? Тот, кто заварил всю эту кашу? Непонятно… И пока придется этот вопрос просто отложить. Что еще? Границы Долины новичков, судя по только что услышанному, оказались на замке, и какое-то время можно не бояться гостей из крупных городов. Если, конечно, они уже не здесь… Но это не главное, по крайней мере, сейчас. Илья сказал, что его гнал другой зомби, а я его не вижу. Мог он отступить? Учитывая, что меня хотели проверить в деле - даже не смешно.
        А раз так, то было бы неплохо попробовать способ, уже однажды помогший мне заметить кое-кого невидимого - пелена тени. И стоило мне использовать это заклинание, как на фоне одного из соседних деревьев тут же выделилась красным фигура еще одного представителя немертвых.
        Зомби-хамелеон
        Уровень 200, редкая метка
        Хочется спросить: и это всё? Всё, что Осипов отправил для моей проверки? Что ж, похоже, меня несколько недооценивают, и это не может не радовать.

        Глава 8
        Вторая смена

        И что мне делать с этим неожиданным наблюдателем? Убить? Или просто обездвижить - учитывая то, что Илья все помнил (хотя это считалось невозможным и именно за эту особенность зомби особенно ценились при тайных сделках), то не удивлюсь, если и этот немертвый красавчик донесет все, что я использую, до своего хозяина. С другой стороны, редкий зомби с трехзначным уровнем - это гораздо лучше, чем обычные местные обитатели, на таком можно и проверить, что может моя маска, не опасаясь, что он упадет без дыхания от первого же касания. А если Осипову об этом потом и расскажут, так ничего страшного. Магию я использовать не буду, а учитывая, что и маску мне придется скрывать, лучше начать заранее создавать легенду под мои новые силы.
        Решено, битве быть - да и трудно удержаться и не опробовать свои новые способности. Только отведем зомби чуть в сторону от Ильи, проверим, нет ли тут еще кого рядом - и можно начинать…
        - Не двигайся, я его заманю подальше и провожу тебя в наш лагерь,  - оставив вжавшегося в землю парня, я начал наворачивать круги, выдерживая дистанцию между собой и показавшимся зомби-хамелеоном, заодно осматривая окрестности. А то, учитывая, что я планирую устроить небольшое шоу, лучше точно знать, сколько у тебя зрителей.
        Десять минут, все чисто, заодно и Брюс как раз вернулся, что окончательно убедило меня в необходимости перехода ко второму этапу нашего общения с моим преследователем. Кстати, было бы неплохо и этого обернуть в человека, но чтобы пробить магическую защиту существа редкого класса мне просто не хватит выносливости.
        - Ну, иди сюда!  - останавливаюсь и ловлю взгляд спешащего за мной монстра.
        Аркобалено
        Лечение
        Лечение
        Лечение
        - Активация маски! Плащ света!  - звучит немного глупо, но если зомби потом сможет все это передать дальше, то нужно задать определенные стартовые условия для формирования правильного восприятия.
        Постоянное лечение создает легкое еле заметное свечение, но под аркобалено да с соответствующим объяснением, надеюсь, зомби увидит все, как я и хочу. А что, если для всех обязательным атрибутом маски является плащ тьмы, то почему у меня не может быть чего-то подобного от противоположной стихии? Тут я с трудом сдержался и чуть не бросил взгляд на дырявую мешковину у себя за плечами - да уж, реальность, конечно, далека от подобных ожиданий.
        Вы активировали ментальный иммунитет, цель - Зомби-хамелеон
        Вы активировали защиту плоти, цель - Зомби-хамелеон
        А вот и десять секунд прошли, способности включились, как им и положено. К сожалению, силу ментального иммунитета и способы его работы с зомби особо не проверишь. Если честно, у меня была надежда, что, возможно, будут какие-нибудь положительные побочные эффекты, которые повысят мои способности по воздействию на других. Но увы - был обещан иммунитет, только его я и получил. Да уж, не тот это мир, где стоит рассчитывать на подарки.
        В этот момент зомби сократил расстояние между нами и принялся махать своими лапами, не нанося при этом никакого урона - казалось, что мое тело сделано из какого-то несокрушимого камня и, вообще, является частью чего-то гигантского, что такими слабыми ударами даже не пошевелить. Да уж, что-то я не подумал, как с противниками такого уровня тестировать защиту. Все-таки ожидание опасности и поиск ее во всем сыграли со мной злую шутку.
        Зомби-хамелеон нанес вам урон 180 (180 заблокировано щитом плоти)
        Или нет? Я даже до конца так и не смог понять, что же произошло. Сначала каким-то непонятным образом обычный монстр всего лишь редкого класса смог нанести урон обладателю маски. А потом проявили себя уже эффекты моей защиты, скажу прямо, весьма специфические - да уж, бог обмана не приукрашивал, когда говорил, что выглядят они не слишком аппетитно. На мгновение появилось ощущение того, что у меня как бы две шкуры: одна - верхняя - получила повреждения и из живой оболочки превратилась в лишний груз, через который я вырвался наружу. Кажется, теперь я понимаю, что чувствует змея, сбрасывающая кожу.
        Но сейчас не это главное - я постарался отвести взгляд от опавшей на землю оболочки, еще хранящей форму моего тела. Маска оказалась пробита, и сейчас я просто обязан понять, в чем тут дело! И желательно провернуть это все, пока не закончились так быстро бегущие вперед секунды аркобалено. Пропускаю очередной удар - и опять отнимаются жизни. На мгновение тело заполнила паника, но потом, когда я всмотрелся в повторяющиеся раз за разом цифры урона в районе ста восьмидесяти, в голове появилась первая теория. Вот только проверять я ее буду уже не с этим мертвецом - слишком опасно, да и лишние зрители точно не нужны. Набиваю комбо, заодно активируя кровавый удар - взрыв! Ну, вот и минус один противник.
        Но мне нужны еще новые, подойдут даже самые обычные дикие волки - главное, набрать статистику, и тогда я смогу понять, что со мной происходит. Несмотря на некоторую торопливость, через Брюса я все же не забывал поглядывать за спасенным парнем, но и возвращаться к нему пока рано. Пробежавшись по лесу, я набрел на пятерку скелетов, причем самого низкого класса, и подставил тело теперь уже под их атаки.
        Вам нанесен урон 0
        Защита опять заработала, но я все равно не спешил прекращать свое избиение, а просто смотрел на раз за разом повторяющиеся сообщения и ждал. Если ничего не произойдет, то это очень плохо - значит, Осипов научился делать себе миньонов, способных на что-то, чему я даже не могу придумать объяснение. А если появится сообщение об уроне, то, пожалуй, все еще хуже, и моя маска, а скорее всего и все остальные оказались не столь универсальны и сильны, как об этом рассказывает молва.
        Вам нанесли урон 19
        Ну, вот оно и случилось - прошло пять минут, и мою защиту опять пробили, и я теперь, кажется, понял, как это работает. И всего-то и надо было, что посчитать количество атак, умножить его на средний урон противника да соотнести с моей защитой. Элементарно! Но при этом еще и так же обидно! В общем, как оказалось, маска не дает полного сопротивления любому урону от не обладающих ею соперников, как я читал в книге или слышал об этом от других. И я понимаю, откуда взялось это преувеличение - носителям маски нет никакого смысла делиться своей слабостью, ну а остальным никак не проверить все, что им рассказывали. Нет, уверен, есть и те, кто всё знает, но опять же, какой им смысл делать эту информацию общедоступной. Каждый хочет добиться большего, и чем престижнее будет выглядеть высшая ступень, тем ему самому приятнее будет это достижение.
        Итак, как показали мои расчеты, при сражении с противником с равной меткой маска усиливает защиту носителя в десять раз. Теперь я понимаю, почему даже обладатели этого вроде бы абсолютного умения продолжают охоту за серьезными доспехами: вовсе не только ради схваток друг с другом. Чем выше их базовая защита, тем больше будет усиление - все просто. Ну и так же с поднятием уровня метки. Если честно, еще недавно я думал, что даже обладатели легендарных отметин стихий не смогут мне ничего сделать, но увы - и тут надо продолжать развиваться, если хочешь выжать максимум. Судя по тому, что я увидел, сравнивая скорость преодоления моей защиты противниками разных классов, выходит, что разница в плюс или минус увеличивает или уменьшает защиту на треть. То есть в битве с врагом редкого класса моя защита будет увеличена не в десять, а всего в семь раз. С эпик-противником - в четыре или пять, тут уже точно не скажу, таких не попадалось, но если продолжать последовательность, то выходят именно такие цифры. Ну а с легендарным врагами защита вырастет в жалкие два раза. И это тоже, конечно, немало - в теории, но
только не когда ты уже чуть ли не поверил в свою неуязвимость.
        С другой стороны, все логично: маска - это не новая ступень эволюции, которая отбросит все старые заслуги, это всего лишь способ их переработать и вывести на новый уровень. Может быть, так на самом деле и правильнее: ведь это становится проблемой не только для меня, но и для всех остальных, кто достиг этой ступени. И каждому из нас придется продолжать бороться за жизнь, а не отдыхать и расслабляться. Плюс я еще не активировал свои осколки, не снял ограничения с черепка героя - нет, еще ничего не кончено. Главное, не зарывать голову в песок, а честно признавать свои слабости и думать, как превратить попытки их использовать в ловушку для своих врагов.
        - Ты смог от него убежать?  - вернувшись к Илье живым, я, похоже, превратился для парня в настоящего героя.
        Но даже так вариант, где я не просто сделал ноги, а даже расправился с преследовавшим его зомби, он не рассматривал. Забавно.
        - А мне расскажешь, как ты меня спас? А куда мы идем? Вы уже поняли, что это за место? Как отсюда вернуться домой?  - судя по всему, задавать вопросы этот парень настоящий мастак.
        - Лучше сначала доберемся до стоянки моего отряда,  - я сбил его дружеский настрой, напомнив об окружающих нас опасностях. А потом, стоило только нам начать двигаться в нужную сторону, сам перешел к опросу.
        Так сколько, говоришь, вас было? Какие способности у тебя и остальных? Успел заметить что-нибудь, прежде чем тебя похитили? И как, вообще, это случилось? Видел чего интересного, пока бродил по окрестностям? Я задавал вопрос за вопросом, постепенно формируя у себя в голове картину произошедшего. Как оказалось, отряд Ильи был раза в два меньше нашего, но зато там все оказались магами природы, как и он сам. Похоже, их бог постарался, собрав своих последователей в одном месте и решив, что так их шансы выжить и сработаться будут несколько выше. С одной стороны, это гарантия, что лидером окажется именно один из его людей, с другой же - это место только одно, а шансов подмять под себя сразу несколько отрядов уже не будет. Только если планировать уже дальнейшую экспансию… В общем, этот природный бог решил сделать ставку на минимальный, но при этом гарантированный результат. Вот только не учел, что даже такая осторожность не поможет полностью избежать случайностей и опасностей этого мира.
        Илья так и не вспомнил, как именно его похитили - вернее, ему казалось, что его ухватило что-то огромное, на мгновение выскочившее из-под земли. А потом он уже осознал себя только в виде зомби, отправленного убивать своих вроде бы соратников. Кстати, во время своего похода он успел заметить какие-то крупные руины, так что я теперь с очень большой вероятностью знаю, где относительно нашего месторасположения находится Запретный город. Ну а, учитывая наличие Брюса, проверить мои догадки будет не так уж и сложно. На какое-то мгновение внутри проснулся азарт - а то всего несколько часов рядом с теми, кто гарантированно слабее меня, и разум уже ищет противников посерьезнее! А уж в Запретном городе такие точно есть, а потому, когда выпадет время, обязательно надо будет туда прогуляться.
        Мы уже почти подходили к нашей стоянке - несколько расширившейся и отвоевавшей у леса пару лишних метров по периметру - когда в голове появилась новая мысль. Я уже раньше думал про новичков и свои камни стихий, прихваченные из хранилища квартала света - так вот, до появления Ильи средних кристаллов, подходящих моим союзникам, было не больше полусотни. При том что, по моим подсчетам, если количество очков у меня и обладателей меток не отличается, на повышение одного класса нужно около восьмидесяти камней. Именно поэтому этот план по созданию искусственных противников и проверку того, можно ли на них качать мою маску, я отложил, присвоив ему букву «Б».
        Но сейчас - я незаметно проверил свои запасы - камней дерева (между прочим, именно таким был первый кристалл, что я выбил, приближаясь в свое время к Находке) у меня как раз больше всего. Почти четыре сотни, и этого, опять же, если я не ошибаюсь и не упускаю какие-то дополнительные условия, может хватить аж до легендарной метки. А противник такого уровня, учитывая слабости моей маски, я почти уверен, должен считаться более чем равным, а значит, пойдет в зачет для ее активации. И это при том, что если сделать все это на низких уровнях новичков, они в итоге все равно будут для меня не так уж и опасны. По сравнению с реальными врагами такого класса, конечно.
        Что ж, вот еще один вопрос, который стоит продумать на будущее, а пока будем разбираться с настоящим.
        - У нас новенький!  - выйдя из леса на очищенное пространство, я увидел, как на меня уставились шестнадцать пар заинтересованных глаз.
        И как-то неожиданно пришло понимание, что пока я ходил по лесу, сражался, делал какие-то открытия, тут ничего и не происходило. Они просто общались друг с другом, таскали бревна, да и все. Даже конфликт вернувшегося через надгробье Андрея и Ольги сошел на нет, и они теперь просто старались держаться подальше друг от друга. Как же все-таки по-разному мы воспринимаем время и те возможности, что оно нам дает. Даже новые способности и страх смерти по-прежнему не могут заставить этих людей начать шевелиться. Они все еще живут в старом ритме, но, уверен, пройдет еще немного времени, и эти новички тоже начнут меняться. Причем с огромной скоростью. А пока надо пользоваться моментом и извлекать максимум из того преимущества, что у меня есть.
        - Алиса, бросай это бревно и иди ко мне, проверим, что с другой стороны от лагеря,  - девушка тут же порхнула в мою сторону.
        - Василий, хочу напомнить, что ты не сам по себе. Думаю, нам надо собраться всем вместе, чтобы ты рассказал нам все, что удалось узнать,  - беру свои слова обратно. Они не просто болтали друг с другом. Заговоривший сейчас Рустам явно готовился к этому моменту и продумал, как противопоставить меня всем остальным. Но чего он хочет этим добиться? И почему Лысый опять так довольно улыбается?

        Глава 9
        Почти эльфы

        - В той стороне, куда мы ходили, диких монстров пока не попадалось, я видел какое-то разрушенное здание, и все. Андрей убил сам себя, чтобы искупить пусть невольную, но тем не менее, вину в инциденте с Ольгой,  - если вас хотят противопоставить обществу, самое главное не начинать упираться и не давать своему оппоненту новые козыри. Да и зачем? Формальный ответ все равно ничего ему не даст, но при этом вернет меня обратно в ряды «своих», а заодно и выставит кое-кого дураком.  - Илью, как и говорил, оставляю вам, он все расскажет. А нам с Алисой действительно лучше бежать. Если тут рядом есть более подходящее место для стоянки, будет лучше, если мы успеем его найти до темноты. А то, знаете, лично у меня не так много желания узнавать, кто тут может бродить по ночам.
        Финальный удар привел даже не к нокдауну, а к самому настоящему нокауту - по крайней мере, судя по эффекту. Сначала информация о наказании сняла все прошлые претензии, потом интрига с Ильей, напоминание о том, что и так его им оставлял. И, наконец, страшилка - даже если до этого кто-то и не задумывался о том, что их ждет после захода солнца, то теперь, уверен, пару неприятных вариантов фантазия накидала у каждого из присутствующих. После такой резкой отповеди не удивительно, что Селин решил не продолжать конфликт. Не скажу пока точно, то ли это ум, то ли просто инстинкты, но одно из этих двух обязательных качеств для хорошего лидера у него точно есть.
        - А мне расскажешь, что это за новичок?  - мы немного отошли от стоянки отряда, и Алиса, наконец, осмелилась заговорить. Судя по ее виду, она долго размышляла, как это получше сделать, и решила начать с более нейтральной темы. Вот только какой лично мне смысл тратить на это время?
        - И это то, что ты хотела мне сказать?  - провоцируя девушку на открытый разговор, я параллельно обдумывал одну идею по тому, как можно завоевать ее доверие. Вот только сначала надо обезопасить себя от потенциального проявления ее бога. Так что дать Алисе возможность убить достаточное количество монстров по дороге и получить шестой уровень было бы для этого случая как нельзя кстати.
        - Нет,  - девушка ответила, и я с трудом сдержал улыбку, глядя на ее растерянное лицо. Такое чувство, что она впервые пробует открыться с кем-то в разговоре. Если честно, я для этого не очень подхожу, но уж такова, судя по всему, ее удача.  - Просто ты не такой, как все, и я хочу стать такой же.
        Или это такой хитрый маневр с ее стороны? Произнеси эти слова кто угодно другой, и я бы посчитал это попыткой на себя надавить. А так словно бы и нет никакой манипуляции, все искренне и честно. На мгновение я даже замер, обдумывая неожиданно открывшуюся перспективу - а хочу ли я заполучить себе последователя, который пойдет именно за мной, а не за какой-то провозглашенной идеей, как было всегда до этого? Впрочем, не стоит торопиться с выводами. Сначала лучше просто поговорим.
        - Не такой, как все?  - тоже важный момент, надо правильно формулировать вопрос. А пока не знаешь человека, это крайне непросто. Вот и приходится выбирать наиболее нейтральный вариант, просто повторяя то, что она сама и сказала, только с вопросительной интонацией.
        - Да!  - девушка с вызовом задрала подбородок и уставилась мне прямо в глаза.  - Из всех наших только ты и еще лысый Игорь выглядите как хищники. Вы ходите, смотрите вроде бы как все, а потом будто бы образ смазывается, и кажется, что вам убить - раз плюнуть. Остальные даже слово вам поперек сказать боятся. Ты видел, как Руслан пытался против тебя всех настроить, так это от страха. Да и меняется он, как говорит с вами. На других не стесняется прикрикнуть или надавить массой, а тут вежливый и приличный.
        Какая наблюдательная. Взяла и вот так просто смогла выделить и меня, и Дэвида. Не думаю, что такого опыта по оценке людей можно набраться в ночном клубе. Кем же эта Алиса была в прошлой жизни на самом деле? И пусть все сказанное ею ранее выглядит не таким очевидным, но иметь такого союзника было бы неплохо. Вот только основная проблема кроется в долгосрочной мотивации. Если раньше я мог опираться на «дело света», то теперь, маскируясь под местных, мне нужна новая ширма, новая идея. Такая же простая и красивая. И, в принципе, за этот поход ее в какой-то мере можно и проверить.
        - Хорошо, тогда сходим с дороги и идем охотиться!  - никакой связи в моем предложении с тем, что говорила Алиса, нет, но если правильно построить фразу да еще и не дать времени все обдумать, то и вопросов не будет.
        Утянув за собой девушку в кусты, я на мгновение задумался о том, что уже давно ни с кем не спал. Вот только проверяю свои ощущения, и не хочется - как будто адреналин от всего происходящего не дает расслабиться и подумать хоть о чем-то еще, кроме выживания. Правда, что-то мне подсказывает - когда выпадет хоть немного по-настоящему свободного времени, когда каким-то чудом можно будет ни о чем не волноваться, будет меня ждать такой неслабый откат.
        - Видишь тот холм?  - я повернулся к Алисе и указал на открывшуюся перед нами поляну с насыпью, испещренной чьими-то норами. Вернее, это для моей напарницы «чьими-то», я-то после полета Брюса прекрасно знаю, что внутри расположился выводок скелетов. В общем, самое то - и для тренировки, и для проверки способностей, и для получения новых уровней.
        - Там кто-то есть,  - напряженно произнесла девушка, уже во второй раз заставив меня задуматься о том, кем она была в прошлой жизни.  - Я слышу еле заметное шуршание, и оно не ритмичное, так что вариант с обвалом или оползнем исключен. Ты хочешь сразиться с теми, кто там сидит?
        А ведь ей страшно, но девушка пытается это скрыть. Чем-то она в этот момент напомнила мне Лену.
        - Почти,  - я сделал шаг в сторону.  - Вот только я буду вмешиваться лишь в самом крайнем случае, а сражаться будешь ты. И постарайся не умереть. Почувствуешь, что не справляешься, беги ко мне за спину.
        Я с интересом следил, как девушка с опаской сделала пару шагов вперед, потом замерла и кинула в сторону ближайшего хода подобранную на земле ветку. Хорошо - ей хватило мозгов не лезть вперед самой, посмотрим, что будет дальше. А дальше из ямы высунулась костлявая голова, потом еще и еще одна. Даже показалось, что они застрянут и не смогут выбраться, но нет - три скелета ловко выскочили на поверхность, однако почему-то не спешили идти в нашу сторону. Интересно, с чего бы такое спокойное поведение? Я даже не успел задаться этим вопросом, как ответ уже был дан. Из ямы показалось еще два скелета, вот только эта парочка немного отличалась. Один волочил за собой огромный щит из отсыревшего куска дерева и, выбравшись вперед, тут же прикрыл им всех остальных. А пятый скелет засунул в яму руку и вытащил длинный, по размеру так даже больше его самого, лук. А что, неплохая компания подобралась, с такой пришлось бы повозиться и мне на начальных уровнях. Может быть, вмешаться и снять хотя бы лучника? Впрочем, раз девушка не просит помощи, не буду помогать ей раньше времени.
        И мое решение того стоило. Алиса рваным шагом, то ускоряясь, то замедляясь, двинулась в сторону, выдерживая расстояние между собой и скелетами. Что характерно, такой вот простой уловки оказалось вполне достаточно, чтобы лучник так ни разу и не смог в нее попасть. Вот только проще от этого моей напарнице не становилось. Я не сразу заметил, но маленькие красные сгустки, срывающиеся с ее рук, оказались не столько магией, сколько частью ее самой. И явно нет ничего приятного в том, чтобы смотреть и, тем более, чувствовать, как твой палец, который ты используешь в качестве расходного материала, потихоньку становится все короче и короче. А еще и результат при этом выглядел крайне сомнительно: снаряды, принятые на щит, не наносили вообще никакого вреда, а те, что Алисе удавалось пустить в его обход, частично пролетали сквозь кости довольно клацающих челюстями скелетов. Да уж, не очень удачных соперников я подобрал, с другой стороны - что как не ощущение своей слабости заставит по достоинству оценить мои подарки.
        - Я сама,  - возмущенно закричала Алиса, когда я прекратил стоять без дела и, немного ускорившись, просто-напросто обрубил скелету его держащие щит руки.
        - Мне плевать на твою гордость,  - отхожу в сторону, переставая загораживать девушке обзор,  - щитоносцев буду убирать, остальные твои, но мы отсюда не уйдем, пока ты не станешь сильнее.
        Главная ошибка при попытке с кем-то подружиться в корыстных целях - нельзя миндальничать. Чем жестче и честнее ты будешь, тем крепче можно привязать к себе другого человека.
        - Хорошо,  - Алиса, было видно, немного растерялась, бросив взгляд на свой почти полностью лишенный кожи и части мышц палец, но потом лишь молча выставила вперед следующий и продолжила обстрел.
        Черт побери, да у этой девушки просто стальные нервы. Порой смотрю на некоторых людей, попавших сюда, и не понимаю, как им хватило решимости или подлости, чтобы это сделать. Но только не сейчас и только не с ней.
        - Лови!  - засунув руку в невидимый карман, я вытащил результат одного из первых своих экспериментов в зачаровании, кепку с регенерацией, и кинул ее в сторону Алисы.
        Не прекращая обстрел, она поймала ее, надела на голову и только лишь после этого сбилась с ритма. Все-таки, как я понимаю, она уже успела привыкнуть к боли, смириться с потерей части своей плоти… И именно в этот момент начинает работать регенерация, возвращая все обратно к положенному природой виду.
        - Это один из местных артефактов, что я нашел в лесу,  - быстро снимаю самые опасные для меня вопросы.  - А все остальное обсудим уже, когда ты все закончишь.
        Девушка, кивнув, приняла мои объяснения и продолжила бой. Ну а я - чего сидеть без дела - набрал в лесу шишек и, опустившись на поваленное чуть в стороне дерево, принялся периодически добавлять ей противников. Когда первый снаряд с легким свистом улетел в следующую нору, и оттуда показалась новая партия немертвых, я видел, как девушка яростно сжала губы. Но, к ее чести, промолчала и продолжила бой.
        Я же, выждав, когда у нее будет минимум маны, активировал взор и провел полную ревизию всей открывшейся по ней информации. Итак, в целом очень похоже на то, что я уже видел у Андрея. Разве что нет контроля, и вместо заклинания «Феникс» моя нынешняя напарница скрывает «Бомбу плоти». Ну и еще можно отметить отсутствие внушений, что, как минимум, говорит о большей порядочности ее Морфа по сравнению с тем же Мароном. Что ж, буду иметь в виду.
        А Алиса тем временем продолжала неостановимое истребление нежити. Четвертый, пятый, шестой уровень - интересно, что творилось у нее в голове, когда я скомандовал остановиться и помог добить последнюю партию скелетов, что успела к тому моменту собраться вокруг нее?
        - Ну как, чувствуешь, что стала сильнее?  - убедившись, что девушка вышла за границы уровней, где она могла бы попасть под прямой контроль своего бога, я, тем не менее, не стал расслабляться.
        - Очки характеристик, усиление навыков…  - девушка начала говорить, но тут же запнулась.  - Возьми свой артефакт - спасибо, он очень помог.
        Вот ведь - не доверяет, даже отказывается от подарка, лишь бы не чувствовать себя совсем уж обязанной. Вот только кто же ее теперь отпустит. Тем более, после того, как я увидел, насколько тяжело ей дается ее магия, уверен, чувство общности стихии позволит ей отбросить последние сомнения.
        - Бей!  - пристально глядя на нее, я дождался, пока активируются броня плоти и ментальная защита. А вот теперь можно опять включить взор и слить в него весь интеллект, а то ведь с моей полной магической защитой следующий эксперимент точно не получится.
        И она ударила, запустив мне в грудь кусочек своей магически модифицированной плоти - ни секунды не сомневалась - и эту черту ее характера надо будет обязательно учитывать в будущем. Ну а сейчас главное, чтобы я все правильно рассчитал. Во время отдыха я смог точно вычислить наносимый скелетами урон, потом при проведении финальной зачистки подставился достаточное количество раз, чтобы опустить защиту маски - в общем, сейчас даже слабая атака новенького мага, наносящая лишь половину заложенного в нее урона, должна до меня дотянуться. Ну а для моего шоу хватит даже одной единички урона.
        Аркобалено
        В принципе, это было не обязательно делать - при текущем раскладе я и так не оставлю следов, но лучше подстраховаться. И опять ощущение спадающей кожи и попытка как будто выпрыгнуть из себя самого.

        Глава 10
        Стоянка

        - Ты тоже маг плоти? Морф и тебя заставил всех убивать? Но почему тогда у тебя огненная коса?  - было видно, как Алиса сначала воодушевилась, решив, что встретила товарища по богу, а потом сама себе начала указывать на нестыковки.
        - Коса - артефакт, как и кепка,  - я вроде бы сначала отмел ее возражения.  - Но ты права, Морф больше не мой бог.
        Хочешь заставить кого-то поверить тебе - удиви!
        - Что ты имеешь в виду?  - осторожно начала Алиса, но я тут же прервал ее. Не стоит отдавать инициативу, а учитывая, что на большинство ее вопросов я и так планирую ответить, думаю, Алиса не обидится.
        - Я проверял твои силы и говорю сейчас не о какой-то магии, а о том, что ты за человек, что у тебя внутри,  - капелька лести, и вот Алиса уже стоит с красными щеками.  - Ты же сильная, у тебя есть воля и стержень! И, скажу честно, я не могу понять, почему ты еще до сих пор держишься за того, кто пытался подчинить тебя своей воле?
        Сначала хотел напомнить, как ей пришлось убивать по приказу ее бога, но потом подумалось, что, возможно, именно для этой девушки это не такая уж и проблема. Так что зайдем с чуть более общей фразы.
        - Что ты имеешь в виду?  - как я и думал, она заинтересовалась. Хотя я бы и сам мог клюнуть на такую наживку. Показать чужую силу, дать почувствовать свою, наконец, подсказать дорогу к свободе.
        - Я не собираюсь выполнять приказы какого-то там Морфа и готов предложить тебе сделать то же самое. Если правильно проведем ритуал, твоя магия останется при тебе, а поводок исчезнет,  - и ведь сказал только правду, в такие моменты очень важно не соврать, такое чувствуют почти все. А вот оценить, скажем так, полноту ответа получится далеко не у каждого.
        - Прямо вообще никакого риска? И откуда ты все это знаешь?  - Алиса наконец-то дошла до главного вопроса.
        И вот на самом деле тут я не очень-то и уверен в своих словах. Чисто теоретически я смогу принять девушку и других, кто захочет пойти за мной, в ученики, что автоматом означает отречение от бога. Про метки они пока ничего не знают, а в перспективе, уверен, я смогу придумать, как им их повышать. С заклинаниями еще проще: лично я мог использовать любые найденные книги со способностями, думаю, и у них будет так же. Ну а пример Лены и Кирилла подсказывает, что выданные на старте навыки тоже никуда не пропадут. Впрочем, вероятность провала не равна нулю, но и тут можно будет все обыграть, особенно если скрепить наше с Алисой соглашение клятвой. Тем не менее, тут опять же лучше не спешить…
        - Это лишь одна из тех вещей, что я тебе расскажу, если ты станешь моим последователем,  - отвечу сразу, и информация уже будет не так цениться.  - Лучше отвлекись на чуть-чуть, перестань морщить лоб и ответь мне. А если бы я предложил тебе стать моей ученицей, ты бы согласилась?
        - Да,  - было видно, что Алиса немного растерялась от такой, на ее взгляд, резкой перемены темы.
        - И это бы тоже означало отказ от твоего бога,  - наношу контрольный удар.  - Правда, ты бы до последнего так ничего и не понимала. Вот только я не хочу таких отношений, мне надо, чтобы ты четко осознавала свое решение и понимала ради чего ты потом будешь рисковать своей жизнью. А ты будешь это делать. И очень часто по моему приказу! Так что скажешь?
        Жестко, резко - только так можно хоть в чем-то убедить взрослого человека… А еще я на самом деле не хочу врать в мелочах. Это слишком ненадежно, слишком легко вскрывается и выходит наружу. Обман если и должен быть, то на несколько уровней выше. Помочь понять, чего человек хочет, дать ему цель, помочь ее достичь - все это будет на самом деле… И что с того, если при этом ты легонько подтолкнешь своего собеседника в нужную тебе сторону.
        - Я тебя не тороплю,  - и я сейчас говорю это абсолютно искренне. Чем ярче будет желание человека, тем больше силы и энергии он будет вкладывать в его реализацию, и тем большую часть я смогу использовать уже для своей выгоды.  - Только подтверди, что наш разговор останется в тайне, и ты не будешь использовать ничего из здесь услышанного или увиденного без моего согласия.
        - Даю слово,  - Алиса кивает, а я активирую между нами гейс для закрепления этого решения. Так надежнее, а заодно дополнительный наглядный пример моей силы.
        - Еще один секрет этого мира. И заметь - в отличие от богов, я ничего не требую взамен,  - только я произнес эти слова, как меня осенило. Точно, вот оно слабое место моего плана.
        Все это время меня не оставляло чувство, что чего-то не хватает во всей этой истории с отказом от бога и использованием свободы как новой главной цели для всех новичков. Пусть та же Алиса это не поняла или просто не смогла сформулировать, но подспудно она чувствовала изъян в моей логике. Ну как можно говорить о свободе от бога, если при этом сам загоняешь чуть ли не в такую же кабалу. Да, разница есть, но так ли она ощутима, особенно на первый взгляд? Да и на второй - учитывая отказ от силы богов, нужно давать взамен что-то более реальное. Или же просто сделать противопоставление еще ярче. Что если я разрешу своим ученикам самостоятельно отказываться от своего статуса без каких-либо потерь (официально)  - естественно, заложить какую-то отсрочку, чтобы у меня была возможность предупредить неприятные последствия в каждом конкретном случае… Получится, рабство у богов, с одной стороны, и относительная свобода у меня, с другой. Конечно, рискованно так высоко замахиваться, но как же идеально и логично все теперь смотрится. Да, на первый взгляд, я от многого отказываюсь. Но только на первый. Если же
копнуть чуть глубже, то получается та самая идея, которой можно заразить очень многих и которую можно использовать как знамя…
        - Что это?  - все это время мы довольно быстрым шагом двигались вперед, и сейчас впереди как раз показались ворота нашей будущей крепости.
        Все, как и передал мне Брюс во время своего полета: толстые бревна, крытые соломой башни, распахнутые ворота и холм-бункер с помещениями для припасов и жилыми пещерами. Почти как в первый раз… Невольно улыбнувшись воспоминаниям, я уверенно двинулся вперед, когда сзади донесся растерянный голос моей напарницы.
        - Подожди, там же могут быть местные монстры или…  - тут она замолчала, видимо, сделав вполне логичные в такой ситуации выводы.  - Ты знал! Ты знал, что здесь будет эта стоянка!
        Киваю, а девушка опять погружается в свои мысли. Даже интересно, до чего она в итоге дойдет.
        - Значит, это намек на третий секрет этого мира?  - неожиданно заключила девушка и замолчала. Я тоже ничего не говорю, жду продолжения.  - Знаешь, а я, пожалуй, больше не хочу ждать и прямо сейчас готова стать твоей ученицей.
        Вот как - сначала я точно ощущал между нами лед, резко подтаявший после того, как я изобразил свои способности к магии плоти, почему-то для Алисы это оказалось очень важным фактором, и сейчас она говорит «да» без всяких условий. Хочется сразу согласиться, вот только сиюминутный выигрыш не стоит того, что я получу в будущем, начав новую большую игру. А еще мне весьма интересно, что сейчас творится в ее голове и как она воспринимает наш откровенный разговор… Впрочем, вроде бы пока я четко контролирую все сказанное и сделанное, чтобы не выйти за границы «всего лишь нового перспективного лидера». Но точно все понятно станет лишь через некоторое время. Ничего, я умею ждать.
        - Одно условие,  - услышав это, Алиса напряглась, видимо, ожидая чего-то плохого. Зря она так.  - Я даю тебе право отказаться. По любой причине, только предупреждаешь меня за две недели, и делай, что хочешь. Никаких штрафов или наказаний. И не надо делать такое удивленное лицо, я не врал, когда говорил, что хочу принести в этот мир настоящую свободу для нас всех.
        - Я согласна!
        У вас появился новый ученик (3 из 10)
        Лена, Майя и теперь Алиса - я просто покоритель женских сердец. А если говорить серьезно, то все по плану. Лимит на учеников равен десяти, по два на каждый из уровней улучшенного обмана. Метка магии осталась, но теперь, если немного поднять взор, было видно, что после принятия ученичества моя напарница не имеет никакого отношения к магии плоти, так что ее текущий статус - это не более, чем воплощение моего обмана. Как свет у паладинов. Интересно, а сможет ли эта официально более общая специализация открыть ей какие-то новые способности? Впрочем, с теорией можно и потом разобраться, сейчас важнее практические аспекты. Передавать ей навыки, как своим паладинам, я пока не собираюсь: уж очень неудобная там система их улучшения. Ее собственные заклинания - судя по тому, что никто не бросается на меня с обвинениями - остались без изменений. А вот проверить, сможет ли девушка использовать способности из книг, как это делаю я, было бы неплохо. Вот только немного подождем - надо дать ей сначала свыкнуться с новым статусом.
        - Пойдем осмотримся,  - указав в сторону бункера, я двинулся вперед, а Алиса тут же пристроилась сбоку.
        - Ты обещал ответы,  - она внимательно следила за мной взглядом, при этом явно пытаясь найти в себе какие-то изменения.  - Естественно, все, что ты расскажешь, только между нами.
        Она так серьезно выглядит, обещая хранить секреты! Даже интересно, она просто забыла про уже ограничивающий ее гейс или пытается втереться в доверие? Для собственной безопасности будет лучше считать, что второе. Хотя эта девушка уже успела меня пару раз удивить.
        - Коса с трупа, подобрал в теневом мире, когда ты меня толкнула,  - я быстро выдал придуманную заранее легенду под свое необычное оружие. Учитывая, что оно у меня было в руках с самого начала, а я заявил себя как мага плоти, вариантов тут не так много.  - С богом разговаривал, когда он остановил время. Тогда и сказал, что хочу от него отказаться. Ну и, пользуясь случаем, узнал кое-что новое об этом мире.
        Даже забавно - я опять говорю чистую правду, просто немного играю со временем и неопределенностью.
        - Значит, Морф может останавливать время,  - сделала свой вывод Алиса.  - А стоило ли его так злить? Он же ведь наверняка попытается отомстить, сможешь ли ты… Сможем ли мы ему хоть что-то противопоставить?
        - А я и не говорил, что будет легко,  - пожимаю плечами. Начну искать объяснения и оправдания, и у девушки автоматом появятся новые возражения. Проще подвести черту сейчас, пока обстановка еще не слишком накалена.  - Я считаю, что свобода того стоит. А боги - он был у тебя, все остальные от своих тоже не отказывались, и чем это вам помогло? Так что не бойся, мы со всем справимся…
        В этот момент мы как раз зашли внутрь холма-бункера, и я на мгновение замер, увидев, что помимо стандартных комнат-хранилищ с едой и простенькой броней, тут есть и еще кое-что. В общем зале, от которого ответвлениями уходили подсобные помещения, расположилась небольшая деревянная полка. А на ней стройными рядами расположились книги заклинаний. Немного, всего два ряда, но это, черт побери, книги заклинаний! И при этом никакой оружейной с мечами и другими колюще-режущими предметами… Получается, это убежище было специально сделано для новичков-магов, вот и экипировка соответствующая. А ведь я хотел для теста одолжить Алисе одну из своих, а тут такое богатство. Но к черту детали, сейчас главное - книги!
        Не обращая внимания на что-то начавшую говорить напарницу, я быстро подошел к шкафу и принялся читать названия. «Огненный поток», та же самая книга, что есть и у меня - десять экземпляров. «Хищная лоза» - вытаскиваю книгу и быстро читаю описание - выпускает из-под земли щупальце, способное удерживать жертву на одном месте. Тоже десять экземпляров. «Щит магии», опять десять книжек. Кстати, довольно интересная вещь - дает возможность конвертировать очки маны в поглощающее урон поле. Соотношение один к трем выглядит, конечно, так себе, но ведь я-то могу себе представить, во что это превратится в будущем. И, кстати, интересно, как эта способность будет работать у меня в ситуации, когда основного ресурса для ее активации просто нет.
        Не удержавшись, я провел рукой по корешку книги. Все-таки за время пребывания в этом мире мне так редко попадались новые заклинания, и тут такой арсенал. Защита, атака, контроль - все, что надо начинающему магу. Нет, у меня за это время тоже получилось собрать неплохую коллекцию, но вот так вот на блюдечке мне никто ничего не подносил. И ведь это еще не все книги. Последняя оказалась даже не обычного класса, а сразу на пару ступеней повыше.
        Книга заклинания «Метеор»
        Редкий класс
        Призывает кусок камня, падающий на ваших врагов с неба
        Активация - 1000 маны, базовый урон - 10 000, возможно усиление
        Коллективное заклинание, не меньше трех типов маны
        - Что это такое?  - Алиса не выдержала и подошла ко мне вплотную. Ну а я сразу сгреб все выставленные на полках книги к себе в невидимый карман. Гейс и ученичество - это, конечно, хорошо, но так будет надежнее.
        - Лови,  - я кинул девушке комплект из трех томов: пламя, лоза и щит.  - Попробуй использовать.
        Алиса ловко поймала брошенные ей книги, а я подумал, что вот сейчас и узнаю - сработает мой план или же есть еще детали, которые я не предусмотрел. В любом случае, становится все интереснее и интереснее.

        Глава 11
        Мимо

        - Как?  - было видно, что девушка читает описание, но действовать сама по себе, когда рядом есть опытный человек, не рискует. Хорошая привычка, кстати, очень рекомендую.
        - Книга должна быть или на тебе, или в невидимом кармане,  - я быстро провел небольшой урок по обращению с новыми способностями, заслужив благодарный взгляд.  - Говори название заклинания, и будем пробовать его в деле.
        - Щит магии,  - Алиса произнесла эти два слова, и по всей поверхности ее тела появилась еле заметная матовая пленка, как будто сотканная из тысяч пчелиных сот.
        - Попрыгай,  - отдаю команду и слежу за тем, как мелькающие блики на защите стали еще заметнее. Что ж, визуальные эффекты - это, конечно, минус, но перейдем к функционалу.  - Что с тратами?
        - Активация ничего не стоила,  - тут же отрапортовала девушка.  - На поддержание тоже ничего не уходит, надо лишь раз в час обновлять и все. Откат десять минут.
        Она задумчиво замолчала, но я тут же отдал команду переходить к следующему этапу тренировки.
        - Активируй поток пламени и направь на себя,  - даже ни секунды сомнения, и вот пламя, на вид ничем не отличимое от того, что использовал я, уже без особого вреда стекает по телу Алисы.
        Как щит ведет себя с учетом превосходства стихий, проверю уже на себе, но и так уже многое понятно. Как минимум от магии он защищает, уверен, что с обычными атаками будет то же самое. Что еще радует, при таких тратах маны мою ученицу, да и все остальных новичков не составит особого труда убедить для начала развивать мудрость, а не интеллект. А значит, время разоблачения нас с Лысым откладывается на неопределённое время, что не может не радовать.
        - Не прикуси язык,  - подойдя поближе, я толкнул Алису, и та, не устояв на ногах, покатилась по земле.
        Еще одна проверка прошла успешно. Урон заклинание режет, но вот каких-либо дополнительных эффектов устойчивости у щита магии нет. Так что если новички еще и выносливость развивать не будут, то станут летать по полю боя как пушинки. С одной стороны, это может быть даже и определенной стратегией - комбо на постоянно отлетающем враге набрать непросто. Но, с другой стороны, невозможность держать строй в случае крупного столкновения - это тоже большой минус.
        - Что это было?  - Алиса впервые не удержала свои эмоции под контролем и яростно вскочила на ноги.
        - Урок,  - глядя на ее метающие молнии глаза, я наконец-то увидел живого человека. Хорошо, значит, хоть чем-то ее пронять можно.  - Не считай этот щит абсолютной защитой. Удар монстра, сломанные конечности, свернутая шея - уверен, рано или поздно ты бы и сама это поняла. Но лучше уж заранее.
        - Спасибо,  - вроде бы спокойно ответила девушка, а потом попыталась достать меня живой лозой.
        Как оказалось, это заклинание действовало без учета моей магической защиты, но при этом текущих силы и выносливости было более чем достаточно, чтобы не обращать на него внимание. Вот только совсем уж пропасть между моими способностями и Алисы копать не стоит - пришлось сдержать себя и сделать вид, что я обрубил большую часть побегов с помощью косы. И что теперь? Моя очередь нанести удар?
        Вы активировали «Учение магии»
        Вас считают одним из лидеров стихии, сила магии - это ваша сила
        10 очков обмана в день, определяется уважением к вам и вашим достижениям
        Сказать, что я этого не ожидал, было бы враньем, но все равно сердце тревожно кольнуло и первым делом я проверил, не пострадало ли из-за нового источника обмана «учение света». К счастью, все обошлось, а эта надпись означает, что мои усилия по созданию нового течения среди новичков только что были официально признаны. С одной стороны, немного страшновато забираться так высоко, а с другой - бог обмана четко дал понять, что с магами можно делать, что угодно. А такими индульгенциями не разбрасываются.
        Кстати, интересно, почему все активировалось именно сейчас? Какое-то решение, принятое Алисой? Или свою роль сыграло то, что она использовала все переданные ей заклинания? Тут мой взгляд остановился на ее счастливом взгляде, провожающем ревущий над рукой поток пламени. Неужели все так просто? Она получила заклинания, которые можно использовать, не испытывая боль, и этого оказалось достаточно, чтобы принять мои слова. Конечно, это может быть и попытка воздействовать на меня, но уж больно у девушки сейчас искренний и счастливый вид. Что ж, у меня еще будет возможность проверить все это на следующем добровольце, а пока надо обозначить приоритеты развития.
        - Как ты поняла, ключевой ресурс на данном этапе для нас - это мана. Интеллект, чтобы усиливать заклинания, выносливость, чтобы выдерживать удары, ими можно будет заняться и потом,  - сейчас важно не передавить. Алиса должна понимать не только почему я расставляю акценты именно таким образом, но и что будет дальше.  - Так что сейчас вкладывай все полученные очки характеристик в мудрость - это и защита, и количество атак, а вот очки улучшения способностей пока придержи.
        - Опять что-то знаешь?  - немного с сомнением отметила Алиса, но было видно, что сразу последовала моему совету. Я отследил изменение ее характеристик и заодно разобрался с формулой расчета количества маны. Всё, как и с жизнями: плюс десять за каждое очко ключевого параметра выше десяти, плюс еще десять за уровень. Разве что стартовая цифра немного отличалась.
        - Знаю, но тебе расскажу, когда придет время. Сейчас для нас приоритетная задача вернуться и помочь остальным нашим перебраться сюда до темноты,  - к счастью, девушке хватило ума не настаивать. Или это она таким образом демонстрирует доверие? Как же все-таки неудобно работать с людьми, которых ты так мало знаешь. Слишком много белых пятен.
        Сказав Алисе, чтобы она заодно переоделась в один из комплектов брони из оружейки, сам я про себя дополнил свой план действий. Значит, как только вернемся, отправляю Брюса искать еще потенциальные места стоянок - если там после появления новичков находятся такие же библиотеки, возможно, немного с другими заклинаниями, мне надо постараться заполучить их себе. Ну и опять тренировка - буду смотреть, как щит магии и метеор со странной подписью «групповое заклинание» будут работать с моей спецификой.
        - Вася,  - я сначала не понял, чего больше в голосе Алисы - надежды или страха, и, лишь проследив за ее взглядом, понял, что же стало причиной такого волнения.
        К нам приближался отряд чужаков. Вернее, судя по экипировке, это такие же новички, как и наши, вот только в их главе идет человек, в свое время отрубивший мне голову. Хозяин брахиозона и монумента гейсов, человек, который находится в этом мире уже больше шестидесяти лет - Дмитрий Сёмин. Только сейчас я понял, что фамилия моего старого знакомого совпадает с той, что гордо носил вместе со своим пиджаком оставленный в лагере Андрей. Совпадение? Кто знает. Но, как бы там ни было, это все проблемы будущего, а мне нужно решать, что делать именно сейчас.
        - Думаешь, это враги?  - Алиса или заметила мое недовольство, или уже сделала правильные выводы о том, чего стоит ждать от незнакомцев в этом мире, но, в любом случае, мне нравится ход ее мыслей.
        - Думаю, учитывая, что нас меньше, нам стоит исходить именно из этого,  - в этот момент я закончил анализ ситуации и понял, что встреча с человеком, с которым я в принципе не должен быть знаком, мне сейчас точно не нужна. И это без учета его уровня силы, пока неизвестного для меня из-за расстояния.
        - Тогда отступаем?  - Алиса озвучила идею, но по ней было видно, что, стоит предложить, и она пойдет в бой, встав рядом со мной. Интересно, это просто ее характер или все-таки воодушевление от обретенной свободы?
        - Не надо,  - успокоил я девушку.  - Раз мы попали в лагерь, то теперь он принадлежит нашему отряду и невидим для остальных.
        В памяти тут же всплыла картина из прошлого, когда мы пришли штурмовать стоянку отряда Влады. На вид самая обычная тропинка, и только после разрушения защиты пространство как будто сдвинулось, открывая нашим взорам защищенную территорию. Я, конечно, не сомневаюсь, что тот же Семин способен сломать щит, вот только о том, что это надо сделать, необходимо еще догадаться. И действительно, наши гости - семь человек, не считая старика во главе - просто шли мимо. Кстати, учитывая их количество и стихию дерева, я бы поставил на то, что это бывший отряд Ильи. А вот то, что у своего старого знакомого я все еще могу рассмотреть только имя с фамилией и возраст, мне совсем не нравится. И ведь взор не повысишь, пока рядом Алиса - слишком рискованно опускать магическую защиту рядом с даже всего лишь низкоуровневым магом.
        - Дмитрий Валерьянович, готов поклясться, что где-то тут и была та стоянка, о которой я рассказывал,  - отряд Семина совсем немного прошел вперед, когда голос подал один из парней. Похоже, разведчик, вот только в отличие от нас он не решился заходить внутрь неизвестного строения и посчитал более правильным сходить за помощью.
        - Продолжаем движение,  - голос старика звучал тускло и без особого интереса. Если честно, я боялся, что он отправит всех в разные стороны и прикажет искать купол, но, к счастью, место стоянки для него, похоже, было не так уж и важно.  - Если тут есть тропинка, значит, рано или поздно она нас к чему-нибудь приведет.
        И они, больше уже ничего не говоря, двинулись дальше. Как же странно эти люди сейчас выглядят, да и информация интересная. Про только что озвученные свойства тропок в этой долине я еще ни разу не слышал.
        - Алиса, похоже, наши планы меняются,  - я повернулся к девушке и посмотрел ей глаза в глаза.  - Одному из нас надо будет остаться тут, чтобы лагерь сохранил невидимость, и мы его не потеряли.
        - Вы или я?  - что за глупый вопрос, и ведь совсем недавно я так хвалил ее за сообразительность.
        - Тот, кто останется, должен будет суметь защитить лагерь в случае чего,  - неужели и этого будет недостаточно?
        - Думаю, брони и рассказа о невидимости этого лагеря будет достаточно, чтобы всех убедить,  - Алиса дождалась моего кивка и бросилась в направлении костра, где сейчас ждут нашего возвращения остальные члены отряда. Молодец, что сразу поняла политику партии и теперь будет молчать о книгах.
        Хотя, конечно, и не идеально - я бы предпочел, чтобы она предложила ускорить ее возвращение к надгробию - но, с другой стороны, ее невидимый карман еще недостаточно велик, чтобы она смогла погрузить туда все свои вещи. Да и не очень хорошая традиция может получиться, что все мои сопровождающие возвращаются на базу в виде трупов. А так - сразу будет видно положительную динамику.
        Дождавшись, пока девушка скроется из виду, я и не подумал просто сидеть на месте. Вместо этого я надел на себя шлем и наручи Карика, остальные части тела прикрыл сетом миусов - и теперь я готов прогуляться вслед за нашими гостями. Сдвоенные заклинания и возможность поддерживать пелену тени неограниченное количество времени - по крайней мере, до момента первой атаки - самое то, чтобы меня никто не заметил раньше времени. А что тут делает Семин, зачем ему новички, особенно в свете того, что он провернул с Ильей - мне кажется, нельзя упускать из виду возможность разобраться в этой тайне. И пусть это не столько разум, сколько интуиция, сейчас я склонен к ней прислушаться.
        Уже выходя за пределы лагеря, чтобы последовать за скрывшейся вдали процессией, я неожиданно получил сразу несколько системных сообщений.
        Вы становитесь основателем лагеря № 17
        Выберите лимит по уровню для нахождения на территории лагеря - от 10 до 1000
        Выберите уровень стража - от 10 до 1000
        Выберите лимит по количеству людей в лагере - от 10 до 1000
        Стоимость увеличения лимита - 1 единица основной стихии
        Внезапно! А я ведь и забыл про все эти ограничения, когда решил посмотреть, что тут внутри. Да и, если честно, страж всего лишь девятнадцатого уровня, с которым тогда расправился Петрович, сейчас как-то не смотрелся серьезным противником. Вот только, как оказалось, все эти лимиты вручную выставляются тем, кто первым попал на территорию будущего поселения. А как давно, учитывая текучку, это произошло в том же старом лагере? Впрочем, не важно, сейчас я могу выставить все под себя, и есть у меня одна идея… С одной стороны, можно сэкономить обман и выбрать цифры, похожие на старые, но с другой - а что, если сейчас, прокачав все на максимум, я открою возможность для дальнейшего улучшения? Что если можно будет повысить качество брони на складе или книг в библиотеке? По телу пробежала волна мурашек, и я поднял первый показатель до максимума. Теперь страж - кстати, до этого я таких уровней в принципе не видел, а тут же еще должен быть кто-то легендарный… Интересно, что с такого может выпасть? Ладно, все это потом, а сейчас еще надо поднять количество людей - обман просел на два уровня, но сегодня в
полночь я уже все верну, и даже с запасом.
        Вы запустили процесс улучшения лагеря № 17
        23:59:58
        Немного обидно, что результат я смогу узнать не моментально. Но, с другой стороны, нужно всего лишь сутки потерпеть, да и чем заняться в это время у меня будет. В общем, я постарался отложить все лишние мысли в сторону и сосредоточиться на преследовании отряда Семина. Тем более и тут можно будет совместить приятное с полезным и заодно по дороге посмотреть новые заклинания. Думаю, если правильно выдерживать дистанцию, никто ничего не заметит. А возможностей побыть наедине с собой у меня в последнее время было не так много - чем не причина начинать ценить эти моменты?

        Глава 12
        Учитель

        Догнав отряд Семина, я решил не спешить и сначала проверить все, что только можно, на расстоянии. Итак, подымем-ка уровень взора. Вкладываю интеллект и тут же пытаюсь рассмотреть, не откроется ли мне в описании старика что-нибудь новенькое - имя, возраст… Уровень, как и раньше скрыт, но зато я вижу метку. Класс - легендарная, тип - разлом. И что бы это могло значить? Сложно сказать. Быстро проверяю его спутников - здесь полный стандарт, даже гейсы ничем не отличаются от того, что я уже видел.
        Что ж, теперь надо все это обдумать, заодно подожду, пока интеллект восстановится. Я немного замедлился, а потом и вовсе погрузился в собственные мысли, поддерживая невидимость уже на автомате. К сожалению, ничего интересного в голове так и не появилось, так что пришлось возвращаться к изначальному плану. Убедившись, что отряд Семина продолжает неспешно двигаться в одном и том же направлении, я начал все больше и больше замедляться, отставая от них. Самое время для экспериментов, да и когда еще, если не сейчас. Во-первых, учитывая расстояние между лагерем и костром, Алиса еще не скоро приведет сюда толпу наших, так что можно не спешить. Во-вторых, если и переходить к активной фазе общения с Семиным, то будет лучше делать это подальше от места нашей стоянки. Ну и, наконец, как я и хотел, опробуем мой новый арсенал.
        Для начала так заинтересовавший меня щит магии - к счастью, он вполне обошелся и без маны, привычно для меня затратив на активацию очки жизни. Тело так же, как и у Алисы, покрылось сотами защиты, тут же блеснувшими в солнечном свете. Вот только в отличие от девушки у меня коэффициент соотношения щита и жизней был не один к трем, а один к десяти, что, с одной стороны, логично, учитывая наличие у меня сотни интеллекта и возможности использовать заклинания на сто процентов эффективности. А вот с другой - какая же сила попадает в руки новичков!
        До активации щита у меня было немногим больше трех тысяч жизней, а теперь, чтобы меня убить, надо нанести почти тридцать три тысячи урона. А если бы я был одним из тех, кто все свои очки характеристик вкладывает в выносливость? Сотни тысяч жизней, как у боссов? Конечно, это не гарантия выживания, тем более, в серьезной схватке, да с учетом превосходства стихий, но все же очень круто.
        Тут я немного помечтал о том, как было бы круто, окажись я единственным обладателем такой способности. Вот только я почти уверен, что такие библиотеки будут в каждом лагере, а значит, и щиты магии скоро станут чуть ли не обязательным атрибутом выживших новичков. Так что, наверно, в моем плане по раздаче новых книг своим ученикам пока менять ничего не будем. Лучше проверим остальные заклинания.
        К сожалению, дальше приятных сюрпризов было уже гораздо меньше. Поток пламени оказался точной копией того, что лежал у меня в невидимом кармане. Метеор так и вовсе отказался активироваться, раз за разом выводя напоминание про три типа маны. Что самое обидное, колдовать вместе с другими людьми из-за секретности у меня точно не выйдет. Так что, похоже, это заклинание тоже достанется моим последователям - и кто после такого посмеет сказать, что я не лучший в мире учитель? Жалко, но есть сразу два жирных плюса. Первый: все увидят мою щедрость и мощь тех, кто за мной пошел. Второй: получится прекрасная легенда для Лысого. Теперь у него не будет вопросов, как, не являясь магом, я выдаю себя за своего. А все очень просто - я не колдую, я только командую.
        Следующим заклинанием для проверки стала «Лоза», и для этого я даже чуть отбежал в сторону, чтобы сверить эффекты на обычном и улучшенном монстрах. Как ни странно, при всей своей простоте это заклинание тоже оказалось выходящим за привычные рамки. По крайней мере, класс монстра на защиту от лозы никак не влиял. Только выносливость, чтобы ее порвать, с одной стороны, и количество вложенной маны (в моем случае жизней) с другой. Вроде бы мелочь? Вот только меня уже мучают нехорошие предчувствия после описания «Метеора». Что если окажется, что новички могут объединять свои силы? Этак они и свяжут кого угодно, а потом, если подберут соответствующее заклинание, еще и прибьют? Конечно, пока это все еще только теория, но почему-то мозг уже представляет марширующие по моему приказу легионы, идущие на штурм местного Олимпа. Бррр, а вот от таких образов стоит держаться подальше, даже если это только фантазия…
        Закончив с экспериментами и заодно решив, что отряд Семина отошел достаточно далеко от нашей стоянки, я перешел на бег и уже вскоре вышел на дорогу прямо на пути у старого знакомого.
        - Василий,  - жаль, он меня вспомнил. Без этого, честное слово, было бы немного легче, но и этот вариант разговора я уже заранее прокрутил в голове.
        - Дмитрий Валерьянович, хорошая погода, не правда ли?  - за горизонтом как раз раздался удар грома, что вместе с шелестом надвигающегося дождя навело мои мысли на английский вариант приветствия.
        И все-таки что только порой не лезет в голову вместо того, чтобы продолжать хотя бы самый минимальный анализ ситуации! Такое чувство, что где-то в мозгах у каждого из нас установлен специальный переключатель, который, если все идет слишком хорошо, раз за разом старается сделать нашу жизнь чуть сложнее. Хотя мало кто смог бы соотнести слово «хорошо» и предстоящий разговор, но, как бы там ни было, разбираться в происходящем надо, несмотря на все возможные риски. Сначала сам Семин со всеми его тайнами и странным описанием, потом все эти идущие за ним люди, похожие - только сейчас в голову пришло это сравнение - на кукол. Немного сгорбленные и безвольные, даже тот разведчик, попытавшийся оправдаться. Он просто подал голос, а потом вернулся в общий строй, как будто бы их погонщик просто выслушал его мнение, но посчитал ниже своего достоинства отвечать. И при этом взор не видит ничего странного, что в будущем может стать серьезной проблемой.
        Кто-то, может быть, на моем месте предпочел бы остаться в стороне, вот только когда еще появится шанс попробовать пообщаться с лидером какой-то новой силы. Да и, вообще, я предпочитаю управлять тем, что происходит вокруг меня. А игнорирование проблем - это точно не тот метод, что позволит выжить и чего-то добиться в этом мире.
        - Народ!  - между нами сейчас метров тридцать, и Семин, так больше ничего и не сказав, продолжает идти мне навстречу.  - А вы помните Илью из своего отряда? Такого небольшого, черненького? Его еще монстр вашего нового товарища утащил под землю!
        Я не уверен в том, что говорю, хотя вполне допускаю, что именно так все и было. Чудовищный питомец Семина утаскивает одного из новичков под землю, он потрошит его сознание, отпускает на охоту, а потом, лишившись марионетки, решает уже действовать самостоятельно. Вот только даже догадки могли бы вызвать у этих людей хоть какую-то реакцию, но нет, они все так же без каких-либо эмоций идут вперед. Неужели совсем мимо?
        - Можешь не пытаться им что-то говорить, они тебя не услышат, пока я им не разрешу,  - старик, родившийся уже даже не в прошлом, а в позапрошлом веке, все-таки заговорил. Значит, хоть кого-то мне удалось зацепить, и это не может не радовать.
        - Дмитрий Валерьянович, как я понимаю, вы тоже собрались использовать новичков в каких-то своих целях,  - выделяю слово «тоже» и прямо-таки чувствую повышение градуса интереса к своей персоне. Хорошо, теперь можно продолжать.  - Уверен, что вы и так сможете защитить свои интересы, но всем было бы проще, если бы мы заранее договорились о чем-то вроде зон деэскалации.
        Будь я рыцарем в сияющих доспехах, может быть, и бросился бы спасать несчастных, попавших в лапы этому старику, вот только я не он. И для меня действительно было бы оптимально просто-напросто заключить соглашение. А для этого надо Семина заинтересовать как минимум новыми словами и идеями.
        - Зоны деэскалации?  - да, если он попал сюда во время Второй Мировой войны, тогда о таком новшестве еще и не слышали. Все было проще - есть свои и чужие, и чужих нужно убивать. Конечно, этот мир быстро учит различать оттенки серого. Но изначальное мировоззрение, от него же никуда не денешься.
        - Да, пять километров вокруг каждой из наших стоянок, и на этой территории ни мы, ни наши люди друг на друга не будут нападать,  - объясняю свое предложение.
        - Хочешь заключить гейс?  - на лице у Семина появилась хитрая улыбка, а я вспомнил, как именно от него впервые и услышал это слово.
        - Вовсе нет,  - не дождется, я же не совсем еще псих, чтобы играть на чужой территории.  - Зачем нам такие сложности? Меня вполне устроит ваше слово и понимание общей выгоды. А гейсы… Оно нам надо - мы же понимаем, что любые жесткие обязательства закончатся тем, что мы начнем искать возможности их нарушить. И клятва тут станет не препятствием, а, скорее, инструментом. Вот сходу - отправляем людей ее нарушать, замеряем зону наказаний и вычисляем точное местоположение чужого лагеря… Зачем тратить на это время?
        Семин молчит и всё так же продолжает идти мне навстречу. Вот черт, а ведь если мы не успеем договорить, то либо мне придется отойти в сторону, либо (и что-то мне подсказывает, что так и будет) он просто попробует расправиться с тем, кто посмел не уступить ему дорогу.
        - Кстати, что за гейс на народ вы повесили?  - в описании было пусто, но учитывая то, как Семин себя вел в прошлый раз, вполне возможно, что и сейчас он продолжает действовать через тот монолит.
        - Они отдают мне свободу, я им силу, все как всегда,  - старик все-таки отвечает, и я с ним согласен. Всё именно как всегда. Вот только как же обидно понимать, что мой взор опять что-то упускает. Ну да ничего, главное, что одной тайной меньше, а свои способности я еще улучшу.
        - Ты же не просто так вспомнил мое имя,  - Семин продолжает молчать и приближаться ко мне, а я все никак не могу придумать, как же заставить его согласиться на мои условия. Что ж, попробуем зайти через мои подвиги.  - Слышал про последние события в Находке?
        Вот оно! Мне показалось или он и в правду замедлился?
        - Слышал, убийца Ксардаса,  - в словах Семина мне почему-то послышался еле заметный упрек.  - А ты знаешь, какие способности получили мои люди за свою верность? Покажите ему!
        Взмах рукой, и от всех семерых его последователей в мою сторону довольно медленно отправляются серые молнии. Нет - это не молнии, это разрывы в пространстве. Такое чувство, как будто разорвали лист бумаги, и сквозь неровные края сюда пытается заглянуть что-то страшное и чужое.
        Вам нанесли урон 1100 (поглощено маской 1100)
        Вам нанесли урон 990 (поглощено маской 990)
        Я краем глаза следил за ползущими цифрами (ничего себе - и это те, кто только сегодня попал в этот мир!), готовясь в случае падения защиты маски включать неуязвимость от выносливости, но этого не потребовалось. Судя по всему, бонусы от щита маны подействовали и на нее, что не может не радовать. Получается с надетой броней Карика, частью сета миусов и моей выносливостью у меня сейчас не только полторы тысячи физической защиты, но и в десять раз больше щита маски, прикрывающего меня от любого урона в принципе. А еще я выяснил, что защита плоти включается при атаке именно того, от кого я ее активировал. Ну а так как Семин, на которого я все это время смотрел, сам не атаковал, вот и осталась эта способность не использованной.
        - Хватит!  - старик остановил своих последователей, и в его взгляде мелькнуло уже что-то вроде удовлетворения.  - Что ж, теперь я верю, что ты мог справиться с Ксардасом. Вот только постарайся запомнить, что если даже ты победил ученика, то не стоит связываться с учителем.
        И тут меня осенило. Ведь что было, например, с тем же Петровичем, получившим от Семина свое копье? Он узнал, как сделать не оружие само по себе, а его рецепт. Неужели и с Ксардасом было примерно то же самое? Только он догадался попросить для себя силу намного большего масштаба. Поэтому он раз за разом пытался провернуть почти одни и те же действия, оттуда же и его знание всех этих тайных ритуалов… Неужели один из сильнейших людей этого мира был всего лишь адептом сейчас приближающегося ко мне старика? Мне что, сейчас страшно? Как же он близко!
        - Впрочем, пожалуй, я склонен согласиться с твоим предложением,  - слова Семина в свете всего уже сказанного прозвучали довольно неожиданно, но я тут же воспользовался ими как поводом, чтобы отойти в сторону и уступить уже чуть было не наткнувшейся на меня процессии дорогу.  - Значит, ты решил попробовать стать повелителем магов? Что ж, я не буду мешать и посмотрю, что из этого получится.
        Тут старик зашелся хриплым кашляющим смехом, а я с каким-то недоверием смотрел, как значение «учения магии» резко подросло с десяти очков до тысячи. Да уж, вот тебе и отшельник из подземелий.

        Глава 13
        В кулак

        Отряд Семина уже скрылся из виду, когда я все-таки пошевелился. Сейчас все закончилось хорошо - я узнал кое-что новое, не взял на себя никаких обязательств и даже получил кое-какие плюшки - но больше так рисковать, пожалуй, не стоит. А еще я так и не могу решить, куда теперь отправлять Брюса. С одной стороны, было бы неплохо, несмотря на только что заключенную договоренность, проследить, где именно старик решит остановиться. А с другой - зачем мне это? Разве не лучше будет сыграть на опережение и, проследив путь зомби-Ильи, найти то место, где Семин выбрался на поверхность? Я, конечно, не его фанат, но что-то мне подсказывает, что в тех подземельях может быть немало секретов. Как минимум тайна уникальной метки разлома, о которой я раньше даже и не слышал…
        Продолжая размышлять над всем этим и остановившись в итоге на втором варианте, я вернулся в лагерь. Все еще распахнутые ворота и тишина - так странно смотреть на это место, когда рядом нет других людей. Ну да это не повод предаваться воспоминаниям. Лучше взять себя в руки и немного подготовиться: знания - страшная сила, особенно если не хранить их без дела, а использовать.
        Первым делом я осмотрел спальное подземелье и довольно улыбнулся. Как я и хотел, его довольно легко будет оформить в виде разных зон в соответствии со стихиями нашего отряда. А, как известно, чем качественнее разделено общество, тем проще им управлять, ну да это уже лирика. Вытащив из невидимого кармана кусок эленита, я вырезал на нем знак огня, отметив зону для наших огненных магов, потом наступил черед льда, воздуха, земли, пространства, дерева и «Свободной магии». Последнее (кстати, звучит вроде звучно и понятно), отмеченное, естественно, самым крупным камнем, было для моих последователей. Вернее, пока одного последователя, но, уверен, как только народ начнет выбираться за границу пятого уровня, особых проблем с этим не будет.
        Оглядев дело своих рук, я довольно улыбнулся. Конечно, эленит может навести новичков на путь зачарования, но вероятность этого не так уж и велика, а сделай я просто надписи на земле, вряд ли бы они кого-то смогли особо вдохновить. А так немного светящиеся в темноте красные камни выглядят очень таинственно - то, что надо. Была еще, правда, мысль использовать для этого дела мои кристаллы стихий. Вот только нет у меня ни одного пространственного, а забирать себе без подготовки Ирину, еще недавно пытавшуюся претендовать на общее лидерство в отряде, я не готов. Так что вариантов немного, а четко обозначить своих союзников, при этом не вызвав сопротивления у остальных и, наоборот, еще и разделив их, уж очень хочется.
        Теперь второй этап подготовки - доска с правами и обязанностями для желающих стать моими учениками. Конечно, эту надпись тоже можно было бы сделать красиво, но зачем наводить людей совпадением материалов на ненужные мысли. Здесь мне, пожалуй, хватит и простой бумажки, приколотой рядом с входом в спальный сектор, что я выделил для своих будущих последователей.
        Закончив с этими небольшими экспромтами, я уже начал думать, что еще тут можно подправить, как вдруг откуда-то из-за ворот до меня долетел гул людских голосов. Выглядываю наружу - как оказалось, это было не сразу под стеной, а где-то дальше еще за поворотом тропинки в самом лесу. Что ж, скорее всего, это свои, но будет лучше, если я прогуляюсь к ним навстречу и узнаю, что же там происходит. Естественно, на всякий случай надо будет активировать пелену тени и скрыться от обнаружения раньше времени.
        - И где этот лагерь? Ты уже второй раз занимаешься не пойми чем. Я ведь так и знала, что не стоит слушать эту малолетку!  - стервозный голос Ирины Мозговой я узнал сразу. Да уж, эта женщина точно не привыкла держать язык за зубами. Хотя, возможно, всем остальным удается оставаться в рамках приличия вовсе не из-за воспитания, а лишь благодаря ее такой крайней позиции.
        Было бы интересно, если окажется, что Ирина специально себя так ведет. Серьезно, мне кажется, если бы не боязнь оказаться с ней в одном лагере, уже как минимум два человека тоже бы высказали Алисе пару ласковых. Сейчас девушка бегала с одной стороны дороги на другую и выкрикивала мое имя. Я так понимаю, она не рассчитала расстояние, решила, что лагерь и для нее стал невидимым, и теперь, как может, пытается решить эту проблему. Вот только стоило хотя бы объяснить другим, что именно она делает. И не было бы всего этого напряжения.
        - Там невидимость. Она защищает от врагов. А Вася внутри. Он услышит и тогда увидит нас. А мы узнаем куда идти,  - девушка все-таки попыталась объясниться, вот только легче от этого никому не стало. Нет, лично я, зная, что девушка хочет сказать, ее понимаю. А вот остальные только стоят, растерянно хлопают глазами да злятся из-за всей этой неопределенности.
        - Лагерь чуть дальше, вы совсем немного не дошли,  - стоило мне выйти из тени и подать голос, как все тут же повернулись в мою сторону.
        Восторженный взгляд Алисы - вроде «смотрите, я же говорила». Почему-то выглядящий виноватым и пытающийся отступить за спину Лысого Андрей. Собственно, сам Лысый, картинно показывающий мне большой палец. Илья, гордо волокущий на себе мое фальшивое надгробие - кстати, своего-то у парня нет, и этот вопрос тоже надо будет решить… И, наверно, это все, кого я мог бы выделить. Все остальные взгляды были или откровенно негативные, или полностью нейтральные, но ничего, я их еще всех расшевелю.
        - Василий, почему ты не рассказал нам, что в окрестностях бродит зомби неизвестного уровня?  - неожиданно вместо нормального разговора Селин перешел на крик. Это что же его так перекосило? И, главное, так внезапно, я даже не сразу понял, о чем он.
        Только брошенный нашим лидером взгляд на Илью напомнил о его преследователе. Да уж, для меня это было просто послание, а для выслушавших историю людей - самая настоящая страшилка. Что ж, в будущем буду обязательно учитывать эту разницу в восприятии.
        - Предлагаю все-таки сначала пройти за стены и уже в безопасном месте продолжать разговор,  - и опять Рустам поспешил со своим наездом. Такое чувство, что привык к интригам где-то у себя на работе, когда любой вопрос можно было поднять практически в любое время, но тут так нельзя. Сначала жизнь и лишь потом власть - у новичков последовательность ценностей идет только таким образом.
        И вот мы уже выходим на открытое место, и все начинают восхищенно ахать. Еще и дня не прошло, а подарков от судьбы уже никто не ждал. Что ж, будет неплохо, если именно я в их сознании окажусь связан с изменением этой печальной традиции.
        - Настоящие стены, не то убожество, что вы собирали,  - первой опять успела отвесить комментарий именно Ирина. Все-таки хорошо, что я не стал ее заочно записывать сразу в свою команду.
        - И ворота! И башня! До нас теперь никакой зомби не доберется!  - а это Илья. Как ни странно, именно он в нашем отряде больше всех пышет позитивом. Может, потому что остальные еще не прошли через принятие своей возможной смерти, как он? Не как во время испытания перед попаданием в этот мир, когда ты вроде бы рискуешь жизнью, но ничего не понятно, а время летит с такой скоростью, что порой просто некогда это осознать. А, как Илья, около часа бродя в виде зомби и с каждой минутой, теряя остатки надежды, все больше убеждая себя, что ничего уже не будет по-старому. Полное отчаяние… Так что не удивительно, что сейчас он пытается радоваться каждому мгновению.
        - Вы еще внутри не видели,  - Алиса прямо светится гордостью, как будто именно она и построила это укрепление.  - Там, как я и говорила, есть столы, запас специй, еда и спальные норы.
        Хм, а я на все эти мелочи и внимание не обратил. Все-таки как же по-разному мы все смотрим на мир.
        - В норах тем более на голой земле спать нельзя - слишком холодно,  - неожиданно в разговор решил вступить Семшов, заставив всех вокруг почтительно понизить голос. Ого, а этот мужик уже успел каким-то образом завоевать доверие остальных членов отряда.  - Впрочем, под землей может быть какой-то подземный источник, который тут все прогревает. Или просто магия: учитывая наши способности, пожалуй, будет лучше не спешить с выводами.
        Хитрый тип: не сказал ничего конкретного, но при этом как будто застолбил за собой сразу несколько потенциальных открытий. Хотя идея насчет подземных источников, конечно, интересная. Аномалию с теплой землей в спальной пещере лично я никогда не рассматривал с точки зрения геологии. И опять на первое место выходит специфика мышления.
        - А почему мы всё видим? Алиса же говорила про невидимую защиту. Нет, стены и запасы - это, конечно, хорошо, но что если появятся хозяева всего этого? Что мы будем делать?  - а вот на этого парня я не обращал раньше внимания. Павел, маг огня, а заодно, если я правильно заметил показанные ему Рустамом жесты, еще и кое-чей подпевала. Насколько же все становится проще, если начать внимательнее смотреть на то, что происходит вокруг тебя.
        - Ты свой. Пока…  - выделяю голосом последнее слово, а парень-то уже и побледнел.  - Невидимость лагеря только для чужаков и монстров. При этом сильный враг может защитный купол разрушить, так что минимум один наблюдатель должен быть всегда. Но не думаю, что такие могут вот так сразу появиться. Поэтому вопрос с зомби в лесах и другими опасностями для нас пока становится неактуальным.
        Вот теперь все окончательно замолчали - то ли от моих слов, то ли от того, что мы наконец-то зашли внутрь нашего лагеря, и появилась возможность тут все осмотреть.
        - Павел,  - я решил ненадолго взять дело в свои руки.  - Раз ты задал этот вопрос, то и первым, пока мы не обустроимся, дежурить будешь именно ты. Забирайся на башню и в случае чего кричи. Пока купол активен, никто с той стороны тебя не услышит.
        Парень побледнел, но, к его чести, кивнул, соглашаясь.
        - Дальше,  - я поворачиваюсь к девушкам и указываю на трех, стоящих ближе всего.  - Поступаете в распоряжение Алисы, она покажет вам кухню. Через полтора часа ждем от вас сытный ужин для всего отряда. Понятно?
        - Да,  - в повисшей тишине бодро ответила моя ученица, и ее новые подчиненные тут же безропотно пошли за ней.
        - Рустам, может, дальше ты сам?  - увидев, как рядом все больше и больше закипает Селин, я не стал ждать взрыва и заговорил первый сам.  - Все-таки ты у нас лидер, и я, если что, не претендую.
        - Так уж и не претендуешь?  - его голос звучит насмешливо и гордо. Не может понять, что за игру я веду, и нервничает? Ничего, ему еще долго с этим жить, пусть привыкает.
        Пробегаю взглядом по толпе и неожиданно замечаю одну изменившуюся метку. Андрей Семин, он же Пиджак, обладатель контроля и метки огня, неожиданно сверкнул знаком бездны. Вот же черт, впрочем, вряд ли стоило ожидать, что тот же Лысый во время моего отсутствия будет сидеть без дела.
        - Объясняю,  - говорю громко, чтобы меня услышали все. Учитывая недавнее открытие, нет никакого смысла откладывать момент, когда я впервые во весь голос заявлю о своей новой программе.  - Есть отряд и есть его лидер. Но есть еще и магия, ваши стихии, что дают вам силы, и боги, без которых, как вы считаете, нельзя. Так вот это не так. Сейчас ни я, ни Алиса больше не являемся последователями Морфа! Но наша магия все равно с нами.
        Хорошо было бы дождаться, пока люди получает шестой уровень, и обработать каждого индивидуально. Но где же взять время? И как все же Лысый сумел обойти правило о запрете влияния на новичков и так быстро все провернул? Впрочем, я же тоже справился, и, пусть пока официальный счет один-один, считаю, что перспективы на будущее у меня все-таки получше.
        - Покажи им,  - наша команда поваров как раз показалась из подсобки, чтобы послушать мою речь.
        Алиса тут же поняла, что я имею в виду, и сначала покрылась щитом магии, а потом еще и запустила вверх поток пламени. Смотрелось, надо сказать, гораздо серьезнее, чем огненные вспышки, что народ демонстрировал до этого.
        - Итак, как я и сказал, наша магия с нами,  - продолжаю свою речь, и теперь меня слушают еще внимательнее, чем раньше. Хотя, казалось бы, куда там.  - Я получил знание, как это можно сделать, Алиса стала моим первым учеником. Но, главное, мы больше не зависим от тех, кто заставил нас переступать через себя для того, чтобы выжить.
        Может быть, и зря говорю немного образно, но народ вроде бы понимает. Интерес есть, и, как говорится, процесс пошел. Эх, мне бы еще имидж посолиднее, но увы - набор брони миусов пришлось снять, и даже местные доспехи не стоит надевать, дабы избежать вопросов «почему без наручей и шлема»…
        - Если кто-то захочет, то после получения вами шестого уровня я готов рассмотреть вашу кандидатуру в ученики. Полные условия прикрепил перед входом в жилую зону «Свободной магии»,  - заканчиваем и ждем вопросов, которые просто не могут не последовать после такого.
        - Что за свободная магия?  - спасибо Ирине, которая спросила именно то, что и было нужно. Не зря я на нее так рассчитывал, да и нужные слова в конце моей речи явно настроили ее на нужную волну.
        - Я же сказал, мы отказались от бога и теперь не зависим от его воли и капризов, поэтому в названии есть слово «свобода». Ну а магия - это наша новая суть и сила, и отказываться от нее мы не планируем,  - немного дразню ее, заодно еще раз проговаривая свои основные идеи.  - Или, если ты про разделение на зоны, то все спальное пространство оказалось заранее под них разбито в зависимости от, я так понимаю, тех стихий, что мы получили при появлении здесь.
        Не удержавшись, бросил взгляд на Лысого, который с улыбкой слушал про неожиданно введенные мной правила. Считает, что его это не коснется? Так вот зря - я уже придумал, как нанести удар по завербованному им адепту.
        - Зоны стихий, что мы получили при появлении, это понятно. Но откуда здесь зона отдельно под тебя?  - опять Ирина и опять в тему, и на этот раз без какой-либо моей помощи. Шикарнейшая женщина, может быть, зря я ее до этого недооценивал?
        - Все просто,  - улыбаюсь в ответ.  - Тот выбор, что сделал я или Алиса, он устраивает этот мир, что подтверждает наличие отдельных мест для его представителей. А вот для тех, кто выбрал для себя что-то противоестественное, отдельного места нет. И не будет!
        Резко подняв руку, я указываю на Андрея с его меткой бездны. Вокруг же у нас одни маги, думаю, что никому из них не составит труда просмотреть его характеристики и заметить изменения. Даже интересно, что будет дальше, но в идеале сейчас сделать бы свой ход Селину, а мне самому не хотелось бы в самом начале перегибать палку.

        Глава 14
        Разлом

        - Стоп!  - ну вот и славненько. Еще одного человека я правильно просчитал, решив, что Рустам уж второй-то раз за один день не даст устроить самосуд. И сейчас его крик очень вовремя оборвал начавший подниматься в толпе ропот.  - Мы уже все это обсуждали и решили, что каждый сам может выбирать себе бога.
        Обсуждали? Обидно, значит, я не до конца просчитал ситуацию - решил, что метку скрывают, но Лысый (тут не надо быть пророком, чтобы понять, чьих это рук дело) позаботился о своем подопечном заранее. Такое непривычное чувство, что столкнулся с противником, который играет на том же поле, что и я. Раньше за Дэвидом я такого не замечал, впрочем, в то время, когда мы общались, я сам был еще зеленым новичком и играл совсем в другой лиге…
        - Огонь, лед, бездна - какая разница, это все только источник силы и не более того. Каждый вправе сам выбирать то, что повысит его шансы на выживание,  - ну вот и сам Лысый вступил в разговор, заодно обозначая и свою программу. Значит, имеет значение только сила, а не ее цвет?
        Кстати, учитывая, что конфликт раздуть у меня так и не вышло, похоже, что гейс о противостоянии старым богам, висящий у каждого из новичков и на который я, если честно, рассчитывал, не затрагивает их самих. То есть против тех, кто уже тут живет, они с радостью выступят, а вот друг на друга это правило не распространяется. Жаль, но принципиально это ничего не меняет, а в том, что Лысый будет играть в свою игру, я и не сомневался никогда.
        - Полностью согласен!  - влезаю в разговор с самой обезоруживающей фразой в мире. На такое мало у кого найдется что возразить. Ну а теперь можно донести и то, что я на самом деле хочу сказать.  - Каждый имеет право выбрать свою силу. Кто-то оставит все как есть, кто-то сменит один поводок на другой, ну а кому-то хватит ума и силы воли начать жить самому по себе.
        - Мы помним, шестой уровень и правила в пещерах,  - ехидно протянула Ирина. Но почему мне при этом слышится интерес в ее словах?
        Впрочем, как бы там ни было, разговор на этом затих. Часть людей Рустам распределил по основным хозяйственным направлениям, а часть просто разбрелась по сторонам, осматривая новой лагерь. Я же потратил свободные секунды, чтобы подключиться к Брюсу и с разочарованием узнать, что он потерял след. Не знаю, как именно это произошло, но было такое чувство, что зомби, на которых я вышел во время своего первого разведывательного рейда, появились как будто прямо из воздуха. Магия? Не знаю, но, главное, теперь простых способов узнать, откуда вылез Семин, у меня нет. Впрочем, остались еще и сложные, которые можно совместить с работой на имидж. Конечно, надо бы еще и с Лысым пообщаться, он как раз подает сигнал, что хочет поговорить. Но сначала дела.
        - Илья,  - я позвал парня, который вместе с остальными как раз сгрузил мое фиктивное надгробие в пещеру-хранилище.  - Ты же сейчас без камня воскрешения? Понимаешь, чем это грозит?
        - Если я умру, то воскресну далеко от лагеря,  - он старается держаться бодро, но я-то слышу в его голосе страх. А еще боковым зрением замечаю, как к нам начинают прислушиваться сразу несколько человек. Это хорошо - чем больше внимания, тем быстрее все узнают о том, что я сейчас планирую сделать.
        - Я тебя спас, я несу за тебя ответственность. Так что хочу предложить тебе прямо сейчас дать предварительное согласие на ученичество, а я помогу тебе вернуть твое надгробие. Просто хотелось бы, чтобы ты понимал: каждую минуту, которую оно лежит где-то там без присмотра, его кто-то может разрушить…  - может быть, и зря я так нагнетаю. Вот только правдой мои слова от этой жесткости быть не перестают, да и сделка, как на нее ни взгляни, выглядит честно. Конечно, можно было бы и «бескорыстную» помощь предложить, так ведь не оценят, потом еще на шею будут пытаться сесть, да и сейчас я играю не лидера света, который мог бы позволить себе подобные глупости.
        Я уже представлял, что, выйдя на надгробье Ильи, я найду еще и проход в подземелья Семина, как вдруг ход моих мыслей прервал резкий голос.
        - А я помогу тебе без всяких обязательств. Лишнее это,  - Лысый! Ну, кто бы еще так мог вмешаться в мои планы и все испортить.
        Ладно, будем делать вид, что все хорошо. Явно-то против союзника мне не пойти.
        - Рустам,  - позвал я нашего лидера, все равно тут рядом уши греет.  - Мы тогда с Игорем попробуем вернуть надгробие Ильи. Справитесь же без нас?
        - Ночь близко,  - казалось, Селин думал о чем-то своем.  - Да, мы справимся. В темноте все равно выходить никуда пока не будем, еда и вода есть, график дежурств на стенах я организую.
        - Если кто-то рискнет, могу прихватить с собой одно надгробье,  - неожиданно предложил Лысый.  - В случае чего убьете этого человека, он нам все расскажет, и мы тем же самым способом сможем прийти на помощь.
        Даже интересно, кто решится взять на себя готовность умереть, пусть и ради других. И как Дэвид планирует возвращаться, учитывая, что ни у меня, ни у него надгробия не настоящие? Хотя… Если у него есть свое запасное - а это, скорее всего, так - то, думаю, он вполне мог оставить его в лагере. И что, он рассчитывает, что я поступлю так же? Не дождется - в случае опасности, какой бы она ни была, здесь-то, в начальной долине, с маской и своими навыками он и один справится… Впрочем, может быть, все это было лишь хитрым способом отсечь дополнительных желающих присоединиться к нам? Алиса вот явно хотела попросить взять ее с собой, но после слов Лысого сразу сбилась и замолчала. Хорошо сыграно.
        - Ну, нет - так ничего страшного. Не думаю, что мы вдвоем сможем помочь там, где не справитесь вы все, да еще с такими укреплениями,  - теперь я буду хорошим парнем, поднимающим боевой дух.
        А сейчас еще один важный штрих.
        - Илья, теперь внимательно слушай меня,  - парень, было видно, растерялся от всеобщего внимания, но быстро взял себя в руки. Что в этом мире радует, откровенные растяпы тут редкость.  - Сейчас я дам тебе книгу с огненным заклинанием, убираешь ее в невидимый карман, я покажу как, и я отправляю тебя к твоему надгробию.
        - То есть убьешь?  - бесспорно, мои слова заинтересовали многих с другой точки зрения, но сейчас они подождут, сначала дослушаю парня.  - А если камень уже разрушен?
        - Тогда ты умрешь навсегда,  - он и так это понимает, нет смысла смягчать.  - Но если нет, то ты подожжешь дерево, и я по этому сигналу смогу тебя найти и вывести к нам уже с надгробием. Если боишься, всегда можно отказаться и попробовать просидеть всю жизнь в лагере в надежде на чудо.
        - Что за книга с заклинанием?  - опять Ирина пытается вмешаться в разговор, но я ее даже не слушаю.
        - Илья, твое решение?  - сейчас тут начнется новый этап разборок, который я же сам и спровоцировал, и надо бы закончить со всеми делами до него.
        - Я согласен,  - быстро передаю парню заклинание, показываю, как его прятать и доставать, а потом только и остается, что дождаться его просьбы.  - Убивай…
        Проще было бы отрубить голову, но и коса в грудь тоже сойдет - подготовительный этап завершен. Отдаю приказ Брюсу, кружащему примерно в том районе, чтобы искал следы дыма от пожара, который должен устроить Илья, и поворачиваюсь к вновь собирающимся вокруг меня людям.
        - Вы спросили меня, что за книги заклинаний?  - с одной стороны, неплохо бы удержать их только у себя, вот только мы еще обязательно столкнемся с другими отрядами, правда всплывет, и закладывать под себя мину замедленного действия совершенно не хочется.  - Рискнув жизнью и найдя этот лагерь, мы нашли их, я забрал их себе. И!
        Последнее короткое слово пришлось практически прокричать, чтобы перекрыть поднявшийся ропот.
        - И,  - еще раз повторяю, возвращаясь обратно к размеренному и спокойному темпу,  - теперь я готов выделить по одному набору каждой из стихий. А дальше вы уже сами вправе распоряжаться ими, как вам угодно.
        Вот такая вот подстава для любого, кто попытается выстроить у нас в отряде свою вертикаль власти. Теперь тому же Селину придется делить один комплект между всеми поддерживающими его огненными магами, а, например, Ирина станет единоличной владелицей своей доли. Да и остальные одиночки смогут поднять головы. Плюс все еще обязательно подумают над тем, сколько книг я оставил себе. В общем, учитывая мои планы и то, что мне важно поддержать именно «стихийное» разделение, я сделал все, как надо. А теперь, чтобы избежать дальнейших разговоров, быстро раздаю комплекты заклинаний и иду в сторону выхода.
        - Мои книги,  - рядом тут же пристроился Лысый, напоминая о нашем уговоре. Как будто его можно так легко забыть.
        - Держи,  - передаю один отложенный набор. Он, конечно, использовать эти способности не сможет, но передать кому-то из своих будущих последователей - а они точно будут - почему нет.
        - Откуда знаешь, где он воскрес?  - наш то ли разговор, то ли допрос продолжился.
        - Тотем в том районе. Для того и дал книгу, чтобы новичок устроил пожар и зверь смог засечь место,  - сначала хотел придумать что-то вроде связи между учителем и учеником, но потом решил не умножать сущности. А тотем не такая уж и тайная технология: и у темных он был, и у Кирилла. Единственное, на чем не буду делать акцент, так это на том, что мой летает. Ведь пожар-то можно заметить и просто забравшись на какое-то дерево, правильно?
        - Понятно,  - кивнул каким-то своим мыслям Лысый и замолчал. Похоже, про мои подколки и даже про ситуацию со вскрытием метки бездны он спрашивать не планирует. Тоже считает, что другого от меня не и стоило ожидать?
        - Ты же знаешь, что через Андрея пытался выглядывать его бог?  - осторожно начинаю задавать интересующие меня вопросы. Но начать будет лучше с небольшого предупреждения, заодно и проверим, что Лысый об этом знает.  - Не опасно ли было такому ставить метку бездны?
        - Конечно, знаю,  - судя по всему, Дэвид доволен, что сумел меня удивить.  - Не сунься сюда этот Марон, я бы не смог воздействовать на его последователя. А так равновесие соблюдено.
        - И что, он даже не пытался вмешаться?  - почему-то кажется, что сейчас мне откроется что-то интересное.
        - Он только появился в этом мире, так что не ему тягаться с обладателем маски, способным, может, и не на равных, но наносить урон. И там, кто знает, чем все кончится, а такие твари очень любят свою жизнь. Так что забился этот божок обратно в свою нору, как почувствовал меня, и больше не показывал носа,  - очень интересно. Презрение Лысого, слабость новых богов и сила масок, которые, оказывается, отличаются как раз тем, что могут наносить вред даже таким созданиям. Узнать бы детали, но начну копать, и точно больше ничего мне не расскажут. Ни сейчас, ни потом. Тем более, судя по лицу Дэвида, мне сейчас будут что-то высказывать.
        - В любом случае мой риск был гораздо меньше того, что учудил ты!  - ну вот, началось.  - Это надо же было придумать - полностью отрывать человека от богов и завязывать на себя! Представляешь хоть, что с тобой сделают, когда узнают?
        - А что такого-то?  - если честно, я на самом деле не понимаю.  - У меня и раньше были ученики, и никаких проблем.
        Может быть, я чего-то важного не учел? Это, конечно, возможно, но будем надеяться, как и сказал бог обмана, до новичков-магов никому из старых покровителей этого мира не будет никакого особого дела. Хотя, конечно, целая новая сила… Странно, что ее так просто готовы игнорировать.
        - Так то ученики,  - такое чувство, что Лысый с трудом удержался от того, чтобы врезать мне в воспитательных целях.  - Видел я и дочь Лютовой, и твоих паладинов, там самые обычные метки, подвязанные под их способности. У кого-то как основные, у кого-то просто встроенные в сложную систему.
        Последние слова напомнили мне, что у Майи я видел сразу несколько меток, как будто в виде созвездия с центром, рассмотреть который мне тогда не хватило интеллекта. Но дело сейчас не в этом…
        - Так вот у Уткиной все по-другому,  - продолжил Лысый, каким-то невероятным образом добавив в свою речь рычащие нотки.  - Не могу пока понять, как ты это сделал, но ваша связь совсем не прочная, и, очевидно, даже до твоего бога ничего не доходит. Что уж говорить про всю стихию. В общем, учти: пусть между нами гейс, но прикрывать в такой ситуации я тебя не буду.
        Сначала у меня от описанной ситуации чуть приступ паники не начался, но потом, стоило подумать, зачем Лысый мне такое рассказывает, все стало на свои места. Он же просто пугает, чтобы я перенервничал, сдался и убежал к нему под крыло. Даже чуть ли не прямым текстом намекает. А раз так, то верить всему рассказанному однозначно не стоит. Хотя и правда там точно есть - надо только постараться вычленить факты и в дальнейшем уже работать именно с ними. Итак, похоже, возможность отказаться от ученичества, заложенная мной для популяризации этой идеи, оказалась с двойным дном. То, что бог обмана ничего в итоге от сделки не получит, не страшно, он сам заранее от всего отказался. Такое чувство, как будто предугадывал подобное развитие. А вот механизм, где энергия от последователей идет сначала богам, потом их пантеонам-стихиям - это что-то новенькое. Про эту сторону связи между людьми и богами я еще не слышал.
        - Учту,  - в итоге на всю речь Лысого я ответил одним-единственным словом, а потом прибавил шагу.
        Мечник тут же как ни в чем ни бывало последовал за мной - такое чувство, он даже рад, что не удалось меня так просто сломать. Что же он задумал? Прокручивая в голове эти мысли, я на мгновение подключился к Брюсу - костер у чересчур усердного Ильи, как оказалось, уже превратился в самый настоящий пожар, и сейчас маг дерева, отчаявшись его локализовать, пытался спрятаться в яме и от него, и заодно от приближающихся к пламени со всех сторон монстров.
        Да уж, зверье тут точно неправильное. У нас на Земле они от пожаров бегут, а тут, наоборот, собираются. Но не это главное. Похоже, Илья, сам того не понимая, нашел мою главную цель на эту экспедицию - разлом, из которого вылез на поверхность Семин.

        Глава 15
        Лабиринт

        - Чувствуешь, пахнет горелым?  - вопрос Лысого показал то, что я и так уже знал. Мы почти дошли до убежища Ильи, а заодно и лесного пожара с безумством местных обитателей.
        - А еще эта живность. Твой тотем не видит, сюда случайно пара боссов не идет?  - увидев мой кивок, Дэвид задал еще один вопрос и тут же ленивым взмахом своего временного меча располовинил огромного волка, бросившегося на нас из кустов.
        Да уж, обычные монстры для обладателя маски не помеха. Единственные, кто в местном зоопарке могли бы нанести нам урон - это боссы, но они пока не спешили показываться. А вот мелочи становилось все больше и больше. И я все это время пытался понять, что же ее так притягивает в это место. И вот, наконец, очередная картинка от Брюса прояснила ситуацию. Скелеты, зомби, колония каких-то слизняков, первые добравшиеся до места, принялись один за другим прыгать прямо в пламя костра. Получается, они просто борются с пожаром?
        Хотя слово «просто» тут, наверно, лишнее - мы не так-то и долго сюда добирались, но даже за это небольшое время пламя успело существенно разрастись, поглощая все больше и больше пространства. А про ужас лесных пожаров я помню еще со старой Земли. Десятки и сотни выгоревших гектаров… А к чему бы это могло привести тут, если бы не эти пожарные-камикадзе? Не знаю, что за инстинкт гнал их вперед, но дикие монстры тушили пламя своими собственными телами, спасая от огромных неприятностей все близлежащие лагеря людей.
        - Вылезай,  - мы как раз завершили обход эпицентра всего этого действа, и я протянул руку, помогая Илье с его все-таки найденным надгробием выбраться на поверхность из его ямы-убежища. Что ж, уровень у него не подрос, значит, будем знать, что прокачаться на таких вот рукотворных катаклизмах не получится. А жаль, было бы удобно: развел пламя, спрячься получше и считай опыт…
        - Что-то, мне кажется, у нас становится все больше и больше гостей,  - Лысый расправился с кадавром, вырулившим из-за поваленных им же деревьев, и задумался.  - Похоже, с пожаром они разобрались и теперь инстинкты гонят их к первоисточнику.
        Вполне логичный вывод из происходящего, не поспоришь. Похоже, у моей идеи с сигнальным костром гораздо больше последствий, чем я даже мог предположить.
        - Проводишь Илью до лагеря?  - я пристально смотрю на Дэвида, полностью игнорируя встревоженно переводящего между нами взгляд мага дерева.
        - Это будет забавно,  - Лысый немного тянул слова.  - Думаю, после такого пожара местные обитатели устроят нам осаду на ближайшие пару ночей. Самое то, чтобы поднять уровни и решить все проблемы… И ты оставляешь все это мне?
        Слава спасителя одного из новичков, предупреждение о грозящей опасности, возможность влиять на умы в переломный момент и без сопротивления кого-то знающего - как будто я не понимаю, от чего отказываюсь.
        - Да. Уверен, что люди меня услышали, и даже без наглядного примера найдутся те, кто захочет пойти под мою руку,  - это тоже правда. Но, как всегда, не вся.
        - Если ты думаешь, что в этих подземельях может быть что-то интересное,  - Дэвид указал рукой на лаз, из которого мы вытащили спасенного мага дерева,  - то зря. Я не раз проверял - стоит спуститься вниз, и через пять минут по твою душу является огромный динозавр. Не знаю, как он так быстро передвигается, не знаю, насколько он силен, но даже с маской мне было с ним не справиться. Все еще хочешь туда?
        Как и следовало ожидать, Дэвид легко понял, куда именно я хочу направиться. Но вот последовавшая за этим откровенность, да еще и признание собственной слабости - это было неожиданно. Или он знает что-то еще, но не хочет прямо об этом говорить? Впрочем, в любом случае я и так очень скоро во всем разберусь и сам. Ну а беспокоиться о динозавре вообще нет повода. Учитывая, что Семин выбрался на поверхность, не думаю, что его зверушка до сих пор бродит где-то внизу.
        - Я попробую,  - чуть даже «спасибо за предупреждение» не добавил. Но это было бы уже совсем лишним.
        - Твое дело,  - и, резко развернувшись, Лысый подхватил Илью за руку и двинулся в сторону нашего лагеря.
        Почему-то чувствую себя последней сволочью, и даже нет удовлетворения от того, что получилось так легко избавиться от ненужного хвоста. Надо будет потом проанализировать эти свои чувства, а то уже в который раз замечаю, что позволяю себе уж слишком много эмоций. Но пока лучше по-быстрому сделать то, зачем я сюда пришел. Спрыгиваю в яму и, быстро расширив проход и избавившись от загораживающих дорогу камней, пробираюсь дальше. Какое-то время меня вел вперед узкий извилистый лаз, а потом в конце туннеля появилось широкое черное пятно. Выход в какую-то пещеру покрупнее.
        Решив не спешить, я вышел из невидимости, которую до этого постоянно поддерживал, и выдержал пятиминутную паузу. Именно столько же, говорил Лысый, нужно местному хранителю, чтобы добраться до нарушителя. И, раз ко мне никто так и не пришел, значит, я был изначально прав, решив, что Семин со своим ручным монстром и был тем, кто разбирался со всеми, попавшими под землю. Что ж, тогда вперед.
        Добравшись до конца лаза, я выглянул наружу и ничего не увидел. Лишь непроглядная темень впереди и две моментально теряющиеся из вида тропинки, уходящие влево и вправо от меня. Да, изначально этот аспект перемещения во тьме я не предусмотрел, вернее, решил, что в случае чего мне хватит света и от потока пламени. Но в процессе движения в невидимости я сделал неожиданное, но от этого не менее приятное открытие - как оказалось, переходя в тень, я могу видеть, пусть и как будто через черно-белый фильтр, намного дальше. Вот и сейчас, использовав пелену, я словно раздвинул границы окружающего меня пространства.
        Как оказалось, я стоял на вершине огромнейшего кратера, не меньше пары километров в диаметре, и вниз уходила лишь только узкая полоска прижимающейся к краю тропки. Хорошо, что я не боюсь высоты, а то у кого-то другого тут вполне мог бы случиться и приступ паники. Но больше ничего хорошего, к сожалению, отметить нельзя. Ни каких-либо монстров, ни сокровищ тут не было - ну, насколько я могу видеть, а это, вроде, сейчас у меня получается неплохо. Правда, рядом есть еще один лаз - чуть выше я заметил очередной туннель, ведущий куда-то в глубь скалы.
        Что ж, исследовать вживую местные красоты я еще успею, а сначала лучше проверю то, о чем мне пока еще ничего не известно. И опять передвижение по чем-то похожему на предыдущий туннелю, который в итоге закончился выходом в точно такой же котлован. Вернее, сначала я даже решил, что просто вернулся обратно, но потом, присмотревшись, понял, что есть и отличия. Во-первых, переходов, судя по всему, ведущих к еще таким же огромным провалам, оказалось не один, а целых три. Что сразу заставило задуматься, кто и, главное, зачем мог устроить тут такие масштабные раскопки, а потом еще и скрыть все это. Во-вторых, чуть ниже невооруженным взглядом можно было заметить пещеру с красными светящимися узорами на стенах. А таких залежей эленита до этого я точно не видел! И, в-третьих, в самом низу провала тускло-синим светом призывно сиял какой-то столб.
        Сначала я подумал, что это тот самый монолит гейсов, где я получил свою способность отличать правду от лжи. Но потом понял, что вряд ли бы Семин просто так бросил вещь, которая обеспечила ему власть над столькими людьми. Тем не менее, разобраться, что это такое, естественно, было нужно, и я принялся спускаться вниз, просто спрыгивая с одного яруса тропинки на тот, что пониже. Таким образом получалось гораздо быстрее, чем бродить по бесконечным переходам, поэтому своей цели я достиг довольно быстро. Вот только подходить сразу к такой потенциально опасной штуке точно не стоит.
        На первых порах я долгое время старался выдерживать дистанцию, пытаясь при помощи взора, повышая его до самого доступного мне максимума, разглядеть хоть что-то. Но, увы - по-прежнему ничего, лишь трехгранный столб высотой три метра, как будто покрытый светло-синим маревом. Понемногу приближаясь, я уже хотел было попробовать проверить, как эта таинственная конструкция отреагирует, например, на попадание камнем. Но именно в этот момент я, похоже, преодолел минимально необходимое расстояние для активации этого артефакта.
        Вы открыли мегалит доступа к Разлому
        За отсутствием активных проходов в вашем секторе, ваш мегалит получает статус основного
        Доступна уникальная возможность получить метку «Проклятого хранителя»
        В случае отказа от метки монолит будет переведен в активное положение через 6:21:12
        Как интересно. Значит, мегалит Разлома. С одной стороны, все слова понятны. Первое - это сооружение из каменных глыб, что я и вижу перед собой. Стоило присмотреться, и стало понятно, что это не одиночный камень, а с десяток более мелких, просто очень плотно лежащих друг на друге. Ну а второе - это название той уникальной метки, что я видел у Семина. И что-то мне подсказывает, что именно этот ушлый старик и был предыдущим «проклятым хранителем». И что это мне дает? С одной стороны, Семин силен, и было бы неплохо узнать ключ к его силе. С другой - не просто же так в названии есть слово «проклятье», а сам старый кукловод не выбирался на поверхность до недавнего времени. Я почти уверен, что тут наверняка есть какие-то ограничения, а значит, было бы разумнее отказаться от такого предложения и вместо этого посмотреть, что же произойдет через шесть часов. Кстати, если предположить, что отсчет таймера начался с двенадцати (все-таки более-менее круглое число), то примерно тогда Семин и выбрался на поверхность - как раз во время атаки на Илью. Так что вот еще один аргумент в пользу моей теории.
        Окончательно убедив себя, что сейчас лучше не рисковать, я решил провести выпавшее мне свободное время с пользой. Час ушел на экспедицию в красную пещеру и пополнение моих запасов эленита. Четыре часа я потратил на сон, наконец-то избавившись от давящего чувства усталости. Ну а оставшиеся минуты ушли на подготовку точки возврата - не знаю, как именно будет работать мегалит, но отложенный в один из найденных мной отнорков теневой камень возрождения, уверен, в случае чего окажется крайне полезным козырем.
        Что ж, таймер как раз начал последний отсчет, а я еще раз решил провести инвентаризацию своих возможностей. Коса в руке, все заклинания просмотрены еще раз и готовы к использованию, ватки с зельями в носу и запасные в кармане, теневая трава и очки улучшенного обмана, после полуночи поднявшегося до шестого уровня - на крайний случай.
        Монолит активирован
        Желаете пройти в Разлом?
        Вам не хватает навыков, невозможно создание путеводной тропы
        Не хватает навыков? В памяти тут же всплыла Ирина, которая у нас вроде как маг пространства - интересно, а с ней это условие может поменяться? Ну да это все в будущем, а пока, раз я уже заранее был готов к чему-то подобному и даже обеспечил себе возможность для возвращения, то пора отправляться.
        Пройти
        Камень начал светиться немного ярче, а потом нижняя его часть распалась на две половины и раздвинулась в стороны, открывая проход в неизвестность. Черт, почему-то думал, что меня перенесет куда-то дальше без моего личного участия. А вот так вот самому шагнуть, по сути, в никуда - это гораздо сложнее. Впрочем, в этом мире у меня всегда есть шанс начать сначала, так что хватит дрожать… от холода. Как будто неожиданно засквозивший из портала холодный ветерок мог привести к подобному эффекту…
        - Поехали,  - я сделал шаг вперед, а потом появилось ощущение, что я на мгновение нырнул в воду, почему-то и не подумавшую меня намочить, и, пройдя сквозь нее, оказался в совершенно другом месте.
        Скалистая тропа, висящая над бездной, пересечения с другими такими же каменными дорогами или просто обрывы в зияющую под ногами бездну. Молочный туман, размывающий все уже метров за двадцать от меня… Итак, что же это за лабиринт? Куда он ведет? И, наверно, для меня самый важный вопрос - сколько еще людей знает об этом месте? Неожиданно мои мысли прервало легкое цоканье когтей о гранит, я тут же поспешил укрыться в невидимость, вот только было непонятно, откуда идет этот звук. Казалось, что он доносится чуть ли не со всех сторон: и спереди, и сзади, и снизу. Точно - снизу!
        Стоило мне осознать последнюю мысль, как я тут же на всякий случай отпрыгнул назад - и вовремя. На том месте, где я еще недавно стоял, оказался выпрыгнувший с обратной стороны тропинки муравей-переросток. Похоже, все это время он шел по ней вниз головой и ведь почти сумел застать меня врасплох. Вот только как он заметил меня сквозь невидимость? Она тут не работает? Да, вроде как, нет - сейчас же он стоит на месте и как будто прислушивается к чему-то своими антеннами-щупами. Кстати, а уж не так ли он меня и заметил, по звуку? Впрочем, сейчас есть дело поважнее, которое надо было сделать сразу, как только я столкнулся с этой тварью. Взор!
        Корг-изгой, уровень 600
        Дефектная особь, изгнанная из Роя за свою слабость
        Существо Разлома
        Класс: редкое
        Жизни - 600 000 000
        Атака - 6 000
        Защита - 3 000
        Магическая защита - 3 000
        Навыки - разлом, укус, тьма, бездна
        Скорость - 5 (крейсерская), 20 (рывок)
        Неплохо так, да? Одиночное существо (как тут написано, «дефектное»), и при этом по своим параметрам в чем-то даже превосходит ту же Королеву сквогглов. И что характерно, я впервые встречаю такую мощную защиту не только от физических атак, но и от магии. В разы больше, чем у тех, с кем я сталкивался до этого. Получается, даже будь у меня желание перевести все в ближний бой - ничего бы не вышло. Мне не набрать комбо, не пробивая защиту, а значит, и не довести урон хоть до сколько-либо приемлемого уровня. А эта тварь еще и очень быстрая, об этом говорят и цифры в графе «скорость», и совершенный ею до этого прыжок. Так что стоит мне неудачно пошевелиться, издать хоть малейший звук, и со мной будет покончено. И ведь, что самое обидное, еще и до того, как я хоть немного разберусь в том, что это за место.
        Впрочем, рано опускать руки! У меня еще есть моя маска, а значит, и шансы выбраться из этой передряги. Оружие, которого опасаются даже боги - надеюсь, оно меня не разочарует. Все-таки первая серьезная схватка после открытия этой способности…

        Глава 16
        Сет

        Прежде чем переходить к активным действиям, я дождался, пока пройдут десять секунд с момента появления монстра, и у меня активируются защиты разума и плоти. А вот теперь можно и проверить, на что я способен.
        Аура тьмы
        Я использовал атакующую способность маски и с надеждой принялся ждать первого результата. Прошло десять секунд.
        Вы повесили на корга-изгоя снижение скорости
        Проклятье первого уровня, обычное
        Снижается скорость перемещения на 10%
        Длительность 1 час
        А вот и первое проклятье, и, главное, случилось то, на что я в тайне и рассчитывал. Проклятья, навешенные при помощи маски, прекрасно работали, несмотря на превосходство стихий, при котором в обычных обстоятельствах мне никогда не поразить цель редкого уровня. Так что теперь еще посмотрим, чья возьмет. Конечно, снижение скорости - это мелочь, но я, с учетом отката, буду вешать таких по три штуки каждую минуту, это сто восемьдесят в час. А там, может быть, и найдется что-то, способное повысить мои шансы на победу.
        За следующие пару минут я успел повесить на этого корга-муравья еще и яд, снижение магической защиты и ослабление выносливости. Последнее так за каждую единицу, как оказалось, складывающихся друг с другом проклятий, уменьшало максимум жизней моего противника на целый миллион. Правда, вот дальше все пошло не по плану. Сначала корг просто-напросто развернулся и собрался уйти куда-нибудь подальше от такого негостеприимного места. Но это я еще был готов пережить - показавшись ему на глаза да запустив облако смерти, получилось молниеносно заставить его передумать. Дальше надо было только увернуться от последовавшей тут же ответной атаки и снова уйти в невидимость. Вот только мне не хватило опыта. Сначала я пропустил рывок, поле маски оказалось моментально пробито, и лишь защита плоти, позволившая мне выскочить из своего раздавленного тела, дала возможность продолжить бой.
        И ведь на этом неприятности не закончились. Стоило мне только уйти обратно в тень и затаиться, как следующим прошедшим проклятьем оказался ужас. И корг, с которого я уже успел помечтать вытащить что-то ценное, рванул в сторону, а потом просто-напросто сорвался вниз. Не знаю, разбился ли он - лично я за ним пока точно не собираюсь - но в итоге я не получил ничего. Ни сокровищ, ни опыта. Вернее, последнего было-то как раз более чем достаточно: если считать опытом обычные знания, а не то, что приближает к новым уровням.
        Обидно! Я так расстроился, что чуть не пропустил новую неожиданную атаку. Оказалось, что пока я сражался с первым противником, ко мне подкрался еще один корг. И вот теперь, увидев, что его собрат отказался от своей добычи, решил воспользоваться моей нежной тушкой самостоятельно. Только, к его сожалению, я был еще в своеобразном боевом трансе. Боковым зрением почувствовав атаку, дальше я действовал просто на автомате. Вложить выносливость в летящего на меня врага - естественно, с его уровнем магической защиты это не помогло, но зато я смог активировать неуязвимость. Десять секунд - этого достаточно, чтобы пережить пару ударов, но не больше… Хорошо, что я и не думал на этом останавливаться. «Скользкое дитя» себе под ноги, и вот мы уже вместе с коргом, пытающимся пробить мою защиту, скользим в сторону края. Я даже успел заметить, как он прекратил атаковать и попытался остановиться, вот только, учитывая его инерцию, даже всего лишь улучшенного зелья хватило, чтобы свести к нулю все его попытки. Так мы вдвоем и пролетели до самого обрыва, после чего корг вслед за собратом полетел вниз, ну а себя я
успел подхватить вовремя выращенной хищной лозой. Конечно, она была придумана немного не для этого, но лично мне сейчас наплевать на такие условности.
        Да уж, вот тебе и сходил за хлебушком, в смысле прогулялся по Разлому. Прошло совсем немного времени, а я уже несколько раз чуть не умер, выжив пусть и не случайно, но, скорее, вопреки логике событий. И раз уж мне хотелось бы продолжить свое путешествие живым и желательно успешным, надо менять стратегию.
        Свешиваться на качающейся лиане над бездонной пропастью - притом лиане, которую ты сам можешь порвать неосторожным движением - это крайне сомнительное удовольствие. Но, учитывая, что местные обитатели, как оказалось, предпочитают передвигаться по нижней части этих гранитных висящих в воздухе дорожек, то другого способа заметить неожиданных гостей заранее у меня просто нет.
        И да, мои мучения оказались не напрасны: не прошло и десяти минут, как очередного шестиногого гостя я заметил первым. В итоге его первая атака не стала для меня неожиданностью, а еще у меня получилось развернуть его морду в сторону небольшого каменного завала, замеченного заранее на одном из перекрестков. Прекрасно, теперь даже если с проклятий опять пройдет ужас, мой противник никуда не денется. Вот кто бы знал, что от такого простого заклинания может быть столько проблем? А без ауры тьмы и, соответственно, шанса случайно его сколдовать я обходиться не собираюсь: возможность замедлить да понизить различные защиты дорогого стоит.
        Прошло еще полчаса, и я снял у все еще торчащего в тупичке корга уже три четверти жизней. Тут сработало сразу несколько факторов. Во-первых, магические криты с облака смерти, во-вторых, усиленный урон от эпического заклинания по более слабому по классу противнику, в-третьих, повышенная сила атаки за счет модификаторов интеллекта, ну и, наконец, существенную роль сыграли мои проклятья. К сожалению, как оказалось, понижающие проценты не складывались, а отнимались каждый раз от текущих значений защиты противника. Так что опустить показатели моего врага до нуля у меня бы никогда не получилось, но и так после того, как было накоплено больше десятка ослаблений, значение магической защиты опустилось ниже тысячи. И это мне еще постоянно приходилось выжидать момент, чтобы корг смотрел именно в нужную мне сторону. А то было бы обидно, если бы в итоге все мои усилия оказались напрасными, и этот тоже отправился бы в полет. Хорошо, что хоть убегать он не пытался: видимо, постоянные атаки заставляли его крутиться на месте в поисках обидчика, что было мне только на руку.
        Вы убили корга-изгоя
        Ваш уровень повышен до 89
        Опыта мне досталось не то чтобы много, но на уровень хватило, и самое главное, конечно, было не в этом. Как я втайне и мечтал, прямо посреди медленно расплывающейся в виде лужи черной слизи, в которую превратилась мертвая тварь, показалась блестящая рукоятка. Это же меч! Причем в отличие от всего оружия, что я видел до этого - ну, разве что кроме копья Петровича - он светился.
        Меч Сьюзен Кроули
        Оружие, насыщенное силой Разлома
        Класс: редкий
        Урон: 1500 -2000 (по разным типам брони)
        Ограничения: сила 700
        Только я смирился с необычным внешним видом, как тут же новая неожиданность. Цифры урона - о таких я не слышал даже касательно легендарных мечей в Находке. Требования, конечно, тоже внушают, но это только для меня. Уверен, для обладателей легендарных меток, а то и эпических, делающих упор на силу, никаких проблем это ограничение не составит. Все-таки не зря я сюда залез. Раз, и сразу же такая удача.
        С легким благоговением спрятав только что добытый меч в невидимый карман, я так же аккуратно, как и до этого, двинулся вперед. В душе при этом появилось странное чувство: мне нестерпимо хотелось узнать, что же еще тут можно добыть. И, главное, может быть, мне повезет, и выпадет оружие и для мага? Стараясь не отвлекаться на то и дело мелькающие перед глазами образы, я тем не менее чуть не пропустил следующего корга. Но, к счастью, все сложилось в мою пользу. А раз заметив этого муравья, я теперь уже знаю, что делать.
        На этот раз я даже рискнул дважды показаться своему противнику на глаза, заодно попробовав оценить, что представляют собой его атаки. Ну, укус я уже видел и ранее, хотя в прошлый раз, когда эта тварюга до меня добралась, кусать ей даже не потребовалось, хватило одной падающей с высоты массы. Разлом оказался атакой, по визуальным эффектам похожей на то, чем в меня запустили ученики Семина. Кстати, опять меня выручила только защита плоти - учитывая опять пробитое сопротивление урону от маски (между прочим, со щитом маны), броня и жизни вряд ли спасли бы меня от отправки к надгробию.
        В следующий раз я решился выйти из пелены тени только когда моя защита обновилась. И на этот раз получилось оценить в деле две другие атаки обрадовавшегося моему появлению монстра. Бездна и тьма были чем-то вроде полей, которые корг призывал у меня прямо под ногами, и стоило задержаться в этой зоне, как первое с огромной скоростью начинало высасывать из меня очки параметров, а второе вешало различные ослабления, чуть не оставив валяться на земле без движения. Хорошо, что я быстро сообразил, что к чему, и успел отпрыгнуть в сторону.
        В общем, больше на эксперименты я не отваживался, решив без лишнего риска довести это сражение до конца. И опять, стоило твари лишиться последних жизней и растечься по земле, как я увидел блеск нового артефактного оружия. На этот раз у меня в руках оказался лук. У него в требованиях было прописано уже не только семьсот силы, но еще и столько же ловкости. Правда, и урон был выше - целых четыре тысячи. Даже представить боюсь, насколько можно усилить свою атаку, используя комбо и другие воинские приемы с таким оружием. И, главное, какие неприятности после всего этого будут меня ждать - ведь не могут же такие события пройти просто так, без компенсации.
        Внутри ненадолго проснулось желание все бросить, сбежать и вернуться, лишь став гораздо сильнее, чем я есть сейчас. Иррациональный страх того, что я могу лишиться всего добытого, боролся с желанием пополнить свои сокровища еще и еще раз. Как минимум пока не получу магическое оружие… Мысли резко прервались, когда из-за скрывающего окрестности тумана показался очередной корг. Только этот, в отличие от своих предыдущих собратьев, шел по верхней части каменной тропы. И уже одна лишь подобная уверенность в себе говорила о его определенной уникальности. Когда же я сблизился с ним и увидел характеристики, то отличия стали еще заметнее. В четыре раза больше жизней и атаки, в два раза больше защиты, из способностей совершенно неожиданно добавился свет… Не знаю, что бы это могло значить, но попробовать расправиться и с этой тушей я просто обязан.
        Вот только стоило мне начать крутить уже привычную карусель моих заклинаний, как корг неожиданно вскинул голову, и над ним словно взорвалась световая гранта.
        Вспышка света
        Все негативные эффекты с цели сняты и не могут быть использованы 30 секунд
        Все позитивные эффекты с вас сняты и не могут быть использованы 30 секунд
        Вот же черт. Получается, мне не только теперь ничего не сделать этому быстро приближающемуся шестилапу, но и самому не спрятаться. Конец? Лишившись, пусть и временно, половины своего арсенала, вероятность скрыться бегом или хотя бы выиграть время я даже не рассматривал - не успеть. Разве что аркобалено… Вот только до использования своей главной обманной способности я так и не дошел.
        Как-то незаметно сначала из-за спины прущего на меня корга выскочили два его собрата-изгоя, а потом человек. Человек? Выходит, я не один, кто смог открыть проход в это место. Прикидывая, не получится ли использовать эту троицу для отвлечения внимания, я не сразу понял, что произошло. Незнакомец взмахнул мечом и за один удар отсек голову одному из мелких коргов. Монстру с сотнями миллионов жизней! Я сначала подумал, что, возможно, это был какой-то подранок, но тут покатилась голова и второго. А этот-то точно - я проверил - был полностью цел и здоров. Теперь уже крупный корг взревел и отвернулся от меня, приготовившись к серьезной схватке, но, судя по всему, шансов у него было немного.
        Я так и не смог понять, что именно делал этот человек, но он умудрялся отсекать конечности у корга одну за другой. Потом пришел черед усиков - монстр попытался ответить, активировав поля бездны и тьмы, но его противник только хлопнул в ладони, и те растаяли без следа. А вслед за этой неудавшейся контратакой последовал очередной выпад, завершившийся мечом, пронзившим глазницу, и дыркой в задней стенке черепа твари.
        - Trash,  - молодой мужчина лет тридцати, теперь я смог получше его рассмотреть, недовольно пнул выпавший из корга посох.
        Он уже начал поворачиваться ко мне, а я все не мог отвести взгляд от разбрасывающей искры палки.
        Посох Алекса Блэка
        Оружие, насыщенное силой Разлома
        Класс: эпик
        Урон: 300
        Усиливает силу заклинаний в 10 раз
        Снимает ограничения с высших огненных способностей
        Ограничения: интеллект 1200
        И это незнакомец назвал мусором? Да, я не очень хорошо знаю иностранные языки, но это слово после просмотра сериалов с не самым качественным переводом у меня на слуху. Вот только для дальнейших переговоров было бы хорошо, если бы этот парень знал еще и русский. Иначе я вряд ли смогу хоть что-то полезное от него узнать. Если, конечно, он еще станет со мной общаться.
        - Василий, представился я.  - Давай меняться.
        Вряд ли, конечно, это самый важный на текущий момент вопрос. Но до серьезных тем мы еще дойдем, а пока хотелось бы прояснить судьбу этого посоха. Пусть он вроде бы как и не нужен этому незнакомцу, но просто так подбирать его явно не стоит. Хоть и очень хочется.
        - Trash,  - он опять повторил свою оценку, на этот раз смотря на протянутый ему лук. Да что с ним не так? Неужели он настолько силен, что такие немыслимые для меня параметры кажутся ему ненужной мелочью?  - Too high requirements.
        И вот опять повезло. На этот раз я угадал смысл сказанного, скорее, по мимике и жестам, но то, что для этого человека почему-то кажутся слишком высокими требования к оружию, вроде бы уяснил. Хотя странно - учитывая только что им показанное, должно быть, скорее, наоборот.
        - My name is Seth. Where are you from? Doln or…  - он начал что-то быстро лепетать, а я из всего потока смог вычленить лишь его имя. Сет.
        Вот только это уже было не важно - я был готов. Ровно десять секунд назад я использовал единство магии и сбросил откат ментальной защиты. Сейчас же она активировалась, и я тут же вложился во взор, пытаясь понять, кто же передо мной находится…
        Сет Маури - человеческое имя, уже важное открытие. Но самое главное было дальше - среди множества пустых строчек со скрытой информацией я смог увидеть его характеристики. И главным тут было не их значение (до него я как раз так и не смог добраться), а их количество. Сила, ловкость, выносливость, интеллект, мудрость, контроль, скорость, точность, критическая атака, наблюдательность… Еще недавно я считал, что в этом плане выделяются только новички-маги. Как же я ошибался…

        Глава 17
        Целый мир

        - Значит, ты знаешь только русский,  - я даже не успел понять, как человек, который до этого не демонстрировал и намеков на понимание моей речи, неожиданно заговорил даже без акцента.  - Да еще и проклятье на руке висит.
        А дальше, пусть я и не понимаю причину поступков этого незнакомца, но движение мечом в свою сторону пропустить довольно сложно. Правда, среагировать должным образом я все равно не успел, но и Сет явно не ожидал, что после его явно не простого удара я возьму и выпрыгну из своего старого тела.
        - Да постой ты!  - странно, в его голосе я слышу злость и раздражение, но агрессии нет ни капли. Может быть, не стоит спешить с выводами? Тем более, как именно я буду «спешить» я еще не решил. Впрочем, как бы там ни было, расстояние между нами все равно лучше держать побольше.
        - Откуда ты знаешь русский?  - у меня просто море вопросов, но лучше начать с самого безопасного.
        - Обычное «Знание языков»,  - Сет как будто даже удивился.  - Пятьдесят мудрости и пятьдесят наблюдательности.
        Одна фраза, а моя привычная картина мира тут же получает серьезную такую трещину. Получается, набрав сколько-то в разных параметрах, можно активировать дополнительные навыки? Но почему тогда по нашу сторону Разлома никто об этом не знает? Или есть какие-то дополнительные условия… Еще больше хочется разговорить этого типа, а значит, еще больше причин самому болтать как можно меньше.
        - Дай мне твою руку,  - удивление в голосе Сета сменила настойчивость.  - Надо срочно избавиться от зараженной плоти. Проклятье из Серых пределов, оно уже почти активировалось. И ты что, вообще не пользуешься взором? Не проверяешь себя? И чему только твои наставники тебя учат! Хотя ты же из первого поколения. У ваших всегда крыша немного не на месте.
        Ну вот, не зря молчал. Опять море информации, которую теперь нужно постараться разложить по полочкам. Для начала, он хотел не убить меня, а всего лишь отрубить левую кисть, на которой, по его мнению, каким-то образом оказалось проклятье. И, учитывая использованное потом определение «Серые пределы», мне почему-то кажется, что Маури сейчас говорит о руке, которой я залез в теневой мир. И хорошо ведь, что не сунулся целиком - судя по поведению Сета, штука эта малоприятная, и хочется верить, что после перерождения она меня не потревожит. Но не это главное!
        Он заговорил о взоре - что, впрочем, не удивительно, учитывая, что у него в характеристиках есть интеллект. Но я-то своим ведь проверял себя совсем недавно, причем чуть ли не на максимуме доступного мне навыка. Неужели он настолько сильнее? Или опять же, как и с языками, есть какая-то комбинация, способная усилить и эту способность? И последнее. Он отнес меня к первому поколению. Это, конечно, только догадка, но других вариантов вроде и нет - увидев мой возраст, он понял, что я совсем недавно попал в этот мир. А он, учитывая некоторое противопоставление в этой фразе, родился уже здесь. Что в какой-то мере объясняет его довольно дружелюбное поведение и даже готовность что-то рассказывать. Вот, хоть убейте, не могу представить Петровича, Дашу, да ту же Лену, вот так вот спокойно общающихся с незнакомцем.
        - Руби,  - решив закрепить контакт, а заодно избавиться от потенциальной болячки, я протянул вперед левую руку.
        Мгновение, взмах меча, и моя конечность, как недавно это происходило с коргами, оказывается на земле. И теперь я уже сомневаюсь, что дело тут в разнице в силе. Скорее, опять какая-то комбинированная способность, и сейчас можно будет попробовать проверить это утверждение.
        - Каким навыком пользуешься?  - я как можно более естественно махнул в сторону своей руки.
        - Стандартные «Слабые точки», триста ловкости и сто контроля. Или ты про взор? Там интеллект и наблюдательность,  - Сет опять мне ответил, но, судя по всему, мой интерес от него не укрылся.  - Откуда ты взялся, раз не знаешь таких простых вещей?
        А вот уже появились угроза и агрессия.
        - Из Дольна,  - рассказывать свою реальную историю я ему точно не намерен. А название этого города относится к тем немногим вещам, что я уловил из его английской речи. Может быть, этого и хватит?
        - Ну, я так и думал. Кто еще будет зеленого новичка отправлять в Разлом. Ты меня, конечно, извини, но ваши фанатики, возомнившие себя хранителями равновесия, своим затворничеством себя до добра не доведут,  - вроде бы разговор продолжается, хорошо. Жаль только, что пока я узнал так мало…
        А еще к нам пытается подкрасться очередной корг, по крайней мере, я так думаю, судя по характерным следам, появляющимся в легкой пыли за спиной Сета. Что ж, вот и прекрасный повод оценить силу незнакомца в ситуации, когда атакует не он, а наоборот. Все-таки человек, на порядок меня превосходящий или просто обладающий парой неизвестных приемов, это две большие разницы… Заодно пытаюсь пролистать логи, чтобы посмотреть точное значение урона от атаки изгоя по мне, и неожиданно выясняю, что там абсолютно пусто. Случайность? Или особенность данного места? Кстати, пора бы ответить хоть что-нибудь на слова Маури.
        - Мы не собираемся никого ни в чем переубеждать,  - после этих моих слов Сет хмыкнул, дополнив тем самым портрет города, из которого я якобы родом.  - Кстати, а ты вот ударил меня мечом. Не боишься, что я по урону узнаю какие-то твои секреты?
        Как же все грубо. Но хоть корг за спиной Сета почему-то и не нападает, не думаю, что у меня много времени. Если честно, так я даже, наоборот, чувствую, как улетают последние мгновения до того, как либо что-то случится, либо моему новому знакомому надоест изображать из себя добрячка.
        - Какие секреты?  - Сет на мгновение напрягся, но тут же расслабился.  - Даже если бы я что-то и скрывал, то в Разломе все работает немного по-другому. Никаких подсказок от системы, выходящих за рамки твоих собственных навыков, тут не получишь.
        Звучит немного заумно, но будем считать это подтверждением моих мыслей. А заодно я понял, чего ждал корг, скрывавшийся за спиной Сета. Раздался цокот острых коготков, и еще один представитель местного племени монстров без всякой скрытности попытался напасть на моего собеседника, взяв свое за счет скорости и разгона. Вот только против Сета этого явно было мало - неуловимое движение, он ушел в сторону и нанес сразу серию ударов, отделяя одну за другой части тела незадачливого монстра. Десять секунд, и тварь, на убийство которой у меня бы ушло около часа, расплывается уже привычной лужей слизи. Кстати, на этот раз в ней не оказалось никакого оружия - вместо этого буквально в паре метров от меня лежала книга.
        Заклинание Разлома «Остановка времени»
        Класс: легендарное
        Требование: 2000 интеллекта
        А Сет смотрит на это сокровище тем же самым взглядом, что до этого бросал и на поразившие меня артефакты.
        - Тоже мусор?  - не могу удержаться и не уточнить.
        - Конечно,  - казалось, он уже перестал удивляться моим вопросам.  - Чтобы использовать заклинания, нужно разблокировать склонность магии. А это еще никому не удалось сделать. Или вы в Дольне узнали что-то новое?
        Он не может пользоваться магией! И говорит об ее отсутствии как о самом очевидном и общеизвестном факте! На мгновение на душе стало легко и спокойно - а ведь в противном случае, боюсь, моей тайне очень быстро пришел бы конец. Стоп, а почему, несмотря на дружелюбный тон, Сет пытается подойти ко мне поближе и, как в прошлый раз, не убирает меч? Что ж, проверить его намерения очень просто - надо всего-то сделать пару шагов в сторону.
        - Не пытайся убежать,  - вот и последние нотки человечности пропали из голоса Маури.  - Я просто хочу, чтобы ты лишился возможности себя убить. А потом я доставлю тебя в Ливер, и знающие люди ответят на любые твои вопросы. Ну а ты в качестве благодарности - на их. Ты же не против?
        Что ж, было бы глупо рассчитывать на любой другой исход этого разговора, чего я и не делал. К счастью, у меня есть пара козырей, один из которых, видимо, решил, что его жертва окончательно отвлеклась.
        - Осторожно!  - решив на всякий случай показать, что я никак не связан со всем, что скоро произойдет, тем не менее, я не удержался и указал Сету рукой в сторону, противоположную вектору направленной на него атаки.
        В тот же момент пространство как будто пошло волной, и сидящий в невидимости корг бросился на Маури. Ну а я в свою очередь ушел в тень и кинул в Сета облако смерти и самый банальный солнечный зайчик. Зелья оставил на потом - скорее всего, у этого типа слишком высокий класс, чтобы они подействовали, при том, что атаку корга, которая так удачно для меня началась, ими как раз можно и сбить.
        А так - привычный, но неожиданно напавший зверь, неизвестное заклинание, отнимающее жизни, и, что особенно неприятно, слепящий глаза луч, не дающий сразу понять, что же происходит. Конечно, во всем этом есть риск, но совсем немного. Во-первых, тут нет логов, и моя тайна останется при мне. Во-вторых, жизней у людей всегда было не так уж и много, так что в итоге я смогу не только избежать потенциального пленения, но и обыскать чей-то труп. Конечно, если все правильно рассчитать. Потому что в возможность справиться с помощью одной только силы я, если честно, совсем не верю.
        В последнее время я стал неплохо разбираться в людских эмоциях, и уж больно этот Сет был спокоен во время всего нашего разговора. А ведь хоть я и выгляжу как слабак, но откуда он может знать, что это не ловушка? Еще один странный факт, что я для себя отметил, Маури с того момента, как расправился с первым коргом, старался держать на одном и том же месте. Даже когда я отпрыгнул в сторону он сделал лишь пару шагов, а потом принялся уговаривать… Пусть он и из поколения тех, кто уже родился в этом мире, это не гарантирует того, что в отличие от тех, кто попал сюда через смерть других, он окажется приличным человеком. Да, теперь на это есть хотя бы шанс, но ставить на него я бы не стал.
        В общем, моя теория заключается в том, что Сет помимо своего, конечно, впечатляющего набора навыков пользуется и еще какими-то неизвестными мне техниками ослабления или ловушек. По крайней мере, пытаться взять меня в плен он начал только после серии повторяющихся пассов рукой, судя по всему, увеличивших зону, где он чувствовал себя комфортно. Так что свое облако смерти я использовал не столько чтобы нанести Сету урон, сколько чтобы спровоцировать корга на атаку светом. Как в тот раз, когда похожий монстр уничтожил все используемые мной в тот момент заклинания.
        И, надо сказать, судя по всему, я угадал. Муравей-переросток прямо в прыжке запустил вперед что-то вроде небольшого светлого водоворота. И тут же меч Сета вместо того, чтобы привычно обрубить нацеленные в него конечности, лишь бессильно ударился о них, а потом тело моего случайного знакомого оказалось погребено под жадно чавкающей тушей. И что-то мне подсказывает, что выбраться на свободу тому уже вряд ли удастся. А еще, конечно, немного жалко, что убийство этого странного типа ушло не на мой счет, но, черт побери, сейчас это наименьшая из моих проблем.
        Гораздо больше меня волнует все то, что мне удалось узнать за этот короткий разговор. Привычный мир оказался гораздо шире, чем я думал, и в плане возможностей, и в плане своей географии. А значит, и действовать дальше нужно только с учетом этого. Бросив взгляд в сторону принявшегося потрошить тело Сета корга, я понял, что время у меня еще есть. Итак, таинственные чужаки сильны, но при этом урон от облака смерти на Маури прошел почти в полном объеме - ну, во всяком случае, с учетом его, как оказалось, легендарной метки и превосходства стихий. И, значит, защитные способности чужаков находятся примерно на том же уровне, что я видел в Находке.
        С атакой все выглядит гораздо печальнее - для меня - но, как выяснилось, там все основано на комбинации характеристик, и, если в этом разобраться самому, то, уверен, получится этот разрыв компенсировать. Те же броня и оружие, которые периодически падали на землю, прежде чем отправиться в пасть корга - я успел просмотреть их характеристики. И, должен сказать, что там не было ничего особо выдающегося. Обычная экипировка высокоуровневого середняка. При этом Сет отказался от артефактных мечей… Опять же, не хочу зацикливать себя на неподтвержденных гипотезах, но, в любом случае, очевидно одно - повышать отдельные параметры даже под не такие уж запредельные семь сотен силы или ловкости не готов не только сам Сет, но и остальные жители «его» мира. Иначе это оружие стоило бы как минимум взять на продажу…
        В этот моменту коргу надоело кружить вокруг своего поверженного противника, и, развернувшись, он припустил куда-то по своим делам. Ну а я, отложив в сторону так и не доведенные до конца размышления, направился к телу Сета в надежде найти в его останках хоть какие-то вещи, что смогли бы добавить деталей к моей пока лишь зияющей прорехами теории.

        Глава 18
        Параллели

        Оружие, броня - все было подъедено коргом. Кстати, такое чувство, что он специально искал предметы экипировки, чтобы загрузить их в свой объемный желудок. И тут же еще одна гипотеза - все оружие, что я вытаскивал из убитых собратьев этого гиганта, было именным. Что если раньше это были обычные меч, лук и посох, а потом, оказавшись в желудке корга, они и пропитались, как было сказано в описании, силой Разлома? Ну и обзавелись дополнительными усилениями и требованиями. Если я прав, то было бы интересно узнать, что получилось бы, скорми я такой твари, например, доспех бога (благо у меня есть запасные), но, пожалуй, с такими идеями лучше не спешить. Тем более что у меня есть дела поважнее.
        Перевернув тело Сета, я начал осматривать его внутренние карманы, и мое отсутствие брезгливости оказалось вознаграждено. Это было лучше, чем любой артефакт! Лучше сотни мечей и книг заклинаний - хотя, может быть, я бы и посмотрел, что мне смогли бы предложить… Но к черту гипотетические ценности, сейчас у меня в руках самое настоящее сокровище, за которое, уверен, дорого бы заплатил любой генерал или даже жнец. Карта! Самая настоящая карта Разлома.
        На первый взгляд, обычный кусок бумаги, запаянный в пластик, но сколько же информации в нем скрыто! Самое банальное - технологии. Судя по всему, в том месте, откуда пришел Сет, люди настолько продвинулись в обеспечении своего выживания, что могут позволить себе тратить ресурсы на аппараты для ламинирования бумаги. Но это просто мелочь на фоне всего остального. Тонкая вязь линий, судя по всему, соответствующая висящим в воздухе дорогам, по которым тут все передвигаются, и, главное, надписи, обозначающие выходы на поверхность. Около двадцати синим цветом с названиями городов на английском, еще около десяти красным цветом - то ли на испанском, то ли на итальянском. Что ж, учитывая неожиданное разнообразие языков, стоит обязательно выучить тот навык, о котором говорил Сет.
        Но вернемся к карте. Какие выводы можно сделать на основании увиденного? Во-первых, судя по тому, что Маури даже не пытался ничего спрятать, секретом эта информация не является. То есть вполне могут быть более подробные карты или те, что охватывают больше территории, а не такой «домашний» вариант, как тот, что попал мне в руки. Во-вторых, цветовые и языковые различия - тут, скорее всего, дело будет в различных государственных образованиях, причем созданных людьми преимущественно из разных стран. Если наложить это на известную мне картину мира городов за Дальним лесом, то можно найти кое-что общее.
        У нас тоже есть основная страна-донор, и пусть иностранцы и встречаются, но все равно основная масса населения не может не наложить на все происходящее свой отпечаток. В пользу этого говорит то, что Маури не удивился моей национальности и даже смог ее идентифицировать - получается, и у них там все устроено примерно таким же образом. А вот разница в способностях, судя по всему, обусловлена отсутствием с нашей стороны доступа к Разлому одновременно как к месту добычи ценных ресурсов и артефактов и как к способу обмена и сохранения технологий. И неужели причиной такой как минимум полувековой изоляции стал всего лишь Семин с тем странным квестом «проклятого хранителя»? Ладно, пока хватит строить теории, надо решать, что делать дальше.
        Я немного отвлекся, закончив обыскивать тело Сета, но помимо бумажной карты на нем больше ничего не оказалось. Значит, надо принимать решение, опираясь только на то, что мне уже известно. Итак, что же мне теперь делать? Первый и самый напрашивающийся вариант - продолжать исследование Разлома, уже открывшего мне столько нового и интересного. Вот только насколько наивным нужно быть, чтобы рассчитывать, что все удастся сохранить в тайне. Не знаю, есть ли тут какая-то система сигнализации или еще чего-то подобного, но почему-то уверен, что об изменении статуса доступа в Разлом знающие люди проведают очень быстро. Ведь даже если предположить максимальный срок, в течение которого этот проход не работал, все равно же наверняка есть те, кто попал в этот мир достаточно давно и знает, что это за место…
        Нет, все-таки странно ощущать себя человеком, неожиданно осознавшим, что твой мир намного больше, чем ты еще недавно представлял. Ведь, как мне казалось, есть лишь долина новичков, потом старые развитые города, фронтир и, наконец, зона монстров, отгораживающая нас всех от точки выхода, ну и явно скрытых рядом с ней сокровищ. И тут выясняется, что таких вот обжитых полос как минимум еще две, и все они соединены друг с другом неизвестным науке видом пространства. Мозг кипит!
        Но если не отказываться от неизведанного, плюс все-таки принять за данность тот факт, что я владею этой информацией не единолично, то становится очевидно, что мое единственное преимущество сейчас - это скорость. И, учитывая умение местных монстров развеивать проклятья и невидимость, у меня с использованием этого преимущества большие проблемы. Можно, конечно, попробовать дойти до одного из отмеченных выходов или просто погулять по местным тропам в надежде, что мне повезет наткнуться на что-нибудь ценное. Вот только в первом случае я очень сомневаюсь в своей безопасности, а во втором - шансы на успех слишком малы… Нужен кардинально другой подход. И, похоже, как бы у меня ни вызывала отвращение идея открываться и набирать союзников, без этого не обойтись. Заодно и руку можно будет вернуть.
        Приняв это решение, я решил не терять время и, перекинув всю свою экипировку в невидимый карман, отправил себя на перерождение. Жаль, конечно, сразу в лагерь не перенестись, но фиктивное надгробие там не дает особого размаха для маневра. Либо временное в пещере рядом с мегалитом, либо основное в Находке. Кстати, наличие второго радует - значит, раз его никто не разрушил, жнецы все-таки смогли удержать себя в руках, и мои последователи по делу света, как я и думал, остались в безопасности.
        А теперь быстро одеваемся и бегом обратно в сторону нашей крепости. Жалко, конечно, что мои каменные щупальца не того уровня, чтобы снова начать на них носиться, но тратить на их улучшение очки навыков я все же не буду. Да и то же зелье скорости Карика лучше поберечь и обойтись своими силами. Тем более что живо шевелить конечностями я и так умею, да и смысла приходить слишком рано тоже нет. Лучше уж оказаться на месте под утро, когда все уже проснутся без моего участия и будут готовы к новым подвигам. Правда, как оказалось, мое беспокойство было излишним. И без моего появления никто не спал: все маги-новички толпились на стенах нашего лагеря-крепости и пытались отразить нашествие наседающих на них со всех сторон монстров.
        Да уж, разъяренные лесным пожаром, они, похоже, проигнорировали защиту невидимостью (или она только от людей?). А еще монстров набралось так много, что просто ощущением нависшей угрозы и дежурством по сменам тут явно не обойтись. Вот семейка богомолов-переростков разогналась и прямо по головам каких-то неторопливых, но явно очень живучих упырей, пробежала до самой стены и попробовала прорваться внутрь. И если бы не Лысый, им бы это явно удалось. Судя по лицу Дэвида, тот явно не в восторге от такой активности местной живности, и, если я хочу спасти Илью от смерти, пожалуй, мне стоит поспешить со своим появлением. А то ведь прирежет парня, чтобы все это прекратить, да скажет, что так и было.
        Я уже хотел перейти в невидимость и пробраться в крепость, когда из лесу появился великан метров под пять ростом. Такой и сам пробьется через стену без проблем, и другим дорогу откроет. А учитывая его десять тысяч жизней и наверняка неплохую регенерацию, не думаю, что у новичков получится самим с ним справиться. Или Лысый будет прилюдно демонстрировать свои способности - даже интересно. Я немного притормозил, чтобы посмотреть, чем все кончится, и, похоже, сделал это не зря.
        - Как тренировались, передаем ману!  - над лагерем прогремел голос Селина, на этот раз переставшего сомневаться и принявшего на себя полную ответственность за командование отрядом.
        Эмоциональное взросление, конечно, интересная вещь, но заинтересовало меня не оно. Все маги тут же выстроились в подобие треугольника: за спиной Рустама оказались Семшов и Алиса, за ними еще четверо и оставшиеся в задних рядах. Стоящие позади положили свои руки на плечи тем, кто оказался перед ними, в результате чего фигура тут же напомнила мне воронку. И в этот же миг Селин, не дав мне доработать возникший в голове образ, развел руки в стороны, и из них вырвался огромный огненный шар. В несколько раз больше, чем все, что я видел до этого.
        Пламя врезалось точно в гиганта, опалив заодно и всю мелочь, что была рядом с ним, и сняло около двух третей его жизней. Неплохо - еще одно попадание, и с вроде бы непобедимым для начальных уровней противником будет покончено. Да нет, это даже не «неплохо», это самое настоящее жульничество. Объединение сил, маны, за счет чего растет ударная мощь даже простейших заклинаний. А сколько самоуверенных высокоуровневых воинов сможет пережить атаку, например, сотни объединившихся новичков? Неужели мои мечты о том, как я веду вперед свою армию магов на штурм обители богов, теперь смотрятся не столь уж и дурашливо? А у меня ведь даже сейчас есть заклинание метеора, которое в отличие от только что испробованного, похоже, как раз и создавалось под подобное коллективное применение.
        Дождавшись, пока Селин запустит второй огненный шар и добьет гиганта, я пробрался в крепость, еще раз внимательно осмотрел осунувшиеся и невыспавшиеся лица и лишь потом вышел из невидимости.
        - С возвращением,  - как и следовало ожидать, первым мое появление заметил именно Лысый. Судя по его не очень довольному тону, из-за такого интенсивного нашествия он не успел воспользоваться моим отсутствием. Это хорошо.
        - Вижу, вы тут неплохо потрудились,  - я махнул в сторону догорающего трупа великана, заодно отметив, что почти все в отряде уже перевалили за границу пятого уровня. Вернее, все уже были даже выше десятого, и лишь Ирина каким-то образом умудрилась остаться на третьем. Странно.
        - Не хочешь показать нам класс и очистить окрестности?  - ехидный голос даже не думающего скрывать гордость Селина меня ни капли не смутил. Вместо этого я с трудом сдерживал улыбку, глядя, как из общих рядов тут же выделились и перебрались ко мне Алиса и Илья. Похоже, первая двойка моих учеников и последователей уже четко обозначилась.
        - Они снова собираются,  - старик Семшов попытался понизить градус ситуации и указать на внешнюю опасность, но Селина, похоже, накрыла волна адреналина.
        - Так что, Василий? Сначала ты угрожаешь членам отряда, потом бросаешь в трудную минуту. Может быть, хоть сейчас попробуешь реабилитироваться за свой эгоизм? Иди вниз и хотя бы умри как мужчина,  - да уж, в принципе, пожелание не такое уж и страшное с учетом возможности воскреснуть, конечно. Всего лишь попытка унизить и лишить авторитета. С магами за спиной и с открытой способностью объединять силы Рустам, похоже, почувствовал, что сможет со мной справиться, и решил постараться как можно быстрее реализовать свое превосходство.
        Вот только зачем идти на прямой конфликт, признавая тем самым наше равенство. Пусть для начала попробует превзойти хотя бы мою ученицу.
        - Алиса,  - я повернулся к девушке и, глядя прямо в расширившиеся глаза, кинул ей книгу с заклинанием метеора. Было бы, конечно, неплохо и самому его использовать, но не на глазах же у других. А уровень книги из Разлома подсказывает, что новые более сильные способности я еще обязательно найду.  - Бери Илью и еще пару человек и покажите нашему уважаемому лидеру, что такое настоящая сила магии.
        Селин попытался остановить тут же рванувшую на стену девушку, но расступившаяся в стороны толпа свела на нет его попытку. Алиса же, как будто даже не заметив этот порыв, начала строить новую воронку, а я, пользуясь тем, что все внимание оказалось сосредоточено на девушке, повернулся к Лысому.
        - Игорь,  - на всякий случай использую его местное имя.  - Что бы ты подумал, если бы я рассказал тебе, что нашел выход в другую часть этого мира? Где есть своя долина новичков и своя полоса продвижения в земли монстров.
        К моему удивлению, Лысый не стал сомневаться и что-то переспрашивать. Его взгляд с оценивающего сменился на резкий и суровый, а сам он сказал только одно.
        - Как скоро они нападут и насколько ты оцениваешь наши шансы защитить себя?  - вот ведь черт! А ведь я при всем вроде бы многостороннем анализе ситуации совершенно упустил из виду эту плоскость развития ситуации. И ведь наши соседи по Разлому действительно опасны. Сможем ли мы их остановить, если они попробуют стереть потенциальных конкурентов, пока мы не набрали силу? Нет, конечно, у нас есть жнецы и генералы, но (пусть последних и сложно представить в виде защитников мира) хватит ли даже их возможностей, чтобы остановить армию таких как Сет?
        - Мне будет нужна твоя помощь, чтобы найти ответ на этот вопрос,  - и я протянул Лысому найденный в Разломе меч.  - Тебе же хватит силы?
        Жалко делиться, но если все сложится, то я получу человека, способного помочь мне в исследовании этого подземного лабиринта. Ну а если силы будет недостаточно, то полезность моего старого знакомого будет стремиться к нулю, и можно будет просто потянуть время, отложив продолжение этого разговора на неопределенное время.
        - Хватит,  - глаза Дэвида загорелись каким-то детским восторгом, и он, выдержав секундную паузу (видимо, чтобы повысить свои показатели из отложенных очков за уровни), выхватил у меня из рук протянутый ему меч.
        - Тогда готовься,  - я начал осторожно посвящать его в свои планы.  - Скоро нас ждет небольшое подземное путешествие. Только зачистим округу, возьмем еще пару людей, что, возможно, смогут нам пригодиться, и выступаем.
        Но Лысый, казалось, даже не слушал меня. Он стоял и смотрел на блестящий в руке меч из Разлома, и даже упавший с небес камень, разметавший лес и атакующие порядки монстров, не смог его отвлечь.

* * *

        - Что за спешка?
        Генерал Нового Парижа не мог припомнить, когда в последний раз случилось что-то настолько важное, что его бы отвлекали во время утреннего сна.
        - Мой генерал, на месте Стоунхенджа в центральном парке появился портал!
        Адъютант старался держаться бодро, но его бледное лицо говорило о необычности ситуации.
        - Есть описание? Кто-то на нас нападает через него? Пробовали проходить на ту сторону?
        Быстро одеваясь, генерал заодно пытался вникнуть в столь неожиданную форс-мажорную ситуацию. Мало ему попыток переворотов или интриг жнецов, а тут еще такие сюрпризы. Впрочем, если это внешнее вторжение, возможно, именно оно как раз окажется прекрасным способом, чтобы успокоить волнения в городе.
        - Указано, что это портал в какой-то Разлом, с той стороны пока никто не проходил. Но и мы тоже не можем его использовать. Система каждый раз выдает, что необходимо активировать основной мегалит.
        - Значит, разлом и мегалиты?  - адъютант еще что-то тараторил, но генерал, было видно, задумался о чем-то своем.
        - Но это еще не самое главное,  - неожиданно слова адъютанта привлекли его внимание.  - Над этим мегалитом висит знак спирального солнца…
        Что-то знакомое… Генералу показалось, что он недавно как раз слышал о чем-то похожем.
        - Это знак светлого квартала из Находки! Думаете, это объявление войны?
        Генерал вздохнул, глядя на своего так ничего и не понявшего помощника, а сам подумал, что игры жнецов все-таки довели его до неприятностей. Говорили же ему, что не стоит привечать Лютову, а теперь ее игрушка грозит ему непонятно чем. Или это и вправду что-то глобальное, и созданный протеже Полины квартал недостихии тут не при чем?

        Глава 19
        Подземный ужас

        - Алиса, что это такое?
        - Да их просто разметало!
        - С таким заклинанием мы наконец-то сможем поспать!
        - Точно, теперь на стенах хватит и четырех человек.
        - Где Вася смог достать такую мощь?
        - Рустам, видишь, зря ты на него наезжал, заботится он о нас.
        - Кстати, да. И ведь не стал оставлять себе такое заклинание.
        После запущенного Алисой метеора со стены какое-то время доносилось бурное обсуждение, неожиданно закончившееся на мысли о причинах такой моей щедрости. И если до этого никто не стеснялся высказываться, то теперь уже, наоборот, каждый предпочел оставить выводы при себе.
        - Это в то самое подземелье?  - не успел я прикинуть возможные варианты догадок, как Лысый оторвался от своего подарка и заговорил.  - Как ты справился с динозавром? И, знаешь, пожалуй, не хочу чувствовать себя обязанным за такой меч.
        Похоже, Дэвид решил, что принимать от меня такой артефакт просто в дар было бы нарушением равенства в наших отношениях. Вот и решил выровнять ситуацию, протянув мне… Что это за коровий рог, причем вообще без какого-либо описания? Я не удержался и принял брошенный в мою сторону предмет, сначала приняв его за кинжал неизвестной формы, а вот теперь даже и не знаю, что с этой штукой делать.
        - Что это?  - вот ведь хитрый мужик! Может быть, он специально всучил мне какую-то бесполезную штуковину, чтобы пусть на время, но я почувствовал себя обязанным и ответил на все его вопросы? Если так, то зря, я и без этого не собирался молчать.  - Насчет того, что ты спрашивал. Да, проход в подземелье. И я ни с чем не справлялся, никакого динозавра там не было.
        - Интересно,  - тут же чему-то улыбнулся Лысый.  - Значит, скорее всего, магия хранителя была завязана на силу старых богов. И после смерти их воплощения этот динозавр, или что там это на самом деле, сумел вырваться на волю.
        Действительно, интересно - я про себя согласился с Дэвидом. После смерти Ксардаса тем же самым ослаблением, судя по мировому сообщению, воспользовался Карик. А тут подземелье Семина - было бы неплохо понять, а не связаны ли и эти два события друг с другом?
        - А теперь насчет моего подарка,  - Лысый довольно оскалил зубы.  - Это демонический артефакт, не из этого мира, так что описания нет и не будет. Но ты не бойся, даже такому светлому парню как ты, уверен, пригодится инструмент, способный перенаправлять почти любую энергию смерти для ускорения активации маски.
        Ничего себе! Кажется, теперь я понимаю, как Дэвид так быстро перешел к полноценной версии маски. И как же жаль, что, судя по всему, он ничего мне об этом больше не расскажет. Но даже так подарок действительно шикарный, гораздо лучше моего. Вот только стоит ли его тестировать на себе, не проверив тем же улучшенным взором? Все-таки после подчиняющего амулета приходится с особым недоверием рассматривать подарки мечника.
        - Спасибо,  - естественно, вслух я делиться своими сомнениями не стал.  - Кстати, до того, как мы уйдем, думаю, стоит частично приоткрыться нашим товарищам по отряду.
        И я в двух словах рассказал про возможности магов считывать информацию о собеседниках и о том, что, скорее всего, уже в ближайшее время наши амулеты перестанут справляться с возложенной на них задачей по маскировке. Как говорится, если правда неизбежно всплывет, бей первым. Тогда будет вероятность, что меч, которым является любое знание, окажется у меня в руках, а не в брюхе. Так себе, конечно, метафора, но пару очков влияния на Лысого это мне в итоге принесет. А шанс в итоге заполучить его на свою сторону стоит того, чтобы начать долгосрочную кампанию.
        - Ну, попробуй,  - с сомнением протянул Дэвид.  - Только учти, что это не должно помешать нашей главной цели. И если тебя не страшит гейс, то помни, что уж я тебе точно провала не прощу.
        Поучительно вышло - Лысый все-таки не сдержался и показал зубы, что означает полное отсутствие какой-либо серьезной благодарности в мой адрес. Похоже, он оценил само переданное ему оружие, обстоятельство, при которых это было сделано, ну и, конечно, мои потенциальные мотивы, в итоге сделав вполне логичный вывод о том, что с чем-то действительно редким я вряд ли бы расстался… Как же тяжело иметь дело с умными людьми.
        - Я помню,  - делаю акцент именно на заключенном договоре, а не на угрозах, показывая тем самым, что для меня важнее. Умный поймет, а Лысый кто угодно, но точно не дурак.
        В толпе как раз зашло в тупик обсуждение обстоятельств возникновения такого мощного заклинания, так что мое появление с желанием что-то рассказать было встречено довольным гулом. Сколько уже эти люди не спят? Сутки? Двое? Похоже, адреналин от переноса и постоянных приключений бодрит их не хуже, чем водка в студенческие годы.
        - Товарищи по отряду!  - в голове произошел моментальный перебор вариантов обращения от полного его отсутствия до слишком личного пока слова «друзья».  - Прямо сейчас вы стали свидетелями не только того, какие опасности нас могут ждать, но и силы, что мы сможем обрести. Так вот, учтите, это просто цветочки.
        В этот момент все собрались поближе ко мне, окружив со всех сторон и попав в границы метрового радиуса - идеально. Активирую ауру тьмы и выдерживаю паузу, чтобы на каждого повесилось первое проклятье. Может показаться, что демонстрировать использование маски на глазах у Лысого не самая хорошая идея. Но она же у меня не активирована, так что отсутствие визуальных эффектов не должно вызвать особых вопросов. А безопасно показать себя как «мага», да еще и совместив приятное с полезным - когда еще выпадет такой шанс.
        - Мои глаза!  - раздался первый крик. Ну вот, кому-то досталась кислота.
        - Что со мной?  - а это самое обычное ослабление.
        - Я свечусь!  - забавно, ослабление нежити вызвало чуть ли не самую живую реакцию.
        - Они идут!  - не знаю, что привиделось Андрею, так обидно бросившему меня ради бездны, но попав под проклятье ужаса, он бросился в сторону и скоро упал, врезавшись со всего разгона в крепкие деревянные балки стены.
        Что всей этой ситуации придает дополнительный шик (лично для меня), так это то, что способности маски не считаются среди местных старожилов за магию. И даже если кто-то меня на их основании примет за колдуна, то с точки зрения договора с богом обмана это не будет иметь никакого значения. Но при этом, как я и хотел, для тех же новичков это станет чем-то вроде знака общности, пусть и проявленного не самым дружеским образом. А теперь можно отключить ауру.
        - Вы видите, что я сильнее, но при этом все еще один из вас,  - самый доходчивый способ кого-то в чем-то убедить - ткнуть его в это носом. А если при этом еще получится убить сразу двух зайцев, то вообще прекрасно. Лысый, вон, даже ехидно улыбается, думая, что знает ответ, хотя при этом и сам был обманут.  - Вот только это не вся правда. Нашему миру грозит вторжение, и, если ничего не предпринять, уже очень скоро никого из нас не останется в живых.
        Уж очень мне понравилась идея Дэвида про нападение на нас. Конечно, оно вероятно, и тем больше возможностей открывается для того, кто не побоится воспользоваться этим фактом.
        - Думаешь, мы не знаем?  - подал голос один из приспешников Селина.  - Каждому наши боги рассказывали о том, что местные попытаются нас убить. Думаешь, откроешь кому-то глаза и сможешь перетянуть на свою сторону?
        - Об этом я и говорю,  - прекрасно, стоило немного двусмысленно подать свою мысль, и мои оппоненты тут же себя подставили.  - Ваши боги дают вам не всю информацию, а лишь то, что выгодно им самим. Кстати, разве не это называется манипуляцией?
        Я на мгновение отвлекся, глядя, как регенерация исправляет следы кислотного ожога, но, к счастью, моей заминкой никто не воспользовался. А на будущее надо бы побольше думать о деталях, а не только об общем размахе формируемого образа.
        - Так вот знайте, что помимо уже существующих старых городов рядом с нашей долиной новичков есть и другие точки старта. И если среди своих нас ждут обычные внутренние разборки, которые рано или поздно утихнут, когда ваши боги наконец-то договорятся, кто будет сверху, то чужаки нас просто уничтожат. Вы слышали про Разлом? Или про мертвых богов? Догадываетесь, что стало с их последователями?
        А вот теперь я сказал все, что хотел и как хотел, одни моменты ослабив, другие, наоборот, усилив. И теперь мне нужен вопрос, нужна реакция!
        - И откуда же ты все это знаешь?  - прекрасно! Спасибо Селину.
        - Посмотрите сюда,  - я вытащил из невидимого кармана книгу с добытым в Разломе заклинанием. Чем больше реквизита, тем ярче представление, а запредельные требования и мнение, что я не маг, снимут вопросы со стороны Лысого.  - Как вы теперь понимаете, временем тоже можно управлять. А зная это, сможете поверить и в мою историю.
        И я рассказал, как в момент переноса в этот мир меня и Дэвида перекинуло назад во времени, в результате чего мы сумели собрать информацию об этом мире, стать сильнее, а потом в нужный момент просто вернулись, чтобы встретить остальных. Может быть, я и усложняю, но уж очень мне не нравится ходить все время под дамокловым мечом разоблачения. Лучше уж сразу приоткрыть часть завесы, но сделать это в нужном для меня ключе.
        Учение магии повышено до 1 500 очков обмана в день
        Учение света повышено до 10 000 очков обмана в день (максимум)
        Стоп, а это что такое? Если на первое сообщение я в глубине души рассчитывал, да и, вообще, ждал как подтверждения успешности своей игры, то откуда второе? Вроде бы ничего для света в последнее время я не делал. Или сработала какая-то старая заготовка?
        - И что теперь?  - как ни странно, этот вопрос, пока все были погружены в свои мысли, обдумывая мои слова, задала Алиса.
        - Теперь мы оставим защитникам лагеря книгу метеора, а сами отправимся на разведку на территорию наших врагов. И к тому моменту, как мы вернемся, все уже должны будут принять решение. Готовы ли вы будете поддержать меня и Игоря в нашей борьбе или просто поднимете вверх лапки?  - можно было бы дожать всех и сейчас, вот только мне прежде надо создать ядро, на которое потом можно будет наращивать мясо. А в таком деле без некоторой выдержки идей не обойтись.
        - На этот же раз ты меня не бросишь?  - тут же задала девушка свой главный вопрос, к которому до этого, судя по всему, и вела.
        О чем я и говорил - ее не занимает проблема истины или обмана, а только собственная роль во всем этом. Киваю ей и заодно встрепенувшемуся Илье. Кстати, парень, несмотря на все, выпавшее на его долю, не сломался, и это вызывает уважение.
        - Те, кто захочет присоединиться ко мне и, ничего не теряя, получить новую силу, подходите к Андрею,  - рядом как-то незаметно оказался Лысый и немного дополнил мою речь, заставив недовольно поморщиться. Мне-то вместо себя никого не оставить. С другой стороны, тогда его последователь в отличие от моих не прокачается, и в будущем это будет выигрышно для меня смотреться. И что еще радует, Лысый-то тоже явно не чувствует себя победителем, вон как постоянно бросает взгляды на зажатую в моих руках книгу, даже не думая, как это выглядит со стороны.
        - Остановка времени, совсем как у богов,  - Дэвид не выдержал и пробормотал то, что его так поразило в этом заклинании, и теперь уже я сам замер, как громом пораженный. Ведь точно, чем-то похожим не раз пользовался бог обмана. А я, обрадованный тем, что мой секрет как мага не раскрылся, даже не подумал об этом! Но сколько же новых вопросов это поднимает…
        - Сколько вам нужно времени, чтобы собраться?  - я поворачиваюсь к моим будущим коллегам по экспедиции в Разлом, еще раз прикидывая про себя будущие роли.
        Лысый - при идеальном раскладе он сможет убивать коргов быстрее, чем это делал я, при этом не страдая от их способности «очищения». Ну а я поддержу его лечением для снятия вообще любых рисков. В худшем же случае он сможет просто держать монстров на расстоянии, пока на них не подействует ужас от моей ауры и они не освободят нам дорогу - тоже неплохо и точно лучше, чем было бы, отправься я один. Алиса и Илья - практической пользы от них никакой, но было бы неплохо закрепить их верность, прежде чем я начну использовать эту парочку в своих экспериментах. Остается вопрос насчет мага пространства, с которым я хотел проверить воздействие его способностей на мегалит. Но уж больно подозрительно Ирина себя ведет - лучше не буду-ка я спешить.
        - Пятнадцать минут, и мы готовы выступать,  - ответил тем временем Лысый.
        - Я тогда перенесусь на место,  - уж очень мне не хочется оставлять проход в Разлом без присмотра, а оставленное там надгробие так и призывает вернуться.  - Буду ждать вас там. Доведешь же остальных?
        - Если хотите, я могу захватить до трех человек вместе с тобой, и тогда можно будет не терять лишнее время. Я же маг пространства как-никак,  - казалось бы, собравшаяся уходить Ирина неожиданно вмешалась в разговор. Вот только как она догадалась, что я говорю о запасном надгробии? И что за способности она имеет в виду? Не могут же новички владеть чем-то подобным? Судя по всему, кто-то отодвинул своего последователя в сторону и занял его место, не просто же так Лысый вытащил свой меч и явно готов активировать маску, распахнув длинные полы своего плаща тьмы.

        Глава 20
        Серьезно

        Итак, передо мной один из новых богов, который вроде бы не настроен на конфликт. И что делать? Сражаться, как, судя по всему, хочет Лысый? Вот только что нам это даст? Я помню истории про генералов, уничтожавших таких вот марионеток, и ни про какие особые награды там речи не было. Впрочем, как и негативных последствий. То есть за убийство бога такое столкновение точно считаться не будет. Это хорошо. Но, с другой стороны, отказываться от возможности наладить контакт с «богом в передряге» - разве можно упускать такой случай? Конечно, я сейчас не о союзе (на такое было бы глупо рассчитывать), но хотя бы побольше узнать о такой важной силе этого мира было бы неплохо. Конечно, предварительно позаботившись о безопасности.
        - Прими гейс, что не нанесешь нам вред прямо или косвенно в ближайший месяц, и продолжим разговор,  - я под удивленным взглядом Ильи, понимающим Алисы и сомневающимся Лысого уставился на Ирину. Вернее, на того, кто занял ее тело.
        - Я, Холла, принимаю гейс сотрудничества,  - теперь уже без всяких сомнений богиня смотрит на меня чуть насмешливо. Но мне плевать на ее иронию: активировав ментальную защиту маски, я повышаю насколько возможно взор и проверяю все только ею сказанное.
        Проклятье «Ослабление сознания», эффект 60, остаточное отключение разума
        В вас ощущаются следы богини пространства Холлы
        Длительность 58 минут
        Гейс «Сотрудничество»
        Союзные обязательства сроком на 30 дней по отношению к Василию Котову, Дэвиду Джонсу, Алисе Уткиной, Илье Сомову при подтверждении сделки
        Вот и все, она назвала свое настоящее имя, она принял гейс, где после краткого описания шло еще и полное, в котором детально расписывались все ограничения, не позволяющие ей нас предать. Ради чего можно пойти на союз с теми, кого считаешь ниже себя? А я уже достаточно общался с богами, чтобы понять их отношение к людям. Лично я вижу только одну причину - Разлом. Для богини пространства чем может оказаться место, соединяющее воедино все части этого мира? Точкой силы? Возможностью закрепиться, увеличить свое могущество? И за такое можно запросить гораздо больше, чем просто дружба и транспортировка. Главное, не передавить. А еще сначала надо бы доказать и всем остальным, что нам не врали. А то ведь тот же Лысый вряд ли поверит на слово, а рассказывать про мою возможность считывать статусы, особенно когда только что поведал о такой силе у магов, точно не стоит.
        - Видишь гейс?  - я посмотрел на Холлу и активировал способность видеть правду.  - Сейчас мы проверим твои слова.
        Объяснив, что в конце ей надо будет спросить у меня имя, я задал все необходимые вопросы. Уже после первого Лысый опустил меч, а на последнем так и вовсе спрятал его в невидимый карман. Что ж, похоже, с формальностями покончено, можно переходить к основной части сделки.
        - Ты отказываешься от набора последователей в нашей долине новичков,  - Дэвид первым выдвинул свое условие, и тут я с ним полностью согласен. Конкуренты нам не нужны.
        - Хорошо,  - согласилась Холла. Что ж, а теперь моя очередь.
        - Через три дня,  - учитывая, как давно она в этом мире, лучше оставить немного времени про запас,  - ты расскажешь нам все, что тебе известно о богах этого мира, их силах, местоположении, истории и группировках. При этом ты сама сделаешь все возможное, конечно, без риска для тебя самой, чтобы узнать об этом как можно больше.
        - Приемлемо,  - на этот раз Холла думала гораздо дольше, а вот Лысый так сразу расплылся в довольной улыбке.
        - И последнее,  - было видно, что богиня хотела что-то возразить, но потом вспомнила, что именно стоит на кону, и решила промолчать.  - Перенесешь ко мне из Находки, это один из городов этого мира, пару человек? У нас же не будет проблем с гейсами за пересечение границы?
        - Вместе со мной нет,  - Холла ответила сразу, а потом все-таки решила напомнить о своем статусе.  - Но учтите, как только срок нашего соглашения подойдет к концу, не ждите от меня никаких поблажек.
        - Если бы я ждал чего-то подобного от богов, никогда бы не стал тем, кем являюсь,  - коротко обрубил Лысый, подтверждая условия со своей стороны.
        - Тогда, Илья, забирай у Алисы книгу с метеором. Остаешься здесь моим представителем, как Андрей у Игоря,  - парень немного насупился, но, трезво оценив свои силы, видимо, решил, что можно и не спешить с приключениями на сегодня. Впрочем, чего ему спорить. Слова Ирины-Холлы он слышал, ну а кого я предпочту, выбирая между официальным учеником и неофициальным, думаю, гадать долго не пришлось.
        Тем временем наша кучка как-то очень быстро рассосалась по лагерю: кто-то пошел раздавать инструкции, а кто-то собирать вещи перед походом. Ну а я просто сидел и смотрел на нашу скромную базу со стороны. Как же все-таки это все странно выглядит: деревянная крепость посреди леса, где люди в современной одежде, тут и там проглядывающей из-под ржавых доспехов, бродят кругами, периодически зажигая в руках всевозможные заклинания. А еще этот рев и вой за стенами - нашествие монстров хоть и начало сходить на нет, но назвать окрестности спокойным местом вряд ли бы решился даже самый оптимистичный человек на свете. А ведь пройдет еще совсем немного времени, и запущенные мной улучшения завершатся. Интересно, что будет меня тут ждать при возвращении, и жаль, что я вряд ли смогу увидеть момент перехода своими глазами. Кстати, надо бы оставить Илье инструкции, чтобы успокоил людей, когда это случится…
        - Василий,  - подойдя и тяжело вздохнув, рядом опустился на землю Рустам.  - Я не буду ничего говорить про твою историю со временем. Заклинание, конечно, выглядит убедительно, но, не зная твоих мотивов, все равно сложно поверить.
        Теперь пришла уже моя очередь тяжело вздыхать.
        - Погоди, ничего не говори!  - тут же ускорился Селин, не давая мне вставить и слова.  - Мы же оба с тобой понимаем, кто тут собрался. Если я дам слабину, позволю им почувствовать волю, тут воцарится настоящий хаос. Убийства - и повторяющиеся для устрашения, и настоящие ради власти. Изнасилования и унижения просто потому, что они могут. Я не понимаю до конца, что ты за человек, но не думаю, что хочешь такого исхода. Читал «Повелителя мух»? Помнишь, к чему там все привело? А у нас тут контингент-то подобрался гораздо серьезнее.
        Как он красиво нагнетает обстановку. Нет, в чем-то я с Рустамом согласен, но сейчас он рисует картину подобными красками явно не просто так…
        - Чего ты хочешь?  - я решил сразу перейти к сути.
        - Ты берешь с собой своих людей, Игоря и Ирину, по факту каждый из вас - это представитель своей пусть небольшой, но группировки. Если ты хочешь, чтобы я сумел удержать порядок,  - тут он чуть не сбился и не сказал «власть»,  - то возьми с собой и одного моего человека.
        - Выбираю Семшова,  - я быстро прикинул круг людей, поддерживающих Селина. Этот выглядит себе на уме, но для моего только что родившегося плана подходит идеально.  - Передашь ему эту карту. Пусть приходит туда через час и ждет. Его встретят и все объяснят.
        Параллельно я быстро набросал карту, ведущую в центр устроенного Ильей пожарища. На первый взгляд кажется, что нет никакого смысла заигрывать с такими людьми как Селин. Вот только я не верю в мелочи. Если не работать с ними, они обязательно превратятся в серьезные проблемы. А так - что я вижу? С одной стороны, людей, которые просто из принципа не станут ко мне присоединяться. А с другой, я планирую с помощью Холлы вытащить из Находки и перетащить сюда своих главных последователей по делу света. Ну, как минимум, Лену. В итоге, если все пройдет как надо, я смогу прямо здесь для всех новичков начать формировать сразу два центра притяжения - дело света для тех, кто хочет выглядеть красиво, и дело магии для тех, кто хочет сохранить максимум свободы. Так получится охватить почти каждого, кроме самых отчаянных психов и одиночек, но мне бы в любом случае не удалось таких контролировать. А так, все остальные, не важно, каким принципам они формально будут следовать, в итоге будут подчиняться мне. Сложно? На самом деле, это только кажется. Особая прелесть всей этой системы в том, что она фактически будет
работать сама по себе…
        - Счастливо оставаться,  - убедившись, что у Селина нет вопросов и в принципе он с моим планом согласен (в том виде, как он его понимает), я вскочил на ноги и двинулся в сторону выхода, куда в свою очередь уже начали подтягиваться и остальные. Пара слов вышедшему проводить нас Илье, и можно выступать. Сейчас отойдем немного и опробуем на практике способности Холлы - даже интересно, как они будут ощущаться. Конечно, можно было бы и не тратить время, но уж очень мне не хочется совершать самоубийство на глазах у всего лагеря.
        - Я готова,  - мы только отошли буквально на сто метров, как богиня пространства подала голос. Кстати, интересный момент, а когда она покинет это тело, Ирина хоть что-нибудь вспомнит? И еще, когда она была просто человеком, то меня совершенно не интересовала, а вот сейчас… Все-таки в каждом из нас сидит эта тяга и преклонение перед теми, кто находится выше в пищевой цепочке. И как бы это кто ни называл, на мой взгляд, подобное восхищение - это не более, чем банальный инстинкт выживания.
        - Поехали,  - призвав пламя, я опустил свои жизни до нуля, в последний момент перекинув все вещи в невидимый карман. Все-таки странно использовать смерть как способ путешествия. Если бы тут был бог, отдельно отвечающий за эту часть бытия, я бы на его месте обиделся. Но, к счастью, если раньше он и существовал, то сейчас, учитывая ситуацию с надгробиями, что-то мне подсказывает, что с силой у него большие проблемы.
        Выбрав в качестве ориентира камень из теневого мира, я перенесся к нему и тут же спрятал его к себе в карман. Одно дело оставить переносное надгробие как способ экстренного перемещения и совсем другое - бросить там, где ходят боги и владельцы масок, знающие, что это такое. Прошло всего мгновение, которое я потратил, чтобы одеться, и рядом очутились тяжело дышащая Холла вместе с Лысым и Алисой.
        - Это было странно,  - украдкой ощупав саму себя, выдала девушка.
        - Да, ощущения ниже среднего,  - подтвердил Дэвид, в отличие от своей спутницы сначала оглядевшийся по сторонам в поисках потенциальной угрозы.  - Кот, и догадался же ты залезть в такое место!
        - Это ты еще сам проход в Разлом не видел,  - обрадовал я его.  - Он будет чуть дальше по коридору. Но сначала мне надо будет ненадолго отлучиться. Вы пока идите.
        Отправив Лысого и Алису изучать мегалит, я подхватил Холлу за руку и уже с ней отправился в сторону поверхности. Если все пройдет как надо, то не стоит остальным видеть тех, кого я хочу привести. Так что минут пятнадцать мы карабкались наверх, потом переход по туннелю в соседний кратер, еще какое-то время ушло, чтобы найти очередной тупиковый отнорок, куда не полезет ни один здравомыслящий человек - и вот я готов.
        - Все, как и в прошлый раз. Ты умираешь, я переношусь к тебе, там находим твоих последователей, и я переношу их сюда вслед за тобой. Но помни, не больше двух за раз,  - мы вновь повторили инструкции, а я заодно еще раз прикинул, кого хочу вытащить из Находки.
        Наверно, все-таки Лену и Петровича - если надо выбирать именно двоих, то этим я могу доверять немного больше, чем остальным. Даже Даше, вернее, особенно Даше. А раз все решено, то можно и поспешить. Очередная смерть, и я оказываюсь в клетке с толстыми стальными прутьями, стоящей посреди моей бывшей цитадели. Место, конечно, так себе, да и то, что меня может увидеть любой, кто сейчас сюда зайдет, тоже не очень приятно. Пожалуй, дела у моих подопечных тут идут не особо хорошо. А я-то себе рисовал прямо идиллические картины после того резкого прироста обмана в учении света.
        - Кот, и что это за старуха трется рядом с тобой?  - обернувшись, я увидел, как по лестнице спускается Майя, при этом пристально глядя на замершую рядом со мной Ирину.
        Причем именно Ирину, не Холлу. Богиня явно решила скрыть свое присутствие в таком опасном окружении и вернула контроль над телом своей последовательнице. Очень надеюсь, что это все-таки временное решение: впрочем, учитывая, как сдержанно себя ведет обычно активная мадам Мозговая, скорее всего, ее проинструктировали, и ненужных действий с ее стороны быть не должно.
        - Приветствую вас, ученицы,  - боковым зрением я уловил, как с другой стороны показалась Лена, а глаза моей сопровождающей немного расширились. Забавно, похоже, ее хозяйка уже в курсе того, что собой представляют жнецы. И теперь каково ей узнать, что дочь одного из таких монстров является в какой-то мере последователем пусть необычного, но всего лишь новичка! Ну, как она считает.
        - Вася!  - Лена, похоже, до конца не верила, что перед ней именно я.  - К нам пришел посланник генерала, нас обвиняют в открытии какого-то Разлома и знаке квартала над ним. Ты в курсе?
        Нет, чтобы обнять сначала или хотя бы просто выпустить из клетки. Ну кто начинает встречу с обвинений! Хотя надо сказать, что за те сутки, что меня не было, она как-то очень быстро повзрослела. Или я раньше этого просто не замечал?
        - Ты же не просто так сюда пришел? Ты в курсе происходящего и хочешь каким-то образом забрать нас с собой?  - Майя, которая все это время наблюдала за мной, склонив голову, начала делиться своими соображениями. И ведь как точно. При том, что с момента ее появления я сразу же (ну, насколько это возможно) активировал ментальную защиту именно от нее. Значит, просто мозги и логика - вызывает уважение.
        Что ж, прости Петрович, пусть я и хотел взять с собой тебя, но, похоже, планы изменились. Вряд ли Майя позволит мне заменить ее хоть на кого-то другого, ну а возможности по переносу у Холлы ограничены.
        - Ты права,  - отвечаю девушкам и чуть не расплываюсь в улыбке, глядя на их довольные лица. Опасно! Никогда нельзя забывать, где я и кто меня окружает!

        Глава 21
        Мои секреты

        - Как Полина?  - я решил провентилировать вопрос, не появятся ли тут в ближайшие секунды жнецы, но, видимо, называть мать Майи по имени было ошибкой. И ведь всего лишь хотел сгладить тот факт, что лезу в чужие дела.
        - Ты же хочешь с ней увидеться? Снова?  - судя по лицу Майи, она опять себе что-то там напридумывала. А ведь я посчитал, что разговор с матерью, который у нее наверняка был, снимет все вопросы. Тем более что сама Лютова, когда мы лично пересеклись, никакого особого отношения не проявляла. Или то, что мне сразу не распотрошили мозги, стоит считать за одолжение?
        - Пока нет. Точно не в таком виде, как сейчас,  - я постарался отказать как можно более уклончиво, и, к счастью, Майя приняла такой ответ.
        - Хорошо, значит, тебе нужна сила, чтобы снова стать достойным нашей семьи?  - боги, что же творится в этой маленькой головке? Но, с другой стороны, это вполне устраивающая меня теория. Майя мне помогает, Лютова-старшая держится на расстоянии, что мне еще надо?
        - Не хочу врать, но да, мне нужно стать сильнее,  - напрямую говорить неправду перед таким менталистом даже с защитой я не стал, но оно было и не нужно. Майя поняла мой ответ именно так, как ей и хотелось.
        - Вася, только мы не сможем тебя выпустить,  - Лена тем временем подошла почти вплотную ко мне. Какие же у нее огромные зрачки, кажется, что глаза прямо-таки тонут во тьме.  - Ключ от клетки состоит из трех частей, и последняя его часть у Лисы. А она вряд ли откажется доложить о твоем появлении Хангерсу.
        Майя тут же хищно оскалила зубы, как бы намекая - уж она-то сможет добиться всего, что захочет. Вот только провоцировать столкновение жнецов, допустив сейчас бой их учеников, я не собираюсь. Пока уровня устроенного мной хаоса и так достаточно. Вернее, его даже, пожалуй, слишком много, но увы, не над всем в этом мире мы властны.
        - Это не понадобится,  - я разрядил чуть ли не начавшую гудеть от напряжения атмосферу.  - Подойдите поближе и дотроньтесь до Ирины, она поможет вам перенестись вслед за мной. Все остальные ответы и, конечно, детали задания, что я вам поручу, после того, как окажемся в безопасном месте.
        - Это невозможно,  - тут же выдала Майя.
        - Не для меня,  - есть моменты, когда не надо много говорить. Просто молчи и жди, пока человек убедит себя во всем и без твоей совершенно не нужной помощи. Это же самая страшная комбинация: вера и ум, помещенные и смешавшиеся в одном человеке. Небольшое иррациональное ядро внутри будет искажать восприятие, но он сможет придумать оправдание и объяснение абсолютно всему, что бы ни мешало уже сложившейся у него в сознании картине. Что хорошо, что плохо, что возможно, а что нет - все это не имеет абсолютно никакого значения, если где-то внутри решение уже принято.
        Рука Майи все-таки опускается на Ирину-Холлу, я добиваю себя и переношусь обратно в пещеры. Теперь быстро спрятать надгробие, одеться и можно встречать гостей.
        - Как это работает? И кто эта женщина?  - младшая Лютова, а сейчас это была именно ученица жницы, а не просто Майя, вытянула руку в сторону вжавшейся в стену Ирины, которая опять была оставлена своей покровительницей.
        - Ты обещал!  - Холла на мгновение появилась снова и тут же исчезла, напомнив о мегалите Разлома, куда я должен был ее привести в рамках нашего соглашения.
        - Спокойно!  - пришлось даже прикрикнуть, чтобы остановить Майю, наконец осознавшую, кто же все-таки стоит рядом с нами.  - Ты же все и так поняла.
        - Им нельзя верить!  - немного истерично обвинила меня непонятно в чем девушка.  - Никогда! Боги всегда обманывают! Равная сделка невозможна в принципе!
        Это не похоже на обычную истерику, скорее, на выстраданный личный опыт. Интересно, что же такого случилось в жизни Майи, что она сейчас воспринимает мой договор с Холлой чуть ли не как личное оскорбление?
        - А у нас и не равная сделка,  - похоже, этими словами я смог смутить всех. Даже Холла опять выглянула сквозь Ирину, а я, вроде, наконец-то научился четко определять ее присутствие.  - Я сразу переплатил, причем довольно серьезно. И теперь не я, а богиня пусть боится, что сделка сорвется по той или иной причине.
        Порой логика бывает довольно извращенной, но от этого не становится менее убедительной.
        - Я думала, жнецы нас всех убьют после твоего исчезновения,  - неожиданно раздался голос Лены, и я только сейчас окончательно осознал, как же тяжело ей пришлось.
        - Именно поэтому я и оставил там свое надгробие. Чтобы оно стало заложником и гарантом вашей безопасности,  - это, конечно, не так, я просто не мог забрать вообще все, но если девушке это поможет успокоиться…  - Давайте лучше перейдем к делу, у меня на самом деле для вас очень важная миссия.
        Поблагодарив Ирину-Холлу за помощь, я попросил ее спуститься вниз к мегалиту, а сам рассказал Майе и Лене, зачем я их сюда привел. Если коротко, то новая легенда выглядела примерно так. Появились новички-маги, я оценил их способности и понял, что они довольно близки к силе света.
        - Так что я теперь полностью уверен: через эту свою магию они на самом деле идут к тому, что мы для себя открыли уже давно,  - ну, надо же мне как-то объяснить тем, кто чаще всего видел мои способности, что это не магия. И сейчас под впечатлением от переноса, неожиданной встречи и, конечно, доверительной обстановки вероятность того, что в моих словах даже не усомнятся, крайней высока. Ну а дальше все будет еще проще: раскручиваем теорию о том, что магия - это всего лишь одна из многих дорог, ведущих к свету, и все, я в безопасности.
        - И ты хочешь…  - начала Майя, а я тут же подхватил.
        - Я хочу, чтобы вы помогли им побыстрее найти правильный путь,  - сохранение моего инкогнито, подчинение магов, наращивание силы - вполне достаточно слоев, чтобы считать их миссию крайне перспективной.  - Наверху, в центре пожарища, вас будет ждать человек. Завербуйте его, найдите его сторонников и организуйте здесь филиал нашего квартала. Только постарайтесь без применения силы…
        Последнюю фразу я добавил, решив, что было бы печально, окажись по возвращении из Разлома, что Майя просто промыла всем мозги. Как говорится, это не наш метод.
        - Я сам сейчас ухожу на разведку, есть вероятность, что на нас может быть совершено нападение,  - осталось последнее: объяснить свое отсутствие и пообещать что-то материальное. А то хотя бы для лидеров идеи нужно разбавлять и, желательно, чем-то не таким возвышенным.  - По возвращении расскажу вам все детали и поделюсь новой силой. Так что, если будет возможность, постарайтесь оставить про запас очки навыков и характеристик.
        На этом наш разговор подошел к концу, и я, набросав на скорую руку карту долины, отметил место встречи с представителем магов, стоянку нашего лагеря и зону отряда Семина, куда попросил своих учениц пока не соваться. Вроде бы все.
        - Ни пуха ни пера!
        - К черту!
        За моей спиной прозвучали два немного грустных голоса, и я, с трудом удержавшись, чтобы не повернуться, поспешил на встречу со второй частью своих сторонников. Хочется верить, что им хватило ума без меня не лезть в Разлом… И да, действительно к черту!
        Когда я наконец добрался до мегалита, по дороге опять припрятав свое переносное надгробие, оказалось, что все мои опасения, к счастью, не подтвердились. И Лысый с Алисой, и присоединившаяся к ним Холла стояли рядом с проходом в Разлом и просто изучали его.
        - Он не работает,  - Дэвид первым увидел меня и тут же укоризненно ткнул пальцем. И почему мне при этом кажется, что в его фразе намного больше восхищения, чем должно быть в таком случае?  - Похоже, ты был первым, кто прошел через него с нашей стороны, и сработало что-то вроде привязки. Я, конечно, в таком не разбираюсь, но снять личное владение будет непросто. Даже если ты всего лишь лидер какого-то захудалого квартала.
        Сейчас был нанесен удар по моей гордости, но не это главное. Как только что стало очевидно, в настоящий момент мегалит привязан ко мне, но очень скоро это изменится - если такое возможно, а тот же Лысый, говоря о цене, пусть и высокой, только подтвердил это. А уж тех, кто готов ради власти пойти на что угодно, в городах по нашу сторону Разлома более чем достаточно. И это помимо генералов и жнецов, впрочем, те вряд ли кому-то уступят эту добычу. Вот только если я этому кому-то не помогу…
        - Ну как, внушает?  - я повернулся к Холле, все еще сдержанно обходящую кругами портальный камень.
        - Ты знал, что так будет?  - голос богини повысился, и на меня обрушилось неожиданное обвинение.  - Знал и специально тянул время, чтобы я точно не успела подчинить себе мегалит. А теперь и вовсе планируешь убить?
        Так странно - после общения с богом обмана мне всегда казалось, что такие сущности никогда не упускают контроль над ситуацией и уж тем более над собой, по крайней мере, пока это возможно. А тут такое. Или это тоже попытка надавить уже на меня?
        - Давай без эмоций и сразу к делу,  - стоило мне заговорить, как Холла тут же замолчала, подтверждая догадку о притворстве.  - Если бы ты получила власть над дорогой в Разлом, ты бы смогла ее удержать?
        - Я богиня пространства, такое у меня не отнять. По крайней мере, пока я жива,  - тут я не удержался и переглянулся с Лысым. Он же понимает, к чему я веду…
        Прошла, наверно, только секунда, но мне показалось, что целая вечность. А потом мечник, уже не раз до этого доказывавший свою мудрость, кивнул мне, как будто соглашаясь с начатой игрой.
        - Тогда как насчет расширения условий нашей сделки? Я тебе контроль над мегалитом, с тебя - полноценный союз и отказ в пользовании проходом для тех фракций, что я укажу,  - выдвигаю сначала общие условия.
        - Что укажем МЫ или доверенные люди,  - Лысый тут же меня немного дополнил. Ну да, этот своего никогда не упустит.
        - Срок десять лет…  - начала Холла, но теперь Дэвид перебил уже ее. Вот никакого уважения к богам. Впрочем, если они слабы, то чего еще ждать от такого человека как Лысый.
        - С возможностью продления. Если все хорошо, то почему бы не продолжить сотрудничество, а если нападем, то будешь свободна сразу. Чем не выход, да и нет у тебя выбора,  - убедительность своей позиции Лысый решил придать с помощью вытащенного меча и активации маски.
        Алиса, до этого и так с сомнением переводившая взгляд между нами, после такого, похоже, окончательно записала нас всех в психи. Но, тем не менее, сделка была заключена, мы проговорили детально все условия, и Холла полноценно активировала все мегалиты нашего участка сети. Теперь в городах любой сможет подойти к порталу и попасть в Разлом - представляю, во что это в итоге выльется. Вот только я уже очень сильно вложился в инфраструктуру этой полосы, и если нас захватят соседи (а такое непременно случится, если не уравнять шансы), то окажется, что все было зря. А так мы еще посмотрим, кто кого. Да и чем сильнее будут люди, тем сильнее станут и мои организации.
        - Тогда вперед,  - мы закончили свои дела, и Холла тут же ушла. Ну а мы в свою очередь тут же перенеслись с помощью мегалита в Разлом. Нечего терять время. Если я где-то и поделился своими возможностями, это не значит, что в итоге я планирую отказываться от всего остального.  - Попробуем, окажется ли нам по силам справиться с местными обитателями.
        А заодно поднимем поскорее уровень Ирине, а то просто не могу чувствовать себя спокойно рядом с таким человеком. И ведь даже договор у нас теперь есть, а все равно…
        - А вот и наш первый гость,  - Лысый тем временем вышел вперед и поманил мечом ползущего в нашу сторону корга-изгоя. Вот и прекрасно, очень скоро станет понятно, что мы сейчас здесь собой представляем и на что, соответственно, можем рассчитывать.
        - Ты сражаешься, я лечу, в случае неприятностей сброшу корга вниз. Алиса, Ирина, вы стоите в стороне и не вмешиваетесь,  - я обозначил роли каждого из нас и вытащил свою косу. Лучше бы, конечно, посох, но до возможности его использовать мне еще далеко. Даже если вложить в себя весь свой интеллект, обнулив это параметр на пару суток ради секундного могущества, и то мой максимум лишь приближается к семистам пятидесяти. Жалко!
        Но и без этого, я уверен, мы сможем найти тут способ стать хоть немного сильнее.

        Глава 22
        Их секреты

        А сейчас мы узнаем, каким окажется наш путь здесь… Корг разогнался и прыгнул, а Лысый - вот ведь самоуверенный болван - даже и не подумал активировать маску. На устрашение богов он ее время тратит, а тут, видите ли, решил сэкономить. Впрочем, сейчас я просто бурчу от нервов, все он правильно делает. Если даже простейшего монстра он сможет убить только с весьма ограниченной по времени силой, то ловить нам тут нечего. Лучше уж сразу пытаться добиться оптимального результата.
        Глухой звон - не знаю, какими именно способностями пользовался Дэвид, на его уровне считать их название или даже время активации не получается - но он смог устоять на месте и отбить удар корга. При этом входящий урон был почти полностью заблокирован, вот это мастерство! А затем Лысый, пользуясь тем, что шестилап на пару секунд замер, выискивая новую возможность для атаки, нанес несколько ударов. Вернее, «несколько» - это еще мягко сказано, их было не меньше десятка. И последний из них, совсем как у Сета, отрубил одну из конечностей изгоя. И что это сейчас было? Кто-то и без Разлома владеет такими приемами, а я просто был не в курсе?
        Или все же нет? Я лечил Лысого, иногда не успевающего заблокировать весь направленный на него урон, а он снова бил, но теперь отрубить лапу у него уже не получалось. Вернее, он все-таки смог это сделать, но затратил на это в итоге раза в три больше времени. А ведь если отойти от приемов и магии и просто посмотреть на сосредоточенное лицо Дэвида, закушенную губу и руки, без малейшей дрожи держащие немаленький меч… Да это же просто его собственное мастерство! Не для его ли развития он сидел в начальной долине те пару лет до моего появления? Даже как-то страшно становится, а какие еще таланты тут вокруг могут водиться?
        Но отвлекаться во время боя не самая хорошая мысль, так что я решил отложить эти мысли на будущее. А Лысый тем временем задумал воспользоваться тем, что без пары конечностей корг пусть и не потерял маневренность, но явно начал испытывать проблемы с координацией, привыкая к новому центру тяжести. Больше не было пауз или попыток зайти с другой стороны - оставив компенсацию полученных повреждений на меня, он постарался ускориться и принялся набивать комбо. И если до этого жизни корга, несмотря на потерю лап, были почти не тронуты, то сейчас они пусть не особо стремительно, но все же весьма заметно покатились вниз.
        Я даже постарался прикинуть возможности Лысого, исходя из увиденного. Так, чтобы увеличить скорость набора урона, Дэвид явно начал с какого-то приема, окутавшего лезвие его меча холодным маревом. Дальше само комбо - двадцать пять ударов; если соотнести это с шагом серии, то выходит, что Лысый является гордым обладателем пяти сотен ловкости. Кстати на последнем замахе он опять применил то же самое морозное сияние, что и в начале, за один раз снимая около третей жизней корга. Неплохо - зная жизни монстра, длину серии и показатели меча вместе с требованиями, можно довольно быстро рассчитать и эффекты от этого приема. Конечно, приблизительно, но и так понятно, что это усиление увеличивает силу атаки примерно в десять раз. Мои кровавые уколы по сравнению с этим как-то даже слабо смотрятся.
        А еще на основании всего увиденного можно рассчитать уровень прироста за повышение метки. Лысый сейчас девяносто девятый, я знаю, что у него есть пять сотен ловкости и семь сотен силы. Какой из этого можно сделать вывод? Все просто: если допустить, что все очки характеристик за уровни он потратил, чтобы начать использовать новый меч, то логично будет предположить, что базовое значение всех его параметров - это пятьсот. У меня с улучшенной меткой - сто пятьдесят, и, значит, есть два варианта. Если прирост максимума характеристик идет в арифметической прогрессии, то у Лысого легендарная метка, если в геометрической - то эпическая. Учитывая, что во время использования взора я видел у него первую, то ответ очевиден. Вот что значит использовать не только глаза, но и мозги.
        Лысый тем временем провел еще одну серию, почти добив корга, когда я заметил, как к нам спешит еще тройка. Два изгоя и один полноценный шестилап, и вот это уже, я скажу, не очень приятная новость. Единственное, что радует - будь я один, шансов бы не было вообще, а так еще посмотрим, кто кого.
        - Не спеши с маской,  - я предупредил Лысого и тут же бросил за спину его противнику скользящее зелье.
        Если повезет, то кого-то может сразу вынести за границы тропы, если нет, и корг потратит свою атаку светом, чтобы избавиться от эффектов скольжения, то и это неплохо… Все-таки второй вариант. Немного жаль, что бой затянется, но зато я теперь на время отката могу беспрепятственно пользоваться атакующими способностями ауры тьмы. Конечно, ей можно задеть и своих, но, учитывая малый радиус способности, не так уж и сложно расположиться именно так, чтобы проклятья задевали только врагов. И как же хорошо, что я уже использовал ее в лагере, и теперь ни у кого не возникнет ненужных вопросов…
        Лысый же в отличие от меня словно бы никак не отреагировал на появление новых противников. Он в том же ритме, что и раньше, начал новое комбо, но, как оказалось, все было рассчитано. Вот первый корг падает замертво, и вот уже мой союзник по антимагическому заговору отражает новую атаку. Кстати, как я и думал, вышло намного быстрее, чем если бы я этим занимался сам - все-таки мои собственные силы по сравнению со способностями воинов немного не дотягивают по разрушительной мощи даже до среднего уровня. Но вот в сражении с живыми людьми, где количество жизней не так велико, расклад будет совсем другим…
        - Не подходи так близко!  - крикнул я Лысому, который, уворачиваясь от старающихся зажать его в кольцо коргов, чуть не залез в зону уже почти готовой к активации ауры тьмы.
        Вы наложили понижение магической защиты
        Вы наложили понижение выносливости
        Вы наложили яд
        Что ж, первый раунд прошел не очень удачно, посмотрим, что будет через десять секунд. А пока не результат, а одни слезы. И если понижение показателей в будущем может хоть как-то сыграть нам на руку, то яд бесполезен абсолютно и полностью.
        - Ты скоро? Долго в таком ритме никому не продержаться!  - выгадав небольшую паузу, крикнул Лысый, предлагая мне поторопиться. Вот только это сейчас не в моей власти. К сожалению, пока мои способности работают больше благодаря случаю, чем мне самому.
        - Жди!  - забавно, я - и успокаиваю Лысого.  - Если успеешь, выпей. Станет проще держаться.
        Прикинув направление, в котором опять начал перемещаться Дэвид, я кинул ему зелье ускорения с гордым именем «Бегство Карика». Название, конечно, провокационное, но в прошлый раз Лысый не смог ничего узнать о зелье интеллекта, так что, думаю, и тут обойдется одним лишь использованием, без знания сути.
        Вы наложили ужас
        Вы наложили ужас
        Вы наложили понижение скорости
        Буквально за секунду до появления проклятий корги нанесли свой удар. Атаки бездны и тьмы, покрывшие землю, тут же принялись высасывать параметры из нас с Лысым. К счастью, Дэвида я о таком предупреждал, и он успел отскочить в сторону еще до того, как ослаб. А вот мне было сложнее: стоя на самом краю, я неожиданно понял, что дорогу назад мне преграждает один из изгоев. Тупик? Нет - я же не просто так сюда лез. Быстро создав сразу с десяток каменных шипов, выросших из боковой плоскости дороги, на которой мы все стояли, я пробежал по ним обратно за спину к Дэвиду. Было опасно: все-таки шипы не улучшены и легко крошились от моих шагов, но я же не собирался на них стоять. А для того, чтобы просто пробежать, этого было более чем достаточно. А потом еще удачное прохождение «ужаса» целых два раза - похоже, последние секунды боя точно за мной.
        И только я подумал, что ситуация стабилизировалась - вот два корга сейчас рухнут вниз, а с последним мы точно справимся - как Лысый рванул вперед. На пару секунд активировав свой плащ тьмы, он пробежал сквозь поля бездны и хаоса, а потом врубился в спину одному из изгоев, медленно бредущему в сторону обрыва. Десять, двадцать ударов - только я подумал, что Дэвиду не успеть, как он перемахнул за отмеченную раньше границу… Так что или у него больше ловкости, чем я думал, или… Да, судя по выросшей силе ударов, он активировал навык за достижение сотни в этом параметре. Супер-комбо, с этой способностью ему потребовалось всего тридцать ударов, чтобы довести силу своей атаки до шестидесяти миллионов. А там опять усиление от морозного удара, и жизни корга достигли нуля.
        - Хороший финиш!  - раз у меня нет выбора, буду делать вид, что все в порядке и я просто рад за Дэвида. Хотя на самом деле внутри гуляет настоящая буря обиды на вселенную от того, что я сам так еще очень долго не смогу.
        Итак, наш прогресс на текущий момент. Один изгой сброшен в пропасть, один убит, остался только полноценный корг, но не думаю, что он окажется намного сильнее своих поверженных собратьев. По крайней мере, если судить по его параметрам, именно так все и должно быть… Вот только, как и в случае с Лысым, выяснилось, что есть кое-что поважнее прописанных способностей, а именно - умение ими пользоваться.
        Для начала, оказалось, что эта тварь может не только развеивать мои проклятья, но и отбивать удары Лысого, раз за разом сбивая комбо. Что, учитывая разницу в количестве жизней и мощи атак, рано или поздно должно было бы привести к поражению человека. Но на счастье Дэвида рядом был я, восполняя его здоровье, постепенно падающее даже от заблокированных атак, и давая шанс продолжать это сражение. Кстати, интересно, а как бы корг себя вел, столкнувшись сразу с группой людей? Тут бы одним парированием обойтись не удалось - неужели тогда с ним смогли бы справиться без особых проблем? Хотя нет - именно в этот момент шестилап опять активировал у себя под ногами зоны тьмы и бездны - на случай окружения у него есть способы противодействия. Да и не в каждом отряде найдется такой мастер, как Лысый, и особенно такой целитель, как я.
        - Малый предел силы,  - Лысый постарался сказать это максимально тихо и незаметно, но я-то следил за каждым его движением и, конечно же, услышал. Интересно, если ему приходится проговаривать название способности вслух, то это что-то открытое совсем недавно и не доведенное до автоматизма. Может быть, новое достижение за семь сотен силы?
        Дальше отвлекаться на мысли было уже нельзя, и я вернулся к бою, где корг привычно постарался блокировать удар Лысого, но на этот раз ничего не смог с ним поделать. Может быть, это способность пробития блока? Как бы там ни было, действовала она всего пять ударов. И пусть каждый из них Дэвид усиливал каким-то приемом, создавая удивительно красивое и вместе с тем смертоносное плетение, в результате ему удалось снять не больше десяти процентов жизней. Похоже, это был все-таки не рациональный, а именно что эмоциональный порыв. Обидно, наверно. Для него - а для меня это хороший урок того, что и умные люди могут ошибаться, если перестают себя контролировать.
        - Может быть, просто подержишь его на месте, а я попробую сбросить его в пропасть?  - предложил я, но Лысый только яростно рыкнул в ответ и активировал маску.
        Впервые я увидел, как он воспользовался одной из ее способностей, а не как раньше просто в виде пассивного знака его силы. Клубы дыма от плаща стали гуще, а потом разделились на четыре облака. Одно сформировало костяной щиток на лице Лысого, три других превратились в его фигуры-копии, тут же ринувшиеся в атаку на шестилапа. Сначала я подумал, что это просто прием для смущения противника, но очень скоро, глядя на стремительно ползущие вниз жизни корга, стало очевидно, что дело не только в этом. Каждая из копий Дэвида не только наносила урон, но и продолжала длину комбо для всех остальных, в итоге моментально выводя эту четверку на максимум возможного урона. Двадцать секунд, жалких двадцать секунд, и корг был повержен, несмотря на все активированные им поля. Похоже, защищенные полноценной маской копии Лысого их даже и не заметили.
        - Вот и все,  - под восхищенными взглядами Алисы и Ирины, между прочим, вместе перепрыгнувшими за границу пятнадцатого уровня, Дэвид вернулся к своему привычному виду и вытер лоб от стекающего с макушки пота.  - Спасибо, Кот, без тебя я бы не справился.
        И вот зачем он это сделал? Ведь, пользуясь моментом, можно же было начать перетягивать от меня мою ученицу, да и мага пространства под себя подгрести… А он взял и поделился победой. Нет, это справедливо - дай я коргам атаковать его всем сразу, и даже маска бы не помогла, но, черт побери, как же это нерационально! Единственное, что приходит в голову… Он что же, решил не разбрасываться на мелочи и заполучить себе в последователи и союзники самую крупную рыбину в этом водоеме - меня? Интересная мысль, такое обязательно стоит обдумать.
        - Пожалуйста,  - я решил соблюсти правила приличия, но не форсировать ситуацию.  - Кстати, может быть, посмотрим, что же нам выпало по итогам такой непростой схватки?
        Обведя поле боя рукой, я для себя отметил, что из изгоев выпало уже привычное для меня оружие. А вот из настоящего корга торчала книга в стальной обложке. И таких я раньше не встречал…

        Глава 23
        Во все тяжкие

        Не сговариваясь, мы отнесли всю нашу добычу в одно место и просто положили на землю. Пока вещь не взята, каждый способен увидеть ее описание, а значит, что может быть лучше для экспресс-обсуждения по горячим следам.
        - Как я и думал, мой новый меч не такая уж и редкость,  - ухмыльнулся Лысый, ткнув ногой практически полную копию сжатого в его руке оружия. Ну, разве что показатели и требования у новой железки были чуть пониже, но общий смысл от этого явно не менялся.  - А ты неплох, Кот, значит, смог справиться с таким монстром в одиночку.
        Дэвид не спрашивал, а утверждал. Впрочем, ничего удивительного в этом нет и не могло быть - просто самое логичное следствие из увиденного, но, судя по всему, Алисе и Ирине такое в голову раньше не приходило. И сейчас обе девушки уставились на меня с широко раскрытыми глазами…
        И вот опять! Ну зачем этот человек пытается поднять мой рейтинг? Это непонятно, а такие вещи… пугают.
        - Что думаешь о книге?  - я в свою очередь указал на самый главный артефакт, доставшийся нам после смерти корга.
        «Книга Контроля», одноразовая
        Позволяет открыть характеристику «Контроль», стартовое значение 0, не повышается меткой
        Цена - 50 очков характеристик
        - Давай все-таки начнем с тебя,  - Лысый благородно уступил мне возможность первому поделиться наблюдениями.  - Судя по всему, ты уже знаешь достаточно, так зачем мне тратить время на пустые догадки.
        Сейчас можно было бы сказать много умных слов про то, что догадки никогда не могут быть пустыми. Что, рассматривая проблему с разных сторон, мы сможем увидеть больше… Вот только Дэвид явно показал, что не готов участвовать даже в таком простом научном эксперименте, а значит, любые мои доводы просто не будут услышаны. Как же меня это раздражает в людях, но порой остается только с этим и жить.
        - У чужаков открыто множество новых характеристик из тех, о которых у нас даже никогда и не слышали. Набрав определенное значение в разных показателях, можно открывать дополнительные способности. Например, видеть защиту конкретных частей тела и умение бить именно в слабые места,  - я в двух словах описал увиденные способности Сета и с интересом принялся ждать, к каким же выводам на основании этого сможет прийти Лысый.
        - Значит, пятьдесят очков на открытие, потом повышение за счет уровней,  - задумчиво начал рассуждать Дэвид.  - Я бы предположил, что если способности, открываемые за счет комбинаций характеристик, и вправду интересные, то их обладатели, скорее всего, буду поднимать основные характеристики только за счет метки. А для всего остального будут стараться набить себе как можно больше уровней.
        В принципе, я пришел примерно к тем же выводам. И параллельно, опираясь на стоимость открытия новых показателей и их количество у Сета, постарался прикинуть его уровень. Интеллект, мудрость, контроль, точность, скорость, критическая атака и наблюдательность: семь умножить на пятьдесят - это уже триста пятьдесят очков. Дальше, умение видеть слабые точки - это сотня контроля, и, уверен, в остальных вряд ли будет меньше пятидесяти. Итого уровень Сета будет точно за триста, при том что в нашей полосе я таких цифр почти не встречал.
        - Как ты оцениваешь свои силы в столкновении с таким противником? Уровня, скажем, трехсотого-пятисотого,  - я немного повысил планку, исходя из того, что вряд ли мой знакомый относится к сильнейшим воинам своей фракции.
        - Так не скажешь,  - задумчиво ответил Лысый, не став на этот раз сбиваться на свой привычный оптимистичный настрой человека, как будто способного справится с кем угодно.  - Нужно смотреть, что именно они еще могут, помимо того, о чем ты рассказал. Но, в любом случае, если сравнивать в целом, даже не со мной, а, например, с воинами из городов фронтира, нашим найдется чем ответить. За прокачанные выше стандарта силу и ловкость есть свои достижения. И если подкрепить это тем же оружием из Разлома, думаю, ни у кого преимущества особого не будет. Ты ведь для этого и не просил Холлу открыть Разлом для остальных? Ты хотел, чтобы в городах оказались готовы к вторжению? А чего же не захотел поиграть в рыцаря в сияющих доспехах, самолично спасающего мир?
        В последних фразах в голос Дэвида вернулось привычное ехидство.
        - Не верю в героев,  - отвечаю абсолютно честно, но Лысому этого мало.
        - А еще ты, как и я, пока еще не веришь в то, что смог бы удержать такой большой кусок. Вот и отдал его, чтобы оставить себе хотя бы благодарность от его будущего обладателя. Умно на самом деле, немногие могут побороть свою жадность и признать страх,  - Дэвид замолчал, задумавшись о чем-то своем, а я бросил быстрый взгляд на девушек. Обе стоят, молчат, превратившись в слух, и стараются впитать в себя каждое услышанное слово. Интересно, а как бы я вел себя на их месте?
        - Сейчас главный вопрос в другом,  - я решил немного изменить вектор разговора.  - У нас есть книга, мы можем открыть новый навык, разобраться, как эта система работает. Но вот вопрос: стоит ли оно того?
        Для себя-то я уже точно решил, что стоит. Учитывая мои особенности, возможность получить навыки, как у Сета, сможет компенсировать мое отставание во времени развития. Да и жизнь - это не игра: тут сила определяется не самой большой пушкой, а, прежде всего, широтой арсенала. Вот только, как бы там ни было, ставить опыты на себе очень бы не хотелось. В идеале убедить бы Лысого изучить этот навык, а потом, лишь когда буду понимать, что к чему, уже сделать это и самому. Уверен, новые книги мы еще обязательно достанем.
        - Надеюсь, ты не рассчитывал, что я буду тратить свои очки характеристик, не разобравшись до конца, как все работает?  - ехидный смешок Лысого моментального разрушил все мои планы. Ну что за человек, и почему его мысли так похожи на мои!
        - Я хочу попробовать!  - повисшую паузу нарушил голос Алисы.
        Моя ученица показала, что она явно храбрее стоящей рядом магички пространства. Или это все-таки больше не смелость, а глупость?
        - Почему?  - тут же поинтересовался Лысый, сформулировав, наверно, самый интересный для любого исследователя вопрос.
        - А я сейчас никто,  - Алиса начала говорить, а я чуть не вздрогнул, узнавая в ней себя.  - Я вижу вас, вашу силу и понимаю, как же мне до нее далеко. Конечно, я могу идти по обычной дорожке и надеяться, что когда-то смогу приблизиться к этому уровню. Но это же так долго. Знаете, я не из тех, кто стал бы бегать от укуса радиоактивного паука.
        Я сначала даже не понял использованный ею образ, лишь потом догадавшись, что речь зашла о супергероях из комиксов. Впрочем, не мне решать, хорошая это мотивация или нет, если в итоге человек сам принимает решение двигаться вперед. Ведь, по большому счету, обычно значение имеет только результат и больше ничего.
        - Для активации способности «Поиск слабых мест» нужно сто контроля, это пятидесятый уровень, вернее, пятьдесят шестой, учитывая уже потраченные очки,  - я начал прикидывать, сможем ли мы использовать этот порыв. С одной стороны, немного жалко ученицу, но, с другой, это возможность сделать ее сильнее, и если все правильно разыграть, то частично эту операцию мы оплатим за счет Лысого.
        - Это не так сложно, а что с основными характеристиками, какие там требования?  - тут же поинтересовался Дэвид, заглотив наживку. Вот и прекрасно!
        - Триста ловкости, это нужно поднять ее до редкого уровня,  - отвечаю, а сам понимаю, что до конца еще не знаю, как именно будет работать повышение магической метки. Смогу ли я повлиять на него стихийными кристаллами или надо будет снимать какой-то замок на развитие с помощью обмана? Нет, у меня есть догадка, но стоило ли отбрасывать вероятность неудачи? Впрочем, даже если ничего не сработает, это будет всего лишь поводом во всем получше разобраться. Вряд ли я продвинусь далеко, если мои последователи окажутся лишены возможности развивать свою метку.
        - Очки характеристик я могу добавить,  - как я и думал, у Лысого оказался небольшой запас на черный день. У меня тоже есть заполненный артефакт на случай повышения метки, но всегда же приятнее тратить чужое, а не свое. Хотя полностью без вложений тут, конечно, будет не обойтись.
        - Алиса, держи кристалл,  - я протянул девушке один из камней дерева.  - Сжимаешь его в руке и подтверждаешь, что хочешь поглотить энергию.
        Вот, собственно, сейчас и узнаем, как сработает моя теория. Если коротко, то мне кажется, что сейчас стихия Алисы, скажем так, в нейтральном состоянии, и я смогу ее повысить любыми стихийными кристаллами. Кстати, может быть, камни большой тройки тоже бы сработали, но не хотелось бы бросать такую перспективную ученицу в руки конкурентов.
        - Магия выросла на триста,  - немного отрешенным голосом сказала девушка, до конца еще не веря, что в ее развитие вот так вот просто начали вкладывать какие-то явно редкие ресурсы. Или она-то как раз понимает, что бесплатного сыра не бывает, и готовится увидеть счет за все это.
        - Тот риск, что ты берешь на себя, это достаточная цена,  - успокоил я ее и даже не стал добавлять обидное «не боись».  - Держи еще кристаллы.
        Я передал девушке еще восемьдесят три камня,  - ровно столько, сколько нужно для перехода на улучшенный уровень. Что забавно, если мы сейчас доведем эксперимент до конца, то метка у Алисы будет даже выше, чем у меня. Ну, до полуночи: с учетом недавних повышений притока обмана в моих учениях, очень скоро и я открою редкий уровень своей стихии.
        Следующие минуты мы просто стояли и ждали, пока Алиса не поглотит все выданные ей камни. Но, как и следовало ожидать, для перехода на новую ступень одной энергии оказалось недостаточно. Девушка рассказала, что появился знак разблокировки способностей, информацию для активации которого можно будет рассмотреть только в каком-то неизвестном месте силы. И только я решил, что процесс, похоже, затянется, как Лысый напомнил о выданном мне роге.
        - Просто одолжи его своей ученице, и пусть она воткнет его в труп одного из коргов,  - Лысый махнул рукой в сторону ближайшей к нам лужи слизи.
        Судя по его ехидному взгляду, Дэвид был доволен возможностью показать нам всем, чем отличаются такие как он от обычных жителей этого мира. А еще не удивлюсь, если он с самого начала решил во всем этом поучаствовать даже не ради того, чтобы во всем разобраться, а чтобы напомнить мне о переданном артефакте. Ну и дать возможность на ком-то другом убедиться в его эффективности. Что ж, я не против - да и нет у меня выбора в текущих обстоятельствах. Попробуй я запретить сейчас Алисе использовать рог, и тут же бы стал в ее глазах трусом, перестраховщиком, а то и вовсе тем, кто боится, что она станет сильнее. Ненавижу, когда меня вот так вот загоняют в угол. Но и Лысый не знает всего: вполне возможно, с помощью взора я смогу узнать об этом артефакте что-то неизвестное и его предыдущему владельцу.
        Активировать ментальную защиту
        Поднять взор до уровня 6
        Для начала прикрыв свои мозги от потенциальных атак Лысого, я поднял свою возможность видеть скрытое до максимума и дал Алисе знак использовать выданный ей артефакт. Тут же рог демона устремился вниз и, разбрызгав уже начавшую попахивать слизь от коргов, вонзился в камень тропинки, на которой мы все стояли.
        Метка магии повышена до улучшенного уровня
        Проклятье «Ослабление сознания», эффект 3, не прошло
        В вас ощущаются следы бога, имя скрыто
        Очень интересно. Получается, этот рог каким-то образом ментально воздействует на своего хозяина при использовании. Еле заметно, конечно, но все же. Вот только на Алису воздействие не прошло, и, учитывая его не столь высокую силу, думаю, тут все дело в ее магической защите и интеллекте. Получается, мы и другие такие же будем защищены от побочных эффектов и при этом сможем извлечь всю возможную пользу от этой штуки. При том, что она явно есть. Метка же повысилась, а значит, как и сказал Лысый, возможно, этот рог поможет мне ускорить активацию маски. Ладно, вот закончим с Алисой и «Книгой контроля», и обязательно попробую использовать рог уже сам.
        А Лысый - пусть улыбается. На этот раз я точно на шаг впереди него.
        Передав Алисе еще восемьдесят четыре средних кристалла дерева, я дождался, пока она их впитает, добравшись до следующей границы, а потом поглотит с помощью рога силу оставшихся коргов. Как оказалось, на «редкий» рубеж нужно больше жертв, так что мы двинулись дальше в поисках новых шестилапов. Да, и при этом, конечно, не стоит забывать главную цель, ради которой мы сюда пришли. Нам нужна не столько добыча, сколько информация о соседях. И, уверен, если дойти до ближайшей отметки с чужим городом, то кого-нибудь из местных мы там обязательно повстречаем.
        Ну а пленить человека и потом разговорить…Что-то мне подсказывает, уж с этой задачей мы обязательно справимся.

        Глава 24
        Крысы

        - Ну как?  - мы убили еще семь коргов, и теперь, когда Алиса поглотила силу десяти монстров, Лысый требовательно оглядел ее с головы до ног в поисках результата.
        - Получилось,  - как-то растерянно ответила девушка.  - Редкая метка магии - это же то, что нужно?
        И куда делся ее дикий и задиристый нрав? Похоже, скорость получения новых сил и способностей, несмотря на попытки храбриться, саму Алису все-таки пугает.
        - То, что нужно,  - подтвердил я и забрал обратно рог демона.
        - То, что нужно,  - также повторил Лысый и продолжил движение вперед, потому что нам потребуется убить еще немало коргов, чтобы расчистить себе дорогу до территорий чужаков и чтобы получить для девушки минимум пятидесятый уровень.
        И мы шли вперед и убивали шестилапов. Если их было больше одного, то - я настоял - скидывали их в пропасть, чтобы не рисковать и не задерживаться (официально), и продолжали движение. Может, это на первый взгляд покажется недальновидным, но после проверки на Алисе я получил достаточно свидетельств, чтобы попробовать использовать рог для активации своей маски. Но, тем не менее, мне не хотелось делать это на глазах у всех остальных. Вероятно, это боязнь некрасиво выглядеть, страх оказаться обязанным перед одолженной мне силой или даже просто желание сохранить в тайне свой прогресс - я точно не знаю, хотя, наверно, и поставил бы на последний вариант. Как бы там ни было, я как будто бы случайно провожал движением рук тех коргов, что мы отправляли в пропасть, и небольшие царапины на боках, оставленные вытащенным на мгновение рогом, после падения монстров и их смерти где-то там внизу, повышали прогресс активации аж на целых два пункта.
        В итоге за четыре часа я смог довести это значение до тридцати восьми очков из тысячи, Алиса получила сороковой уровень, а наши запасы пополнились на три десятка мечей, луков, посохов и других инструментов по отнятию жизней. Из интересного нам еще достались книги скорости и наблюдательности, а вот заклинаний пока не было. Похоже, в надеждах быстро пополнить библиотеку способностей или, по крайней мере, разобраться, с чем, возможно, смогу столкнуться у своих противников, я пока слишком далек от реальности.
        - А как мы вернемся назад?  - ну вот, не прошло и года, как Ирина набралась смелости спросить хоть что-то. Похоже, ничегонеделание плохо на ней сказывается, вот только при всем желании она еще крайне нескоро сможет сделать в таком месте что-то мало-мальски полезное, чтобы хоть как-то это исправить.
        - Разве это так важно?  - было видно, что тот же Лысый до этого даже не задумывался над вопросом возвращения. Ну да, вот наглядная разница между тем, кто уже пожил тут, и тем, кто прибыл совсем недавно. Совершенно разное восприятие возможности смерти.
        Ирина начала пытаться скрыть свой страх, пытаясь объяснить его исследовательской целесообразностью и возможными удобствами в будущем. С одной стороны, в ее словах есть разумное зерно. Нам действительно впоследствии пригодится информация о том, как вернуться назад живыми: для охоты, для отдыха, для пополнений и прокачки наших союзников. Наконец, чтобы в случае войны понимать, что защищать. Но именно сейчас прав Лысый - мы еще успеем все это узнать, а пока надо как можно скорее собирать информацию о чужаках. И к чему эти споры? Хотя, похоже, даже такая эмоциональная разрядка была не лишней. Если я успел хоть немного отдохнуть, то остальные не спали уже очень давно, и это явно начало сказываться на их организмах.
        - Перерыв,  - дождавшись очередного перекрестка, я резко остановился.  - Четыре часа, вы спите, я сторожу. Иначе, боюсь, наш поход может закончиться раньше, чем нам бы хотелось.
        И действительно - в последних схватках Лысый допускал больше ошибок, чем раньше. А один раз так и вовсе пропустил полноценный удар и чудом не умер. Похоже, он и сам это заметил, и сейчас явно думал, стоит ли со мной спорить просто из принципа. К счастью, здравый смысл победил: все трое моих спутников опустились на землю, а буквально через пару минут уже спали здоровым и крепким сном. И кто говорит, что при сильном стрессе нельзя уснуть? Устройте марш-бросок, несколько десятков смертельных схваток, и вы моментально забудете про такие мелочи как нервы.
        Глядя на спящих рядом со мной людей, я не удержался и улыбнулся - какие же мы все-таки разные. Вот бы уметь, как Майя, копаться в чужих головах да узнать, о чем каждый из нас думает - ради чего идет дальше, чего на самом деле хочет… Постепенно абстрактные мысли перешли в практическое русло. Открыв доставшуюся от Сета карту, я прикинул наш дальнейший маршрут, а заодно и изучил пергамент в поисках подсказок на поднятый Ириной вопрос. Ну, серьезно, не может же быть так, что из Разлома можно выйти только умерев, и действительно, стоило задаться этим вопросом, как стало ясно: то, что я сначала принял лишь за особенность шрифта на самом деле тоже является знаком - выходит, под каждым названием города не одна точка, а сразу две. Вход и выход. И теперь, прикинув среднее расстояние между ними, можно будет в следующий раз легко найти такое и у нас. Забавно, как порой мы не замечаем самое очевидное.
        - Так было надо. Простите! Но, главное, вы будете жить!  - Лысый едва разборчиво пробормотал эту фразу и провалился обратно в пучину сна. Интересно, что же ему там привиделось? А то, если честно, не ожидал от него подобной сентиментальности. Да и он явно тоже о таком не подумал, иначе бы вряд ли лег рядом с таким человеком, как я.
        В этот момент с той стороны, куда мы направлялись, раздалось знакомое цоканье лап по камню. Я привычно прислушался - мне уже не надо было даже свешиваться вниз и использовать зрение, чтобы понять, сколько врагов к нам приближается. Один. Значит, можно не будить моих товарищей по отряду, а разобраться самому. Заодно и парочку экспериментов можно будет провести.
        В итоге я даже не стал уходить в невидимость, а просто двинулся вперед, дожидаясь, пока мой противник не выскочит на верхнюю часть каменной тропы. Цокот ускорился, и вот передо мной уже стоит корг. Причем не изгой, а полноценная особь. Что ж, учитывая, что я уже знаю, как можно заставить его потратить очищение до активации моей ауры тьмы, проблем быть не должно. Вот только у меня в голове давно зреет один эксперимент, и сейчас, думаю, самое время его провести.
        Я ведь вывел теорию о том, что оружие приобретает в желудках монстров Разлома особые свойства, так почему бы это не проверить? Есть, конечно, сложности в виде того, что я могу просто избавиться от корга, а не убить. Да и почему-то кажется, что вряд ли он станет жевать мою косу, пока ее хозяин бродит где-то рядом. К счастью, у меня есть небольшая идея на этот случай.
        - Открой ротик, будь хорошим мальчиком!  - я запустил в корга самый обычный огненный шар, а потом, дождавшись, пока он яростно не заревет, закинул ему туда еще и четыре склянки с зельем ускорения.
        «Бегство Карика» - крайне полезная штука в бою, но имеет один побочный эффект. После окончания его действия ты ощущаешь слабость и двигаешься медленнее - вот я и решил, что было бы неплохо попробовать обратить эту силу в свою пользу. Правда, следующие десять минут мне придется побегать. И правда, ускорившийся почти в два раза корг несколько раз чуть меня не догнал, так что я справился лишь благодаря зельям скользкого пола и невидимости, помогающей скоротать пару минут, пока не откатится световой заряд, обнуляющий мои способности.
        В общем, побегали мы неплохо, а потом по истечении срока действия препарата корг просто взял и рухнул на землю. Не теряя времени, я тут же подскочил к нему и, разжав челюсти, высыпал ему в пасть сразу несколько заготовленных заранее куч из предметов экипировки. А потом, поднапрягшись, засунул туда еще и две свои боевые косы. План на самом деле простой - половину вещей я достану через минуту, все остальное через три с половиной, когда закончится сложившийся эффект ослабления. В итоге я смогу не только проверить влияние нахождения внутри твари Разлома на разные предметы, но и соотнести его со временем хранения. Ладно, как раз пора доставать первую партию.
        Огненная коса
        Тип оружия: улучшенный
        Физический урон - 150, магический урон - 150
        Модификатор: скорость
        Требования: 50 силы, 50 интеллекта
        И мой лучший друг по зачарованию предметов в этом жестоком мире.
        Усиленный красный эленит
        Используется в качестве катализатора алхимических реакций
        Используя магию, с его помощью можно запустить реакцию наложения чар и силы Разлома. Доступно для оружия и доспехов тканевого типа.
        Требования: 500 интеллекта
        Вот и все, что удалось улучшить. Броня, сережка на магическую защиту, белый эленит и даже зелья - все они оказались измазаны в слюне корга, и больше ничего. Впрочем, и так результат оказался более чем интересным. Для начала оружие - оно стало сильнее, причем, что характерно, и в физическом, и магическом плане. Тут же появились мысли, не смогу ли я в итоге создать меч наподобие того, что сейчас у Лысого, с теми же требованиями, но при этом с уроном, в два раза большим за счет магии. Конечно, в сражении с монстрами вторая часть силы меча не будет прирастать от комбо, но в дуэлях это, тем не менее, даст огромное преимущество. А эленит? Если у косы и появились требования к использованию, то они были еле заметны. А тут сразу пятьсот интеллекта - даже представить страшно, к чему все это может привести… А если с помощью улучшенного эленита зачаровать новую косу и улучшить уже ее? Может получиться очень даже неплохо! Но эти эксперименты лучше отложить на потом. Все-таки, не думаю, что Разлом - это то место, где стоит позволять себе отвлекаться, пусть и на такие интересные исследования.
        А вот и вторая порция поспела - за десять секунд до конца ослабления я вытащил все оставшиеся вещи, что успел засунуть в пасть коргу. Времени было мало, но я вкратце успел посмотреть, что же получилось. И, надо сказать, на этот раз результат был похуже. Вся броня и мелочевка оказались просто-напросто разрушены, эленит превратился в обычный красный булыжник без каких-либо свойств, и лишь коса повысила оба вида урона до двухсот пятидесяти, а требования до сотни. Будет над чем подумать, а сейчас надо постараться избавиться от моей подопытной «крыски». Полоснув рогом почти очухавшегося корга, я плеснул ему под ноги одно из последних зелий скользкости и, хорошенько приложившись, столкнул его в пропасть. Вот и все - эксперимент закончен, а прогресс маски поднялся до сорока.
        Больше ничего интересного за время, отведенное на отдых, не происходило. А потом, когда все проснулись, мы так же без каких-либо изменений продолжили свое движение вперед. Лысый убивал коргов, я ему помогал, девушки просто копили уровни. И так до того самого момента, как Алиса произнесла заветные слова.
        - Я накопила нужное количество очков, хватит и на сто контроля, и ловкость доведу до трехсот. Повышаю?  - мы как раз закончили обыскивать труп очередного корга, вокруг никого не было, так что никаких причин отвечать отказом.
        - Да, но действуем постепенно,  - я постарался говорить максимально холодно, чтобы девушка собралась и взяла себя в руки.  - Это не игра, это жизнь, причем твоя. И если есть шанс не допустить ошибку, ты должна быть заинтересована в этом больше всех остальных.
        - Я поняла!  - яростно кивнула Алиса, а я продолжил.
        - Тогда сейчас сначала используешь книгу, открываешь себе Контроль, и мы вместе внимательно изучаем все изменения, что произойдут в тебе или твоем описании. И только потом начинаем его повышать, причем не сразу до сотни, а понемногу. Ты же не хочешь пропустить какие-то другие интересные способности?  - и почему у меня такое чувство, что меня слушают только вполуха? Ладно, похоже, пока мы не пройдем первый этап, об остальном будет думать слишком сложно.  - Начинай.
        Алиса тут же выхватила у меня из рук книгу, что должна была бы открыть ей новую характеристику, и сжала ее побелевшими пальцами. Один - ничего не происходит, два - девушка прикрыла глаза, три - книга осыпалась на землю тут же истаявшими в воздухе серебряными искрами, а в руках в Алисы осталась только бумажная закладка. Итак, посмотрим, что же тут произошло.
        - Контроль появился,  - тут же выдала свое заключение девушка, но очень быстро перешла от эмоций к конкретике.  - Восприятие не изменилось, координация тоже, заклинания работают как раньше, но появилась возможность, пока неактивная, усиливать их за счет Контроля…
        Поднимаю взор, немного, но пока и этого хватит, чтобы заметить, скрывает девушка что-то или честно делится информацией.
        - Пройдись и нанеси пару ударов, я хочу сравнить их силу сейчас с тем, что будет, когда повысим этот Контроль,  - попросил Лысый, и тут я не удержался.
        - Но сначала скажи нам, что за штука у тебя в руке,  - и только сейчас все уставились на так и не отпущенный кусок бумаги, зажатый в крепкой девичьей ладони.

        Глава 25
        Лед

        Закладка
        Активирует особые способности, открывающиеся при достижении определенного лимита по навыкам
        Уничтожается при использовании
        Важно: комбинировать можно только навыки разных групп
        Алиса на мгновение отпустила закладку, давая нам прочесть описание, а потом полоска бумаги в ее руке растаяла серебряными искрами. Как и сама книга совсем недавно.
        - Что ты творишь?  - тут же взъярился Дэвид.  - Мы же хотели все проверить постепенно!
        А вот я молчу, кажется, уже понимая, что же девушка скажет в ответ. Да и Лысый понимает, но, кажется, еще не готов смириться с тем, что Алисе хватило смелости пойти до конца.
        - Мы не знаем всех способностей, а закладки одноразовые,  - Алиса немного запиналась, но голос ее звучал твердо.  - Не активируй я ее, вы бы просто отобрали все, чтобы использовать для собственного усиления.
        - Потом обсудим, ученица,  - я оборвал девушку и заодно напомнил Лысому, кто отвечает за все поступки Алисы.  - Сейчас лучше опиши изменения.
        Убедившись, что никто не собирается совершать ничего необдуманного, я уже привычно для этого похода активировал на Лысом ментальную защиту, а потом поднял взор до доступного мне максимума.
        Дополнительная способность «Слабые точки», ур. 1
        Взгляд сразу нашел интересующее меня место в описании.
        Позволяет видеть тело как совокупность 6 частей
        Простенькое объяснение, но зато какие возможности. Где-то будет слабее защита от обычных атак, где-то от проклятий и магии… Правда, этого будет недостаточно, чтобы отрубать коргам лапы, но, судя по названию, все это еще можно и повышать. Или, что тоже вероятно, все возможности новой силы просто не описаны, как часто бывало с любыми другими способностями в этом мире.
        - Василий,  - голос Алисы, повторившей вслед за хмыкнувшим Лысым пару взмахов.  - У тебя на руке какое-то проклятье висит. Не могу понять, в чем конкретно оно заключается, но там рядом таймер, и время срабатывания - через четырнадцать часов.
        Вот ведь черт. Похоже, проклятье теневого мира до сих пор со мной. Что ж, похоже, до решения этой проблемы меня будут ждать ежедневные ампутации. Впрочем, пока время есть, и можно не спешить.
        - Я знаю. Но сейчас предлагаю сосредоточиться на наших гостях,  - и я указал на так удачно показавшуюся из скрывающего окрестности тумана пару чужаков.
        И пусть у меня еще активен взор, но опять я могу разглядеть только имена - Джон Браун и Борис Коэн. Явно ничего итало-испанского, значит, эта парочка, скорее всего, из той же языковой полосы, откуда и Сет.
        - Strangers! Keep calm and show us your hands!  - опять они что-то лопочут.
        - Пока они не активировали понимание языков, слушайте внимательно. Сокращаем дистанцию, фиксируем и допрашиваем,  - три сосредоточенных кивка. Как приятно, ни у кого даже мысли не появилось о том, как нехорошо не попытаться решить дело миром.
        - Вы же русские? Стойте на месте, не шевелитесь и покажите нам ваши руки,  - как я и думал, чужаки очень быстро использовали распознавание языка, но изначальные пара секунд непонимания, как и в случае с Сетом, сыграли в нашу пользу.
        - Не подходите!  - крикнул второй, увидев, что мы с Лысым, несмотря на все предупреждения, продолжаем идти вперед.
        - Non comprende!  - это же вроде итальянский, не уверен. Но если они решат, что неправильно определили язык, то мы выиграем еще немного времени. Все-таки, не зная точного уровня противников, лучше будет их переоценить, чем наоборот.
        - Non muoverti!  - мой прием сработал, и они все-таки не решились на активные действия до того, как мы вышли на дистанцию поражения.
        Первым начал Лысый. Вокруг его меча вспыхнуло морозное сияние, и одновременно по чуть более заметной инерции движения я понял, что Дэвид еще использовал и пробивание брони. Не маска, конечно, но, судя по всему, одна из сильнейших его комбинаций. Стоящий напротив противник попытался защититься, его меч вспыхнул солнечным светом, но этого оказалось недостаточно, чтобы остановить разошедшегося Лысого. Меч Джона Брауна оказался отбит, и возвратное движение чуть не оставило одного из наших противников без руки, но тот с какой-то змеиной грацией умудрился извернуться и сохранить полный набор конечностей.
        - Сдавайтесь!  - и почему после нападения они опять перешли на русский? Как будто точно уверились, что на такое поведение способны только наши соотечественники, даже обидно. Особенно при том, что Дэвид американец. - Даже если вы нас убьете, охотники моментально вас найдут. Лучше примите свою судьбу, и, возможно, мы сделаем вид, что никого не встречали.
        Похоже, тут есть что-то вроде службы охраны порядка, вот только зря наши противники думают, что худшим для них исходом будет смерть. Впрочем, и я могу ошибаться, поэтому лучше быть настороже. А тем временем Браун и Коэн, стоило им понять, что бой неизбежен, тут же перекрыли тропинку, чтобы не пустить никого себе за спину. Вот только я уже привычно нарастил дорожку из каменных шипов и в невидимости пробежал над пропастью, замыкая кольцо окружения. И это явно оказалось удачным маневром. Во-первых, теперь никто не сбежит, во-вторых, наши враги привыкли сражаться плечом к плечу и сейчас с явной неохотой сменили стойку. В-третьих, Лысому с его двуручным мечом и мне с моей косой нужно пространство. А в-четвертых… Очень скоро они поймут, что все уже кончено.
        Пробегая на свою позицию, я на мгновение активировал конус холода, проверив, что он еле-еле, но пробивает превосходство стихий чужаков, и теперь был уверен в результате. Сейчас, главное, не думать о том, как люди с всего лишь редкой меткой умудряются уходить от атак Дэвида и представлять для него опасность, и все получится. Мой противник как раз попытался броситься в мою сторону, нацелившись на рабочую руку, но я встретил его движение не косой, а потоком морозного воздуха. Да, конус холода - это магия, да, мне нельзя ее показывать, но в Разломе нет логов. Для Лысого это станет всего лишь проявлением маски, а у Ирины и Алисы так даже и вопросов не возникнет. Так что беспокоиться просто не о чем.
        Моя атака льдом смогла остановить атакующий порыв Бориса Коэна, но на этом, казалось, все успехи и закончились. Несмотря на максимально увеличенный шанс заморозки, мой противник умудрялся успеть сбить с себя все ледяные наросты, не давая им разрастись и в итоге так ни на мгновение и не замедлившись. Вот только моей целью был совсем не он. Коэн так до самого конца и не понял, что, двигаясь перед ним из стороны в сторону, я направлял свою атаку таким образом, чтобы в итоге зацепить спину его напарника. И вот тот уже, не зная, чего ожидать, не успел среагировать вовремя.
        Раз, и одна из его рук покрывается льдом, два - Лысый тут же разбивает ее метким ударом, три - лишившись одной конечности, Джон моментально теряется и после нескольких уверенных жестоких ударов Дэвида превращается в стонущий на земле обрубок. Ну а дальше помочь мне со спины расправиться со своим соперником Дэвиду уже не мешало абсолютно ничего. Коэн как раз понял, что лед не наносит ему почти никакого вред, и собрался опять лезть вперед, когда два смазанных в воздухе движения лишили его обеих рук. Еще один удар - и вот он уже неловко падает на землю, не в силах подняться при отсутствии дополнительной опоры. Теперь самое неприятное, но необходимое: лишить его обеих ног, превратив в беспомощный куль. Вот что значит полагаться на других - не верь эти двое в то, что их спина прикрыта, и кто знает, какие еще сюрпризы они смогли бы нам преподнести.
        - Алиса, используй лозу, чтобы зафиксировать их тела,  - я подумал, что будет совсем лишним, если эта парочка сыграет в червяков и доползет до края пропасти.
        - Секунду,  - Лысый вытащил из кармана пару деревянных распорок и вставил их в рты нашим пленникам, чтобы тем, в случае чего, не пришла в голову идея откусить собственный язык. Да, это могло бы существенно усложнить предстоящую охоту за информацией.
        - Допрашиваем вместе или…  - я восполнил жизни наших пленников, чтобы уж совсем исключить любые случайности.
        - По отдельности,  - после некоторого размышления ответил Дэвид, а я только понимающе кивнул.
        Все логично - пусть мы и работаем вместе, но это только сейчас. Каждый из нас понимает, что в итоге все будет решать именно личная сила, и вот он способ обойти другого в этой гонке. Конечно, можно было бы благородно устроить совместный допрос, но Лысый решил, что сможет выбить больше информации и разделиться. Его право, хотя, если честно, я тоже за этот вариант. Имея на руках больше вводных, уверен, в итоге я смогу добыть больше секретов, чем мрачный мечник.
        Ну что, начнем. Оттащив свою жертву чуть подальше в сторону, я активировал аркобалено, а потом, положив Коэну руку на плечо, активировал на нас обоих пелену тени.
        - Смотри сюда,  - я сунул парню под нос свою руку с проклятьем.
        Чисто теоретически мои действия должны свести на нет все его потенциальные попытки отмалчиваться - ну, по крайней мере, я так думаю. А что? Того же Сета мое проклятье напугало, добавим сюда связь, как он сказал, с «Серыми переделами», и пелена тени, которая, на мой взгляд, работает по каким-то схожим принципам - неплохая комбинация, должно получиться.
        - Только не трогай меня ею! Чего ты хочешь?  - еще мгновение назад этот обрубок без рук и ног старался смотреть на меня гордым взглядом повелителя мира, и вот, кажется, будь у него такая возможность, он бы еще сильнее сжался в комок.
        - Честного рассказа. Что ты знаешь о своем мире, его правилах. И, конечно, известные тебе способы усиления, включая комбинации характеристик,  - еще один пристальный взгляд, и, вытащив своего пленника в обычное пространство, я уселся рядом и приготовился слушать.
        Как оказалось, действительность, в которой жил Коэн, довольно сильно походила на нашу. Есть начальная долина, есть города, есть фронтир, правда, благодаря открытой возможности смешивать навыки, продвинулись там немного дальше. Из отличий у них есть настоящие деньги, единое правительство, а еще море. Впрочем, мысли о синих волнах пришлось отложить в сторону, все равно все попытки построить корабли и хоть немного отойти от берега тут же пресекались морскими гигантами. А вот то, что против нас будет единый враг - это напрягает.
        Как оказалось, и Браун, и сам Коэн всего лишь любители, которые, как и многие у них, отправились в Разлом на охоту, чтобы подзаработать. Тропинки Разлома рядом с городами - похоже, мы приблизились к цели - считаются прибыльным местом. В отличие от коргов, которые обитают только в диких районах и с которых, по мнению местных, ничего интересного не падает, тут можно встретить каменных червей. А с них добываются ценные ресурсы для городских кузниц и книги характеристик. В общем, то, что можно быстро продать и заработать сотню-другую фунтов на проживание.
        Стража, которую они грозились позвать, была чем-то вроде правительственных войск. Туда могли попасть лишь самые сильные бойцы, которые только и делают, что повышают свои навыки да защищают обычных людей от монстров и проявлений богов. На всякий случай уточнив, я узнал, что ни о жнецах, ни о генералах мой собеседник никогда не слышал. Вообще, судя по всему, обычных людей старались держать подальше от всего более-менее серьезного.
        Взять, например, их соседей-итальянцев. С ними вроде бы мир, но дружба не поощряется, и обычные люди предпочитают даже в гости друг к другу не ходить. Ну, есть кто-то рядом, и ладно, а в случае встречи на своей территории лучше позвать кого-то из «гвардии». Вот, кстати, и официальное название их элитных отрядов.
        - А чего же вы их не вызвали, как нас встретили?  - я тут же решил разобраться в заинтересовавшем меня вопросе.
        - Чужаки,  - Коэн немного запнулся.  - Мы слышали, что иногда на тропах встречали чужаков, они никогда не отличались особой силой, но при этом у них всегда была редкая и дорогая экипировка.
        Понятно. Похоже, иногда люди из нашей полосы или еще каких-то других случайно попадали в Разлом, и их вещи, обычные для их же ареала, для местных могли оказаться чем-то особенным. Как я уже успел понять, развитие тут способно пойти по очень разным тропам. Так я с удивлением узнал о комбинациях, а мой собеседник сейчас морщит лоб и пытается по вопросам понять, какими же таинственными знаниями могу обладать уже я. Интересно, он верит, что сможет отомстить или планирует продать информацию своему правительству? Впрочем, какая разница.
        Покопавшись еще немного в политике и географии, я перешел к самому интересному вопросу - комбинациям навыков. Тут, кстати, почти сразу же выявилось несколько подводных камней. Во-первых, закладка на открытие дополнительной способности может потратиться зря. Используешь ее, выбрав не те значения, и все, она сгорит, не оставив и следа. У той же гвардии есть список всех рабочих способностей, а обычным людям приходится или платить за информацию, или гадать, и не факт, что второй способ окажется дешевле. Во-вторых, количество дополнительных навыков на каждую характеристику ограничено тремя, и отменить их нельзя.
        Потом, как мне показалось, Коэн еще хотел что-то сказать, но тут я могу и ошибаться. Решив зайти к вопросу с другой стороны, я выяснил точные списки всех известных характеристик, узнал, что к какой группе относится, и, наконец, записал значения известных моему пленнику способностей. Тут, правда, пришлось аж целых два раза обращаться к опыту того, что я услышал от Сета, и намекать Коэну, что вранье со мной не пройдет, но результат того стоил. Я узнал довольно много и уже хотел перейти к вопросу поколений, как неожиданно увидел резко вскочившего Лысого.
        - Кот, их было трое!  - крикнул мечник, и я сразу понял, к чему он ведет.
        Если был еще один человек, увидевший, как мы расправились с его соратниками, то почти наверняка он уже убился и направил по нашему следу гвардию.
        - Уходим?  - задумчиво протянул я, поднимаясь на ноги.  - Или попробуем и их проверить в деле? Надо же понимать, чего стоят настоящие бойцы наших новых соседей!

        Глава 26
        Один против всех

        - Мы можем сделать вид, что допрашиваем пленников, а вы спрячетесь и нападете из засады,  - внезапно заявила уже достаточно долго молчавшая Алиса. Похоже, девушка все это время мучилась, понимая свою бесполезность, и наконец-то нашла способ показать себя.
        - А они вас не выдадут?  - я как раз начал прикидывать, стоит ли спрятать Лысого вместе с собой в тени, когда он задал этот вопрос. А моя ученица вместо ответа просто подошла и хладнокровно вырезала языки обоим нашим пленным.
        Я вот порой задаюсь вопросом, а точно ли каждому из оказавшихся в этом мире тут место, и каждый раз убеждаюсь, что да.
        - Иди сюда,  - я подозвал Дэвида, попросил положить руку мне на плечо и активировал на нас пелену тени. Ожидаемо никаких вопросов от мечника не последовало. Да и не должно их быть, пока он считает все это проявлением способностей моей маски.  - Знаешь основные способности гвардейцев?
        - Прозрачность, предвидение, гибкое оружие,  - тут же ответил Лысый, показывая, что его допрос тоже прошел не впустую.
        - Еще подчинение,  - дополнил я, заставив Дэвида помрачнеть.  - Держи зелье, поднимет немного магическую защиту. Не гарантия, конечно, но хоть что-то.
        И только Дэвид принял из моих рук повышающее интеллект зелье, как в воздухе свистнула стальная молния, и тела обеих девушек рухнули на землю. Хорошо, что мы спрятались, а то не уверен, что лично я успел бы среагировать на такую вот атаку издалека.
        - Чужаки, выходите!  - из тумана показались два человека с полностью скрытыми под коричневыми капюшонами лицами и именами. Это, кстати, могло бы внушать уважение, если бы до этого я не встречался со жнецами и излучаемой ими мощью. Тут же все явно попроще. А один из этой парочки тем временем продолжал.  - Наш Союз не поощряет насилие, так что вы ответите за нападение на наших граждан, но потом сможете стать полноценной частью общества. Предстаньте перед советом и примите положенное наказание.
        И тут я чуть не хихикнул: англоговорящие, и при этом из Союза. Ясное дело, этот гвардеец имеет в виду Европейский союз, вот только у меня в голове после его слов тут же появились образы серпа, молота и красного знамени. Эх, рассказать бы про это Семину. Он же сюда из сороковых попал - почему-то, как мне кажется, именно он обязательно бы оценил всю иронию ситуации.
        - Ближе,  - рядом послышался голос Лысого, и мы попробовали, укрывшись под тенью, сократить дистанцию между нами и гвардейцами.
        Вот только стоило нам сделать один-единственный шаг, как новый взмах удлинившегося оружия тут же устремился в нашу сторону - все понятно, это «контроль пространства», способность, позволяющая отслеживать мельчайшие изменения в пространстве вокруг. Мы пошевелились, они услышали и атаковали, заставив нас отскочить в разные стороны, избегая удара и при этом выпадая из невидимости.
        Лысый оказался немного впереди меня и тут же попал в фокус вражеской атаки. Вот только мечник на этот раз не собирался экономить силы. Он еще даже не прекратил движение, уходя с линии летящего в его сторону меча, как вокруг него появился плащ тьмы. При этом в отличие от того, что я видел раньше, Дэвида окружало еще и что-то вроде сферического силового поля, тянущегося ниточками к закрепленным на поясе кристаллам бездны. Понятно, что-то вроде батареек и дополнительной защиты - слышал про такое использование камней стихий, но до этого никогда не сталкивался с применением на практике.
        - Помогите,  - до слуха долетел тихий шепот, и стало понятно, что наших девушек никто не убивал, их просто обезвредили и нейтрализовали для дальнейшего пленения и разговора. Совсем как мы при встрече с охотниками. Вот только на чьей стороне окажется сила на этот раз?
        Гвардейцы тоже активировали свои маски, и Лысый бросился вперед, прямо на ходу вызывая свои копии. Казалось, количественный перевес на его стороне, и ему даже удалось навязать нашим противникам свой стиль боя. Но нет - они не уклонялись, не блокировали атаки, а просто пропускали их сквозь себя, не давая набрать комбо, и, казалось, не испытывали никаких затруднений от боя в меньшинстве.
        - Не мешай!  - я уже хотел присоединиться к схватке, как до ушей долетел этот крик Лысого. Кого-то другого такое решение могло бы и удивить, но не меня. Если честно, я бы и сам не отказался от подобного боя. Схватки, где, выйдя против сильного противника, можешь проверить, чего ты на самом деле стоишь. Вот только не переоценил ли Дэвид свои силы?
        Или у него есть план? Только я отметил, что он и его копии двигаются гораздо быстрее, чем в тот раз, когда он добивал корга, как Лысый вместе со всеми своими двойниками отпрыгнул назад и выпустил из своих мечей что-то вроде силовой волны. Стоп, это же «звуковой удар» - триста ловкости и пятьдесят скорости. Вот, выходит, откуда все ноги-то растут? Но почему Лысый так неожиданно решил использовать одну из подобранных нами книг? Впрочем, об этом можно будет подумать и позже.
        Казалось, что эта атака, как и все предыдущие, просто-напросто пройдет сквозь гвардейцев, но оказалось, что так все и было задумано. Один из них «мигнул», избегая атак, и тут же последняя копия Лысого, которая не приняла участия в первой волне выстрелов, нанесла свой удар. И второй гвардеец получил мечом в бок с, казалось бы, защищенного фланга. Опять наши противники подставились, положившись друг на друга - впрочем, был ли у них выбор, учитывая, что прозрачность активируется не на все триста шестьдесят градусов, а только на двести двадцать?
        Если честно, я думал, что это лишь небольшой успех, но с ранившего гвардейца меча сорвалась фиолетовая молния, парализовавшая его - похоже, на этот раз Лысый использовал не комбинацию, а способность своей маски. В итоге Дэвиду только и оставалось, что подлететь поближе да снести беззащитную голову. Вот только уж слишком он поспешил. Второй гвардеец, судя по всему, активировал какое-то невидимое устройство, как и Сет во время боев с коргами, вследствие чего Лысый ненадолго потерялся в пространстве, что стало последней ошибкой уже для него самого. Наш противник, похоже, решил не рисковать и обойтись для допроса теми, кто попроще, просто-напросто разрубив мечника напополам.
        Облако смерти
        Понимая, что тоже могу умереть, я на всякий случай добил Алису с Ириной - уверен, они поймут. А потом развернулся на сто восемьдесят градусов и побежал прочь от опешившего от такого поворота гвардейца. А что он думал - раз он уже усилил это место под себя, я точно тут драться не намерен. В идеале, учитывая все имеющиеся у меня в наличии навыки, нужно найти кого-то еще (монстров или людей) и, уже используя общую неразбериху, попробовать повернуть все в мою пользу. Или можно просто разорвать дистанцию и сбежать - не настолько я хочу победить, чтобы рисковать попасться в очередную пока неизвестную для меня ловушку.
        Вот только сбежать почему-то не получалось. Я думал, что стоит разорвать дистанцию, и гвардеец, выпустив меня за границы «контроля пространства», не будет знать, куда я пойду. Но он всякий раз на каждом перекрестке неумолимо следовал именно за мной. И ведь - неожиданно пришло понимание - время играет не на моей стороне, еще немного, и ведь наверняка его напарник вернется и поможет моему преследователю. Вполне возможно, что прямо сейчас меня гонят в ловушку. Но как?
        Впрочем, мне не обязательно знать детали. Вариантов-то немного: либо это какие-то способности гвардейца, либо какой-то косяк с моей стороны. Сам он вряд ли меня видит - иначе бы начало нашего боя прошло по-другому. Значит, дело во мне, и тут опять два варианта: либо все идет от меня, и тогда мне просто ничего не приходит в голову, либо от него. И если предположить, что я стал жертвой какой-то незаметной для моего уровня взора метки, то решение может быть довольно простым. Лечение - у него же есть десятипроцентный шанс на снятие проклятий, вот и буду им пользоваться, пока на очередном повороте от меня не отстанут. Или…
        Тут я заметил впереди группу из пяти человек, сражающихся с каменным червем. Причем их внешний вид явно отличался от того, что я видел раньше. И охотники, и гвардейцы явно не походили на этих ребят в броне из наборных красных полос. Кстати, чем-то эта стилизация похожа на доспехи древних римлян, как их изображают в фильмах - может быть, тогда передо мной итальянцы? А точнее, учитывая явное смущение моего преследователя, их элитные войска. Уверен, будь это обычные работяги, он бы не замедлился… Впрочем, надо отдать ему должное, думал он недолго и почти сразу продолжил бежать, почти не дав мне разорвать расстояние между нами. Что ж, может быть, это и хорошо - в голове как раз родился план, как можно будет расправиться вообще со всеми и отомстить за смерти моих товарищей по отряду. А заодно, если повезет, и обшарить тела местной элиты. Но тут главное, чтобы все сработало, и зависеть это будет, прежде всего, не от меня, а от огромного каменного червяка.
        Искаженный ворм
        Пропитанный энергией предела, он обрел особую силу…
        В описании меня заинтересовала именно это слово - «предел». Сет называл теневой мир Серым пределом - может ли это быть как-то связано? Я считаю, что да, и сейчас хочу провести небольшой эксперимент. Прикладываю косу к моей зараженной во время встречи новичков руке, надавливаю - вот теперь я на какое-то время буду не очень ловок. Но если план не сработает, то никакого значения это иметь не будет.
        Пробегая мимо сражающегося с людьми червяка, я закинул ему в пасть свою отрезанную руку, прямо в полете наблюдая, как их начинают соединять странные серые линии. Мерзко и почему-то страшно. Проскочив подальше, я принялся без остановки использовать на себя лечение в надежде лишить моего преследователя возможности меня видеть, и да - после очередной волны света он резко замер и начал крутить головой по сторонам.
        - It’s not your territory! Get out of here!
        - Delicatamente! Verme!
        Из рядов итальянцев донеслось два выкрика. Первый, судя по всему, был направлен в сторону гвардейца, а второй - червяка, который после моего угощения упал на землю и до сих пор сотрясался в конвульсиях. Не знаю до конца, как именно мне пришла в голову эта идея - может быть, ассоциация с историей о появлении теневого дракона для мести тем, кто убьет обычного? Как бы там ни было, что-то точно происходило…
        - Run! It’s a shadow creature!  - неожиданно крикнул гвардеец, а потом червяк взорвался, разбросав во все стороны куски своего тела.
        Ревенант из Тени
        Босс тени
        Класс: легендарное существо
        Из только что уничтоженного червя поднялся его собрат размерами раза в четыре больше, чем предшественник. А еще клубящиеся вокруг облака серого тумана… С одной стороны, хотелось узнать что-то большее, чем доступные сейчас только три строки информации, а с другой, инстинкты прямо-таки кричали об опасности и требовали не только поскорее активировать ментальную защиту, но и не тратить ни капли интеллекта, чтобы, не дай бог, не понизить этот параметр. А ведь я такой панический страх испытывал раньше только рядом со жнецами… Неужели этот монстр их уровня?
        Фигуры всех легионеров и гвардейца в этот момент окутались тьмой от призванных ими масок, вот только, похоже, этого оказалось недостаточно. Порыв ветра, и показалось, что их плащи стали как будто чуть прозрачнее, а в следующее мгновение земля под ногами людей взбесилась и поглотила снизу их тела по самую грудь. Причем крепость камня оказалась такой, что никакие атаки даже с силой маски не могли его повредить. На мгновение мне даже стало их жалко - так глупо и обидно попасться, а потом я просто использовал облако смерти на том месте, где их сковала атака червя-ревенанта. Так что, когда босс из тени подполз к своим жертвам, там уже не было никого живого.
        А потом, пока я прикидывал, стоит ли мне сбежать или попробовать победить эту махину, как я в свое время проделал это с легендарными боссами фронтира, червь повернулся ко мне. Как будто на мне нет никакой невидимости. Мозг тут же сравнил его скорость с моей и выдал решение, что боя не избежать. Я уже приготовился побегать несколько часов в надежде, что в итоге все-таки смогу склонить чашу весов в свою пользу, и выпил зелье Карика для повышения своей скорости на момент привыкания к атакам монстра, как вдруг все поменялось. Вот он ползет ко мне и вот уже замер, как будто резко потерял меня из виду. Учитывая, что единственное, что я сделал за последние секунды - это выпил плод своих алхимических экспериментов, то дело в нем. Зелье Карика каким-то образом может усиливать покров теней?
        Что ж, может быть, победа будет и не такой трудной… Но только я запустил свою волну из облаков смерти, усиливающих друг друга, как эта теневая тварь все-таки до меня добралась. И нет, это была не обычная физическая атака. В голову как будто что-то врезалось, весь мир померк, а у меня появилось ощущение, что тело сжигают заживо лучи дикого и беспощадного солнца. При том, что я не стараюсь от него убежать, а, наоборот, как будто иду навстречу - чтобы ему было проще. Параллельно часть сознания пыталась вклиниться в этот кошмар или хоть как-то повлиять на происходящее, но единственное, что ей удавалось, это отслеживать отзвуки ощущений из реального мира, не дающие мне до конца погрузиться в эту нескончаемую боль. Вот я продолжаю махать руками, раз за разом запуская заклинания, вот почему-то шагаю вперед, туда, где в гипнотическом трансе качается туша ревенанта. Он что же, меня загипнотизировал? Несмотря на иммунитет и полный интеллект? Да что же это за тварь?
        Неожиданно все кончилось. Я так и не дошел до конца - фигура червя начала мигать в воздухе, а потом он растворился в портале, один в один похожем на тот, через который приходят новички. Неужели я выжил? Осознание чего-то ужасного, чего мне удалось избежать только чудом, начало бороться внутри с радостью от спасения. И в этом момент взгляд скользнул на небольшую лужу крови, вытекшую через пораженную ядом оболочку червя. Вот это просто кровь, а вот она начинает собираться в кучу и превращается в книгу, немного похожую на ту, по которым мы учим новые характеристики, но при этом явно другую. Золотистый кант, клубящийся дым и название…
        «Особая книга Пси-силы», одноразовая
        Позволяет открыть характеристику «Пси-сила», стартовое значение, не повышается меткой
        Цена - 50 очков характеристик
        Не хочу показаться оптимистом, но, похоже, я каким-то чудом смог заполучить что-то по-настоящему ценное.

        Глава 27
        Пси

        Я смотрел на книгу и пытался понять, что же с ней делать. С одной стороны, хочется поскорее взять и использовать эту прелесть, тем более что я уже получил сто сороковой, и свободные очки характеристик у меня есть, даже с запасом. В пользу этого говорит и пример Лысого - он явно что-то успел узнать от своего пленного, изучил скорость, и новый показатель каким-то образом начал влиять и на силу способностей его маски. Получается, и у меня будет так же? Даже представить боюсь, во что же это в итоге выльется, но одно точно - будет круто. Вот только, с другой стороны, не хочется спешить.
        Еще пару часов назад я бы сказал, что мне точно нужен контроль, чтобы усиливать свои заклинания. А еще раньше не отказался бы и от мудрости, даже не подумав при этом, что выбор данной характеристики, скорее всего, откроет для меня ману и лишит возможности бесконечно использовать заклинания за счет жизней. Нет, у меня даже маска еще не активирована, так что не вижу пока смысла торопиться с открытием новой силы. Лучше для начала разобраться с тем, что уже есть, поднакопить информации и только потом принимать решение. Мало ли, что станет известно уже завтра…
        Только тут я повернулся к трупам гвардейца и легионеров и неожиданно обнаружил, что они уже кем-то обобраны. Нет - я прокрутил в голове последние воспоминания - меня не обокрали, тела так же и лежали с самого начала, как я пришел в себя после ментального поединка с ревенантом. Просто сразу, весь погруженный в мысли о книге, даже не заметил этого. Но тогда получается, что рядом все это время был еще кто-то? Кто-то, ограбивший лежащие на полу трупы и, возможно, помогший мне в бою с червем. Если честно, что-то не нравятся мне ни такие мысли, ни такое соседство.
        А не пора ли мне начать собираться домой? Все равно в одиночку мне в Разломе пока делать нечего - уже многое открыто, а моя скорость охоты ничего особого мне не даст. Лучше вернуться назад, собрать верных мне магов и отправиться сюда уже большой компанией, чтобы по-быстрому их всех прокачать. Да и Лене с Майей уже наверняка нужны объяснения на тему того, что тут происходит. А потому одно последнее дело, и иду назад. Вот только перед этим еще надо немного помародёрствовать - пусть на телах чужаков не осталось ничего ценного из экипировки, мне-то в будущем может пригодиться не только она.
        Прикинув по карте свое положение, я развернулся в сторону от всех ближайших городов и неспешно потащился туда, прихватив с собой одно из тел. Не очень приятное соседство (тащить труп у себя за плечами), но уж такой я человек, не люблю приходить к своим последователям с пустыми руками. И если та же Майя, уверен, сможет использовать даже стандартное оружие из Разлома (ей-то характеристик на все хватит), то для Лены, да и кое-кого еще было бы неплохо подготовить что-то вроде промежуточного варианта.
        Минут через пятнадцать бега, когда я уже начал понемногу терять терпение, мне наконец-то попался корг, и можно было приступать к реализации плана. Зелий Карика у меня почти не осталось, да и не хотелось их уже тратить на такие мелочи, так что поступить с усилением оружия я решил немного по-другому. Для начала уйти в невидимость, активировать ауру и запустить по облаку смерти с каждой из рук. Ну вот, процесс пошел, и я в ближайшие сорок минут смогу заняться остальными приготовлениями. Конечно, придется иногда прерывать наложение заклинаний, но, как показали бои с боссами, это не критично.
        Итак, вытащим из невидимого кармана и отложим в сторону один из зачарованных кнутов, что я делал для Лены - пока, конечно, непонятно, что и как будет с повышением ее метки, но тут я возлагаю особые надежды на свой переход к новому уровню обмана. Должны же разблокироваться какие-то возможности для моих последователей? Должны. А уж подготовить подарки под разное развитие ситуации я точно смогу. Теперь Майя. Как я уже и думал, ей хватит и обычного меча Разлома, но почему бы для нее или того же Лысого, учитывая их полезность, не попробовать сделать более продвинутые версии.
        Улучшенный эленит у меня есть, интеллект на одну попытку можно повысить. Буду отходить почти восемь часов, но впереди повышение метки, да и ночь скрадет часть времени - можно попробовать. Итак, две минуты, и четыре усиленных меча лежат передо мной. Три обработаны обычным эленитом, из них пара пойдет в желудок к коргу, когда тот дойдет до кондиции - посмотрим, что из этого выйдет. А последний и без усиления Разломом выглядит очень и очень внушительно. Ради эксперимента я вложил в меч свое сильнейшее заклинание «Облако смерти», и теперь он, совершенно не изменившись по параметрам, обзавелся сотнями маленьких зубастых пастей, покрывающих лезвие и делающих его похожим на предмет из сюрреалистического кошмара. Миниатюрные хищные рты в хаотичном порядке открывались и закрывались - смотрелось немного жутко, если честно. Но, несмотря на это, пару таких кос я себе в будущем обязательно заведу. А пока, так как с текущим уровнем интеллекта эксперименты с улучшенным эленитом мне не по карману, придется обойтись классической огненной.
        Тем временем жизни корга приблизились к концу, так что я отошел подальше, оставив на старом месте труп с горой оружия, тут же выпавших из невидимости. Шестилап, как и в прошлый раз, увидев тело и не замечая рядом врагов, бросился подъедать все железки, что на нем валялись. И теперь, если я правильно рассчитал время до смерти корга, то все подброшенное мной вооружение скоро будет улучшено до требуемых мне значений.
        Вот только, как обычно, план сработал не до конца. Нет, корг умер, мои косы и кнут накопили урон под тысячу при требованиях всего в двести пятьдесят силы, а вот с зачарованными мечами Разлома не повезло - они разрушились. Похоже, двойное улучшение с помощью местной живности тут не работает. Ладно, и так я сделал все, что хотел, пора возвращаться. Тем более что зубастое лезвие мне все равно хватило осторожности сохранить.
        Переложив все вещи в невидимый карман, я обнулил свои жизни и перенесся к запасному надгробию. Все-таки опасно его держать фактически на виду, маскируя под обычный камень, которых, к счастью, тут полно. Но даже с учетом умения некоторых личностей находить такие предметы возможность оперативно оказываться у прохода в Разлом сейчас для меня важнее. Тем более что есть еще один запасной, и, пожалуй, надо бы его припрятать где-нибудь рядом с лагерем. Так, на всякий случай.
        А теперь вернемся к нашим первоочередным делам. Первое: надо отправить Брюса искать стоянку Майи и Лены - я им отметил на карте примерный район, где остановиться, так что не думаю, что это займет много времени. Второе: до полуночи всего полчаса, и, пожалуй, даже если мой мыш справится раньше, в дорогу я отправлюсь только когда получу повышение обмана и класса. И дело тут не столько в ожидании, сколько в банальных нервах. Несмотря на попытки контролировать эмоции, я за все это время так и не смог подумать ни о чем полезном - одни безумные фантазии на тему, что же ждет меня дальше - и смысл в таком состоянии идти по лесу, полному опасностей? Только для того, чтобы умереть и начать свой поход сначала?
        Вы достигли Улучшенного обмана, ур. 10
        Вы можете открыть Редкий обман
        Обязательное требование: 10 личных учеников, сейчас 2 из 10
        Вот и настал этот момент! Кстати, интересно, что для развития обмана на этот раз ключевым требованием стало именно ученичество. Причем Алиса как одна из последовательниц в зачет из-за своего упрощенного договора явно не пошла. Ну, зато я смог ей быстро повысить метку, а проблему с переходом на следующую ступень, когда у меня есть рог демона, можно считать несущественной. Тем более не зря же я, не найдя иной добычи, отрезал у легионеров их руки. Раз у Алисы рог срабатывал на слизи от коргов, думаю, и тут хватит полуфабрикатов. У меня их было двенадцать, вернее, шесть с учетом того, что, как оказалось, разные части одного и того же тела использовать нельзя. Но хватило в итоге всего лишь четырех.
        Вы достигли Редкого обмана, ур. 2
        Открыт доступ к заклинаниям 20 уровня
        Увеличен лимит характеристик до 250
        Количество последователей увеличено до 110 (+10 за уровень)
        Разблокировано повышение меток последователей за убийство (5 % от опыта)
        Открыта возможность выстраивать иерархию последователей (2 уровня)
        Открыто умение «Отказ магии»: за всю имеющуюся ману снимает все наложенные на цель эффекты
        Откат: 1 час
        Всего несколько строчек, но как же долго я их ждал - а всего-то и потребовалось, что три удара. Лимит характеристик - ожидаемо. Я, не став откладывать, вытащил амулет с закупленными в Находке за набитые кристаллы очками характеристик. Меньше минуты, и вот у меня уже по двести шестьдесят силы и выносливости. А это, между прочим, пять тысяч четыреста жизней и вместе со щитом магии пятьдесят четыре тысячи защиты. А если учесть маску, то можно смело увеличивать эти показатели в два раза. Что ж, это внушает надежду, что по-быстрому меня теперь никто убить не сможет. Ну а потом в дело уже вступят мои боевые способности - двести шестьдесят пять ловкости, существенно увеличившие длину комбо, и базовые четыреста сорок три интеллекта. И это я еще не все очки распределил.
        Ладно, двигаемся дальше. С уровнями заклинаний пока непонятно - раньше я как-то привязывал их для себя к классам, но учитывая заявленную прогрессию, начинает казаться, что тут будут возможности гораздо сильнее, чем даже то, что заявлено для легендарного уровня. Ну, до этого я еще дойду, когда в Разломе найду побольше книг, а вот с развитием системы последователей можно работать уже сейчас. Для начала повышение метки - теперь те, кто выберут мою сторону, не будут отставать от всех остальных по силе. И если тех же магов я мог бы повышать кристаллами стихий, как Алису (пусть это и дорого, но хоть как-то), то теперь можно будет обойтись и без этого. Дальше - увеличение количества последователей и, самое главное, иерархия. Я тут же активировал эту способность в системе, где увидел всех своих учеников, и оказалось, что я теперь могу делить их на категории. Одна будет с нулевыми правами, а представители другой смогут, например, сами набирать новых последователей. Немного, но тот же десяток нукеров для Лены и Майи мог бы стать неплохим показателем моего отношения и доверия. В общем, я остался доволен.
        Чего, увы, нельзя сказать про последнюю способность, доставшуюся мне вместе с переходом на новый класс - учитывая, что вместо маны у меня жизни, то, получается, для активации «Отказа магии» мне придется умереть. Не могу пока представить, в каких обстоятельствах такое могло бы пригодиться, но всегда лучше иметь возможность, чем не иметь. Так что пусть будет, а потом посмотрим… В этот момент Брюс как раз прислал сигнал о том, что нашел стоянку моих будущих паладинов, и я, вскочив на ноги, резво двинулся в ту сторону. Эх, мне бы сейчас еще плащ, скрывающий лицо и всю информацию обо мне, как у гвардейцев Союза - тогда можно было бы зайти к девушкам в гости в открытую. Но чего нет (пока), того нет. И, чтобы не тревожить «новых последователей» своим таким знакомым видом, лучше пока будет встретиться с Майей и Леной без лишних свидетелей.
        В итоге до их стоянки я добрался примерно в половине второго ночи - надо бы, кстати, побыстрее закончить с делами и все-таки поспать, а то уже немного клонит отдохнуть, если честно. Кстати, будущая ставка света несмотря на то, что это явно стандартный лагерь для новичков, была не прикрыта невидимостью. Интересно, это какая-то особенность именно этого лагеря или дело в том, что там находятся мои ученики? Это могло бы оказаться интересным свойством, но оставлю выяснение на будущее, а пока надо отправить Брюса к Лене. Надеюсь, она догадается захватить Майю и прогуляться за моим тотемом.
        - Кот, а ты знал, что лагеря новичков можно улучшать?  - первой из ночной темноты вышла Майя, сжимая яростно пищащего в ее руках мыша. А ведь я не смог отследить момент, когда она его захватила, и до последнего думал, что все в порядке. Плохо, надо будет на будущее учитывать такую возможность. Как и то, что теперь свои стоянки может улучшать, похоже, кто угодно.
        - Мы собрали восемь человек - одного, что ты отправил нам навстречу, и еще семерых из его лагеря,  - следующей из леса показалась Лена.  - Остальные не захотели идти к свету, заявив, что будут верны какому-то своему новоявленному диктатору.
        - Про лагерь знаю,  - я постарался сохранить спокойное лицо, прикидывая, смогут ли в будущем Лена с Майей соотнести диктатора магов и меня. С одной стороны, это не сложно (с одинаковым-то именем), с другой, им, похоже, просто нет до этого дела, так что пока, думаю, можно этот вопрос отложить.  - А насчет новичков - продолжайте обыскивать округу, уверен, тут есть еще убежища, где вы обязательно сможете найти пополнение. Но теперь помимо этого я хочу вам дать еще одну задачу. Новичков нужно будет не только набрать, но и помочь получить уровни!
        И я вкратце рассказал им о Разломе, его монстрах и добыче, что там можно получить.
        - Думаю, это оружие упростит вам старт, а потом вы уже и сами добудете себе то, что вам больше подходит,  - с этими словами я передал Лене новый огненный кнут, а Майе - зубастый меч. Конечно, может быть, не стоило делиться оружием, свойств которого я и сам пока не знаю, но уж очень захотелось посмотреть на реакцию девушки. Да и проверить, не преуспеет ли она в его опознавании больше, чем я.
        - Но как я смогу использовать его? У меня нет столько силы!  - Лена, чуть не плача, смотрела на новый, пылающий огнем в ее руках кожаный кнут.
        - Во-первых, запомни, я не делаю бесполезные подарки,  - пришлось повысить голос, ибо только истерик мне не хватало.  - Во-вторых, будешь убивать монстров, повысишь метку, поднимешь показатели до новых лимитов. А на первых порах тебе все равно надо будет сосредоточиться на лечении Майи, ведь вашим главным оружием станет именно она.
        С этими словами я протянул своей самой первой ученице запасной амулет с очками характеристик (там немного, но поднять показатели под требования нового оружия хватит) и повернулся к младшей Лютовой.
        - Поглощение силы и энергии!  - девушка с восторгом смотрела на клацающие на лезвии пасти. Значит, все-таки узнала, что это!  - А нет ничего посерьезнее? Это оружие пригодится для сражений с людьми, а для монстров, думаю, подошло бы что-то с атакой побольше.
        Если честно, такого я точно не ожидал. Впрочем, во время забега по Разлому с Лысым выбили мы одно копье… Требования под две тысячи силы, зато атака выше шести - но у кого могут быть такие показатели?
        - Может быть, это?  - я все-таки решил показать эту игрушку девушке, и та к моему огромному удивлению просто схватила копье и радостно прокрутила в руке. Ей оно подошло!
        - Как?..  - наверно, впервые за очень долгое время я полностью утратил над собой контроль и не удержался от вопроса.
        - Пси… Наша семейная сила позволяет нам использовать мощь разных меток и объединять их возможности,  - тут Майя немного сбилась, как будто бы кокетливо покраснев от смущения, но я-то точно заметил ее оговорку в начале.  - А потому подобные требования не так уж и велики для меня.
        Я тут же переключил разговор на обсуждение будущего похода, постаравшись изгладить из памяти девушек эту фразу. А у самого в голове как набатом стучали слова дочки жнеца - пси-сила, объединение меток… Я же видел во время одной из наших первых встреч у нее внутри как раз что-то вроде такой вот сложной конструкции, объединяющей сразу несколько стихий. И неужели благодаря книге у меня в инвентаре я смогу прикоснуться к чему-то подобному!

        Глава 28
        Лагерь

        Отдав последние указания, я заодно выслушал и восторги по поводу разрешения на набор личных учеников. Чем не идеальный способ окончательно стереть воспоминания об опасной оговорке?
        - То есть мы можем теперь сами делать людей последователями света?  - как будто не веря в это, уточнила Лена.  - И передавать им способность лечения?
        Именно эти две возможности я им и открыл, решив, что остальные заклинания в текущей обстановке будут уж слишком подозрительными. А так лечение было в моем стартовом наборе, и ни разу ни у кого я ничего подобного не видел.
        - И мы можем на своих условиях набрать по десятку своих личных учеников, чьи силы света будут зависеть не от тебя, а от нас?  - Майя же больше заинтересовалась другой стороной переданной силы.
        - Да, все верно,  - я ответил сразу на все вопросы и, попрощавшись с девушками, направился в сторону уже своего лагеря.
        В отличие от них весь этот разговор я выдержал с огромным трудом. Книга «Пси-силы» и желание ее изучить жгли сознание, но я все никак не мог решиться. С одной стороны, явные плюсы, с другой - точно ли это то, что мне нужно? Те же новички, гвардейцы и легионеры - у них у всех или уже есть, или скоро будет серьезная магическая защита. И если даже на мне Майя не смогла ее до конца пробить (а я в момент нашей встречи был слабее, чем сейчас), то что будет дальше? Хватит ли сил Лютовых, чтобы продолжать оставаться грозой мозгов с учетом появления всех этих не учтенных раньше обстоятельств? И стоит ли мне загонять себя в ряды тех, кого ненавидят, и кто сейчас на грани потери существенной части своего могущества?
        Так ни на чем и не остановившись, я добрался до лагеря и, решив отложить все дела до утра, завалился спать. Конечно, теперь скорость развития нашей крепости немного замедлится, но в тот момент я просто был не готов принимать вообще никакие решения.
        Утро наступило для меня с привычным звоном поварешки о бок алюминиевой кастрюли - завтрак готов, а значит, пора вставать. И прежде чем я вернусь ко вчерашним мыслям, пожалуй, стоит посмотреть, во что превратили мои улучшения этот лагерь.
        Для начала надо отметить, что подземелья со спальными местами существенно разрослись - теперь это настоящий город, уходящий вниз. И, черт побери - осознание появилось в голове, как вспышка - это же так похоже на тот котлован, внизу которого оказался проход в Разлом! Правда, у нас все было как-то более обжито - светящийся мох по стенам, широкие дороги, ведущие вниз, и вполне комфортабельные пещеры-комнаты. Причем не холодные, а с подогревом и горячим источником на каждый коридор. Вот это условия - и я ведь вчера так ничего и не увидел, уже к тому моменту выбившись из сил и свернув в первый же попавшийся хозяйственный отнорок, где и уснул. Впрочем, у этого есть и свой плюс. Зато меня никто не нашел и не разбудил раньше времени.
        Выбравшись на поверхность, я постарался оценить изменения, произошедшие здесь. Как минимум территория лагеря существенно разрослась: появились хозяйственные пристройки, зона для еды, туалеты и даже тренировочная полоса. И после этого всего стены, казавшиеся раньше большими и надежными, начали выглядеть какими-то картонными и несерьезными. Интересно, а что я теперь могу улучшить через меню?
        Вы являетесь основателем лагеря № 17, тип не определен
        Выберите одно центральное строение - ратуша, дворец, башня, стоимость: 5000 единиц основной стихии
        Выберите два дополнительных строения - алхимическая лаборатория, мастерская тотемов, кузница, гильдия ювелиров, стоимость: 2000 единиц основной стихии
        Как интересно и, главное, как познавательно. Получается, выбрав центральное строение, я, скорее всего, определю тип нашего лагеря, и если я прав, то тогда башня… Может ли это быть чем-то вроде башни магов с заклинаниями и другими полезными для таких, как я, вещами? А дополнительные строения? Алхимия и кузнецы - тут все понятно, ювелиры - это, скорее всего, те, кто делает украшения с магическими сопротивлениями. А тотемы? Про такое я даже никогда и не слышал. И как же жаль, что после перехода на редкую метку у меня осталось лишь чуть больше тысячи очков обмана. В общем, ни на одно из улучшений пока не хватит, надо ждать еще минимум сутки, и при этом еще бы не хотелось замедлять и свою скорость развития. Три дня до эпик-метки - лучше поспешить, ведь кто знает, сколько еще продлятся эти золотые деньки.
        Тут взгляд зацепился за интеллект, преодолевший порог в пять сотен, при том, что еще вчера мне пришлось уходить в минус, чтобы использовать улучшенный эленит. Кажется чудо, но нет - всего лишь новая ступень обмана, плюс дополнительная сотня интеллекта от двух элементов брони Карика. Пожалуй, хватит игнорировать эту возможность для усиления. Вчера повышая свои лимиты, я вложился и в них, заполняя подвинувшуюся границу максимального значения моей самой главной характеристики. Ну и, конечно, что-то успело восстановиться за ночь, теперь побуждая меня провести хотя бы один новый эксперимент. А лучше два - для начала я заменил зачарование в одной из своих кос на зубастость от облака смерти, а потом вложил обычный огонь в самую простую тряпку. Просто хотелось проверить разницу с классическим зачарованием. И, оказалось, что по описанию ничего практически не изменилось (буквально пара слов в формулировках описания), но зато добавился внешний эффект - грязный серый кусок ткани превратился, создавалось ощущение, в настоящий живой огонь. Вот, значит, в чем главная особенность улучшенного эленита -
визуализация не только для оружия, но и для всего остального. И я уже, кажется, знаю, как найти этому применение.
        - Вася, ты вернулся!  - из-за какой-то постройки, в предназначении которой я пока еще не разобрался, вышла Алиса и радостно махнула мне рукой.  - А Игорь уже хотел брать меня и идти к тебе обратно в Разлом.
        И ведь даже голос не понизила, разговаривая о вроде бы секретном месте. Впрочем, я и сам не планирую держаться за тайны.
        - Да, так мы и сделаем, только немного расширим состав нашей экспедиции. Собери всех,  - попросил я девушку, и та тут же помрачнела.
        - Ты же не знаешь,  - ее голос потух и начал звучать тревожно и подозрительно. Неужели что-то случилось?  - Пока нас не было, на лагерь вышли какие-то местные и забрали с собой половину наших. Но ты их не вини, мне рассказывали подробности - они пытались защищаться, запустили в одну из этих женщин метеор, а та его как будто даже не заметила. Земля горит, трещины, грохот, а она идет к воротам и улыбается.
        На душе от этого рассказа даже полегчало. Это не какое-то неизвестное бедствие, а всего лишь Майя с Леной пришли выполнить мою просьбу.
        - Я все понимаю и никого не виню. Собери людей,  - я еще раз попросил Алису все организовать и тут же задумался. Интересно, а кто же остался и кто ушел отсюда вместе с Селиным в поисках большей силы и более спокойного места?
        Вот подошли Лысый и его ученик - повезло мечнику, не сбежал его подопечный, а я ведь, если честно, не верил в него. Примерно как Дэвид сейчас не верит в мою непричастность ко вчерашнему инциденту: его взгляд как будто бы так и спрашивает - ты? Не я - отрицательно качаю головой. И действительно, сам я ничем не занимался, а все остальное можно и потом обсудить.
        В этот момент на импровизированную площадь вылез Илья, еще один из тех, кто не повелся на чужие обещания и решил дождаться меня.
        - Я сохранил твою книгу!  - он гордо показал заклинание Метеора, а мне не оставалось ничего другого, как просто кивнуть в ответ. Слова тут будут лишними, тем более, я пока не знаю, насколько просто или сложно это было. Но, в любом случае, парень молодец.
        Следом подтянулись Ирина вместе с Семеном в неизменном спортивном костюме, кстати, я почему-то так и думал, что он останется. Потом пришли Ольга, девушка, требовавшая ввести многократную смерть в виде наказания, и Алла Михайловна, наш бухгалтер - а вот от этих, честное слово, не ожидал. Хотя настоящим шоком стал для меня последний член отряда, решивший не менять прописку - Селин. Не знаю почему, но он отказался от почти всех своих последователей и решил остаться тут.
        - Не ожидал,  - я честно признался в своих чувствах, гладя прямо на него.
        - А никто не ожидал,  - вместо молчащего Рустама ответил Алла Михайловна.  - Когда пришли чужаки, он хотел до последнего сражаться, не шел ни на какие переговоры. В итоге все его шакалы просто ушли под руку Семшову и сбежали к девицам, пообещавшим им силу.
        Неожиданный поворот. Теперь понятно, почему все так смотрят на нашего явно бывшего лидера - с уважением и немного с гордостью.
        - Раз мы все собрались,  - я отвлекся от сентиментальных мыслей о героях и подвигах, выстраивая внутри себя предстоящий разговор с учетом новых фактов,  - пора рассказать вам, что будет дальше и что вы точно поступили правильно, оставшись здесь и выбрав путь магии.
        - Или же силу любых других богов,  - Лысый вставил свою реплику как будто по инерции и продолжил с интересом следить за представлением.
        - Вы уже успели убедиться,  - я кивнул, принимая дополнение,  - что ваши боги не смогут защитить вас. Чужую силу вы отвергли, так что не вижу смысла терять время, пора принимать свою новую судьбу. Алиса, подойди ко мне!
        Пока девушка, неуверенно улыбаясь, шла в мою сторону, я еще раз пробежался по всему, что потребуется в ближайшее время. Итак, улучшенный эленит есть, интеллекта достаточно, запас ткани имеется - можно приступать.
        - Как моей первой ученице хочу выдать тебе наш новый отличительный знак,  - я положил вытащенный из невидимого кармана кусок ткани с завернутым внутрь эленитом на ладонь.  - Возьми его в руки и направь туда свой огонь.
        Девушка сделала как и было сказано, а мне самому тут же пришлось поддержать ее и своей магией. Все-таки ее интеллекта пока слишком мало для таких зачарований. Но, как бы там ни было, нужного эффекта мы достигли: ткань, как и во время моего теста, превратилась почти в чистое пламя, при этом совершенно не обжигающее свою хозяйку.
        - Прикрой этим свое лицо, теперь эта повязка поможет другим узнать в тебе союзника. А тебя саму защитит от жара чужих заклинаний. Согласись, будет совсем лишним, если враги смогут испортить такое симпатичное личико,  - что-то я уже начал заговариваться, но вроде никто не обратил особого внимания на небольшой отход от роли.
        Все внимание было приковано к Алисе, которая, следуя моему приказанию, прикрыла лицо повязкой, оставив прорехи под рот, глаза и нос. Но даже с ними казалось, что у нее вместо головы самое настоящее пламя. Я, кстати, тоже хочу сделать себе что-то вроде такого. Уверен, соотнести новоявленного лидера света и главу магов с пылающим черепом мало кто сможет. Или я для себя использую не огонь, а, например, лед или еще что - надо подумать.
        - Итак, вернемся к моему вопросу: вы определились, готовы ли вы принять мое учение магии?  - никогда не думал, что группа, состоящая меньше чем из десяти человек, сможет поднять такой гул. В итоге пришлось даже повышать голос, фактически выкрикивая эти слова. На мгновение на меня обрушилась тишина, а потом ее как будто разорвало.
        - Я готова,  - мадам Берг. Тихо, спокойно и уверенно.
        - Я!  - в голосе Селина прорывается злость на себя, на людей, что его бросили. Самое то для искусителя вроде меня.
        - Я хочу!  - Семен и Ольга заговорили одновременно, но ни капли от этого не смутились. Если честно, я думал, что на этом все и закончится. С богом Ирины у нас вроде как соглашение, а Андрей…
        - А можно и мне тоже?  - ученик Лысого оглянулся на мечника, вздрогнул, но уверенно сделал пару шагов в мою сторону. Если честно, вот это неожиданность, и еще неизвестно, как его учитель на это отреагирует.
        - А мне можно…  - что? И сам Дэвид?  - …можно по старой дружбе просто так сделать такую повязку?
        Он шутит? Лысый умеет шутить?

        Глава 29
        Большая куча

        - Чужой огонь тебя обожжет,  - мне очень не хотелось сейчас говорить нет, но пока не вижу способа исполнить эту неожиданную просьбу Дэвида.
        - Ну, тогда можно не на лицо,  - с этими словами Лысый вытащил из своего невидимого кармана плащ и протянул его в мою сторону.
        Красная ткань, так и просящая добавить огня, с повышением сопротивления дальним атакам на девяносто процентов и ближним на тридцать и сама по себе весьма серьезная вещь, но главное - ее название. Плащ Медеи. Черт побери, будь это часть набора Карика, даже не знаю, что бы я сделал. А так, особенно учитывая, что Дэвид уже явно привязал его к себе, вон же держит и не отпускает, похоже, придется обойтись без неожиданных решений.
        - Алиса, огонь,  - я попросил свою первую ученицу использовать заклинание и запечатал его в так и не выпущенном из рук сокровище Лысого. Было видно, что огонь его немного обжигает, но мечник, не обращая на это внимание, распахнул свой плащ и накинул на спину, тут же как будто укрывшись в столбе огня. Очень эффектно.
        - А мне такое можно? Тряпку подходящую я сошью,  - неожиданно первой молчание нарушила Алла Михайловна, и после такого я с трудом удержал рвущийся изнутри смех. И какой профан когда-то придумал слоган «Имидж - ничто»?
        - Плащ смогут получить те, кто достигнет легендарного уровня метки. Откроете маску, подарю усиления для брони. Игорь - союзник, поэтому получит первое, но вторая награда будет доступна только вам. Всем все ясно?  - разложив ситуацию с точки зрения справедливости, я, наконец, добился тишины и смог продолжить пополнение рядов своих учеников.
        Теперь их уже двадцать два, что означает, что Майя с Леной не сидят без дела. Вот и нам, пожалуй, пора уже выдвигаться.
        - Вы слышали, что я говорил про повышение ваших меток,  - я вновь привлек к себе внимание.  - Поэтому в секретное подземелье для помощи в вашем развитии отправятся все. Кроме двоих - Алиса и Ирина, вас как уже существенно обогнавших всех остальных я попрошу остаться в крепости. Одна должна будет все время находиться внутри, чтобы поддерживалась маскировка, и на наш дом никто не покусился. А вторая должна будет пройтись по отмеченным мной точкам и проверить, нет ли там поселений.
        Вытаскиваю карту с пометками, сделанными во время полетов Брюса.
        - И если там кто-то будет, привести их к нам,  - закончила за меня Алиса. Все правильно поняла (что именно и кому из них двоих придется делать) и, молодец, даже не обиделась, что сегодня я не взял ее с собой.
        Так, с конструктивной частью закончили, но неужели все теперь настолько меня опасаются, что никто не возмутится, что кого-то, незаслуженно на его взгляд, оценили выше остальных?
        - А почему это они сильнее нас?  - если честно, то думал, что такой вопрос может задать Селин, но нет. На этот раз чужой силе возмутился наш спортсмен.
        - Семен, а ты запусти в Алису своим огненным шаром и посмотри, что будет,  - значит, я все-таки не ошибся, предсказывая такое развитие ситуации, ну и не зря продумал, что буду говорить в таком случае.
        Дальше же не было ничего интересного, все предсказуемо. Парень поддался на мою провокацию, потом увидел, как превосходство стихий свело на нет уже привычный для него урон, ну а я получил такое знакомое сообщение.
        Учение магии повышено на 100, вы получаете 2 500 очков обмана в день
        Вот тут, правда, был небольшой сюрприз. Сначала я не понял, откуда такой резкий скачок, ведь в прошлый раз было всего полторы тысячи, но потом все встало на свои места - похоже, пока я был в Разломе и не было логов, да и сегодня ночью, пока я спал, учение набирало силу. Те, кто отказался уйти с Майей, выросшие возможности тех, кто пошел за мной, сегодняшнее представление - все это понемногу докидывало очков в копилку. А я, увлеченный происходящим, просто уже не обращал внимание на такие мелочи.
        - Пять минут на сборы!  - рявкнул Лысый и неожиданно направился ко мне с Алисой.
        Подойдя, он какое-то время испытующе смотрел на меня, а потом повернулся к девушке и протянул ей камень. Не просто камень, а свое запасное надгробие.
        - Держи. Если случится неприятность какая, с которой сами не сможете справиться, постучи по нему. Я услышу и приду,  - дождавшись, пока растерянная Алиса не кивнет, он выдал напоследок еще и главное правило техники безопасности.  - Только смотри не сломай.
        Вот так неожиданность. И поведение Лысого, проявившего неожиданную заботу и небезразличие, и особенность надгробий, о которой я, к сожалению, раньше не слышал. Впрочем, мой камень еще ни разу не пытались сломать, чтобы я смог ощутить подобный эффект на себе, а другие люди очень сильно стараются никогда и ни с кем не обсуждать свое посмертие. Вот только не пытается ли Лысый сейчас мной манипулировать, заставив оставить тут и свой камень из теневого мира?
        - Алиса, а как там мое проклятие на руке?  - я решил выиграть себе немного времени на обдумывание ситуации, а заодно оценить, нет ли у висящей на мне порчи какого-нибудь эффекта, раз за разом ускоряющего время срабатывания. Это было бы совсем лишним.
        - А его нет,  - неожиданно!  - Ты же умирал, и оно пропало?
        - Нет, просто вылечил, хотел проверить,  - отвечаю на автомате. Лысый знает про мои «светлые» навыки, ну а для Алисы немного загадочности в образе не помешает.
        Но, вообще, это очень хорошая новость. Получается, скормив руку той теневой твари, я смог избавиться от проклятья. Она, конечно, чуть не взломала мне мозг, и даже ради новых золотых книжек я не готов пока повторять этот эксперимент, но просто знать о такой возможности будет совсем не лишним. Да, пожалуй, в таком свете, когда вариант еще раз вытащить что-нибудь из теневого мира уже не кажется безнадежной ошибкой, можно будет немного рискнуть.
        Активирую дополнительное надгробие в камне, прихваченном из портала новичков, и передаю его Алисе, предварительно щелкнув по нему пальцем - действительно, удар можно почувствовать.
        - Держи, а это - мой камень. Так что в случае чего ты сможешь позвать любого из нас или обоих сразу,  - думаю, девушка поймет, что первым в любой ситуации должен быть именно я, тем более что раньше она не заставляла меня сомневаться в ее сообразительности. Надеюсь, и тут все пройдет, как надо.
        - Выступаем!  - скомандовал я, и наш отряд с человеком в огненном плаще и еще семью с пылающими черепами двинулся вперед. Надеюсь (пусть это и будет тратой времени), нам кто-нибудь попадется. Уж очень бы хотелось увидеть реакцию на такое зрелище.
        Вот только, сожалению, мое желание не сбылось, и на этот раз нам так никто и не встретился. Впереди уже показался вход в пещеру, куда мы все друг за другом спустились: первый - Дэвид, потом все наши маги и, наконец, я. Правда, я немного задержался: подхватил кусок дерева, выжег на нем небольшое послание и знак солнца. Хочется верить, что если та же Майя увидит надпись «На территории подземелья убийства запрещены» рядом со знаком моего квартала света, то все поймет. А то очень бы не хотелось, чтобы мы случайно встретились, в итоге либо рассекретив меня, либо устроив грандиозное побоище. Эх, надо было еще вчера все сказать, сейчас бы не пришлось придумывать всякие глупости, но мозг тогда уже плавился от усталости, вот и упустил из виду столь важные моменты. А еще книга «Пси-силы»…
        Еще раз тяжело вдохнув, я все-таки нырнул под землю и быстренько догнал наших, благо они еще не успели далеко уйти. А потом была дорога до мегалита, краткий инструктаж, и вот мы снова в Разломе.
        - Как красиво!  - Ольга с восторгом обвела это противоречащее науке подземелье взглядом.
        - Интересные камни,  - а вот Аллу Михайловну больше заинтересовало то, что у нас под ногами. Быстро наклонившись, она тем не менее заметила вопросительные взгляды и пояснила.  - Мой бывший муж - геолог, довелось вычитывать его работы, и никогда я не сталкивалась ни с чем подобным. Похоже на обработанный кварц, но он не смог бы выдержать такие нагрузки. Эти же дороги висят в пустоте на многие километры…
        - Даже больше, ни разу не видел тут ни одной опоры,  - ответив, я быстро прикинул, сможет ли эта информация быть мне полезна. Нет? Тогда возвращаемся к основной нашей задаче.  - Сейчас делимся на два отряда: один пойдет с Игорем, другой со мной. Магией тут многого пока не добиться, так что держитесь на расстоянии и постарайтесь не умереть. Если все же опростоволоситесь, как воскреснете, поступите в распоряжение Алисы. Через два часа оба отряда возвращаются сюда для обмена информацией. Вопросы?
        - Можно, я к тебе в отряд?  - Андрей после отказа от бога бездны и побега в мои ученики все время неспокойно оглядывался на Лысого и вот теперь постарался оказаться от него подальше.
        - Хорошо,  - я добавил к себе в команду еще Илью и Рустама и, оставив Дэвида и дальше хохотать над осторожностью бывшего ученика, двинулся в поисках монстров.
        Кстати, надо отдать мечнику должное, он не стал спрашивать при всех, смогу ли я справиться с местными обитателями. Если честно, я пока и сам не уверен - основные надежды я возлагаю на зубастую косу и на то, что она благодаря своим особенностям поможет мне набирать комбо, несмотря на броню коргов. С другой стороны, и Лысому придется несладко. И пусть он теперь знает повадки местных монстров и владеет комбинацией скорости. Но все равно у него не будет подстраховки в виде лечения, и лишних коргов теперь некому будет отправить в пропасть. Так что этот поход станет своеобразным испытанием для каждого из нас.
        - Я слышу шаги, какой-то цокот,  - рядом послышался неуверенный голос Ильи.
        А он молодец. Я-то сам, уже зная, чего ожидать, давно заметил приближающегося шестилапа, а вот он смог отреагировать на странность, вообще ничего не зная. Или - сознание не смогло удержаться и нарисовало худший вариант, объясняющий подобную догадливость - он уже был тут с Семиным, поэтому и знает об опасностях. А раз не рассказывает мне об этом, значит, что-то скрывает… Так, хватит, эдак можно дойти до того, чтобы начать подозревать вообще всех и по любому поводу. И тогда внимания не хватит на самые важные угрозы. Так что сейчас лучше успокоиться, а для Ильи потом устроим отдельную проверку, вот и все.
        - Держимся на расстоянии!  - корг как раз выпрыгнул из-под дорожки, яростно взмахнув всеми своими лапами. Повезло, что это оказался изгой, будет проще подстроиться под темп местных сражений.
        Страшно, когда на тебя летит такая огромная туша, но, если суметь удержать инстинкты в узде, нет ничего сложного в том, чтобы в нужный момент сделать шаг в сторону, избегая удара, и нанести сразу несколько своих в ответ.
        Поглощена защита 312, поглощена мана 790
        Поглощена защита 312, поглощена мана 790
        Поглощена защита 312, поглощена мана 790
        Поглощена защита 312, поглощена мана 790
        Логов урона нет, а вот эти сообщения смогли появиться, интересно. Впрочем, и самого урона не было, вернее он появился не сразу, только с четвертого удара - совсем небольшой, буквально пара тысяч, но, главное, сейчас не цифры, а то, что я смог. Мое новое оружие работает, причем, судя по всему, я еще не до конца осознаю все его пюсы. Но ведь бой не закончился, так что еще успеется, а пока лучше разорвать дистанцию и подготовиться к новой атаке.
        - Осторожно!  - в землю рядом со мной, выбив град из крошечных кристалликов, врезался коготь изгоя. Вот честно, надо убивать людей за такие неуклюжие попытки помочь, при этом прежде всего лишь отвлекая от происходящего.
        Хотя и в этом нашелся свой плюс. Как только я вспомнил, что не один, у меня заодно получилось придумать и новый план, что поможет нарастить отставание по скорости, которой, похоже, мне как раз не хватает.
        - Илья - ведущий,  - прикидываю, что было бы грех не использовать былую специализацию парня на древесной магии.  - Остальные - поддерживаем его. Илья, вызывай лиану, поднимай меня и запускай по кругу. Цель - правая передняя лапа, старайся держать ее в центре.
        Было сложно говорить, при этом постоянно находясь в движении, но вроде бы у меня получилось донести свою мысль. Пара секунд, что ушла у магов на перестроение и передачу маны ведущему, и вот у меня под ногами уже вспухает толстый зеленый стебель. Конечно, было бы удобнее управлять им самому, но увы. Моей силы заклинания для такого не хватит, а вот новички, объединив усилия, вполне с этой задачей справляются.
        - Запускай!  - кричу и тут же вместе с рывком растения уворачиваюсь от попытки корга атаковать, при этом сам продолжая наносить удар за ударом, выбрав в виде своей цели всё ту же лапу, в которую попал в первый раз.
        Урон, если честно, так себе - можно, конечно, попробовать использовать удары с двух рук в спину и кровавые уколы, но по приблизительным оценкам это даст мне всего лишь около тридцати миллионов урона. И это с учетом использования зелий ловкости для продления серии. Все остальные усиления - это только при использовании способностей с большим откатом, что для массовой зачистки мне точно не подходит.
        А пока я просто бил, единственным своим результатом на данный момент отмечая лишь выбивание из корга всей маны, что в итоге лишило шестилапа возможности запускать все его мерзопакостные навыки. Вот только я хочу большего… И тут - не знаю, что именно сработало, понижение защиты или удары в одну точку, подсмотренные у Лысого и Сета, но это и не важно - очередной взмах косы прошел как будто насквозь, а одна из ударных лап изгоя рухнула на землю.
        Красота! Магия - это, конечно, хорошо, но ощущения от врага, дрожащего от одного лишь вида оружия в твоих руках, все-таки поярче.
        - Следующая цель - шея!  - кричу Илье, обозначая новый контур движения для контролируемой им лозы. Если и это у меня получится, то сегодня нас ждет очень и очень хороший день.

        Глава 30
        Обратная сторона

        Если, пытаясь отрубить лапу, я использовал созданную для меня магами лиану только для того, чтобы ускорить отход при попытке удара, то при атаке на голову моя зеленая подставка помогла набрать еще и необходимую высоту. В общем, очень удачная идея получилась.
        - Да!  - то ли от радостного крика Ильи, то ли от того, что очередной удар прошел сквозь привычное препятствие, я в итоге чуть не рухнул с наконец-то успокоившейся лианы.
        - Шестьсот миллионов жизней,  - пока я спускался на землю, Селин подошел и пнул пока еще не начавшую таять тушу корга.  - И ты смог убить его, просто отделив голову. Значит, жизни - это не самое главное?
        - Не самое,  - ну, вот они и узнали этот мир немного лучше. И, между прочим, гораздо быстрее, чем это в свое время получилось у меня.  - Возьми голову и положи в невидимый карман.
        Неожиданно в голову пришла мысль, что было бы неплохо потом и остальным помочь набрать уровень метки побыстрее, так что будем набирать ресурсы для ритуала. А здесь уж рог я никому не отдам - мне ведь тоже надо повышать уровень активации маски. Единственное, было бы неплохо проверить, сработают ли части уже немного опустошенных мной коргов, впрочем, для этого придется немного подождать, пока кто-то из магов не доберется до улучшенной метки. А там либо продолжим сборы, либо отложим на будущее.
        - Еще один бежит!  - что-то услышавший Андрей заглянул под край дорожки и сейчас, отскочив назад, несся к нам, размахивая руками. Не удивлюсь, если во время боя я чуть не подставился именно из-за его крика. Не замечал раньше, что он такой паникер.
        - Со следующим работаем по той же схеме. На этот раз попробуем атаковать сразу шею,  - я начал спокойными и короткими, приводящими в сознание фразами пояснять диспозицию.  - Не забудьте после каждого боя собирать головы. И еще одно: определите сами, кто этим займется, но мне будет нужна карта всей территории, что мы обойдем.
        На этом инструктаж пришлось прервать - из-под обрыва выскочили сразу два корга. И ведь опять Андрей чуть меня не подставил: окажись я обычным воином, и, не зная точное количество врагов, легко бы растерялся от такой неожиданности. К счастью, мои способности не ограничиваются маханием железками. Оба шестилапа еще висели в воздухе после прыжка, когда я, примерно прикинув их траектории, кинул на землю зелье скользкости. В итоге один противник, напоследок чиркнув боком о рог демона, полетел в пропасть, а второй оказался со мной один на один.
        И вот здесь уже я совершил кое-какой просчет - к счастью, не смертельный, просто потеряли время. Идея атаковать сразу шею ни к чему не привела. С двумя боевыми лапами в арсенале корг просто раз за разом блокировал удары, и, если бы не мои щиты, в итоге всего один-единственный пропущенный удар мог бы оказаться для меня последним. В общем, пришлось возвращаться к изначальной тактике. Сначала отрубаем лапу, потом через приоткрывшуюся брешь в защите добираемся до головы. Кстати, Лысому вчера, чтобы провернуть что-то такое, приходилось последовательно лишать своих противников сразу двух конечностей. Я же благодаря лиане и дополнительной скорости мог ускорить процесс. Правда, мечник в итоге остановился на силовом варианте решения проблемы, просто снимая все жизни противника своими комбо, и делал это быстрее меня. Но все равно пять-семь минут сейчас с зубастой косой - это не час с облаками смерти. Как говорится, разница налицо.
        А еще есть у меня такое подозрение, что с крупными отрядами мы справляемся быстрее - я-то их просто раскидываю в пропасть своей аурой тьмы, при этом, естественно, не забывая взять небольшую дань для своей маски, а вот Дэвиду-то явно придется просто сражаться. А против трех противников комбинацию провести да не подставиться при этом - это дело не очень-то и простое.
        Прошло полчаса, и я понял, что стал побеждать быстрее, чем раньше. Если раньше у меня в среднем уходило не меньше пяти десятков замахов на то, чтобы нащупать удар, способный отрубить лапу или шею, то теперь это количество сократилось раза в два. И ведь это не просто атака такая - мне кажется, я просто-напросто смог повторить удар по слабым точкам без траты каких-либо характеристик. А что, похоже ведь? Может быть, нет никакого смысла тратиться на дополнительные способности, если вместо этого просто знать, что и как работает?
        Впрочем, эту теорию довольно легко проверить. У нас как раз выдался перерыв - просто шагаем вперед, и никто не попадается - так что я поднял косу повыше и постарался внимательно изучить ее своим взором. Да, я не могу видеть описание «зубастого» зачарования, но я знаю, что это. Слова Майи, информация из логов, мои собственные ощущения во время боя - этого должно оказаться достаточно, чтобы представляя результат, которого нужно достичь, просто взять его и открыть. Ну же! И почему же ничего так и не получается?
        - Кто-нибудь из вас знает другой язык кроме русского?  - в голову пришла еще одна идея, и я повернулся к идущим за мной магам.
        - Аса дуьйцу немцойн, английски, французийн, шведийн меттанашкахь,  - Селин сказал что-то длинное и красивое про языки, но вот смысл осознать это без навыка «понимания» оных у меня так и не получилось.
        Мы попробовали еще разные варианты. Он говорил, я слушал. Он говорил, переводил и снова говорил - никакого результата. Похоже, моя идея о том, что особые навыки можно открыть, зная результат и просто постаравшись, не работает. Но что же тогда с отрубанием лап и голов коргов? Впрочем, с чего я взял, что в случае со мной, Сетом и Лысым действует одно и то же правило? Бездумное упрощение до добра не доводит. У англичанина была способность видеть слабые точки, Дэвид просто мастер меча, ну а у меня - коса, обнуляющая защиту. Ведь гораздо же логичнее выглядит, что части тела, лишенные брони, становятся беззащитнее, чем вариант с тем, что в этом мире хоть чего-то можно добиться, не заплатив свою цену.
        Разобравшись с теорией, я на какое-то время постарался отказаться от всех лишних мыслей и сосредоточиться на боях. В итоге к исходу первого часа активация маски дошла до девяноста очков из тысячи, а мои компаньоны добрались до седьмого уровня обычной метки. Получается, к моменту встречи со вторым отрядом мы успеем перейти на следующую ступень - неплохой результат для начала дня. А что же будет дальше?
        Настроение улучшилось, и я тут же решил провести еще один эксперимент - надеюсь, на этот раз мне улыбнется удача, и не окажется, что я опять просто так тратил время. Беру свою огненную косу и меняю обычное зачарование на улучшенное.
        Оружие становится идеальным проводником заклинаний
        И на этот раз я даже вижу описание добавившейся способности. Похоже, возможность просмотреть свойства зависит от уровня заклинания. Для простого потока огня мне хватает моих навыков, а вот для эпического облака смерти уже нет. Но посмотрим, что это даст - навстречу как раз бежит очередной корг, вот на нем все и проверим.
        Раньше я мог передавать проклятья через касание оружием, в чем же теперь будет разница? Удар - коса как будто отскочила от брони корга, не нанеся тому никакого вреда. Черт, а я уже почти и забыл, что не могу пробить их защиту. Может быть, вернуться к уже отработанной методике? Или… Я попробовал в момент удара активировать конус холода и, готов поклясться, увидел, как ледяная вьюга скользнула внутрь тела изгоя.
        И точно - не показалось - то с одной стороны, то с другой сквозь шкуру начали пробиваться морозные искры. Как будто холод ожил и сейчас метался внутри шестилапа, при том что коса уже давно перестала касаться тела монстра, и заклинание по идее должно было бы угаснуть. Но нет, еще секунд двадцать это продолжалось, пока иммунная система корга не расправилась с моим вирусом. Стоп! Я подумал про иммунитет, а что если его ослабить? Выкачать ману и защиту и только потом нанести удар!
        В руках вновь появилась зубастая коса, и проверка новой теории не заставила себя ждать. Около десяти ударов для ослабления защиты, а потом морозное касание. Теперь по прошествии отмеренного в прошлый раз времени ничего и не подумало заканчиваться - значит, я был прав со своими догадками - а потом появилась и первая область обморожения. Удар - сразу две лапы катятся по земле, а корг, перекувырнувшись через голову из-за потерянного центра тяжести, с трудом поднялся на ноги. В этот момент как раз появилась еще одна область для атаки, и шестилап, надо отдать ему должное, попытался от нее избавиться, запустив свою очищающую атаку светом. Вот только без маны ему это так и не удалось, а мой следующий удар поставил точку в нашей схватке. Две минуты!
        Теперь, уверен, я справляюсь с местными обитателями быстрее Лысого. Жаль только, что из-за превосходства стихий такой способ не поможет против действительно сильных противников и боссов. Но там, думаю, неплохо сработает, например, запущенное внутрь тела жертвы облако смерти. Идеальное же решение - лишил врага маны, отравил сразу парочкой заклинаний, чтобы они могли набирать друг на друге комбо, потом отбежал подальше и скрылся в невидимости, чтобы не рисковать жизнью. И все, остается только заниматься своими делами и ждать момента, когда надо будет идти проверять, не выпало ли мне чего-то ценного.
        Но это все планы на будущее, а пока мне хватало внутренней заморозки и тренировки в точности ударов, которой я уделял внимание, пока лед не начинал покрывать плоть корга. Ну, еще попробовал улучшенное зачарование со льдом вместо огня - но, что обидно, никакой принципиальной разницы между этой и огненной косой не было. Правда, если смотреть с точки зрения проводимости заклинаний, у того и другого оружия эта способность была абсолютно одинаковой. Похоже, особенность улучшенных зачарований определяется чем-то большим, чем просто название заклинания.
        Но даже и без новых открытий наша скорость зачистки Разлома существенно подросла: в итоге за следующие полчаса мы взяли и открыли улучшенные метки. Пусть для этого и пришлось искать трех отдельных коргов, а потом на время выдавать каждому из моих учеников рог демона. Собранные заранее головы с уже использованных мной тел, к сожалению, не подошли - ну, зато будем знать, что нет смысла собирать их в процессе. А еще, будто в подтверждение накрывшей меня белой полосы, мы нашли выход. Не зря я строил наш маршрут так, чтобы обойти отмеренный по карте Сета приблизительный радиус его возможного нахождения!
        Издалека мы бы этот выход никогда не заметили, но так уж вышло, что наш маршрут пролегал именно по этой дороге, когда мы наткнулись на провал с уходящими вниз ступенями. Я на всякий случай даже свесился сбоку, чтобы проверить, нет ли под нашей тропкой какой-то колонны, внутрь которой этот ход мог бы вести. Но нет, под нами была только пустота, и, тем не менее, в ней же был проход, ведущий вниз минимум на два метра (дальше все было скрыто тьмой). В обычном мире я бы непременно обошел такое место за пару-тройку километров, а тут, уже догадываясь, что это такое, первым начал спускаться. Ниже, ниже, ниже… Все вокруг становилось темнее, но стоило голове оказаться на уровне первых ступенек, как желудок постарался выбраться из горла, а меня перенесло прямо к мегалиту, через который мы все попадали внутрь Разлома.
        - Всего лишь выход,  - разочарованно скривился Андрей, которого следующим вынесло вслед за мной.  - Думаешь, остальные двое побоятся пойти за нами?
        Его вопрос, прозвучавший через пару секунд моего молчания, прямо таки излучал гордость за свою храбрость и презрение к осторожным трусам. Что-то с этим парнем творится, ну не могут у здорового человека быть такие скачки эмоций. Может быть, показать его Майе? Или все-таки попробовать активировать книгу Пси-силы, открывая такие возможности уже для себя самого?
        - Бей их!  - в этот момент из воздуха как раз появились подзадержавшиеся Рустам и Илья.
        И ведь, судя по всему, они там не праздновали труса, а готовились сражаться с неизвестной опасностью, поглотившей их товарищей. Ну, по крайней мере я именно так бы объяснил горящий в руках древесного мага метеор, в других обстоятельствах уже отправившийся бы вверх. Но увы, тут пещера, и подобные воздушные заклинания просто не работают как надо.
        - Возвращаемся обратно, подождем отряд Игоря с той стороны,  - скомандовал я, не показав на лице и тени улыбки. Если честно, хотелось рассмеяться, уж больно забавно выглядели эти двое. Вот только они непонятно почему совершили по-настоящему хороший поступок, и я не вижу никакой пользы для себя в том, чтобы пытаться их хоть как-то за это принизить.
        - А вот и вы,  - стоило нам перенестись обратно в Разлом, как оказалось, что Лысый вместе со своим отрядом уже на месте.
        - Вы умерли и только вернулись?  - тут же обидно предположила Ольга и ехидно хмыкнула, вернув старую добрую атмосферу недоверия.
        А тут и Алла Михайловна решила не оставаться в стороне от попыток подставить ближнего своего. Степенная дама, стоило ей заметить мое появление, тут же бросила делать вид, что тренируется, и под удивленным взглядами коллег, явно пропустивших этот момент, наябедничала на командира их отряда.
        - А Игорь думал, что мы не видим, и незаметно изучил книгу «Интеллекта»,  - вот вы смотрите на человека и думаете: обычный бухгалтер. А на самом деле - прирожденный шпион.
        И как я мог подумать, что в людях может быть что-то хорошее? Нет, все в точности, как всегда!

        Глава 31
        Маленькая куча

        - Раз ему это было надо, пусть берет. Выбил что-то из монстра - значит, это твое. А уж хранить секреты в этом мире - это одно из важнейших качеств, которому вы непременно научитесь.
        Я говорил, а Дэвид, было видно, с каждой секундой все лучше и лучше себя контролировал - а ведь сначала на его лице мелькнула такая вспышка ярости, что я с трудом удержался, чтобы не направить на него свою косу. Интересно, что же за смесь характеристик он планирует получить, да еще такая скрытность… Нет, чисто теоретически тут могли бы возникнуть сомнения в магической природе Лысого - и это проблема с учетом нашего гейса. Вот только мы оба уже доказали свою уникальность, и его развитие как мага-воина считается нашими новичками чем-то само собой разумеющимся. Так что тут все чисто. А вот смущает то, что он теперь владеет доступом к моей главной характеристике - да, вряд ли, он когда-нибудь достигнет тех же вершин, что и я (все-таки рост за уровни слишком отстает от того, что могут дать новые ступени маски), но все равно. Теперь придется быть еще осторожнее, чтобы не дать ему повода меня в чем-то подозревать. Или, наоборот, сделать вид, что я тоже изучил такую книгу… Надо будет над всем этим хорошенько подумать.
        - Алла Михайловна, тем не менее, я не могу обойти тот факт, что вы только что продемонстрировали мне свою верность,  - я повернулся к начавшей бледнеть женщине, явно подумавшей, что не угадала со своим поступком.  - Возьмите этот артефакт с десятью очками характеристик, ими вы сможете повысить то, что потом сами решите. И, пожалуйста, в следующий раз давайте без таких вот ярких представлений.
        Надеюсь, после такой речи все умные люди меня правильно поймут. Я не против открытия чужих секретов, я не против за них платить, но лучше делать это не у всех на виду.
        - Тогда закрываем эту тему,  - предложил Лысый, и мы обсудили достигнутые за эти пару часов результаты.
        Как оказалось, те, кто был в отряде Дэвида, тоже получили улучшенный уровень и вернулись сюда, прихватив с собой пару голов коргов. Вовремя спрятанные в невидимый карман, они превратились в слизь только когда их извлекли наружу. Впрочем, на возможность получить от удара рогом необходимую энергию для разблокировки метки это никак не повлияло. Что мы и проделали с оставшимися членами отряда.
        - Двадцать минут отдыхаем, потом снова расходимся на те же два часа. На этот раз проверим другие направления,  - объявив о дальнейших планах, я передал Лысому нарисованный Ильей кусок карты.
        Тот тут же проникся этой идеей, дав наказ Ольге все перерисовать и приготовиться в том же масштабе дополнять ее во время их следующего похода. Ну а я, убедившись, что ко мне пока никаких вопросов нет, покинул мечника и пригласил на беседу Аллу Михайловну. Женщина уже показала свою наблюдательность, так что будет интересно послушать ее мнение о том, как именно проходила охота их отряда. И да, черт побери, я не видел Лысого в деле всего несколько часов, но мне уже интересно, какого прогресса он успел достичь.
        Как оказалось, судя по тут же выложенной мне подробной истории от мадам Берг, Дэвид действовал по вчерашней схеме. Набирал космические цифры урона за счет способностей и комбо и просто-напросто втаптывал в землю всех своих противников. После такого я чувствую себя немного шулером, побеждающим исключительно за счет крапленых карт. Но это минутная слабость. Как Лысый справлялся с кучками монстров, где, как я думал, у него могли быть проблемы? А легко - он как будто просто не обращал внимание на увеличившееся количество противников и просто убивал их одного за другим. И ответ тут на самом деле очевиден. Скорость - Лысый вчера открыл для себя эту характеристику и, учитывая его умение мечника использовать свои преимущества в скорости реакции, теперь обходил коргов как стоячих.
        Обидно - человек четко представляет, чего хочет достичь, и идет к этому, а я все никак не могу решиться. Что учить? Каким я в итоге вижу себя? Изучить пси-силу и пойти по пути Лютовой? Добавить себе скорости и повторить пока непонятную мне идею Лысого, но уже как магу? Забыть про новые навыки и по максимуму вкладываться в интеллект, чтобы изучить заклинания Разлома? Но ведь есть столько вроде бы небольших, но таких притягательных способностей - то же усиление взора, которое, возможно, откроет для меня новую эпоху в зачаровании и понимании людей! Или знание языков, без которого будет, наверно, невозможно установить контакт с другими ареалами этого мира, который, я теперь в этом уверен, не ограничен только тем, что мне уже известно. Притом даже такие мелочи потребуют под две сотни очков характеристик на открытие и прокачку необходимых параметров. Да как, черт побери, тут можно выбрать?!
        Поняв, что мысли сорвались в сторону эмоций, я постарался успокоиться и для начала поискать в памяти- просто, чтобы упорядочить информацию и нащупать стартовую точку - как решались подобные ситуации на старой Земле. Да, там не было особых способностей, но при этом тоже были варианты того, во что можно вкладывать свое время. И как им распоряжались те, кто хотел достичь самых вершин? Так странно - стоило перестать корить себя и начать на самом деле искать ответ, как он тут же появился. И ведь я даже уже неосознанно сделал шаг в этом направлении.
        Алиса, изучившая контроль и давшая мне потом пару ценных советов - вот он мой путь, лежавший перед глазами, но при этом почему-то игнорируемый до этого. Все утилитарные навыки я не буду учить сам, но найду доверенных людей, которые получат соответствующие книги и очки навыков. У меня будет свой переводчик, мастер по анализу противников и проверке собственных тел на уязвимости, я найду кузнецов и тех, кто освоит создание тотемов, может быть, даже передам знания по зачарованию… Но в итоге, вооружившись силами тех, кто будет меня окружать, я стану сильнее любого возможного противника. При том, что сам не буду разбрасываться на все вокруг, а сосредоточусь на самом главном.
        Разумеется, минусы у этой идеи тоже есть. Например, смогу ли я доверять своим помощникам? И если потратиться, например, на то же «усиление взора» для их контроля, то где гарантии, что я на этом остановлюсь? Почему бы потом мне не захотеть заполучить и «слабые точки», чтобы уметь разграничивать этот навык, видеть больше, четче и с обходом любых защит? Да, поиск силы засасывает, и мне еще точно стоит подумать, выбирая тот способ, которым я смогу пройти этот путь, не поддавшись соблазнам свернуть не туда. И самым важным тогда для меня будет умение анализировать - понимать причины всего, что происходит, видеть систему, в которую будут складываться все вроде бы незначительные события.
        И раз я так решил, было неплохо понять, что же именно произошло во время боя с ревенантом. Если честно, стоит вспомнить об этом, как тело даже сейчас покрывается липким потом от страха. Да, я сражался до последнего, да, я смог сдержаться и не побежать к монстру в пасть. Но я все равно туда шел, и от ужаса осознания собственной беспомощности начинают дрожать руки. Надо собраться! Итак, для начала ревенант видел меня даже когда я использовал свой навык невидимости, но потом, после зелья Карика, я смог укрыться. Почему это произошло? Как связаны ускорение и что-то вроде абсолютной прозрачности?
        И вот в очередной раз стоило проговорить проблему, и решение стало на шаг ближе - с чего я решил, что знаю, как работает моя пелена тени? Ведь в ее основе могут лежать совершенно разные принципы - отвод глаз, то есть воздействие на мозг противника, изменение структуры тела так, чтобы свет проходил сквозь меня, а не отражался… Не то! Если зелье Карика подействовало на мою способность, то по идее у них должна быть одна природа. Ну, конечно! Что если пелена тени не делает молекулы, из которых состоит мое тело, прозрачными, а просто ускоряет их, как бы выводя из того диапазона, что воспринимает стандартное человеческое зрение?
        Конечно, с точки зрения науки это необъяснимо, но она тут и не нужна. Если закрыть вопросы «как» и «почему» с помощью слова «магия», то тогда последовательность становится абсолютно логичной и понятной. Мои частицы сначала ускоряет пелена, но зрение монстра охватывает больший диапазон, и он меня видит. Дальше я ускоряюсь, причем не просто на физическом уровне, а гораздо глубже - атомный или субатомный, сейчас не важно. Главное, что в итоге диапазон, в котором я находился, сместился еще немного, и червь из тени перестал меня видеть. Логично? Вроде да, тогда двигаемся дальше. Кем мог быть тот человек (хотя лучше не сужать зону поиска и назвать его существом), что вмешался в тот бой?
        - Вспоминаешь обо мне? Это правильно!  - громкий и немного манерный голос пронзил воздух, и я вздрогнул. Я точно слышал его раньше, но почему-то сейчас совсем не помню об этом.
        А вот и мой собеседник - чем-то похожий на сгустившуюся тень он идет мимо замерших магов и Лысого, как будто даже не замечая их присутствия. Остановка времени? Как у богов или в той, пока недоступной мне книге? Но кто тогда это такой? Один из собратьев моего покровителя? Почему-то я очень в этом сомневаюсь. Тут и ощущения, немного натренированные за время общения с Холлой, и внешние проявления использованной этим существом способности. Мир не просто остановился, он начал меняться. Маленькие тени росли и ширились, стараясь захватить все пространство, а снизу, из пропасти под висящими дорогами, начал доноситься мерный гул, как будто вверх начало подниматься что-то огромное. И чертовски опасное!
        - Будет лучше, если нам никто не будет мешать,  - существо напротив меня опустило руку на землю, и мгновение ничего не происходило. Но потом - сначала вверх поднялись остатки тел, использованных для разблокировки меток, а после земля резко улетела вниз, и я неожиданно осознал, что мы с этим существом висим где-то в вышине. Очень далеко от тропинок, превратившихся на таком расстоянии в самую настоящую паутину.
        - Кто ты?  - похоже, вредить мне не собираются. Да и я сам пока не представляю, как смог бы ответить, так что будем говорить.
        - Это не важно,  - а вот мой собеседник, похоже, не настроен на диалог. Четко прет по своему выстроенному плану этого разговора и сворачивать не намерен. Кстати, этот напор и готовность подмять все вокруг под себя чем-то напоминают мне меня самого в былые годы.  - Лучше ответь мне, почему ты до сих пор не бросил своего бога?
        Я думал, что готов к любому повороту, но этот тип сумел меня удивить. Такого, скажу честно, я не ожидал.
        - Бросишь бога - рискнешь возможностью возрождения и лишишься силы. Оно мне надо?  - ладно, попробую отвечать, как будто не вижу ничего странного в этих вопросах. И почему эта тень улыбается? Считает, что поймала меня в ловушку? Но какую?
        - Что дал тебе твой бог?  - к чему эти очевидные вопросы? Простые как дважды два, но если задуматься, то доказать именно такие основополагающие тезисы сложнее всего. Что именно я знаю о дарах богов и почему считаю, что эта информация не является ложью? Я еще не ответил, а мне уже стало немного страшно.
        - Мои способности,  - чуть не сказал слово «магия», но в последний момент успел исправиться. И пусть это существо делает вид, что читает мои мысли, но будет лучше до последнего считать, что это невозможно.
        - Чего они стоят?  - смех моего собеседника, казалось, ввинчивается мне в голову.  - Книги с боевыми приемами можно найти в сильных противниках, и они гораздо могущественнее стартового набора. И не только воины, даже маги смогут добыть в землях этого мира по-настоящему смертоносные заклинания. Так зачем им нужен их бог?
        - Я как раз убедил их от него отказаться…  - я постарался перехватить управление разговором, но громовой рык моментально перебил эту робкую попытку.
        - Это не имеет значения, если между тобой и миром кто-то есть,  - пожалуй, будет лучше дослушать то, что мне пытаются сказать, без новых экспериментов.  - Так что дают тебе боги?
        - Метку,  - тяжело вздохнув, я назвал самый очевидный ответ.
        - А с чего ты взял, что она делает тебя сильнее?  - подстроившись под ритм разговора, я подозревал, что меня спросят о чем-то подобном. Вот только в голове вертелось что-то вроде «ее не существует». А вот версия, что метка не дает силу, почему-то звучит так неожиданно убедительно.
        - Она повышает лимиты. Подняв метку, я могу повысить свои силу, ловкость, выносливость, это и делает меня сильнее. Люди без такой поддержки обречены на последние роли в этом мире,  - вроде бы все логично ответил, но почему мой голос звучит так жалко?
        - И кто же сказал, что это именно так? Вспомни, что ты видел и чувствовал сам,  - голос опять ввинтился в самую глубину сознания.  - Может быть, метка - это не усиление, а, наоборот, оковы, которые на вас вешают и чуть-чуть ослабляют за верную службу? Способ ограничить ваше развитие, загнать в рамки. Согласись, отнимать силу гораздо логичнее, чем делиться ею.
        И почему мне начинает казаться, что это правда? Ведь, действительно, я не знаю ни одного человека, который пытался бы повышать характеристики, не имея при этом метки или бога-покровителя. Что если на самом деле никаких лимитов нет и, отказавшись от бога, можно поднимать свои силы практически до бесконечности? В таком мире оружие и заклинания из Разлома были бы более чем логичны. Может быть, бог обмана с самого начала говорил мне даже меньше правды, чем я думал? Магия - она моя и без него, мои силы безграничны. Надо просто отказаться, и я смогу воспользоваться моим наследием.
        - Правильно, откажись,  - тихий шепот тени прозвучал прямо в унисон марширующим в голове мыслям. Немного подозрительно… Но это опасение развеялось, так и не успев до конца сформироваться.
        - Я…
        Активирована ментальная защита
        Неужели наш разговор длился всего десять секунд? И когда, наконец-то, вступила в дело сила света, очистившая мои мозги от посторонних мыслей, ужас и убежденность в словах тени сразу же пропали. Зато появилась куча вопросов, на которые пока нет ответов. А вроде бы еще недавно казавшаяся стройной теория засияла множеством дыр. Возможность воскрешения, суд богов, умеющий лишать сил, жнецы с их мощью и особым отношением с небожителями - слишком много вещей, не укладывающихся в рассказанную мне теорию.
        - Справился, значит,  - висящая в воздухе напротив тень недовольно прошипела и скрылась без следа. Вместе с ней пропала и сила, поддерживающая меня в воздухе, и я с огромной скоростью полетел вниз. Чувствую, будет больно, но хотя бы буйство теней, до этого сходивших внизу с ума, прекратилось. И теперь меня ждут только обычные кристальные дороги, несущиеся навстречу, да изумленные взгляды отмерших товарищей по отряду.

        Глава 32
        Деление

        Я лечу вниз, но как же не хочется умирать. Может быть, получится замедлить мое падение? Например, поток огня вниз из обеих рук - как и следовало ожидать, такое могло бы сработать разве что в комиксе. А если конус холода? Чисто теоретически он мог бы заморозить воздух и замедлить мой полет, вот только на практике или заклинание принципиально не собиралось действовать на газообразную среду, или я пролетал вниз гораздо быстрее, чем заморозка успевала схватиться. Кстати, а зачем я ищу такие сложные способы? У меня же есть кусок полотна, что я использовал для огненных повязок - может быть, удастся смягчить падение?
        Вот только и в третий раз меня ожидала неудача. Нет, я догадывался, что объема развернутой ткани окажется недостаточно для моего веса - так помимо этого она еще и моментально порвалась. В итоге я пролетел мимо дорожек, по которым мы передвигались, потом несколько секунд падения в абсолютной пустоте, нырок в туманное облако, прикрывающее дно ущелья от взглядов сверху, а потом быстро приближающаяся земля и мое размазанное по камням тело. И почему в последний момент я думал о прочности веревок, которые явно не выдержали бы даже свой собственный вес при спуске с такой высоты? Кстати, интересная мысль - с учетом длительности моего падения (вроде бы больше десяти секунд) это открывает неплохие перспективы, но сначала…
        Поднимаюсь из камня рядом со своим надгробием, надеваю снятую в последний момент одежду, и можно возвращаться к остальным.
        - Что с тобой случилось?  - когда я прошел через мегалит, все наши стояли в состоянии полной боевой готовности и с тревогой осматривались по сторонам.
        - Это был какой-то бог? Чего он хотел?  - Лысый следил за мной взглядом и при этом рисовал своим мечом на каменном полу какие-то узоры. Хочет провести что-то вроде ритуала? И, скорее всего, информацию о нем он почерпнул из того же источника, где получил и наши амулеты вместе с рогом. То есть по итогу его будет ждать расплата, и, пожалуй, я бы не стал до такого доводить.
        - Остановись,  - подойдя, я перечеркнул косой одну из линий.  - Никакого вмешательства не было, просто попал в зону гравитационных колебаний, вот и подбросило.
        - Значит, просто местные особенности,  - не знаю, что именно сработало, умное слово или нежелание Лысого идти на конфликт такого уровня, но он как-то просто мне поверил.
        Повезло! Все остальные тоже начали расслабляться, да и меня самого, я только сейчас это понял, начало отпускать. А в голову рассерженным роем ворвались сотни вопросов. Кто это был? Что ему нужно? Откуда у него такие силы? И, конечно, главный - почему я? Море теорий, и ни одного доказательства, способного подтвердить хоть одну из них. А, вообще, эта встреча с тенью довольно серьезно перевернула мое мироощущение. Теперь, я осознаю это очень отчетливо, надо действовать решительно и быстро. Слишком много еще в этом мире опасностей, чтобы я мог позволить себе не рисковать по мелочам, замедляя при этом свой спринт по дороге силы. А раз так, то хватит жевать сопли, пора двигаться вперед - для начала прикроем второстепенные направления.
        - Рустам, держи книгу,  - я протянул Селину томик внимательности.
        - Андрей, тебе - точность,  - держа в уме, что у парня есть контроль, я решил не давать ему недостающую часть для создания убойной связки «Слабые точки» плюс «Усиление взора».
        - Илья, а тебе - наблюдательность,  - а вот маг дерева проявляет ко мне больше всех верности, ему можно будет и доверить одну из этих комбинаций.
        Семену, мадам Берг и Ольге достались скорость, критическая атака и харизма. Как вернемся, выдам Ирине томик эмпатии, и на этом все многообразие выпавших на данный момент книжек будет распределено. Ну, не считая пси-силы, но ее-то я точно никому не отдам. В общем, по ситуации - я решил, что рано или поздно они всё равно все характеристики откроют, навыки изучат, так зачем я буду ограждать от этого тех, кто мне верен. Лучше уж, раз этот процесс неизбежен, мы пройдем его вместе и под моим контролем. Назначив каждого из оставшихся магов ответственным за одну из характеристик, я привяжу их к себе, а заодно без лишних трат своих очков за уровни смогу узнать, какие тайны скрывает каждый из параметров. Немного делегирования, немного «разделяй и властвуй» - и все это так, чтобы никто из подопытных так ничего и не понял. Мне кажется, если ад действительно существует, то для таких как я там должен быть особый котел.
        - Игорь,  - закончив с раздачей пряников, я повернулся к Лысому.  - Сможешь дальше повести за собой всех?
        - А ты?  - мечник сразу понял, что у меня в голове родился очередной план.
        И ведь это действительно так. Между прочим, довольно рискованный, хоть и перспективный - вот только в глубине души даже на волне адреналина, как сейчас, я понимаю, что каждым своим поступком всего лишь оттягиваю самое главное решение. Я признал, что мне нельзя сидеть на месте, и вместе с тем боюсь использовать доставшуюся мне золотую книгу. Вот она возможность встать чуть ли не на одну плоскость с жнецами, а я боюсь сделать этот шаг, хватаясь за мельчайшие причины отложить вожделенный момент на потом.
        - Когда падал, я рассмотрел внизу какие-то движущиеся точки. Там есть жизнь, и, думаю, если подготовлюсь, то смогу долететь до дна и выжить,  - да, все-таки небольшая пауза мне нужна. Не думаю, что с учетом тех сроков, что люди живут в этом мире, задержка в принятии этого решения на несколько часов окажется критичной.
        - Один?  - Лысый, похоже, заинтересовался идеей, но моя защита плоти, которую я планирую активировать за оставшиеся десять секунд падения после прохода через туман, не сможет прикрыть двоих.
        - Да,  - впрочем, мечник, судя по всему, спрашивал все-таки больше для проформы. Вместо поиска возможности присоединиться ко мне, он просто развернулся и махнул магам, предлагая следовать за ним. И уже через пару секунд цепочка людей, не теряя в отличие от меня время, двинулась вперед.
        Конечно, Андрей и Алла Михайловна были явно не очень довольны перспективой похода под началом того, кого они только сегодня подставили, но кто же будет ставить их психическое здоровье во главу угла. А Дэвид - не думаю, что он будет на них срываться, разве что припугнет пару раз, но тренировка нервов еще никому никогда не вредила. В умеренных объемах, ясное дело.
        Проводив взглядом последнюю фигуру, скрывшуюся в тумане, я подошел к самому краю обрыва. Немного сумасшедшая идея, но почему бы и не попробовать. Когда я падал вниз в прошлый раз, я на самом деле видел чью-то фигуру, выделяющуюся даже в полной темноте своим антрацитово-черным телом. А раз есть враг, значит, я смогу использовать силу маски. Главное, чтобы хватило времени.
        Прикинув место, где я падал и где видел то существо, я выбрал нужную точку и сделал шаг вперед. Теперь немного подправить мой полет - в идеале бы сделать перепонки между руками и телом для повышения парусности, но не хочется тратить время - просто активирую поток пламени. Да, этого недостаточно, чтобы удержать меня в воздухе, но двигающиеся частицы, составляющие бьющее из моих рук пламя, просто не могут не придать телу импульс. Главное, не потерять управление…
        Я пролетел сквозь туман и тут же постарался найти взглядом свою цель - как же долго. Кажется, прошла целая вечность, но наконец-то я сумел заметить внизу темное пятно. А сейчас мне надо, чтобы совпали всего лишь три обстоятельства: чтобы я падал достаточно долго, чтобы я сумел направить свой полет именно в нужную точку и чтобы моя цель оказалась действительно монстром. А не просто залежами какого-то черного камня.
        В последний момент - я не считал секунды, все силы уходили на то, чтобы направить свой полет в нужную точку - в голову пришла неожиданная идея. Раз уж все равно я полагаюсь на столько обстоятельств, то почему бы не повысить ставки? Убедившись, что свернуть никуда я уже больше не должен, в последний момент я выхватил косу с пастями (показалось, что в этот момент именно она будет наиболее уместна). А что - я помню стрелков с их автоматами и пули, способные пробить головы кому угодно, несмотря на количество жизней. Так вот я сейчас та еще пуля. А моя цель неожиданно подняла голову, превратившись из просто темного пятна в огромного бронтозавра. Похоже, он услышал свист воздуха от моего падающего тела, попытался среагировать, и в итоге я врезался ему прямо между сверкнувших недобрым красным огнем глаз.
        Вы активировали Защиту плоти
        Вы нанесли летальный урон
        Турониан, цератопс хаоса, погибает
        Я успел - защита активировалась, коса, разогнанная до огромной скорости, прямо-таки размозжила череп динозавра, а потом уже и я, врезавшись в еще живое тело, разбился всмятку. Не до конца - подхваченное силой маски новое тело выскочило из ошметков старого совершенно невредимое. Я смог! Я прыгнул в бездну, добрался туда, куда еще раньше не ступала нога человека, и даже уничтожил местного монстра, получив за раз девять уровней и поднявшись до сто семидесятого. Сейчас тело передо мной начнет таять, и я смогу проверить, что же из него выпало, а заодно и рог демона немного повысит уровень активации моей маски…
        Мысли текли меланхолично, мозг от неожиданного успеха немного пришел в себя, и я наконец-то начал думать. Не имитировать разумную деятельность, а на самом деле соотносить факты друг с другом и искать причины. Вот взять, например, теневого человека - что странного я делал в последнее время, после чего ко мне мог заявиться такой гость? Открыл Разлом? Так там люди бывали и до меня. Принял учеников? Тоже не то - первый у меня появился еще несколько недель назад. Заполучил книги пси-силы? Опять же, я пока так и не активировал ее… Но было кое-что, что я делал, при этом не просто обходя устоявшиеся правила, а фактически подминая их под себя. Рог демона, что дал мне Лысый, тот, которым я не просто активирую маску, но еще и повышаю метку, причем не только себе, а еще и почти десятку своих учеников. Если ученичество - это не фикция, и они на самом деле замкнуты на меня, могло ли это существо явиться за мной в качестве отката за дармовую силу?
        Не знаю, но продолжать использовать рог почему-то расхотелось - пожалуй, будет неплохо сначала проверить себя на любые потенциальные проклятья с учетом всех недавно открывшихся способностей и уже только потом продолжать эту игру в «бога на земле». При этом, конечно, нельзя исключать и тот вариант, что все произошедшее никак не связано с демоническим артефактом, а является последствиями моих похождений в Разломе. Ревенант из тени, человек из тени - сложно не заметить что-то общее. И тут, как и в первой теории, есть простой способ понять, что же происходит. Ведь есть же человек, который провел рядом с проходом в эту часть мира больше полувека. Притом мы с ним вроде как союзники, так почему бы по-дружески не задать ему пару наводящих вопросов и уже после этого принимать какие-либо решения. Тем более, если вспомнить ручного монстра Семина и посмотреть на того, кого я только что убил, то в голову начинают закрадываться подозрения, что я вовсе не первый, кто оказался в этом ущелье.
        - Ну же, давай, покажи мне, что ты скрываешь,  - я ткнул краем сапога труп Турониана, который пока все еще лежал без движения.
        Ничего я подожду. Ведь как бы там ни было, я наконец-то решился подумать, оценил ситуацию и теперь не плыву по течению, а планирую взять судьбу в свои собственные руки. Не знаю, как остальных, а меня каждый раз, когда доходит до таких вот моментов, прямо-таки штырит. Я - человек! Тот, у кого есть разум, и тот, кто может им пользоваться. Правда, похоже, не всегда…
        Рядом раздалось тихое шипение, и огромная туша мертвого динозавра неожиданно начала подниматься на ноги. Ведь было же в описании слово «хаос»! И почему я сразу не подумал о возможности возрождения в виде кадавра?

        Глава 33
        Смотри

        Огромная мертвая тварь уже стояла и с каждой пройденной секундой покачивалась все меньше - похоже, еще немного, и на меня бросятся. А я при этом даже не могу рассмотреть никакие из параметров этого кадавра. Нет, я помню, насколько сильнее были трупы Кеши и Мажора после такого перерождения, так что легко могу предположить, что сейчас меня ждет крайне мало приятного. Но очень уж мне не нравится, что в последнее время все больше существ и вещей я просто не могу полноценно осмотреть взором и оценить. Вот же она, еще одна причина, почему я перестал использовать рог и до сих пор не изучил книгу пси-силы. Я не верю в подарки судьбы - только знание, только то, что я могу контролировать.
        К черту экономию! Открыть наблюдательность и поднять ее на тридцать, чтобы активировать улучшение взора - это же всего сорок уровней. В последнее время их стало не так сложно получать. Экономия и рациональность - это вовсе не значит, что нужно быть мелочным. Тем более, я уже определил для себя, что хочу разбираться в происходящем. И, пожалуй, развитие этой ветки, ставшей с момента моего появления в этом мире одной из сильнейших моих сторон, надо сделать моим приоритетом вообще навсегда. Когда бы ни появилась возможность видеть больше, я буду ее изучать!
        Вы активировали книгу «Наблюдательность»
        Наблюдательность повышена до 30
        Потрачена закладка, выбрана способность «Усиление взора»
        Вот и все, я это сделал! А заодно пора уйти невидимость, чтобы скрыться от взора кадавра. К сожалению, этого оказалось недостаточно, но я уже знал, что делать. В итоге зелье Карика выиграло для меня еще десять минут, которые можно потратить на проверку новой силы.
        Вы активировали усиление взора, взор повышен до 10 уровня
        И тут же у безымянного монстра появилось уже ставшее привычным для меня описание. Название, которое до этого я видел только в логах о смерти - кстати, тут они работают в отличие от верхней части Разлома, надо будет иметь это в виду - восьмисотый уровень, миллиард жизней, оба вида защиты по десять тысяч, пять способностей, увидеть которые в действии, я надеюсь, мне так и не доведется… Но сейчас это не главное - я потратил свои очки характеристик и, кажется, сделал это не зря. Судя по увиденному, новое усиление дает увеличение моей способности познания в десять раз, но что будет, если я сначала сам повышу взор, а только потом использую новый навык?
        Вы вложили интеллект во взор, взор повышен до 3 уровня
        Вы активировали усиление взора, взор повышен до 30 уровня
        Открыто достижение «Малое истинное зрение» (взор, ур. 25)
        Еще недавно моим максимумом был шестой уровень, а теперь уже тридцатый. Нервно вздрагиваю и сбрасываю способность - тут же пропадает достижение, а вместе с ним все остальные значения возвращаются на свои места. Кстати, неплохой способ управления интеллектом, во всяком случае лучше, чем раньше - теперь не придется ждать десять минут для отката. Но пока лучше опять все активировать, и на этот раз попробовать взять максимально доступную мне величину в этой способности.
        Вы вложили интеллект во взор, взор повышен до 6 уровня
        Вы активировали усиление взора, взор повышен до 60 уровня
        Открыто достижение «Истинное зрение» (взор, ур. 50)
        Обалдеть! Смотрю на эти цифры, и как же теперь жалко выглядят все мои предыдущие попытки использовать эту способность! Как будто малыш на мелководье, который бегает в двух шагах от берега и считает себя покорителем морей. Кстати, если посмотреть на градацию - сначала малое, потом обычное улучшенное зрение - можно предположить, что тут, как и с обычными характеристиками, достижения появляются при взятии новых двадцати пяти пунктов. И еще одна догадка, на этот раз не уничижительная, а наоборот, возвращающая веру в себя - похоже, местные, овладев этим улучшением, не используют усиление взора за счет интеллекта, как это делал я. Ну еще бы - зачем им заниматься такими извращениями… Но зато теперь, как мне хочется верить, я смогу узнать об этом мире больше, чем кто-либо еще.
        Турониан-кадавр, уровень 800
        Монстр, возрожденный силой хаоса. Для по-настоящему сильных существ хаос не может дать повышение силы, но и без этого второй шанс бесценен. Пропитанная хаосом плоть является универсальной основой для зелий и проводником для тотемов.
        Существо нижнего Разлома
        Класс: эпик
        Жизни - 1 050 000 000
        Атака - 40 000
        Защита - 10 000
        Магическая защита - 10 000
        Навыки:
        Пожирание - возвращает сознание при поедании живой плоти, 1 кг на 10 % разума
        Искажение - вытягивает силы противника, снимает с себя все отрицательные эффекты, радиус 10 метров без ограничений или 100 метров до редкого класса включительно
        Полет - атаки в воздухе, длительность 10 минут, откат 11 минут
        Слияние - может проходить сквозь любые твердые предметы, без ограничений
        Шкура хаоса - плоть живет своей жизнью и помогает отражать атаки с точностью до 1 градуса силой до 10 миллионов
        Скорость - 10 (крейсерская), 15 (рывок)
        Полное описание
        Неплохо так информации вывалилось, при том, что совсем недавно я не видел совсем ничего. Описание способностей с цифрами и деталями - очень полезно, намеки на использование плоти кадавров в алхимии и создании тотемов - частично мне это уже известно. А вот возможность обретения разума адептами хаоса в этой форме благодаря способности «пожирание» - это может стать неплохим козырем при общении с представителями данной стихии. Но самое главное - это два последних слова, после которых на глаза прямо-таки слезы навернулись. Полное описание - теперь, увидев эту строчку, я всегда смогу точно знать, что от этого человека, существа или даже просто предмета можно не ждать сюрпризов. Как же это круто!
        Полностью игнорируя рыкающего рядом кадавра, я с помощью нового взора принялся изучать самого себя. Характеристики, достижения, способности и заклинания - я просмотрел все. К счастью, неприятных сюрпризов не оказалось. Большинство записей так и вовсе осталось без изменений, дополнившись лишь теми самыми двумя волшебными словами. А вот приятные неожиданности были. В улучшенных заклинаниях, лечении и облаке смерти, появилась надпись, гласящая, что в течение трех месяцев после улучшения я могу его отменить. Пока непонятно как - но просто понимание того, что траты навыков еще можно будет переиграть, причем без всякого суда богов, приятно грело душу.
        А еще только что добавленная наблюдательность - при взгляде на нее истинным зрением я смог увидеть вариации улучшения и без всяких переборов закладок. Тридцать, как у меня - улучшение взора, пятьдесят - улучшение критической атаки, сотня - улучшение парирования. Учитывая, что навык у меня уже есть, возможно, я когда-либо и попробую проверить, что это такое, но вряд ли скоро. Не так-то мне и нужны эти боевые навыки… Но хватит оттягивать главное - впереди же еще проверка самого интересного. Мой статус и вещи в невидимом кармане, включая теневую траву, рог демона и книгу пси-силы. Но буду двигаться по порядку - стандартные вещи опустим, ищу только что-то необычное, чего не видел раньше.
        Проклятье «Ослабление сознания», эффект 500, остаточное подчинение разума
        В вас ощущаются следы теневого копирования
        Осталось 00:37:12
        Это мой статус? Неужели последствия столкновения с ревенантом? Хотя нет, тот случай был слишком давно, получается, это результат воздействия на меня той тени в небе над Разломом. Но какой же силой она обладает, если следы того же бога огня, что я видел на одном из магов, оставили эффект в шесть раз слабее? И при чем тут копирование? Ладно, смотрю дальше.
        Погружение в бездну
        Первый контур воздействия - 21%
        Активация маски 212 из 1000
        Второй контур воздействия - 22%
        Активация меток 22 из 100
        А вот и то, чего я в глубине души боялся - использование рога демона не проходит просто так. Не понимаю пока, в чем именно в итоге будет проявлено это воздействие, но уж очень мне вся эта система не нравится. Пожалуй, дальше мои ученики будут снимать блокировки меток без моего участия. Ну-ка, а что пишут о самом роге?
        Рог демона, проклятый
        Передает силу смерти жертв для снятия лимитов мироздания со своего хозяина
        Привязка: бездна
        Связывает помыслы своего хозяина со стихией привязки
        При достижении 100 % стихийный двойник попробует поглотить тело и разум ослабленной жертвы
        Метка ослабления эффекта привязки 90 %: Дэвид Джонс
        И опять сколько всего интересного! Теперь я, кажется, начинаю понимать, что произошло. Лысый получил этот рог в качестве награды за какое-то задание своего бога, и тот позаботился о своем последователе, ослабив воздействие на того в десять раз, чтобы тот активировал маску и не лишился при этом себя. Дэвид же, не зная, как мне почему-то кажется, об этом условии, поделился со мной, подставив при этом по полной. Стоп (почему-то появилось крайне нехорошее предчувствие), а что же тогда будет в книге пси-силы?
        «Особая книга Пси-силы», одноразовая, проклятая
        Позволяет открыть характеристику «Пси-сила», стартовое значение, не повышается меткой
        Привязка: тень
        Те же самые слова, что были в описании рога, только тут другая стихия… И немного не полное описание, но при этом тут есть кое-что другое.
        Пассивное воздействие, активное воздействие
        Неудачная активация - 21%
        Снятие проклятья при 10 неудачных активациях (1/10)
        Да, информации мало, но если соотнести это с тем, что я уже прочитал в описании рога, то ответ становится очевиден. Тот ревенант из тени не смог меня достать напрямую и решил действовать опосредованно, оставив книгу-ловушку. Ну, конечно, и как я раньше не заподозрил неладное - кровь сбежавшего врага превращается именно в нужную мне книгу? Да где это видано? И в итоге все время, пока золотая книга просто находилась рядом со мной, в теле скапливался негативный эффект. А потом мне просто повезло - не знаю, что это, сбой системы или какой-то резонанс, но два одновременно накладываемых проклятья бездны совпали по уровню с проклятьем тени, и, как уже было сказано, стихийный двойник явился по мою душу. Вот только произошло это немного раньше времени. До сих пор не понимаю, что именно он хотел сделать, но одно ясно точно - его силы были не на максимуме. И, что-то мне подсказывает, активируйся эта способность, как и положено, на ста процентах, мне бы пришел конец. Как это было бы глупо и банально - повелся на блестящую игрушку и даже не подумал о безопасности.
        И что теперь? Интересный вопрос - ну, точно не изучать эту способность, как меня подмывало сделать все это время. Учитывая, что в проклятье стоит два режима, думаю, активная версия как раз настроена на тот случай, если любопытство победит. Выкинуть и уничтожить, несмотря на весь негатив, я просто не могу. Слишком лакомый кусок, и почему-то кажется, что в будущем я еще смогу попробовать на него замахнуться. Но если я хочу до этого будущего дожить, то о том, чтобы носить книгу с собой, придется забыть. В принципе, нижний Разлом выглядит достаточно надежным местом, чтобы устроить тут тайник, а бушующий кадавр станет новой подушкой безопасности при следующем спуске. Вроде бы все логично. Тогда выгребаем немного камней, делаем ямку, оставляем там книгу (я к тебе еще вернусь!) и продолжаем обследование. Рог и добыча с Ревенанта, конечно, открыли мне глаза на многое, но интересное ими, к сожалению, не ограничивается.
        Закладки доверия: Валентин Петрович, Майя Васильевна
        Это следующая строка в моем статусе, и результат собственного обследования мне начинает нравиться все меньше и меньше. Получается, если к тем же Лене или Лысому я сам по себе отношусь хорошо, то к копейщику и младшей Лютовой мое доверие основано на каких-то ментальных закладках. И ведь как их снять - непонятно, разве что просто всегда держать в уме эту информацию и ко всему связанному с этой парочкой относиться с подозрением. С другой стороны, я мог получить это внушение уже после того, как Майя и Петрович зарекомендовали себя надежными друзьями. И что это тогда как не способ разрушить доверие между нами?.. Стоп! Вот что это сейчас было? Мои собственные мысли, пытающиеся охватить все возможные варианты, или действие закладок? Бесит!
        Кстати, осталось только две минуты невидимости - к счастью, цели для исследования почти подошли к концу. Успею, еще даже останется время решить, что делать дальше. Итак, зелье Карика - у алхимических снадобий добавилось описание природы их работы, и теперь я могу наблюдать подтверждение моей теории об ускорении на молекулярном уровне. Теневая трава - появилось ее иномировое происхождение и предупреждение о возможных необычных реакциях. Учитывая, что я уже знаю один вариант ее использования, как-то мало. Ладно, двигаемся дальше. Новое улучшенное оружие не открыло никаких тайн - разве что я теперь вижу описание даже на зубастой косе. А вот мои доспехи Карика и Медеи показали кое-что интересное. На каждом элементе брони, помимо уже известного мне, добавилась строчка.
        Может использоваться как защита или как основа для жертвоприношения
        Неожиданно, и, что самое обидное, в отличие от того же Лысого я ничего о местных ритуалах не знаю… Стоп! И чего это мир неожиданно покачнулся, как будто по всему вокруг пробежала легкая рябь? Это чья-то ментальная атака? Или… Ну, конечно - я не сразу, но вспомнил ощущения от удара о свое переносное надгробие. Алиса зовет на помощь.

        Глава 34
        Зоркий взгляд

        Взгляд перебежал с таймера окончания невидимости на турониана - вот бы успеть его убить. Но увы, к сожалению, несмотря на мою тягу к добыче есть две серьезных причины этого не делать. Первая - надо бы прийти Алисе на выручку, пока она не позвала еще и Лысого (пусть тот лучше продолжит заниматься охотой и повышением уровней магов). А второе - мне нужен маяк для будущего возвращения за золотой книгой. Конечно, я уверен, тут водится и еще кто-нибудь, вот только бегать по Разлому, потом падать вниз и убиваться в поисках очередного помощника по посадке мне что-то не очень хочется. Так что сохраню кадавру жизнь, и в следующий раз мне будет куда приземляться, а пока мертвый динозавр заодно побудет невольным стражем моих сокровищ. Тоже может пригодиться: по крайней мере, случайному человеку теперь на мой тайник не наткнуться.
        Отрубаю руку - здесь точно будет больше одного килограмма - и бросаю ее тут же довольно взрыкнувшему зверю. Теперь к твари вернется часть разума, и, думаю, это поможет ей не исчезнуть как обычным кадаврам. Ну а я сейчас все равно пойду на возрождение, так что потраченная на благое дело конечность скоро будет на своем месте. Мгновение неудобства, зато хоть что-то сделаю на будущее, а то в последнее время уж очень мне не хватает стратегического планирования. Только и делаю, что решаю насущные проблемы, и все.
        Пожалуй, после того как разберусь с неприятностями в лагере, надо будет обязательно сделать паузу и продумать дальнейшие шаги с учетом только что открывшейся информации. Ну а пока поиграем в супергероя, спешащего на выручку. Не моя роль, но от возможности выпустить пар я бы сейчас не отказался. Надеюсь, у Алисы там на самом деле что-то серьезное. Десять секунд до конца невидимости - обнуляю жизни и выбираю в качестве точки возрождения временное надгробие, выданное ученице. А ведь, оказавшись под землей на своей базе, я неожиданно понял, что после сообщения о насильной дружбе с Петровичем и Майей я стал лучше относиться к другим своим последователям.
        Немного задумавшись, я в итоге выбрался из ямы возрождения рядом с Алисой совершенно без одежды. Неудобно получилось, но теперь придется делать вид, что так все и должно быть. Потягиваюсь, начинаю неспешно одеваться и изучаю тем временем новым «взором» замершую рядом девушку. Ничего нового с точки зрения гейсов или проклятий, но зато расширился социальный блок. Если раньше там писалось просто отношение (дружелюбное, нейтральное или враждебное), то теперь появилась возможность отслеживать динамику в процентах. Вдобавок к этому оценка отношения ко мне разбилась на три блока.
        Личные связи - 33 % (настороженный нейтралитет)
        Социальные связи - 72 % (высокий уровень лояльности)
        Вера - 1 % (низкая вероятность безоговорочного признания любых действий)
        Первое, судя по всему, это дружески-любовные отношения - вон как прыгает значение при каждом взгляде на меня, то вверх единица, то вниз. Второе - это блок признания меня лидером, и высокие значения здесь не могут не радовать. А вот третье - тут что-то непонятное. Если бы не расшифровка, то мне бы в голову могло взбрести вообще невесть что. Но, к счастью, она есть, и теперь понятно, что вера здесь идет только в значении доверия. Ничего особенного, вот только зачем выносить это отдельным пунктом?
        - Ну, рассказывай: что тут произошло? И можешь вернуть камень,  - я протянул руку, указывая на мое запасное надгробие. Все-таки некомфортно себя чувствую, когда такая вещь в чужих руках.
        - Да, держи,  - Алиса отмерла и протянула мне сразу два камня. Видимо, и мой, и Лысого.
        - Этот передашь Игорю,  - подумав, я решил не брать надгробие мечника. Конечно, кажется, что такой элемент в моих руках помог бы выстроить с ним более плотные отношения, вот только Лысый не тот человек, на которого можно безопасно давить. Он как я: обязательно вывернется и ударит в ответ. Так что лучше сразу попробовать стать партнерами. Тем более, у меня и без этого камня найдется, что предложить на первом раунде переговоров.  - И все-таки что же случилось?
        - А,  - девушка не сразу поняла, о чем я, но быстро спохватилась и покраснела. Социальные связи плюс один, личные минус один, забавно наблюдать.  - Тут к нам гости заявились. Много, человек сорок.
        Ого, вот чего-чего, а такого я, если честно, не ожидал. Взбежав на край стены, окидываю взглядом окрестности лагеря и тут же замечаю целую толпу магов. Действительно много, ну, по крайней мере, для начальной долины. Сорок четыре человека - это минимум три объединившихся отряда, и сейчас вся эта толпа явно хотела прибрать к своим рукам и наше поселение. И кто же это у нас такой Наполеон?
        - Где Ирина?  - обращаюсь к Алисе, а сам просматриваю ряды нападающих. Меток Разлома или каких-то других связанных с ним следов или гейсов не видно. Значит, это не люди Семина.
        - Она попросилась первой пойти проверить ближайшую точку на карте, что ты нам оставлял, еще не вернулась,  - я немного отвлекся от своих мыслей. Странно, с чего это последовательница Холлы решила занять активную позицию?
        Впрочем, кажется, я начинаю догадываться, что произошло. Взгляд остановился на одной из нападавших - маленькой девочке с белозубой улыбкой, смотрящей как будто прямо на меня. А в статусе у нее - метка богини пространства и следы ее прямого присутствия. Все ясно, Холла решила показать свою полезность. Вряд ли это настолько бездарная попытка меня устранить (она знает мою силу и понимает, что вся эта толпа мне не сможет сделать совсем ничего), значит, богиня решила помочь и подкинуть мне последователей. Благородно с ее стороны. И, пожалуй, стоит повнимательнее к ней присмотреться. Она как эта девочка, ее ученица: сначала удивляешься, как такой ребенок вообще смог пробиться в этот мир, а потом становишься еще одной жертвой, недооценившей врага из-за возраста и милой улыбки.
        В этот момент атакующие, похоже, решили перейти к активным действиям. Построившись в боевой порядок, они положили руки друг другу на плечи, передавая ману и силу заклинания стоящему впереди строя блондину. А потом он взмахнул рукой, и на защищающий лагерь купол с небес рухнул метеор. Огромный, в пару раз точно крупнее того, что использовал по моему приказу Илья во время осады лагеря - вот только результата не было никакого. А чего они хотели, ведь защитный купол, похоже, немного подрос после вчерашних эволюций нашего лагеря, и теперь мог выдержать и не такой урон.
        Даже издалека я разглядел, как маги удивленно переглянулись - похоже, в прошлые разы такой атаки оказывалось достаточно. Ну, ничего, пусть еще постараются, а я пока продолжу их изучение. Итак, проверим, как они ко мне относятся. Личные связи десять процентов и столько же в социальных - похоже, это что-то вроде стартового значения. Показателя веры не было в принципе - а этот, может быть, как-то завязан на ученичество?.. Единственная, у кого я не смог рассмотреть вообще ничего в социальном блоке, была девочка-Холла. А жаль, было бы неплохо, конечно, понять отношение к себе целой богини, но, думаю, возможность для этого мне еще представится.
        А маги тем временем, запустив еще пару метеоров, решили сменить тактику. На этот раз они использовали заклинание, превратившее достаточно солнечный день в филиал северного полюса. Поднятая ими вьюга обрушилась на защитное поле и даже смогла немного его подморозить, повиснув в воздухе кусками льда. Неплохо смотрелось, а уж еще один метеор, ударивший по всему этому непотребству, даже поднял мое мнение об умственных способностях этих бедолаг. Да, их удар снял всего лишь около процента энергии щита лагеря, но, думаю, мне не помешает немного развеяться.
        Попросив Алису постоять на стене, я отключил защиту, сделав вид, что она пала под последней атакой магов, а сам в невидимости пошел им навстречу. Минута, и я буду на месте, но за это время хотелось бы решить, что же делать с этими нарушителями моих владений. Сразу для себя отметим абсолютную безопасность ситуации - щит маны и маска прикроют от усиленных атак, обычные же даже не пробьют разделяющее нас превосходство стихий. Вот только мне надо не победить их - кого тут, по сути, побеждать-то? Моя задача в том, чтобы их подчинить. Притом не просто склонить силой, нет, это слишком просто и недолговечно. Мне надо заставить их захотеть служить мне. Кажется, сложная задача, но на самом деле все вполне решаемо. Чего желают все, попавшие в этот мир, те, кто выжил и смог пробить себе сюда дорогу - силу! И что они готовы отдать за нее - многое, в том числе и свободу. То есть если использовать мои козыри не просто, чтобы надавить, а дать почувствовать своим будущим последователям вкус близкого могущества, да еще с оттенком избранности, все точно пройдет по плану. Ну что, начнем, пожалуй - поискушаем людей и
посмотрим, насколько я в этом хорош.
        - Докажи свою силу,  - почему-то мне кажется, что, успев немного пожить в этом мире, люди с доверием отнесутся к мистическому голосу, неожиданно начавшему звучать в их голове. Вернее, просто очень близко к уху, но кто же заметит разницу? Особенно если голос скажет то, во что они готовы поверить.  - Убей своего соседа, скажи, что посвящаешь его жизнь королю-магу и принимаешь мое ученичество. И тогда ты получишь силу, о которой другие пока не смеют даже и подумать!
        Нет, я думаю, что знаю людей, и почти уверен в результате. Но все же - неужели это так просто, оборвать жизнь того, кто стоит рядом, ради получения каких-то благ? И ведь эти люди не безумны, они не получают от этого удовольствия - они просто циничны, расчетливы и готовы платить любую цену за собственное могущество. И чужие жизни как валюта их полностью устраивают.
        - Посвящаю твою жизнь демоническому королю-магу!  - ну вот, как я и думал, моя жертва повернулась к своему собрату и, пока тот так ничего и не понял, быстро сожгла его дотла. Кстати, а с чего этот тип дополнил названный ему титул? Впрочем, чужие тараканы меня не особо касаются.  - Прошу принять меня в ученики!
        - Принимаю,  - протянув руку, я перетащил в невидимость парня, начавшего отступать от возмущенных его поступком соратников.
        Так, а что дальше? Я продумал первый шаг (сокрытие нового ученика и то, что все это можно будет повторить), но не учел, что делать с уже готовым аколитом, сперва с интересом начавшего вертеть головой, а потом увидевшего меня и попытавшегося вырваться. И чего у него такие слабые нервы - я всего-то и сделал себе тряпку на голову, зачаровав ее клацающими ртами, как косу. Кстати, а вот и решение. Вытащив из невидимого кармана свое оружие, я проткнул парню грудь и, дождавшись, пока его жизни обнулятся, опустил его на землю. Живым он бы мне только мешал, а получив титул ученика без каких-либо ослаблений, как у Алисы, этот Андрей Соболев теперь вряд ли сможет от меня спрятаться. Заодно и доступ откроет мне в тот лагерь, куда его сейчас перенесет.
        - Докажи свою силу,  - я подошел к следующему магу. Сначала думал, что теперь придется ждать у первого трупа, пока тот не растает, чтобы не смущать остальных, но нет - легкая хитрость с лозой, соединившей меня и мертвое тело, и все. Проблема с моей привязкой к месту решена, а я заодно открыл новое свойство заклинаний - через них можно передавать магические свойства. Как всегда, самые интересные мысли и идеи приходят не во время спокойных размышлений, а когда ты что-то делаешь, творишь, рискуешь…
        - Посвящаю твою жизнь демоническому королю-магу!  - ну вот, еще один труп, вернее, сразу два. От нового ученика я тоже избавился, решив даже не выяснять, почему и этот решил добавить слово «демонический», которое я опять же не использовал. Хотя тут все и так понятно: он видел, что сделала моя первая жертва, и, когда я заговорил, быстро догадался что к чему и дальше уже просто выключил мозги и начал повторять.
        Ладно, продолжаем - я подошел к следующему магу. И опять успех. Очень скоро отряд блондина, уже сорвавшегося на крик в попытках выяснить, что же творится, лишился половины своего состава, а я в очередной раз похвалил себя за то, что смог придумать план, ориентированный именно на человеческие слабости. Ведь предложи я всем этим людям силу просто так - начали бы сомневаться. Но я потребовал плату, и это моментально начало казаться честной сделкой.
        - Всем опустить руки! Семен, Сергей, Даня, если кто пошевелится без моего приказа, глушите эту сволочь!  - блондин наконец-то понял, что бешеные взгляды и крики ни к чему не приводят, и сменил тактику. Как будто это сможет ему помочь.
        - Докажи свою силу,  - на этот раз я выбрал своей целью одного из магов в ближнем круге этого светловолосого и еще до кучи бледнолицего лидера.
        - Тут есть…  - видимо, дальше парень хотел сказать «кто-то невидимый», но я не дал ему закончить. Резкий взмах косой, и по земле покатилась отсеченная голова.
        Между прочим, это был первый, кто не поддался моим уговорам. Надо будет для себя запомнить это имя - Данила Лобачев, а пока проверим, окажутся ли Семен с Сергеем настолько же верными, ну или просто умными, чтобы не следовать таинственному голосу в голове.
        Не оказались. По крайней мере, Семен, который, стоило мне только начать говорить, тут же атаковал своего напарника, а потом повторил участь и всех остальных своих коллег, пополнивших мои ряды и оставшихся тут исключительно в виде трупов. Ну что, пожалуй, можно будет переходить к разговору с боссом или…
        - Кот!  - над окрестностями лагеря прогремел знакомый голос, чуть не выбивая из невидимости от неожиданности.
        Похоже, Лысый тоже перенесся в крепость, огляделся, увидел непотребство, что я устроил, и решил вмешаться. Его, как и следовало ожидать, ничуть не смутил тот факт, что все происходило как будто само по себе. Не думаю, что он был способен видеть сквозь пелену тени, но и догадаться, что этот хаос не обошелся без моего участия, было несложно. Ладно - можно показаться. Останавливаю заклинание невидимости, и тут же еще оставшиеся в живых маги отшатываются в стороны. Если недавно они боялись просто чего-то абстрактного, то теперь неожиданно пустое пространство заполнилось трупами их исчезнувших товарищей, и посреди всего этого стояла моя фигура с закутанным лицом.
        - Что ты такое?!  - во весь голос попытался прокричать белобрысый главарь, но его голос потонул в треске и грохоте заходившей ходуном земли.
        - Так и знал, что ты будешь где-то здесь,  - Лысый совершил прыжок, наверно, на сотню метров со стены крепости и прямо до меня. Неудивительно, что все затряслось от его приземления.  - У меня тут появилась одна интересная идея. Кстати, мы там выбили еще одно заклинание для магов. И что это за ребятня, с которой ты развлекаешься?
        На самом деле маги, стоящие вокруг нас, молчали и дрожали от страха, а развлекался тут только мечник. Но я сейчас об этом просто не мог думать: ни о том, как нас воспринимают, ни об идее Лысого, с которой он начал свою речь, ни о том, что ему ответить. Вместо всего этого я просто смотрел на книгу с таким притягательным названием - «Левитация».

        Глава 35
        Друг

        Заклинание Разлома «Левитация»
        Класс: легендарное
        Требование: 2000 интеллекта
        Мне вот так между делом отдают такое сокровище, и главное тут даже не в том, что с очередного корга выпало нечто подобное. Нет, сейчас у меня перед глазами опять всплыла парящая в воздухе фигура тени. Если раньше я просто отметил, что та использовала остановку времени, книга с которой у меня уже была, то сейчас, с учетом добавления второй использованной тогда способности полета и упоминанием двойника в моем статусе, совпадений становится слишком много… Пусть это и выглядит странно и пугающе, но такое чувство, что в тот раз я встретился с самим собой. Слова, интонации, способности - пусть не все я пока и могу использовать. Может быть, это было что-то вроде моей улучшенной копии, параллельный вариант развития, который я упустил или - тут в памяти всплыли холод и пустота, скользящие в том взгляде - просто не захотел выбирать? Моя темная сторона…
        К черту эти сентиментальные термины! Гораздо важнее во всем этом не моральный выбор, который мог бы привидеться любителям сказок про добро и зло - нет, тут есть кое-что гораздо более ценное и интересное. И я сейчас не о сумасшедших идеях про богов и метки-оковы, нет. Что самое главное - сила! И что я упускал из этой встречи все это время? Силу! Моя темная половина - пожалуй, все-таки буду пока называть тень именно так - могла использовать временно недоступные мне возможности! Остановка времени, левитация, попытка залезть мне в голову, которая вполне могла бы оказаться проявлением пси-силы… Я могу просто бояться этого, как страус пряча голову, отказываясь признавать неудобные для себя факты, или увидеть в этом шанс. Знак того, что и я могу всем этим пользоваться. Надо только понять как!
        - Кот! Ты тут?  - окрик Лысого вернул меня в реальность.
        - Да, тут,  - я вспомнил последние вопросы мечника и решил сначала разобраться с текущими проблемами.  - Ты хотел узнать, кто это? Мои будущие последователи. Как мы и договаривались, я старательно работаю над нашей сделкой.
        - Я вижу,  - голос Дэвида прозвучал сухо и сдержанно - Уже пятьдесят один человек, неплохо.
        Сначала я не понял, откуда такая точность, но потом догадался, что, скорее всего, мечник благодаря интеллекту может смотреть описание нашего гейса. Кстати, насчет просмотра параметров - я так отвлекся на мысли о тени, что чуть не упустил из виду возможность пройтись истинным зрением по Лысому. А ведь Дэвид лично для меня как источник информации будет даже интереснее, чем та же Холла. Так что не буду терять времени, тем более что ментальный иммунитет уже активировался.
        Дэвид Джонс, уровень 240, возраст - 817 дней
        Легендарная метка бездны
        Начало довольно банальное: все почти без изменений, разве что Лысый успел получить очень и очень много опыта в Разломе и теперь уже двухсот сорокового уровня. Быстро идет, надо будет постараться его догнать, но это позже. А пока продолжим изучение. Что тут есть новенького?
        Подчинение хаоса 20%
        Подчинение бездны 5%
        Подчинение тьмы 30%
        Ну вот, прямо как по заказу, такого я раньше ни у кого не встречал. Похоже, у Лысого полный букет подчинений, причем от всех стихий этого мира, что принято называть великими. Хаос - это от амулетов сокрытия, что мы носим, надо бы, пожалуй, их снять. Дальше бездна, которую Дэвид явно получил от рога (сейчас лежащего в моем невидимом кармане)  - кстати, если учесть, что у него уменьшенный в десять раз штраф, то, выходит, ему для активации маски нужно было набрать в два раза меньше убийств, чем мне. Что это? Случайность или проявление силы маски? А вот по тьме у меня пока никаких догадок нет. Зато появилось четкое понимание, что над моим союзником ставится какой-то эксперимент, раскрыв который я смогу в будущем узнать что-то интересное.
        С другой стороны, никаких ментальных внушений или повреждений. Похоже, если смотреть на ситуацию в целом, Дэвиду с его богом, скорее, повезло: как минимум тот оказался достаточно умен, чтобы не давить, а разговаривать и добиваться своего не только кнутом, но и пряником. Что ж, буду знать, что с покровителем Лысого лучше держать ухо востро - впрочем, я и раньше был высокого мнения о том, кто может достать демонические артефакты. На то, что он использует амулеты не своей стихии (хаос), даже внимания можно на таком фоне не обращать. Ну, смотрим дальше.
        Параметры:
        Сила: 700
        Ловкость: 510
        Выносливость: 510
        Скорость: 50
        Интеллект: 70
        Что обидно, похоже, даже семидесяти интеллекта уже хватало, чтобы прикрыть информацию, и я не мог просмотреть ни варианты способностей для новых характеристик Дэвида, ни, естественно, что именно он выбрал. По закону подлости и набор его навыков тоже оказался скрыт, но зато я смог просмотреть отношение мрачного мечника ко мне. И, черт побери, для понимания, как выстраивать дальнейшие отношения, это очень важно. У меня на Лысого большие планы, и, похоже, все не настолько плохо, как можно было бы предположить.
        Личные связи: 51 % (скрытый друг)
        Социальные связи: -10 % (соперничество)
        Вера: 5 % (низкая вероятность безоговорочного признания любых действий)
        Друг? Пусть и скрытый - да уж, в таком мире как этот подобное, наверно, редкость. И пусть на счету Лысого наверняка множество смертей, но какое мне до них дело. Сила притягивает. Глупцы пытаются сопротивляться этому зову, тратят свое время и ресурсы на глупую борьбу за местечковую власть - зачем, когда намного естественнее объединить усилия и достичь большего? Никакого нелепого товарищества, просто банальная выгода. Так что если в итоге твой соратник покажет слабость - тогда-то можно и нужно его уничтожить, но пока он силен, надо извлекать из этого пользу. И, теперь я уверен, Дэвид думает точно так же.
        Еще интересный момент - вера. Почему она оказалась даже больше, чем у Алисы, почему, в конце концов, она вообще есть? Пока непонятно, но одно можно сказать точно: этот показатель явно не зависит от ученичества. А еще, похоже, в открывшейся мне социальной системе, как это ни печально, нет никакой логики - полный бардак, как и в настоящих людских чувствах. Единственное объяснение, которое приходит в голову: вера - это признание силы. Лысый знает меня лучше тех же новичков, и в итоге его понимание доступных мне возможностей тоже несколько больше.
        Жалко, что я не могу просмотреть социальные параметры у себя самого - это многое могло бы объяснить. Да и просто было бы интересно знать, как я кого оцениваю, да соотнести цифровые значения с теми образами и ощущениями, которыми я привык оперировать до этого.
        - Умрите, демоны!  - на этот раз от мыслей меня отвлек крик белобрысого предводителя магов.
        Дмитрий Ерохин - я впервые обратил осознанное внимание на его имя, до этого взгляд просто скользил мимо, даже не задерживаясь. Пока мы с Лысым перебрасывались словами, он успел собрать своих и сейчас запустил в нас метеором. Не таким крупным, как когда их отряд был в полном составе, но и в то же время это выглядело неплохо. Вот только Дэвиду с его легендарной меткой было плевать на такие мелочи, а меня прикрыл щит маски. В итоге раскаленный булыжник врезался в землю, не причинив нам абсолютно никакого вреда.
        - Подожди,  - я попросил Лысого не вмешиваться кардинально, а то, боюсь, ни один из магов этого не переживет, а я еще не довел свой разговор с ними до конца. Вот только ситуация и без вмешательства равнодушно пожавшего плечами мечника начала развиваться в весьма неожиданном направлении.
        - Посвящаю твою жизнь демоническому королю-магу!
        Сразу шесть человек, увидев, что их атака не возымела никакого эффекта, выкрикнули этот уже ставший привычным клич и постарались убить одного из своих соседей. Те тоже не остались в долгу, на всякий случай повторили воззвание к демоническому королю-магу и приняли бой. И только мы с Лысым стояли, недоуменно переглядываясь, во всем этом хаосе. Нет, я, разумеется, рассчитывал, что люди будут идти у меня на поводу, но такая вот цепная реакция, продолжающаяся даже когда я уже ничего не делаю - это уже перебор. Впрочем, надо понимать, что все эти маги еще полтора дня назад были самыми обычными людьми. Они еще не до конца понимают, где они находятся, и что тут, вообще, происходит. Так что этот срыв можно считать скорее нормой, чем сбоем.
        Впрочем, как бы там ни было, за жизнями двух людей во всей этой суматохе надо присмотреть. Первый - это белобрысый Дмитрий. Как бы жалко ни окончился его поход на наш лагерь, но, тем не менее, он буквально за пару дней сумел объединить сразу три отряда - это стоит ценить. Думаю, если использовать этого Наполеона не как обычного рядового последователя, а повернуть в свою пользу еще и его организационные таланты, то в итоге это будет очень даже нелишним. А вторая цель для защиты - это девочка-Холла. За все время разворачивавшихся у стен лагеря событий аватар богини оставался как бы в стороне, но мало ли как повернется бой, а поговорить с этой дамочкой я бы тоже хотел.
        В общем, пришлось вмешиваться. Сначала вырастить незаметный со стороны каменный шип, о который споткнулся блондин, тут же выпав из активной фазы вспыхнувшей междоусобицы. А потом отрубить пару особо активных голов, решивших заполучить необходимое, как им казалось, убийство за счет беззащитной маленькой девочки. А там и Лысый не удержался, прибив неосторожно приблизившуюся к нему пятерку, в итоге оставив в живых только тех, кто мне был нужен.
        - Значит, Дмитрий,  - я внимательно оглядел бешено вращающего глазами предводителя магов.  - У меня к тебе предложение. Ты отрекаешься от своего бога, становишься моим учеником, но и я в накладе тебя не оставлю. Мою силу ты видел, разницу ощутил. Итак, твое слово?
        - Что мне надо делать?  - как я и думал, ушлый тип. Вроде бы и согласился, но при этом не напрямую и сразу же пытается выяснить мои планы. Впрочем, ему и так надо о них знать, как минимум о ближайших. В конце концов, не просто же так я буду его отпускать.
        - Знаешь еще лагеря поблизости?  - блондин кивнул в ответ, и я продолжил.  - Тогда возвращаешься к себе, собираешь людей, захватываете все, что попадется вам по пути, и возвращаетесь к вечеру сюда. Алиса, подойди, поможешь нашему новому другу.
        Позвав все еще маячащую на стенах девушку (молодец, помнит мою просьбу оставаться там), я прикомандировал ее к блондину в качестве наблюдателя. С учетом метки моей ученицы вряд ли ей смогут навредить, а так и присмотрит, и Ирину, которая, как я понял, попала в плен к нашим гостям, вытащит. Дмитрий сразу взгрустнул, но я немного поднял ему настроение, разрешив после выполнения задания взять одного личного ученика и намекнув, что лучше всех на эту должность подойдет единственный из его свиты, кто его не предал. Не думаю, что он до конца понимает, что за возможность ему досталась, но право набирать мне учеников и наличие одного собственного явно подняли личный статус в его глазах.
        - Да, Алиса, если что, призывай на помощь нашего демона,  - я опять кинул Алисе свое надгробие. Действительно, девушка она хоть и довольно резкая, но молодая, может и не справиться. А ощущение того, что всегда всё можешь исправить, придает силы просто само по себе. Да и того же блондина такая возможность после резни всего его отряда явно будет держать в тонусе. Вот только стоило ли продолжать тему про демона? Учитывая, сколько раз это слово упоминали новые маги, как бы в итоге это не привело к чему-то плохому. К счастью, пока вроде бы обошлось, но на будущее лучше похоронить эту шутку.
        - Ну что, теперь моя очередь?  - блондин с Алисой как раз скрылись из виду, когда Холла перестала притворяться девочкой и повернулась к нам с Лысым.  - Помнишь, ты давал мне три дня на то, чтобы разобраться в ситуации и рассказать тебе, что к чему в отношениях богов? Я вот подумала: может быть, ты захочешь пересмотреть сделку, и я поделюсь информацией прямо сейчас?
        - Спасибо,  - вежливость - это очень хороший способ выиграть время для оценки ситуации.  - Но, мне кажется, ты и так пришла, чтобы что-то мне рассказать. Не вижу смысла освобождать при этом тебя от данного слова.
        - Так-то оно так,  - хитрая улыбка на губах маленькой девочки смотрелась довольно зловеще.  - Вот только, если закроем долг, ты будешь знать, что я скажу правду. А нет, так ведь могу и соврать.
        Она сделала длинную паузу, а потом, видя, что я не спешу отвечать, задала и так напрашивающийся вопрос.
        - Так что ты выбираешь?

        Глава 36
        Отрицание

        - Рассказывай просто так,  - как бы Холла ни пыталась под влиянием момента выдать мне минимум информации (вряд ли ей сейчас уже известно что-то кроме ближайших планов их весьма ограниченной группировки), мне хватит терпения подождать. Три дня, вернее, уже два - это не так уж и много. А узнать мне хочется именно про расклады в самом стане богов, а не про их проявления, пусть и касающиеся меня. Тем более, пусть богиня теперь из принципа попробует соврать, я ведь потом все равно обязательно об этом узнаю. И понимание того, к чему меня хотели склонить, поможет увидеть то, что в обычных обстоятельствах никто и никогда не скажет.
        - Сейчас в начальной долине триста семьдесят пять магов-новичков,  - начала Холла, но была тут же прервана Лысым.
        - Сколько, ты сказала? Их же было почти в два раза меньше?  - а ведь и точно, когда мы заключали соглашение с Дэвидом, тот говорил, что последователей новых богов было чуть меньше двух сотен.
        - Так и было до вчерашней ночи,  - как же странно смотрятся взрослые гримасы на детском лице. Настоящий театр ужаса.  - Но когда богиня пространства получает доступ к сильному источнику и не может впитать всю его силу, часть надо куда-то тратить. А единое решение невольных собратьев сложно игнорировать.
        - Тебя заставили провести остальных сегодня ночью?  - когда договариваешь за человека, ты тем самым помогаешь понять ему свою логику. Опасное дело, вот только Холла замолчала, а разговор хотелось бы продолжить, вот и пришлось сказать хоть что-то.
        - Все верно,  - кивнула богиня.  - И теперь почти все эти маги разбиты на четыре центра силы. Один - это официальные войска новых богов во главе с Алексеем Великим, как он себя называет. Отряд Дмитрия, по идее, должен был идти к нему на соединение, когда я решила немного вам помочь и заманила их к этому лагерю. Но даже так в рядах сохранивших верность уже больше двухсот магов.
        С одной стороны, концентрация силы людей, только попавших сюда, выглядит не так уж и страшно, но, с другой стороны, я уверен, боги будут страховать свой единственный актив в этом мире. То есть почти наверняка будут те, кто не взял пятый уровень и может стать аватаром, а также воплощением силы своего покровителя на случай крупных неприятностей.
        - Дальше,  - продолжила тем временем Холла.  - Отряд сил света, у них сейчас в распоряжении всего двадцать восемь человек, но при этом уже все взяли редкие метки и уверенно двигаются вперед.
        Приятно - Холла, не зная, в курсе ли Лысый моей авантюры с кварталом света, постаралась подать эту информацию максимально нейтрально. Что характерно, мечник тоже ничем не выдал своего удивления, но я-то заметил, как окаменело его лицо. Значит, все он понял, и этот вопрос во время нашего разговора тоже придется поднять.
        - Третья сила - это вы. С учетом новых магов будет семьдесят боевых единиц. Не идеально, но на общем фоне не будете теряться,  - богиня пространства выдала свою оценку нашим перспективам. Кстати, учитывая, что почти все новички уже распределены, пожалуй, я все правильно сделал с напавшими на нас магами. Были ведь мысли, что пережал, а часть так, вообще, принял в ученики на самых жестких условиях без всяких прав - но теперь с учетом ситуации это все выглядит чуть ли не единственно верным решением. В свете близкого прямого конфликта мне не столько нужно привлекательное для взгляда со стороны учение, сколько четкая иерархия и лояльность внутри системы. А небольшая кастовость, где проявившие себя смогут получить четкий и понятный для них переход из одного состояния в другое, как раз и поможет создать эту атмосферу. Уверен, новички в других отрядах, если их сразу не лишат права голоса, еще не раз поставят нас в пример как общество с социальными лифтами.
        - Про четвертую силу многого сказать не могу. Ни у одного из богов нет и не было там последователей, так что мы просто знаем, что она есть. Кто это - неизвестно, по типу силы их лидер чем-то похож на то, что мы видели в Разломе, но у меня ощущение, что это просто маска. Еще выделяются два его помощника, мужчина и женщина, у одного аура смерти, у другой - безумия. Вот, пожалуй, и все,  - Холла замолчала, а я задумался над данной ею оценкой отряду Семина. Очевидно же, что говорить богиня могла только о нем, но звучащий в ее голосе страх оказался неожиданным. Что это, попытка мной манипулировать или настоящее чувство? А эти помощники с силами смерти и безумия - они же явно не вчерашние маги, а кто-то еще. Но кто?
        - Что будешь делать дальше?  - спрашивать про грядущее столкновение всех этих четырех, вернее, трех сил, не вижу смысла. Одно очевидно: оно будет, а большего сейчас не скажет никто.
        - Пожалуй, останусь у вас в крепости,  - Холла никак не отреагировала на то, что я вот так грубо подвожу разговор к завершению.  - Все равно уже вечером все здесь соберутся, так что не вижу смысла шляться туда-сюда.
        После этого ее детское тело развернулось и побрело в сторону крепости, а я постарался отвернуться в сторону. Не знаю, видят ли это остальные, но лично мне легкая тусклость взора и ломаные движения прямо-таки бросаются в глаза. Надеюсь, долгое нахождение бога в обычном теле не оказывает совсем уж необратимых последствий. Потому что если да, то маги, у которых главной силой являются такие вот аватары, постараются решить вопрос лидерства в начальной долине как можно быстрее. Неужели события всегда обязаны нестись вскачь, каждую минуту подкидывая новые детали и заставляя принимать новые решения? Впрочем, это мой выбор - как и множество других людей, я всегда могу отойти в сторону, отказаться от своих истинных желаний, и дни тут же превратятся в привычную рутину, а все самое интересное будет происходить чуть в стороне, как будто и не касаясь меня…
        - Дэвид, теперь мы наконец-то сможем поговорить,  - я повернулся к мечнику и пристально посмотрел ему в глаза.
        - Прямо по-честному?  - Лысый сначала тяжело смотрел в ответ, а потом выдал эту фразу, чуть не заставившую меня подавиться от смеха.
        - Ну, почти,  - на лице едва не появилась искренняя улыбка. Все-таки в социальном статусе Дэвида в этой строчке про дружбу, может быть, что-то и есть. По крайней мере, я сейчас попробую разыграть свои карты, и посмотрим, что получится.  - Или сначала расскажешь, что за идея, о которой ты говорил, пришла тебе в голову?
        - Хотел прибить пару гвардейцев, взять их одежду со скрывающими капюшонами и устроить неофициальный рейд по чужой территории,  - Лысый не стал мяться и быстро рассказал об уже явно неактуальных планах.  - Но теперь, в свете только что рассказанного этой недобогиней, пожалуй, придется отложить эту экспедицию.
        - А почему хотел использовать именно их плащи, а не наши скрывающие амулеты?  - мне надо перевести разговор на более доверительный уровень, и, думаю, проклятье хаоса, висящее на подарке бога Дэвида, будет неплохим способом это сделать.
        - Не справятся,  - тот явно понял, что я неспроста поднял эту тему, но решил не спешить.  - Я повысил интеллект, чтобы кое-что проверить, заодно оценил и их. У меня пробить защиту не получилось, но у чужаков есть усиление взора, и вот он уже, скорее всего, справится.
        Вот тебе и на. Я-то думал, что Лысый выбрал интеллект, чтобы изучить какую-то хитрую и секретную комбинацию, а он просто хочет, как и я, подстраховаться и получше понять, что же вокруг него творится. Что ж, тем лучше для меня.
        - Так выучи сам и проверь. Ты же понимаешь, что есть тайны, по сравнению с которыми сорок уровней - это ничто,  - не думаю, что тут сработали мои слова. Учитывая уровень Дэвида и уже потраченные им очки характеристик, у него их осталось как раз восемьдесят. Ровно столько, сколько нужно, чтобы активировать улучшение взора. И я не думаю, что это совпадение.
        - Уже,  - я не сразу заметил рассыпавшуюся серебряной пылью книгу в его руках.
        - Выходит, ты знаешь о проклятии хаоса,  - я утверждаю. Мне хватило третьего уровня взора, чтобы его увидеть, а у Лысого, учитывая его текущий интеллект (пока не добравшийся до сотни, открывающей полную базовую версию способности) и усиление, должен быть сейчас пятый или седьмой.
        - И ты знаешь,  - Дэвид тоже утверждает, но в его голосе нет обвинения. Впрочем, тут ничего удивительного: любой нормальный человек захотел бы как можно больше иметь представление о том, что происходит рядом с ним, так что желание изучить такую способность вполне логично.
        Мы какое-то время молчим, и никто не решается сделать первым следующий шаг.
        - Ты, кстати, обратил внимание, что после слов Холлы о расстановке сил в начальной долине наш гейс на сотрудничество закрылся? Больше сотни магов уже отказались от своих богов, так что нас теперь уже ничего не связывает. Что планируешь делать дальше?  - начни я сейчас говорить мягко, и все точно закончится дракой. А так, если хорошенько поднять градус беседы, еще, может, и договоримся.
        - Думаю, если убить лидера одного из этих отрядов, то в итоге потом смогу подмять под себя и остальные,  - глаза Лысого сверкнули недобрым огнем, но меня таким не испугаешь. Тем более я же вижу его социальный статус, а там все значения до сих пор даже не шелохнулись.
        - Раз наши цели совпадают,  - я сделал акцент на самом главном,  - то почему бы нам сначала не обменяться информацией. Ты знаешь мой гейс поиска правды, так что каждый из нас сможет быть уверен, что второй не соврал. По одному вопросу, по очереди, пока один не захочет остановиться.
        Я очень много хочу узнать, поэтому превращаю этот разговор в соревнование. Вряд ли выгорит, но чем больше факторов влияния, тем выше шанс, что хоть один из них сработает.
        - Начинай,  - Лысый воткнул в землю уже вытащенный им меч и приготовился к первому раунду.
        - Хорошо,  - я тоже готов. И мои вопросы не будут простыми.  - Почему ты не считаешь, что твой бог тебя предал, даже после того как увидел проклятье на амулете?
        Естественно, никаких закрытых вопросов и предположений. Мне нужно, чтобы Дэвид говорил, а уж услышанной информации я точно найду применение.
        - Я не дурак, чтобы брать артефакты, не узнав, что это. Мой бог сообщил мне всю информацию заранее,  - Лысый убрал с лица все эмоции, но я все равно узнал больше, чем он бы хотел. Раз Дэвид в курсе про проклятье амулета, то и про рог он тоже знает. И раз согласился их использовать, значит, это в итоге должно ему что-то дать. Но что?
        - Расскажи мне о филиале квартала света в начальной долине,  - Лысый задал свой вопрос, вернее, озвучил просьбу и постарался выжать максимум из того, что ему известно о моем гейсе. Я буду обязан говорить, пока не скажу столько же, сколько он, поэтому мечник просто задал мне интересную ему тему и теперь намерен оценивать, что я предпочту рассказать, а что скрыть.
        - Лидерами назначил Лену и Майю, у них стоит цель - набирать, посвящать свету и обучать как можно большее количество магов,  - хорошо, что хватило общей информации. И теперь мой вопрос.  - Зная о проклятии на роге и амулете, какие цели ты преследовал, передавая их мне?
        После моего вопроса Лысый недовольно поморщился, но ответил.
        - Первая цель - один из способов устранения тебя как противника в случае конфликта, вторая цель - один из способов усиления тебя как союзника в случае совпадения целей,  - я вижу в гейсе, что ответ не полный, но третий вариант и так очевиден. Спасти жизнь и заручиться благодарностью мятежного ученика - что может быть проще и приятнее?
        Вот только слова Дэвида позволяют понять еще кое-что важное. Проклятья, которые по своей сути являются ослаблениями, должны каким-то образом сделать того же Лысого, а, возможно, и меня сильнее. Как это осуществимо, если цель и суть прямо противоположны друг другу? Если честно, у меня в голове появляется только один-единственный ответ - стихийный двойники. Что если они получают не только наши силы, но и слабости? И, если их победить, то можно ли поглотить их способности или передать тем же копиям Лысого из маски? Если представить себе, что мечник сможет творить с помощью существ, подобных тени из Разлома, становится немного жутко.
        - Моя очередь,  - Лысый, похоже, ждал случая, когда будет вынужден рассказать про что-то серьезное, чтобы задать на самом деле интересующий его вопрос. И вот, похоже, это время пришло.  - Расскажи, что ты знаешь о своем боге.
        Опасно. Я с самого начала знал, что Лысый может заставить меня пройти по грани, но то, что он так быстро дошел до этого, впечатляет. Однако и я не просто так решился на этот разговор. Все мои вопросы были направлены на те темы, в которых я и так разбирался, что изначально уменьшало ценность ответов. Плюс мой точечный анализ сразу по горячим следам, показывающий выданную мне информацию не как абсолютную ценность, а всего лишь в виде части чего-то по-настоящему глобального. И это еще одна гиря на мою чашу весов, понижающая ценность того ответа, что мне придется сейчас дать.
        Если честно, было бы лучше вообще не подставлять себя таким образом. Вот только без знания основ никто не захочет становиться моим партнером. А мне бы хотелось, чтобы рядом были не только последователи и ученики, но и настоящие союзники. Ну и, конечно, вопросы по моему богу, которые неизбежно будут возникать у людей в будущем, лучше начинать снимать заранее. Так что, думаю, риск того стоит.

        Глава 37
        Прозрение

        - Он назвал себя Великим хаосом,  - начал я свой ответ с абсолютно правдивого тезиса. Кстати, а не для того ли бог обмана в первый раз представился именно так, чтобы в подобных ситуациях я мог говорить честно и открыто?  - При этом я очень сомневаюсь, что это его настоящая стихия. Согласись, было бы странно, у бога стихия - хаос, а у ученика - свет?
        Я выдаю информацию, я расставляю факты друг за другом, делая вид, что причинно-следственная связь, которой в принципе нет, на самом деле существует. Но мне важно, чтобы мой собеседник, с одной стороны, понял, почему я не распространялся на эту тему раньше, а с другой - не стал слишком глубоко копать.
        - Свое имя он мне никогда не называл,  - до полного ответа не хватает жалких пяти процентов.  - Но одно могу сказать точно: он хочет, чтобы я стал сильнее, и помогает мне в этом.
        Лысый молчит. Он с самого начала нашей совместной деятельности в долине новичков особо не мешал моим планам, так, по мелочи подначивал, но в целом даже помогал. Мне кажется, он тоже ищет союзника, и, думаю, я дал ему всю необходимую информацию для ответа на вопрос, стоит ли пробовать мне доверять. Вот только один нюанс: я так же пока не могу сказать про него самого. По крайней мере, мне нужен еще один ответ, хоть и не думаю, что он что-то кардинально изменит.
        - А расскажи теперь ты о своем боге! Как ты думаешь, чего он от тебя хочет?  - я пристально посмотрел на очнувшегося от своих мыслей Дэвида и приготовился слушать. Если я все правильно рассчитал, то сейчас он в отказ не пойдет, и, возможно, я узнаю что-то интересное. Все-таки пусть многое пока и скрыто тайной, но бог у Лысого явно не простой.
        - Я думаю, будет достаточно, если я скажу, что он играет только за себя,  - мечник замолчал, а я подумал, что, в принципе, даже этого уже достаточно. Бог, не состоящий ни в одном пантеоне, владеющий старинными секретами и явно желающий чего-то большего, чем нынешняя его роль - такой покровитель в качестве союзника меня устраивает. Как минимум во многом наши цели будут совпадать…
        Стоп! Лысый еще не закончил?
        - И да, пожалуй, я бы добавил, что это скорее она, а не он,  - эту фразу он произнес без какого-то особого подтекста. Как и я до этого, просто поделился своими мыслями, вот только одно-единственное слово сотворило у меня в голове настоящую бурю.
        Она! Богиня, обладающая тайными и при этом весьма темными знаниями… А что если именно его покровительница подарила Лысому его плащ? Плащ, являющийся частью ее именного набора? Или я сейчас просто себя накручиваю? Но, в любом случае, мне бы очень хотелось встретиться с этой дамочкой.
        - Как тебя зовут?  - неожиданный вопрос мечника совсем выбил меня из колеи.  - Ты же это обычно просишь узнать у тебя, когда завершаешь использование гейса. Так вот, я думаю, нам пора заканчивать.
        - Согласен. Василий Котов,  - пожалуй, Лысый прав. И пусть мне еще много хочется выспросить, но, боюсь, если мы перейдем через определенную грань, то в итоге будет проще не начинать дружить, а поскорее покончить друг с другом. Кстати, после этого обмена любезностями личные отношения между мной и Лысым подросли на два процента. Вот бы еще через эту систему прогнать Майю с отцовскими чувствами с ее стороны и с закладкой на доверие с моей.  - Тогда, раз вопрос с темными сторонами наших историй мы закрыли, предлагаю обсудить, что же мы на самом деле будем дальше делать.
        Еще недавно, несмотря на все мысли об использовании Дэвида, я видел в нем только сильного одиночку. Сейчас же, имея на руках догадки о стихийных двойниках, Медее, ее связи с Кариком и, возможно, моим нынешним собеседником, хочется лучше понять Лысого и его путь силы. Предложить союз, козырнуть своими последователями, заманить на свою сторону и выудить все секреты. Или попробовать сразу сделать ход конем.
        - Может быть, познакомишь меня со своей богиней?  - я не нашел ничего лучше, кроме как прямо заявить об этом. Да и вряд ли удастся устроить подобную встречу случайно. А так, не проверить самый простой вариант было бы глупо.
        - Не думаю, что нам стоит тратить на это время,  - казалось, моя просьба совсем не удивила Лысого. Или он как раз и хотел меня заинтересовать? Но тогда зачем отказываться?  - Помнишь, Холла упомянула отряд с силой Разлома, где у лидера есть два помощника, мастера смерти и безумия? Ты же понял, кто это?
        До этого момента мне казалось, что мечник не особо заинтересовался этой частью рассказа, но похоже, что нет. И теперь еще вопрос, рассказывать ли ему про Семина. Впрочем, если не углубляться, то не вижу в этой информации ничего секретного.
        - Понял. С силой Разлома у нас ходит Дмитрий Семин,  - не остановившись на ответе, я тут же закинул свой вопрос.  - Может быть, ты сталкивался с ним раньше?
        - Так вот, значит, в чем дело, ты знаком с дьявольским отшельником,  - Лысый решил ответить не совсем очевидным образом.  - Наверно, и общался с ним. Теперь я понимаю, почему ты не боялся подземного ужаса - тот просто забрал его с собой, и ты к тому моменту уже об этом знал.
        И как этот человек умудряется делать такие вот точные выводы при самом минимуме вводных данных? А еще эти прозвища - порой забываю, как же мало я еще нахожусь в этом мире.
        - Только меня больше интересовали другие двое. Их-то ты узнал?  - только я подумал, что вопрос закрыт, как Дэвид меня опять удивил, явно намекая на нечто очевидное, что я пока упускаю.
        Мастер мертвых и мастер безумия? Он говорит так, будто я могу знать эту парочку. Но я никогда не видел Семина ни с кем из своих знакомых. Чисто теоретически я знаю, что у него, скорее всего, были Рыжий и Петрович, но этих-то двоих тут точно нет. Да и не подходят они под такое описание.
        Но зато я знаю двух других людей, которые как раз могли бы быть этими мастерами. Вот только один мне казался убежденным одиночкой со своими целями, а вторая прямо говорила, что не имеет никакого отношения к своему вроде как напарнику. Впрочем, как догадка такой вариант сойдет, а отбрасывать ее из-за того, что кто-то сказал якобы правду, точно не стоит.
        - Виктор Осипов и Олеся Миронова?  - я назвал два запавших мне в память имени. Один чуть не затравил всю нашу экспедицию к Дальнему лесу своими доппельгангерами, а до этого, пригрозив силой, увел у меня двоих подчиненных (пусть и несколько враждебно настроенных) в качестве зомби. Вторая же так и вовсе чуть ли не объявила на меня охоту, и только авантюра с ее украденным надгробием остановила девушку от активных действий. Кстати, интересно, она все-таки рискнула к нему отправиться или ее плита так и лежит на болоте?
        - Точно,  - подтвердил мои мысли Лысый, впрочем, к этому моменту я почему-то в них уже ни капли не сомневался.
        И что самое интересное, это выводы, которые отсюда следуют. Если два таких человека внезапно оказались всего лишь свитой Семина, то старик точно силен. Не только своим динозавром, не только явно освоенной силой Разлома, но, прежде всего, людьми, готовыми или вынужденными за ним идти. Кстати, я бы поставил на второе, вот только, к сожалению, это ничего особо не меняет.
        - Мой демон,  - несмотря на то, что совсем недавно Лысый идентифицировал своего покровителя как женщину, он все равно предпочитал говорить о нем в мужском роде,  - не зря просил меня добыть ему части творений одного из рукотворных кадавров. Не знаю, как именно он это делает, но мертвая плоть позволила ему отследить часть людей, принесших клятву верности Семину. И их сотни, на самых разных постах, во всех городах Дальнего леса.
        Хм, работа с мертвыми? Еще один плюс в пользу моей версии о Медее, но пока лучше вернуться к нашему разговору. Тут тоже поднялась очень и очень интересная тема. Правда, пока я еще не понимаю, в чем подвох, но он явно есть.
        - Ты в курсе последних новостей?  - делаю предположение и попадаю в цель.
        - Да,  - Лысый держится, как будто и так собирался мне все рассказать, а вовсе не потому, что мы случайно затронули эту тему.  - Как ты и хотел, Холла открыла проход в Разлом для всех, и уже одного дня оказалось достаточно, чтобы в каждом городе поняли грядущие опасности. Было решено создать смешанный отряд от всех поселений, и как ты думаешь, чьи люди в итоге заняли там половину ключевых мест?
        - Семина?  - я тут же постарался дополнить логическую цепочку.  - Но тогда это точно не случайность. Получается, он заранее планировал такую реакцию, возможно, сам ее и направлял. Неужели ему удастся подмять под себя общую армию? А что на это скажут генералы?
        - Происходи все это в их городах, генералы бы обязательно вмешались, но армия-то будет действовать в Разломе. И туда уже не каждый из них решит сунуться. Так что, думаю, Семин в итоге просто увел бы все силы на свою территорию…  - которую он сейчас пытается сформировать в долине новичков, продолжил я про себя.  - И уже отсюда диктовал бы всем свои условия. Вот только ему не повезло. Как раз вчера в Новый Париж из своего похода вернулся Геннадий Орлов, и руководство под жесткие условия гейса было решено доверить ему.
        В моем взгляде отчетливо читался вопрос, и Лысый продолжил.
        - Орлов - это свободный генерал, у него нет города, но если он захочет, думаю, сможет заполучить любой. Не знаю, в курсе ты или нет, но все остальные генералы - трусы. Они не любят об этом говорить, но именно эта их сторона не позволила им в свое время пойти дальше,  - после этих слов я тут же вспомнил, что слышал о различиях жнецов и генералов. И те, и другие получили особые силы сразу при появлении в этом мире, но первые не побоялись их применить и убить своего бога. А вторые нет. Тут можно найти кучу возможных причин, почему они не пошли на конфликт, но Дэвид считает, что дело здесь просто в трусости, и в чем-то я ним, пожалуй, согласен.
        - То есть Семин формирует структуру поддержки по ту сторону дальнего леса и собирает силы здесь… Думаешь, нам стоит напасть на него первыми?  - я попытался оценить ситуацию и найти наиболее подходящее решение.
        - Прежде чем мы перейдем к деталям, хочу, чтобы ты знал и еще кое-что,  - почему мне кажется, что следующие его слова меня не обрадуют?  - Твой квартал света тоже официально вошел в новую коалицию. И лидером его военного крыла стал наш старый знакомый Валя. Причем сделал это громко, заручившись поддержкой на всех уровнях и прямо-таки выставив ученицу Хангерса за ворота. И та даже пикнуть в ответ не решилась. Вот как ты думаешь, это случайность или наш морщинистый интриган этой поддержкой заручался еще при тебе?
        Неожиданно. Петрович задавил авторитетом Лису, опирающуюся на силу жнеца - а копейщик-то еще могёт. Вот только, если перестать шутить, все начинает выглядеть не так смешно и радужно. Получается, или он сам изначально готовился перехватить власть еще у меня, или его кандидатуру просто использовала какая-то мощная сила в своих интересах. И учитывая, что я знаю, как копейщик ходил на поклон в подземелья, а Лысый рассказал об активизации людей Семина, ответ более чем очевиден. Впрочем, я никогда не думал держать власть в квартале света стальной рукой. Мне хватит только репутации основателя и возможности в будущем пролезть почти на самую вершину серьезной силы. А вот где я бы точно хотел сохранить неформальное лидерство, так это среди магов. Тут можно стать настоящим вождем в самом хорошем смысле этого слова. А еще, учитывая, что у новичков больше стартовых характеристик, сила этой фракции будет расти очень быстро.
        - То, что происходит за Дальним лесом, меня не особо интересует. Сейчас моя цель - добиться своего здесь, так что вопрос остается в силе. Кого будем сокрушать первыми, магов или Семина?
        Задаю вопрос, а сам прикидываю - что бы ни ответил Лысый, спешить с новыми шагами я не буду. Надо разобраться со своими силами, увеличить запасы алхимии, дождаться пополнения и проверить его своим новым взором. Ночью еще ожидается прирост обмана, и можно будет повысить лагерь. Так что да - не спешим, собираемся с мыслями, а все активные действия переносим на завтра.
        Главное, чтобы никто другой не решил нанести свой первый удар раньше меня.

        Глава 38
        Глазами Лысого

        И почему наши планы так редко совпадают с реальностью? Впрочем, если хорошенько постараться, можно сделать эти два отражения действительности хотя бы относительно похожими друг на друга. К сожалению, даже этот неидеальный результат получить очень непросто. Взять того же Кота после нашей встречи здесь, в долине новичков. Мне был нужен не просто ученик, я хотел создать себе союзника, способного принимать самостоятельные решения и жить без моего пригляда. А то ведь возьмешь человека под крыло, не дашь ему проявить себя, и все - обида, неприязнь, готовность вонзить нож в спину. В общем, с Котом я не хочу идти по этому изначально тупиковому пути, лучше вместо этого дам ему шанс себя проявить.
        Я не буду давить, не буду навязывать ему свое мнение, не буду даже выбиваться на первые роли, как бы это ни претило моей натуре. Пусть он почувствует, что ведет игру, наберет себе последователей, а там его власть и моя сила - думаю, это покажется ему неплохой сделкой. А пока пусть покажет, на что способен. Хочет хитрить или даже вести какие-то дела у меня за спиной - пускай. Вряд ли это сможет мне навредить, хотя, конечно, ситуация с таким явным вмешательством богов в земные дела напрягает. Лично я всегда остерегался ответных ударов мироздания, а эти новички - что люди, что их покровители - они как будто совсем не знают страха.
        И чем-то это даже подкупает - хочется самому пусть немного, но шагнуть за привычно очерченные для себя границы. Пожалуй, ничего страшного не случится, если переманить одного из будущих людей Кота на свою сторону. Андрей из всех показался мне самым перспективным: Кот уже проявил к нему свой интерес, да и его магия явно отличается от того, что используют остальные. В общем, ценный и уникальный актив, который, стоило поставить вопрос ребром, легко согласился сменить сторону. Не люблю эти игры, хотя порой так трудно отказать себе в изящном удовольствии от манипуляции чужой судьбой. Возвращение предателя, искреннее или притворное - и ответ на этот вопрос Кот не сможет узнать еще очень долго. Хотя рано или поздно он поймет, что и я, и мой бог никогда не отпускаем то, что хоть однажды начали считать своим.
        Вернее, не бог - богиня. Раньше он называл себя Каардаксом, я лично считал его демоном, заточенным за границей этого мира, но прошлой ночью он явился ко мне совсем в другом образе. Демонесса, королева ночи - почему-то в голове при взгляде на новое лицо, укрытое тьмой, всплыли именно эти слова. В который раз прокручиваю в голове наши встречи и думаю - кто же это, откуда она знает все эти тайны, которыми порой столь щедро делится со мной? И, самое главное, почему она до сих пор так и не поставила мне свою метку? Впрочем, насчет последнего - я ведь уже давно понимаю, что она ждет от меня вознесения на самый верх, а значит, рано или поздно мне придется пройти испытание жнеца, открыть новую силу и вернуть ту часть лимита стихий, что по договору забирает себе каждый из богов. И тогда ширма в лице Дейуса, явно подозревающего, к чему все идет, и поэтому так истерично ищущего способ до меня добраться, будет очень даже кстати.
        Таким я видел свой путь до недавнего времени, но потом Кот открыл Разлом, и возможностей как-то неожиданно стало гораздо больше. Уровни, маски, мастерство меча - раньше я считал, что учитываю все, а потом внезапно оказалось, что есть еще немалый пласт силы, который проходит мимо меня. Какое-то время я даже сомневался в выбранной стезе, но потом, когда прокрутил в голове еще раз рассказы Кота, оценил силу чужаков-охотников и воинов, понял, что они от нас недалеко ушли. А значит, если сравнивать новые возможности с тем, что я смогу получить от своего демона - не могу привыкнуть воспринимать его по-другому - нет никакого смысла ничего менять. Разве что можно потратить часть так легко набитых уровней на скорость, которая поможет мне победить в самой главной битве, и интеллект, благодаря которому я смогу не обмануться. А потраченные очки характеристик - это всего лишь способ стать сильнее и не более того. Тут нечего жалеть.
        Кстати, до этого я не думал о такой связи - а может ли новый образ демона быть связан с тем, что я решил получше защитить свое сознание, и он в свою очередь показал мне сам то, что я и так очень скоро смог бы увидеть? Если так, то неудивительно, что он впервые за все время нашего общения дал мне еще и подарок - не награду за выполненное задание, а просто знак внимания. Легендарный плащ с очень неплохой защитой против главной моей слабости - дистанционных атак. Единственное, что в нем смущает - это довольно характерные руны по краям. Никогда раньше такого не видел. Так что очень удачно подвернулась эскапада Кота с уникальными повязками, и я тут же воспользовался этой возможностью, чтобы скрыть облик вещи, способный вывести на мою покровительницу. Потому что я бы не отказался узнать, кто она такая, сам, но не подкинуть подсказки кому-то другому.
        Такие как, например, Кот позволил получить мне. На его шлеме и наручах, выглядящих довольно посредственно, тем не менее, были похожие рисунки. Не точно такие же, как на плаще, но явное сходство можно было уловить - отличия как между мужчиной и женщиной, которых, хоть они разные, вряд ли кто-то спутает с койотом или динго. Пожалуй, даже хорошо, что мой план взять Кота в рейд по Разлому провалился. Сначала, конечно, история Холлы и закрытие гейса о сотрудничестве меня подкосили, но, к счастью, заброшенная мной идея о сотрудничестве уже успела дать всходы. И Кот так даже предложил использовать его гейс для снятия вопросов друг к другу. Опасная вещь, но, с другой стороны, как раз прекрасный повод побольше узнать о его боге. Наверняка же эти элементы брони, как и у меня, являются его дарами.
        Итак, поехали. Вот бы выпалить вопрос в лоб, но нельзя. Я уже думал об этой способности моего бывшего ученика и понял, что бездумно с ней работать - недопустимая глупость. Этот гейс всегда уравновешивает спрашивающего и отвечающего. Так что, если я хочу получить в ответ не многозначительные фразы, а что-то действительно интересное, надо ждать, пока Кот сам не пожелает узнать у меня что-то равнозначное. Как и следовало ожидать, спешить с этим он не стал. Вряд ли уточнение о моей верности богу можно считать серьезным, особенно учитывая, что мы оба и так знали все вводные, и потому ответ был вполне ожидаем.
        А вот следующий вопрос был про мои цели и планы относительно Кота, и их уже никто точно не знает. Предпосылок для их открытия тоже немного, учитывая, что пока я старался лишь дать своему будущему союзнику максимум воли, а поэтому, пожалуй, можно и рискнуть. Не думаю, что дальше будет шанс получше.
        - Расскажи, что ты знаешь о своем боге!
        Что ж, посмотрим, о чем мне сейчас поведают и, что не менее важно, о чем постараются умолчать. Назвался Великим хаосом? Что за бред? Хотя, учитывая, что этот бог, как и мой, явно старается держаться в тени, это скорее разумная предосторожность. Вот только у Кота теперь тоже есть интеллект - интересно, а его покровитель изменится после открытия этого параметра? И еще, не пошел ли мой бывший ученик по тому же пути, что и я, решив получше разобраться в своем покровителе? И не может ли быть так, что у нас вообще один бог? Хотя это вряд ли, уж больно разные подходы, судя по тому отношению, что я слышу в голосе Кота, да и его приключения и путь развития довольно сильно отличаются от того, через что пришлось пройти мне.
        - Одно могу сказать точно: он хочет, чтобы я стал сильнее, и помогает мне в этом,  - пожалуй, кое-что общее в наших покровителях все же есть.
        Тут мои мысли свернули в интересном направлении. Ведь у Кота же, как и у меня, уже висит ослабление хаоса, проклятье бездны он тоже словил, использовав рог. Получается, если добавить тьму, то чисто теоретически он сможет повторить тот путь, что я планирую для себя. И вот на этом можно и сыграть - если он прав, и его бог действительно в нем заинтересован, то он обязательно вмешается, постаравшись дать своему подопечному хотя бы шанс на победу. И тогда уже я смогу сверить то, что станет известно Коту, с тем, что рассказывал мне мой демон. Плюсы? Я получу жизненно важную информацию и, возможно, смогу стать еще сильнее. Минусы? Можно потерять будущего союзника, но не думаю, что шансы на это высоки. Так что, пожалуй, можно брать этот вариант в работу.
        Нужна совместная вылазка, где я оценю способности Кота, а там, уверен, подвернется возможность…
        - А расскажи теперь ты о своем боге! Как ты думаешь, чего он от тебя хочет?  - вот так и знал, что мой интерес может выйти боком. И что теперь, отказаться отвечать? Формально я легко могу это сделать, но тогда мое желание скрыть информацию о своем покровителе может заставить Кота копать в этом направлении. Или можно сдать Дейуса, тем более, формально я даже правильно отвечу на вопрос. Вот только опять же слишком очевидно, что мой бог не относится к обычным представителям небесного пантеона. И начни я рассказывать о таком, противоречия сразу вылезут наружу, и я еще помимо всего прочего раскрою ситуацию со своей не до конца определённой меткой.
        Лучше сказать немного правды. И одну яркую деталь, чтобы сбить с толку - например, о поле демона. Думаю, что ничего важного в этом нет, так что делаю на этом акцент. И, главное, пожалуй, пора заканчивать столь опасные речи.
        - Может быть, познакомишь меня со своей богиней?  - нет, сегодня точно не мой день. Стоило мне успокоиться, как Кот выдал такой фортель и начал напрашиваться на обед к людоеду. Не в том смысле, что мой демон питается людьми, а в том, что он моментально затянет моего будущего союзника в свои сети. А он именно мой, и своими вещами я не делюсь.
        Похоже, чтобы избавиться от интереса Кота к темам, в которые ему не стоит лезть, придется поделиться чем-то более интересным, чем гендерные сюрпризы демонов. Что ж, думаю, роль его старых знакомых в планах старика Семина заставит моего бывшего ученика задуматься о более приземленных и безопасных вещах. Хотя эта парочка тоже не белые овечки. Мастер мертвых, умеющий прятать свое тело в трупах так, что его просто не найти. И Олеся, с которой мы даже уже один раз встречались в бою. И, между прочим, весьма непростом. Она пыталась меня убить, а я узнал, что ее сила шагнула очень далеко вперед. Помню, как раньше она неуклюже разбирала предметы на составляющие, и тот момент, когда в нашу последнюю встречу сначала морозный удар развеялся, так и не задев ее, а потом и меч разлетелся словно хрусталь всего лишь от легкого касания ее ладони. К счастью, у меня всегда много запасного оружия, а ее руки не так быстры, чтобы прикрыться от атак со всех сторон - но кто знает, чего можно ожидать в будущем.
        Пока я не открою истинную маску и буду вынужден обходиться тем жалким подобием, что приходится использовать сейчас, боюсь, мне в итоге придется считаться даже с такими, как эти двое. Что уж говорить про их хозяина. Если честно, то глядя на все, чего Семин успел добиться, на людей, что готовы рисковать жизнью по его слову, начинаю думать, а не он ли главный темный властелин во всей этой истории?

        Глава 39
        Чистота

        - Значит, маги или Семин?  - Лысый задумчиво повторил мой вопрос.  - А вот черт его знает! Пока мы слишком мало знакомы с их возможностями, чтобы вот так вот с ходу решать.
        Точно, я сейчас как раз об этом и думаю. И раз мы сошлись во мнении, то следующий шаг очевиден.
        - Нам нужна разведка,  - я озвучил свою главную мысль, и Дэвид согласно кивнул.
        - Возьму с собой пару новичков вечером и могу прогуляться до магов,  - его предложение прозвучало как нельзя кстати. Я же помню про наше соглашение с Семиным, и пусть Лысый его не подтверждал, но как бы там ни было, мы сейчас вместе, и любая его вылазка в том направлении была бы воспринята как вызов. А я не из тех, кто испытывает удовольствие от того, что дергает тигра за усы.
        - Хорошо, а я тогда…  - не могу удержаться и строю фразу так, чтобы Дэвид сначала решил, что вторую часть разведки я беру на себя. Ведь явно же он ждет именно такого развития ситуации. Вот только у меня найдутся для этого и другие желающие.  - В общем, попрошу заняться ими наших союзников, и утром в любом случае информация уже будет у нас на руках.
        Лысый сосредоточенно кивает - сразу понял, что я сейчас говорю о своем филиале света. Потом мы какое-то время молча смотрим друг на друга, но, убедившись, что новых тем для обсуждения пока нет, расходимся по своим делам. И да, как и планировалось раньше, больше я сегодня никуда не собираюсь. Хочется, конечно, и самому поучаствовать в ночном рейде, оценить наших потенциальных противников новым взором, но сейчас намного важнее просто отдохнуть. Иначе сгорю, начну допускать ошибки, а этот мир, боюсь, не из тех, что их прощает.
        Но прежде чем отдыхать у меня и, скажем так, в домашних условиях найдется, чем заняться. Для начала, как и обещал, надо отправить силы света к Семину. И если тот же Лысый думает, что я пойду это делать на своих двоих, то глубоко ошибается. В прошлый раз Брюс смог вывести девушек ко мне, а раз так, то можно и чуть-чуть усложнить задачу. Побудет у меня почтовым голубем. Всего-то в итоге и надо будет сделать, что написать записку на клочке бумаги поменьше - дел на пять минут. Чисто теоретически у обычного человека могли бы быть проблемы с обратным сообщением: не каждый сможет изловить маленькую юркую летучую мышь. Но я в прошлую нашу встречу, когда Майя смогла подойти ко мне незаметно, убедился, что она может влиять и на моего крылатого разведчика, так что удержать его для ответного послания, думаю, проблем для нее не составит. А пока лучше еще раз проверю, что получилось.
        Майя и Лена!
        У меня для вас новое задание. Когда мы расставались, я оставлял вам карту, где отмечал зону, куда не стоит ходить. Так вот теперь вам специально надо будет туда прогуляться на разведку. В лагере Семина - именно он там находится - необходимо оценить боевой потенциал его последователей. Будьте осторожны: сам Семин владеет какой-то пока неизвестной силой Разлома, его маги еще день назад стреляли на уровне лучников Находки. А еще там вам могут встретиться Виктор Осипов (Майя, ты помнишь его по драке во время нашего похода из начальной долины) и Олеся Миронова (Лена, уже ты должна была про нее слышать). Будьте осторожны, в идеале лучше все проверить без боя. Рассчитываю, что вас даже не заметят.
        П.с. Как продвигается обучение новичков?
        П.п.с. Майя, кто твой отец?
        Вот такое письмо получилось. Последняя фраза - это что-то вроде отзыва, чтобы, когда придет ответ, я понял, что он именно от девушек. Конечно, возможно, не стоило поднимать эту тему, но что тогда спросить? Майя, кто твоя мама? Думаю, об этом не догадался уже только самый ленивый. Или что мы делали в захваченном мной лагере, когда познакомились? Так та тема тоже не самая простая, особенно с учетом догадок девушки. Да и, если честно, я не могу гарантировать, что любая другая информация (кроме этой - подобный безумный вариант, думаю, способен появиться только в голове у молодой Лютовой) не могла всплыть где-то еще.
        В любом случае, сейчас уже поздно будет что-то переделывать - мой летучий мыш уже улетел, так что, вместо того, чтобы предаваться рефлексии, лучше сделать еще кое-что полезное. Заняться алхимией, например. Ингредиенты у меня есть, новый взор тоже - а пока не вернулся отряд белобрысого в расширенном составе, думаю, это самое лучшее, на что его можно применить. В общем, помахав на прощание прыгающей по стене Холле, я пошел в свои подземные апартаменты, где под вентиляционным отверстием развел небольшой костер и приступил к новым изысканиям.
        А в том, что я сделаю сегодня пару полезных открытий, я уверен. По крайней мере, с тех самых пор, как достал первый ингредиент. При взгляде на такую уже вроде бы со всех сторон знакомую ягоду боярышника получилось узнать кое-что новое - точную долю в будущем зелье. Мелочь? Нет, огромный прорыв - теперь, зная такие детали, я смог повторить все свои ранее созданные зелья, но на совершенно новом уровне. Эффективность рецепта в каждом случае была минимум восемьдесят процентов, в итоге тип каждого из зелий поднялся до эпического. И теперь мой арсенал, который раньше был больше похож на игрушки, бесполезные против серьезных противников, сейчас неожиданно если и не вошел в высшую лигу, то точно сделал серьезную заявку на это. Ведь новые зелья после улучшения сработают уже против кого угодно. Правда, у противников с легендарной меткой будет пятидесятипроцентное сопротивление, но даже так у меня теперь есть козыри, способные оказаться неприятным сюрпризом практически для любого врага.
        И это еще не все. Зелья усиления, которые раньше не зависели от класса, тоже стали лучше. В настойке Карика пропал отрицательный эффект после ее использования и приписка про собственность Медеи. Если первое с учетом того, как я использовал эту возможность для парализации коргов, еще не так однозначно, то второе точно радует (не люблю, когда что-то выходит за пределы моего понимания). А мои зелья повышения параметров - казалось бы, какая разница сколько листьев и в каком объеме воды варить? Но, как оказалось, большая. Новая версия давала возможность поднять параметры не на жалкие тридцать очков, а сразу на целую сотню. Я даже невольно улыбнулся, представляя открывающиеся перспективы.
        И тут в голову пришло еще одно озарение. А что если есть травы не только под стандартные параметры, но и под новые? Что если я смогу сделать настойки под харизму, контроль, мудрость или, черт ее подери, пси-силу? Как минимум это позволит использовать новые способности без вкладывания в них очков характеристик. А как максимум… В памяти всплыл момент из прошлого, когда я поделился зельем интеллекта с Лысым и Лисой - у них ведь тогда в принципе не было этого параметра, но при этом положительный эффект от него они получили. Получается, всё может выйти вообще таким образом, что книги в принципе окажутся не нужны! Вот это да, и такое открытие я хотел променять на банальнейшую прогулку по лесу! Как важно порой вот так сказать самому себе «стоп», сделать паузу и просто немного сменить вид деятельности. Мозги прочищает просто на ура.
        - Холла!  - выбравшись на улицу, я обнаружил девочку-богиню все так же прыгающей по стенам. Не очень, наверно, правильно с политической точки зрения отправлять союзников такого уровня на столь простые задания, но раз нет других вариантов…  - Тебе срочно надо прогуляться по окрестностям и собрать мне все виды местных трав.
        Надо было видеть обиженное лицо, уставившееся на меня в этот момент. Будь в этом мире какие-нибудь достижения за изгнание божественных сущностей, я бы одно из них точно сейчас получил: Холла решила, что подобная просьба не подобает ее статусу, и просто вернула тело хозяйке. Как оказалось, девочка не пострадала, она даже помнила все, что произошло, и тут же кивнула в ответ на мою просьбу. Потом развернулась и принялась аккуратно сползать по внешней стене крепости. На мгновение у меня внутри даже проснулось чувство жалости - это же ребенок, да еще после воздействия бога, а я, вместо того чтобы уложить ее в постель да сесть рядом, держа за руку, заставляю бегать по лесу…
        Будь тут защитники прав детей, думаю, меня бы моментально окрестили сволочью. Что ж, а я бы в ответ назвал их убийцами и был бы прав. Мой подход хотя бы заставляет поверить в себя и почувствовать себя, причем не без оснований, важной частью большой силы. А жалость - она просто развратит, и через день, ну, может, неделю или месяц, станет причиной окончательной смерти.
        - Я справлюсь,  - тихий голос снизу как будто вошел в резонанс с моими мыслями.  - Не волнуйтесь, я все понимаю. Мы все защищены только пока вы сильны. И помогая вам, я помогаю сама себе.
        Ребенок ведь еще! Хотя вряд ли бы эта девочка сюда попала, не умей она так трезво и цинично смотреть на мир. Чертовы боги, что набирают сюда именно таких людей, чертовы правила, что не позволяют никому жить спокойно, и чертовы мягкотелые бараны, что, несмотря на все свои амбиции, не могут сделать и шага в сторону. На мгновение внутри все словно бы опустело - сил хватило лишь на то, чтобы пойти наварить еще немного зелий да рухнуть на кровать. Что-то я совсем пошел вразнос - надо просто отдохнуть, и все снова станет как раньше.
        Сквозь сон я слышал, как по жилому коридору ходили люди - наверно, наши новички вернулись. Рядом звучал уверенный голос Лысого, так что я даже не стал до конца просыпаться - если мечник рядом, значит, все под контролем. Разве что в полночь я ненадолго открыл глаза и потратил пять минут на то, чтобы с помощью нового поступления очков обмана заказать постройку башни (как я надеюсь, магов) и алхимической лаборатории. Тотемы, кузницы - это все подождет. Мне сейчас важно сохранить ровно столько очков моей стихии, чтобы пополнения за два следующих дня хватило на новую ступень. А там уже можно будет и подумать над параллельными вариантами развития. Как пишут в книгах умные мужики на Западе, развитие слабых сторон - это оптимизация, а сильных - захват рынка. Как я сегодня окончательно убедился, алхимия - это одна из моих ключевых сил, и не выжать из нее максимум было бы очень большой глупостью.
        А потом я снова провалился в сон, где вокруг меня бродили могучие генералы, жнецы и боги, и мне только и оставалось, что притворяться пустым местом и надеяться, что никто так и не обратит на меня внимание. Ненавижу быть слабым - утро для меня началось с этой мысли. Потом правая рука сжалась в кулак, и напряженные мышцы подали сигнал всему телу. Отдых закончился, пора снова брать все в свои руки. Меня ждет очень много важных дел, и для начала было бы неплохо узнать о результатах вчерашней разведки.
        Стоило мне об этом подумать, как сквозь вентиляцию пробился Брюс и, шлепнувшись на пол, важно протянул мне свою правую лапку с привязанной к ней бумагой. А вот и сообщение от Майи. Что ж, посмотрим, что она пишет.
        Привет, пап!
        Вот же несносная девчонка, опять она за свое. Впрочем, это может быть и просто отзывом на мою проверку в конце первого письма, так что лучше просто не обращать на это внимание.
        Нас теперь двадцать восемь. Я всем открыла редкую метку, но, к сожалению, на большее моих сил уже не хватит, так что дальше развитие немного замедлится, ведь теперь новичкам придется самим пробиваться через барьеры новых классов.
        Точно, я же спрашивал, как продвигается обучение новичков - получается, Холла вчера не соврала, когда сказала, что отряд Майи и Лены в этом плане обгоняет всех остальных. Интересно только, а как Майя это делает? Это тот же принцип, что и у рога демона, только ослабляются новички не перед стихией, а перед конкретным человеком? Или младшая Лютова просто служит посредником перед какой-то другой силой более высокого порядка? Ладно, с этим еще будет время разобраться, а пока лучше перейти к результатам разведки.
        Разведка прошла хорошо, мы даже немного подрались…
        Замечательное начало письма, даже боюсь предположить, что будет дальше. И, вообще, что-то меня начинают терзать смутные подозрения, что Майя, да и тот же Лысый как-то неправильно воспринимают слово «разведка».

        Глава 40
        Интеллект

        Но начну по порядку. Сначала мы просто наблюдали. Проверила метки: Семин, Осипов и Миронова - у всех легендарные, разлом, бездна и тьма. Потом, как ты и просил, решила не лезть на рожон, вместо этого подчинила одного из разведчиков и отправила его в лагерь с приказом ткнуть Олесе нож под ребро.
        Я читаю письмо Майи и все больше убеждаюсь в своей правоте. И это она называет «не лезть на рожон»?
        К сожалению, оказалось, что Осипов все так же неплох в ментале. Пусть недостаточно, чтобы использовать тонкие манипуляции, но его грубой силы, натренированной на подчинении кадавров, вполне хватает, чтобы замечать изменения. Моего шпиона вычислили и, что самое неприятное, обезвредили. Ты знаешь, как Миронова смогла такое провернуть? Помни: несмотря ни на что, ты часть семьи, а семья - часть тебя. Нам важна эта информация.
        Вот, собственно, и все письмо. На первый взгляд, такое короткое, а на самом деле там просто море информации. К примеру, о том, что вызов кадавров и остальные проявления некромантии каким-то образом позволят развивать способность управлять своим разумом. Да, в принципе, уже то, что этот потенциал можно развивать, само по себе очень ценное знание. Дальше Олеся - тот факт, что она смогла отделить внушение от личности человека, говорит об очень серьезной ступени развития ее дара. Даже страшно представить, что еще она может, и это надо будет всегда держать в уме. Впрочем, здесь лично для меня ничего по-настоящему полезного нет. А вот последний штрих - то, что Майя и ее мать, оказывается, ищут (по-другому не могу воспринимать строки из письма про важность информации о способностях Олеси) и изучают способы влияния на мозги, существующие в этом мире, помимо их собственного. Что это мне дает? А то, что, возможно, информация о пси-силе как родовой способности Лютовых может быть не случайной оговоркой, а вполне осознанной ловушкой на меня.
        Не успел я решить, что же на все это отвечать, как в вентиляцию пролез еще один посетитель. И, как и в случае с Брюсом, к лапе этого миниатюрного птеродактиля тоже была привязана бумага. На мгновение я чуть не усомнился в реальности происходящего - все-таки какова вероятность, что кто-то откроет тот же способ связи, что и я, практически в то же самое время? Впрочем, никогда нельзя недооценивать других, особенно когда эти другие успели пожить в двух мирах и притом поболее сотни лет. А что, кто еще как не Семин мог отправить динозавра в качестве посыльного? Причем, судя по виду, это явно темный тотем. Ладно, посмотрим, что он пишет, но, если честно, что-то гложут меня всякие нехорошие предчувствия.
        Ты нарушил договор!
        Ну вот, сразу же подтверждение отправителя и заодно еще и моих нехороших предчувствий. Вот честно, сейчас не отказался бы и ошибиться.
        Твои люди (именно твои, я знаю) сегодня ночью нарушили границы моего поселения. Выдай их мне, и я забуду о случившемся. Нет, и ты вместе со всеми твоими последователями будешь стерт с лица этого мира. Даю тебе 24 часа на принятие решения.
        Да уж, сходили, называется, на разведку. Вариант с подставным виновником не пройдет - даже если подделать воспоминания и заставить взять вину на себя, тот же Осипов сможет различить подлог. Естественно, саму Майю я выдавать Семину точно не собираюсь, да и как я смог бы это сделать? Но в любом случае это уже неважно - похоже, нам стоит готовиться к осаде. И, если оценить ситуацию в целом, не скажу, что это плохо. Учитывая, что дочь Лютовой смогла повысить метки присягнувших ей магов, сейчас преимущество частично на нашей стороне. Но чем дальше, тем быстрее будет сокращаться разрыв - и между нашими магами и чужими, и между мной с Лысым и новичками. А ведь к тому же Семину, уверен, еще, как только будет возможность, придет группа поддержки из-за Дальнего леса… Учитывая появление того свободного генерала, о котором говорил Дэвид, вряд ли это будет вся объединенная армия, но нам-то хватит и малой части.
        Ладно, пока подождем с принятием решений - будет лучше сначала пообщаться с Лысым и узнать, как разведка прошла по его направлению. Не знаю, что хорошего там могло бы случиться, но вдруг. Как бы то ни было, решение можно принимать только в том случае, если у тебя на руках хотя бы вся доступная информация, а не поддавшись эмоциям… В общем, заглянув по дороге на продовольственный склад и прихватив банку каких-то полуфабрикатов, я выбрался на поверхность и почти сразу же столкнулся с сияющей физиономией мечника. И почему у меня сразу появились нехорошие предчувствия?
        - Встал?  - Лысый махнул мечом в сторону трех десятков магов, замерших в отдалении, показывая им, чтобы продолжали тренировку. Все понятно, наше вчерашнее пополнение, и Лысый уже успел взять часть из них в оборот. Впрочем, пока это не вызывает у меня особых эмоций, уж больно мне сначала хочется разобраться с тем, что произошло ночью.
        - Докладывай,  - не удержавшись, немного давлю на Лысого, и тот, как ни странно, не идет на конфликт. Впрочем, он же раньше как-то существовал в одном отряде с лидером Петровичем, а до этого с Андреем.
        - Что ж, раз ты просишь,  - нет, все же показал, что не считает меня вправе что-то с него требовать. Но при этом готов рассказывать, и, что-то мне подсказывает, это точно неспроста. Что же такого мог натворить Лысый, раз явно чувствует себя немного виноватым?  - Мы дошли ночью до лагеря магов. Дмитрий (это он о бледном лидере напавших на нас вчера новичков) показал точку сбора, а дальше надо было просто проверить все стоянки поблизости. Ничего сложного, уже вторая оказалась тем, что нам нужно. Кстати, их лагерь, как и у нас, оказался улучшенным. Высокие стены, крепкие ворота и территория подросла. Так они помимо всего этого еще и всю растительность в окрестностях повырубили, в общем, незаметно к ним теперь не подобраться.
        Я слушал и параллельно думал о том, что Майя ни о каких изменениях в лагере Семина не писала - значит ли это, что тот совершенно не думает о защите и, получается, в любом случае скоро планирует нападать на всех остальных? А вот новички в своем поведении так настоящая этому противоположность. Боятся, не знают до конца силы остальных игроков, вот и защищаются, копят уровни и тренируются раскрывать истинную мощь доступных им заклинаний. Стоп! Лысый сказал, что никому не подобраться незаметно, неужели и эти попались?
        - В общем, я тогда просто пошел вперед и вызвал на бой аватар огненного бога, он как раз мелькнул на стене, узнал меня и не смог отказать себе в удовольствии попробовать отомстить за старый страх,  - мечник просто лучился удовольствием. А я вспомнил, как Марон пытался вселиться в одного из наших новичков, и как Лысый его испугал. Получается, с тех пор оба мечтали о продолжении той встречи? Учитывая характер мечника, ни капли этому не удивлен. Вот только…
        - Но как ты справился? Пусть это был не сам бог, но его аватар, да еще и рядом с местом, где полно других его коллег!..  - похоже, Лысый с самого начала ждал, пока я дойду до этого вопроса. Еще бы, его мастерство оказалось выше, чем у воплощения бога. А ведь обычно с такими ребятами могут расправиться разве что генералы да жнецы.
        - Все просто,  - и чего это маги-новички разулыбались? Что-то знают?  - Я использовал наших новых подопечных, они поделились со мной маной, вот только использовать ее для заклинаний я не стал…
        - Магическая защита,  - догадался я вслух, про себя выстраивая и не такую очевидную цепочку последствий.
        - Точно, у меня этот показатель существенно подскочил, в итоге мы не просто дрались по-честному, так я еще и чью-то атаку со стены успел отразить, прежде чем снес этому задаваке голову.
        Да уж, такая победа - это серьезно. Конечно, воплощение - это не бог, риска лишиться посмертия нет, да и жнецом не станешь, но все равно это достижение. Вот только вряд ли нам такое простят.
        - Как скоро они обещали прийти к нам и уничтожить?  - я спрашиваю немного устало.
        - Двадцать четыре часа,  - впервые с начала этого разговора голос Лысого начал звучать серьезно. И даже на крики со стороны тренирующихся о том, что «Игорь нас спасет и всем покажет», никак не отреагировал.
        Я, кстати, тоже не обратил особого внимания на эту сцену - да, Лысый перетягивает на себя лояльность, но это нормально. На всякий случай проверил статус новичков (все в пределах нормы - и отношение ко мне, и наличие одного процента веры), так что тут ничего критичного. Будет время, все еще можно будет легко повернуть в свою пользу. А вот что действительно интересно прямо сейчас, так это способ победы Дэвида над воплощением бога. Он сейчас просто гордится своей силой и даже до конца не понимает, что же именно ему удалось открыть. Черт побери, а ведь, пожалуй, это будет даже посильнее алхимии!
        Ведь, что происходит, когда маги вкладывают силу друг в друга? Они оперируют своей маной, которую потом в свою очередь лидер строя использует для повышения мощности заклинаний. А что произошло в случае Лысого, у которого маны нет в принципе? У меня есть только один ответ - использование силы магов помогло повысить интеллект. Именно это, на мой взгляд, и дало Дэвиду магическую защиту. Вот только такой узкий взгляд на полученный эффект больше похож на забивание гвоздей микроскопом. Ведь сама по себе возможность повышать эту характеристику способна дать гораздо больше. Можно использовать силу оружия Разлома, можно колдовать заклинания, найденные там же, да много чего еще. И все это без достижения уровня эдак тысячного, что потребовалось бы для всего этого в обычных обстоятельствах.
        Вот только и в этой вроде бы идеальной схеме есть своя ложка дегтя. Официально я же не маг, и как тогда совместить использование новой силы с этим статусом? Конечно, всегда можно просто уйти. Как тот же свободный генерал, соберу себе отряд магов, которым плевать на мои заморочки со скрытностью, проберусь за линию фронтира и буду себе спокойно жить и развиваться, пока не стану достаточно силен, чтобы позволить себе вернуться тем или иным образом. И ведь выглядит этот способ наиболее безопасно и логично, но уж больно он похож на бегство. Да и, выбравшись в большой мир, снова нырять в свою собственную лужу и надеяться там обогнать всех остальных как-то не очень хочется.
        Ладно, что еще можно? Вариант «Отступление» я разобрал, вариант «Нападение», в котором я просто перебью всех богов, что решат мне помешать, пока не буду рассматривать. Значит, надо искать вариант с обходным маневром. Что я могу сделать такое, чтобы совместить эти два статуса, не-мага и обладателя огромных колдовских сил? Первое, что приходит в голову - это марионетка. Человек, полностью послушный моей воле, обработанный, скажем, по технологии Семина. Такой, с одной стороны, сможет использовать для меня любые необходимые заклинания (этакий живой лич), а с другой стороны, ко мне никаких претензий. Тоже просто и элегантно, примерно, как в идее с побегом, но так же мне не подходит. Ничего не имею против того, чтобы сильные использовали слабых, но в такой вариации это уже чересчур. И, главное, отдавая силы в чужие разумные руки, я все равно рискую, какими бы надежными при этом ни были гарантии.
        Разумные? А вот, похоже, я и придумал обходной маневр номер два.
        - Брюс!  - подзываю тотема. Тут же в мою сторону устремляется все больше недоуменных взглядов, но мне плевать.
        Маленький мыш привычно порхает в воздухе на расстоянии пары метров от меня, а я просматриваю его описание. Уже делал это, но в прошлый раз не обратил особого внимания - сейчас же набор его характеристик будет иметь большое значение. Впрочем, не повезет тут, всегда можно будет подобрать подходящее животное, но не стоит - удача и так на моей стороне. У Брюса есть интеллект и нет мудрости, и если наша с ним связь сработает примерно как в случае с лозой, через которую я пропускал невидимость, то, набрав через тотем интеллект, я смогу через него же и активировать новые заклинания. Конечно, посох пока придется отложить, но зато это будет моя сила. Сила, которой не надо ни с кем делиться и которую не надо скрывать.
        - Вложите в него свою магию, как вы это делали с Игорем,  - я посадил воинственно пискнувшего мыша к себе на плечо и повернулся к магам.
        Неуверенно переглянувшись, они тем не менее построили нужную фигуру, и я с легким волнением принялся смотреть, как растет показатель интеллекта у маленького мышонка. Пятьсот, тысяча, полторы…
        - Еще!  - я требовательно смотрю на магов, и они продолжают делиться силой.
        Две. Две тысячи. Вот он, момент истины - я не стал доставать нужную книгу из невидимого кармана, просто потянулся к ней мыслью, а потом активировал. Так же просто и банально, как делал это с огненным потоком или той же лозой… Мгновение, и весь мир вокруг меня замер.

        Глава 41
        Атака

        Остановка времени - я повторил то, что до этого могли делать только боги. Ну, и еще та тварь в Разломе. И, судя по ползущим со всех сторон теням, я ближе ко второму варианту, чем к первому. Ну и ладно, главное, что работает, хотя, конечно, от приближающихся темных пятен тело начинает еле заметно потряхивать. Такое чувство, что если эти тени до тебя доберутся и смогут коснуться, то случится что-то непоправимое. Что ж, тем важнее будет быстро во всем разобраться.
        Итак, судя по пыли, замершей рядом и парящей на расстоянии, радиус действия около двадцати метров. Дальше - задело всех, кто находился рядом. Если продержать до конца, например, Лысого и одного из новичков, то можно будет узнать, влияет ли уровень метки на сопротивление данной способности. С этим решили, теперь надо проверить боевые аспекты применения. Если принять за основу то, что мне известно о способности остановки времени у богов, то там в случае атаки по замершему объекту тот оживает. Неважно, будь это просто удар или что-то примененное с дистанции. То есть шанс избежать повреждений при должной реакции есть всегда, а вот с возможностью догнать такого вот собравшегося экстренно покинуть поле сражения бога уже сложнее.
        Что ж, набираем горсть камней и начинаем проверку. Выбрав в виде цели одного мага, я принялся кидать рядом с ним мои снаряды, постепенно сокращая дистанцию. Ага, значит, контрольное расстояние метр - стоило мне пересечь эту черту, как парень в испачканном грязью джинсовом костюме ожил и яростно закрутил глазами. Пришлось рявкнуть на него, чтобы стоял на месте и не мешал, вот только у новоявленного мага, похоже, сдали нервы. В итоге он сорвался с места, расталкивая своих просыпающихся товарищей и не замечая, что начал приближаться к наступающим теням. Вот же черт - проверить бы сейчас свои опасения о воздействии этих тварей на живых людей, но, если честно, не хочу это делать на союзниках. Да и еще добавим сюда тот факт, что я не до конца представляю последствия, а стихия тени уже приучила, что игры с ней очень и очень опасны.
        - Хм,  - очнувшийся Лысый, похоже, не нашел, что сказать после демонстрации моих новых возможностей. Да и что ему говорить? Просить поделиться? Он не настолько глуп. Спрашивать «как?» - та же причина.
        - Даже этого будет мало,  - я решил перейти от обсуждения моей персоны к более простым и, главное, безопасным вопросам.  - Помимо магов на нас нападут еще и люди Семина. Тоже примерно через сутки. Как оцениваешь наши шансы?
        Я-то, конечно, их вообще не вижу. Но, кто знает, может быть, Лысый знает что-то, пока от меня скрытое.
        - Против всех не продержимся,  - Дэвид ненадолго замолчал, видимо, все-таки пытаясь что-то прикинуть.  - Все-таки нет, без шансов. И друг с другом они не сцепятся, пока с нами не покончат. Вот если бы появился какой-то пока неизвестный фактор…
        - Вроде вторжения сил Союза, да прямо через наш проход,  - подсказал я.
        - Тогда почти наверняка нам придется заключать уже наш союз перед их лицом. А в условно мирное время, как ни странно, преимущество будет на нашей стороне. Мы очень и очень многих сможем перетянуть на свою сторону,  - Лысый хищно улыбнулся.  - Есть план как раззадорить наших соседей настолько, чтобы они забыли обо всем и бросились к нам в гости?
        - Есть одна идея,  - я вернул ему улыбку.  - Сможешь в случае чего продержаться пару дней? Хотелось бы иметь время в запасе.
        - До полуночи гарантированно,  - Дэвид немного помолчал, а потом обрезал на корню все мои надежды.  - Дальше уже все будет зависеть от активности наших гостей.
        Теперь пришла моя очередь задуматься. Успею ли я? В принципе, должен - хотя, конечно, хотелось бы иметь хоть немного времени в активе. Впрочем, что мне надо - добыть скрывающий лицо плащ, пройти в нужный город, нанести свой удар. Если не будет сложностей, то успею, а если будут, то тут может и недели не хватить.
        - Хорошо, тогда я беру с собой нашу первую восьмерку, что уже взяла улучшенный уровень,  - прикинув, сколько у них интеллекта за уровни и метку, я посчитал, что такого состава команды мне как раз хватит.
        - Стоп,  - в голосе Лысого звучит сомнение. Я чего-то не знаю?  - Зачем тебе тащить всю толпу? Так ты потратишь целую вечность, чтобы найти каждому плащ… Может быть, они просто передадут энергию твоему тотему, и ты уже, когда будет нужно, сам используешь это заклинание? Твой план ведь на нем строится?
        Вот слушаю я сейчас Лысого, и становится очевидно, что не я один тут занимаюсь исследованием и статистической обработкой данных по чужим способностям. И что самое обидное, он ведь обошел меня на моем поле, поле магии, где я считал себя по умолчанию лучше всех. И как я упустил такую возможность из виду? Что ж, пусть это будет мне уроком, который я лучше получу сейчас, чем когда на кону будет стоять моя жизнь, а не гордость.
        - Тогда залейте мне четыре тысячи интеллекта на тотема, и я выступаю,  - если сейчас у нас около шестидесяти неофитов, большая часть из которых еще с обычной меткой, думаю, это их максимум.
        - Две тысячи,  - тут же поставил свое условие Лысый. А ведь он сейчас создает для новичков такую картину, где он сам отец-командир, а я - злобный демон, жадный до чужой силы. Что ж, сейчас это исправлять некогда, но хотя бы использую преимущества своей злобности по максимуму.
        - Четыре,  - нет, с одной стороны, Лысый тоже прав. Если я выгребу всю ману магов под ноль, то потом, пока я не потрачу переданное, они не смогут использовать эту часть своего резерва, и в итоге защитников у крепости, можно сказать, не будет. Ну а тот же мечник без такой поддержки не справится и с одним аватаром, если кто из богов задумает добраться до нас побыстрее… Не очень хороший расклад, прямо скажем. Вот только вряд ли кто-то будет спешить в таком деле, и небольшая фора по времени, которую было бы глупо не использовать, у нас есть. Поэтому я продолжаю.  - Половину верну уже через три часа, так что без энергии не останетесь.
        - Хорошо,  - Дэвид принимает мои условия.
        Еще минут двадцать минут уходит на то, чтобы собрать всех наших магов, ну и на регенерацию у тех, кого я успел обобрать перед первым экспериментом (к счастью, мана восстанавливается довольно быстро). Заодно отдельно переговорил с Алисой и напомнил ей про так и оставленный у нее свой камень. Сейчас, уже представляя принципы его работы, получилось договориться о простейших сигналах. Один удар - случайность, два - с интервалом в десять секунд - нужно срочно вернуть силу нашим магам, три - это на тот случай, если случилось что-то невероятное и требуется мое личное присутствие.
        Покончив со всеми приготовлениями, я перенесся к своему запасному надгробию в подземельях и, присев на камень, принялся ждать Брюса. В идеале бы призвать его прямо тут, но, к сожалению, в таком случае все запасы маны будут утеряны. Но и так с его скоростью он будет здесь минут через десять максимум, и это при том, что по дороге ему придется еще залететь к Майе и передать ей мою записку. В ней я коротко расписывал силу Олеси, а заодно рассказывал о будущем нападении на наш лагерь и той роли, что в нем надо будет сыграть магам света.
        Сверху донесся шорох маленьких крылышек - все, Брюс вернулся, можно отправляться в Разлом и приступать к выполнению моего плана. Первым делом, как я и говорил Лысому, мне надо добыть капюшон гвардейцев, и, думаю, это не составит особых проблем. Перенесясь в Разлом, я уже привычно скользнул в невидимость и, ускорившись, побежал в сторону территорий Союза. Полчаса - благо расстояния тут явно меньше, чем в реальности - и я точно наткнусь на кого-нибудь из англичан-охотников. А там, стоит отправить их на возрождение, появятся и гвардейцы. Все просто, и раз есть возможность не усложнять, то не надо этого и делать.
        Я пробежал, наверно, мимо пары десятков коргов, потом пошла территория червей. Когда я увидел первого из них, то сначала чуть не сбился с шага, вспомнив его теневого сородича. Но, к счастью, это оказались обычные представители своего племени, так что я смог спокойно продолжить движение. А потом, как я и рассчитывал, на пути попался отряд из десяти охотников - по крайней мере, официальной экипировки Союза или Рима на них не было - все они сгрудились вокруг каменного монстра и непрерывными атаками старались не дать ему возможность нанести ответный удар. Что ж, так даже проще.
        Памятуя о возможностях того же Сета, в открытый бой я не полез. Вместо этого просто взял и активировал под ногами у всей этой толпы облако смерти - как же приятно, что тут, на верху Разлома, нет логов и можно не беспокоиться о том, что надо скрывать свою силу. Как и следовало ожидать, атака с неожиданного направления ввела людей в ступор, в итоге они лишились даже призрачного шанса на то, чтобы выбежать из зоны поражения. Я же сам вышел из невидимости (надо же эти охотникам будет рассказать, кто их убил), подошел к самому крайнему и для полноты картины проткнул его мечом. Именно мечом, не косой. Не стоит все же недооценивать англичан: вполне возможно, что после нашего прошлого столкновения мои ориентировки появились у всех оперативников. А так - там коса, тут меч, да еще и огненная рожа - думаю, о совпадениях до самого последнего момента никто так и не задумается.
        Что ж, а теперь - ждать. Зная расстояние от ближайшего города до точки, где я нахожусь, добавим пять минут на рассказ о нападении и сбор группы - в общем, рассчитать время, когда гвардейцы явятся по мою душу, было не так уж и сложно. Кстати, они успели даже немного пораньше - похвальная оперативность, но в любом случае я уже был готов.
        Помня об их «контроле пространства», я на этот раз помимо обычной пелены тени использовал еще и улучшенное зелье Карика - если сработало против теневого червя, то, может быть, и здесь покажет себя с лучшей стороны. Вот только увы - эти ребята явно ориентировались на какие-то другие органы чувств, так что, стоило им только добраться до места, как именно в мою сторону оказались направлены их мечи. Обидно.
        - Get out… murderer… breaking laws,  - надо отметить, что сразу атаковать меня не стали. Сначала попробовали засыпать своими дурацкими обвинениями - сейчас я, пожалуй, даже не жалею, что их не понимаю и могу вычленить из общего потока лишь общие фразы, и то до конца не осознавая их смысл. Нет, одно слово я все же узнал - убийца. Они назвали меня убийцей, и это в мире, где нет смерти в ее привычном понимании. Как же раздражают люди, которым не хватает мозгов, чтобы не жить по шаблонам, но зато хватает силы, чтобы пытаться навязать их всем остальным.
        Ладно, посмотрим, что они смогут противопоставить моим способностям. Пятерка гвардейцев еще продолжала говорить, когда я, так и не произнеся ни слова, запустил им под ноги облако смерти - и тут же стала понятна разница между любителями и профессионалами. Если охотники так и не успели ничего сделать, то эти моментально отпрыгнули в стороны, выходя из радиуса поражения. Чем-то это было похоже на прыжок Лысого со стен крепости - такое же неестественно большое расстояние, но при этом без разрушительных последствий. Что ж, я и не думал, что будет просто. Запускаю еще несколько заклинаний, покрывая всю поверхность дорожек рядом со мной.
        И если бы это их хоть на мгновение смутило! Ничуть - как будто каждый день встречают боевых магов, нашедших заклинания эпического уровня и выше. Прямо в прыжке гвардейцы использовали какие-то устройства, и из их рук вырвалось что-то вроде стальных канатов с острыми крюками на конце, тут же ввинтившимися в камень дорог. Ну а сами воины, используя такую вот необычную точку опоры, спокойно полетели в пропасть, чтобы разогнаться, используя силу притяжения, и потом взлететь в воздух с другой стороны висящей в воздухе тропы. Потом возвращение крюка, новый зацеп и новый полет. Выглядело очень круто, не уверен, что когда-нибудь смог бы провернуть что-то подобное без пары лет тренировок, но самое обидное не это - во второй руке у каждого из гвардейцев как-то просто и буднично оказался автомат, и сейчас их непрерывный стрекот сопровождал летящие в меня со всех сторон пули.
        Пули, пробивающие превосходство стихий и пусть не быстро, но снижающие мою защиту. И что теперь делать?

        Глава 42
        Змей

        - Сдавайся!  - ну вот, еще каким-то образом смогли определить мой язык и теперь пытаются давить на мозги.
        А я так еще и не решил, как поступать. Открыть ответный огонь огненными шарами - так заклинание сброшено до стартового радиуса, да и не пробьет защиту моих противников способность обычного уровня. Попробовать перерубить или заморозить и разбить те стальные канаты, которыми они держатся за дорогу - тоже не выход. Стоит мне начать двигаться к одному из них, как они втягивают его обратно и запускают уже в совсем другое место. Чертовы попрыгунчики! Конус холода или аура тьмы - не достанут, облако смерти и так покрывает все доступные поверхности, а в воздухе его просто-напросто не сколдовать.
        Может быть, взор поможет? Пробегаю по всей доступной информации - легендарные метки, стихии бездны, тьмы и хаоса, открытые характеристики… Капюшоны умудряются скрыть почти все остальное. Впрочем, стоп, чего это я мучаюсь? Я же ведь обещал вернуть магам, оставшимся с Лысым, часть их магии в ближайшее время, так почему бы не сделать это прямо сейчас!
        Остановка времени
        Я специально выбрал момент так, чтобы в момент активации заклинания, во-первых, все цели были на нужном расстоянии, попадая в зону воздействия, а во-вторых, находились прямо над пропастью. Не уверен, что смогу нанести удар, который эти пятеро пропустят, даже если заметят в последний момент. И уж точно знаю, что не смогу за одну атаку поставить точку, так что будем пользоваться особенностями местного рельефа.
        Подхожу к одному из крюков и бью по нему косой, выбивая из камня. Естественно, в момент атаки гвардеец ожил, вот только потеря инерции движения из-за остановки не могла не сказаться, и он сразу рухнул вниз, а там еще и я лишил его опоры. В общем, шансов удержаться у него не было. С остальной четверкой я поступил по точно такой же схеме, а потом смог наконец-то выдохнуть и присесть на землю. Я справился - было непросто, эти гвардейцы оказались в разы сильнее и опытнее тех, с кем мы встречались раньше, но у меня получилось.
        Правда, сейчас они все внизу, и может показаться, что я упустил свой шанс заполучить плащ, вот только это не так. Все было учтено еще только в тот момент, когда я увидел первую метку хаоса. Сейчас мне осталось только подождать всего тридцать секунд, и можно прыгать следом. Подушка безопасности в виде бушующего кадавра поможет мне приземлиться. Ну а с тем, чтобы обобрать лежащие рядом тела, думаю, особых проблем не будет.
        И вот тут я немного ошибся - нет, спрыгнуть вниз и даже отработанным приемом пробить голову только что пробудившегося кадавра получилось без особых проблем. А вот дальше я немного упустил из виду разумность своих противников. Ну, естественно же, что, убедившись в отсутствии шансов выжить, они спрячут всю свою экипировку в невидимый карман. И так сделали четверо из пяти. С последним мне просто повезло - похоже, он падал слишком близко к дороге и в падении задел один из нижних уступов головой, в итоге потеряв сознание и так и не успев ничего с себя снять.
        Ну, или это был специальный ход, чтобы подбросить мне экипировку с местным аналогом жучков - разглядывая скрывающий плащ своим улучшенным взором, я увидел на нем проклятье, позволяющее отслеживать местоположение в пространстве. А что - не знай я об этой штуке, меня бы взяли, наверно, голыми руками при попытке пройти в любой из городов Союза. К счастью, проклятье хоть и хитрое, но всего лишь улучшенного уровня, так что, думаю, мое лечение с ним справится. Недаром же в свое время это был единственный навык, который я снова повысил. И сейчас эти десять процентов вероятности снять простое проклятье (ну, в случае с улучшенным явно меньше) мне здорово помогут.
        Всего десять минут, и я прошелся по всей доставшейся мне экипировке гвардейца, заодно внимательно ее изучая. Так, например, для меня отдельным открытием стал меч - как оказалось, его рукоятка может превращаться в нечто вроде хитрого клюва и отстреливаться на тросе. Неплохой способ задержать пытающегося убежать слабого противника, ну или чтобы маневрировать при сражении с кем-нибудь опасным. Правда, урон всего в тысячу да требования в пятьсот силы в отличие от апгрейда для маневрирования интереса уже не вызывают. Кстати, любопытно, подобные улучшения - это дело рук кузнецов или есть еще какие-то пока неизвестные мне специалисты?
        Ну, думаю, это я еще узнаю. А пока можно предположить, что в отличие от оружейников, бронники Союза существенно отстают. В доспехе гвардейца не оказалось абсолютно ничего интересного, а по защите он был разве что чуть лучше такого памятного для меня комплекта миусов. А вот что привлекло мое внимание, так это ряд пробирок на поясе доставшегося мне экземпляра. Зелье лечения, зелье восстановления, защиты, физической и магической - вроде бы немного, и эффекты совсем незначительные, но, черт побери, именно в этих направлениях мне раньше ничего особо и не встречалось.
        Такое чувство, что кто-то совсем недавно открыл для себя новые возможности и сейчас исследует весь спектр возможных зелий, при этом из-за своего незнания, что можно, а что нельзя, совершая раз за разом все новые и новые открытия. Ну а гвардейцы стали чем-то вроде подопытных кроликов, проверяющих новые эликсиры в боевых условиях. Логично же? Хотя все может быть и проще: у Союза просто нет магов, и данные эликсиры, пусть с откатами и минимальными эффектами - это, тем не менее, пик местной мысли, доставшийся элите за огромнейшие деньги. Тут я не выдержал и сам улыбнулся такому ходу своих мыслей. Да уж, если не сдерживать полет фантазии, то он меня еще не в такие дебри может завести.
        Лучше вместо этого рассмотрим последний элемент экипировки моих недавних соперников - тотемы. На первый взгляд, две совершенно обычные и ничем не примечательные палки, вот только при помощи одной можно запустить в пассивном режиме ауру агрессии, а другой - смущения, причем сам тотем после активации становится невидимым. Теперь я, кажется, понимаю, как Сет смог расправиться с коргами так быстро. Он просто использовал тотем, заставляющий шестилапов бежать прямо на установленную у его ног деревяшку, а сам англичанин, зная их траекторию и при этом гарантированно оставаясь вне радиуса атаки, спокойно бил по слабым точкам. Впрочем, даже для такого способа боя требуется немалое хладнокровие. Не убьешь с одного удара, корг сломает тотем, и все. Это и вероятная смерть, и потеря денег на замену этого хитроумного приспособления.
        Ладно, все нужное я получил, больше мне в нижнем Разломе делать нечего. Так что я вернулся к своему запасному надгробию и возобновил свой поход по хрустальным дорогам с самого начала - да, на этом я потеряю немного времени, но зато у меня теперь есть все, что нужно. И, зная, где находится выход в столицу Союза, я могу направиться сразу туда. Сити - если честно, мне об этом городе известно только название да пара достопримечательностей, но, к счастью, думаю, ничего больше мне и не понадобится.
        Через три часа я был на месте и издалека осматривал спуск, ведущий в нужное мне место. Как ни странно, с этой стороны Разлома никакой охраны не было, но что-то мне подсказывает, что защита с другой стороны наверняка это компенсирует. Не оставит ни один сильный правитель черный ход на свою территорию без охраны. И скоро мне придется узнать на себе, насколько она эффективна. Спускаюсь, делаю последний шаг, и вот меня переносит на территорию Союза. Я оказался посреди небольшого помещения, со всех сторон окруженный давящей на чувства каменной глыбой. При этом чуть ли не на физическом уровне ощущалось, как с той стороны множества мелких бойниц, расположившихся под самым потолком, меня осматривают цепкие глаза матерых воинов, готовых открыть огонь на поражение по первой команде.
        - Откиньте капюшон,  - серый сухой голос чуть не застал меня врасплох. Впрочем, обращение на «вы» как бы намекает, что все идет по плану, и мы сейчас просто действуем в рамках стандартной рутинной процедуры.
        Аркобалено
        Если что, такая мера предосторожности была довольно ожидаемой, так что я заранее продумал, что можно будет ей противопоставить - мой обман. Эта способность создает иллюзию того, что ожидают увидеть люди. А они, стоя тут изо дня в день, вряд ли ждут вооруженного до зубов врага, скорее, очередного охотника или гвардейца, возвращающегося с задания.
        - Проходите,  - что и требовалось доказать.
        Передо мной распахнулась дверь, открывая выход в просторный двор, окружённый высокими стенами. Вроде бы я на свободе, но на самом деле еще ничего не кончено. Все стражи, как я и надеялся, увидели во мне своего самого обычного соотечественника - вот только практически наверняка для каждого это был кто-то свой. И рано или поздно - насколько я знаю людские привычки, скорее, первое - они начнут меня обсуждать, и тут-то разница в восприятии и всплывет. Так что мне теперь надо как можно быстрее, но при этом не привлекая лишнего внимания, найти выход с этой закрытой территории.
        К счастью, проходом в Разлом в Союзе пользовались не только гвардейцы - так что стоило мне успокоиться и взять себя в руки, как сразу получилось заметить мощеную дорожку, ведущую прямо к небольшой и, что самое главное, открытой калитке в огромных массивных воротах. Шаг, еще шаг, очень скоро я выберусь отсюда. Проходя в тени воротной арки, я отметил, что она двойная и явно сделана таким образом, чтобы в случае опасности можно было защищаться как от врагов, нападающих снаружи, так и тех, кто мог бы прийти изнутри.
        - Задержите его!  - резкий крик из центрального строения ударил по нервам, вот только было уже поздно. Я вышел за территорию крепости, и теперь найти меня будет очень и очень непросто. Особенно когда я, как сейчас, буду использовать пелену тени в комбинации с конусом холода. Новая теория, как скрыть меня от контроля пространства местных гвардейцев, все-таки сработала. Судя по всему, эта способность ориентируется на температуру тела, ну а я ее немного понизил, чтобы выпасть за привычные для живых существ рамки. Конечно, если гвардейцы проявят смекалку, то они смогут найти меня через температурную аномалию, но до этого еще надо додуматься, а к тому моменту я уже окончательно скроюсь из вида.
        Неспешно передвигая обмороженные конечности (пожалуй, слишком перестарался), я шаг за шагом удалялся от похожей на разворошенный муравейник крепости. Интересно, а когда вот так последний раз к ним пробивался кто-то неучтенный? И если такой человек вообще был, то удастся ли мне его превзойти? В этот момент я доковылял до небольшого холма и, забравшись на его вершину, смог осмотреть окрестности.
        От небольшого форпоста, прикрывающего проход в Разлом, шла довольно широкая проселочная дорога, которая буквально через пару километров упиралась в край застройки огромного города. Вот, значит, какой он, Сити - отсюда я даже не вижу, где он кончается. Сотни и тысячи домов, тысячи и десятки тысяч людей, шагающих и бегущих куда-то по своим делам. Все это смотрелось настолько масштабно, по крайней мере, с точки зрения того, что мне доводилось видеть в этом мире раньше, что я на мгновение задумался, а смогу ли я, один-единственный человек, сдвинуть и заставить повиноваться своей воле такую махину? Но только на мгновение, потом я вспомнил, что люди в этом мире вовсе не песчинки, и границы возможного для каждого из нас намного шире, чем кто-либо вообще может вообразить.
        И для осознания этого всего-то и потребовалось, что увидеть два здания, выделяющихся несмотря на разделяющее нас расстояние. Огромный блестящий дворец, где, как я думаю, и заседают члены совета, управляющие этой полосой мира, и второе строение - наверное, даже побольше. Огромная черная стрела, устремленная в небо, с тремя плывущими в воздухе вокруг нее разноцветными шарами - серым, черным и фиолетовым - храм трех великих стихий, посвященный хаосу, тьме и бездне. И заодно цель моего путешествия сюда.

        Глава 43
        Чао

        Еще раз пробегаюсь мыслями по своему плану - все ли я правильно продумал, ничего ли не упустил. Итак, мне нужно, чтобы Союз перестал отсиживаться на своей территории и показался на границах нашей полосы, причем именно через проход в начальной долине. Вопрос - как заставить их это сделать? Точнее, как ударить настолько сильно, чтобы у них не было возможности не ударить в ответ? Решение очевидно: целью должны стать не гвардейцы и уж тем более не простые люди - бить надо по элите. По ее статусу и силе, чтобы у них не было другого выбора кроме как попытаться наказать наглеца. И да, если что, я не отношу к элите этого мира никого из людей - только богов, а значит, целью должны быть именно они. Что в свою очередь добавляет новое условие - важно не подставиться и не переборщить так, чтобы мой удар выглядел обидно, но при этом не смог бы стать вызовом на бой со всеми вытекающими. Кажется, что такое невозможно? Нет! Нет такого слова, особенно с учетом всего доступного мне арсенала.
        Вот только полагаться исключительно на свои догадки тоже нельзя, поэтому сначала нужно будет пообщаться с одним из местных и задать ему пару уточняющих вопросов. Вроде бы ничего не упустил - а раз так, то можно будет немного передохнуть. Тем более как раз вышло не очень удачно - я выбрался из Разлома, когда уже стало темнеть. Если начинать операцию прямо сейчас, то основное действие придется прямо на ночь, что меня совершенно не устраивает. Оскорбление только тогда на самом деле действенно, когда наносится на глазах у толпы. А в темноте, без зрителей - такому при желании легко найти безобидное объяснение и спустить на тормозах во славу рациональности. А мне-то нужны как раз эмоции. Так что отдыхаем, ждем утра, когда в городе будет побольше простых жителей и поменьше стражей, заодно, может быть, и устроенный мной переполох с прорывом через Разлом немного поутихнет. Кстати, интересно, а что они придумают, чтобы предотвратить подобное в будущем?
        Прикидывая в голове разные предосторожности от магического анализа крови до банальных паролей, я ушел с открытого пространства в сторону ближайшего леса. Заодно получилось довести до ума свою идею с охлаждением тела - теперь я обходился без ненужного обморожения, а всего-то и надо было, что максимально уменьшить силу заклинания вместе с эффектами и повысить четкость зоны контроля. Единственный минус - жизни все так же тратятся. А держать одновременно невидимость, обморожение и лечение - дело очень непростое. И так приходится контролировать слишком много параметров. Одно то, что для заморозки надо выждать критическое прохождение пелены тени, без которого нет возможности освободить хотя бы руку, здорово напрягает. А если еще и лечиться, то голова начинает просто пухнуть от того, что нужно одновременно держать в уме. К счастью, хоть сражаться при этом еще не пришлось, но и без этого очевидно, что длительное нахождение в режиме полной маскировки для меня пока невозможно.
        В этот момент я как раз дошел до леса и принялся присматривать себе место для ночевки… Чисто теоретически, можно было бы просидеть всю ночь в невидимости. Это было и максимально надежно, и просто. Вот только завтра мне понадобятся все мои силы, да и потом вряд ли у меня получится отдохнуть, так что, пока это возможно, нужно использовать свободные минуты на полную. В итоге у меня остается только два варианта, хотя бы частично снижающих вероятность моего случайного обнаружения - прятаться наверху, на деревьях, или копать ямку. Раньше, когда у меня были прокачанные каменные шипы, я бы не задумывался даже - с их помощью рыть подземные убежища одно удовольствие. Земля, такое чувство, сама расступается в стороны. Но сейчас все бы пришлось делать вручную… А еще я хочу попробовать полетать с помощью подобранного с гвардейца меча. Да, использовать его как боевое оружие я не смогу, урон вообще не будет проходить, но вот сам крюк, как и устройство им стреляющее - это всего лишь дополнительная насадка. И к ней-то никаких требований нет. Чисто теоретически можно было бы попробовать полетать и с помощью
созданных магией лиан - но опять же они не улучшены, и слишком легко рвутся. А тут техника, крепкая и надежная.
        Чувствуя, что занимаюсь немного не тем, но в то же время давая мозгу возможность сбросить напряжение, я взял меч покрепче и сжал, активируя выброс цепи. Есть захват - хищный крюк вонзился куда-то в вершину дерева - теперь немного ослабить руку, давая стальному канату чуть-чуть втянуться и заодно подкинуть тебя вверх. Черт, чуть не отпустил! Пару секунд поболтавшись в воздухе туда-сюда, я нажал на кнопку освобождения крюка и… продолжил висеть. Так, спокойно - из твердой древесины зацепившееся железо само по себе не выйдет, надо ему помочь. Еще раз нажать, размыкая сжавшиеся стальные когти-лезвия, и немного помочь всей этой конструкции своим весом - вот теперь у меня получилось спрыгнуть на землю. Не так все просто, но если разобраться и попрактиковаться, то и это осилю. Теперь попытка номер два. Зацеп! Теперь я буду не просто сразу подкидывать себя вверх, а сначала немного пробегусь, чтобы задать амплитуду будущего полета. И получилось - я взлетел по дуге вверх, а потом только и оставалось, что выбрать для приземления ветку покрепче. Столько адреналина в крови!
        Вроде бы и магия есть в этом мире, и боги, а все равно почему-то какой-то детский восторг от пусть хитроумной, но все же довольно простой технической игрушки? Это чем-то напоминает ощущение скорости на современной машине и старом драндулете - цифры на табло одинаковые, но в первой внутри все спокойно, а во второй тебя прямо распирает от ощущения полета. Может быть, дело в нашем разуме? Все-таки одно дело, когда мы видим перед собой чудо, бога из машины - все ровно, просто и не требует от нас никаких усилий. И совсем другое, когда мы понимаем, что происходит, когда осознаем хотя бы часть процесса и можем его контролировать. Может быть, в такие моменты мы сами себя чувствуем немного богами?
        В голове роилось слишком много мыслей, но я все же смог расслабиться и уснуть - еще успею их обдумать, а пока закрепленный на поясе меч-крюк не даст мне упасть, а верный Брюс, сидящий рядом, разбудит в случае неожиданных гостей. Всего-то и нужно, что совсем немного отдохну, и я буду готов к новым испытаниям. А пока пусть восстанавливаются силы, растет обман, а заодно в голове уже без моего участия вырисовываются финальные детали завтрашнего действа. Сон - идеальный способ заставить свой мозг в фоновом режиме решать все то, что ты не успел сделать за день. Главное, правильно сформулировать все проблемы, прежде чем расслабиться и провалиться в его пучину.
        Утро наступило с первыми лучами еще красноватого солнца, бьющими мне прямо в глаза - к счастью, к моей стоянке за ночь никто так и не подошел. А план, как я и надеялся, расцвел новыми уточнениями и деталями. Вот и прекрасно - потянувшись, я спрыгнул вниз, активировал невидимость и двинулся в сторону все так же блистающего по соседству Сити. Людей стало больше, патрули, хоть и по-прежнему ходили по всему городу, теперь уже не так бросались в глаза, и, главное, в такой толпе им гораздо сложнее будет заметить меня, передвигающегося в невидимости. Тем более что вчера, немного потренировавшись с новым мечом, я хоть и медленно, но довольно уверенно мог пользоваться крюком. И сейчас двигался не внизу вместе со всеми, а чуть выше по поверхности пока еще низких крыш окраины.
        Заметив на одной из боковых улиц одиноко бредущего человека - редкая метка, заспанное лицо, грязная одежда, в общем, никакой опасности - я прямо сверху зацепил его крюком и затянул к себе на крышу. Кстати, в невидимость он попал, стоило моему оружию пронзить его тело, а вот раздавшийся после этого крик я не предусмотрел. К счастью, несколько выглянувших в окна лиц, так ничего и не увидев, успокоились и, думаю, не будут звать местную стражу. Или будут - в любом случае я планирую побыстрее убраться отсюда как можно дальше. А мою добычу лучше временно оглушить: благо он даже не догадался вытащить оружие или использовать какую-либо способность для защиты. Слабак - что ж, тем проще будет его разговорить.
        - Имя!  - приведя своего пленника в чувство, я решил начать с чего-нибудь попроще. Конечно, ответ я знаю и так, но пусть привыкает отвечать на вопросы и, главное, делать это правдиво.  - И да, используй навык для понимания языка.
        Неожиданно вспомнив о языковом барьере, я, к счастью, быстро убедился, что определенная образованность противника довольно неплохо помогает делу.
        - Артур, Артур Блэк,  - представилось дрожащее передо мной создание. А я все никак не мог поверить, что он даже не пытается сбежать или убить себя. Неужели настолько рационален, что сумел оценить все шансы, вернее, их отсутствие? Или просто слабак?  - Только не скармливай меня теням!
        Последняя фраза, впрочем, объяснила, в чем истинная причина такого поведения. Как и тот охотник, которого я допрашивал в прошлый раз, этот тоже смог понять природу используемого мной навыка и даже без всякой проклятой руки пришел в настоящий ужас. Их тут что, пугают сказками о тенях? Или жертвоприношения практикуют? Впрочем, ответы на многие вопросы я сейчас и узнаю.
        Как оказалось, сказки о каком-то забытом сейчас нашествии теней действительно есть. Правда, все детали стерлись из памяти, и остались лишь намеки на людей, пытавшихся подчинить эту силу и погибших окончательной смертью. Или из более современного - рассказы гвардейцев о пробуждающихся иногда монстрах, от которых практически невозможно уйти. Как бы там ни было, сказками это никто не считал, и серые полутона, окрасившие мир для бедолаги Артура после моего захвата, на самом деле повергли его в ужас. Убедив себя, что стоит поверить моему обещанию не вредить, он был готов выкладывать мне все, что угодно. И я, разобравшись с этим страхом, перешел к другим интересовавшим меня вещам.
        Вернее, богам. Если верить рассказу Блэка, а не делать этого у меня нет никаких оснований (мой гейс поиска правды в таких случаях просто бесценен), то ситуация вырисовывается следующая. Местные боги делятся на те же самые стихии, что и у нас, но вот сами лица и имена у них совсем другие. То есть, как я и предполагал раньше, за каждую полосу отвечает своя часть небесного пантеона, но было во всем этом и кое-что общее. Я для проверки уточнил, знает ли Артур Ксардаса, и оказалось, что для него это имя ничего не говорит. А вот про Карика и ту же Медею он как раз слышал. И даже больше, чем я за все время пребывания в этом мире.
        - Считается, что первыми богами этого мира были боги бездны, а все остальные - пришлые,  - я слушал дрожащий голос и сравнивал с тем, что мне довелось узнать до этого. Вроде бы пока все совпадает.  - Но не все смирились с новым порядком, часть восстала, и самые известные из них - Карик и Медея. Я лично про них больше ничего не знаю… Вроде бы была война, их то ли повергли, то ли они сами отступили…
        Артур замолчал, а я пытался состыковать с этим рассказом историю про пытающегося сбежать из этого мира Карика. Или он делал кое-что совсем другое - например, пытался помочь своей старой знакомой вернуться обратно в пределы этого же мира? Знакомой, которая заточена где-то за гранью и единственное, что может, так это набирать в ученики безумных мечников, раздавать им в награду странные артефакты да лелеять план мести?
        - А ты в курсе, богами чего были эти двое?  - я посмотрел на Блэка - судя по его вспыхнувшим глазам, он знает ответ на этот вопрос. Откуда-то появилось ощущение, что эта информация может быть очень важна. Почему?
        - Знаю! Медея - это Хозяйка ночи, а Карик…  - тут Артур судорожно сглотнул и замолчал.
        Что с ним? Не знает ответа на вторую часть вопроса, боится или к нам кто-то решил присоединиться? На всякий случай оглядываюсь по сторонам - но вроде бы чисто.

        Глава 44
        Супер

        - Про него я ничего не знаю… Не надо меня убивать!  - да, похоже, это действительно просто страх.
        Оглушаю свою жертву и, взвалив ее на плечо, начинаю двигаться в сторону храма трех великих стихий. Не очень удобно, но, если убить или просто бросить этого типа, он меня выдаст - не думаю, что местные лидеры глупы, а значит, уже просто тематика моих вопросов поможет им предположить возможное место моего удара. А зачем мне лишние сложности? Лучше все делать спокойно и просто, шаг за шагом приближаясь к нужному для меня результату.
        Тут против воли по телу пробежал озноб - все-таки задумал я не просто красочное шоу, как это порой бывало раньше, а кое-что посерьезнее. Да и аудитория, на которую я планирую сыграть на этот раз, намного сильнее и опаснее. Может быть, выбрать что попроще? Толкнуть речь попафоснее, утащить в невидимость целое здание или массовое погружение в тень целой толпы - запустить повсюду невидимые лианы и в нужный момент коснуться ими как можно большего числа людей… Впрочем, даже просто представляя эти варианты, я сразу вижу всю их ущербность - не станет это тем камнем, что заставит местных властителей сдвинуться с места. Да, народ будет обсуждать происшествие, но не более. А еще, вот честно, не уверен, что получится такое в принципе провернуть… Не может та же способность по переносу невидимости на других действовать без ограничений!
        Пара экспериментов практически на ходу тут же подтвердили мои догадки. Предметы получалось прятать только небольшие, а с людьми вообще забавно вышло. Ведь до этого я переносил в тень только тех, кто пошел ко мне в ученики, ну или тех, кого победил в бою. А стоило попробовать захватить просто случайного прохожего - и тот лишь вздрогнул от невидимого прикосновения, и все. В общем, хватит искать отходные пути. Я с самого начала знал, что если хочу добиться своего, хочу создать для себя не просто аморфную организацию без гарантий и реальной власти, а настоящее место силы, объединить не городское отребье, а тех, кто готов будет стоять за меня ради идеи и своих идеалов, то придется драться. С кровью, потом и не всегда честно. И, главное, придется рисковать, что я сейчас и планирую сделать.
        Добравшись до широкой площади, в центре которой расположилась стрела храма, я аккуратно пробрался к ней, проложив свой путь так, чтобы не задеть ни одного из множества шляющихся поблизости прохожих. И чего они тут все делают? Отдыхают и гуляют на свежем воздухе? Почему-то сама такая возможность казалась мне немного дикой и странной. Впрочем, если в этой полосе людям удалось защитить центральные города от большинства опасностей диких земель, и теперь они могут себе это позволить, то почему бы и нет. В итоге для моего плана это только плюс. Но сначала мне стоит подняться повыше. Так и зрелище будет ярче, и видно его будет лучше.
        Используя уже отработанную схему, я начал выращивать каменные шипы прямо на стене храма и по ним, не замедляясь ни на миг, чтобы не дать им обрушиться под моим весом, начал по кругу забираться на самый верх. Да, незапланированные наросты на башне скоро заметят, но пока люди сообразят, что это, пока задумаются о том, надо ли кому-то об этом рассказать… Будет уже поздно! Добравшись до каменного канта на вершине, я бросил рядом тело своего все еще пребывающего без сознания пленника (надо не забыть снять с него куртку) и начал доставать остальные необходимые для предстоящего ритуала ингредиенты.
        Да, я вспомнил увиденные в описании легендарной брони строки про возможность использовать ее для жертвоприношения и теперь намерен устроить именного его. С одной стороны, хорошо было бы опробовать все заранее, но, с другой, у меня для этого не так много божественных доспехов, да и не так уж все и сложно. В описании было четко написано - «основа для жертвоприношения». А с теми же основами для зелий я уже сталкивался, так что не думаю, будто здесь все окажется совсем по-другому. Значит, мне будет нужен какой-то еще ингредиент и действие-активатор. С последним-то вообще никаких вопросов. Убийство или разрушение - тут вариантов не много. А вот над второй частью уравнения я, если честно, думал до последнего.
        На первый взгляд, у меня есть тело, и оно вроде бы идеально подходит. Но что-то внутри останавливает от подобного шага - тут и нежелание оказывать непонятно кому такую услугу (уверен, живая жертва будет оценена), и непонимание последствий (не хотелось бы на таком поле уж слишком перегнуть палку), и, наконец, просто брезгливость. Да, я не хочу убивать людей просто так, тем более осознавая вероятность того, что эта смерть будет окончательной. А такой вариант, учитывая антураж происходящего, я бы не исключал.
        Поэтому для начала попробуем кое-что попроще - разрушим артефакт хаоса, официально известный как амулет сокрытия, выданный мне Лысым. Кстати, довольно символично получается: если я прав, и покровительница Лысого - это Медея, то я сейчас уничтожу ее дар на кусочке ее же брони. Не удержавшись, немного дополняю ряд символических предметов, используя в качестве оружия разрушения ритуальный нож тьмы, которым в свое время меня попыталась пырнуть Олеся (к счастью, проклятье и ограничения я с него уже давно снял). Кто бы знал, что в итоге он пригодится мне именно здесь. Ну да, не в первый раз убеждаюсь, что в этом мире возможно все.
        Удар - никакого урона и повреждений. Может быть, все-таки использовать косу - там урон побольше? Впрочем, еще пара раз, думаю, погоды не сделают. Удар. Удар! На медальоне хаоса, что я аккуратно положил на зафиксированный у края стены наруч Медеи, появилась небольшая трещина, как будто примагнитившая к себе лезвие кинжала. А потом - мне даже не пришлось больше ни разу бить по рукоятке ножа - он просто прошил насквозь оба предмета, как будто сплавив их воедино. Похоже, получилось! Теперь, главное, чтобы все, как я и надеялся, не обошлось без соответствующих спецэффектов.
        - Во имя пресветлого Карика!  - я уже использовал похожий клич, убегая из Находки, и сейчас подумалось, что похожее опасливое отношение мне не помешает.  - Нечестивые храмы должны быть разрушены!
        Еще только начав говорить, я отменил невидимость, а потом сбросил вниз тело своего пленника. Первая причина, для чего он мне был нужен - чтобы хорошенько покричать, прежде чем разбиться о камни мостовой. Вторая причина - когда местные власти будут проводить расследование этого инцидента, здесь, на вершине храма, они найдут сброшенную куртку неожиданного героя, сумевшего побороть страх и вытащившего из кармана чужака карту с отмеченным выходом в его родную часть этого мира. Конечно, подброшенный даже таким образом документ все равно будет вызывать много вопросов. Но, надеюсь, я достаточно нашумлю, чтобы они не смогли помешать тем, кто возжелает нанести ответный удар.
        В этот момент зажатый у меня в руке сплавленный комок из артефактов полыхнул лазурной вспышкой, а потом начал быстро нагреваться. Если честно, я рассчитывал, что жертвоприношение на крыше храма, да еще и со свидетелями, будет достаточно оскорбительным поводом, чтобы мой план сработал. Вот только, похоже, последствия начинают превосходить мои ожидания… Отшвырнув уже ставший раскаленным кусок металлов в сторону, я невольно попал в один из крутящихся вокруг башни шаров стихий. Не знаю, это ли стало причиной или все уже просто не могло пойти по-другому, но сгусток тьмы неожиданно сбился с пути. Вильнув в сторону, он начал расти, а потом сквозь него начала проступать чья-то фигура. Не могу рассмотреть лицо, но оно точно улыбается - похоже, это один из местных богов тьмы, и использование кинжала направило часть высвобожденных сил именно ему.
        - Кзавр! Кзавр! Кзавр! Кзавр!
        Снизу начало доноситься довольное скандирование… Похоже, это действительно один из местных богов, причем довольно известный и популярный. Вот только до чего же обидно, что ритуал, задуманный мной в качестве оскорбления, неожиданно повернул прямо в противоположную сторону. Или еще не все кончено?
        За спиной как будто приблизившегося к пятну перехода бога сначала просто мелькнула чья-то тень. А потом, не успело несколько человек в толпе встревоженно выкрикнуть предупреждение, она, полыхнув фиолетовой аурой, резко приблизилась и, распахнув огромную уродливую пасть, просто взяла и откусила голову еще недавно довольного собой и всеобщим почитанием Кзавра. Я тут же вжался в поверхность храма, стараясь не выдать себя движением, а потом тихо и аккуратно выпил зелье Карика и понизил свою температуру. Чувство опасности прямо-таки хлестало по нервам, и было очевидно, что если такое существо, способное расправиться с богом, обратит на меня внимание, то не думаю, что мне удастся отделаться малой кровью.
        - Оно убило его!
        - Кзавр убит!
        - Зовите гвардейцев!
        - Осторожно, оно ползет к нам!
        В этот момент монстр, похожий на огромную личинку с щупальцами и зубастой пастью, прорвал разделяющую его и наш мир ткань пространства с каким-то жалобным бумажным треском, и тут же часть задетой им башни рухнула вниз. Хорошо, что я оказался немного в стороне от этого неуклюжего удара, а вот людям внизу не так повезло. Огромные каменные блоки, разогнавшиеся при падении, не оставили от пары десятков человек и мокрого места. И никакие метки им не помогли, а вовремя активировать неуязвимость, как отряд спешащих на место трагедии гвардейцев, не все успели догадаться. Да, боевой опыт и умение быстро мыслить - это не просто большие цифры в статусе и характеристиках.
        И как я могу на такое отвлекаться, когда рядом творится что-то невероятное? И стоило мне сосредоточиться на высунувшемся еще немного монстре, как я тут же задался вопросом, а что это такое? Просто дикая и безумная тварь? Или же кое-кто мне уже знакомый? Ведь если первым появился бог тьмы, потому что в ритуале я использовал связанный с его стихией кинжал, то вторым, вернее, второй может быть только одна личность. Медея! Хозяйка ночи, разъяренная потерей своих артефактов и тут же нашедшая подходящую жертву… Может это быть правдой? Конечно, да! Но опять же без вопросов не обойтись - почему она так выглядит, насколько она, вообще, сильна, раз способна так быстро справиться с таким явно непростым противником? Впрочем, не зря ее боятся, а как влияет на внешность заточение за границей мира, никому не известно. Но это все не более чем догадки, а точно я могу сказать только одно. Я знаю, почему зелье Карика называется «Бегство». Главная его функция не в ускорении, а в том, что оно позволяет скрыться от взгляда богов. Что, впрочем, могло бы мне и не помочь, не успей я прямо перед походом открыть очищенную
версию этого снадобья - что-то мне подсказывает, что приписка «собственность Медеи», от которой мне удалось избавиться, не что иное как метка, позволяющая хозяйке ночи найти даже попытавшуюся скрыться жертву.
        - Они не воскресли!
        - Их надгробия треснули!
        Снизу начали доноситься новые крики. Похоже, это про тех людей, которых раздавило камнями…
        - Последователи Кзавра лишились посмертия!
        Последний крик в отличие от прошлых, похожих на гомон толпы, прозвучал как-то одиноко, а потом на площадь обрушилась тишина от осознания произошедшего. Да я и сам, если честно, был ошарашен. Нет, я хотел устроить переполох, но точно не рассчитывал на подобный размах. Может быть, пока не поздно, вытащить карту, ведущую в нашу полосу? Но как? Медея, если это все-таки она, пока и не думает уходить, а такое чувство, что висит в воздухе и к чему-то принюхивается. Неужели ничего не боится? А ведь убийство местного бога остальные представители пантеона Союза вряд ли оставят без последствий.
        И точно, стоило мне об этом подумать, как прямо в воздухе открылось два портала, и сквозь них прошли две закутанные в серые ауры фигуры. Два бога хаоса, если я правильно понял их цветовую дифференциацию. И выглядят они, надо сказать, довольно уверенно. Значит, чувствуют за собой силу… И я, похоже, очень скоро окажусь прямо в эпицентре большой драки. А оно мне надо?

        Глава 45
        Бог обмана

        Но прежде чем предпринимать какие-либо действия надо постараться взять свое из этой ситуации - столько богов рядом со мной, и я просто обязан узнать про них хоть что-то новое. Да, они молчат: уверен, общаются мысленно или еще на каком-то своем уровне. Но мне и не нужны слова, у меня есть истинное зрение, и на него-то сейчас все надежды. Вот только второй ступени, как показал пример той же Холлы, явно будет мало, нужна хотя бы третья. Тут же попробовал использовать запасы, переданные Брюсу, и неудача - вкладывать в заклинания их можно, а вот усиливать способности, завязанные на мои личные показатели, уже нет. Ну да ничего, благодаря новому зелью повышения интеллекта я теперь смогу и так добиться нужного результата, и даже то, что в итоге несколько дней мои запасы этой характеристики будут фактически на нуле, меня не остановит. За знания нужно платить, и тут я не привык скупиться.
        Вот только, учитывая ограниченность времени, на ком же сосредоточить свое внимание? А к черту - это и так понятно.
        Вложение интеллекта, цель - Василий Котов, интеллект повышен до 1240
        Вы вложили интеллект во взор, взор повышен до 8 уровня
        Вы активировали усиление взора, взор повышен до 80 уровня
        Открыто достижение «Улучшенное истинное зрение» (взор, ур. 75)
        Кажется, что секунда - это мало, но на самом деле, если сосредоточиться и постараться извлечь из нее максимум, ее может хватить на очень многое. Сразу же выяснилось, что мои сомнения, кого изучать прежде всего, оказались совершенно лишними. Даже с третьим уровнем истинного зрения информации было немного, так что я успел просмотреть все возможное сразу по всем трем богам, собравшимся рядом со мной.
        Для начала - имена. Их не было, так что опровергнуть или подтвердить свои предположения по их личностям я просто-напросто не мог. Но зато мне удалось увидеть уровни. Если честно, ожидал чего-то четырехзначного, и это в лучшем случае. А вместо этого… У чудовища, в котором я подозреваю Медею, оказался восьмисотый уровень, а у парочки местных богов и того меньше - всего-навсего семисотый. Этот ряд я тут же еще дополнил Дореей, которую встретил в запретном городе и у которой смог рассмотреть ее пятисотый уровень. Исходя из всего этого, я бы предположил, что у богов есть какая-то своя иерархия, которая (как те же метки) определяет максимум, до которого они могут дорасти.
        Кстати, а ведь я не видел высоких уровней и у людей - в той же Находке каждый более-менее серьезный противник старался скрыть эту информацию. Неужели и у них всё так же - есть какие-то лимиты, через которые не так-то просто прорваться? Пожалуй, стоит иметь этот момент в виду и с еще большей скрупулезностью продумывать последующие траты очков характеристик. Но это дело будущего, а сейчас надо сосредоточиться на остальных интересных вещах, замеченных мною в статусах богов.
        У каждого из той же парочки хаоситов оказалось сразу несколько титулов. В первую очередь бросались в глаза слова «страж» и «верховный бог», а также бонусы от алтаря и храма, каждый из которых добавлял им по двадцать процентов силы. Что ж, кажется, я понимаю, почему, несмотря на смерть одного своего собрата и более низкий уровень, эти двое чувствуют себя настолько уверенно. Впрочем, Медея (а теперь, увидев у нее в описании статус «Заточение» с временным с ослаблением, я практически уверен в том, что это именно она) тоже выглядела абсолютно спокойно. Интересно, а ее противники видят еще одну строку в ее описании?
        Убийца богов, уровень 72
        Не знаю точно, что это - знак того, что на ее счету семьдесят два бога или там какая-то другая система подсчета, с учетом их ценности или каких-то еще показателей - но теперь-то точно понятно, что из мира ее изгоняли не просто так, за красивые глаза. Жалко, что сейчас уже никак не разобраться, с чего все началось, но сейчас, в любом случае, я уже увидел все, что мог, и, пожалуй, пришла пора делать ноги. Если сейчас тут начнется серьезная драка (а что-то подсказывает, что ее не избежать), то мне тут находиться совершенно незачем. Единственное, что мне может светить при текущих раскладах, так это получить случайный удар и отправиться на перерождение. Кстати, насчет последнего я что-то не уверен - в том смысле, что все пройдет штатно. Не могу точно сказать, в чем тут дело, в криках снизу о настоящих смертях или просто сработало какое-то шестое чувство вроде не к ночи помянутой интуиции, но почему-то появилась уверенность, что уходить отсюда лучше все-таки живым и на своих двоих.
        Умереть - проще, но и такие предчувствия не стоит игнорировать, тем более что способ избежать неприятных последствий у меня все-таки есть. Повернувшись к зажатому на всякий случай в руке Брюсу, я понял, что чуть не придушил мыша от волнения. Но, к счастью, совсем уж бездумно сжимать кулаки я не стал, и в итоге моя батарейка с двумя тысячами маны до сих пор со мной.
        Левитация
        Остановка времени против богов, мне кажется, не самое лучшее решение. Все-таки это одно из их собственных орудий, и, уверен, как с ним справляться, они знают. Это, если оно вообще сможет на них подействовать. А мне всего-то и нужно, что сбежать, и для этого лучше всего подойдет как раз мое летучее заклинание. Насколько я помню то столкновение с тенью, предметы вокруг нас двигались с разной скоростью, а значит, скорее всего, этим процессом можно управлять. Тем не менее, я отошел на самый дальний конец башни, чтобы в ориентировочный двадцатиметровый радиус способности точно не попал ни один из богов.
        Использовать поле левитации?
        Жалко, что о возможностях этой силы мне не прочитать, но, в любом случае, главное, что уже сейчас я сам начал понемногу подниматься над поверхностью камня. Я лечу! Черт побери, как же это круто - победить один из недавно казавшихся основополагающими законов физики… Вот только мне бы еще научиться управлять этим полетом в горизонтальной плоскости да разобраться, сколько времени у меня в запасе еще есть… Последний вопрос удалось прояснить с помощью строки статуса с таймером, отсчитывающим остаток от пяти минут. А вот с первым было сложнее - те же реактивные сопла дают слишком мало тяги, и на них я буду лететь к проходу в Разлом до морковкиного заговения.
        - Брюс, тащи меня!  - неожиданно в голову пришла идея, и я отдал беззвучную команду своему питомцу. В который раз он уже меня выручает!
        Вот и сейчас маленький летучий мыш смог довольно легко разогнать мое невесомое тело до вполне приличной скорости, и уже через пару минут я парил над превратившейся во взбесившийся муравейник пограничной крепостью. Когда я все это продумывал, на данном этапе я был готов в случае чего падать вниз, используя неуязвимость. Но сейчас Брюс просто-напросто спустил меня пониже, а потом протащил к мегалиту под потолком, обойдя все наземные точки контроля. Пройдя в Разлом, мы так же, даже не коснувшись земли, незаметно пересекли начавшую разворачиваться и с этой сторону заставу. Сейчас тут было около трех десятков гвардейцев, и постоянно со всех сторон подходили новые отряды. Что характерно, никто из местных не использовал для этого смерть. Похоже, информация об убийстве бога и возможных последствиях докатилась уже и до них. К чему же это все теперь приведет - массовым отречениям боящихся потерять свое бессмертие или, наоборот, объединению для защиты своих гарантов?
        Да уж, и взбаламутил я все. А ведь еще была битва богов, развязку которой я так и не увидел - и теперь мне только и остается, что стараться не думать об этом да неспешно двигаться в сторону своего выхода из Разлома. Несмотря на то, что я точно не был связан с убитым богом, нежелание умирать все так же не давало принять решение об экстренном возвращении. Но, к счастью, и нужды в таких поспешных решениях не было. Алиса не зовет меня через камень… Пока я в невидимости, местные монстры опасности для меня не представляют… Зачем спешить? Вокруг сейчас, вообще, тихо и спокойно. Я даже, немного подумав, решил поберечь зелья Карика и обойтись обычной невидимостью. Только, похоже, не стоило этого делать.
        Вот я иду по уже ставшей привычной хрустальной поверхности висящей в воздухе дороги, а вот по ней уже проносится огромная трещина, как будто вперед мчится чье-то тело, не рассчитавшее высоту, но при этом нисколько из-за этого не расстроившееся. Бог-страж, один из тех, кто совсем недавно вышел останавливать Медею, догнал меня и, похоже, на разговоры он совсем не настроен. Как он нашел меня? Есть теория с зельем Карика, но так ли это сейчас важно. Как защищаться? Тут же пришло сожаление от того, что я потратил ману на левитацию… Нет, мое мнение о том, что ни она, ни остановка времени не поможет против бога, не изменилось. Но неожиданно появилась идея, что можно было бы использовать не основной эффект способности, а ее следствие. В виде тех ползущих со всех сторон теней - думаю, что эти твари могли бы не понравиться даже богам… Вот только чего жалеть о невозможном?
        А тем временем бог-страж, вынырнув передо мной в ореоле из каменных осколков, пока не спешит ничего предпринимать. Может быть, пытается залезть ко мне в мозг и все считать сам? Вот только фиг ему - как раз активировались ментальная защита и броня плоти, так что хотя бы об этом можно не беспокоиться. Похоже, это понял не только я. Еще мгновение назад спокойно стоящая фигура, покрытая грязно-серым свечением, скрывающим все ее черты, и не думала двигаться. И тут мне прямо в лицо уже летит покрытый этим божественным светом кулак.
        И как он успел? Впрочем, чего тут думать - ясное дело, использовал остановку времени, в итоге я смог увидеть довольно неспешную атаку только тогда, когда она оказалась уже вплотную ко мне. Так странно: я понимаю, что уже не успеваю пошевелиться, а вот мысли в голове, наоборот, как будто даже и ускорились. Вот только нет в них ничего хорошего. Раньше я мог питать иллюзии, что смогу, что успею увернуться, в случае если попаду в такую заварушку. Но теперь-то ясно, что я пока еще в совершенно другой лиге: слишком слабый, слишком медленный. Интересно, а тот же Лысый открывал себе «скорость» для какого-то навыка или она оказалась приятной добавкой к повышению шанса пережить подобную атаку? Похоже, мой бывший учитель метит очень высоко! Вот только, чёрт подери, о чем я сейчас думаю? На что трачу время?
        Удар бога размазал мое лицо всмятку, размозжив в труху кости черепа и расплескав его содержимое. Было очень странно видеть все это и (спасибо броне плоти) выскакивать в сторону целым и невредимым. Вот только вряд ли это что-то изменит - никаких дельных идей нет, а активированные просто наугад аура тьмы и серия облаков смерти так ничего и не дали. Попытка ускользнуть в тени даже с зельем Карика была пресечена силовой волной, сбившей меня с ног - похоже, когда твой противник знает, что ты рядом, так просто спрятаться уже не получится… А потом бог хаоса как будто переместился в пространстве, и мне в лицо снова летит смертоносный кулак. Вот только на этот раз защититься мне уже нечем! И даже не убиться самому, бросившись, например, в пропасть - что, возможно, было бы безопаснее - этот взбесившийся бог явно намерен покончить со мной собственноручно.
        - Оставь его!  - маленькая пухлая ладонь, появившаяся перед глазами как будто из воздуха, несмотря на свои размеры, легко остановила летящий в меня кулак.
        Ну вот, бог обмана появился, чтобы меня спасти, а я сейчас только и делаю, что жалею о растраченном в Сити интеллекте и невозможности хоть немного просмотреть статус своего покровителя.

        Глава 46
        Мой бог

        - Этой мой ученик, мне с ним и разбираться,  - я опять услышал тихий и спокойный голос бога обмана и только сейчас понял, что ведь не просто так в отличие от разговора в небе над Сити мне дают возможность поучаствовать в этой дружеской беседе. Похоже, не все так просто, и от меня еще что-то может потребоваться, по крайней мере, других причин держать себя в курсе происходящего я не вижу.
        Что ж, постараюсь не пропустить ни слова и вовремя среагировать.
        - Светлый!  - я понял, что бог обмана (почему-то так и тянет назвать его как-то попроще, по-дружески, все-таки столько уже друг друга знаем - может быть, Бо?) опять использует антураж одного из своих собратьев. На этот раз, правда, его единственным атрибутом была светлая аура, но для догнавшего меня стража и этого оказалось достаточно.  - Не лезь! Твой ученик привел к нам убийцу. Ту самую. И ты думаешь, что после смерти одного из наших я его отпущу?
        Сначала мне показалось, что ситуация выправляется: недаром же хаосит не просто отказал, а попытался объяснить, почему он это делает. Вот только сразу после этой речи бог-страж не стал дожидаться ответа (впрочем, чего еще ждать от представителя его стихии) и нанес еще один удар… И опять Бо принял его на свою руку: вот только на этот раз от былой легкости не осталось и следа. Во-первых, он качнулся вслед за атакой хаосита, лишь в последний момент уведя ее чуть в сторону, а во-вторых, эта гримаса боли, исказившая его лицо… Он терпит ее из-за меня! Но почему ему так важно не дать мне сейчас умереть? Или смысл игры в чем-то другом?
        - Опять ты, вот же неугомонный,  - голос бога-стража звучит как будто устало, но даже сквозь его ауру по одним только движениям я вижу, что он удивлен даже такой немного нелепой и не самой удачной попыткой ему противостоять.
        - А если он выкупит свою жизнь? Равный обмен?  - своим неожиданным предложением богу обмана удалось сбить следующую атаку, похоже, еще только на этапе обдумывания. Что же он задумал?
        - Что у вас есть?  - страж явно тоже задался вопросом, что происходит, только немного в другой плоскости.  - Свет слаб, человек тоже - да и вряд ли, вообще, есть что-то, способное уравновесить нашу утрату.
        На этот раз замолчали сразу оба бога, а я неожиданно понял, что у Бо нет никакого решения. Вернее, он сделал все, чтобы хаосит меня выслушал, но торговаться явно придется мне самому. И пусть я до конца не понимаю, почему так важно победить в этом споре, но, учитывая жертвы моего покровителя, мне явно стоит постараться. Да, черт побери, после такого я просто сам по себе не хочу проигрывать. И, кажется, мне на самом деле есть, что предложить этому замершему со скептичной миной типу.
        - Ничто не уравновесит? Даже еще одна основа для жертвоприношения, завязанная на эту, как ты сказал убийцу?  - я уже говорю, а в голове еще крутятся шестеренки, прикидывая, точно ли этот обмен будет того стоить.
        Мой последний элемент брони Медеи за отказ от преследования… С учетом того, что я не могу его использовать (уже потратил наруч из этой коллекции), выглядит, не так уж и безумно. А в качестве бонуса, возможно, я смогу узнать отношение своего покровителя к Хозяйке ночи. Является ли Бо ее союзником, которого расстроит передача столь ценного артефакта, или же он сможет сохранить нейтралитет? Пока, судя по всему, события идут по второму сценарию.
        - Покажи!  - а вот страж хаоса как раз не сумел сдержать свои эмоции.
        Аккуратно достаю на мгновение шлем Медеи - надеюсь, Бо подстрахует и не даст его у меня вытащить просто так - и тут же прячу его обратно в невидимый карман.
        - Похоже, мы все-таки договорились,  - мой бог тоже заметил эту реакцию и тут же взял разговор в свои руки.  - Тогда снимай с моего ученика метку убийцы, забирай шлем, и мы уходим.
        Звучит как «проваливай», но хаоситу явно плевать на слова. Бросив мне быстрое «прощаю», он протянул мне руку, куда я после кивка Бо сунул шлем, и тут же исчез. А я, стоило напряжению отступить, только сейчас задумался о том, что же получил взамен.
        - Что за метка убийцы? И почему из-за нее столько беспокойства?  - я заступил Бо дорогу и постарался поймать его взгляд.  - И да, у меня еще много других вопросов, так что не думай, что тебе удастся так просто исчезнуть.
        - А я и не думал,  - стоило нашему визави уйти, как бог обмана тут же расслабился. Исчезла аура света, и он опять принял образ того самого жизнерадостного толстяка в костюме, каким я его впервые и встретил.  - Тем более, тебе действительно стоит кое-что узнать, а то в следующий раз я могу и не успеть тебя вытащить из той ямы, в которую ты так старательно пытаешься залезть.
        Как ни странно, Бо, похоже, действительно не собирается скрываться, как это обычно происходило в прошлые наши встречи. Вместо этого он постарался донести до меня такую простую и вместе с тем неожиданную мысль. Я мог умереть! По-настоящему! Без второго шанса! Просто потому, что залез туда, докуда еще не дорос. Так обидно - считать себя умным, но при этом быть вынужденным совершать ошибки просто из-за ограниченности во времени и информации.
        В общем, как оказалось, в свое время, обманув одну из наставниц бездны Эмирион и получив достижение «Титан», дающее право называться дальним родичем богов, я заложил первый кирпич в свои сегодняшние неприятности. Именно эта сомнительная награда позволила мне получить часть не менее сомнительной славы за проведенную Медеей атаку и открыла счет моим божественным убийствам.
        - Сразу скажу: никаких бонусов, как у жнецов, за это не полагается,  - Бо тут же развеял часть моих надежд.  - Метка убийцы - это нечто большее, чем просто впитанная чужая энергия, это ее переосмысление, повышение твоей значимости в глазах мироздания, что в итоге, есть мнение, может позволить тебе даже изменить его законы. Естественно, ничего глобального, но та же Хозяйка ночи сначала верила, что это поможет ей изгнать пришлых богов в то время, когда они только появились. Сейчас она вряд ли столь же наивна, но в том, что эта сила сможет помочь ей вернуться, не сомневаюсь даже я.
        Ну вот, всего одно слово, а я теперь могу быть уверен: то странное существо из-за грани - на самом деле Медея. Заодно подтвердился и рассказ моего пленника из Сити, в котором в качестве борцов с нашествием чужаков, кстати, фигурировала не только Медея, но и небезызвестный Карик. Узнать бы теперь побольше про него… Обсуждать свою ошибку не вижу особого смысла - она уже совершена, я все осознал, и сейчас надо просто продолжать двигаться дальше.
        Вот только Бо все никак не мог успокоиться, вываливая на меня все новые факты об опасности, которой мне только что удалось избежать. И нельзя сказать, что они были неинтересны. Например, все обладатели метки могут отследить друг друга - что уже огромный минус. Дальше: даже такая начальная метка как у меня - это вызов любому богу, а это не то, что нужно для спокойной жизни и поиска силы. Ну и, наконец, самое главное, в чем, собственно, и заключается основной риск для пошедшего по этому пути - знак убийцы нарушает связь с твоим надгробием и богом, и в итоге тебя всегда будет ждать шанс умереть по-настоящему. И чем дальше продвинешься, тем более высоким он будет.
        Вот, значит, как - до этого в голове было просто абстрактное понимание опасности, но стоило появиться деталям, объясняющим ее природу, и только сейчас я смог всё осознать от начала и до самого конца.
        - Спасибо,  - я сказал это неожиданно не только для бога обмана, но и для самого себя.
        Однако, пожалуй, это правильные слова в этот момент. Да, я много чего хочу узнать про этот мир, про самого Бо, но порой бывают такие моменты, когда нельзя не признать свой долг перед другими. Уверен, что мой покровитель не упустил своего в этой сделке (пусть я пока и не могу понять, что именно), но я точно так же уверен, что, появившись здесь и обозначив свой интерес, он рисковал. Так что сейчас это именно то слово, которое должно быть сказано, пусть, скорее всего, это и редкость для тех, кто смог сюда попасть.
        - У тебя, наверно, много вопросов про новые части этого мира, пожалуй, мне стоит самому тебе кое-что поведать, пока ты не влез в новые неприятности,  - что сегодня за день сюрпризов? Сначала я говорю «спасибо», теперь Бо сам собирается мне что-то рассказать. Не иначе как надвигается что-то большое и дурно пахнущее.
        Тем не менее, короткая лекция, погружающая в историю и законы этого мира, оказалась крайне познавательной. Бог обмана как-то просто и буднично начал вскрывать процессы, определяющие все, что происходит вокруг. Например, он рассказал о том, почему покровители магов выбрали для появления именно нашу полосу и почему в принципе боги никогда не приводят новичков в те части мира, где установилась единая власть, вроде Союза или Рима.
        - И это правильно,  - объяснял Бо.  - В таком месте нет и шанса, что только что появившийся в непривычном для себя мире человек, останется верен своему покровителю, тому, кто привел его сюда, а не продастся первому же надавившему властителю. Да ты и сам видел, как легко маги шли под твою руку. А кто ты или твой друг по сравнению с настоящими долгожителями, набирающими силу уже десятки лет? Сейчас у них хотя бы есть шанс, в другом месте не было бы даже и намека на него.
        Неожиданный взгляд, но, в принципе, все логично. Однако только я хотел задать пару уточняющих вопросов и перейти к темам вроде секрета Семина и нестыковок в истории Ксардаса, как Бо просто помахал мне ручкой, напомнил про опасность смерти в ближайший час и исчез. Вот же сволочь! Похоже, все хорошее, что я о нем подумал в последнее время, было не более чем ошибкой. Да он же явно из-за своего вмешательства был вынужден находиться рядом и что-то рассказывать! Вот и надавил на эмоции, а потом слил пару не самых важных историй, умолчав о самом главном. И как я только дал этому типу обвести себя вокруг пальца? Насколько бы все было проще, достанься мне какой-нибудь более прямолинейный покровитель. Впрочем, в таком случае я бы не получил и те плюсы, что смог выбить для меня Бо. Так что и у него есть свои достоинства…
        А пока, как бы там ни было, мне надо прекращать распускать нюни, брать себя в руки и идти в сторону нашего выхода. Он сказал - нельзя умирать, что ж, еще часик прогулок на своих двоих, думаю, я без особых проблем смогу выдержать. В общем, на всякий случай, уйдя в невидимость, я неспешно двинулся вперед, думая, что больше в ближайшее время уже точно ничего не случится. Но нет - не прошло и двадцати минут, как меня начало догонять с пару сотен гвардейцев в полной выкладке, спешащих куда-то вперед. Впрочем, почему куда-то - ясное дело, что это передовой отряд армии, отправленный по оставленным мною координатам.
        А ведь быстро работают чертяги, этого у них не отнять. Выпив зелье Карика и понизив свою температуру, я немного замедлился, чтобы рассмотреть, что собой представляют те, с кем мне в скором времени почти наверняка предстоит встретиться в бою. Может показаться, что это лишний риск, вот только свою маскировку я уже проверял, каких-то причин сомневаться в ее надежности или том, что у гвардейцев может появиться способ меня раскрыть, нет. А тогда какой смысл сомневаться? Так можно дойти и до того, что из дома выходить не стоит, ведь есть вероятность наткнуться на психованного жнеца и лишиться головы.
        А так я убедился, что боевой комплект этих сотен ничем не отличается от того, что я видел на разбившемся гвардейце, подсмотрел лица и форму командиров - это тоже может пригодиться. Единственное, что расстроило - войска Союза совершенно не переговаривались, а лишь сосредоточенно бежали вперед, лишая меня хоть какой-то возможности подслушать, чем же закончилось то столкновение над храмом в Сити. Продвигаясь в конец строя, я неожиданно заметил знакомое сосредоточенное лицо. Точно, это же Сет, тот самый чужак-охотник, первый, кого я повстречал в Разломе. Похоже, парень делает карьеру…
        - Командиры десятков!  - над строем гвардейцев прогремел чей-то бас. А вот, судя по всему, и глава похода.  - Все помнят свою задачу! Все помнят, для чего мы здесь! Покажем местным, что бывает с теми, кто покушается на наши святыни! За нами сила!

        Глава 47
        Столкновение сил

        Так как я старался держаться в конце, то пропустил небольшую свару на выходе из Разлома. Похоже, передовой отряд гвардейцев на кого-то наткнулся, но их противник не дал взять себя в плен, и сейчас отряду Союза досталось только чье-то измочаленное тело. Я сначала хотел подобраться поближе да посмотреть, кто же это такой (по крайней мере, наш или нет), но командир гвардейцев, видимо, не желая оставлять следов, приказал избавиться от улик, и мне в итоге пришлось довольствоваться одними догадками.
        А потом, уже на поверхности, гвардейцам удалось меня удивить. Если честно, я даже особо не думал, как они будут ориентироваться в нашей полосе этого мира, но этот маневр у них был продуман на удивление неплохо. Как будто они каждую неделю вторгаются в чужие земли… Каждый - такое чувство, что даже без команды - призвал по темному тотему, и во все стороны бросились толпы волков, медведей и лис. Надо отметить, что никого летучего в рядах вражеских животных не было, но даже так не прошло и десяти минут, как начали звучать первые команды с новыми приказами.
        Гвардейцы разбились на семь отрядов (одни побольше, другие поменьше) и двинулись в разные стороны - похоже, считают, что пока им нечего бояться, и хотят внести максимум смуты, используя, как они думают, внезапность своего появления. Не удержавшись, я решил еще немного пройтись за самым крупным из отрядов и понаблюдать за ним со стороны. Все-таки одно дело - это сражения один на один и малыми группами, и совсем другое - такие вот массовые схватки.
        И уже очень скоро я смог оценить представителей Союза со стороны, и надо сказать, что пока ничего хорошего для меня это не несло. По дороге трем десяткам сопровождаемого мной отряда попалась почти сотня магов. И не знаю, не захотели ли их боги в принципе себя проявлять или почему-то не смогли, но в итоге гвардейцы просто-напросто размазали своих противников. Огненные шары, ледяные стрелы, вяжущие корни и даже пара метеоров - все это просто не могло пробить сопротивление стихий. Так что захватчики, смутившись из-за необычных атак и сначала вырезав большую часть магов, под конец даже взяли часть из них в плен. Теперь они смогут узнать о политических раскладах нашей долины, и их продвижение вперед станет еще более осмысленным.
        Жаль, но, похоже, пришла пора мне возвращаться: час, о котором говорил бог обмана, прошел, и больше время тут терять нельзя. Я быстро принялся опускать свои жизни, когда «мой» отряд начал менять направление движения и, судя по командам, отправился к кому-то из своих на подмогу. Похоже, не все схватки с нашими проходят так легко, как эта. Даже интересно, с кем они столкнулись по-настоящему? По идее, это должны быть люди Семина или, возможно, кто-то из аватаров все-таки решил проявить себя. Конечно, тот же Лысый или младшая Лютова тоже смогли бы задать жару, но до нашей крепости, как и до отряда Майи, еще далеко…
        - С возвращением,  - стоило мне выкопаться у нас в лагере, как рядом тут же раздался голос Лысого.
        Поприветствовав Дэвида, я не сразу понял, что меня смущает во внешнем облике уже вроде бы такой знакомой крепости. Точно - этой семиметровой деревянной башни в центре раньше точно не было. Похоже, вот оно строение, на которое я потратил пять тысяч очков обмана. Даже не знаю - внешне оно не кажется серьезным - надеюсь, внутри будет хоть что-то, позволившее бы мне считать эти расходы не напрасными.
        - Заметил свою башню,  - Лысый проследил за моим взглядом.  - Выросла, как гриб, сегодня в обед. Мы внутрь так и не зашли, система пишет, что нужен основатель поселка. Ну, я и решил тебя подождать хотя бы до вечера, прежде чем вламываться силой. А то ведь, кто знает, вдруг чего испортится, если не рассчитать и передавить.
        Смотрю на Дэвида - вот стоит он сейчас и улыбается, а где-то там за границей мира ползает (или что она там делает) хищная тварь, которая является его богиней и покровительницей. Ну, не может у такого существа быть мирных замыслов, и, самое главное, не похоже оно на кого-то, кому можно доверять. Это раньше для меня образ Медеи был чем-то таинственным, связанным с легендами, сейчас же это просто монстр со своими целями и огромной чужой и хищной силой. Такая предаст или ударит в спину, если представится случай, и даже не поморщится. А значит, и с мечником, несмотря на всё наше хорошее отношение друг к другу, стоит вести поменьше дел. Как минимум, причин для этого теперь стало точно больше, чем для того, чтобы пытаться и дальше наладить отношения. Впрочем, не буду сразу спешить с выводами, но новую стратегию поведения и взаимодействия точно нужно обдумать.
        - Кстати,  - Лысый тем временем продолжал свою речь, совершенно не догадываясь о моих мыслях.  - Андрей уже почти как час назад заметил гвардейцев у Мегалита. Значит, у тебя получилось?
        - Да,  - я тут же отметил для себя, что теперь-то понятно, кого союзовцы убили сразу после перехода.  - Теперь надо выдержать их натиск, и, уверен, ситуация выправится. Кстати, ты уже направил послов к магам и Семину? Уверен, они и сами все узнают и примут единственное возможное решение, но зачем терять время?
        - Да,  - повторив мои недавние интонации, Дэвид степенно кивнул головой, и тут со стены донесся крик «идут!». Похоже, я перенесся сюда как раз вовремя. Впрочем, окажись я тут на пару минут раньше, успел бы покопаться к башне, а так сначала надо будет встретить гостей.
        Поднявшись на стену, я увидел, как к нам приближается небольшой отряд магов Семина во главе с Осиповым и Олесей. Идут спокойно, сражаться явно не собираются, но где же сам старик?
        - Как у вас тут все прошло, пока меня не было?  - чтобы не тратить время, я решил параллельно выспросить у Лысого последние новости.
        Но, как оказалось, ничего опасного не происходило. Пара обстрелов магией издалека да пара рукопашных схваток - все это небольшими силами и без привлечения лидеров наших будущих, как я надеюсь, союзников. В общем, и маги, и Семин явно просто-напросто проверяли нашу готовность, а вот сам удар нанести они уже не успели. Что ж, как минимум эта часть моего плана сработала. Надеюсь, и с остальным все будет так же.
        Помня о ментальных способностях Осипова, я дождался, пока именно на нем активируется моя защита, и первый спустился вниз. Пора начинать переговоры - вот только, к моему разочарованию, все прошло как-то буднично. Семинцы не проявляли никакой явной агрессии, были согласны дать гейс о ненападении и совместной защите, но обсуждать хоть какие-то темы сверх этого отказывались, причем жестко и резко. Разве что Осипов в ответ на мой вопрос пообещал, что уведенных у меня при нашей первой встрече людей он уже отпустил. Но вот, например, на вопрос, где же сам Семин, мне ответили, что это не мое дело. И как поступать с такими союзниками? Впрочем, раз ударить в спину они не смогут, то пусть остаются. А что будет легко, так я на это никогда и не рассчитывал.
        Заодно посмотрю их в деле, когда гвардейцы доберутся до нас и начнут штурмовать. Ну и прямо сейчас можно проверить главную парочку моим истинным зрением. Да, я потратил много интеллекта, но немного-то еще осталось, а вместе с зельем как раз набирается полторы сотни - достаточно, чтобы активировать вторую ступень моего «познавательного» навыка. Итак, что тут у нас есть? Уровень - всего трехсотый, впрочем, после того, как я проверил богов, это даже не вызывает особых вопросов. Дальше метки - а вот тут интересно. И у Осипова, и у Олеси висят их стандартные, бездны и тьмы. Но помимо этих естественных знаков стихий, есть и еще одна.
        Искусственная метка Разлома, класс обычный
        Похоже, это какая-то особенность, добавленная им лично Семиным, и, что еще обиднее, все статусы, которые я так хотел просмотреть, оказались скрыты за этой меткой. Чем-то эта конструкция напоминает мне структуру силы, что я видел у Майи, только попроще, конечно. Но даже так, когда обычный человек может повторить сделанное жнецом (а, может быть, даже и сама Лютова не знает, как так получилось), это немного пугает.
        Ладно, теперь параметры. Вроде бы обычный набор, но у каждого есть еще по пятьдесят интеллекта, что подтверждает мою теорию о том, что Семин мог пускать своих союзников в Разлом. Ну или сам добыл им все, что считал нужным. Но не это бросалось в глаза - у каждого из этой парочки было еще по тысяче с хвостиком выносливости. Сначала я, если честно, растерялся, зачем нужно было развивать именно ее, но потом вспомнил, что базовые приемы внушения работают именно через эту характеристику. Так что ничего удивительного, что способности мастера кадавров и разрушительницы связей тоже оказались на нее завязаны. Даже интересно, если у Лысого на семи сотнях силы открылась новая способность, то сколько таких навыков за достижения есть у этих двоих? Учитывая рассказ Майи и описание их возможностей, думаю, что немало. Кстати, если сравнивать пути развития, где гвардейцы, например, прокачивают множество характеристик, а наши развивают одну силу, но по максимуму, лично мне второй вариант все больше и больше кажется самым перспективным.
        Ну да это я еще смогу проверить на практике, а пока просмотрим, что у нас скрывается в социальном статусе. Общественные связи у обоих минус десять процентов, что, учитывая наше нахождение в разных группах, вполне логично, а вот дальше начинается кое-что интересное. В личном отношении у Осипова ко мне тоже «около нуля», а вот у Олеси негатив достиг аж минус девяноста процентов. И откуда такая неприязнь? И это при том, что вера, которая у того же погонщика зомби в принципе отсутствует, находится на уровне, как у Лысого. Девять процентов! Нет, я решительно не понимаю, что творится в этой светлой головке! Или она настолько злопамятная, что до сих пор не может мне простить шантаж с ее надгробием? Ну, так в тот раз она сама начала, а я просто защищал свою жизнь.
        Как бы там ни было, сейчас мне больше ничего не узнать. А раз эти двое не идут на контакт, то и нечего терять время. Меня как раз ждут мои башня и скрытая где-то среди хозяйственных построек заказанная вместе с ней алхимическая лаборатория. Надеюсь, хоть здесь все закончится чем-нибудь хорошим. Причем, желательно, без второго дна.
        С некоторой опаской добравшись до входа в башню, я коснулся двери, и она тут же распахнулась. Итак, что у нас тут? На первом этаже огромный зал с кучей столов, где, судя по всему, могли бы весело проводить вечера жители этого лагеря. На втором, состоящем из внешнего и внутреннего круга, с одной стороны были бойницы, а с другой - зал для совещаний. Тоже полезная вещь, но явно не на пять тысяч обмана. Представляю, как мне было бы сейчас их жалко, копи я их с черепашьей скоростью, как в первые дни. Ладно, остался третий этаж, надеюсь, хоть он меня не разочарует.
        Сначала я подумал, что мое желание и не подумало сбываться. Да, я увидел перед собой библиотеку с книгами, но это были все те же, уже виденные мной стандартные заклинания. Только их тут на этот раз были не десятки, а сотни. Для магов-новичков это могло бы стать существенным подспорьем, но в грядущей битве наши враги будут несколько посерьезнее, чем скелеты из болота или даже большой каппа. Черт! Расстроившись, я не сразу заметил второй ряд шкафов, расположившийся за первым, и уже там было кое-что новенькое. Например, книга с защитой от нежити, создающая вокруг заклинателя ауру, заставляющую мертвых считать его за своего и не трогать первыми. Не очень полезно, но, учитывая потенциальное соперничество с Осиповым и его кадаврами, думаю, может пригодиться. И будет лучше, если никто в принципе не узнает, что у меня есть такая возможность.
        Вся сотня книг отправилась в невидимый карман, а я подошел к небольшому серванту, где за стеклом расположилось еще пять заклинаний. «Лунный дождь», книга эпического уровня - и вот это уже на самом деле радует. Если раньше на магов можно было бы рассчитывать только в качестве батареек, то теперь и они, объединив силы, с таким заклинанием смогут пробить превосходство стихий гвардейцев. Четырех томов, думаю, для моих учеников будет достаточно - все равно большая часть магов будет занята исключительно передачей силы, а то ведь защиту мало пробить, надо ударить достаточно мощно, чтобы урон был хоть сколько-то заметен. Ну а одна книга уйдет в мою личную коллекцию.
        Весело насвистывая, я выбрался наружу и пошел проверять алхимическую лабораторию с уже гораздо более оптимистичным взглядом на мир.

        Глава 48
        Наши силы

        Вот только, как и следовало ожидать, ничто хорошее не может длиться вечно. В лаборатории я нашел профессиональные колбы для зелий, дистиллированную воду, кучу всякой посуды и ложечек для размешивания, но, к сожалению или к счастью, все, что можно было бы улучшить с помощью этих приспособлений, я и так уже сделал, правда, благодаря истинному зрению.
        - Они идут!  - опять этот возглас, правда, теперь уже немного в другой тональности. С вершины башни, которую предприимчивый Лысый уже успел оборудовать под наблюдательный пост, донесся крик, предупреждающий о приближении противника.
        Чисто теоретически нас должна прикрыть защита тысячного уровня и невидимость базы, но не думаю, что крупный отряд элитных воинов что-то подобное сможет не то что остановить, а даже задержать.
        - Алиса!  - стоило мне позвать девушку, как она тут же появилась.  - Вот четыре тома с новым заклинанием, выдай самым доверенным из наших. И поделите остальных в качестве поддержки.
        Моя первая местная ученица пробежала взглядом описание способности, и ее взгляд сразу загорелся - видимо, девушка живо представила, какой сюрприз они смогут устроить наступающим врагам.
        - Их всего три десятка,  - стоило мне подняться на стену, как Осипов выразил свое мнение относительно наступающих гвардейцев. Это он хвастается или действительно не видит никаких проблем?
        - Это лишь десять процентов от одного первого отряда, так что дальше будет сложнее. А пока стараемся работать по минимуму, козыри придерживаем на будущее,  - после небольшой паузы все согласились с моим предложением, и мы разошлись по стене, стараясь прикрыть как можно больше пространства.
        Олеся вытащила уже привычный по прошлой нашей встрече нож, Лысый достал меч, ну а Осипов извлек из невидимого кармана два куска мяса, тут же поднявшихся в виде кадавров, прикрывших его от атак с флангов. И как каждый из этой троицы сможет показать себя в бою? Как раз в этот момент отряд гвардейцев достиг защитного поля и сериями слаженных ударов за какие-то полминуты спустил его до нуля. Ну, хоть сколько-то времени выиграли, и то польза. Как минимум Алиса успела передать мои приказания магам, и те уже выстроились в четыре конуса, приготовившись использовать новые заклинания.
        Дальнейшие события немного смутили всех остальных, но не меня. Используя крюки, гвардейцы быстро взлетели на стены, окружая со всех сторон нашу четверку. И тут меня ждало сразу несколько интересных наблюдений. Проще всех действовал Осипов - скупо и неторопливо он использовал кадавров для отражения урона, периодически выгадывая время для ответных атак. И если сначала гвардейцы мигали в пространстве с помощью своих способностей, уходя от них, то потом мастер зомби приноровился их перед этим оглушать своими мозголомными техниками. Опасный тип, хотя наши враги его тоже смогли удивить. Судя по недовольному взгляду и поджатым губам, он не ожидал, что его творения, над которыми он столько работал, окажутся так быстро и беспроблемно порублены на куски. А будет в следующий раз знать, как недооценивать противников.
        Взгляд скользнул в сторону Олеси. Эта дама вела себя совершенно по-другому: прыгая как черт, она носилась вокруг своих соперников, разве что не завывая от азарта. При этом нож, казалось, ей только мешал. Для атак девушка использовала только свои руки: удар, и кусок вражеской брони или оружие падает на землю бесполезной грудой металла. Вот только из-за всей этой истеричности казалось, что долго так продолжаться не может. И правда, во время очередного прыжка Олеся не уследила, и один из врагов как будто протек сквозь нее, а потом напоследок резким движением руки вскрыл девушке горло. Кровь брызнула из раны как фонтан - это, конечно, не смертельно, но как бы теперь эта моя сумасшедшая ненавистница не дала дуба окончательно. Но нет, казалось, девушка и не думала беспокоиться из-за такой мелочи. Одно движение рукой, и, как раньше она отделяла друг от друга свойства и компоненты вражеской экипировки, так сейчас она взяла и «отделила» перерезанное горло от здоровой и целой себя. Рана, вернее, кровь и немного кожи на руках отдельно, сама Олеся - отдельно. Ну, по крайней мере, только так я могу объяснить
ее неожиданное выздоровление с учетом ее способностей.
        Ладно, а что Лысый? Надеюсь, хоть он за эти сутки не освоил ничего такого, что смогло бы меня удивить. И именно в этот момент Дэвид, столкнувшись с лидером гвардейцев, отправил того на перерождение одним-единственным ударом. Сильного воина, как мне казалось, нашего уровня, и только за один взмах. Вернее, мне почудилось, что мечник использовал сразу два удара: это могло бы все объяснить. Те же морозные атаки, нанесенные единовременно, дали бы усиление урона в сотню раз - вот только, чтобы такое провернуть, нужно обладать обоерукостью от божественного доспеха… И тут же мой взгляд скользнул вниз и пробежал по рукам Лысого, на которых красовались два браслета с такими знакомыми узорами. Еще бы я их не вспомнил, если буквально несколько часов назад использовал точную копию этого элемента брони для жертвоприношения в Сити. Но тогда, получается, они вернулись к своей хозяйке, и та отдала их своему верному последователю. А что еще эта демонесса могла заодно рассказать мечнику? Нет, как только вся эта заварушка подойдет к концу, надо будет сворачивать наше сотрудничество. Слишком много рисков, и ни один
союзник не может стоить стольких неприятностей. Разве что у Медеи нашлось бы чем меня подкупить, но что-то не хочется мне с ней встречаться, по крайней мере, до тех пор, пока не активирую полноценную маску.
        Все это время, пока я наблюдал за схваткой на соседних участках стены, враги, пришедшиеся на мою зону ответственности, пытались добраться до моего тела. Ну а я, используя аркобалено и невидимость, пока просто-напросто уклонялся от их атак и тянул время. Конечно, можно было бы легко отскочить в сторону, вот только мне надо не дать гвардейцам разбежаться как тараканам по всей крепости, а, наоборот, в идеале собрать их всех в одном месте.
        - Лунный дождь!  - четыре голоса одновременно прокричали эту фразу, и я тут же, давно приготовившись к этому моменту, активировал крюк и вынес себя из зоны атаки.
        Чем-то это заклинание походило на метеор: такая же летящая с небес штуковина. Вот только на этот раз не было никакого огненного следа или врезающихся в землю как шрапнель небольших раскаленных булыжников. Сначала сверху ударила волна белесого света, как будто замедлившая всех, кто попал под ее действие, а потом не успевших выбраться людей придавило тоннами мелкой вездесущей пыли. Думаю, так себе ощущение даже для выживших, но их как раз было немного.
        Вложившаяся с запасом сотня магов пробила защиту и обнулила жизни нападающих, которые как раз в этот момент лишились командира и не смогли своевременно среагировать. Впрочем, я бы и без этой детали особо не обнадеживался бы. Все-таки нужно понимать, что сейчас это не более чем разведка, а значит, ни мы, ни гвардейцы не использовали все свои возможности даже процентов на тридцать. Взять те же тотемы - одноразовые столбики не были активированы ни разу. А отсутствие масок? Или тот факт, что каждый из умерших гвардейцев предпочел не попытаться спасти свою жизнь, а вместо этого перекинул всю свою экипировку в невидимый карман. Похоже, эти детали заметил не только я - так что сейчас и Лысый, и Осипов, и даже не совсем нормальная Олеся ходили с недовольно поджатыми губами.
        Да, будет не просто - но нам тоже найдется, чем удивить наших гостей. И пока было бы неплохо пополнить этот список. Убедившись, что обстановка нормализовалась, и не слушая восторженные крики удивленных своей мощью магов, я пошел искать девочку, адепта Холлы. Вот ведь, даже имя ее не запомнил, но, к счастью, сейчас все собрались в одном месте, и нужного человека я вычислил довольно быстро. Дальше проще - утащил ее в сторону, выгреб все собранные ей травки и устроил проверку.
        - Черт!  - не удержавшись, я выругался вслух.
        Вот вроде бы уже собирали для меня растения Даша с Олей, причем неоднократно, и ничего подобного травкам для усиления необычных характеристик я не видел (хотя чисто теоретически принципиальной разницы с тем же камнецветом, например, быть не должно). Но все равно почему-то до последнего я верил, что удача мне улыбнется.
        - Сила твоего бога подвела тебя?  - на мгновение сквозь черты ребенка проступила Холла.  - Бросай его и давай ко мне в последователи.
        На мгновение я опешил от такой наглости, но тут богиня зашлась диким хохотом и исчезла, оставив недоуменно оглядывающуюся по сторонам Марину - нельзя считать тех, кто тебя окружает, просто инструментами, иначе сам не заметишь, как превратишься в недалекую сволочь. Так что на этот раз я все-таки запомнил имя девочки-аватара, а заодно вместе с этим, как ни странно, получилось и успокоиться. Мысли пришли в порядок, и я уже чуть ли не в приподнятом настроении двинулся в лабораторию.
        Не повезло с травой, обойдусь уже известными зельями - тары и основных ингредиентов (в том числе благодаря запасам, пополнившимся вместе с постройкой этого здания) у меня хватает. Так что повысим наши шансы на победу хотя бы таким образом. К тому же, учитывая появление Холлы и ее игривое настроение, похоже, к нам приближается новое пополнение в виде сил магов. Иначе не могу представить, чего бы этой богине так веселиться в ситуации, когда их отряд со всех сторон начинают окружать превосходящие силы противника.
        В итоге все именно так и получилось. Я, крутясь как чокнутая ведьма вокруг сразу четырех котелков, заготовил две сотни боевых комплектов. По два зелья увеличения выносливости и интеллекта, по три комплекта зелья скользкости и по одной «Крови тролля». Последней получилось меньше всего - но она сможет пригодиться разве что если бой перейдет в стадию мясорубки, а в таком случае времени у магов при их защите будет как раз на один удар. Тут взгляд мой метнулся к башне, возвышающейся посередине поселка - вот бы повысить ее и посмотреть, что еще за заклинания там смогут появиться. Но нет - сейчас важнее дождаться полуночи и получить следующую ступень обмана. И было бы хорошо, если до этого времени активные действия так и не начнутся.
        Раздавая созданные комплекты, я мог видеть, как рядом с лагерем начинают собираться силы Союза, но пока ни мы, ни они не спешили переходить к активным действиям. Гости из-за Разлома даже расступились в стороны, когда колонна из сотни с хвостиком магов во главе с аватарами показалась из леса. Ну да, все логично: им точно не победить, а тратить время на повторную дорогу сюда нашим гостям явно не хочется. Что ж, никто из нас тоже не видит смысла гоняться за ними - гвардейцы уже доказали свою мобильность, и поймать их будет непросто. Ну а рисковать попаданием в засаду, а потом и в плен никому не хочется.
        - Ну, здравствуй, Вася,  - спрыгнув со стены, в ответ я махнул рукой поприветствовавшей меня Холле.
        Судя по всему, остальные боги отступили, оставив тела своих подопечных и уступив моей старой знакомой право вести переговоры. Впрочем, а чего тут обсуждать - гейс о ненападении да участие в обороне - права и обязанности тут у всех одни. Но, как оказалось, есть определенные нюансы, которые я не учел.
        - Богам нельзя вмешиваться в дела обычных людей - откаты, ограничения в силе, блокировка части возможностей,  - Холла старалась объяснить мне причину того, что аватары не будут стоять вместе с нами на стенах.  - Но мы обещаем, что когда придет время финальной битвы, каждый из нас выполнит свой долг.
        Короткое совещание взглядами с Лысым и семинцами - все же мы сейчас вроде как равноправные союзники. Никто не против.
        - Договорились,  - по моему знаку ворота в лагерь открываются, и пополнение из магов проходит внутрь.
        - Кстати, помнишь наш уговор?  - Холла еще стояла рядом и уже шепотом намекала на наше соглашение, когда я попросил ее достать мне информацию о богах.  - Если хочешь, я расскажу тебе все прямо сейчас. Вернее, не все, но половину. Зато не надо ждать.
        - Нет,  - я уверен в своем ответе. Какие-то общие моменты мне и так уже поведал Бо. А дай я богине пространства возможность о чем-то умолчать, и она явно будет рассказывать только общеизвестные факты. Поэтому даже знай я, что нас всех завтра ждет конец света, все равно не стал бы вот так вот просто снимать с нее бремя клятвы.
        - Как знаешь,  - голос Холлы прозвучал немного грустно.  - Будем надеяться, ты не прогадаешь, и после восхода нового солнца еще будет кому рассказывать и кому слушать.
        И чего это и ей в голову пришли такие мысли? Может, обсудить это наше общее предчувствие? Но нет… Богиня уже покинула тело своей последовательницы, и какая-то незнакомая мне девушка, бывшая ее аватаром, спокойно присоединилась к своим.
        - Эй! Давайте дуэль, если вы не трусы!  - из леса тем временем показался еще один отряд гвардейцев, и их командир, не теряя времени, уверенно двинулся вперед.
        Ну вот, уверен, это не просто блажь какого-то горячего до драк парня - насколько я узнал Союз, с дисциплиной у них все жестко - а значит, гости из-за Разлома решили сменить тактику и перейти к более активным действиям.

        Глава 49
        Кавалерия

        Что ж, уверен, Лысому или Осипову с Олесей развлечение с дуэлями и возможностью покрасоваться понравится. А вот я планирую потратить время с большей пользой, чем просто потешить свое самолюбие. Судя по всему, нас ждет бессонная ночь, и, пожалуй, я сделаю самый правильный выбор, отправившись сейчас хоть немного отдохнуть.
        Впрочем, напоследок я еще раз попробовал разговорить людей Семина - но те продолжали упорно отмалчиваться, лишь бросая взгляды на необычные головные уборы моих личных учеников. Кстати, времени вроде бы прошло всего ничего, но уже сейчас благодаря уникальному имиджу, новым заклинаниям, да просто потому, что это была наша крепость, на моих людей посматривали немного снизу вверх. И те это чувствовали, а я видел, как постепенно растут проценты социального уважения в статусах учеников.
        Правда, вот так вот задержавшись, я как будто сам напросился на следующую дуэль с очередным гвардейцем. Впрочем, если кто-то рассчитывал на шоу, то он это зря. Сначала успевшее откатиться аркобалено, потом уйти в невидимость и скрыть свою температуру. Гвардеец моментально меня потерял, а я, разрушив установленный незаметно, как считал мой противник, тотем, нанес удар зубастой косой, запустив в тело представителя Союза облако смерти. Раз секунда, два секунда, три секунда - победа. Гвардеец, правда, попытался в последний момент использовать какую-то способность, но какую именно узнать мне так и не удалось. В любом случае, схватка целиком заняла не больше десяти секунд, и я под овации вернулся обратно в крепость, на этот раз сразу направившись в сторону своих апартаментов.
        Спать! Хоть немного, хоть просто полежать и дать телу расслабиться - но если я не хочу ночью расклеиться, то сейчас мне это очень и очень нужно. Как ни странно, самовнушение сработало, и у меня действительно получилось отдохнуть. Не до конца, но тяжесть, давившая изнутри, пропала, и стало понятно, что в ближайшие часы я точно смогу выкладываться на полную. Выхожу на улицу - вокруг уже беспроглядная темень - и лишь вспышки заклинаний и способностей порой разгоняют ее, не давая миру окончательно погрузиться во мрак.
        - Будите Кота!  - рык Лысого со стены моментально настроил меня на деловой лад.
        - Я уже здесь!  - успокаиваю его, а сам не могу избавиться от неожиданной мысли. И как это организм порой сам догадывается, что надо проснуться?
        Нет, сейчас еще не полночь, время, на которое я делал себе установку подниматься, до нее еще минут пятнадцать. Но каким-то непонятным образом я смог предугадать то, что Союз и Рим собираются на штурм. Да! К нашим врагам пришло подкрепление - не знаю, как они договорились, но сейчас бывшие враги работают против нас совместно. Впрочем, чего это я: друг друга они знают, а мы для них - это что-то чуждое. Отсюда и естественное желание уничтожить. А уж после моей эскапады с убийством бога с такими порывами души никто бороться не станет.
        - Их около тысячи,  - стоило мне оказаться на стене, как Лысый сразу указал в сторону противника. А я, прислушавшись к слаженному шуму шагающих ног, кажется, начал догадываться, что смогло стать сигналом для моего пробуждения.
        - Ну что, кажется, теперь-то пришла пора выкладываться на полную?  - к нам подошли Осипов с Олесей. Было видно, что у них еще достаточно сил, но постоянное напряжение уже скоро может начать сказываться.
        - Может быть, хватит сидеть тут? Выйдем да накажем их хорошенько?  - говоря это, девушка как будто играла со своим телом: разрезала руку, потом проводила над ней ладонью, и рана пропадала.
        Впрочем, эту часть ее способностей я уже видел, меня таким не проймешь. А в нашем сидении в крепости есть очень большой смысл - именно тут, пока внешнее кольцо не прорвано, наши маги могут нас поддерживать. Кто-то просто залив часть своей магии и повысив сопротивление наших лидеров, кто-то в рядах боевых тридцаток, готовых спеленать лунным светом каждого чужака, что попробует залезть на стены. Без них мы, конечно, тоже не лыком шиты, но уйти в сольный забег еще успеется, а пока лучше выжать максимум из нашей поддержки. К тому же есть еще одна причина - не только я умею баловаться с ритуалами… Ведь что будет, если и наши враги решат каким-то образом использовать силу своих богов?
        В этот момент в рядах гвардейцев и легионеров начались легкие беспорядки, а потом мы узнали причину - сквозь них начал прорываться тающий на глазах отряд. В сторону новых участников сражения обрушился прямо-таки град ударов, но каким-то образом большинство из них либо проходили мимо, либо попадали в своих же, либо… Лидеров отряда прикрывали телами уже их подчинённые.
        - Лютова,  - Осипов узнал Майю в одной из девушек из отряда и чуть не сплюнул, передумав лишь в последний момент.
        - Попросил их сорвать чужакам осадный ритуал,  - Лысый быстро догадался в чем дело и быстро убрал к себе в невидимый карман какой-то предмет, до этого спрятанный за поясом.
        Интересно, похоже, он тоже предполагал что-то подобное, но защищаться планировал своими методами. Мне на секунду даже жалко стало, что я потратил ресурс своего светлого филиала так бесполезно, но потом понял, что не стоит о подобном жалеть. Ритуалы, которыми местные долгожители довольно часто пользуются, могут нести в себе слишком большую опасность. А так - ну, потеряли мы два десятка магов, ничего страшного. Зато Лена с Майей живы и уже скоро ко мне присоединятся, подкрепляя тем самым вес моего слова на случай каких-то внутренних противоречий.
        Вот только дождаться девушек (а заодно и наконец-то просмотреть их истинным зрением) я так и не успел. Наши враги перешли в наступление, прикрываясь от пытающихся достать их магов с помощью активации масок. Это смотрелось довольно жутко - сотни самых простых белых, десятки золотых и даже несколько фиолетовых - только сейчас я смог до конца осознать, что же за сила пришла по нашу душу. И смогу ли я этому хоть что-то противопоставить? Не знаю! Но через пару минут мне придет новая порция обмана, и, возможно, что-то еще изменится.
        - Спускаемся! Не дайте им добраться до магов! И да, пожалуй, сейчас можно и не сдерживаться.
        Эх, нам бы сейчас продержаться. Потом таких яростных штурмов, уверен, уже не будет. Конфликт заглохнет и перейдет в тихую стадию, но для этого нам сейчас надо победить. Тем временем рядом со мной из-под земли лезли все новые и новые кадавры - и когда только Осипов успел их здесь пристроить? И где он сам? Похоже, мастер-кукловод решил спрятать свое тело, чтобы оно не пострадало в горячке боя. Олеся, тоже оказавшаяся поблизости от меня, прятаться не стала - только сменила броню и оружие на комплект из Разлома и уверенно двинулась навстречу приближающимся врагам. Сейчас где-то в стороне то же самое делают и остальные: Лысый, Майя, Лена… Пора и мне выполнить свою долю обязательств по защите нашей на текущий момент общей крепости.
        Вы получили обман 16500
        Вы можете открыть Эпик-метку, для разблокировки посетите место силы
        А вот и такой долгожданный момент (кстати, обмана начало поступать еще немного больше, чем раньше), вот только никакое место силы я искать не буду. Шагаю навстречу гвардейцам (напротив меня именно они)  - сейчас я уже могу увидеть гордость и решимость, горящие в их глазах. Беру в правую руку свою косу с пастями, а в левую - рог. Да, эта демоническая штука опасна. Но я сейчас знаю цену, знаю, как все работает (пока не дойду до сотни или не синхронизирую с другими ослаблениями вреда не будет), так что готов платить за скорость.
        Аркобалено
        Способность обмана как раз снова успела откатиться, а мне сейчас нужно хотя бы полминуты сражения, когда я смогу не оглядываться на то, что использую.
        Пелена тени, заморозка - а теперь неважно, будут ли враги защищаться или нет. Пока они не бьют по площадям, им меня не задеть, а моя улучшенная коса вместе с рогом плевать хотели на их защиту. Хотя нет, командир как будто что-то почувствовал и в последний момент активировал маску, отбив мою атаку. Что ж, теперь я знаю свое слабое место, но не сориентировавшихся целей еще полно…
        Вы достигли обмана, класс Эпик, ур. 1
        Открыт доступ к заклинаниям 30 уровня
        Увеличен лимит характеристик до 350
        Количество последователей увеличено до 500 (+30 за уровень)
        Разблокировано повышение меток последователей за убийство (10 % от опыта)
        Открыта возможность выстраивать иерархию последователей (5 уровней)
        Способность последователей - Призыв покровителя
        Создает вашу копию, обладающую 10 % вашей силы. Каждый призыв на время своего существования блокирует 1 % вашей силы
        Неудобно пополнять характеристики прямо во время боя. Но когда ты невидим и можешь просто отойти в сторону, глядя, как устроенная тобой куча-мала продолжает генерировать хаос уже даже без твоего участия, то почему бы и нет. Тут же появилось ощущение того, что я стал даже просто физически немного сильнее. Приятно. А вот то, что мое развитие начинает все больше и больше опираться на других, уже нет. Неужели и у остальных так же? И именно поэтому столь многие в этом мире ищут не только личную силу, но и власть? Или это особенность именно моего пути?
        В любом случае усиление нашего войска за счет способности для моих последователей произошло - надо бы проверить ее в деле. Десять процентов от моей силы - это немного, но учеников-то у меня десятки… А еще просто интересно посмотреть, как мои возможности сможет реализовать кто-то другой.
        - Используйте новую способность!  - на мгновение я появляюсь в реальности, кричу и снова исчезаю. Теперь на время боя добавим возможность призыва всем уровням моих последователей, ну а потом, ясное дело, оставлю ее только избранным, а лучше заберу у всех. А то слишком уж много этот навык позволяет обо мне узнать.
        Но пока я держу эту способность открытой, надо бы позаботиться, насколько это возможно, об анонимности и, соответственно, сделать небольшой редизайн своей внешности. Не хотелось бы, чтобы магические способности, которые мои копии наверняка и не подумают скрывать, начали напрямую ассоциироваться со мной. Так что убрать косу, достать меч (тоже зачарованный хищными пастями, не стоит уменьшать боевой потенциал моих копий) и последнее - сменить повязку на лице. Огонь, яд или даже лед - теперь любая такая комбинация определенно будет связана со мной. Но у меня есть в загашнике и кое-что неожиданное. Мое лечение.
        Только я заменил повязку, как вокруг начали появляться сияющие светом двойники. Было видно, что маги, еще недавно впавшие в уныние от вида огромных сил, собранных нашими врагами, приободрились. Десятки боевых кликов, и светлоголовые понеслись в сторону врагов, некоторые из которых даже не выдержали и на всякий случай активировали маски. Вот только, несмотря на мои надежды, первые ряды моих копий, тех, что бросились врукопашную, были почти мгновенно уничтожены - ну да, я в этом не особо хорош. Но та часть, что держалась на расстоянии и (ну, я так и знал!) сыпала заклинаниями - у этих пока все было нормально.
        - Во имя магии!
        Раздавшийся поблизости крик привлек мое внимание. И тут же одна из моих копий начала расти - нет, каких-то особых сил или способностей она не приобрела, только размеры. Но главное-то не в этом - я же так не умею! Как такое возможно? У меня есть скрытые способности? Или… Неожиданно пришло понимание, что это всего лишь частичное аркобалено. Этот парень верит, что фантом так может, и тот отражает его желания. Вот только силы остановить врагов это не дает ни одному из них!
        И, несмотря на некоторое смущение и даже потери от этой пёстрой атаки, гвардейцы с римлянами продолжают наступать. К этому моменту уже почти все из них активировали свои маски, и у меня создалось ощущение, что через повисшее над их рядами марево силы за нами начинают подсматривать их боги. Черт побери, где же наша кавалерия? Аватары либо испугались, либо просто пока не могут проявиться - а с текущими силами я пока не вижу способа победить. Нет, пока и я, и Лысый, и Майя, ну и, конечно, Осипов с Олесей держимся… Но это только вопрос времени, когда мы начнем ошибаться или когда нас загонят в ситуацию, в которой способов не проиграть просто не останется.
        - Он идет!  - неожиданный крик Олеси прервал мои размышления, и, казалось, даже те, кто в этот момент сошлись в бою, обернулись посмотреть, куда же она указывает.
        Подмога - тогда, когда я уже ее не ждал, ну и точно не в таком составе… С соседнего холма в лунном свете к нам бежало около сотни бойцов. Причем я даже узнаю некоторые лица - Квин, Бартас, несколько командиров из соседних городов фронтира - это все народ из-за Дальнего леса. А впереди как гребаный Гэндальф - Семин. Явился на помощь в последнюю минуту. И почему я совсем не могу этому порадоваться?

        Глава 50
        Правда или…

        Если до появления Семина гвардейцы и легионеры чувствовали за собой силу, то сейчас, пусть нас все равно еще было существенно меньше, чем их, начали нервничать. Теперь уже практически не осталось людей, не активировавших свои маски, а присутствие богов усилилось еще больше. Вот только бывший хранитель Разлома, похоже, только этого и ждал.
        Мгновенно остановившись, он выхватил из невидимого кармана - и как только спрятал туда такую махину - свой камень желаний. Я видел его только один раз, но моментально узнал этот монолит, вокруг которого начали выстраивать охранительные порядки пришедшие с Семиным люди. Кстати, а как он провел их через защиту начальной долины? Только сейчас в голову пришел этот вопрос - тут же бросаю взгляд в сторону одного из аватаров Холлы, но девушка лишь мотает головой. Вроде как богиня пространства тут ни при чем. Неужели старик смог пробить дорогу своей собственной силой? Но тогда какое ему дело до наших детских разборок? Или он просто использует эту ситуацию для ловли на живца?
        В этот момент Семин выхватил меч и неожиданно всего в несколько резких движений рассек свой монолит на узкие каменные полоски. Рубить камень? Впрочем, судя по всему, это не самый большой из ожидающих меня сюрпризов. Нарезанные Семиным полоски были тут же подхвачены набежавшими помощниками и разложены в виде сложной пентаграммы, а потом эта неуклюжая на первый взгляд поделка сама по себе сплавилась во что-то целое и явно опасное. Сначала это была просто каменная звезда с узорами, потом над ней показался небольшой вихрь, а вот это уже настоящий гигант, бушующий выше верхушек деревьев.
        Казалось, такая махина (между прочим, все еще продолжающая расти) должна просто-напросто засосать всех нас. Ну, хотя бы мы должны были бы ее почувствовать. Но ветра не было, не шевелилась ни трава, ни листья на деревьях… А вот фигуры богов, которые раньше казались мне призрачными, начали становиться реальнее. Как будто этот ураган бушевал не в нашем мире, а в их, затягивая пытающиеся убежать фигуры в одну точку. И вот, когда, казалось, сковавшая всех нас тишина вот-вот спадет, в истоке урагана, в пентаграмме прямо перед Семиным, появилась первая жертва. Какая-то немного размазанная в пространстве фигура с темной аурой и не различимыми на таком расстоянии чертами лица. Вот только ее плотности оказалось вполне достаточно, чтобы старик с сияющей улыбкой на лице махнул своим рассекающим камень мечом и снес богу голову.
        Когда несколько дней назад что-то подобное провернул Ксардас, честно скажу, мне это казалось нормальным. Все-таки такой легендарный субъект, а тут, напротив, самый обычный старик. Причем Семин в отличие от ныне уже почившего слуги мертвых богов ведет охоту не на слабый свет, а на покровителей великой тройки. Тьма, хаос, бездна - представители всех главных стихий этого мира, пришедшие вместе с воинами Союза и Рима проследить за триумфом своих подопечных, все они по очереди оказывались в урагане-ловушке и лишались головы. Притом, самое главное, почти никто из них даже не мог ничего поделать. Лишь пара попавших в пентаграмму Семина богов пыталась сопротивляться, но появившаяся вокруг старика сразу же после первого убийства (а с тех пор только разрастающаяся) аура приняла на себя все атаки и без каких-либо проблем нейтрализовала их.
        Да что же за чертовщина тут творится! На мгновение стало жутко обидно - я думаю, как бы стать хоть немного сильнее, стараюсь нейтрализовать воздействие сильных мира сего, а тут просто появляется человек и сметает все фишки, и мои, и чужие. Единственное, что в этой ситуации немного успокаивает, так это два факта. Первое - боги нашей полосы, а соответственно и все связанные с ними планы, не пострадали, второе - Семин явно готовил этот план не один год, а то и не один десяток лет, так что у меня еще будет время наверстать отставание.
        - Это же боги! Он убивает богов!
        - Он убивает чужих богов!
        - Мы спасены!
        - Я же говорил, что только наш Семин по-настоящему силен!
        - И не нужна мне никакая свобода! Лучше быть на стороне сильного!
        - А мы союзники или нам сейчас и с ним прикажут сражаться?
        - Да чего ты несешь? Среди нас его люди!
        - И, вообще, как можно сражаться с тем, кто убивает богов?
        Со стены можно было услышать восклицания, раздающиеся среди магов, и было очевидно, что никого из них происходящее не оставило равнодушным. А еще никто из них не хотел умирать, и лишь один голос, неуверенно рассматривающий возможность сражения с таким союзником, это четкий показатель возможной поддержки в случае прямого противостояния. Черт! А ведь, чувствуя за собой такую силу, Семин явно не будет заморачиваться на демократию и равенство. Он просто заберет себе всю власть, а те, кто не склонятся, будут уничтожены. И в этот момент, будто намекая, что нужно скорее принимать решение, Семин двинулся в нашу сторону. Собранная им пентаграмма разобралась и сама собой скользнула в невидимый карман, а союзные войска наших соседей, забыв о строе и порядке, просто развернулись и бросились сломя голову в сторону Разлома.
        Появился один из новых повелителей этого мира
        Склонитесь перед его силой или умрите
        Я так увлекся присчитыванием вариантов собственного поведения, что не заметил, что же именно стало триггером появления мирового сообщения. Но сейчас причины не так важны - а суть вот она, перед глазами. Новый повелитель шагает по траве к моей бывшей (теперь надо это просто признать) крепости. Где-то за Дальним лесом занимаются своими делами генералы и не знают, что их власти приходит конец. Куда-то бредут жнецы, но почему-то не думают, что и их сумасшедшая сила сможет что-то противопоставить этой первобытной мощи. Все-таки один бог и пара десятков - разница очевидна. В общем, не знаю как с соседями, но у нашей полосы, уверен, в ближайшее время появится единовластный хозяин… И не поэтому ли, предполагая подобное развитие ситуации, бог обмана рассказывал мне, чем подобная ситуация будет грозить с точки зрения появления новичков?
        И тут произошло кое-что, отвлекшее меня от моих не очень веселых мыслей. Навстречу Семину с явным вызовом в каждом движении двинулись две фигуры - Лысый и Майя. По телу побежали мурашки, как будто призывая броситься вслед за ними - втроем-то мы точно что-то придумаем… Но, к счастью, эти детские геройские мысли быстро пропали, а на всякий случай заступившие мне дорогу Осипов и Олеся стали дополнительной защитой от глупостей. Но неужели те двое на самом деле хотят бросить вызов тому, кого сам мир признал повелителем?
        - Пробуй,  - в повисшей тишине я смог разобрать голос Семина даже на таком расстоянии.
        Пробуй? Сейчас уже никто не сможет точно сказать, зачем Дэвид пошел вперед (думаю, он и сам вряд ли будет уверен на сто процентов), но Семин почему-то решил не доводить дело до крайностей, а наоборот, позволил Лысому сохранить лицо. Похоже, не только я знаю, кто у нашего мечника покровительница. Но стоит взять на заметку, что даже Семин со всей его нынешней силой не хочет с ней связываться. А Лысый тем временем махнул своими мечами, нанося сдвоенный морозный удар сразу со всех своих копий. Но, как и следовало ожидать, защиту Семина это не пробило.
        - Теперь моя очередь пробовать,  - принимая правила игры в «проверку силы», следующий ход сделала Майя.  - Меч тени.
        Использованная ею способность чем-то напоминала то, чем Лютова-старшая располовинила Ксардаса. Вот только сейчас был только меч, без воина, да и размер подкачал, ну и, главное, никакого вреда Майя тоже нанести не смогла. И вслед за Лысым отступила в сторону. Правда, вот молчать девушка не стала.
        - Мама говорила, что если этот прием когда-нибудь не поможет, то мне стоит напомнить такому противнику, что она гораздо сильнее меня. И мстительнее,  - девушка склонила голову в сторону и как будто кокетливо посмотрела на стоящего рядом с ней Семина. Кажется, что она продолжает просто играть в игры, но я-то вижу сковавшее ее напряжение.
        - Не беспокойся, тебя я не трону,  - буркнул Семин.
        - Тогда и Василий…  - Майя, похоже, попыталась воспользоваться ситуацией, но, судя по всему, на меня у старика какие-то отдельные планы. Это плохо.
        - Не трону только тебя. Все остальные - только мое дело!  - на этот раз Семин прямо-таки рявкнул, и девушке пришлось отступить.
        - Здравствуйте, Дмитрий Валерьянович,  - не давая Майе возможности совершить какую-нибудь глупость, я сам двинулся вперед и вступил в разговор.  - Ну что, может быть, и мне разрешите попробовать вас атаковать?
        - И зачем нам заниматься такими глупостями?  - на лице старика почему-то появилась довольная улыбка.  - Ты же умный человек, по-настоящему умный, один из немногих в этом мире, почему бы нам не обойтись без этих формальностей?
        - Приятно, что вы меня так цените. Но почему?  - Семин явно настроен поговорить, да и относится ко мне довольно благодушно. Может быть, все еще и обойдется?
        - Давай сначала побеспокоимся о том, чтобы ты не отвлекался на всякие глупости,  - и тут одновременно со словами криво усмехнувшегося старикана из окружающей его ауры вылетел сгусток тьмы и превратился в кандалы, сковавшие мои руки. И я еще недавно думал, что все будет нормально?  - Что касается твоего вопроса, то тут исключительно твоя заслуга. Ведь чем занимаются большинство попавших в этот мир людей - они просто гонятся за силой, при этом не понимая, что одиночка никогда не сможет добиться серьезного результата. А ты, как и я когда-то, осознал это и попробовал создать систему, которая поможет обойти это ограничение.
        Похоже, он сейчас говорит про мои попытки объединить людей вокруг дела света или магии. Получается, все это время он занимался чем-то похожим? Тайным орденом единомышленников, скрепленным клятвой ему и дарованной силой. А что, неплохо - такие люди, получив какую-то свою особенность, могут выделиться и заодно еще при возможности помочь друг другу. Пожалуй, захват нашей полосы, который я прогнозировал, пройдет еще проще, чем мне казалось. Вот только меня сейчас больше волнует кусок тьмы у меня на руках - в обычном зрении это всего лишь железка, а вот в истинном он уже больше похож на извивающуюся пиявку, что характерно, блокирующую применение любых способностей.
        - Вот только в отличие от тебя,  - продолжал тем временем Семин,  - я не спешил. Я делал все аккуратно и постепенно, и в итоге созданная мной система вознесла меня на самый верх. А ты - хотя, я понимаю, выбора у тебя было не много - слишком торопился. Не завязал на себя власть, дал волю другим, не предусмотрел дополнительные рычаги управления. Поэтому-то твоя организация в итоге так легко попала под контроль моих людей.
        Здесь я, конечно, с ним не соглашусь. Похоже, в силу своего возраста Семин просто не может до конца понять всю простоту моей идеи, когда я, в принципе, и не планировал жесткую вертикаль. Вместо этого я задумывал и в итоге создал максимально свободную систему, заточенную под быстрый рост. И, что характерно, даже в случае поглощения, как сейчас, она будет выполнять свою роль и работать на мою репутацию. Но не буду же я сейчас с ним спорить о вещах, в которых Семин считает себя лучше всех. Слишком опасно - если он даже просто почувствует возможную неправоту, то что мне это даст? Выжигание на корню дела света? Мою моментальную смерть сейчас? Нет, если я и планирую пройтись по больным мозолям, то начну точно с чего-нибудь попроще. Где ему точно будет что ответить…
        - Так ли все просто? Не думаю, что тот же Геннадий Орлов,  - я вспомнил про объединение сил городов под властью свободного генерала и выбрал именно его в качестве маленькой шпильки для продолжения разговора,  - так легко тебе уступит.
        - Этот скрывающий свою природу жнец?  - вот так между делом и открываешь чужие тайны.  - Да, думаю, он не сдастся так просто, но в том-то и преимущество системы. Он будет давить голой силой, меня же будут поддерживать тысячи людей.
        Как это ни обидно в текущих обстоятельствах признавать, но я согласен с Семиным. Ни один человек не сможет противостоять системе. Только если создаст что-то подобное в ответ, как это бывает в мудрых притчах про драконов. Ну или можно вспомнить любую революцию: одиночки-идеалисты отправляются на виселицу, а те, кто создали организации и повели народ за собой, оказываются в новом правительстве.
        - Но разговор сейчас не о нем,  - Семин стал как-то слишком серьезен, и мне это не нравится.  - Я долго думал о том, сможешь ли ты быть мне полезен. Но в итоге понял, что с твоими мозгами ты рано или поздно попробуешь ударить меня в спину. А зачем мне такой человек? Ты же понимаешь, к чему я клоню?
        - Нет!  - в унисон прогремели четыре голоса, но сила старого убийцы богов мгновенно метнулась в их сторону, и все те, кто только что рискнул за меня заступиться, замерли, не смея пошевелиться.
        Семин тем временем немного склонил голову, пытаясь увидеть в моих глазах страх, но я смотрел не на него.
        Один из повелителей объявил вас своим личным врагом
        Вы получаете 1 очко истинного обмана
        Можно улучшить 1 вашу способность
        Предупреждение: повышение обмана станет возможно только за счет равнозначной энергии
        Время на принятие решения - 10 секунд
        Значит, он хочет меня убить? Что ж, пусть не рассчитывает, что это будет просто. Да, я не могу двигаться сам, но, как правильно только что рассуждал Семин, рядом есть и другие люди, которые могут порой даже больше.
        Вы потратили 1 очко истинного обмана
        Вы улучшили свою способность до истинного Аркобалено
        Вы можете менять не только восприятие мира, но и сам мир, если люди вокруг смогут в это поверить
        У меня много способностей, но если улучшать, тем более с такими последствиями и в такой момент, то только самое лучшее. Теперь я начинаю верить, что смогу спастись, но не просто так - мне надо будет постараться и все для этого подготовить. Итак, первым делом - отправить Брюса к Алисе, надеюсь, она догадается передать в него достаточно интеллекта. А второе - надо слить свою ментальную защиту и буравить взглядом Майю в надежде, что она поймет, что к чему, и прочтет мои мысли.
        Вот и все, а теперь только тянуть время и надеяться, что все получится.

        Эпилог

        - Раз уж ты все равно решил со мной разобраться, может быть, расскажешь, чем твоя сила отличается от той, что была у того же Ксардаса или жнецов?  - раз я решил тянуть время, попробуем найти интересные для Семина темы. Ну, не может быть, что он откажется похвастаться в момент такого триумфа. Тем более если он считает, что все кончено.
        - Не думай сбежать,  - тем временем Семин, будто назло мне, и не думал расслабляться.  - Твое надгробие из Находки у меня, местное тоже.
        На последних словах он бросил взгляд в сторону Осипова, и тот кивнул. Ну да, Алиса же еще новичок, неудивительно, что сильный менталист, пусть и не мастер, смог заполучить от нее мой камень. Главное, чтобы сейчас она была жива и выполнила мою просьбу. Но, как бы там ни было, мне сейчас в любом случае только и остается, что говорить. Ну и еще стараться не думать о камне, спрятанном рядом с Разломом - план спасения начал обрастать все новыми и новыми деталями.
        - А насчет моей силы,  - убедившись, что я просто молча стою, Семин все-таки решил поговорить.  - Жнецы убили своих противников в честном бою, поэтому им досталась сама суть побежденных стихий. Мне такой рискованный способ не подходит, тем более что боги, в отличие от тех первых дней, уже не столь беспечны. Дальше, есть вариант, про который ты не упомянул.
        Тут старик, мне показалось, хотел бросить взгляд в сторону Лысого, но удержался.
        - Убивать богов, но отказываться от их силы, чтобы получить право изменить мироздание. Мне это тоже не интересно, и ты должен понимать, почему,  - ну вот, проверка на сообразительность. Не угадаю, и разговор закончится.
        - Зачем менять мир, если и с текущими правилами вы сделали все, чтобы подняться на самый верх,  - к счастью, тут ответ не очень сложный.
        - Точно, не зря ты так на меня похож,  - Семин был явно доволен собой.  - Может быть, еще и про отличие от силы Ксардаса расскажешь? Угадаешь, я тебя отпущу.
        Врет же! Но попробую ответить - если удастся в итоге заключить мир, это будет очень и очень неплохой возможностью.
        - А нет никаких отличий,  - Семин стоит с непроницаемым лицом, а вот остальные, кто слышал наш разговор, удивились.  - Вернее, есть, но только в количестве. Такой как ты не стал бы рисковать, значит, кто-то должен был проверить для тебя действенность этого метода. И этим человеком стал Ксардас, твой ученик.
        - Бывший ученик,  - старик подтвердил все мои догадки, но я молчал, готовясь услышать еще одну скрытую до этого часть истории.  - Он был тоже умен и, получив силу в первый раз, догадался обо всем. Ксардас даже смог подстроить свою смерть и сохранить жизнь. К его несчастью, мои люди пусть и не сразу, но вышли на его убежище, а дальше не составило труда убедить моего бывшего ученика повторить попытку и, подставившись, окончательно расчистить для меня дорогу к силе богов.
        Как все меняется - еще недавно даже для меня Ксардас был воплощением мощи, человеком, пожелавшим по своей прихоти перекроить мир. А теперь мы узнаем, что это был всего лишь испуганный беглец, старающийся спастись из сетей настоящего паука. Как же много может поменять всего пара слов.
        - Ты тоже слишком умен, поэтому, несмотря на мое обещание, оставлять тебя в живых нельзя,  - Семин немного скучающе вытянул свой напившийся крови богов меч, и именно в этот момент мне на плечо опустился напитанный интеллектом Брюс. Немного, всего две тысячи - похоже, под такое представление Алиса не нашла больше готовых навлечь на себя гнев Семина магов - но мне хватит и этого.
        - Тотем с энергией бога?  - в словах Семина явно можно было уловить интерес.  - Вот только какого? Откуда у этой птахи такая магическая защита?
        Но я его уже не слушал - я увидел кивок Майи и понял, что пора действовать.
        Остановка времени
        Я не могу использовать заклинания сам, а вот через питомца - легко! Стоило мне применить эту способность, как все вокруг замерли. Все кроме Семина - но я, если честно, на обратное и не рассчитывал. Я даже получил небольшой бонус - старик вместо того, чтобы сразу приняться за меня, сначала принялся сжигать появившиеся по краю действия способности тени. Ну а я, пользуясь тем, что посаженный им мне на руки паразит перестал шевелиться, тут же его скинул. Пришлось поспешить - из-за близкого расстояния эффект остановки спал с него практически мгновенно, но я готовился и успел. Так что теперь можно попробовать воплотить в жизнь и вторую часть действия.
        Аркобалено
        Активирую новую истинную версию своей уникальной способности. Теперь отменить остановку времени и на глазах у всех использовать еще один свой особый навык - отмена магии. Чисто теоретически она должна снимать проклятья, и для тех, кто попал под действие заморозки времени, я освобожусь именно так, но главное, учитывая отсутствие маны, она должна меня убить. Быстро - так, чтобы никто не смог помешать - а я перенесусь к своему надгробию.
        Вот только замедление времени еще не до конца спало, и кажется, что секунды просто еле тянутся одна за другой.
        - Он расплавил их!
        - Он смог уничтожить кандалы повелителя?
        - Он что, так силен?
        К счастью или к сожалению, для моего сознания эта смерть не так уж и мгновенна, и я успеваю услышать возгласы людей о моем поступке и, главное, успеть сделать еще кое-что, для чего я открывал свои мысли Майе.
        - Паф!  - сложить пальцы пистолетом и сделать вид, что я стреляю в Семина.
        Что будет, если около сотни людей поверят в то, что я смогу его достать? Поверят, потому что увидели, как я расправился с кандалами-паразитом и потому, что дочь Лютовой немного прошлась по их мозгам. Поверят во время применения способности, которая может делать мысли реальными.
        С моего пальца сорвалась ярко-синяя молния и ударила в Семина, прожигая защиту, которую до этого не могли пробить даже боги. К сожалению, удар оказался нацелен не в голову, сердце или какое-то другое убойное место, но даже так дырка в плече будет хорошим напоминанием обо мне.
        - Я еще вернусь!  - я наконец-то растаял в воздухе, оставив после себя яростно вращающего глазами новоявленного повелителя. А еще - растерянно переглядывающихся помощников. Магов, что теперь точно не скоро смогут меня забыть.
        А еще там остаются Майя, Лена, Лысый и Алиса - те четверо, что просили Семина меня не трогать. Честно, я не верил, что такое возможно. Я даже до сих пор не верю, что у них не было для этого каких-то скрытых мотивов. Но, как бы там ни было, я не забуду тех, кто не отвернулся от меня, и буду надеяться, что с ними из-за этого ничего не случится.
        К сожалению, это пока единственное, что мне доступно. Но я знаю, как стать сильнее, и я обязательно это сделаю. И ни одно существо в этом мире больше не сможет мне угрожать.

        КОНЕЦ 4 КНИГИ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к