Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Емельянов Антон / Карты Судьбы: " №02 Повелитель Демонов " - читать онлайн

Сохранить как .
Повелитель демонов Антон Дмитриевич Емельянов
        Сергей Анатольевич Савинов

        Карты судьбы #2

        КАРТЫ СУДЬБЫ 2. ПОВЕЛИТЕЛЬ ДЕМОНОВ
        ЕМЕЛЬЯНОВ АНТОН И САВИНОВ СЕРГЕЙ
        ТВЕРЬ


        ПРОЛОГ
        ГДЕ-ТО В МОСКВЕ.
        - Капсула номер семь проекта «Эдем» была вскрыта изнутри. Подопытный сбежал. Вот краткие результаты расследования, полная версия отправлена на вашу почту.
        - Почему мне докладывают о такой мелочи напрямую? Были странности?
        - Подопытный исчез прямо из лаборатории, достоверно известно, что наружу он не выходил. Камеры внутри были выжжены странным излучением, мы еще исследуем его природу. Камеры в коридоре и охрана зафиксировали волну пламени, выбившую дверь. При детальном исследовании никаких источников воспламенения обнаружено не было, так же радиус появления пламени нельзя объяснить ни одним известным физическим законом.
        - Какие есть версии?
        - Самая большая вероятность, что подопытный сохранил способности из своего виртуального мира и смог вернуться обратно.
        - Более реалистичные варианты?
        - Есть опровержения по всем обычным версиям.
        - Это становится интересно, - на лице говорящего впервые за все время разговора появилось какое-то подобие эмоций. - Срочно разбудите остальных девять подопытных проекта. По каждому провести детальное исследование. Подготовьте новые капсулы с доступом в Эдем. Если ваша версия верна, и подопытный там, найдите его.
        ГДЕ-ТО В ИНФЕРНО.
        Портал перенес меня обратно в Инферно. Меня не было здесь всего ничего, но, оказывается, мне уже стало не хватать этой бескрайней пустоши с редкими холмами и балками. Наверно, это чем-то похоже на клиническую смерть: ты уже со всем простился навсегда, а потом оказалось, что произошло недоразумение, все, о чем ты только что сокрушался, по-прежнему с тобой. Я, конечно, не умирал, но вот постараться для этого пришлось изрядно. А кое-кто все-таки заплатил жизнью за мое спасение.
        Использована способность «Вызов Сакис но Дану»
        Сейчас хочется столько всего сделать, но сначала самое главное. Зачем искать человека, когда у тебя есть возможность его призвать. Действует она, конечно, только в Инферно, но с учетом открытого прохода в мой родной мир, я верю, что она может сработать. Закружился водоворот черных снежинок, раньше призыв проходил по-другому. В этот момент холод, бесконечный и иссушающий, добрался до меня, как будто изнутри вынули все кости и мышцы, оставив пустую оболочку, ни на что не способную. Что же мне это напоминает? Ту пустоту, где висел, пока не появилась карта, вновь даровавшая мне жизнь. И стоило мне о ней вспомнить, как карта судьбы вновь мелькнула у меня перед глазами: на этот раз у нее были истрепаны края, сквозь нее, если присмотреться, можно было увидеть странные мельтешения. Да, это тот же водоворот, а карта просто просвечивает насквозь. Что же происходит?
        Как бы там ни было, боль начала понемногу отступать, а передо мной оказалась лежащая на земле женская фигура, завернутая в черный, как зимняя ночь, кусок ткани. Неужели, получилось?
        - Ты идиот! - сколько же ярости может быть всего лишь в двух словах?
        - Элулу? - вроде больше со мной мысленно никто не общался, да и голос очень похож, но хочется удостовериться.
        - А у тебя много знакомых демонов, способных мысленно с тобой общаться? Это, вообще-то, дано только приближенным к повелителям, - почему-то появилось ощущение, что если кто-то сейчас попадется ей в руки, то жестоко пострадает. - Нет, ну надо же - разблокировал силу Лилу, открыл свой мир и сразу все потерял. Ты что - кого-то умудрился воскресить?
        - Да нет, - это же был просто призыв… С другой стороны, с чего я, вообще, взял, что на первой Земле будет своя Настя? Она же не человек, а значит ее копии и не должно быть. То есть, это на самом деле было воскрешение? Надо попробовать узнать побольше. - С чего ты взяла?
        - Твоя сила повелителя резко выросла, а потом практически пропала. Стала даже меньше, чем раньше, - быстрый взгляд на параметры.
        Класс Повелитель демонов - не активен
        Недостаточно силы
        Возможности повелителя демонов - не активны
        Недостаточно полномочий
        Пограничный мир - 1 шт., доступ - не активен
        Недостаточно полномочий
        Доступа к системе, естественно, тоже больше не было: на этот раз же я здесь оказался по-настоящему, в своем теле. С грустью посмотрев на то место, где только что закрылся портал, отрезая меня от мира, скрывающего информацию о том, кто я такой на самом деле, решил вернуться к разговору. Почему-то я был уверен, что один раз открыв туда дорогу, смогу это сделать и еще раз. А сейчас, пусть у меня снова есть моя золотая карта Металла, прежде всего, мне жизненно необходима информация.
        - Что значит «открыл свой мир»? - решил я действовать максимально быстро и открыто. Пока у Элулу есть настроение поговорить, нужно этим пользоваться.
        - Каждый повелитель находит свой мир, от которого должен оберегать мироздание. Как это происходит, я не знаю, об этом не принято рассказывать, - чувствую, что она что-то не договаривает.
        - Это мне чем-то грозит?
        - А вот это наконец-то правильный вопрос, - Элулу неожиданно стала серьезной. - Не потрать ты непонятно на что свою силу и останься повелителем, это официально бы закрепило твой статус.  Нанял бы войска и жил бы себе спокойно пару ближайших тысяч лет до следующего кризиса. Но так как твои силы сейчас блокированы, то любой другой повелитель может захотеть забрать твой мир себе. Лишний источник силы никому не помешает. Лилиту уже объявила награду за твою голову.
        - Нет желания ее получить? - как же все неудачно получается, а вот и Настя уже начинает приходить в себя.
        - Пока она предлагает не так много, но если цена вырастет и я сочту ее приемлемой, жди в гости. Предупреждаю, - мне кажется или такое предупреждение со стороны демона - это что-то неординарное?
        - Я учту оказанную тобой услугу, - в ответ пришло чувство какого-то кошачьего удовольствия, и связь оборвалась.
        Нужно срочно продумать план хотя бы на ближайшее время, а значит надо разложить по полочкам все, что мне известно. В плюсе - я жив, я, похоже, воскресил Настю, у меня есть золотая карта, жезл повелителя и понимание произошедшего относительной степени достоверности. В минусе - за мной будут охотиться демоны, есть как минимум три золотые карты, желающие меня убить, я не знаю, кому могу доверять. С чем нужно срочно разобраться - взгляд упал на лежащую у моих ног девушку, конечно, это задача номер один, потом найти безопасное место, вытащить своих ребят из Академии. А вот потом уже можно будет не спешить и продумать нормальный план.
        - Где я? Кто вы? Что со мной случилось? - Настя открыла глаза и уставилась на меня и обстановку вокруг с таким искренним недоумением, что у меня сразу появились нехорошие предчувствия.
        - Ты в безопасности, я - друг, - к черту подробности. - А вот чтобы понять, что случилось, расскажи, что ты помнишь?
        - Мы с Натом сидели и ужинали, в гости зашел лорд Спенсер, и Нат уехал на задание, - теперь слово «не нравится» будет слишком мягким для данной ситуации.
        - Кто ты? - однажды я уже задавал ей этот вопрос и теперь опять боюсь услышать ответ.
        - Настя, Анастасия Пономаренко. А что…
        - Подожди, - перебиваю, мне нужно понять, что случилось. - Что самое раннее ты помнишь?
        Было видно, что Анастасия сначала хотела что-то возразить, но потом, окинув взглядом раскинувшееся вокруг Инферно, решила пойти на сотрудничество.
        - Киевский инцидент, я тогда потеряла память и все, что было до этого, так и не смогла вспомнить. Хотя мы с Натом ходили к разным специалистам, - как же меня раздражает это имя.
        Натаниэль, ты меня бесишь. Как такое могло случиться, что я смог вернуть только человеческую половинку Анастасии, у которой все воспоминания - это жизнь с этим англичанином, будь он неладен? А вот демоническая половинка, которая знала меня, которая пожертвовала собой, чтобы вернуть долг, с которой у меня, в конце концов, были планы - исчезла. Где в этом мире справедливость?
        В этот момент моя собеседница, видя, что я не спешу задавать следующий вопрос, решила подняться на ноги. Только сейчас я обратил внимание, что темная ткань, еще недавно прикрывающая ее, превратилась в легкое светлое платьице. Видимо, бонус для вернувшихся с того света - одежда по их выбору. Или, возможно, оно способно менять свой внешний вид всегда?
        - А тебе не холодно? - отвлечься на что угодно, только дать разуму немного времени смириться и принять новую реальность.
        - Немного, тут прохладно, но я была именно в этом летнем платье, когда потеряла сознание, - значит, принятие формы все-таки одноразовое. Если бы трансформация одежды еще была бы доступна, то при чувстве внешнего дискомфорта, она поменяла бы свою форму на что-то более подходящее ситуации.
        И тут взгляд зацепился за то, как она двигается. Плавно и при этом быстро, как будто перетекая из одной формы в другую. Обычный человек так двигаться не умеет, похоже, эти навыки достались ей вместе с телом Элулу. А что, если это не единственное, что стало ей доступно?
        - Можешь рассказать, какие у тебя параметры?
        - А как их смотреть? - все-таки она слишком много потеряла, раз забыла такие всем известные вещи. Даже чем-то на ребенка стала похожа, такая же непосредственность и отсутствие знаний о мире. Неудивительно тогда, что она так спокойна: только сейчас обратил внимание, что Анастасия не волнуется, не нервничает, а спокойно исследует все вокруг без каких-либо страхов и предрассудков. Интересно, а когда вообще дети прекращают доверять миру вокруг и начинают его опасаться?
        - Просто представь, что хочешь узнать, кто ты, - по расфокусировавшемуся взгляду сразу стало ясно, что у нее все получилось. - Теперь рассказывай, что ты видишь. Какой у тебя уровень?
        Для человека, впервые работающего с виртуальным интерфейсом, такие наводящие вопросы - это большая помощь в попытках сконцентрироваться на нужной информации.
        - Тридцать девять, - ого, видимо, это наследство от демонической половинки, у обычных людей изначально нулевой уровень.
        - Теперь представь свой список навыков. Что там есть?
        - Есть телепорт в башню какого-то повелителя, только неактивный. Пишет, что нужен сороковой уровень для использования. А что это, вообще, такое? Почему я раньше ничего такого у себя не замечала?
        Рука непроизвольно потерла лоб. А может, и не зря я ее воскресил. Пусть она меня и не помнит, но вот возможность попасть в башню - это очень весомый аргумент в пользу этого решения. Что бы я получил, не сделав этого? Спокойную жизнь? И то только, если Элулу не врет. А добравшись до башни, я смогу открыть все ее тринадцать этажей и разобраться во всех тайнах этих демонических повелителей не полагаясь на чьи-то слова, а сам. Так, надо ответить Анастасии и постараться успокоить. И вот что мне ей сказать? Поведать трагическую историю о человеке и демоне - представляю, как она насмешливо поднимает левую бровь. Нет, мне нужна не правда, а то, во что можно поверить.
        - Тебя отравили и бросили здесь умирать. Я знал тебя еще до Киевского инцидента, поэтому твой муж попросил меня за тобой присмотреть. Нам нужно продержаться тут несколько дней, пока он все не уладит, и я сразу помогу тебе вернуться, - и что я несу? С другой стороны, выбора особого нет. В правду она не поверит, а истерики сейчас нужны меньше всего. А в этой версии есть две закладки на доверие: старое знакомство и поручительство мужа; также эта версия предполагает, что все быстро наладится. Так что принять ее психологически должно быть легко и комфортно. Конечно, я бы предпочел обойтись без злодейской интриги, но как-то по-другому объяснить ее появление в Инферно я сейчас точно не могу.
        - Почему Нат попросил о помощи именно тебя, а не кого-то из своих коллег? - да какой бы она была женщиной, если бы сразу поверила?
        - Кто-то из них как раз и играет против него, и этим человеком может оказаться любой. Поэтому он и обратился ко мне как к старому знакомому, который с этим точно никак не связан и при этом достаточно силен, чтобы смочь тебе помочь.
        - А ты действительно достаточно силен, чтобы защитить меня?
        Вместо ответа выплескиваю силу карты во все стороны, окутывая все ближайшее пространство маревом летающих кусочков металла.
        - А что у меня за навыки-то? - видно, что она поражена, но не сдается, пытаясь разобраться во всем до конца.
        - Особая правительственная разработка. Навык, открывающий путь в безопасное для его владельца место. Несмотря ни на что, Натаниэль мне до конца не доверял и поэтому активировал его именно тебе, - вот так, пусть думает, что все меры безопасности уже приняты, а значит, можно ни о чем не беспокоиться. - Но мы немного не рассчитали. Твоего уровня не хватает для его использования.
        - И что теперь?
        - Все просто, держи вторую часть набора, - протягиваю ей карту Трансформации, она как раз медная, и Анастасия сможет ее использовать. Обратил внимание, что узнав о ее человеческой природе, почему-то опять могу называть ее только полным именем. - Видишь, она тоже демоническая, как и портал, теперь я помогу тебе получить сороковой уровень, и мы уйдем в укрытие, чтобы дождаться Натаниэля.
        Даже немного загордился собой - как ловко придумал использовать одинаковые названия для придания достоверности. Из взгляда Анастасии исчезла большая часть сомнений: все ответы найдены и даже предоставлены вещественные доказательства.
        - И что мне надо делать? - есть, раз мы перешли к конкретике, значит, версия принята. Теперь можно будет ее потренировать на обычных демонах, а потом найти какого-нибудь слабенького босса для получения сорокового. С рефлексами настоящей Насти проблем у нее быть не должно. И да, эта для меня не настоящая. Именно поэтому так легко пришло в голову решение ее обмануть - она всего лишь ключ к моей будущей силе. Некрасиво? Да, но я не обещал быть с ней честным. Тем более, что смотреть на эту насмешку над моей почти воплотившейся мечтой - так больно.
        - Пойдем, сейчас я научу тебя убивать демонов.
        Сказал на автомате и уже было испугался, что перегнул палку, но ответом мне стала только кровожадная улыбка. Может, что-то настоящее в ней еще и осталось.
        - Пойдем. Знаешь, а мне почему-то кажется, что это довольно интересно.


        ГЛАВА 1. БЕССМЕРТНЫЙ ПЕРЕПОЛОХ.
        Я шел по Инферно, ища нам подходящих демонов. Две уже встретившиеся группы, тридцатого и сорокового уровня, я забраковал: слишком опасно, сначала нужно потренироваться на ком-то попроще. За мной шаг в шаг шла Анастасия, ставшая обычным человеком и при этом так сильно от них отличающаяся. Не внешне, а какой-то своей внутренней сутью. Прощупывая пространство на два километра вокруг, постарался понять, что же именно с ней не так. С одной стороны, она считает себя человеком, хранит в памяти все воспоминания своей человеческой половинки, старается поступать, следуя им. С другой, никак не получалось точно сформулировать, у нее нет практических подкреплений всему этому. В памяти хранится одно, а тело помнит совсем другое, и в итоге у нее, судя по всему, стерлись этические тормоза. Вот оно, Анастасия сейчас совсем не видит разницу между хорошо и плохо, нормально и необычно. Поэтому так легко и реагирует на все произошедшее, мне это, конечно, на руку, но стоит представить, во что она в итоге может превратиться, как становиться немного дурно. Убивать - это интересно, разве может появиться такая мысль в
голове у нормальной девушки?
        - А у тебя есть что-нибудь перекусить? - нарушила Анастасия плавный ход моих мыслей. Да, что-то я совсем в высокие материи ушел, а вот о жизненно важных вещах и не задумался.
        - Подожди, сейчас посмотрю, - открываю свой вещмешок, который заполнил еще, когда убегал из Академии. Еще день не прошел, но кажется, что это было так давно.
        Запаянный в пластик сэндвич и контейнер с салатом, припасенные запасливым Арамисом и экспроприированные мной, отправились в полет в сторону моей спутницы. Анастасия ловко выхватила их из воздуха, вскрыла и как-то грустно втянула носом воздух. Даже до меня донесся запах не очень свежей еды.
        - А чего-то другого нет? - с каким-то сомнением протянула она, но увидев, что я вскрыл и впился зубами в точно такую же еду, тут же его отбросила и с жадностью последовала моему примеру.
        Еще одно подтверждение моей теории: разум и память говорят, что такую еду она не ест, тело Сакис с ними не согласно: явно ей приходилось питаться еще и не таким. Практика в моем лице поддерживает второй вариант, и разум сдается. Что же в итоге из нее получится? Мне интересно? Почему бы и нет?
        Стоило нам перекусить и снова двинуться вперед, как удача сразу же нам улыбнулась. Похоже, эта дама предпочитает сытых людей. Отряд в три десятка демонов двадцатого уровня остановился на стоянку в километре от нас, прямо по курсу нашего движения. То, что надо для тренировки перед тем, как выходить на что-то более серьезное.
        - Стоп, впереди отряд демонов. Нам нужно, чтобы ты смогла получить следующий уровень, так что сейчас попробуешь их убить.
        - Ты так волнуешься, как будто в их убийстве есть что-то странное? - так, не надо давать ей думать на эту тему, раз ей все равно, то пусть так и будет.
        - Ничего такого. Попробуй активировать карту, - не надо думать, просто действуй.
        - Как это сделать? - Анастасия с сомнением уставилась на прямоугольник в своих руках.
        - Представь, что наполняешь ее силой, и скажи «трансформация», - вспомнил, как в первый раз мне с активацией помогла именно голосовая команда.
        - Трансформация, - карта в руках девушки засияла, и через мгновение у нее в руках оказалась огромная винтовка размерами явно больше, чем она сама.
        Несмотря на ситуацию, восхищенно цокнул языком. Девушка в развевающемся на ветру платьице, в руках футуристического вида ствол, а вокруг красная, как будто от крови, пустыня - выглядит стильно.
        - Ты сейчас думала только об атаке, а нам сейчас важнее будет защита. Тебе нужна броня, чтобы демоны не могли до тебя добраться.
        - Да они и не успеют, - и она совсем не обращает внимание, насколько странно данные слова звучат из уст леди, которая годами не выбиралась за городскую черту.
        - А если там будут дальнобойные твари? Или кто-то достаточно живучий, что успеет добежать? Лучше не рисковать: нам некуда торопиться, - стараюсь говорить медленно и убедительно.
        - Прикрой меня! - что?
        Она резко разворачивает ствол винтовки в сторону демонов, и как только почувствовала на таком расстоянии, опускается на колено и стреляет. Из дула вырывается сгусток, похожий на плазму, и устремляется вперед. Обычно такие дистанционные атаки не работают: стоит воплощенной картой стихии удалиться от создателя, как она исчезает. У обычных карт такая дистанция, в лучшем случае, пара десятков метров, у золотых может достигать километра и более. Анастасия с медной картой смогла выстрелить почти на девятьсот метров. Раскаленная плазма, или что там это такое, уменьшилась в размерах раза в четыре, но все равно достигла цели, пробив огромные дыры с рваными краями в телах сразу трех демонов. Последнего при этом практически разорвало на куски. Лицо Анастасии сразу же озарилось довольной улыбкой.
        - Ты видишь их на таком расстоянии? - не удержался я.
        - А не должна? - опять искреннее недоумение.
        Как же это круто, не знать границ своих возможностей и втаптывать в грязь чужие «невозможно» и «не может быть». Даю слово, что постараюсь до последнего не ограничивать твою веру в себя. В память о настоящей Насте.
        - Все нормально. Сними остальных, пока не добежали до нас.
        Еще серия выстрелов, и вот уже она гордо подымает стволом вверх свою винтовку.
        - Это было легко. А вот опыта почти не дали, - не удивительно, почти на сороковом да за демонов двадцатого уровня.
        - Это была тренировка, чтобы проверить твои навыки, теперь я вижу, что ты готова, пойдем искать настоящего противника, - на всякий случай прокрутил в памяти более сильные отряды, что нам уже встречались - все не то, на уровень не хватит. Нам бы какого-нибудь командира со свитой. - Кстати, а не хочешь придумать своей винтовке название?
        Анастасия так ласково смотрела на этот кусок металла, что вопрос показался таким естественным и важным.
        - Уже, ее зовут Арс Лонга, - и она гордо провела рукой по серебристой поверхности приклада, покрытой затейливой резьбой.
        - Искусство вечно? - я, конечно, не знаток латыни, но кусочек пословицы удалось узнать.
        - Да, она же так прекрасна! - и никакого внимания на десятки мертвых тел, последнее из которых она свалила буквально в сотне метров от нас.
        И вот мы опять идем вперед. Несмотря на мое предложение временно развоплотить свое оружие, Анастасия упорно отказывалась это делать, повесив его за спину и, казалось, черпая в нем энергию для новых безумных поступков.
        - Там, - вдруг показала она в сторону чуть более светлого песка в стороне от нас. Что ж, не могу сказать, что я специалист по Инферно, в его флоре и фауне не разбираюсь, так почему бы не положиться на инстинкты, явно оставшиеся в теле от демона. Может и найдем что интересное.
        - Там кто-то есть? Я не чувствую.
        - Под землей, - короткий ответ, и Анастасия продолжает пристально вглядываться вперед, при этом не спеша двигаться в ту сторону.
        Что ж, с моей картой не так просто исследовать подземные глубины: пробиваться мельчайшими частицами на глубину - это тяжелый и неблагодарный труд. Так что в свое время, когда мы работали в Средней Азии, где было много карт, предпочитающих до последнего прятаться, скрывшись в небольших ямах, а потом наносить удар в спину, я придумал способ, решающий эту проблему. Вся подозрительная поверхность покрывается тонким, но твердым слоем Металла - теперь остается только поднять и опустить эту конструкцию, создав направленную вглубь ударную волну, и считать результат. Это, конечно, не сонар, точность хромает на обе ноги. Но вот сказать, что под землей действительно кто-то есть, и этот кто-то большой, злой и пробирается к поверхности, чтобы разобраться с наглецами, побеспокоившими его, я могу. Жду до последнего, чтобы тварь не передумала, а потом - стихийный телепорт на пять сотен метров в сторону.
        - Вот и твой противник, - из-под земли метров на пять в высоту вырвалось тело огромного песчаного червя. - Мочи его!
        Было странно видеть, как включились рефлексы, и стоящая рядом со мной девушка моментально преобразилась. Хищный взгляд, резкие движения. Первым делом Анастасия сделала серию выстрелов чуть в стороне от червя: все ясно - оценивает точность и падение силы заряда с учетом расстояния, при этом не давая противнику понять, куда мы переместились. Поднимаюсь в воздух и отлетаю чуть в сторону - это не моя битва. Червь сорок четвертого уровня, дикий демон, его будет вполне достаточно, чтобы перебраться за границу серебряного уровня и разблокировать так нужный мне навык. Если дела пойдут совсем плохо, я, конечно, вмешаюсь, но мне кажется, все и так будет хорошо. С учетом того, что я увидел, я не могу не поверить в эту девушку.
        В этот момент Анастасия решила перейти в наступление. Серия выстрелов, на этот раз каких-то тусклых, забарабанила по шкуре монстра, бессильно отскочила, не в силах ее пробить. Неповоротливая туша сразу же определила направление и, даже не уходя под землю, уродливым обрубком заскользила вперед.
        Урона нет, но попадания червь явно чувствует: после каждого от него просто расходятся волнами недовольство и желание наказать обидчика. Даже не могу понять как, ведь по идее дистанционные атаки на существо такого уровня действовать вообще не должны. И тут, после небольшой паузы, она выстрелила сгустком плазмы, таким же, каким недавно разносила на кусочки мелких демонов. И червяк, вместо того, чтобы его проигнорировать, вдруг замер и начал извиваться, как змея, прижатая к земле палкой.
        Еще выстрел - движения становятся более судорожными, еще и еще - вот червь уже начинает замедляться и замирает. При этом я чувствую, что он еще жив.
        - Вот гадство, - выругалась Анастасия. - Не дали опыта, а ведь я ему всю нервную систему сожгла. И пусть он еще дышит или что там эти паразиты делают, но ведь уже больше ни на что не способен. Что - мне ждать, пока он тут подохнет от голода?
        - А чем ты стреляла по нему? - стало интересно, как она смогла обойти природную защиту монстра такого уровня.
        - Болью, - вот оно что, даже не представлял, что карты на такое способны. Значит, первыми выстрелами она проверяла местоположение всех нервных узлов, поэтому червь так и ярился. А потом концентрированным огнем их же все и выжгла.
        - Давай я его добью, не будем терять время, думаю, с учетом твоего вклада, на уровень должно хватить.
        - Подожди, - и вот опять она меня удивляет своей рассудительностью и каким-то природным чутьем. - Давай я ему еще обычную рану нанесу, а то вдруг не засчитают. У тебя есть какой-нибудь кинжал?
        Есть, тот самый, что остался у меня в руках после того, как проткнул сердце Насти.
        - Держи, - почему-то не хочется с ним расставаться, но она просто выхватила его у меня из рук и решительным шагом двинулась к туше. Интересно, а сколько нормальных людей просто бы решились подойти к гигантскому плотоядному червяку, зная, что он еще жив, да при этом еще и ткнуть его ножиком?
        Удар, лезвие погружается по самую рукоять. Как тогда. На землю падают тягучие капли крови, правда, на этот раз зеленого цвета. Червь не шелохнулся. Собираю силы, чтобы окончательно прикончить его, так погрузился в свои мысли, что даже о возможном дропе не подумал. Но вот инстинкты, которые позволили мне до сих пор оставаться живым, работали, как всегда, на полную. Вместо того, чтобы атаковать полуживого червя, подхватил Анастасию и отнес ее в сторону, а над этим местом расположил пару десятков огромных, повернувшихся к земле двадцатиметровых лезвий.
        Еле успел, стоило мне закончить приготовления, как земля разлетелась, как будто от огромного взрыва, что не удивительно, учитывая какая туша выбралась из-под земли. Предыдущий червь выглядел по сравнению с этим как обычный червяк перед слоном. Раздавит и не заметит. А вот, что было удивительно - мои лезвия, которые должны были вонзиться в его тело, разлетелись мелкой крошкой. И это сталь, созданная мной, повелителем Металла? Кого же ты умудрилась найти, Анастасия?
        Из разверзнутой в пронзительном крике пасти вырвалось несколько щупалец, каждое из которых было больше нашего предыдущего противника, а я метнулся им навстречу. Вблизи будет можно увидеть уровень этого монстра. Пусть он и довольно крепок, но я всегда смогу отводить его удары в сторону, так что никакого риска. Калейдоскоп мельтешащих картинок, пока я пробиваюсь поближе, и вот уже нас разделяет не больше десяти метров. Странно, мне кажется, он пахнет ромашками. Неожиданно для такой твари.
        Приглядываюсь к нему - червь-патриарх, шестьдесят первый уровень. Такого я еще не видел. Мне кажется, теперь я понимаю, как он может ломать мой металл. Я сам видел неразрушимый камень, даже держал в руках кусок ильхеора, так почему бы демону, который выше шестидесятого, не продвинуться чуть дальше в познании своей стихии. Это явно еще не высшее воплощение, но обычной стихией его уже не пробить. Есть, конечно, один вариант, но как-то он дурно пахнет. Может, добить малыша и просто по-быстрому улететь отсюда? И только я собрался это сделать, как молнией мелькнула мысль, что с такого уникального демона и выпасть может что-то очень даже неплохое. От таких подарков судьбы отказываться не стоит, она дама обидчивая, может не простить и затаить обиду. А уж с кем-кем, а с ней ссориться точно не стоит.
        Патриарх, видимо, почувствовал, что вот сейчас все начинается по-настоящему, и окутался облаком зеленого дыма, буквально за пару секунд разъедающего мой доспех, заставляя непрерывно его обновлять. Похоже, не торопиться, как обычно, оказалось хорошим решением. Если бы я, как хотел, попытался через пасть прорваться внутрь его тела и устроить там кровавую баню, то не факт, что это бы не превратилось в смертельную ловушку уже для меня. Что за жизнь такая, только вернул золотую карту, и сразу же серьезный противник, нет, чтобы валить слабаков тысячами. Хотя, на самом деле, я рад: кровь горит в жилах, пряча в тени этого пожара все те неприятные воспоминания, что есть у меня на душе. Мозги гудят от напряжения, перебирая сотни вариантов возможных событий и прокладывая для меня тропинку, ведущую к победе.
        Вот оно! Если не можешь пробить шкуру врага, просто бей сильнее, и я знаю, как это сделать.
        Поиск утраченного - Жезл повелителя
        И тот сразу оказывается у меня в руке - все-таки очень удобная штука этот призыв, особенно в бою, когда дорого каждое мгновение, а все вещи сразу в руках не уместятся. Взмахиваю, чтобы сконцентрировать и направить атаку, и останавливаюсь. Инстинкты, мать их, что-то я делаю не так. На секунду отвлекаюсь, чтобы телепортировать подобравшуюся слишком близко Анастасию. Тоже охотничек на мою голову, без тормозов и чувства самосохранения.
        Так, надо браться за дело всерьез, выкладываясь на полную. И пусть это всего лишь дикий демон, его сила достойна уважения. Насыщаю воздух вокруг нас частицами железа, снижая насколько возможно поражающий эффект ауры чудовища. Теперь оружие - жезл становится рукояткой двуручного меча, жгуты силы, вырывающиеся из него, скручивают и сжимают металл, из которого я формирую лезвие. Слой за слоем. И вот дальше сжимать уже некуда. Взмах, воздух недовольно гудит, рассекаемый как будто даже с большим трудом, чем раньше. Тяжело и одновременно легко, как будто сделал шаг за какую-то, ранее непроницаемую, грань.
        А теперь полный вперед. Меч - это не только сталь, он и сила, бьющая из него через жезл. Взмах, и одно из щупалец падает на землю: почти двадцать метров плоти, которую еще совсем недавно не могла взять стихия золотой карты. Обиженный рев взлетел до небес, так и не отключенный сканер окрестностей засек, как несколько отрядов демонов начали ускоренное движение подальше отсюда. Что ж, а у меня немного другие планы, и лечу прямо за отшатнувшимся обрубком, втягивающимся в пасть твари. Вот сейчас можно и воспользоваться старым планом - прорубаю себе путь внутрь тела червя. А теперь вперед, к самым ярким источникам силы. Это жизненно важные органы, если уничтожить их все, даже такой монстр как патриарх просто не выживет. И не скажу, что это дается мне легко. Все труднее становится держать защиту, еле успеваю раз за разом обновлять броню, пока она не растворилась. Как я при этом еще успеваю двигаться, круша все на своем пути - это, вообще, чудо.
        Когда я погасил очередной источник силы, давление, постоянно оказываемое на меня, вдруг неожиданно пропало.
        Снят замок 61 уровня
        Новые умения доступны для изучения в источнике силы
        Получено достижение «Больше, чем золото»
        Откройте 61 уровень, перешагните границу, доступную обычным смертным
        Награда: защитное поле емкостью 10 эргов по всей площади тела
        Просто обалдеть, это просто очень круто. Новый уровень, когда, казалось, их уже больше не может быть. А новое достижение? Десять эргов - это, с одной стороны, очень мало, но с другой - это же по всей поверхности тела. Как у любого демона, а значит, обычное оружие, не наполненное силой, мне, как и им, уже не сможет повредить. Это информация, которую уж точно не должен узнать никто. Даже не обладание, а просто знание о такой возможности перевернет баланс, сложившийся в мире. Баланс между картами и обычными людьми. Какой бы силой ты ни обладал, но держать защиту всегда не сможет никто, а значит, пойди даже кто-то из золотых карт против своих, то его рано или поздно уничтожат. Снайпер это будет или яд - уже не важно. И нейтралом тоже быть практически невозможно - тебя обязательно достанут, не свои так чужие, а золотая карта достанется тому, кто готов ее использовать ради правильных целей. Танк - грозная машина, но без поддержки пехоты становится легкой добычей. Так же и с картами. При текущем раскладе они не могут существовать без поддержки обычных людей. Правда, теперь уже будет правильнее сказать
«не могли»…
        Прорубаю себе дорогу наружу, но так и не успеваю выбраться из червя. Его тело стало на секунду прозрачным и исчезло, взгляд сражу же пробежался по изрытой земле - не выпало ли из него что-нибудь. Но застрял почему-то на Анастасии, она стояла, сама грязная и чумазая, а платье чистое, зрачки расширены от восторга так, что они теперь стали, скорее, черными, чем зелеными, а волосы спутанными космами развеваются на ветру.
        - Похоже, ты добил и моего червяка, я получила сразу сорок третий, так что можно открывать портал в это безопасное место. И будем дожидаться Ната, - все очарование было моментально разрушено.
        Со злости пнул землю и чуть не упал, запутавшись ногами в валяющемся на земле шарфе. Откуда он тут? Или это и есть дроп с этого демона? Жалко, что посмотреть характеристики предметов никак нельзя, но с собой-то я его точно возьму. На всякий случай проверяю наличие враждебной энергии - чисто. Тогда просто в два витка обматываю вокруг шеи и поворачиваюсь к Анастасии.
        - Ну что, тогда открывай портал. Не будем больше терять тут время.
        - Как? - она сначала спросила, но потом тут же разобралась сама. И вот рядом появляется уже знакомый провал в пространстве. Не дожидаясь меня, Анастасия юркнула в него, и мне не оставалось ничего другого, кроме как поспешить вслед за ней.
        И вот опять знакомая картина: башня, теряющаяся в вышине, крошечный островок пространства, окружающий ее, и хищная пустота, пытающаяся добраться до тебя своими щупальцами. На этот раз, правда, появилась пара отличий. Вернее, три: три арки порталов, зависших в пространстве рядом со входом. Но подойти к ним было некогда. Анастасия, к счастью, проигнорировала пустоту, но сейчас с каким-то радостным энтузиазмом пыталась открыть дверь внутрь башни.
        - Стой, подожди! - в памяти сразу вспыли стражи этажей, с которыми я столкнулся в прошлый раз, не стоит туда идти человеку с таким уровнем подготовки, как у нее. - Внутри на каждом этаже есть демоны-стражи. Если подойдешь, они нападут, а тебе с твоим уровнем подготовки с ними не справиться.
        Решил попробовать быть честным, да и зачем что-то придумывать, когда она, похоже, вообще ничего не боится. Такую остановит не туманный запрет, а только четкое осознание опасности для жизни.
        - И это называется безопасным местом? - блин, не стоит из-за отсутствия страха и демонических инстинктов отказывать ей в здравом смысле и логике.
        - Они не выйдут со своего этажа, так что по первому можешь передвигаться свободно. А сюда никто чужой попасть не сможет.
        - Точно? Неужели, этот портал такая редкость? - а ведь она права, в свое время Настя говорила, что она одна из тринадцати, да и выемок на третьем этаже было как раз под тринадцать жезлов. Так что вполне логично предположить, что есть как минимум еще двенадцать демонов, которые смогут сюда попасть. А вот внутрь уже не попадет никто, кроме меня, ведь только во мне есть частица Лилу, доставшаяся мне вместе с его картой и способная открыть двери башни.
        Протягиваю руку к створкам, которые до этого безуспешно толкала Анастасия, и немного приоткрываю их. Мне кажется или на этот раз пошло тяжелее? Может, дело в том, что, как и сказала Элулу, я потратил слишком много энергии на воскрешение.
        - Даже если кто-то и сможет попасть к башне, внутрь никому уж точно не пробраться. Ты же уже убедилась, что просто так эти двери не открыть. Посиди пока тут, только не поднимайся выше, а я пока проверю порталы.
        - Хорошо, только еды оставь, - вытащил ей остатки еды из рюкзака и уже хотел уходить, как вдруг пришло понимание. А как я вернусь, если зайду в портал?
        - Небольшое дополнение. Тебе надо будет подождать снаружи. Если почувствуешь опасность, уходи в портал вслед за мной. Если меня не будет дольше десяти минут, тоже заходи в портал, значит, я не могу вернуться сам и жду тебя. Все понятно?
        - Конечно. Ждать. Если что, идти за тобой. Портал не перепутаю, иди, давай, быстрее, а то мне снаружи как-то неуютно.
        Еще раз с сомнением посмотрел на нее. Маленький клочок пространства, окруженный морем хаоса, а ей только неуютно. Бросив еще один взгляд на башню, шагаю в самый левый портал. Сосущее чувство в боку, сопровождающее каждое мое перемещение в пространстве, и вот я на месте.
        С трех сторон, насколько хватало глаз, росли вымахавшие уже мне по пояс елки, а с четвертой стороны стояли стены Академии. Я вернулся на Землю.
        Практически без участия разума во все стороны разлетелись маленькие частицы металла - для сканирования пространства, а более крупные окружили меня мельтешащим водоворотом, в любой момент готовым сомкнуться в непроницаемый кокон. Спутники, отслеживающие использование карт, наверно, сейчас передали столько информации о излившейся в пространство силе, что аналитики сбились с ног. Интересно, Анастасия успеет меня забрать или комитет по встрече нагрянет первый?
        И в этот самый момент я почувствовал такую же яркую силу, приближающуюся ко мне.
        - Алексей? - я чудом удержался от атаки, когда из земли передо мной вылетела фигура Сергея. Хозяин карты Грязи, порой он слишком мало думает, прежде чем что-то сделать. Вот и сейчас, вряд ли кто-то сможет назвать удачной идею подкрасться незаметно к золотой карте, учитывая, что большинство из нас обычно, не задумываясь, бьет на поражение. Боюсь, однажды это может плохо для него кончиться. Так стоп, он узнал меня. И Эмма совсем недавно тоже смогла это сделать. А ведь до этого даже знакомые люди проходили мимо, ничего не замечая. Неужели, дело в том, что я вернул свою золотую карту? Или это закончился какой-то хитрый эффект карты Судьбы. Что ж, так, действительно, будет удобнее.
        - Да, это я, - Сергей выглядит дружелюбно, но щиты на всякий случай держит полностью накачанными энергией, все-таки правильные инстинкты есть и у него, так что и мне не стоит расслабляться.
        - Не знаю, где ты был и зачем решил вернуться, спрошу один раз. У нас опять проблемы, и мы не откажемся от любой помощи. Ты в деле?
        - Что случилось? - мягко говоря, у меня нет особого желания встревать в старые разборки, но хочется понять, что же такого произошло, что меня готовы принять назад, несмотря на столь долгое отсутствие.
        - Общий сбор в Москве, я прилетел сюда за Михаилом, но того нигде нет, - так вот, как Сергей здесь очутился, один вопрос можно списывать. - На нас напали: одновременно на здание правительства и Дворец стихий. Странные люди, их около сотни, все с картами. И мы не может понять, кто это.
        - Всего сотня? Что-то поменялось за то время, что меня не было? Раньше их бы без проблем раскидала и одна золотая карта.
        - Они бессмертны, - в голосе Сергея звучали, пусть и еле заметные, нотки паники. - Мы их убиваем, а через час они появляются снова. Те же самые люди, с теми же самыми лицами. И так раз за разом. И они учатся, и с каждым разом делают чуть больше. Я боюсь, что рано или поздно они научатся нас убивать.
        Кто же это? Бессмертные, появляющиеся раз за разом люди. Как будто игроки, пытающиеся пройти игру. Неужели, это атака с моей родной Земли?


        ГЛАВА 2. ЛЕГАЛИЗАЦИЯ.
        Первой мыслью было вежливо спровадить Сергея, а самому дождаться Анастасию и спокойно вернуться в башню: быстро проверить остальные порталы и заняться ее исследованием. Но перспективы, открывающиеся в случае моей помощи, заставили не торопиться с решением.
        - Это твоя личная просьба или… - я сделал многозначительную паузу.
        - Сбор всех золотых, высший приоритет, подписано лично Соболевым, - тот сразу понял меня.
        Помощь с задачей, находящейся под личным контролем первых лиц страны - это прекрасный повод легализовать свое возвращение. Одно дело появившийся из ниоткуда обладатель золотой карты, от которого не знаешь, чего ожидать, и совсем другое дело старый знакомый, сразу же решивший помочь в трудной ситуации. Отношение будет совсем другое: можно будет установить мирные отношения с правительством. А заодно, мелькнуло чувство мстительного удовольствия, сдать Михаила, Эмму и Кирилла. Во втором случае мои слова, скорее всего, проверят, а учитывая их поведение, хвостов должно было остаться более, чем достаточно. Главное, чтобы появилось желание их разгрести.
        - Тогда я, пожалуй, присоединюсь, - рядом раздался хлопок портала, и появилась Анастасия. Выждав десять минут, как и договаривались, она последовала за мной.
        - Кто это? - Сергей воспринял ситуацию совершенно спокойно. Все-таки, мне кажется, постоянное использование золотой карты притупляет инстинкт самосохранения и вырабатывает стойкий пофигизм. Сила меняет людей, и очень часто не в лучшую сторону.
        - Анастасия Пономарева, ее отряд вырезали, успел спасти только ее. Вот теперь думаю, взять себе в ученики.
        - Ученики - это хорошо. Не то, что общее образование, правда, времени на них уходит уйма, - ни капли сомнений, как будто сработал переключатель свой-чужой, и дальше Сергей просто работает по накатанной. - Катька постоянно кого-то учит, а я беру по одному обязательному стажеру в год и все. Все-таки еще молодой, хочется погулять.
        Сергей сделал странный волнообразный жест рукой, видимо, показывая, как именно он гуляет. Анастасия пока же молчала и не спешила ничего говорить: интересно, ей просто нечего сказать пока или это включилась выработанная в Англии привычка не болтать лишнего?
        - Ее с собой берешь? - Сергей мотнул головой в сторону Анастасии. - Тогда пойдем к вертолету, не будем терять время. Похоже, Михаил тут в обозримом будущем вряд ли появится.
        Убедившись, что я кивнул в ответ на его тираду, он ушел прыжком на пару километров в сторону. Если я правильно помню, именно там и находится вертолетная площадка. Я же решил потратить пару минут на то, чтобы объяснить Анастасии, почему нам придется отойти от недавно утвержденного плана, но она меня опередила.
        - Это важно? - господи, идеальная женщина.
        - Да.
        - Тогда пошли. Надеюсь, ты понимаешь, что моя безопасность должна стоять на первом месте? - ну, может, не совсем идеальная, но, в принципе, все ее требования вполне логичны в рамках того, что она сейчас знает о мире.
        Что ж, тогда тоже не будем терять время, тем более, можно будет еще кое-что успеть. Подхватываю свою спутницу телепортом и переношусь по следам Сергея. Если разбирать, как именно это происходит у меня, то, конечно, лично я делаю это не сразу. Сначала отправляю вперед своего двойника, созданного из маленьких кусочков металла, буквально на пару мгновений: достаточно, чтобы оценить обстановку, но недостаточно, чтобы кто-то вокруг заметил разницу.
        - Очень предусмотрительно, - раздался возле уха шепот Анастасии, разрушив иллюзию моей гениальности. И ведь не спросишь сейчас, как и что именно она заметила. Так что остается только проигнорировать ее и повернуться к Сергею. Тот как раз закончил договариваться с пилотом, видимо, сообщал о новых пассажирах. А скорее всего, заранее предупредил Москву. Это раньше мы были очень часто сами по себе, добиваясь поставленных целей любыми доступными нам способами, сейчас же карты - это, прежде всего, часть огромной правительственной машины.
        - Сможем взять еще трех человек с собой? - учитывая, что полетим мы на Ми-38, где спокойно помещаются три десятка человек, это вопрос, скорее, не про возможность, а про желание.
        - Кто? - Сергей все понимает, и его голос звучит устало.
        - Три человека, моя команда, серебряные карты.
        - Пять минут хватит? Нам лететь больше часа, а что там сейчас творится, ни один аналитик сейчас не спрогнозирует, - шлем у меня с собой, так что, не теряя времени, отбил в нашем чате команду на сбор у ворот через две минуты. Надеюсь, у них все под рукой, а не успеют, что ж, значит, не судьба. Если все пройдет, как я задумал, то Михаил им в ближайшее время повредить не сможет. А вот брать ли их с собой, я так до конца и не смог определиться. Так что положусь на судьбу. Благо она, вроде, мне благоволит.
        - Если за пять минут не успеют, полетим без них, - получилось довольно сухо, но Сергей только понимающе кивнул.
        - Мы на месте. Ты где? - прекрасно, ребята успели почти мгновенно, видимо, несмотря на подчищенную Михаилом память, что-то не то они все-таки подозревали.
        - Сейчас заберу их и вернусь, - предупредил Сергея.
        - Хорошо, а я подтвержу охране твои полномочия, - это он правильно придумал. Тратить время на разборки с обозленными после вчерашнего боя военными будет явно не самым лучшим решением.
        - А у самого-то на это полномочий хватит? - не удержался и подколол его, уже уходя в портал.
        - Уже год как всех золотых карт приравняли по воинским званиям к генералам, так что никаких проблем, - Сергей довольно улыбнулся, а я, прихватив Анастасию, переместился ко входу в Академию. С генералами, на мой взгляд, это как-то уже лишнее. Или решили взять пример с джедаев в «Звездных войнах»? У тех тоже генеральские звания были.
        - Меня-то зачем с собой таскать? - ворчливо пробормотала сбоку Анастасия, ее я подхватил, когда она уже начала устраиваться на кресле в вертолете.
        - Мне так спокойнее, - к моему счастью и удивлению, этой причины оказалось достаточно.
        Наконец, окинув еще раз взглядом замершую рядом со мной девушку, я повернулся к фигурам у проходной. Пятерка штатных военных старательно делала вид, что все нормально и ничего странного в том, что из Академии вывозят учеников, нет. Рядом с ними стояли три фигуры: взъерошенные, помятые, со следами свежих ссадин, и при этом такие родные. У Арамиса торчала из-за пояса неаккуратно заправленная рубаха. Серега копался в шлеме, видимо, пользуясь свободной минуткой, опять пытался что-то взломать. Виталий выглядел почти идеально, и если бы не недобритая до конца правая щека, то он явно выделялся бы на фоне двух других моих друзей. Но почему все трое смотрят на меня такими недоумевающими взглядами?
        - Ребята?
        - А вы кто? - почему они не могут меня узнать, да что же происходит? Неужели, все опять будет, как тогда?
        - Это же я, Леха Роков, - и тут как будто щелкнул переключатель, отключая странный барьер у них в голове.
        - Ты живой! Вернулся! - ужасно довольные, они подлетели ко мне и чуть не сбили с ног дружескими хлопками по плечу. Видно, им было еще, что сказать, но незнакомые лица вокруг заставляли сдерживаться. Правильные инстинкты - не говори лишнего, и очень многих неприятностей получится избежать.
        - А это кто с тобой? - если можно пошло подмигнуть, то Серега сделал именно это. Пожалуй, буду называть его именно так: полное имя при таком отношении к жизни и постоянных мальчишеских выходках ему точно не пойдет. Но странно: они смогли узнать меня только, когда я сам представился, Анастасию тоже не могут вспомнить, хотя уже несколько раз видели ее до этого. Очень хочется надеяться, что Михаил ничего не сжег им в мозгах, когда пытался подчистить память.
        - Все потом. Есть одно небольшое дело в Москве, после которого я хочу предложить вам поработать со мной. Как вы на это смотрите?
        - Да не вопрос, - после небольшой паузы начал говорить Виталий. - Только, Лех, мы тебя, конечно, уважаем, но не будем же мы вечно бегать с картами в карманах. Ты сможешь нам платить, хотя бы по минимальной ставке военного контракта? И что с нашими текущими договорами?
        Да, все верно, ребята думают и о будущем. К счастью, с деньгами у меня проблем точно не будет, в памяти встали горы серебра и золота, лежащие в башне. Наверно, такой подход даже мне чем-то импонирует: если бы сейчас они со всем согласились с горящими глазами, а через месяц разочаровались, было бы гораздо хуже. А сейчас, получается, я могу рассчитывать на то, что это решение серьезное, а не принятое под влиянием момента.
        - С деньгами точно проблем не будет, а насчет ваших обязательств перед Родиной сейчас по дороге заодно как раз и попробуем договориться. Видите, ни у кого к нам никаких вопросов или претензий нет, - звучит, как будто я им собираюсь пообещать райскую жизнь, мне не нравится, да и на правду не очень похоже. - Чуть не забыл, будет опасно. Так что в любой момент каждый из вас сможет сдохнуть.
        - Вот теперь я тебя узнаю, командир, - улыбнулся Серега. - Я готов, мы же прямо сейчас отправляемся?
        - Да, - я не менее радостно улыбнулся в ответ, увидев подтверждающий кивок от Виталия. Остался только Арамис - но тот так ничего и не сказал, а просто молча полез обниматься. Вот ведь медведь. Неуклюжий, но надежный и свой.
        Подхватив нас всех пятерых, благо, все стояли рядом, перенес к вертолету. Винты уже раскручивались, а Сергей раздраженно постучал по циферблату часов, показывая, что я опаздываю.
        - Грузимся быстрее. По дороге расскажу наши ближайшие планы.
        Когда мы взлетели и гулкий рокот винтов отрезал нас от пилота и Сергея, усевшегося на сиденье рядом с ним, я повернулся к ребятам. Пользуясь случаем сейчас надо будет ответить на те вопросы, что у них накопились.
        - Помните, что было ночью? - решил сразу проверить самое основное.
        - Нет, - Виталий оглянулся по сторонам, - мы проснулись с утра: голова болит, тело все в синяках и ссадинах, мышцы ноют, как будто мы всю ночь воевали.
        - И при этом в памяти после ужина пустота, как отрезало, - тихо, почти на грани слышимости пробормотал Арамис.
        - Ну что ж, понимаю, у вас много вопросов, и сейчас я попробую на большинство из них ответить. Постарайтесь не перебивать, если будет что спросить, давайте уж, когда я закончу. А потом и у меня к вам будет вопрос. Настоящий, серьезный, -  я вздохнул и начал рассказ, постаравшись не сильно углубляться в детали. - Вчера ночью вам стерли память, поэтому вы ничего и не помните. А вот теперь можно и сначала.
        Потратив пару секунд, чтобы насладиться удивленным выражением, поселившимся на их лицах, я продолжил.
        - Ночью я хотел уйти, кое-что проверить, но стоило мне выбраться из Академии, как столкнулся с Эммой и Кириллом.
        - Эмма? Как она? - искренне поинтересовался Арамис.
        - А что она делала с этим папенькиным сыночком? - Серега практически повторил свою ночную фразу.
        - Дела у нее хорошо: утащила у меня во время нашего последнего боя золотую карту, папенькин сыночек помог ей прокачаться до шестидесятого. И вот они вместе пришли вырезать всю нашу Академию.
        - Что? - на этот раз не выдержал Виталий. - А откуда у тебя золотая карта? Зачем им убивать людей? Они с ума сошли?
        - Так, - на этот раз я не выдержал, - давайте, я сначала вам все расскажу, а потом уже вопросы. Если они, конечно, останутся.
        Получив три кивка в ответ, я наконец-то получил возможность нормально продолжить рассказ.
        - Нужно, наверно, сразу сказать, что главным у них оказался Михаил, и они вместе собираются уничтожить тот мир, что мы знаем. При этом помыслы у них самые что ни на есть благородные: не дать человечеству застыть в развитии и уничтожить себя. Для этого, они считают, надо убить побольше карт, чтобы обычным людям пришлось выйти из спячки и хоть что-то начать делать, если не хотят умереть.
        - Как-то немного глупо звучит, - опять не выдержал Виталий, но сразу же замолчал и развел руками, как бы извиняясь.
        - Ну, я не Михаил, это он обо всем этом рассказывает так, что люди после этого готовы пойти против своей семьи и страны. В общем, мы схватились: вчетвером против двоих мы держались, и я скажу, неплохо это делали, но потом откуда-то появился наш мистер Молния и оглушил вас. У меня не оставалось другого выбора, кроме как попытаться сбежать, - как-то все грустно получается, надо взбодрить ребят. - Кстати, благодаря тому, что мы их так задержали, они решили отложить операцию по зачистке. Так что все, кто сейчас находятся в Академии, обязаны своими жизнями вам. Можете гордиться.
        Серега и Виталий были настроены немного скептически, а вот Арамис сразу искренне заулыбался.
        - Я потом какое-то время побегал от них по Инферно, по дороге прокачался, - про Настю почему-то совсем не хочется рассказывать, - достал золотую карту Металла, и уже им пришлось спасаться бегством. Потом мне поручили присмотреть за этой девушкой, и я вернулся за вами, - вроде особо не наврал, а главное, все это не противоречит истории, что я успел рассказать Анастасии: так что можно будет не бояться, что кто-то чего-нибудь лишнее сболтнет.
        - Откуда у тебя золотые карты, притом сразу две? - Виталий увидел, что я замолчал, так и не ответив на его вопрос.
        - Сейчас разберемся с кое-какой проблемой, и эта милая девушка откроет нам проход в место, где я их и получил, - и опять соврал, и почему у меня столько секретов? С другой стороны, одну карту я действительно получил в башне, а половина, как известно, округляется в большую сторону. Так что не соврал, а округлил.
        - Кстати, а куда мы летим? - Серега начал присматриваться к появившемуся в просвете между облаков городу. - И что за вопрос ты хотел задать?
        - Летим в Москву, там появились какие-то неубиваемые люди, надо помочь разобраться. Их расстреливают, сжигают, травят ядами, а они снова появляются.
        - Зомби, что ли? - Арамис как обычно фонтанирует детской искренностью и непосредственностью.
        - Нет, просто люди, - как-то он уж очень расслабился после моего ответа. Уж не зомбифобия ли это?
        - А почему мы? - попытался до конца во всем разобраться Виталий.
        - Не мы, а я, - на пару мгновений проявляю в руках карту Металла, так что ее золотая окантовка отражается в их глазах. - Вы пока просто меня сопровождаете. Чтобы стать кем-то значимым, вам придется стать сильнее. Это будет опасно. И поэтому я хочу, чтобы каждый из вас сам себе ответил на вопрос, а точно ли вы хотите пойти со мной. Может, проще оставить все, как есть, и жить спокойно. Со мной в ближайшее время так точно не получится.
        Делаю небольшую паузу, будто собираюсь с мыслями, а на самом деле даю все осмыслить, прежде всего, им самим.
        - Отвечать прямо сейчас не нужно. Когда приземлимся, у вас будет выбор: остаться в вертолете, и тогда вы просто вернетесь назад, или сойти со трапа, и тогда мы пойдем дальше вместе.
        К счастью, никто не стал спешить с ответом, очень хочется, чтобы это был именно осознанный выбор. Они его заслужили. Пользуясь повисшей паузой, посмотрел на часы - прошло только двадцать минут, а значит, еще минимум сорок минут у меня есть. Можно попробовать поспать. Хотя, есть еще одно дело: показываю свой шлем Сереге.
        - Слушай, а сможешь вытащить из него запись вчерашнего вечера?
        - Не вопрос, - он молниеносно выхватил это чудо инженерной мысли из моих рук и сразу же погрузился в его исследование.
        А я все же решил попробовать чуть-чуть подремать. Стоило мне немного расслабиться, как Анастасия, до этого сидевшая в противоположном конце отсека, перебралась ко мне и пристроила голову мне на плечо.
        - Мне так будет удобнее, - сонно пробормотала она, и действительно почти сразу просто уснула. Если бы не ее поведение и искренность эмоций, я бы решил, что она пытается усыпить мою бдительность. Правда, зачем ей это делать? Может быть, действительно, всего лишь непосредственность и инстинктивное доверие. Или, мысли направились в другую сторону, может быть, она что-то лишнее услышала. Сразу же еще раз прокрутил в памяти все, что только что говорил. Конечно, не стоило так откровенничать при Анастасии, но вроде она далеко сидела и не должна была ничего услышать. Да и критичного ничего особо не было, если не считать упоминания Эммы: все-таки двоюродную сестру своего мужа она должна знать.
        Нет, принял я окончательное решение, если бы у нее появились какие-то подозрения, то в своем нынешнем состоянии она бы высказала мне все в лицо. Так что можно не беспокоиться, решил я и погрузился в легкую дрему, продолжая сквозь прикрытые ресницы в полуавтоматическом режиме следить за тем, что происходит вокруг.
        Когда вертолет тряхнуло от соприкосновения с землей, не сразу удалось привести мозг в рабочее состояние после этого эрзац-сна, зато мышцы успели хоть немного расслабиться, так что оно того стоило. Первым вылезаю на крышу дома, одной из высоток в центре, переоборудованной под вертолетные площадки еще в самом начале, когда карты только появились. Тогда город стоял, улицы были забиты брошенными машинами и обрушившимися стенами домов, а перемещать силы нужно было быстро и в достаточном количестве - тогда и перешли на вертолеты. Сейчас ситуация исправилась, но площадки не стали закрывать, уж очень удобно. Хоть что-то осталось в напоминание о том времени - яркий живой город внизу казался мне чужим. Впрочем, нет: взрывы, грохот заклинаний и треск автоматных очередей на площади перед Дворцом Стихий - все это тоже было мне знакомо. Сразу захотелось прыгнуть туда во вспышке телепорта и ввязаться в бой, как тогда, даже желудок заныл в каком-то отчаянном предвкушении, но нельзя. Это раньше все было просто, сейчас все окрестности уже давно перекрыты силой, дающей возможность перемещаться только на своих двоих.
Никаких лихих кавалерийских рейдов, никакой романтики. Пригляделся внимательнее к силе, разлитой вокруг - свет. Значит, где-то рядом Армен, давно его не видел. Сам вечно небритый, всклокоченный, но одежда всегда как будто только поглаженная и брюки со стрелочками. За спиной, тем временем, послышались хлопки ног о бетонные плиты крыши: остальные начали выбираться из вертолета. Оборачиваюсь - внутри остался только пилот, вся моя команда приняла решение идти со мной.
        - Ловите ключ, - Сергей, теперь он выглядел собранно и деловито, как и положено золотой карте, бросил мне в руки колбочку, наполненную светом. - Тут на четыре телепорта.
        До чего техника дошла, разовые разрешения на телепорт. Начинаешь задумываться, а туда ли все-таки начала развиваться магия? О таком ли мире мы мечтали, когда впервые активировали свои карты? Так, стоп, а то сейчас дойду до сочувствия идеям тех, кто совсем недавно пытался меня убить. И вообще, надо отметить, что мне только что продемонстрировали определённое доверие: могли бы просто заставить прогуляться ножками или переместить с помощью чужой карты, а вместо этого дали возможность передвигаться самому. Пусть ограниченное количество раз, но все же.
        Сергей исчезает, я подхватываю своих и следую за ним. Огромная площадь: несколько стоявших здесь раньше домов так и не восстановили, просто вывезли мусор и залили асфальтом. Точнее, уже нет: серый и неприметный, но дешевый асфальт сменила яркая тротуарная плитка. А как иначе, все-таки теперь именно это - главная площадь города, ведь рядом раскинулось огромное здание Дворца стихий, ставшего символом новой эпохи и вместе со зданием правительства, олицетворяющего силу России. И сейчас оба этих здания оказались под атакой.
        - Еще одна атака захлебнулась, - как-то даже зло сказал Сергей. - Отступают.
        И действительно, тут и там на площади валялись груды тел, а среди них, прикрываясь щитами и огрызаясь стихиями и почему-то еще и обычным оружием, отступали несколько небольших отрядов. Судя по тому уровню силы, что демонстрируют нападавшие, их могли бы легко дожать, но, видимо, приказа, разрешающего использовать карты в полную силу в черте города, так и не поступило. Сомневаются, высчитывают лучшее решение, а время идет. Порой, даже рискуя совершить ошибку, лучше просто взять и начать действовать. Что им дала эта тактика выжидания - несколько кубометров сохраненной брусчатки? А что мы потеряли? Уверенность в себе, лидирующую роль в этом конфликте - вон, даже Сергею, хоть он и золотая карта, не по себе.
        К счастью, я сейчас сам по себе, так что смогу кое-кто сделать на свой страх и риск. Если эти нападающие, как я и думаю, появились здесь, просто залогинившись в игру в капсуле, то, чтобы остановить их, мне надо всего лишь перерезать канал. И тогда, я подозреваю, смерть в игре для них станет настоящей. Не знаю, к чему они тогда придут, но вот этот террор - а как иначе назвать то, что сейчас тут творится? - точно прекратится. Одно дело творить безумства в игре, и совсем другое, когда ценой за веселье или выполненное задание может стать твоя жизнь.
        Пора. Прямо перед нами замерла на месте, пережидая серию атак, группа из трех противников. Все в военной форме, разгрузках, а в руках светятся от переполняющей их энергии серебряные карты. Двое совсем молодых, третий же выглядит более степенно или все дело просто в щегольских усиках? Накапливаю энергию, как всегда это бывает при использовании развоплощающей атаки мир подернуло какой-то мутной пеленой, окрашивая все вокруг в красно-черные цвета. На какое-то мгновение я увидел, как будто от каждого из этих троих вверх уходит полупрозрачная пуповина, похожая на толстый сетевой кабель. Или показалось? Воображение шалит? Металл растворяется в пространстве, уступая место чему-то совсем чужому для этого мира, и, как только этой странной материи накапливается достаточно, отпускаю ее в сторону все еще так и не сдвинувшейся с места троицы. Молодые парни, словно почувствовав приближение смерти, бросились в стороны и тут же полетели изломанными куклами, стоило им только пересечь границу щита. А усач же дисциплинированно остался на месте, даже подхватил угасающие стихии своих напарников, чтобы усилить свой
щит. В любой другой ситуации это спасло бы ему жизнь в отличие от тех, кто запаниковал и бросился наутек, но не в этот раз. Развоплощающая атака с легкостью смела его защиту, а мне показалось, что я услышал легкий звон лопнувшей нити. Вот и все, теперь я практически уверен - один человек из капсулы сегодня больше не встанет. И я об этом совсем не жалею: он пришел сюда уничтожить мой мир, а я еще недостаточно силен, чтобы научиться прощать такое.
        - И зачем? - Сергей смотрел на меня с легким недоумением. - Попал просто чудом, повезло. Похоже, совсем новый отряд был, еще не обстрелянный. Те, что поопытнее, они шустрые, даже просто зацепить - проблема. А ты стоял совсем не прикрытый - не смотри, что у них золотых карт нет, вмажут так, что мало не покажется.
        Вот тут он прав, о защите я как-то и не подумал. Хотя нет, просто принял во внимание, что рядом мой отряд, который всегда прикроет, да и сам Сергей точно в стороне бы не остался.
        - Зато этот назад больше не вернется, да и остальные задумаются, стоит ли так рисковать.
        - Думаешь? - в его голосе все-таки сквозит сомнение. - Мы, конечно, развоплощающими еще не били, но есть ли разница, от чего умирать? В любом случае, через час все станет ясно: появятся они снова или ты все-таки окажешься прав.
        А я уже знал, что прав, внимательно разглядывая новое системное сообщение, появившееся сразу же, как моя атака достала гостя из другого мира.
        Получено 10 очков демонической энергии
        Всего 253 из 1000
        Уж не та ли это сила, что мне теперь не хватает для активации класса? В голове начали прокручиваться различные сценарии того, как этой информацией теперь можно будет воспользоваться, а на площади тем временем события шли своим чередом.
        Только правительственные войска успели разобраться с последними силами атакующих, как тут же начали появляться небольшие группы, состоящие из пары военных и одного человека в белом халате. В каждом таком отряде был минимум один обладатель карты Огня, сжигающий трупы. Хотя нет, вот одна группа с картой Разложения, впрочем, разницы никакой, результат один и тот же. Зачем тут нужны эти ученые, тоже стало очень быстро понятно: они указывали то на одно, то на другое тело, и те, вместо того чтобы уничтожить, переправляли их куда-то телепортом. Скорее всего, для изучения. Познай врага, если хочешь победить его - довольно древняя мудрость, чтобы ей пренебрегать.
        Пока проходила зачистка территории, а несколько каменных карт даже прикрыли разрушения, мы стояли без дела. Прилетевший в самом начале адъютант что-то шепнул на ухо Сергею, и тот попросил нас подождать.
        - И долго еще все это будет продолжаться? - раздражение из-за бесцельно растрачиваемого времени вырвалось наружу. Сколько мы уже здесь торчим?
        - Я хотел устроить тебе встречу с Соболевым, но он пока не может, - видимо, не так я и интересен власть предержащим: при таком раскладе мои позиции будут не очень сильны. Тоже вопрос, а нужна ли мне встреча при таких условиях? Или лучше переиграть?
        - Лови, - кидаю флешку, куда Серега выгрузил события вчерашней ночи в Академии. Надеюсь, этого хватит, чтобы устроить Михаилу и его команде веселую жизнь. - Передашь Соболеву.
        - Хорошо, - он легко согласился, - эксперты проверят, и передам.
        В этот момент я почувствовал, как мимо пронеслась волна такой знакомой энергии. Раньше окружающее пространство контролировала карта Света, теперь к ней присоединилась карта Огня.
        - Это то, что я думаю? - говорю почти шёпотом, чтобы Анастасия не услышала, и отвожу Сергея немного в сторону.
        - Да, это он. Эти бессмертные пугают не только нас. Так что был заключен новый союзный договор. Островитянам кое-чем пришлось поступиться, но и нам пришлось выпустить Натаниэля. Единственная польза, свои обязательства он пока выполняет по полной, - тут Сергей не удержался и хихикнул, на мгновение превратившись в того мальчишку, каким я его знал. - Правда, ругается он все время по-своему и челюсть потирает, видимо, до сих пор переживает, что его камнем вырубили.
        - Что ж, спасибо за информацию, но, пожалуй, мы пойдем.
        - Подожди еще немного. Ведь уже час прошел, а они все не появились снова. Соболев точно захочет со мной поговорить.
         - Вот и передашь ему флешку, после нее у нас еще одна причина для разговора появится, вот сразу все и обсудим. А пока действительно пора, разве что… Файлы моих ребят я тебе скидывал, будь другом, оформи по ним пока временный перевод, а потом я вернусь и официально все решим, - и уже во весь голос, повернувшись к Анастасии: - Открывай портал, возвращаемся.
        Опять никаких вопросов или сомнений, бывшая демоница сразу же открыла путь к башне.
        - Друзья, заходите, сейчас я вам покажу одно крайне интересное место. Здесь мы всех достаточно заинтересовали, чтобы в следующий раз нас были готовы выслушать, а заодно и документы для вашего перевода подготовят. Мы же не какие-нибудь отщепенцы, будем сотрудничать официально, - машу Сергею рукой, а моя команда спокойно запрыгивает внутрь портала.
        И вот опять передо мной башня. На какое-то мгновение покоренный ее размерами и красотой, я потерял Анастасию из виду, а вот она уже стоит у портала, ведущего на Землю.
        - Ты куда?
         - Я так понимаю, что эта башня для тебя очень важна, так что преследовать меня, не имея возможности вернуться, ты не будешь. А я не буду больше открывать тебе сюда портал. Я слышала про освобождение Натаниэля, но ты постарался все от меня скрыть. А до этого пытался скрыть информацию про его сестру. Не считаешь, что не стоит доверять такому человеку? Но я тебя узнала достаточно хорошо, так что знаю, ты мне поверишь и не пойдешь за мной. А ведь получилась настоящая ловушка. Знаешь, ловушка для обезьянок. В бутылку с узким горлышком кладется вкусный плод. Обезьяна засовывает лапу, чтобы его вытащить, но с зажатым фруктом лапа обратно уже не пролезает. А бросить его жалко. Так она и сидит рядом с бутылкой, пока не придет охотник. Так что, прощай, обезьянка.
        И она шагнула в портал. И ведь она права, я ей верю: если пойду за ней, она добровольно больше сюда путь не откроет. Можно, конечно, попытаться, но это уже будет риск. И вот здесь главное: я не уверен, что она стоит того, чтобы рискнуть башней и броситься вдогонку. Нет, будь она моей Настей, ни секунды бы не сомневался, а сейчас, похоже, действительно, будет правильнее просто отпустить.
        Надо же иногда поступать правильно? Или нет?


        ГЛАВА 3. ШАГ ЗА ШАГОМ.
        И что теперь? Бросить все ради чужой женщины? А ведь я уже два раза так поступал, поддавшись эмоциям. Хватит! К черту эти чувства - показалось, что в этот момент прямо внутри появилось немного Металла и тонкой едва заметной пленкой окружило сердце. Так, надо успокоиться - получается, и ощущение тут же пропадает.
        Есть ли опасность для меня, если где-то там будет Анастасия, способная привести сюда незваных гостей? Нет, внутрь никому не попасть. Если я правильно понимаю, и сила Лилу досталась мне вместе с черной картой Судьбы, то больше никому защиту башни не преодолеть. А значит и мне ничего не грозит: силовой метод с ильхеором, из которого она сделана, точно не сработает. Единственная рациональная причина последовать за Анастасией - это возможность получить контролируемый доступ к башне. Но вот ведь в чем дело: уверен, что, поднявшись выше, я так и так получу такую способность. Ну, не может быть, чтобы создатели не предусмотрели хоть какую-то транспортную систему. Соответственно, выбирая между абстрактным «не отпускать» и вполне реальными плюсами «оставить все, как есть», я предпочту второе. А ее я потом все равно найду. Конечно, исключительно, чтобы убрать потенциальную опасность вторжения. Да, именно так.
        - Про обезьянку было, конечно, обидно, но гоняться мы за ней действительно не будем, нас ждут более важные дела, - тут меня прервало смущенное покашливание Арамиса. - Да?
        - А кто это все-таки был? - да, действительно, если не знать, кто это, то сцена, только что представшая перед ними, выглядит еще более странно.
        - Анастасия, будущая жена Натаниэля, - сказал и только сейчас осознал, что ведь они еще и не поженились. А точно ли я правильно поступаю?
        - Блин, - выругался Серега. - И как я ее не узнал! Вот ты сейчас сказал, и все сразу стало на свои места.
        И опять, стоит назвать имя, ее, как и меня, начинают узнавать. В прошлый раз я пытался представляться, но собеседники просто смотрели недоуменно, никак не реагируя, и все. В чем разница? И тут же возникла безумная идея: в этот раз именно я ее воскресил и поэтому именно я могу сделать так, чтобы имя перестало быть бессмысленным набором звуков, а значит, у нее самой это как раз и не получится. Я, конечно, не очень радуюсь несчастьям других, но будет забавно, если все произойдет именно так.
        - И что теперь? - Виталий, до этого пристально рассматривающий все вокруг, повернулся ко мне.
        Что ж, абсолютно правильный и своевременный вопрос, так что я рассказал им все, что успел узнать о башне за это время.
        - А теперь нам нужно будет пробиться до самого верха, там, я рассчитываю, мы сможем получить ключи управления всем этим местом, а в итоге и абсолютно безопасное убежище. Базу, куда можно будет возвращаться, когда устанешь, или укрыться, если прижмет беда. А вот потом можно будет заняться и нашими земными делами.
        - Тогда вперед. Говоришь, первой будет паучиха? Хочется чего-нибудь сделать, а то в Москву слетали, но даже карты активировать не понадобилось. А потом неплохо бы перекусить, - вот черт, как-то совсем упустил из виду еду. Если воду, в крайнем случае, можно будет добыть, конденсируя ее из Ветра, призванного Серегой, то вот отсутствие чего-нибудь съедобного ставит перед нами ограничение по времени. Жаль, хотелось хоть раз в жизни сделать что-то не спеша, с чувством, с толком, с расстановкой.
        Мы покидаем первый этаж, по сути представляющий собой огромный пустующий холл, и движемся по лестнице вверх. По мере приближения ко второму этажу шаги замедляются, я пытаюсь вычислить местонахождение паучихи, но почему-то ничего не получается.
        - Думаешь, после того, как ты ее убил, она больше не появится? - первым не выдержал Арамис.
        После того, как я узнал, что этот мир изначально был для меня игрой, был уверен, что стражи этажей будут появляться снова и снова. Даже хотел устроить прокачку на них для своего отряда, поднимаясь все выше и выше по мере роста уровней. А что, если?.. Переключаюсь с поиска агрессивных существ на обычный, он менее надежный и точный, но при этом не такой узкоспециализированный. И тут же замечаю паучиху, она, как и в прошлый раз, висит под потолком практически над нами. Только на этот раз она почему-то выглядит мирной. Как будто нейтральное или даже союзное существо.
        На каких-то инстинктах тянусь к ней силой. Пару раз та чуть ли не отпрыгивает в сторону, словно кошка, на которую потянуло сквозняком из-под двери, но потом, как будто к чему-то прислушавшись, она замирает и дает мне до себя дотронуться.
        Потрачено 30 очков демонической энергии
        Осталось 224 из 1000
        Открыта панель управления стражами этажей
        Активировано 2 из 12
        Вот оно в чем дело - в тот раз я победил паучиху и голема, и теперь они мне подчиняются. Тринадцать этажей, по одному стражу на каждый, не считая первого. Кидаю в сторону своего первого подчиненного управляющий импульс. Направление движения и его результат, ничего сложного, я на этом уже руку, вернее, мозги набил, когда работал лидером отряда. Практически никакой разницы. Перед нами тут же плюхнулся кусок паутины, по которому съехала его хозяйка. Все получилось очень быстро, но, к счастью, мне хватило ума предупредить ребят, чтобы не дёргались.
        В прошлый раз у меня не было времени к ней присмотреться: все уходило на то, чтобы не умереть. Сейчас же, глядя на это покрытое хитином, опасное, но такое грациозное существо, я не смог сдержать восхищения. Гиль, уровень сорок, особенности: яд и ускорение - выдала описание система.
        - Значит, тебя зовут Гиль, - и протягиваю руку в сторону ее жвал, совсем не обращая внимание на капающий с них яд. Остановил меня только толчок Виталия.
        - Ты там с ума не сошел? А то мы, как бы, не знаем, что делать - то ли мочить ее, то ли не мочить. Лично я щит держу уже с трудом.
        - Все нормально, не могу понять, что на меня нашло, - и действительно, что это такое, никогда не замечал за собой особой любви к членистоногим. Отпускаю паучиху обратно, и все вокруг сразу невольно расслабляются. - В общем, после того, как я ее победил в прошлый раз, она на нашей стороне. Добавил вас в список друзей, так что можете не беспокоиться: не только не тронет, но и защитит в случае опасности. Тут в боковых коридорах есть жилые комнаты, можете выбирать любые и обустраиваться, а я пока посмотрю, что там выше.
        - Разведка - это хорошо, - попробовал начать Сергей.
        - Ваша помощь мне пригодится, но чуть позже. Сам я пока тоже ни с кем сражаться не собираюсь, только осмотрюсь.
        - На третий этаж подниматься, я так понимаю, пока не стоит? - уточнил Виталий. Кстати, очень мудрое замечание.
        - Да, так будет правильнее. Как настрою следующего стража, скину сообщение в чат, а пока лучше задержитесь на втором.
        - А как мы сможем тебе тут помочь? - в голосе Арамиса начали появляться нотки обиды. - У тебя уже золотая карта, у нас же даже серебряных нет. Что мы можем? Если тут в самом начале уже элитные монстры сорокового уровня, то что же потом будет?
        А ведь и правда? После того, как я столкнулся с патриархом шестьдесят первого уровня, надо бы пересмотреть свои планы с налета взять все тринадцать этажей, как бы тут с чем похуже не столкнуться.
        - Как ты думаешь, что будет, если я уберу вас из списка друзей этой милой паучихи? - стараюсь, чтобы мой голос звучал вкрадчиво, убираю все лишние эмоции. Арамис сразу напрягся, а вокруг него непроизвольно вспыхнул щит света. - Правильно, она на вас нападет. И тогда следующий вопрос: что будет, когда вы ее победите?
        Говорю не «если», а «когда», чтобы у них даже сомнений не было.
        - Мы сможем на ней прокачаться хоть до шестидесятого! - восторженно прошептал Сергей.
        - Точно, - снова возвращаю на лицо улыбку. - Чтобы снять замок, этого уже, конечно, будет недостаточно, но у нас, как верно заметил Арамис, есть стражи и на этажах повыше. Так что рассчитываю, что каждый из вас все-таки получит в ближайшее время шестидесятый уровень.
        - Но как мы ее убьем? - в голосе Виталия звучит сомнение.
        - Вот над этим вы и подумаете, пока я хожу на разведку, - надеюсь, это не выглядит как издевательство. Эх, что-то я немного вразнос пошел после бегства Анастасии. - Да, и попробуйте найти хоть немного еды и воды. А то ведь придется бросать такое место, так и не изучив до конца его возможности.
        Пока я прислушивался, не заурчит ли у меня желудок, ребята уже успели поделить между собой коридоры и отправились каждый в свою сторону. Что ж, надеюсь, они смогут найти еще что-то полезное, все-таки в тот раз я очень спешил, мог столько всего пропустить. Да и сейчас стоит поторопиться, прыжком переношу себя на лестницу: сейчас быстренько проверим третий этаж, и одним глазом четвертый. Очень уж хочется попробовать спрогнозировать рост уровня стражей и то, что же может ждать меня на самом верху.
        Чуть не забыл, еще одна идея, пришедшая в голову только что. Призываю паучиху и отдаю команду сопровождать меня. С каждым цоканьем костяных наконечников ее лап по камню настроение у меня повышается. Что бы ни ждало меня выше, уверен, что, собрав армию из стражей со всех нижних этажей, я смогу пробиться, куда угодно.
        Выполнение команды прервано
        Страж не может покинуть свой этаж
        - Вот черт! - выругался я вслух. Такой прекрасный план был уничтожен на самом корню. Видимо, придется все делать по старинке, долго и упорно, возможно, даже своими руками.
        Несмотря на мой негативный настрой, череда неудач временно прекратилась. Голем, как и паучиха, легко подчинился мне и с готовностью занял место на самой границе третьего и четвертого. В случае опасности, надеюсь, он сможет задержать моего противника. И вообще, подстраховка - это наше все. Тем более, что голем оказался пятидесятого уровня. Если на четвёртом этаже страж будет шестидесятого, то о том, что ждет меня дальше, даже думать не хочется. Немного подумав, скинул сообщение в чате, что третий этаж безопасен и можно приступать к его исследованию.
        Выдыхаю, а теперь - вперед. На этот раз сканирование моментально засекает противника: он настроен недружелюбно и готов убивать.
        Шестилап
        Уровень 60
        Особые способности: уровень шкуры плюс один, сокрушение
        Как я и думал, шестидесятый, и это всего лишь четвертый этаж. Судя по способностям, сокрушение - это пробивание защиты равного уровня, а шкура - это защита от атак равного уровня. Одно могу сказать точно: хорошо, что я не пошел сюда в прошлый раз. На всякий случай проверил панель управления стражами: шестилап там появился, но вот описание его пока не активно. Значит, нужно победить, чтобы это произошло. И у меня уже есть идея, как это можно сделать за один удар: сама атака опробована на червяке, а тут размеры гораздо меньше, так что повторять не потребуется. А если что, можно и отступить - отметила самая благоразумная часть моего рассудка.
        Использую поиск и возвращаю свой кирпич. Надо будет, кстати, наломать по такому для каждого, чего зря оградке пропадать. Сделаем своим фирменным стилем, визитной карточкой - и пусть выглядит не очень гламурно, но мы же русские, нам можно. Запоздало пришла мысль, что если ребята без меня попробовали напасть на паучиху, я мог сейчас их крупно подставить, но чат молчит, в панели еще раз напомнил стражам не трогать моих сопровождающих. Ладно, видно же, что тяну время. Может, отложить? И стоило только об этом подумать, как вся нерешимость куда-то пропала.
        В левой руке кирпич, моя страховка: если все-таки дойдет до атаки шестилапа, то будет на что принять «сокрушение». В правой - жезл, вокруг которого закручивается и уплотняется Металл: раз за разом, я уже сбился со счета, когда почувствовал, что количество перешло в качество. А если еще раз? Попробовал и чуть все не испортил, видимо, это на текущий момент мой максимум.
        А теперь смертельный прием: разгоняю металл вокруг себя, подхватываю созданный мной двуручник и отправляю в цель. С каждым преодоленным метром он все ускоряется, кинетическая энергия растет, столкновение - и огромный мохнатый монстр, до этого прикидывающийся кучей мусора, отправляется на перерождение. В его теле пробита сквозная дыра с кулак размером. А я неплох, сразу проверяю панель стражей: значок с красного сменился на желтый и появился таймер, отсчитывающий шесть часов. Сплошные плюсы: заодно узнал, сколько времени занимает повторное появление защитника этажа. Опять использую поиск, и меч-жезл снова у меня в руке. Очень удобно. А что, раз уж в мифах таким приемом пользуются боги, то и мне не грех взять на вооружение. В следующий раз надо будет попробовать не меч, а молот, может, и в этом есть смысл. Вдруг у него аэродинамика получше, хотя, по всем правилам и физическим законам, такого быть не должно.
        Открыт четвертый этаж башни
        Получено 50 очков демонической энергии
        Всего 274 из 1000
        Надо признать, разведка у меня получается какая-то не очень правильная. Но раз уж она дает результат, надо довести дело до конца. Придумав себе такое оправдание, даже не трачу время на осмотр комнат, делаю прыжок к границе пятого этажа. Так, и кто же ждет меня здесь?
        Теперь я уже примерно представляю, где проходит граница, за которой на меня уже смогут напасть, и если с шестилапом я был готов и побегать, то тут случайности точно не нужны. Даже сканирование непроизвольно получается совсем лёгкое - всё, чтобы не привлекать внимание. Стоит только что-то зацепить, сразу отменяю, дальше можно не рисковать и изучить всю информацию в панели стражей. Раз уж там все сразу появляется, будет глупо этим не воспользоваться.
        Медуза
        Уровень 61
        Особые способности: уровень шкуры плюс один, иллюзии
        Не повезло, наверно, это самый плохой вариант из возможных. Я не буду знать, чем наверняка смогу ее достать, и при этом все время буду рисковать попасть под иллюзию, что, очевидно, сразу приведет к моей смерти. В некоторой растерянности поправляю шарф и спускаюсь вниз, тело шестилапа к этому моменту успело растаять, оставив после себя небольшую горку черного порошка. Раз что-то после демона остается, то мне это может пригодиться: достаю из рюкзака лист с одним из моих испорченных рапортов, сгребаю все на него и аккуратно заворачиваю. Вспомнилось, как в детстве мы заворачивали в бумаги куски раздавленных шариков от пинг-понга и поджигали, получая ужасные чадящие факелы. Интересно, если этот сверток поджечь и использовать в виде финального элемента при создании карты, что получится? Какое-нибудь черное пламя?
        На лице непроизвольно появилась довольная улыбка, как вдруг я заметил отличие этого этажа от предыдущих. Помимо трех коридоров, прямо в центральном зале тут была и еще одна дверь. Интересно, что там? До этого все неожиданные помещения в башне приносили только приятные сюрпризы, надо проверить. Почему-то не хочется тратить телепорт, иду как обычные люди, ногами. Пусть сканирование показывает, что там пусто, Металл вокруг меня непроизвольно собрался в доспех и тихие шаги превратились в лязганье стали о камень. Дверь отворилась, стоило мне до нее дотронуться, а внутри царила темнота: казалось, свет из зала избегал заглядывать внутрь этого странного помещения.
        Активирую карту огня и закидываю внутрь несколько сгустков пламени, которые сразу же позволяют оглядеться. Внутрь заходить почему-то все еще не хотелось, хотя помещение выглядело совсем безобидно. Маленькая комнатка, не больше, чем пять на пять метров, единственная особенность - чистые стены, как будто их каждый день протирали, причем даже не тряпкой, а какой-нибудь полиролью. Если это, вообще, возможно. Все-таки решаюсь, делаю шаг внутрь. И тут же дверь за моей спиной захлопывается, а из пола выезжает синий кристалл. Пытаюсь выскочить назад, и, к моему огромному удивлению, все получается. Кристалл скрывается в полу, а дверь открывается. Чувствуя себя мотыльком, летящим на свет, все-таки захожу внутрь и протягиваю руку к кристаллу.
        Активирована одноразовая привязка к башне
        Выберите время обратного телепорта
        Неужели, это то, что я искал? В принципе, правильно - сюда начинающий повелитель демонов должен суметь добраться, а вот для пути повыше придется неслабо прокачаться. Не лишать же из-за этого новичка башни? Так что вполне логично, что управляющий артефакт находится именно тут. Хотя, уверен, это какой-то заменитель, и на более высоких уровнях откроются новые возможности. Для проверки работы артефакта выбираю одну минуту, и ничего не происходит.
        Так, Леха, спокойно, тут же написано: обратный телепорт, значит, через минуту он должен вернуть тебя назад. Для чистоты эксперимента выхожу из комнаты, при этом где-то на грани сознания тикает таймер. Как только он добрался до нуля, мир померк, и я снова оказался в комнате рядом с кристаллом. Работает. Сразу же захотелось провести проверку посерьезнее, и я могу себе это позволить. Активирую обратный телепорт, на этот раз выбираю пять минут, и, как только начинается отсчет, открываю портал в Инферно. Выжидаю секунд тридцать, чтобы накопить хоть немного энергии, использование способности опять опустило ее уровень до нуля, и шагаю вперед.
        Вокруг опять привычная красная пустошь. Несколько раз пищит шлем, принимая не доходящие все это время до меня сообщения. Я даже открыть их не успел, как время вышло, и я снова оказался в башне. На лице непроизвольно появилась довольная улыбка: ощущение неправильности, оказывается, все это время копившееся где-то внутри, рассеялось без следа.
        Отбиваю всем через шлем сигнал сбора на четвертом этаже: раз без этого кристалла нам из башни не выбраться, то будет логично обживаться именно тут. А пока все идут, можно будет проверить, что здесь в коридорах. Тут живот заурчал - а вот соберемся и устроим продуктовую экспедицию, надо будет отпраздновать переселение.
        Первым делом решил заглянуть в самый левый коридор, где на пройденных этажах я находил особые комнаты, а по дороге решил проверить сообщения, полученные во время краткой командировки в Инферно. Первые же строки заставили меня просто замереть на месте.
        Отправитель: Скрыто
        Михаил завтра в 06.40 планирует отвлекающую атаку на Академию и настоящую на скотобойню. В атаке примут участие две золотые карты и десять серебряных.
        Не хватает только подписи «друг», чтобы полностью соответствовать требованиям какого-нибудь дешевого шпионского романа. Это ловушка? Или реальная наводка? Стоит ли мне пойти туда или лучше просто передать информацию в соответствующие органы. В этот момент с лестницы раздались шаги: моя команда практически добралась.
        - Нашли что-нибудь интересное?
        - Неа, - Арамис тяжело дышит и радуется остановке и возможности восстановить дыхание.
        - Разве ты не говорил, что в прошлый раз очистил только три этажа? А это, если мне не изменяет знание математики из первого класса, четвертый, - видимо, после исчезновения Эммы Виталий решил взять на себя роль главной язвы.
        - Ладно-ладно, - примирительно поднимаю руки. - Не удержался, замочил еще одного, просто он так подставился, одного удара хватило.
        - Лично я не против, - радостно улыбается Серега. - Что делать с пауком, мы так и не придумали, а тут сразу два уровня капнуло.
        Точно, мы же в одной группе, и часть опыта ушла к ним.
        - Тогда поздравляю, но задание с паучихой остается в силе, - теперь надо быстро их познакомить с результатами моих последних экспериментов, что я и сделал.
        - Давайте, я тогда-по-быстрому сгоняю за едой, - чуть ли не взлетел Арамис.
        - Вряд ли это будет хорошей идеей. Портал ведет к Академии, внутрь тебя не пустят, а идти до ближайшего города пешком ты будешь слишком долго, - сам думал над чем-то подобным, но, когда для проверки решил углубиться в детали, сразу стало ясно, что это не самый лучший вариант.
        - И что же тогда делать? - грусть в голосе Арамиса можно было практически на хлеб намазывать. И откуда у меня эти съедобные сравнения? Видимо, есть хочется не только ему.
        - За едой схожу я, у меня с прыжками на это уйдет максимум час. А вы пока осмотрите этаж и подготовьте спальные комнаты, - еще раз прокручиваю все в голове, не забыл ли чего. - А вы, кстати, комнату с золотом-то успели найти?
        - Тут есть комната с золотом? - похоже, Серега в детстве мечтал стать кладоискателем. Или пиратом.
        - Мы осмотрели и второй, и третий этажи, но ничего не нашли, - рассудительно начал Виталий, - правда, в самом левом коридоре были запертые двери.
        - Вот там все и лежит, - наверно, это даже хорошо, что они не смогли попасть внутрь, желтый металл еще и не такую дружбу сгубил. - Я же обещал вам нормальные контракты.
        Под эту незамысловатую шутку активирую кристалл на возврат через час и короткими телепортами спускаюсь к выходу. Таймер в голове исправно тикает, а у меня взгляд замирает на двух так еще и не проверенных порталах. Тот, что слева, я уже знаю, ведет на Землю, тот, что в центре, светится красным, подозреваю, что он отправит меня в Инферно. А вот куда ведет правый портал? Что ж, в любом случае, через час меня перенесет в башню, а с едой можно и потерпеть. Недолго думая, шагаю в арку, подсвеченную подрагивающим серым цветом. И ничего, портал не сработал, даже не пропустил меня. Неужели, это портал на вторую Землю? Вернее, на первую, впрочем, не важно. И не пускает он меня туда, потому что доступ на нее у меня пока не активен. Что ж, теперь у меня пищи для размышления более чем достаточно, так что можно не спешить и заняться едой.
        Вхожу в левый портал, и вот передо мной опять возвышаются стены Академии. Еле удержался, чтобы сразу не призвать силу карты - не стоит пока привлекать лишнего внимания. Да в принципе, его вообще тут привлекать не стоит: сегодня не последний раз, когда кому-то из нас придется отправиться за покупками, а любое использование карт моментально засекут. И пусть меня не поймают, но вот внимание к району точно привлеку, а уж когда это начнет происходить регулярно, даже представить боюсь, что тут тогда начнется. Так, а если попробовать добраться до города на своих двоих? Тоже не вариант: насколько я помню, в прошлый раз поездка на автобусе заняла практически час.
        Поняв, что застрял тут абсолютно бесполезно на ближайшие пятьдесят четыре минуты, решил попробовать разобраться с полученным сообщением. Как-то сама собой появилась мысль, вернее, даже не мысль, а надежда, что это Эмма. А что, она вполне могла поменять свою точку зрения, моя частота у нее есть - кто еще мог бы мне такое отправить? Тут мозг взял себя в руки и выдал более реалистичный вариант - Михаил. У него уж точно есть все данные о наших позывных и контактах, так что отправить такое сообщение для него не проблема. Пара манипуляций его новой силой, и ловушка готова. А может, все-таки Эмма? И чего эта мысль так настойчиво лезет в голову? Впрочем, даже если это на самом деле она, шанс на ловушку от этого меньше не становится. Блин, ведь все так очевидно. Какой тогда во всем этом смысл?
        Так, если я хочу, чтобы все это закончилось с пользой, а не как обычно, надо думать немного по-другому: не «что они там задумали», а «какую пользу я могу из этого извлечь». Первое мне, по-большому счету, не так уж и важно. Итак, что я могу получить? Если сдать информацию Соболеву, выход на него через того же Сергея у меня есть, то уровень доверия ко мне явно вырастет. Правда, для моих целей хватит и текущего уровня интереса, так что плюс сомнительный. Что еще? Карты атакующих: серебряные и даже золотые. Если действовать с умом, они все достанутся мне. С учетом того, что мне вооружать своих ребят, более чем полезная добыча. Значит, решено: надо отправляться на скотобойню. Но сначала анализируем, есть ли риски. Убить меня очень сложно, в крайнем случае, всегда смогу уйти, в самом крайнем - дождусь обратного телепорта в башню. Но могут быть проблемы с точки зрения репутации, если меня увидят там перед нападением. Это только Брюс Уиллис может спасти мир и спокойно вернуться к семье, всех остальных еще пару лет будут проверять, а не они ли все это подстроили. Какое решение? Все просто - предупредить
Соболева нужно, но в самый последний момент, чтобы все сливки с добычи достались мне, и никаких репутационных издержек. Что узнал, рассказал, а то, что поздно, увы, информация секретная, хорошо, что хоть так получилось.
        Довольный собой, вскочил на ноги и покрутил руками. Странно, сколько же я не спал, а все бодрячком. После серьезных раздумий захотелось совершить что-то по-мальчишески безбашенное, чтобы самому себе доказать, что еще не превратился в машину, а все еще способен на спонтанные поступки. Взгляд упал на стену Академии Кстати, раз уж я здесь, почему бы не попробовать пробраться на кухню. Если перелезу стену, не используя карту, то приборы меня не засекут, а внутри попробуй отличи меня от обычного курсанта. Так, стоп, чуть не забыл про обычные системы наблюдения. Хотя те же Эмма и Кирилл как-то же смогли незаметно попасть внутрь. А это идея, почему бы не попробовать проследить их путь: если Михаил замял дело, то и лазейку эту, скорее всего, не перекрыли.
        Внимательно всматриваюсь в расположение зданий, пытаюсь вычислить, с какой стороны они могли оставить лазейку. Так, если вот эта округлая стена и белые жалюзи - это медкабинет, то коридор, из которого я выпрыгнул, находится чуть дальше. Своих незадачливых убийц я увидел практически сразу, так что и проход должен быть где-то здесь. Картой они для этого не пользовались, через забор не перелезали, так как в обоих случаях их бы встретили еще до столкновения со мной. Значит, или дырка в стене, или подкоп, или… Тут я почувствовал что-то неправильное, как будто легкая рябь, висящая в воздухе вокруг всего моего тела и наиболее активно бурлящая вокруг указательного пальца правой руки. Мое защитное поле, пришло понимание, является объектом реакции. Или источником? Откуда тут такое: кажется, как будто в воздухе висят небольшие автономные стихийные блоки с заданной программой, нацеленные на дестабилизацию энергетического излучения. Понятно и почему другие ничего не заметили: не у каждого защитное поле по всему телу, чтобы в пассивном режиме вызвать такую реакцию. А ходить по каждому квадратному метру
окрестностей и проверять, как работают карты, такая мысль даже в голову никому прийти не могла. Делаю шаг назад, ощущение неправильности пропадает. Минут пять топчусь туда-сюда, стараясь определить центр аномалии. Я практически уверен, что она позволяет использовать силу карт без риска быть обнаруженным, и если Михаил смог добиться этого с помощью какого-то артефакта, то я его хочу. Артефакт, конечно.
        Рассчитываю примерное место - пусто. Пробую копать - и сразу же натыкаюсь на стальную пластинку с выжженным знаком молнии. Все-таки артефакт, и, учитывая, как легко он его здесь оставил, у Михаила их много. Теперь его задумки по изменению мира уже не кажутся мне такими безнадежными. А значит… Все равно мне спешить пока некуда, обратный телепорт только через полчаса, так почему бы все-таки не потратить время с пользой. Всяко лучше, чем беспокоиться о том, что не можешь изменить.
        Прыжок. И вот я уже внутри Академии, навстречу никто не спешит. А значит, артефакт действительно работает. Стоп, кто-то все-таки идет в мою сторону. Легкое цоканье каблучков. Такая обувь, и в Академии? Жаль, что пока больше ничего не узнать: чтобы просканировать окружающее пространство, надо выпустить силу карты, а стоит ей попасть за пределы поля искажения, создаваемого артефактом Михаила, как меня сразу заметят. А оно мне надо? Тем более, вот и моя гостья, медленно скользит мне навстречу и гипнотизирует омутами своих черных зрачков.
        - Арпи? - я как-то не сразу узнал свою темпераментную соперницу.
        - Алексей, я знал, что рано или поздно ты здесь появишься. Зови меня лучше Василий Степанович.


        ГЛАВА 4. СДЕЛКА.
        - И кто же вы такой, Василий Степанович? - надеюсь, его убедит мне все рассказать моя убийственная ирония или, на крайний случай, пара десятков килограммов металла, впечатавшие его в стену. Приходилось быть осторожнее, чтобы не залезть за пределы поля, но не смог удержать себя в руках, стоило только понять, что это гость с Земли-2.
        - Руководитель московской группы «Направления». Вас заметили, и я решил лично воспользоваться этим аватаром, чтобы нам поговорить. Мне показалось, что вы тоже будете заинтересованы в этом, - голос даже ни разу не дрогнул. Да и, действительно, чего ему волноваться, если все вокруг - игра.
        - И чего вы хотите? - если он готов рассказать о своих целях, тем лучше. Лично я их пока представляю с трудом.
        - Для начала, давайте я вам кое-что расскажу, чтобы вы поменьше скрывали и не пытались с нами играть. Мы знаем всё: логи с капсулы были подняты, и мы проследили каждый день вашей жизни. Все, вплоть до класса повелителя и открытия портала на Землю. И мы хотим, чтобы вы его снова открыли.
        - Зачем?
        - Мне скрывать нечего. Бессмертные солдаты в капсулах уничтожат все частные и государственные армии, обеспечат силовое прикрытие, возьмут все под контроль, а через порталы вживую мы сможем обеспечить этому миру достойное развитие и возможности для открытой торговли, - скорее уж, грабежа, как же мерзко все это звучит. А вообще, мечта капиталиста - новая эпоха колоний, когда опять на карте появятся места, откуда можно задешево привозить то, что принесет тебе миллионы.
        - А как же люди? - но тут собеседник меня резко прервал.
        - Они не люди, а всего лишь программы, получившие сознание. И не надо их жалеть, лучше представьте, что мы сможем получить. Не нужно будет добывать нефть, газ и другие ресурсы, загрязняющие мир, не надо будет вырубать леса, думать, куда деть горы мусора, ежедневно десятками и сотнями тонн вывозящиеся из городов - этот мир решит столько проблем. А наша Земля превратится в цветущий райский уголок, - ага, а с помощью карт вы замените армию, и все смогут наслаждаться чудесной мирной жизнью. Не верю, но лучше все-таки дослушать его до конца.
        - Даже если я соглашусь с вашими доводами, то не смогу открыть портал. Способности повелителя демонов временно заблокированы, - и что теперь? Шантаж? Даже интересно, как они попробуют его осуществить.
        - Мы предполагали такой вариант, - все-таки смогли удивить. - Психологи на основании полученной нами информации составили ваш портрет: с большой долей вероятности, сразу после возвращения вы бы попытались вернуть свою подружку-демона. Ничего бы не получилось, но вы упорный молодой человек. Вы бы не остановились, и в итоге энергия, необходимая для полноценной разблокировки класса, была бы потрачена.
        Даже обидно, как меня просчитали. А еще расстраивает, что если бы я сразу разобрался с классом и только потом начал заниматься всякими экспериментами, то сейчас многих сложностей бы и не было. Впрочем, как и Анастасии, и, несмотря ни на что, себе-то я могу признаться, что не жалею о том, что сделал. Кстати, интересный момент. Каким бы глупым ни был поступок, мы чаще жалеем о том, что не сделали, чем о том, что все-таки совершили.
        - И, я так понимаю, у вас есть решение?
        - Да, мы изучили доступную информацию: самый быстрый способ - это атака и захват земель другого повелителя, - даже интересно, как они себе это представляют.
        - А есть более надежные, пусть и долгие способы?
        - Есть, но вам они не подойдут. У вас только две недели на то, чтобы вернуть свои способности назад и открыть нам дорогу в этот мир, - а вот все-таки и шантаж, так я и знал. И пусть я сейчас дурачусь про себя, на самом же деле очень страшно: уверен, ничего хорошего у них за пазухой не припасено.
        - И что, если я не успею? Вы на меня обидитесь?
        - Я бы на вашем месте не шутил, - я бы сам на своем месте не шутил, но что-то уж больно у меня предчувствие нехорошее. - Как вы думаете, как отреагировали на ваше появление в нашем мире? На те силы, владение которыми вы показали? Разве кто-то после такого будет чувствовать себя в безопасности? На самом деле, большинство тогда высказывалось, что будет надежнее всего уничтожить вашу реальность, да и сейчас многие так думают. К счастью, вариант, в котором вы можете оказаться полезным, все-таки решили попробовать.
        - Пока до сих пор не понимаю, как это связано с ультиматумом в две недели, что вы мне выставили?
        - Все просто: наши программисты теряют связь с вашей реальностью. Сейчас, при необходимости, мы можем просто все стереть, через неделю сможем устроить только глобальный катаклизм, после которого опять же никому не выжить. А вот через две у нас в арсенале останутся только локальные возможности, поэтому нам разрешили попробовать договориться, но только пока они держат ситуацию под контролем. Так что, как бы странно это ни звучало, в ваших силах спасти этот мир, потому что, если вы не успеете, мы будем вынуждены запустить процесс разрушения, пока это еще в наших силах. Как бы нам ни были противны такие методы, но рисковать безопасностью всей нашей планеты мы не можем.
        - Вы говорите про эту Землю, но забываете про Инферно. Я правильно понимаю, что на него вы воздействовать не можете? Не боитесь угрозы оттуда? Может, все-таки стоит попробовать договориться с этой Землей на равных? - вряд ли, конечно, что-то получится, но надо попробовать все варианты.
        - С большой долей вероятности, после уничтожения жизни в этом мире проход к нам из Инферно будет уже не открыть. Все риски давно просчитаны и взвешены, - да, как я и думал, его не переубедить, да и вряд ли он хоть что-то решает. Кстати, а ведь я о том мире совсем ничего не знаю - надо будет попробовать разобраться. Что-то можно будет узнать прямо, а что-то надо будет постараться понять из намеков.
        - А можете мне хоть немного рассказать про мою Землю, а то ведь я совсем ничего не помню? - вот, специально для тебя сказал «мою», ты должен почувствовать, что я на твоей стороне.
        - Да особой разницы с этим миром нет. Только тут чуть больше трех лет назад появились карты, а у нас нет, - выглядит так, как будто он не очень хочет делиться со мной информацией больше какого-то определенного минимума. Тогда второй вариант.
        - А когда я все сделаю, можно будет перебраться к вам и спокойно пожить? Вы обеспечите меня деньгами?
        - Домик в любом уголке мира и по миллиону долларов в месяц на карманные расходы тебе хватит? - он явно не до конца освоился с этим телом, улыбка получается какая-то кривоватая. Я же пытаюсь понять, что можно вычленить из этой фразы. Любой уголок мира, не России, да и вообще, за все время нашего разговора он ни разу не упомянул долг перед Родиной, только перед планетой или человечеством - как ни странно, не нравится мне этот космополитизм. И деньги - сумма названа в долларах, значит, либо для моего собеседника, либо для всего того мира рубли являются не очень значимой валютой. У меня начинает появляться чувство, что мне бы там не понравилось. Попросить бы у него еще газетку почитать, только вот откуда ей взяться.
        - А с моей задачей вы хоть как-то помочь сможете? - решил я вернуться к делу.
        - Полных карт Инферно у нас нет. Хотя, погоди - попробую сделать скриншот открытых территорий, но это все, чем мы сможем помочь. Лови код; если за две недели успеешь открыть портал, транслируй его на любой частоте, и тебя встретят. Если нет...
        - Вы устраните угрозу, - заканчиваю я за него. Фигура Арпи растворяется в воздухе, все-таки она была не настоящая, а я смотрю на присланный мне кусок карты Инферно. На нем можно было увидеть все территории, открытые каждой из стран, только вот это все равно капля в море. Вместе с картой мне достался и снимок рекламного баннера какого-то новостного сайта. «Россия задерживает выплаты по кредиту на разоружение». Всего пара слов, но тот мир мне окончательно разонравился. Если твою страну заставляют взять деньги на то, чтобы уничтожить свои вооруженные силы, а точно ли она еще твоя?
        Так, до обратного телепорта остается еще четыре минуты - как быстро за этим разговором пролетело время. И надо воспользоваться ими, чтобы все-таки выполнить свою первоначальную миссию - добыть еды, а мой мозг, тем временем, попробует в фоновом режиме поискать варианты выхода из данной ситуации. Бегу в сторону столовой, вот главный вход, но мне нужен не он, еще тридцать метров вперед - и вот она, служебная дверь. Из металла очень легко сформировать ключ для любого механического замка, так что буквально пара секунд, и я внутри. Не знаю точно, как работает система и что именно будет перенесено в башню, одно могу сказать с уверенностью: ничего из того, что было у меня в руках при обратном телепорте, не пропадало. Так что из этого и будем исходить: нужно набрать всего и побольше. Колбаса, вареная и копченая, грудинка, карбонад. Теперь добавим пару головок сыра, и держать эту гору становится все труднее. Жалко, хлеба почти нет, его перед каждым приемом пищи пекут свежий, так что придется воспользоваться корзиночкой с остатками. И последнее: мизинцем левой руки подцепляю восьмилитровое эмалированное
ведро с супом, как же давно я его не ел. И в этот момент меня подхватывает и погружает в темноту - сработал телепорт. Мгновенье неизвестности, и вот я опять в комнате с синим кристаллом.
        - Народ, - я распахиваю дверь, - кушать подано!
        - Садитесь жрать, пожалуйста, - радостно подхватывает дежуривший на этаже Виталий. Я устало машу в ответ рукой и опускаю на пол все принесенные с собой сокровища.
        - Нашли жилые помещения?
        - Да, можно использовать весь центральный коридор. Мы там уже немного прибрались, и ребята пошли исследовать остальные закоулки, - а ведь он тоже устал, да и то воздействие на мозг от Михаила не могло пройти бесследно.
        - Я - спать, а то уже столько на ногах, держусь только чудом. И вам тоже рекомендую, а уж потом продолжим все на свежую голову. Помните, что пока мы здесь, нам ничего не грозит, - а еще мелькнула усталая мысль: может, во сне что-то и придумается по атаке на другого повелителя, а то пока даже как добраться до него, нет ни малейших наметок.
        Выбрав первую по счету дверь, я попал в довольно крупное, не меньше тридцати метров в поперечнике, помещение. Колонны и стены из растений делили его на несколько секций, так что в перспективе можно будет выделить тут отдельное место и под спальню, и под кабинет. Даже не собираюсь думать, как что-то может расти в закрытом каменном помещении. Иду к примеченной сразу куче веток, прикрытых куском ткани - надеюсь, тот, кто подготовил для себя это ложе, не очень на меня обидится. Это было последнее, что успело появиться в голове, прежде чем тело расслабилось и я полностью погрузился в сон, забыв обо всем на свете. И про Анастасию, которая сейчас, скорее всего, пытается объясниться с Натаниэлем, и про ребят, бродящих по башне и ищущих неприятности на свои пятые точки, и про записку с предупреждением, которым так хотел воспользоваться.
        К счастью, для себя я не забыл поставить будильник, просто так, на всякий случай, сразу, как только получил это письмо. И именно он за час до начала возможной атаки на Академию и скотобойню вырвал меня из состояния сонной неги. Потягиваясь и заматывая вокруг шеи оказавшийся таким удобным шарф, сразу же начал прикидывать детали уже почти готового плана.
        Мой отряд оказался в соседней комнате, практически копии моей, разве что растений тут не было, и их роль исполняли обычные каменные перегородки. Все трое собрались тут и сидели вокруг варварски разожженного костра, лакомясь бутербродами.
        - Ты тоже не смог выспаться? - потянулся Арамис.
        - Эти кошмары преследовали меня все время, стоило только закрыть глаза, - Серегу аж передернуло, как только он погрузился в воспоминания.
        Я же, на удивление, чувствовал себя отдохнувшим и полным сил, но решил не расстраивать ребят, так что просто понимающе пожал плечами.
        - Поможешь нам добыть воды? - немного смутился Виталий, и надо было сказать, я его понимаю. Они уже попробовали решить этот вопрос сами, но Свет, Ветер и Камень - не лучшая комбинация для такой задачи. Сейчас передо мной висел в воздухе огромный каменный куб - и как я сразу на него внимания не обратил? Внутрь Серега направляет холодный ветер, при этом камень куба нагревается Арамисом, так что вода из воздуха конденсируется на стенках камня и стекает вниз к специальному отверстию.
        - Да у вас и самих неплохо получается, - пытаюсь улыбнуться. - Мне сейчас надо будет уйти. Я бы сделал змеевик, но ведь он сразу исчезнет, как только я удалюсь.
        - Жалко, но тогда мы продолжим наши эксперименты. А куда ты, кстати?
        - Поступила наводка на атаку одного из правительственных объектов, хочу предупредить наших, а заодно попробовать достать вам пару карт получше, - ответом мне стали три улыбки, все-таки смертельные игрушки всегда останутся желанным подарком для любого мужчины. - А чтобы вам было не скучно, переведу паучиху в боевой режим. Если решите, что готовы, можете попробовать. Если что-то пойдет не так, сразу уходите за границу этажа, там она вас преследовать не сможет. И, чуть не забыл, используйте при защите этот кирпич как основу, его ей никогда не пробить.
        Кидаю Виталию свой неразрушимый кирпич, себе можно будет выломать еще один по дороге.
        - Удачи тебе! - буркнул Арамис, было видно, что он очень хочет пойти со мной, но понимает, что пока еще рано.
        - Вам тоже, смотрите, будьте осторожными. А в свободное время продолжите обследование башни: все интересное тащите сюда, потом будем разбираться.
        Заглядываю в каморку обратного телепорта, выбираю два часа и начинаю спуск вниз к порталам. По идее, должно хватить, а то не хочется задерживаться, у меня на сегодня есть еще планы. Спустившись на третий этаж, вспомнил про появившегося снова шестилапа: даю ему команду отойти в угол и никого не трогать. Голему достаются те же самые команды, а то ведь с них станется ходить за всеми по пятам и нервировать. А вот паучиха становится на боевое дежурство с предварительно подчищенным списком друзей. Что ж, все готово. Аккуратно прикрываю за собой дверь, теперь о том, что внутрь смогут попасть посторонние можно не беспокоиться. А значит, можно начинать.
        Пять минут, чтобы выломать еще один кирпич; телепорт, и вот я возле Академии. Похоже, этот путь на Землю всегда будет приводить меня именно сюда. А вот с телепортом в Инферно все немного по-другому: в прошлый раз, когда я проверял красный и серый порталы, он сработал не сразу, показав мне открытую карту Инферно и предложив выбрать точку высадки. А значит, мне нужно просто открыть на карте нужное место, а уж добраться туда потом можно будет без проблем… Так, вроде уже достаточно выждал. Все пять минут, прошедшие после появления тут, я усиленно ходил кругами, имитируя активность. Отправляю сообщение Сергею: лучше бы, конечно, сразу Соболеву, но его контактов у меня нет.
        - Интересует информация? Встретил подозрительных незнакомцев у Академии, они планируют нападение. Не выглядят опасными, но проговорились, что основной удар хотят нанести по скотобойне. Я туда, если что, присоединяйтесь.
        - Сам прийти не смогу, но информацию передал. Скинул твои контакты в оперативный штаб, они подтвердят твои полномочия на проверку периметра и выделят силы для подстраховки. Хотя, тебе - и подстраховка? Да, не забудь связаться с Соболевым, он тебя очень настойчиво просил выйти с ним на связь. Лови адрес его канала и еще временный ключ идентификации для армейских систем.
        Мечты сбываются: стоило подумать, и вот оно, но общение с большими начальниками все-таки придется отложить, сначала план. Активирую на всякий случай карту, так охрана уж точно будет настороже, и при атаке лишних жертв быть не должно. А вот теперь можно и уходить: предупредить это одно, а объясняться - это все-таки точно лишнее.
        Открываю портал в Инферно: теперь главное, чтобы я оказался не очень далеко от нужного места. Как-то совсем не продумал этот момент, привык, что портал закидывает меня туда же, где я был в последний раз. Но ведь, если подумать, то, когда я уходил через стационарные порталы в военном лагере, то назад возвращался не туда же, а в случайное место. А жаль, было бы неплохо в тот раз завести под удар пары сотен карт Эмму и Кирилла. Ладно, военные уже приближаются, хватит витать в мечтах, сейчас уже поздно что-то менять. Шагаю в портал: повезло - я там, откуда мы с Анастасией отправились в башню. А значит, если ориентироваться по карте этого профессора в женском обличье, то до скотобойни я доберусь всего лишь минут за двадцать, как раз успею перед самым началом.
        И вновь я прыжками телепортов лечу по Инферно, к счастью, на этот раз за мной никто не гонится. Да и резерв силы золотой карты не сравнить с тем, что у меня было на серебряном уровне. И даже от защитного экрана есть явная польза: накапливаю под ним тонкий слой металла, немного растягиваю, и вот уже песок и пыль, клубящиеся вокруг, не могут добраться не только до меня, но и до моей одежды. Просто легкая прогулка, а не боевой выход. Тут же появилась мысль, что надо подобрать себе белый костюм. Будет выглядеть незабываемо: все в грязи, а на мне ни пылинки. Это ж какая легенда может получиться, девушки будут вешаться гроздьями. Кстати, о девушках: уже давно у меня никого не было, и организм начинает требовать свое. Сейчас-то пока есть чем заняться, но вот выпадет свободная минута, и, чувствую, накатит.
        Впереди тем временем появились силуэты зданий скотобойни. Шесть огромные блочных строений, в каждом по двадцать загонов. По факту, каждый из них - это отдельное сооружение, и объединяет их только общая крыша. Между ними есть полости, которые дежурная карта все время держит наполненными силой: так демоны внутри не могут почувствовать друг друга и ведут себя довольно спокойно. Пока все еще выглядит довольно тихо, никакой суеты находящегося в ожидании атаки лагеря, так что придерживаю отправку отклика «свой-чужой» до последнего. Пусть будут в боевой готовности, может и здесь кому-то это поможет сохранить жизнь. Выжидаю, вот до меня уже добрались сканирующие силы не меньше, чем десятка карт. Хватит, дальше тянуть время уже опасно - отправляю ключ, и мне навстречу сразу направляется дежурный офицер.
        - И что это за представление? - его голос дрожит от с трудом сдерживаемой злости. Интересно, не из тех ли он людей, что считают золотые карты пафосными мальчиками и девочками, ни за что получившими свою силу, недостойными ее. У меня же сейчас денег достаточно - может, проспонсировать фильм про то, через что мы, на самом деле, прошли? Пусть знают, а то это снисходительное отношение почему-то раздражает больше всего.
        - Есть вероятность нападения, хотел, чтобы вы заранее подготовились, - и зачем что-то придумывать, если можно сказать правду. В этот момент ворота одного из загонов открылись, и оттуда вывели огромное существо, отдаленно похожее на диплодока. Не знаю, как другие, но я не могу не восхищаться такими гигантами. Похоже, это отразилось у меня на лице.
        - Разве они не удивительны? Еще недавно мы и представить себе не могли, что кто-то подобный существует, а сейчас вот они, перед нами, - похоже, он на самом деле горд тем, что здесь происходит, и, проявив чувства, я обрел в его лице союзника. - Видите лабораторию - сейчас мы хотим вывести домашних демонов. Они же не стареют, не болеют - идеальные домашние любимцы, с которыми не придется переживать горечь утраты. А ведь в случае опасности они и защитить смогут.
        - А зачем этого диплодока на прогулку вывели? - я не удержался и все-таки решил немного узнать о жизни скотобойни. Хотя, судя по тому, что я узнал, ей не очень подходит такое название.
        - О, это особый процесс. Если много демонов собирается рядом, то среди них через определенные промежутки времени начинают появляться новые. Мы по очереди выводим их на прогулки, чтобы в это время можно было обыскать их загоны и узнать, не пополнились ли наши ряды.
        - Так, стоп! - на грани чувствительности я засек приближающиеся карты. - Отводите людей, атака начнется в течение минуты.
        К счастью, мой собеседник был настоящим военным, несмотря на всю свою любовь к этим монстрам, и не стал задавать вопросов или спорить, а просто скинул пару команд через тактический интерфейс и степенно удалился в сторону периметра обороны.
        А значит, теперь и мне можно подготовиться. Все это время большая часть силы находилась внутри периметра искажающего поля, так что мой уровень они должны оценить не выше сорокового. Но хочется большего: втягиваю силу полностью, теперь меня должно быть вообще не видно в силовом зрении. Следующий шаг: раздвигаю землю металлом, как рычагом, и проскальзываю в своеобразный самодельный окоп, теперь, если нападающие не пройдут в непосредственной близости, то до последнего им меня не заметить. И последнее: несколько отполированных до блеска стальных линз неплохо передают картинку, жалко, что преобразовать это в объемное изображение или оперативную карту, как у карт Воздуха, не получится, но и так неплохо. Главное, держать эту конструкцию в пределах искажения, которое немного приподнимается над землей. Ты видишь врагов, а они тебя нет - что может быть ценнее?
        Вот и они, двенадцать человек, все в полном защитном снаряжении, не разглядеть ни фигуры, ни лица. Почему-то хочется понять, есть ли среди них кто-то знакомый. По идее - да, не может же у Михаила быть столько шестидесятых уровней, помимо Кирилла и Эммы. И еще один важный момент - карты с них я смогу получить только, если убью. Попытаюсь взять живыми, и они успеют их развоплотить. Раньше я уже убивал, и сейчас мои противники - это люди, которые решили пойти против моей страны. Но почему же так тяжело? Или дело в том, что сейчас я здесь, прежде всего, ради их карт? Готов ли я убить просто ради своей выгоды? Или, может быть, есть другие выходы? Вспомнилась пуповина, уходящая куда-то вверх у людей с Земли-2, а что если есть какая-то подобная связь между человеком и его картой? Почему она все время появляется именно в руке? И хватит ли обычной атаки, чтобы перерубить эту нить, если она все-таки есть? Впрочем, не попробовать я теперь просто не смогу.
        Вызываю жезл, уже привычно формирую свой меч шестьдесят первого уровня, и вперед. С такой силой в руках у меня точно есть шансы на успех. И тут же под ногами взрывается граната: против тех же демонов бесполезное дело, а вот большинство людей, даже если заранее активировали защиту, замедлятся или отшатнутся. К счастью, в свое время я уже переборол эти вредные рефлексы, так что не потерял ни мгновения. Выстраиваю траекторию движения, чтобы пролететь мимо каждого из них - пять взмахов мечом, пересекающие двенадцать рук, и десять конечностей с зажатыми картами падают на красный песок. Их общая защита была просто рассечена первой же атакой, все-таки недаром я ей пробивал защиту даже у червя-патриарха, а потом их индивидуальные щиты уже не смогли со мной справиться. Точнее не так, двое все-таки остались целы - похоже, это как раз золотые карты, о которых говорилось в сообщении. Одна фигура заковала себя в идеальный кристалл, по которому меч проскользил и не смог ударить в полную силу - это, похоже, Эмма. Вторая на мгновение превратилась в чистый огонь, пропуская удар сквозь себя. Вот это уже высший
пилотаж, тот же Натаниэль мог использовать частичную элементализацию всего пару раз за бой. Да и опыт, видно, немалый: моментально оценить уровень опасности, понять, что обычная защита не выдержит, и найти решение. Интересно, кто это? Я не знаю карт Огня такого уровня, кроме моего английского друга, но откуда ему тут взяться? Похоже, вот теперь пришло время играть всерьез. Пару лет назад при таком раскладе я бы отступил, но сейчас я даже не чувствую, знаю, что я сильнее.
        Призываю всю свою силу и начинаю перекрывать пространство. Незнакомка, которую я решил считать Эммой, попыталась несколько раз атаковать меня ледяными кристаллами, но я просто принял их на подхваченный стальной волной кирпич - даже с места сходить не пришлось. А вот владелец огня затих, меня это даже беспокоить начинает, но, первым делом, надо перекрыть им возможности для отступления. Все остальное потом. И в этот самый момент они полыхнули пламенем и исчезли, даже большую часть своих безруких коллег захватили. И в погоню не броситься - я перестал чувствовать их местонахождение.
        Сканирую окрестности, и остается только выругаться в полный голос - меня провели как ребенка. Пока я перекрывал все пространство, мои противники насыщали своей силой только одно направление. При этом, так как начали они раньше меня, я даже ничего не заметил. Уйти они могли в любой момент, а время тратили на то, чтобы защититься от погони, протягивая силовой канал как можно дальше, чтобы сразу перенестись на пару километров в сторону. Поэтому-то я их и потерял. Да и сейчас уже поздно бросаться вдогонку, такую фору не сократить. Остается только заняться тем, что осталось.
        Всех своих забрать с собой они не смогли, двое остались и сейчас, похоже, не понимали, что с ними будет дальше. Зажал им раны металлическими накладками, чтобы не истекли кровью, и быстро прошелся по полю боя. Часть своих карт, несмотря на полученные ранения, нападающие успели прихватить с собой, но все равно мне досталось семь серебряных прямоугольников. Жалко, что золотые ушли, но тут только я сам виноват: недооценил противника. Итак, поглядим, что у меня тут есть  - по очереди пускаю энергию в каждую карту и смотрю, что получается. Два Огня - не очень нам полезные, но зато универсальные карты, так что, может, кто и захочет сменить специализацию. В любом случае, пригодятся. Еще три карты при их активации начинали превращать мою руку во что-то когтистое - ясно, перевертыши. Сразу видно, отечественная школа, за рубежом такие карты недолюбливают. Еще одна - Камень, а вот это прекрасно, теперь мой отряд сможет работать с более серьезной защитой. И последняя, седьмая - Трансформация. Тут же начал предательски дергаться правый глаз. Подбегаю к пленникам, скидываю шлемы - мужчины, лица незнакомые.
        Так, Леха, надо успокоиться. Чисто теоретически, тебе могли одновременно попасться и неизвестная золотая карта огня, и человек, оставивший после себя демоническую карту Трансформации. Это не обязательно Натаниэль и Анастасия. Но против воли в сознании сразу возникает ее образ, такой, какой я ее запомнил. И я, отрубающий руку девушке, спасшей мне жизнь. Что же за фигня тут творится?
        Собрался и постарался выкинуть все это из памяти. До обратного телепорта остается всего пять минут. А мне еще надо претворить в жизнь еще одну свою задумку. Только бы это не вышло мне боком. Впрочем, выбора у меня особого нет, как и времени.
        Использована способность «Вызов Элулу-Меш»
        - И ради чего мне стоит принимать этот призыв? - да, Элулу не горит желанием являться ко мне по первому зову, к счастью, ничего другого я от нее и не ожидал.
        - Хотел показать тебе свою башню, - остается надеяться, что к символу своего могущества повелители демонов пускают не каждого, и это будет звучать интригующе.
        - Лечу.
        Почти моментально Элулу появилась прямо передо мной, и что это был за вид: тело, почти ничем не прикрытое, капельки воды, стекающие по нему неуверенными зигзагами.
        - Ты вытащил меня из ванны! И где башня? - ее голос звучит немного хрипло и возбуждающе, но усмешка на губах показывает, что это не больше, чем игра.
        - Соврал, хотел посоветоваться, - делаю паузу, теперь, главное, чтобы она не согласилась. А то я как-то не продумал, по поводу чего для меня могло бы быть важно ее мнение.
        - Ты мне соврал. Право вызова возвращать не буду. Теперь тебе придется постараться, чтоб заслужить мое прощение.
        И она открывает портал, чтобы вернуться назад - вот он момент, ради которого все и задумано. Вливаю в карту всю доступную мне силу и заключаю демоницу в сферу из Металла. От смертельной атаки она бы ушла, увернулась, защитилась, не знаю, что, но сделала бы. А вот противопоставить десятиметровой сфере из стали, окружившей ее со всех сторон и ограничившей возможности передвижения, ей было нечего. Если бы это была битва насмерть, мне бы это особой пользы не принесло, а вот, учитывая, что целью было ее всего лишь задержать, то все получилось идеально. Когда она выберется наружу, то будет очень, просто чертовски зла. Но это будет потом.
        Шагаю в портал Элулу вместо нее и оказываюсь в огромном каменном зале с горячим источником в центре. Прекрасно, на карте появилась новая точка, и теперь, когда все поутихнет, я смогу перенестись сюда через портал своей башни.
        120 секунд до обратного телепорта


        ГЛАВА 5. ПОСТУПОК.
        На камне еще не высохли следы от ее ног: вот здесь она вышла, тут натекло больше всего воды, вот здесь накинула полотенце - следующие шаги почти незаметны, а вот тут они прерываются. Перед взглядом против воли опять встали узоры, что рисовали капли воды, стекая по ее телу под действием гравитации.
        И тут меня как молния ударила мысль: а что, если Элулу устроит для меня ловушку, когда я попробую здесь появит0ся в следующий раз? А она это обязательно сделает, особенно после того, как я с ней поступил. Если только… Если только не будет ожидать моего повторного визита. А значит, за оставшиеся сто секунд мне нужно инсценировать подходящую причину моего поступка. И еще, желательно, открыть как можно больше мест на карте, чтобы в следующий раз у меня было максимально возможное количество вариантов для высадки.
        Вылетаю из купального грота и тут же нос к носу сталкиваюсь с одним из демонов-стражей. Я двигаюсь быстрее, так что его заключенная в металл тушка оказывается прижатой к стене, а мне остается только продолжить бег. Бесконечный коридор и двери каждые пятьдесят метров. Пробую открыть одну из них: стальная клетка, покрытая брызгами крови, тут или бои без правил проводятся или пытают кого-то. Что ж, у меня никогда не было иллюзий, что Элулу - это неправильный и добрый демон.
        Бегу дальше: времени остается все меньше, нужно решение. Иначе, когда я приду сюда во второй раз, а мне придется это сделать, то это будет не продуманная операция, а игра в русскую рулетку. Оно мне надо? Тридцати секунд более чем достаточно для любого гениального плана. Еще один стражник - еще один стальной кокон. Да почему я их замечаю в самый последний момент? И почему, кстати, они меня не замечают? Неужели, тут не предусмотрена система безопасности? Или она не срабатывает, если вторжение начинается из ванной комнаты?
        Захотелось побиться головой о стенку, но и на это времени у меня нет. Я же уже по привычке, оказавшись в незнакомом месте, спрятал силу за полем искажения, а значит, и мой путь Элулу отследить не сможет. Правда, в таком случае она будет готовиться к моему появлению в любом месте, так что нужен ложный след. И ложная цель, кандидат на которую у меня есть. И я с очаровательной улыбкой посмотрел на повисший в воздухе рядом кокон. Вот она, моя официальная цель - похищение.
        Не сумев добыть ответы, человек отчаялся и решил захватить кого-нибудь, кто сможет их дать. Саму Элулу я расспрашивать побоялся: слишком сильна, можно чего-то не предусмотреть или дело в глупой человеческой привязанности - не важно. Поэтому целью был выбран один из приближенных стражей, который должен знать много, но при этом настоящего отпора дать не сможет. Вроде, логично. Но чего-то не хватает. Точно, как я смог захватить стража так далеко от купальни, не оставив следов? А вот догадываться об этой моей способности никому раньше времени не стоит, так что надо будет замести следы. Все, план готов, и на реализацию осталось целых шестьдесят секунд.
        Так и не выпуская силу, пробегаю еще немного по коридору и заглядываю в еще одну комнату: очень похоже на ту, где я ночевал - камень и растения, но это уже мелочи. Эту будет точкой моей высадки. Теперь возвращаюсь к кокону со стражем, выпускаю силу, совсем немного, но зато мое присутствие тут можно будет отследить.  А теперь надо только проложить дорожку отсюда и до места моего появления - тогда вопросов ни у кого возникнуть не должно. А раз есть след, есть цель, то даже предположить, что я мог куда-то еще забраться, никто и не сможет. Так что хватаем моего пленника и вперед, в смысле, назад.
        Когда через полминуты я стоял в ванной комнате точно на месте своего появления, вдыхая пары каких-то ароматических свечей, моя идея воспользоваться Элулу и открыть дорогу поближе к ее повелительнице уже не казалась мне такой хорошей. Темнота, и я вернулся в башню. Что ж, теперь, в любом случае, уже ничего не исправишь.
        Оставив кокон на время в комнате, выглядываю наружу. Похоже, я успел как раз к обеду, и, судя по тому, с какими довольными лицами они сидят, им тоже будет чем поделиться.
        - Леха, - радостно замахал руками Арамис.
        - Мы убили паучиху, - тут же слил интригу Серега.
        - И придумали рейлган, - вернул ее обратно Виталий.
        - Что за рейлган? - присаживаюсь к ним и наливаю в одну из каменных тарелок горячего супа. Всего пару дней без него, а уже скучаю.
        - Все как и положено, разгоняем снаряд и пуляем во врага, - начал объяснения Виталий.
        - И в итоге получается дырка, только не у нас, а у противника, - тут же перебил его брат и, довольный собой, рассмеялся.
        - Серьезно, так в чем отличие от обычной атаки, тем же камнем или железом? - мне действительно интересно, так что шутку я просто проигнорировал.
        - Все дело в скорости. Обычный снаряд довольно сложно разогнать до более-менее приличной пробивной силы, а здесь, благодаря Сереге, нам удалось развернуться.
        - Ага, я создаю прямо перед летящим камнем зону вакуума, так что не встречая сопротивления воздуха, он разгоняется на порядок быстрее. Жалко, пока только с небольшими предметами получается.
        - Не прибедняйся, - включился в разговор Арамис, - я эту тварь ослепляю, а ребята за два-три камня перебивают ей лапу за лапой. А потом уже было даже скучно. Зато почти по два уровня получили.
        И как у него так получается: пока говорил, настроение несколько раз прыгнуло от грустного до веселого.
        - Кстати, может, откроешь нам еще и голема? Мне кажется, мы и с ним справимся, - с сомнением гляжу на Серегу, а перед глазами появляется самовосстанавливающаяся фигура, с которой мне с немалым трудом удалось справиться, и то только благодаря дыханию дракона.
        - Он регенерирует: на дырки в теле ему плевать, даже если отстрелите конечность, вырастит новую. Так что для него нужно будет придумать другую стратегию, - ребята сразу погрустнели. - Как придумаете, расскажете, если убедите, сразу же переведу в боевой режим и его. Кстати, смотрю, что до возрождения паучихи еще пять часов. Что планируете пока поделать?
        - Ну, можно заняться исследованием башни, - что-то особого энтузиазма в голос Виталия я не слышу.
        - Раз особых планов нет, у меня есть для вас пара сюрпризов, - достаю из своего рюкзака трофейные карты и вытаскиваю из портальной комнаты кокон с пленником.
        - Что это? - сразу же восторженно протянул Арамис.
        - В коконе пленный демон, его нужно разговорить и допросить: задача - узнать, как из его места службы добраться до башни повелительницы, - идея пришла в голову только сейчас, действительно, если уж я захватил пленника, почему бы не воспользоваться его знаниями. Только вот как проводить допрос я не имею ни малейшего понятия, а пытаться все организовать, опираясь только на книжки, на мой взгляд, не очень разумно. А так, может, кто из ребят захочет - энтузиазм, он, как известно, творит чудеса.
        - Огласите, пожалуйста, весь список, - немного гнусавым голосом протянул Сергей, и мы все, не сговариваясь, рассмеялись.
        - А еще хотелось бы понимать, зачем это нужно, - когда все успокоились, добавил Виталий.
        - Принимается. Еще у меня есть несколько серебряных карт, оставляю их вам, попробуйте в свободное время потренироваться. К сожалению, из наших стихий там есть только камень. Но серебро всяко лучше меди, так что присмотритесь, вдруг какая приглянется. А что насчет информации, которую нужно получить… - и тут я им рассказал отредактированную версию про конец света. В принципе, ничего важного не скрыл, разве что о своей роли во всем этом да о грядущем вторжении умолчал. Ладно, много о чем умолчал, но зачем людям лишний раз беспокоиться?
        - Я выбираю карты, - в итоге одновременно прозвучало сразу три голоса. Что ж, я подозревал, что с пленником придется разбираться именно мне.
        - Тогда держите, - протягиваю им шесть карт: Трансформацию оставил у себя, почему-то не хотелось ее доверять никому другому. - Тут две огня, один камень, три перевертыша - и все они универсальные.
        - Ого, - только и смог протянуть Виталий и сразу же схватил свою. - Такое чувство, что пересел с «шестерки» на БМВ последней модели.
        - А я давно хотел попробовать перевертышей, - Арамис немного посомневался, какую из трех одинаковых карт все-таки взять. - А можно будет со всеми попробовать?
        - Если Серега не против, вдруг он тоже мечтал? - как же становится легко с теми, кому можешь доверять, с кем можешь быть самим собой и снимать привычные маски.
        - Все нормально, я как раз хотел с огнем поэкспериментировать, - он довольно улыбнулся и оставил у меня в руках только одну огненную карту.
        В этот момент у меня за спиной раздался утробный рев, источник которого сразу же охватили со всех сторон Металл, Ветер и Камень. Только защита, на поражение не ударил ни один - интересно, что бы сказали об этом мои учителя? Слабость? Грамотная оценка ситуации? Стоп, а где Свет? Где Арамис?
        - Ребята, вы чего? - из-за наших барьеров послышался ворчливый голос.
        - Это ты чего? - не остался в долгу Серега.
        - Я просто карту попробовал: это так круто. Когда ее активируешь, и начинается превращение, то задаешь необходимые тебе параметры, и форма создается под твои условия. Ну, насколько это возможно. Неуязвимости, например, не получилось добавить, это, наверно, только с золотой картой.
        - А что ты выбрал? - спросил и отменил свой барьер.
        - Защиту от стихийных, дистанционных атак и даже от холодного оружия, - в этот момент свои барьеры сняли все остальные.
        - И у тебя получился медведь? - с трудом удержал смешок Серега.
        - Берсеркер, - Арамис все равно выглядел обиженным, хотя это и было сложно разглядеть в такой туше.
        - А у тебя есть слабость к физическому урону, кулаками, например? - опередил меня с вопросом Виталий.
        - А как ты догадался? - Арамис отменил превращение и расширил глаза. - Уф, только тридцать секунд получается, надо будет попробовать, какие постоянные формы можно использовать.
        - Книжки надо читать, - буркнул вместо меня Виталий и активировал свою новую карту.
        - Ладно, ребята, вы развлекайтесь, а я пойду с «языком» пообщаюсь, - ответом мне стали три крайне заинтересованных взмаха рукой. Что ж, как бы там ни было, у меня сейчас действительно много дел.
        Выбрав одну из пустующих комнат, я начал подготовку к беседе с демоном, насыщая все вокруг мельчайшими частицами Металла: теперь тот не сможет ни телепортироваться, ни совершить никакого трюка с помощью силы карт. Да и физические атаки я тоже смогу блокировать, так что, вроде, все продумал, можно начинать. Главное, чтобы он в принципе мог разговаривать, вот то единственное, на что я повлиять никак не смогу.
        Сжимаю кокон, чтобы охватить моего пленника со всех сторон и связать его движения, а потом открываю лицо. Очень похоже на обычное человеческое. Интересно, а если взглянуть на это с точки зрения генетики, получается, что мы с демонами родственники? Или, если исходить из того, сколько видов их существует, мы какая-то отколовшаяся в свое время популяция? И что за бред порой лезет в голову!
        - Как тебя зовут? - о допросах я знаю немного, кроме того, пожалуй, что начинать стоит с простых вопросов, чтобы пленник втянулся разговор, так ему будет сложнее сказать «стоп» самому себе. И еще - наверно, пытать я его не смогу. К счастью, оказаться перед выбором либо ты пытаешь демона, либо кто-то умирает, мне не придется - если я не сумею его разговорить, то знаю, кто точно сможет. Тем более, Соболев ждет моего визита, будет культурно заглянуть, захватив с собой подарок.
        Демон смотрит сквозь меня и не говорит ни слова.
        - Где находится башня вашей повелительницы? В какую сторону идти? - молчит.
        - Если скажешь, я тебя отпущу, - надеюсь, я не переборщил с наградой за такой вопрос. Это как если бы в сорок первом немцы обещали свободу тем, кто укажет рукой в сторону Москвы. К счастью, демон все-еще молчит - принципиальный.
        - Как насчет того, чтобы пойти ко мне на службу? К Элулу тебе уже не вернуться, ты себя скомпрометировал, а мне нужны знающие демоны, - на секунду во взгляде вспыхнул интерес и тут же пропал. Ну, конечно, я слаб, но направление, в котором можно давить, я нащупал. Призываю в руки жезл, и интерес вспыхивает снова.
        - Я согласен, что ты хочешь узнать? - и почему мне кажется, что сейчас меня постараются использовать? Впрочем, ничего страшного в этом нет. В любом осознанном разговоре каждый тем или иным образом пытается использовать другого: заставить что-то сделать или вызвать какие-то чувства. И лишь когда мы действуем на инстинктах все не так: и тем ценнее порывы любви или ярости, которые нас порой охватывают. Сейчас, конечно, у нас первый вариант, и победит тот, кто умнее. И в таких ситуациях каждый всегда склонен ставить на себя.
        - Как тебя зовут? Как добраться до повелительницы? Что ты знаешь о башнях? Встречались ли вам раньше люди, грозящие уничтожить целый мир? Что с ними делали? Можно ли как-то управлять демонами? - задаю как можно больше вопросов, теперь у него будет возможность перехватить управление разговором, а у меня - понять, к чему он хочет меня подвести.
        - Асарта Меш, - он выдержал небольшую паузу, будто собираясь с мыслями. - Ты умеешь устанавливать знамена?
        - Нет. Что это?
        - Одна из способностей повелителя: капля крови, оставленная на земле, резонирует в пространстве, заявляя о его воле. Есть несколько функций, но основные - это объявление войны и набор последователей.
        - У меня такой способности нет, - звучит, конечно, интересно, но какой смысл говорить на отвлеченные темы.
        - Это одна из скрытых способностей, просто попробуйте ее активировать, - мне кажется, теперь я знаю, каким голосом обычно предлагают попробовать яблочко. И сколько новой информации: есть скрытые способность - раз, этому демону почему-то хочется, чтобы я этой способностью овладел - два. - Команда-активатор: Примере Сангре.
        В любом случае, почему бы и не попробовать, небольшая потеря крови мне ничем не грозит. Формирую из металла скальпель и делаю небольшой разрез на ладони.
        - Теперь приложи руку к полу и скажи слово, - демон внимательно следит за каждым моим движением. Делаю, как он говорит: и до чего доводит людей тяга к неизведанному.
        Примере Сангре
        И тут же вылетает несколько сообщений.
        Создать флаг Войны
        Использование невозможно, только на вражеской территории
        Создать флаг Вассала
        Использование невозможно, только в Инферно
        Создать флаг Подчинения
        Использование невозможно, только в сердце территории
        - Что дают флаги? Их может использовать любой?
        - Только повелители или кандидаты в повелители, - демон многозначительно посмотрел на жезл в моих руках, отвечая сначала на второй вопрос. - Флаг Войны позволяет официально объявить войну: он вызывает на битву, и, если его не уничтожить как можно скорее, то твои войска и укрепления будут становиться слабее с каждым днем. Флаг Вассала объявляет набор в твои личные демоны, и любой свободный обитатель Инферно может предложить тебе свои услуги, если посчитает достойным. Для них это ценно, потому что только в служении они могут обрести самосознание. Но нужно быть осторожным: если твои вассалы умирают, ты будешь терять свою демоническую энергию. И, наконец, флаг Подчинения - он позволяет захватить любую территорию, но для этого нужно попасть в ее сердце, обычно это вершина ближайшей башни. Тут важно помнить, что каждая территория регулярно приносит своему повелителю энергию, но если ее захватят, ты сразу потеряешь половину всего своего запаса. Так что стоит захватывать только то, что ты точно сможешь удержать.
        Как интересно, демон уже замолчал, но я не спешу продолжать разговор, обдумывая следующий шаг. Асарта рассказал мне о каждом флаге, упомянул об опасностях при их использовании, кажется, ему можно доверять, но есть одно «но». Он не рассказал о минусах флага Войны, а значит, велика вероятность того, что меня пытаются подтолкнуть именно к его использованию. И вот здесь важно понять, стоит ли вскрыть намерения этого великого манипулятора, вернее, не так, нужно ли мне это? Или стоит воспользоваться ими в своих интересах?
        - То есть, если я вернусь в замок Элулу и активирую флаг Войны, то ее повелительница будет вынуждена отправить против меня войска? А что мне это даст? - попробуем для начала все прояснить.
        - Вряд ли она сразу пошлет сильных воинов, зато ты сможешь накопить на их уничтожении энергию и активировать свой класс, - значит, не так уж он и плох, раз сумел меня просчитать. И пусть ему зачем-то надо, чтобы я это сделал, но и мне, судя по всему, без этого не обойтись.
        - Флаг можно отменить? Есть какие-то ограничения? - сразу же проверяю отмену на том, что недавно создал, но так и не активировал. Вроде, все прошло успешно.
        - В любой момент, и никаких ограничений, - вон как разулыбался, что ж, у меня будет, чем тебя расстроить, но сначала еще пара вопросов. Пока ты считаешь, что я иду у тебя на поводу, не думаю, что ты станешь что-то скрывать, опасаясь меня разозлить и все испортить.
        - Что насчет остальных моих вопросов?
        - Здесь я окажусь не очень полезен. О захватчиках мы мало, что знаем, в архивы простого демона никто не пустит, а на моей памяти ничего такого еще не было. О башнях повелителей тоже информации немного: только обычные слухи. На каждом этаже есть страж, которого нужно одолеть, чтобы подняться выше. А на тринадцатом этаже находится сердце башни, но еще никто до него не добирался, - тут в его взгляде на секунду мелькнула гордость. - Повелительница Лилу смогла добраться до восьмого этажа, а вот Лилиту, прежде чем был уничтожен, только до седьмого.
        Не очень полезная информация, но заставляет задуматься. Есть повелители, ни один из которых еще не достиг вершины своей башни, при этом есть способность «подчинения», которую можно по идее использовать только на последнем этаже. Вопрос: а так ли могущественны эти повелители, какими пытаются казаться, и повелители ли они вообще, в том смысле, который вкладывается в это слово здесь, в Инферно?
        - Что ж, вопросы у меня тогда, пожалуй, закончились. Или, может, есть еще вещи, которые мне стоит знать? - Асарта молчит, ну что ж, его право. - Тогда у меня к тебе два задания: первое, сейчас подойдет человек и с твоих слов зарисует план помещений замка Элулу. Второе расскажу позже.
        Интересно, откажется или нет? Сейчас, когда мы уже обо всем договорились, пойти на попятную будет сложно. И он, действительно, промолчал: действительно, пытаясь манипулировать другими, очень легко потерять контроль и самому превратиться в жертву. Отправляю к нему Виталия с планшетом. А мне этот час нужно будет потратить на подготовку к следующейвстрече: с Соболевым на естественный ход беседы и импровизации полагаться опасно. Точно проговорюсь и выболтаю что-нибудь лишнее. Поэтому сразу же набрасываю потенциальную схему разговора на бумаге: так наглядно видно, какие вопросы могут всплыть в процессе, а я могу заранее подумать, хочу я на них отвечать или нет. Только когда уже на четвертом листе не осталось свободного места под мои заметки, я успокоился: вроде бы все варианты предусмотрены, можно считать, что к встрече я готов. Да и Виталий заглянул уже как десять минут назад, сказав, что они закончили, и скинул мне на шлем электронную версию созданной им карты.
        Вернувшись к Асарта, нашел его в не очень хорошем расположении духа: похоже, он так и не мог решить, не допустил ли ошибку и не предоставил ли мне лишнюю информацию. Что ж, я его понимаю, у него-то времени на подготовку точно не было, но облегчать моральные терзания точно не собираюсь.
        - Получил карту, - я уже успел по дороге ее быстро просмотреть, вышло довольно подробно и понятно - теперь я смогу ориентироваться в том лабиринте коридоров, куда мне в ближайшее время придется направиться. - Получилось то, что надо. Теперь второе задание: сейчас я тебя сдам для допроса правительству Земли.
        Да, вот такого он от меня точно не ожидал. Глаза расширились, и появилось какое-то детское выражение обиды на лице. Игнорирую его начисто.
        - Твоя цель: во время допроса рассказать им правду про то, что в Инферно не один домен, а множество, что есть другие повелители, не забудь упомянуть про дипломатические усилия Лилу, и о том, чем может грозить Земле активное продвижение вглубь демонических территорий, - он смотрел на меня с каким-то тайным ужасом, то ли представляя, чем для него завершится этот плен, то ли гадая, откуда я все это знаю. - Насчет своей безопасности можешь не беспокоиться, сейчас подключим тебя к устройству обратного телепорта, выберешь шесть часов, и по их завершении тебя вытянет обратно. И запомни два важных правила: они должны узнать все, что я тебе только что рассказал, но обо мне, наших разговорах или этой башне говорить нельзя.
        - Я согласен, - мне кажется или впервые за весь разговор в его голосе появилось уважение?
        Обсудив все детали и вместе с демоном записавшись на камне возвращения, только Асарта на шесть, а я на три часа, я снова закатал его в кокон и отправился к телепорту на Землю. Пришло время поделиться информацией о демонах, а заодно узнать, что в верхах думают по поводу видео с ночным нападением на Академию, которое я им передал в прошлый раз.
        Стоило мне выйти из портала и связаться с Соболевым, как тот выделил мне транспорт и пообещал встретиться сразу, как только я прилечу. И вот опять подо мной проплывают елки, удаляется здание Академии, становясь все меньше и меньше. Который раз я уже лечу по этому маршруту? И сколько еще придется? Рядом сидит несколько карт сопровождения: здесь только серебряные, но перед тем, как меня пустить в вертолет, подошла Екатерина-Кровь, хмыкнула, увидев знакомое лицо, подтвердила мою безопасность и ушла. Золотая карта для прикрытия Академии важнее, чем для сопровождения даже такого подозрительного типа, как я. А на месте, уверен, найдется, кому встретить и придержать, если я, не дай бог, надумаю совершать глупости. А пока моим сопровождающим только и остается, что сидеть да коситься на меня и стальной кокон, висящий рядом в воздухе. Ну, я их понимаю, никакого удовольствия, ничего от тебя не зависит, зато нервов уходит - вагон.
        В Москве на этот раз приземлились сразу на площадку на крыше Дворце Стихий, и я сразу почувствовал встречающих. Опять Сергей и, судя по слепящей обволакивающей силе Света, Армен. Оба адекватные, а вот от тех же Степана или Антона у меня просто зубы сводит.
        - Сергей говорит, что это от тебя мы узнали о предательстве Михаила, это так? - неожиданно в лоб, вместо какого-либо приветствия, начал Армен.
        - Да, - надеюсь, он не его тайный поклонник или борец за чистоту мундира, считающий, что пусть лучше все останется как есть, чем выносить сор из избы.
        - Спасибо, - чуть не вмазал ему на полную катушку, когда он бросился и неожиданно обнял меня. - У меня в Академии учится брат, если бы не ты, его вместе со всеми в ту ночь бы вырезали.
        - Да ладно, - а ведь я и забыл, что у тех, кто сейчас в Академии, есть родственники. Что же бы тогда началось, если бы та кровавая авантюра Михаила удалась? Сколько же людей смогли бы сорваться, потеряв кого-то из своих близких? Да, каждая смерть не заканчивается сама на себе, а создает, как на воде, круги на людских судьбах.
        После этого повисло какое-то неловкое молчание, которое никто из нас так и не решился нарушить все то время, что мы спускались на два этажа вниз. Под нашу встречу с Соболевым выделили небольшой кабинет, до краев заполненный силой Света: в таких условиях, будь у меня злой умысел, высвободить Металл на полную было бы проблематично. Значит, сами Сергей и Армен во встрече участвовать не будут, но за безопасностью премьер-министра присмотрят. Все логично, в таких обстоятельствах обычному человеку даже с такой должностью без серьезного прикрытия никак.
        - Здравствуй, Алексей, - Соболев зашел в кабинет через дверь с другой стороны. Выглядел он, надо сказать, устало: вроде бы, на первый взгляд, все, как обычно, но, чувствуется, что что-то не так. Видимо, испытания последних дней его-таки подкосили: тут и предательство сына, и бессмертные агрессоры - никому такого не пожелаешь.
        - Здравствуй, - попытался поддержать неформальный тон беседы. - А я опять с подарком.
        - Опять не очень приятным? - не удержался мой собеседник от шпильки. А что, в прошлый раз моя информация была, конечно, важная, но приятной ее точно не назовешь.
        - Если честно, да, - потом я аккуратно передал пленного демона подошедшему специалисту, сославшись на свой непрофессионализм в этой области. Об истории его появления у меня рассказал только, что встретились мы случайно, что, в принципе, даже не является ложью: я с ним в том коридоре столкнуться точно не планировал. Да, еще акцентировал внимание на том, что тот говорит, будто из другого домена. Времени мало, пусть лучше сразу начнут копать в нужном направлении.
        - Спасибо, что поделился информацией о нападении и помог на скотобойне, - Соболев наконец-то перешел к интересовавшему меня вопросу.
        - Мы же свои, а вот насчет Михаила и его компании после случившегося в Академии, я не уверен. Точнее, уверен в обратном, - не жестко ли?
        - Я бы не стал так спешить. Михаил, вот он опасен, а дети - они просто ошиблись, и их надо вернуть, - интересно, а в нем сейчас говорит, прежде всего, правитель, желающий вернуть сильные карты, или отец, не смирившийся с потерей сына? - Я бы даже хотел тебя попросить в случае вашего столкновения не убивать их, а по возможности пленить или переубедить. В это смутное время нам еще пригодится их сила.
        Спорить нет смысла, если, конечно, я не собираюсь пойти на конфликт. Так что просто киваю в ответ, потом мы какое-то время просто сидим, смотрим друг на друга, пытаясь понять то, что не говорят словами, и молчим.
        - А эти бессмертные еще раз появлялись? - я не выдержал первый. Или Соболев специально отдал мне инициативу в разговоре? Изучает? Не может же быть, что он решил поговорить со мной только, чтобы попросить не трогать его сына, а теперь потерял ко всему остальному интерес?
        - У нас их больше не было, а вот в других странах были попытки. Но, главное, теперь мы знаем, как разбираться с ними раз и навсегда. Так что сегодня с утра Степан-Облако прибыл в Пекин, и с тех пор атаки и там тоже прекратились. Не хочешь рассказать, как ты догадался о таком способе расправляться с ними? - и тут же его взгляд как будто забирается мне внутрь черепа, вот это внутренняя сила у человека.
        - Просто привычка: если не получается, просто бей сильнее. Опять не выходит, значит стань сильнее. Все просто, и, как оказалось, работает даже в таких странных ситуациях, - да, не очень удачно вышло, что-то никто не спешит улыбаться вслед за мной.
        - Если тебе станет что-то известно об этих людях, настоятельно рекомендую этой информацией поделиться. Учитывая их возможности, это касается безопасности всей страны, - а вот и тот Соболев, которого я знаю, строгий и жесткий.
        - Пока ничего, но планирую пообщаться со своими источниками, если что-то будет, сразу же сообщу, - сначала хотел сказать, что планирую проверить одну теорию, так ведь попросит же рассказать, а ее нет.
        - Мне сказали, что ты был в шлеме на скотобойне. Записывал видео? А то наши камеры не все охватили, - ожидал этот вопрос и заранее все подготовил, убрав лишнее.
        - Кстати, а что с Натаниэлем? - передаю Соболеву флешку с боем. - Я не уверен, но он вполне мог быть одной из тех золотых карт, что руководили нападением сегодня утром. С ним в последнее время не было ничего странного? Может, его искал кто?
        А вот и самый главный вопрос для меня: видел ли кто Анастасию? К сожалению, прямо попытаться что-то выяснить не получится. Стоит мне показать свою заинтересованность, то цена за эту информацию вырастет на порядок, если она, вообще, будет названа.
        - Я попрошу, чтобы охрана передала тебе всю подобную информацию. Мы ее тоже изучим, но если заметишь что странное, сообщи, - получилось. Задачу спустили вниз: теперь я получу то, что мне надо, без необходимости отвечать на неудобные вопросы.
        - Подожди, - он устало махнул рукой. - Тебе еще скинут одно видео, там атака Михаила на учебку в Берлине. Раз уж мы взаимовыгодно сотрудничаем, а ты пообещал не делать глупостей, то тебе стоит быть в курсе того, на что он способен. По тому, что мы увидели, эксперты делают вывод, что у него помимо Молнии, теперь есть и карта Времени. На что она способна, точно не известно, диапазон воздействия не больше десяти секунд, но даже это открывает перед ним огромные возможности. Так что изучи внимательно, не хотелось бы потерять такого полезного союзника по глупости.
        - Спасибо, - что ж, вот и мне нашлось, за что поблагодарить, - Да, провожать меня не нужно, назад я своим ходом.
        Все время, пока я находился во Дворце, рядом с ним или пока гулял по городу, дожидаясь активации таймера возврата, я чувствовал на себе пристальное внимание. Только добравшись до окраин, удалось избавиться от хвоста, чтобы перенестись в башню в спокойной обстановке. Можно было это, конечно, сделать хоть у всех на виду, но не хотелось бы, чтобы меня раньше времени связали с подаренным демоном, который через три часа исчезнет таким же образом.
        Предупреждаю Арамиса, который на этот раз дежурит у портальной комнаты, а все остальные разбрелись по башне, о времени возвращения Асарта. К нужному моменту он теперь соберет остальных, и они встретят демона во всеоружии, чтобы не было желания совершать глупости. А там и я вернусь.
        Да, мне пора отправляться. У меня есть цель, у меня есть карта, у меня есть время - почему бы не повоевать? Заодно оценим, сколько времени у меня займет набор необходимых тысячи единиц энергии. Привязка на четыре часа, портал, выбираю точку высадки - самая дальняя комната в замке Элулу, там меня никто не должен ждать. Темнота телепорта сменяется сумраком помещения - я на месте, и никто не спешит меня вязать. Похоже, получилось - отвлекающий маневр сработал.
        В этот момент с возвышения в углу комнаты, оказавшегося кроватью, донеслось чье-то сонное сопение.


        ГЛАВА 6. ЦАРЬ ГОРЫ.
        Можно было предположить такой результат и заранее, но, в любом случае, тихое и незаметное место для появления того стоило. А с одним незапланированным незнакомцем я точно справлюсь. Начинаю медленно к нему приближаться, чтобы его тело попало в радиус действия амулета и я бы смог, не вызвав ненужного внимания, его аккуратно спеленать и обездвижить. Еще два шага, один - готов. Выпускаю в его сторону миллионы мельчайших частиц Металла, которые, достигнув противника, соберутся в кокон, и в этот самый момент безучастное, казалось, тело взорвалось вихрем движений. Появившийся как будто из воздуха огромный двуручный меч развеял мою атаку, а тело тут же покрыли доспехи. И видно только горящие яростью глаза. Интересно, а считается ли это у демонов признаком дурного тона - пробираться в чужие спальни посреди ночи? И будет ли отягчающим обстоятельством то, что недавно вы этого демона еще и обманули,а, возможно, еще и подставили?
        - Здравствуй, Элулу, - к ней мне не пробиться без боя, но комнату, вроде, удалось изолировать, так что подмогу ей не вызвать.
        - Ты! - я вызываю у нее столько ярости, или это просто игра? - Следовало догадаться, что ты можешь не ограничиться теми местами, где оставил следы. Как ты здесь очутился?
        - Пусть это останется секретом, - если не получится с первого раза, хотелось бы оставить возможность воспользоваться гостеприимством этого дома еще раз.
        - Твоя аура, - Элулу и не думала слушать мой ответ, - она обрывается. Значит, скрывающий амулет. И откуда у обычных людей такие игрушки?
        - Пусть это останется секретом, - повторяюсь, но не говорить же, что просто удачно нашел его и теперь пользуюсь напропалую.
        - Чего ты хочешь? - странно, что она не напала, значит, все-таки договориться и в ее интересах. Только сейчас я понял, что, если бой начнется, скрыть его следы мне не удастся - к Элулу придет помощь, и мои шансы продержаться до обратного телепорта окажутся не очень велики. А ведь она это понимает, но не показывает, хочет, чтобы я чувствовал свое мнимое превосходство, надеется, что я расслаблюсь и расскажу больше, чем, возможно, стоило бы.
        - Я хочу начать войну, - кажется, мне удалось ее удивить.
        - Начинай. Мне от этого какая польза? - вот до чего же я люблю прагматичных женщин, то есть, демонов.
        - Будет зависеть от результата. Ты меня сейчас отведешь на территорию Лилиту, я ставлю флаг, она посылает демонов, чтобы меня уничтожить. Если я продержусь и накоплю энергию на активацию класса повелителя, то мы возвращаемся к нашему предыдущему договору. Если нет, то, я думаю, ты сможешь обратить смерть врага повелительницы на твоей территории в свою пользу, - стоило ли ей столько рассказывать? Не знаю, но другого способа склонить ее к сотрудничеству в голову просто не пришло.
        - Откуда ты узнал про флаги? - ее меч все еще направлен в мою сторону, но напряжение из тела уже ушло.
        - От твоего солдата, - интересно, каково сейчас Асарте в плену, на мгновение мысли скакнули в сторону. Что ж такое, никогда не получается до конца сосредоточится на чем-то одном. Мысли, как наркотики: раз попробовав, хочется все больше и больше, и, увеличив дозу, уменьшать ее уже чертовски скучно.
        - Значит, Асарта, - она впивается в меня взглядом, как будто пытаясь найти какой-то ответ. - Хорошо, я согласна. Дай мне руку, я перенесу нас отсюда. И… возвращаю тебе право призыва. Не подумай, что я в тебя решила поверить, мне ближе второй из предложенных тобой вариантов, но так нам будет удобнее общаться на расстоянии.
        - Не хочешь выставлять напоказ наше знакомство? - а ведь действительно, пока нашу связь не отследить. Даже сейчас о моем появлении здесь знает только она.
        - От здоровой предусмотрительности еще никто не умирал, - мне показалось или она улыбнулась? И тут же уже настойчиво и жестко: - Руку!
        Если бы мне это предложил обычный человек, то разум нашел бы миллионы причин ему не доверять. А вот с теми, кого мы не понимаем, как-то проще - от них, несмотря на все творящееся вокруг, почему-то ожидаешь лучшего. Вот он, абсолютный и иррациональный идеализм: нам просто хочется верить.
        Как в замедленном кино протягиваю руку вперед и касаюсь ее чуть теплых пальцев, латная перчатка исчезла, открывая их для меня. Никакой магии, просто другое живое существо - судорожно выдыхаю, и тут же меня подхватывает поток магии и переносит на равнину Инферно.
        На этот раз все неуловимо отличается от того, с чем я сталкивался раньше.Пытаюсьпроанализировать, что же именно меня смущает,итут же на меня обрушивается целый ворох открытий. Если присмотреться, то в окружающей меня пустыне можно заметить колеи покрытых пылью дорог, изломанная линия горизонта оказывается огромной крепостной стеной, а причудливые облака вдалеке - это горы, покрытые наростами строений. Если в том Инферно, что я знал, все дышало хаосом и свободой, то тут чувствовались жизнь и порядок. На секунду почувствовал себя одним из варваров, забредших под стены великого Рима, но тут же одернул себя. У меня есть дела, у меня есть цель, а те же варвары в итоге тот Рим и разрушили.
        Примере Сангре
        Создать флаг Войны
        Активировать
        Вот и все, пути назад нет.
        - Ты сумасшедший, раз все-таки решился на это, - прозвучал в голове голос Элулу. Она, как и сказала, со мной не отправилась, оставшись наблюдать чуть в стороне. Но откуда столько восхищения в ее голосе?Илия чего-то не знаю? - Встречай первую волну. Это стандартная дежурная смена, проблем быть не должно. А вот дальше все уже будет зависеть от тебя.
        В этот момент на расстоянии пятидесяти метров в пространстве вспыхнула арка портала, и из нее появились тринадцать существ. Где-то я уже сталкивался с числом тринадцать в Инферно, - мелькнула мысль и тут же пропала, уступив место более практичным.
        Две еще более бронированные, чем встреченные мной ранее, версии мясника, четыре демона-пушки, похожие на командира отряда, разрубленного Элулу в подземелье во время нашего медного похода, и семь обычных демонов-стражей. Какой же у них у всех уровень карт? Интересно, но пока разобраться не получается: слишком компактно держатся, слишком хорошо себя контролируют. В этот момент началась трансформация: четверка пушек переходила из походного строения организма в боевое. Тело вытягивалось, пропадали лишние части, вроде рук или ног, и вот на меня уже смотрят пасти-жерла. Залп, одновременно с ним мясники срываются с места, устремляясь в рукопашную, стражи же остаются прикрывать пушки - слишком уж те беззащитны в ближнем бою в такие моменты.
        А теперь уже мне надо решать, что делать дальше. Можно просто воспользоваться грубой силой: моих возросших способностей должно хватить, чтобы уничтожить их в мгновение ока, соберись я выложиться по максимуму.Но и следующий удар со стороны Лилиту будет тогда на порядок сильнее, а мне бы хотелось продержаться здесь, собирая энергию, как можно дольше. Иллюзий, что мне под силу справиться с любым противником, к счастью, нет. Тогда остается воспользоваться полученным в Академии опытом и знаниями. Черт, интересно, сколько же демонической энергии удастся получить за этот отряд? Волнуюсь, как будто в первый раз иду получать зарплату; впрочем, что-то похожее тут тоже есть.
        Выжидаю пару мгновений, чтобы разогнавшиеся монстры догнали неспешно по сравнению с ними летящие в воздухе сгустки плазмы, и встречаю выстрелы большой массой плохо структурированного металла. В итоге получилось все, как и задумывалось: сталь расплавилась и раскаленной лужей упала под ноги мясникам. Урона никакого, вот только дождаться, пока они увязнут, охладить сталь и не дать разъяренным гигантам сдвинуться с места - дело пары мгновений. А теперь можно спокойно заняться и остальными. Помещаю под ноги стальной диск - все-таки металл благодаря карте я двигаю силой мысли, и обычному телу с этим в скорости не сравниться. Тоже старая заготовка, но при этом чертовски эффективная - в результате расстояние между мной и атакующими удается сократить за пару секунд, а обезглавить их уже дело техники. Демоны-пушки и не могли сопротивляться, а стражи оказались недостаточно быстры, чтобы успеть среагировать. А вот теперь можно будет заняться и главными противниками: мясники уже успели вырвать ноги из металла и сейчас направлялись в мою сторону. На всякий случай попробовал быструю прямую атаку, но, как и
следовало ожидать, их броня легко выдержала прямой удар золотой карты. Можно, конечно, усилить свой меч, как я делал во время боя с червем или в башне. Тогда-то проблем точно не будет, но уж очень не хочется показывать один из козырей в первом же бою.
        Так что придется потратить просто больше времени. С одной стороны будет толстая шкура монстров, защищающая их практически от любых атак, с другой - замедляющий их вязкий металл под ногами и я, передвигающийся на порядок быстрее, благодаря стальному диску. Если долго бить, то рано или поздно должно получиться.
        Через десять минут они уже были с ног до головы покрыты кровью из мелких порезов: до сих пор ни одной серьезной раны, но было заметно, что понемногу они начинают сдавать. Вдруг неожиданное сообщение и яркая вспышка чуть не заставили меня остановиться, подводя под удар.
        Флаг войны повышен до 2 уровня
        И все, больше никаких описаний. Даже интересно, что же это повышение уровня дает. Одно можно сказать точно: получил я его не за убийство, а просто за время удержания. Произойди это пораньше, можно было бы еще посомневаться, но сейчас-то я точно никого не убивал, так что этот вариант можно отбросить. И с новыми силами взяться за дело. Улучшение флага ничего мне не добавило, но вот на душе стало легче - хоть какой-то результат от моего сумасшедшего путешествия сюда.
        Еще пять минут, и мне наконец-то удалось поразить сначала одного мясника, а потом другого. Как оказалось, у них были короткие нижние ребра, и доспехом это место было не прикрыть, иначе они бы полностью лишились возможности маневрировать корпусом - так что резкий укол в это место пробивал их шкуру и при должном расчете достигал сердца.
        Оставалось только отрубить голову для надежности: было видно, что хоть эти раны их и обездвижили, заставив рухнуть на землю, но не оказались смертельными.
        Получено 100 очков демонической энергии
        Всего 374 из 1000
        А вот и то, ради чего все было затеяно: аж сто очков, очень даже не плохо. Если так пойдет и дальше, то у меня начинают появляться шансы преуспеть. В этот момент на месте расплывающихся в воздухе туш мясников что-то блеснуло. Неужели, еще и с дропом повезло? Опыта, как и следовало ожидать на моем уровне, не дали совсем, а вот заполучить в свои руки что-то ценное я бы точно не отказался.
        Эссенция концентрации
        И такая же надпись всплывает у каждого из трех небольших кристаллов. И все, больше никакого описания. Хотя вот сам цвет этих небольших, размером не больше зернышка, камней мне что-то напоминал. Точно, именно так выглядел порошок, с помощью которого мне удалось создать в башне золотую карту. Неужели, у меня появится возможность повторить? А война - это, оказывается, довольно выгодное занятие.
        Тем временем появился следующий отряд, почти такой же, только на этот раз без пушек: видимо, поняли их бесперспективность с моей скоростью. Быстро вырезаю войска поддержки и десять минут имитирую сложности боя с мясниками: еще шесть таких заходов, и тысяча очков для активация класса повелителей демонов будет получена.
        Получено 100 очков демонической энергии
        Всего 474 из 1000
        Повезло - до последнего боялся, что их порежут или по какой-нибудь еще непонятной причине я их не получу, но, к счастью, все сработало как надо. Прошло полтора часа, появилось еще пять отрядов, и со всеми из них я справился. Каждый бой делал на минуту длиннее, чтобы создавалось ощущение, что усталость накапливается и мне становится все сложнее и сложнее одерживать верх. Флаг тоже успел получить пару уровней, и сейчас рядом с ним гордо горела цифра четыре, а меня начали мучить всякие нехорошие подозрения. Уж не слишком ли хорошо все идет? Или я просто привык к тому, что без осложнений не обходится ни один план?
        Накаркал. На этот раз передо мной появился не стандартный, как я понял, отряд военных сил противника, а одинокая фигура. Кто это, разглядеть не получалось: вся фигура была окутана воздушными потоками наподобие одежды, открытыми оставались только глаза. Две черно-алые точки, горящие в белом мареве воздушного савана.
        - Она все-таки отправила сюда Девятую, - прозвучал в голове голос Элулу. - Терпеть ее не могу. Если ты с ней расправишься, за мной должок.
        - Кто это?
        - Одна из приближенных Лилу. Мы ее захватили, но до недавнего времени она отказывалась перейти под руку повелительницы. Похоже, что-то изменилось или, о чем мне, если честно, не хочется даже и думать, ей просто сломали волю, - одна из тринадцати. В памяти тут же всплыл зал с тринадцатью подставками под жезлы и рассказ Анастасии о том, что она была тринадцатым помощником своего повелителя. Значит, это одна из ее, даже не знаю, как назвать, напарниц?
        - Почему не хочешь думать? - мне кажется, у меня уже паранойя. Думаю об одном, а спрашиваю, на всякий случай, про другое.
        - Если у существа ее уровня смогли сломить волю, значит очень многие уже никогда не смогут чувствовать себя в безопасности. И я бы не советовала тебе отвлекаться во время такого боя.
        А вот здесь Элулу точно права: незнакомка уже успела преодолеть половину разделяющего нас расстояния.
        - Может, поговорим? - слова вырвались, казалось, сами собой.
        - Мне не о чем разговаривать с нечестивцем, посмевшим занять трон и башню повелителя, - похоже, Элулу не стоит волноваться о том, как эту грубиянку склонили к сотрудничеству. Возможность расправиться со мной, судя по всему, могла показаться ей достаточной ценой: - Мне пришлось заплатить за эту встречу честью, тебе же придется расстаться с жизнью.
        Что за трупный запах? Ноздри затрепетали, оценивая новый аромат - в бою не бывает мелочей - а мысли понеслись вскачь. Похоже на аммиак, но это же явно воздушная карта. Какие элементы при реакции его выделяют? На ум приходит только азот, а что это значит? И что она делает? Слева от нее начало формироваться что-то водянистое - если это жидкий азот, то, похоже, сейчас меня будут замораживать. И тут же, опровергая мои выкладки, в меня ударила струя пламени: видимо, она перевела его часть еще и в газообразное состояние, чтобы поджечь. И все это, разогнанное силой воздуха - очень сильно. От моего щита во все стороны начали отлетать приведенные в негодное состояние куски металла. И тут огненная атака сменилась ледяной - не успел перестроить структуру щита и только чудом не пропустил удар. Опять смена - стоит мне приспособиться к одной стихии, как она их модифицирует. Что ж, значит, попробуем ближний бой: такие стихийники часто забывают про физическую сторону боя, и надо не забывать этим пользоваться.
        Прыжок в сторону, разгоняю свой диск вперед и чуть не проигрываю бой, чудом не влетев в облако жидкого азота, которое моя противница, резко сменившая положение в пространстве, оставила вместо себя. Только в последний момент успел запустить вперед уже своего стального двойника, активировавшего ловушку и спасшего мою никак не защищенную от внезапной заморозки тушку. И это еще полбеды: если до этого, атакуя меня, Девятая стояла на месте, то теперь она начала двигаться, нанося удары то с одной стороны, то с другой. И, надо признать, она оказалась гораздо быстрее меня: все те иллюзии про свою скорость, что я испытывал во время предыдущих боев, были просто втоптаны в пыль. Все-таки карты Воздуха всегда были быстрее Металла, хоть и слабее. И только благодаря последнему факту у меня еще получалось держаться, возводя все новые и новые слои защиты вокруг себя. Через какое-то время я уже перестал напоминать человека: непрестанносооружаемыемноющиты превратили пространство вокруг в мгновенно создаваемую и тут же уничтожаемую броню - и так огромное число раз. И это был не привычный аккуратный доспех, сейчас я,
скорее, напоминал голема, вокруг которого юркой молнией вьется настоящий герой, который рано или поздно найдет слабое место и пойдет праздновать победу. Такой расклад, скажу честно, меня не устраивает, а, значит, нужно срочно что-то менять.
        Что я могу? Ближний бой отпадает - мне ее просто не догнать. Даже усиленный меч, который я откладывал специально для подобной безвыходной ситуации, как раз тут и не сможет помочь. Остается только сражаться на ее условиях: только сила наших карт и мозги. Против такого юркого соперника помогло бы что-то, направленное не на конкретную цель, а сразу на целую область: например, можно распылить в воздухе мельчайшие частицы металла, а когда она их вдохнет, объединить во что-нибудь крупное и нанести рану. Вот только воздействовать даже на стихию своей карты внутри чужого организма практически невозможно: каждого из нас окутывает слой нашей собственной силы, который не пропустит внутрь чужое воздействие. Иначе и мне бы уже давно перекрыли тот же воздух в легких, сердце или мозгах - вариантов куча. Так, а если попробовать подойти к этому как к задаче?Забудемслово «невозможно».Чтомне нужно для активации Металла внутри нее? Брешь в ее защите, небольшой кусочек, который она не сможет контролировать. А вот план и обрел последние детали.
        Отбиваюсь еще пару минут, тратя основные усилия на преобразование части моего Металла в небольшие калиевые стержни. Все-таки трансмутация - дело очень непростое и затратное. Девятая же, увидев, что я ушел в глухую оборону, усилила натиск и уже распотрошила большую часть моего доспеха. На этом я ее и подловил: уж слишком она увлеклась, бой на эмоциях - дело очень рискованное. В один момент просто сбрасываю всю наращённую за время боя броню и отлетаю в сторону, тут же выстреливая в нее заготовленными стержнями. Большая часть, конечно, пролетела мимо, часть бесполезно сгорела, попав в огненную часть защиты, но некоторые все-таки попали, куда нужно. Калий тут же вступил в реакцию с образовавшимся вокруг него льдом, вспыхнул и исчез в яркой вспышке, на какое-то мгновение поменяв полярность элементов в защите и позволив мне установить контроль над находящимися в теле Девятой частицами металла, все это время заботливо направляемыми в ее сторону. Кажется, что одно мгновение - это мало: разве можно успеть сделать хоть что-то полезное за такой короткий промежуток времени? Более чем! Нескольких граммов
металлического осадка, набившегося в легкие, оказалось более чем достаточно, чтобы тончайшие стальные иглы пронзили тело моей противницы изнутри. Как будто внутрь забрался кровожадный дикобраз и распустил свои иголки.
        Получено 500 очков демонической энергии
        Всего 1000 из 1000
        Хотите активировать класс Повелитель демонов?
        Стоимость 1000 очков демонической энергии
        Принять
        А чего тут долго думать? Ради этого же все и затеял.
        Потрачено1000 очков демонической энергии
        Всего 0 из 5 000
        Возможности повелителя демонов активированы
        Могут быть изучены в любой Пограничной башне или Столице
        Пограничный мир - 1 шт., доступ активирован
        Меню управления может быть открыто в любой Пограничной башне или Столице
        Флаг войны повышен до 5 уровня
        Это же сколько всего произошло!Теперьнадо срочно возвращаться в башню. Там меня ждут мои новые способности, и наконец-то можно будет вздохнуть спокойно - столько времени находиться в состоянии постоянной опасности - это огромная нагрузка. А еще можно будет убрать флаг - почему-то, глядя на него, мне становится очень неспокойно.
        Флаг деактивирован
        Эффекты от флага будут действовать еще 7 дней
        И что это за эффекты? И ведь не спросишь ни у кого. И как много времени еще остается до возврата? Я ставил таймер на четыре часа, осталось чуть меньше десяти минут. Это же сколько тогда, получается, длился наш последний бой? Почти час? То-то я чувствую себя таким выжатым.
        - Ты выполнил одно из двух моих условий, - Элулу? Что за условия? Аона, вообще, о них до этого говорила? Впрочем, действительно, демоницапромолчала, а предполагать, что их не будет, было немного наивно с моей стороны.
        - А какое второе? - Не знаю, что она считает первым: мое появление здесь, активацию класса, то, что я разобрался с Девятой. Да и не хочу знать, но вот, когда я со всем разберусь, разговора по душам ей не избежать.
        - Все просто. Защити свой дом, повелитель, - и тут же у меня перед глазами пронеслась серия отправленных Элулу образов. Флаг как меч - у него две стороны, он ослабляет и того, против кого направлен, и того, кто его использует. Лилиту специально не отправляла никого из тех, кто смог бы уничтожить меня раньше времени, чтобы время шло, и защита моей башни слабела. Сейчас она сможет прорваться внутрь. И пусть, вопреки ее планам, я смог вернуть себе все силы,недаром последней она отправила Девятую - надеялась, что наш бой затянется, я не смогу получить нужное количество энергии, а флаг тем временем все равно получит нужный уровень.
        Можно даже сказать, что у нас вышла практически ничья, но продержаться даже один день, пока защита не восстановится, будет очень сложно. А мне надо будет удерживать мою башню неделю, если я хочу ее сохранить. Именно столько будут действовать эффекты флага. Значит, те уровни, что он получал, ослабляли защиту наших башен. Всего тринадцать этажей, тринадцать уровней защиты, минус пять, снятых флагом, итого восемь. А насколько я помню, Элулу говорила, что Лилиту добралась как раз до восьмого уровня своей башни. Очень похоже на правду, а значит, мне действительно в ближайшее время стоит ждать гостей.
        - Почему?
        - Почему не предупредила? - в ее голосе отчетливо зазвучали нотки разочарования.
        - Нет, тут как раз все понятно, ты не давала мне клятву верности, ее надо заслужить, а та помощь, что ты уже мне оказала, бесценна, - секундное молчание. - Почему Лилу сама не поставила флаг?
        - Ее агрессию не одобрил бы совет, а главное, - тут Элулу, несмотря на всю серьезность момента, хихикнула, заставив меня на мгновение поверить, что все будет хорошо, - у тебя нет своей территории, чтобы поставить флаг. А теперь советую вернуться домой и приготовиться к осаде. Ты же не планируешь сдаться просто так?


        ГЛАВА 7. АП.
        Представим, что она говорит правду. Тогда у меня есть еще один вопрос.
        - Черт с ним, пусть она сможет проломить ворота, но как она, вообще, попадет к башне? Или любой повелитель может наведаться к другому в гости? - впрочем, если бы это было так, не думаю, что кто-то из них протянул бы дольше сотни лет.
        - Некоторым своим приближенным Лилу дал право открывать туда проход. Разве не глупо? - мой взгляд моментально скользнул к распростертому на земле телу Девятой. Если способность открывать портал была у Анастасии, то и у остальных двенадцати тоже есть. Вот только она же мертва, или есть еще другие?
        В этот момент я заметил, что лужи ее крови начали соединяться тонкими едва заметными нитями, вот они все больше и больше набухают и начинают объединяться и затягивать все в лежащее на земле тело. Пока еще медленно, но процесс все больше и больше ускоряется.
        - Ты прав, она не может так просто умереть, - звучит в голове голос Элулу.
        - Конечно, не в моих принципах добивать поверженного противника, но только не с теми ставками, что сейчас на кону.Я не могу позволить ей захватить башню Лилу, - на этот раз пришлось собираться с силами гораздо дольше, чтобы атака получилась, так что даже проговариваю мысли в слух. По крайней мере, надеюсь, это так выглядит со стороны.
        Из рук вырывается матовая клякса и размазывает тело по поверхности.
        - Уничтожение души, - голос Элулу в моей голове звучит как-то возбужденно и довольно. У меня тоже с трудом получается дышать ровно: оказывается имитировать эту атаку чуть ли не сложнее, чем провести ее на самом деле. Остается надеяться, что оно того стоило, - Конечно, у Лилиту найдутся и другие способы, но пару часов ты себе точно выиграл.
        Что ж,этого следовало ожидать, меня хотели использовать, чтобы разобраться с противником, и сейчас ее голос звучит вкрадчиво, как бы проверяя, злюсь я или нет. В любом случае, она же ничего не обещала, впрочем, я тоже. Так почему бы, не сделать свою ставку. Я чувствовал, что Девятая вернулась и услышит меня, и сказал то, что может заставить ее задуматься. Наверно, возвращение с того света один из немногих моментов, когда мы действительно готовы принять чужую точку зрения. Теперь, если она останется на стороне Лилиту для меня кардинально ничего не изменится: не думаю, что у той мало сильных бойцов. А вот, если она перейдет ко мне, чтобы не дать осквернить наследие своего бывшего повелителя - такой союзник в рядах врага, может мне многое дать. Если, конечно, я ее правильно просчитал. Как бы там ни было, я показал Элулу, что не стоит пытаться разыгрывать меня в темную, так что сплошные плюсы.
        - Когда мне ждать нападения? - пока она чувствует, что держит ситуацию под контролем, надо пользоваться и пробовать получить как можно больше информации.
        - Два часа минимум уйдет на подготовку, но нападут точно сегодня. Все-таки сколько ты этажей открыл никто не знает, а значит и количество этапов осады не ясно. Не хочешь, кстати, поделиться. Как высоко ты уже залез? - провокация настолько явная, что так и хочется ответить.
        - Что за этапы?
        - За день можно захватывать только два этажа, то есть, если повелитель сам дошел до последнего, тринадцатого, то у нападающих нет права на ошибку. Время выйдет, их отрежут от подкреплений и вырежут. Так, какой у тебя запас прочности? - таймер отсчитывает последние секунды до возврата, так что игнорирую вопрос, пытаясь разложить по полочкам вновь открывшиеся обстоятельства. То есть, мне не обязательно отражать нашествие, просто задержать их, хоть на один день, а потом пробиться как можно выше. Вот только что-то мне подсказывает, что это ничуть не проще. Время.
        Мир потух и заново вспыхнул - я снова у себя в башне, время до срабатывания обратного телепорта вышло. А теперь надо готовится к осаде.
        - Всем сбор, - тут же отбиваю в общем чате.
        - Асарта сбежал, - моментально прилетает ответ от Сереги. Только этого мне не хватало.
        Выхожу в центральный зал, и первое, что бросается в глаза это огромный синяк на пол лица, украшающийАрамиса. Что ж, пусть мне уже понятно, откуда он взялся, но без пары вопросов не обойтись.
        - Как это случилось? Где он сейчас? - вид у Арамиса совсем пришибленный, надо попробовать его как-то раскачать, а то ведь его самокопания сейчас - это последнее, что мне нужно.
        - Я ждал его появления строго по таймеру, - голос звучит ровно, - Подготовили все, что могло бы пригодится для оказания первой помощи, если бы при разговоре с ним дошли до более серьезных методов убеждения. Но он был полностью здоров, увешан оружием и сразу же напал. Оглушил меня, я даже дернуться не успел: вот он, и вот уже темнота. Виталий говорит, что он сразу же после этого исчез. Просто растворился в воздухе.
        Неужели, невидимость? Ни с чем подобным я до сих пор еще не сталкивался. И тут, отвлекая меня от мыслей, на этаж в потоке воздуха влетели Сергей и Виталий - ну, хоть не пешком ходят. Если бы они сейчас с одышкой бегали по башне, было бы совсем печально.
        - Доложить обстановку, - теперь понятно, к чему все эти уставные фразы в армии. Времени нет, нужно моментально понять, что происходит, и начать действовать самому. А обычный рассказ -в такой ситуации это роскошь.
        - Асарта появился четко по таймеру, оглушил Арамиса и моментально ушел прыжком к лестнице на третий этаж. Благодаря воздушным зеркалам, мы поняли, что он не просто бежал, а смогли засечь, как он переходит в состояние невидимости. С тех пор ни визуально, ни с помощью сканирования засечь его не получалось.
        Невидимость - это новая величина, о которой мне ничего не известно, просто примем как данность. А вот невозможность засечь его след очень напоминает действие артефакта, что я позаимствовал себе возле Академии. Неужели, это атака - результат вмешательства Михаила?
        - Все этажи проверили? - из башни ему не выйти, убивать никого он не стал. Для чего же его сюда отправили? Просто так же ничего не происходит.
        - Да, даже каменной стеной прошлись по всем помещениям, - а вот это плохо, когда камень, как поршень, пролетает по каждой комнате, скрыться не удастся: рано или поздно, он в тебя врежется. Так что придется признать, что либо есть возможность становится еще и неосязаемым, либо он нашел выход из моей башни. Или…
        - А пятый этаж вы проверяли? - ошеломленные лица послужили прекрасным ответом.
        - Но мы же видели, как он ушел в сторону третьего, - попытался защититься Серега. А ведь это, наверно, самое сложное порой взять и признать, что ты можешь быть не прав.
        - Классический прием, - раздался грустный голос Виталия, ну, хоть кто-то, значит, может это делать, - Обозначить одни намерения, а, на самом деле, поступить по-другому. Но зачем ему туда?
        - Предлагаю подняться и посмотреть, - стоило нам вступить на лестницу, как стало понятно, что мы на правильном пути. Сверху стекала тонкая струйка крови. Это ж сколько ее было, что она смогла добраться до сюда с самого верха? Еще минута, и вот уже на самой границы этажа видно, что что-то лежит. Неужели, вот он и наш гость? Сейчас он больше похож на кусок мяса - ни клочка одежды или оружия, о которых говорили ребята. На нем нет даже кожи! Только каменная пыль кругом… Как будто, его сверху обратили в камень, а потом аккуратным ударом сбили всю эту скорлупу. Тогда становится понятно, откуда столько крови, и насколько опасный противник эта медуза.
        - Похоже, он хотел пробраться мимо нее без боя, но ничего не вышло, - да, пожалуй, такой план у него и мог бы быть. Пролезть на верхние этажи, узнать, что там есть, а, может, даже и перехватить контроль над башней. К счастью для меня, это оказалось не так просто. Только вот интересно, кто же его заказчик: Михаил, на которого указывает скрывающий амулет, Соболев, которому я его оставил, или сама Лилиту, чьих возможностей я пока до конца даже и представить не могу.
        - Жалко, - не ожидал такого от Арамиса, жалость к демонам, да еще и от него - как же быстро люди меняются, - Столько артефактов полезных испортилось, а я так хотел себе забрать парочку, когда мы его поймаем.
        Нет, все-таки люди не меняются: к черту ценность жизни, на первом месте были и будут крутые и смертоносные игрушки. Только сейчас обратил внимание, что сам ничуть не лучше: внимательно всматриваюсь в место смерти демона, не осталось ли там чего полезного. Трофеи наше все.
        - Арамис, Виталий, Сергей, - называю каждого по имени, все-таки сейчас будет настоящая проверка нашей дружбы, - Уже сегодня на башню нападут демоны, и очень высока вероятность, что у них хватит сил прорваться внутрь. Так что если вы захотите уйти, то у вас не больше часа, как только все начнется, выбора уже не будет: мы либо победим, либо нас зажмут в угол и уничтожат.
        Сначала была мысль ничего им не говорить, все-таки я уже один раз их спрашивал, и все согласились. Но потом понял, что на этот раз загнал всех в угол только из-за своей собственной поспешности, ни с кем свои решения не обсуждал, а значит, и ответственности за них они не несут.
        - Я остаюсь, - Арамис не стал спорить или бить себя пяткой в грудью, просто выслушал и поддержал. Как же порой важны такие люди: когда ты знаешь, что рядом всегда есть те, на кого можно опереться, кто поддержит и подстрахует, даже если ты совершишь глупость.
        - Я бегать туда сюда не собираюсь, - Серега говорит с вызовом, но по глазам видно, что в любой момент готов отбросить в сторону шутки, и приняться за дело всерьез.
        - Тогда, я так понимаю, нам надо продумать, как будем держать оборону, - подвел итог Виталий, - Может сходим на Землю возьмем пару бомб помощнее - будет оружие последнего шанса, если совсем зажмут, разрушим один из этажей.
        Интересная идея, только вот камень башни нам ничем не повредить, так что сделать что-то вроде зоны отчуждения не выйдет. Быстро ввожу всех в курс дела: про свою авантюру, про срок осады, про ограничение на захват этажей в день. В общем, решили, что Сергей отправляется на Землю, и все-таки пару бомб попробует достать, Арамис с Виталием разберут, насколько успеют, арку при входе, и начнут строить баррикады в месте перехода лестницы в центральный зал второго этажа. Если хорошо все продумать, да, при поддержке паучихи, если нас еще и недооценят, то может быть и продержимся первый день. Много условий, но какого-то плана пока еще нет, остается только укреплять свои позиции. Ну, может еще, заняться моим новым классом. Повелитель демонов - это же не просто так: может быть в способностях, которые можно изучить здесь в башне и кроется будущее оружие победы.
        Изучить возможности Повелителя демонов
        Невозможно. Необходимо находится в одной из контрольных точек башни.
        Контрольные точки? И что это может быть? Неужели, это где-то на более высоких этажах? На всякий случай пробую активировать эту возможность в комнате с телепортом - неудача. Что ж тогда остаются только два необычных места, которые мне доступны: тронный зал, где я нашел свой жезл, и хранилище, где выковал карту. Если и там не получится, то тогда уж точно все в этом мире повернулось против меня. В памяти тут же появилась исчезающая в портале Анастасия. А ведь если я сейчас проиграю и погибну, она так ничего и не узнает. О себе.
        А впрочем, какое мне дело, но больше не теряю ни секунды, а вызываю диск и отправляюсь на третий этаж - дверь послушно открывается передо мной.С прошлого раза тут так ничего и не изменилось, разве что стало выглядеть немного безжизненнее, но это только мои ощущения. Выхожу в самый центр, развожу руки в стороны - вдох, выдох. Ну, давай же.
        Изучить возможности Повелителя демонов
        На этот раз не было никаких предупреждающих надписей, просто открылось следующее меню.
        Просмотреть возможности первого уровня
        Открыть
        Просмотреть возможности второго уровня
        Не активировано
        Что ж, как и следовало ожидать, не все так просто и развиваться потом можно будет все дальше и дальше. А покапосмотрим, что я уже сейчас могу освоить.
        Открыть возможности первого уровня
        Всего трискилла, но зато какие. Конечно, это не «убить всех», но на такое и рассчитывать не стоило. Но лишние козыри в рукаве никогда лишними не будут. Особенно, такие козыри.
        Портал в башню
        Вы можете открыть портал в свою башню из соседних измерений
        Время создания 5 минут, откат 24 часа
        Как я и думал, наконец-то я смогу избавится от гнета ситуации, когда в любой момент что-то может пойти не так, и я потеряю доступ к башне. Хочется проверить, но с таким откатом, лучше отложить - может быть придумаю, как бы его при осаде использовать.
        Призвать миньонов
        Вы можете призвать присягнувших вам демонов
        Время призыва 1 секунда, откат1 час, ограничение - определяется открытыми этажами башни
        Очень неплохо, мне бы еще присягнул кто, вообще бы, замечательно было. А то один потенциальный союзник теряет память, другой сомневается и выжидает момента получше, третий, похоже, умудрился за пару часов меня кому-то продать, а еще и умер. Была надежда, что получится так призывать и людей, но в окошке выбора призываемых пусто. А значит, все это богатство возможностей только на перспективу.
        Рука судьбы
        Вы можете незначительно менять законы окружающего вас мира
        Длительность 5 минут, откат 1 час
        И что это такое? Хотя стоило только задуматься, как перед глазами тут же появилась картина: наше сражение с архидемоном, и все то, что он тогда творил. Тьма, которую невозможно остановить, наш замерзающий в воздухе огонь, отключение гравитации, металл весом с пушинку и с хрупкостью стекла. Вот оно, объяснение всем тогдашним странностям, и вот же она - настоящая сила повелителей, благодаря чему с ними не могут сравниться обычные обладатели карт. Стоит пусть даже немного поменять физические законы: например, усилить силу притяжения, да уменьшить плотность воздуха, - и все хитрые приемы, которые мы сейчас используем в бою, станут бесполезны. Ту же Девятую тогда можно было бы лишить возможности держаться в воздухе, чтобы не убегала, или не дать трансформировать азот и лишить ее оружия, или, наоборот, ускорить реакции, чтобы она поразила саму себя. А значит, в сражении с повелителем у любого противника будет один выход - только сила против силы. И, угадайте, у кого ее больше?
        Надо срочно попробовать: да, откат целый час, но мне надо понимать, что за оружие попало в мои руки. Активирую навык - пока никаких особых изменений не чувствую. Что бы попробовать сделать? Надо было решить заранее, а то время идет, и так его жалко. О чем я уже думал, о гравитации? Пробую представить, как меня сильнее придавливает к Земле, и действительно, как будто, двигаться становится немного тяжелее. А если проверить. Формирую стальной шар, отпускаю, засекаю ускорение - итого, прирост не больше десяти процентов. Да, не так я себе это представлял. Что еще? На этот раз формирую меч, пробую ослабить молекулярную связь частиц металла - опять никакого видимого эффекта, но при столкновении с обычным мечом ослабленный разлетелся на куски. Уже лучше. Видимо, одной из вариаций этого приема и придется пользоваться: на что-то глобальное меня явно не хватит, но, если я буду то разгонять, то замедлять скорость движения частиц в окружающем меня пространстве, то вряд ли хоть одна реакция элементов сработает как задумано. А если поиграться со светом? Попробую не отражать свет - черт, невидимости не
получилось, но выглядеть, надо признать, я стал круче. Просто человек-тень. Так, не отвлекаться, я же видел в свое время, как Лилу ослаблял все способности карт, что до него долетали, но в голову больше ничего так и не пришло. Видимо, это пока еще не мой уровень.
        Время закончилось, так что пора и мне двигаться вниз помогать остальным строить баррикады. По дороге отбиваю в чате описание моей новой способности и новый сигнал, по которому в течение пяти минут давим врага только голой силой. А то ведь попробует кто что учудить, и сам пострадает. Техника безопасности на войне - дело отнюдь не житейское. Новых идей по использованию, хотя в глубине души я на это очень рассчитывал, так ни у кого и не появилось, так что я просто слетел к границе второго этажа, где мы начали готовить первый рубеж обороны.
        Как ни странно, самую интересную идею предложил Арамис, а ведь я его все это время считал не очень эрудированным человеком, полагаясь в вопросах стратегии в основном на Виталия. Вот так всегда, люди постоянно преподносят нам сюрпризы, не стоит об этом забывать. Правда, чаще плохие, но это только лишний повод помнить.
        Виталий хотел заполнить все проходы камнем, чтобы атакующим пришлось уничтожить сначала его, Арамис же резонно заявил, что камень серебряной карты им будет на один зуб, так что надо брать хитростью. Проходы, мы на самом деле заделаем, но главное тут будет не прочность камня, а его идентичность с остальным интерьером башни. Только вот, если просто скрыть проход, его найдут - ведь он должен быть, без этого никак. А значит, нужна обманка - лестница наверх, тоже заваленная, но грубо, так, что это бросается в глаза каждому, - а хитрость будет в том, что этот завал будет упираться в несущую стену башни, которую им точно не пробить. Не думаю, что сможем выиграть с помощью этого много времени, но даже полчаса здесь в итоге смогут принести нам победу.
        Пока Арамис с Виталием занимались дизайном новой лестницы и сокрытием старых, я решил заняться паучихой. Все-таки страж этажа - пора ей взяться за свои прямые обязанности. Вот только не хотелось бы, чтобы она бездумно бросилась в бой, моментально умерев, попав в фокус атаки. Так что стоит покопаться в ее настройках, может и найдется что-то полезное. Так, списки друзей и врагов, приоритет по поведению, атака или защита - все не то, слишком топорно. А вот и еле заметный значок расширенных настроек, и что тут у нас есть? Физические атаки - убираем, ближний бой при нашем численном недовесе - это смерть. А плевок паутиной оставляем - приклеивать врагов к земле лишним не будет, тем более, отката нет, ограничений по использованию тоже. Что еще полезного? Море паутины, откат сутки, но зато судя по описанию врагов можно будет просто утопить в быстро застывающей пучине липких нитей. И пусть нет урона, уж его-то я и сам обеспечу, а вот задержать врагов и не дать прорваться вперед будет очень нелишним. И к счастью, тут даже можно прописать условия на использование способности, так что указываю зону за нашей
баррикадой и ставлю цифру сто. Теперь, если не меньше сотни врагов прорвется через наши укрепления, их будет ждать неприятный сюрприз. Вроде, все, больше ничего интересного нет, так что можно заняться и помощью в создании укреплений. Усиленный стальной каркас внутри каменных укреплений воздвигнутых Виталием тоже лишним не будет. Так что следующие минут двадцать мы работали как небольшой передвижной завод железобетонных конструкций.
        - А может полностью все закрыть металлом? - неожиданно не выдержал Виталий, - Зачем тут камень? Ему же не сравниться в прочности с тем, что ты делаешь ты.
        Это что зависть? Или начинает потряхивать в ожидании опасности? А ведь действительно, место, которое еще недавно считалось самым безопасным неожиданно превратилось в смертельную ловушку. И пусть мы знаем, сколько нужно продержаться, но не знаем, как, и это чуть ли не физически вытягивает силы. Заметил, что сам с тех пор, как понял, что нас ждет, ни минуты не сижу без дела: организм привычно борется со стрессом, перегружая себя работой. Ни секунды сомнений. Это как идти по проволоке над пропастью: если остановишься, упадешь. Только вперед.
        - Да хоть чем тут все залей, это задержит их максимум на минуту. А вот твоя ловушка с фальшивой лестницей может отвлечь их внимание надолго, - вижу, что голосу разума он сейчас внимать не готов, - А ну ка, собрался и вперед! Защита сама собой не появится!
        А вот крик сработал как надо, и ведь в который раз. Мне кажется, стоит покричать и у тебя отключается какой-то центр в мозгу, отвечающий за сомнения. И порой, без этого просто не сдвинуться с места: не пойти в последнюю атаку, не решится на что-то новое, не начать по-настоящему новый день. Эх, будь здесь балкон, как бы хотелось на него выйти, высунуться насколько хватит сил и закричать во все горло.
        - А вот, и я, - с верхнего этажа показалась фигура Сергея, прижимающий к груди продолговатый зеленый ящик. То ли он слишком тяжелый, и силой карты Воздуха его не удержать, то ли внутри лежат вещи, с которыми рисковать не хочется.
        - Неужели, достал? - и откуда такие восторженные нотки в голосе Арамиса? Точно, надо будет подарить ему пистолет. Или научить призывать ружье посолиднее из карты. Сразу вспомнилась Анастасия, и желание шутить даже про себя сразу же куда-то пропало.
        - Ну да, я таймер на полчаса поставил, сначала в Академию, а оттуда на нашу базу в Инферно, - а ведь я отправил его за снаряжением, и при этом никаких контактов Соболева не дал. Как он хоть что-то смог добыть, вообще?
        - И тебе так просто дали ящик с парочкой бомб? - похоже, этот же вопрос заинтересовал еще и Виталия. К счастью, он с собой уже совладал, и от недавнего срыва не было и следа.
        - Неа, даже хотели запереть до выяснения обстоятельств, - вот, а то уж подумал, что с армией успело что-то случиться, да, что там с армией, до чего люди дошли, просто так ценные вещи раздавать, - Но потом пришла та старушка, что нас тогда, когда мы англичанина победили, задержала.
        Хорошо, что она тебя сейчас не слышат, а то за старушку пришлось бы расплачиваться долго и мучительно, и никто бы не помог. Но вслух молчу, не перебиваю.
        - Она сказала, что помнит нас, но с нашими слабыми картами Воздуха и Огня, - ну да, для нее серебро это не показатель, - нам обычные боеприпасы не подойдут: ни объемный взрыв не усилить, ни огонь не разогнать.
        А ведь права старушка. Черт, и сам туда же, надо срочно избавляться от этой привычки, а то ведь потом не расплачусь. С моим металлом от усиления взрыва пользы мало, а у остальных карты слишком слабы для чего-то серьезного.
        - И что же ты тогда принес? - на этот раз уже я сам не выдержал.
        - Двазаряда, с ручной детонацией, какие-то отравляющие вещества, она сказала сама приготовила, - а вот это серьезно, любая отрава, созданная не на скорую руку, а основательно мастером золотой карты Крови, - это, как минимум, чертовски опасная штука. Надо будет найти им достойное применение, а не просто слить в первый же день, как я изначально планировал поступить.
        - Ладно, Серег, тогда отвечаешь за них, пока использовать не будем. И присмотри за окрестностями, не хотелось бы пропустить наших гостей.
        - Конечно, - он радостно улыбнулся, доволен, что смог добыть что-то, на самом деле, полезное, и время при этом не теряет. Чувствую, как вокруг растекается сила Воздуха, растет парень, - Чуть не забыл. Я как только на Земле очутился, мне сразу же сообщение прилетело от анонима. Ты же знаешь, я в этом деле неплох, но тут ничего отследить не получилось. Как думаешь, от кого бы это могло быть?
        И переслал мне сообщение через интерфейс шлема, все-таки полезная штука эта техника. Открываю и замираю на мгновение: что-то похожее я уже видел, когда меня предупреждали об атаке на скотобойню.
        Отправитель: Скрыто
        Михаил стал слишком опасен, ему нельзя доверять. Как можно было это сразу не понять. Напиши мне, как будешь на Земле, надо встретиться. Мы сможем быть друг другу полезны.
        - Настя! - тут же мелькнула в голове мысль.
        - Может быть, от Эммы, - произнес я вслух.
        Все промолчали, каждый прокручивал в голове полученную информацию. Если это на самом деле Эмма, пожалуй, я буду рад. Люди слишком часто меняются, чтобы лишать их своего доверия раз и навсегда, и по той же причине не стоит никому верить по умолчанию. Пусть, так гораздо проще, но ведь жизнь-то как раз сложная штука.
        - Они пришли, - два слова в чате прозвучали как гонг, объявляющий начало боя. Значит, Серега, держащий под наблюдением окрестности башни, засек первых гостей. Нам осталось продержаться шесть дней, восемнадцать часов и семь минут.


        ГЛАВА 8. ОСАДА, ЧАСТЬ 1
        Стражи, стрелки, разведчики, мясники и пара погонщиков - это явно не все, а значит, постепенно будут прибывать и остальные силы Лилиту. Интересно, сколько это займет времени? Учитывая, что место ограничено, вряд ли много.
        - Откат навыка - одна минута, - как будто ответом на мои вопросы зазвучал в голове голос Элулу. - Со следующей волной пойдет уже сама повелительница.
        И зачем мне это знать? Осталась минута до начала, даже меньше. Стоп, а разве уже все не началось? И, пока не появились главные силы, почему бы не нанести удар?
        - Все ко мне! - к счастью, вопросов не возникло: малейшее промедление и можем не успеть. Подхватываю всех на летающий диск и мчусь в портальную комнату. - Делаем привязку на тридцать секунд.
        Себе ставлю тридцать две, как раз успею увидеть появление этой повелительницы. Раз уж нам придется столкнуться, хочется понимать, что она из себя представляет. А теперь быстро вниз: не замедляясь ни на мгновение, пролетаем залитый камнем и сталью проход, в котором мы с Виталием успеваем открыть туннель.
        - Арамис, Сергей, на защите! - обычно этим занимается Виталий, но сейчас он будет нужен мне для атаки. - Каменная стена!
        Мы пролетаем сквозь ряды не ожидающих нашего появления демонов: Ветер ускоряет, Свет ослепляет, даря так необходимое для реализации моей задумки время. Нас провожают около сотни глаз. Сколько же их тут? Неслабый отряд успел пройти через портал для захвата и удержания плацдарма. Уж не погорячился ли я, поддавшись спонтанной идее?
        Комбинация
        Объединяю сталь и камень, и пусть из-за разницы в картах прирост совсем небольшой, но, главное, подобрать ключ к защите от такой атаки гораздо сложнее. Комбинации не относятся ни к одной стихии, а значит, в большинстве случаев остановить их можно только голой силой. Надеюсь, мне ее хватит. Нет смысла убивать их всех - с таким количеством без потерь не справиться, а придет подкрепление, и уже и меня рано или поздно достанут. Надо всего лишь отбросить их в сторону.
        Созданная нами стена устремляется на сомкнутые порядки демонов, захватывает их со всех сторон и начинает толкать в сторону пустоты, окружающей островок с башней со всех сторон. Жадный крик, донесшийся с той стороны, пронзил голову, бурление по ту сторону купола усилилось, начали появляться короткие щупальца, тянущиеся в сторону подталкиваемых к ним демонов. А не совершаю ли я так еще большую ошибку? В этот момент нападающим удалось скоординировать свои усилия и всем вместе остановить мою атаку - значит, не время сомневаться. Пришло время финального аккорда: подхватываю Ветер уже готового к этому Сергея, вплетаю в стену - время использования комбинации сразу сократилось, но даже этой секунды хватило, чтобы резким рывком впечатать захватчиков в барьер пустоты. На секунду меня заполнило какое-то мерзкое чувство, а потом пронзительный крик, все это время звучащий у меня в голове, затих.
        Получено 612 очков демонической энергии
        Итого 612 из 5000
        Дропа не было - все исчезло в пустоте, опыта за тех, кто меньше моего уровня, я так понял, мне больше не дают, так что и такая награда уже неплохо. Не так много, как когда я сам атаковал, но, видимо, тут повлияло то, что и не я их уничтожил. Да и то, что сейчас мы все в группе, наверно, сказалось.
        - Мы получили шестидесятый! - раздался радостный крик Арамиса, и они исчезли с хлопком обратного телепорта. Тридцать секунд прошли - как же быстро порой что-то в этой жизни происходит. То все тянется, погружая в сон своей монотонностью, то, наоборот, несется галопом. В этот момент буквально в паре метров от меня появился овал красного портала, совсем как тот, что открывает мне путь в Инферно. Сейчас появится вторая волна, и я, наконец-то, увижу эту повелительницу. Мгновения идут одно за другим - никто так и не появился, и уже я исчез в обратном телепорте. Что же происходит? К счастью, есть вариант, как можно попробовать это выяснить.
        - Почему не нападаете? Неужели, передумали? - пытаюсь связаться с Элулу.
        - Что ты сделал? -мне послышались или в ее голосе на самом деле появились нотки страха? - Не знаю, как ты расправился с первым отрядом, но волна ужаса и смерти, долетевшая до нас через открытый портал, заставила задуматься даже повелительницу.
        - Надолго?
        - Что ты с ними сделал?
        - Моя информация стоит дороже, такой обмен мне невыгоден, - действительно, если получится скормить пустоте еще пару отрядов, возможно, сегодня нападающие дальше так и не продвинутся.
        - В следующий раз повелительница пойдет сама, она не будет рисковать своими подданными без необходимости. Больше твоя уловка не сработает, в прямом столкновении ты еще слишком слаб, я видела, на что ты способен, - значит, в следующий раз она пойдет сама, но, черт побери, как она посмела назвать меня слабым? И это после всего, чего я добился?!
        - Надеюсь, все остальные будут относиться ко мне так же - я не против, когда меня недооценивают.
        - Значит, победил ты все-таки хитростью, - моментально успокоилась Элулу. Я узнал, кто возглавит следующую атаку, и она тоже получила интересующую ее информацию. Неужели, если бы я победил голой силой, она бы сразу перешла на мою сторону? Тогда я, пожалуй, в минусе, хотя и представляю теперь, на что в глазах демона должен быть способен настоящий повелитель.
        Оглядываюсь по сторонам: остальные не стали меня ждать и уже вышли из портального зала. Разумная предусмотрительность, а то ведь оставил башню без присмотра, мало ли что мне в этот момент говорила Элулу.
        - Как окрестности? - отбиваю в командный чат.
        - Все чисто, постоянно сканирую, - тут же отозвался Сергей.
        - Если они еще раз появятся, опять их так же прижмем? - что-то мне не нравится слово «если» в вопросе Арамиса. Звучит так, как будто он поверил, что на этом все закончится.
        - Во-первых, они точно еще появятся, во-вторых, в следующий раз с ними придет архидемон, вернее, архидемонша, так что такой же финт нам больше не повторить. Но за округой следите: если появится возможность, обязательно ударим.
        - А почему этот главный демон, раз он настолько силен, сам нас не уничтожит и все? - не удержался от еще одного вопроса Арамис. - К чему все эти сложности?
        И откуда-то, не иначе досталось вместе с новым классом, я понял, что знаю ответ. А ведь, действительно: почему-то я сам по этому поводу раньше не задумывался, все казалось очевидным. Как выпадет свободное время, надо будет сесть и покопаться, не появилось ли у меня в голове еще какой лишней информации.
        - Она не может применять силу, которая была бы уровнем выше, чем уже успели применить мы. Иначе - осуждение, санкции и прочие прелести подковерной борьбы мира демонов. Так что она сама только поможет проломить им входную дверь - конечно, если мы перейдем границу дозволенного, она получит право вмешаться, но пока все в нашу пользу, - как же хорошо, что во время своей вылазки я так и не применил ничего из своего нового арсенала.
        - Значит, нам надо неделю сдерживать обычных демонов? - начал что-то взвешивать и продумывать Виталий.
        - Я бы не назвал их обычными: каждый из них мог бы быть командиром отряда у тех, с кем мы сталкивались раньше. Так что не вздумайте недооценивать их, даже в одиночку они представляют угрозу. А еще есть элитные бойцы, - перед глазами тут же появилась прикрытая морозным щитом фигура Девятой.
        И только сейчас, проговорив все это, я понял, как же мало у нас шансов. А значит, нужно больше козырей, пусть самоубийственных, на грани фола, но это будет лучше, чем ничего. Стоило отбросить в сторону инстинкт самосохранения и здравый смысл, как сразу же удалось сформировать несколько вариантов.
        - Ждите меня, - бросаю своим и тут же лечу вниз к выходу из башни. Надо успеть, пока демоны не начали новую атаку.
        Если текущая ситуация тебя не устраивает, значит вноси в нее все новые и новые факторы: это, конечно, не гарантирует, что все сложится в твою пользу, но и как раньше точно уже не будет. И у меня сейчас как раз такой случай. Конечно, было бы хорошо опять собрать все золотые карты Земли и расправиться с Лилиту раз и навсегда, только вот кто отправит их за мной в неизвестность, оставив без защиты свой дом. В тот раз собрались просто чудом, несмотря на то, что вторжение шло на нашей Земле. Видимо, все случилось слишком быстро, чтобы суметь придумать причины своего неучастия в этом мероприятии. Так что, если кто и пойдет за мной, то отдельные люди. Еще вариант: попросить помощи у Соболева, но и тут есть нюансы. Все рассказывать совершенно не хочется, а если начать умалчивать о деталях, то использовать его получится только в темную, даже, скорее всего, с большими жертвами, и этого мне не простят. А ведь в будущем я планировал наладить сотрудничество. Значит, выход только один: надо использовать моих врагов. К счастью, они достаточно сильны, чтобы суметь покачнуть чашу весов. Да, никогда бы не подумал,
что буду радоваться этому факту. А тем временем план в голове начал обрастать деталями.
        Первый шаг - подготовка. Отправиться на вторую Землю через активированный портал у башни, запитать его демонической энергией, чтобы продержался неделю и работал только в нашу сторону, раздвинуть землю, создавая искусственный провал, и аккуратно там все спрятать. Готово: теперь издалека портал не заметить. Если бы, конечно, он открылся в каком-то людном месте, пришлось бы корректировать план, а так кругом лес, в радиусе нескольких километров ни души, путь к моей башне спрятан в толще земли и прикрыт со всех сторон слоем металла. Даже если случайный лесник найдет, просто так ему не разобраться, а там и время придет.
        Шаг второй - информационная поддержка. Почти двадцать минут на полной скорости, а стихийными прыжками да под ускорением она у меня не маленькая, удаляюсь от места высадки. Ушел бы дальше, но времени нет - в любой момент Лилиту может пойти на штурм. Оставляю на земле свой тактический шлем, который на оставленной лже-Арпи частоте начал транслировать мое послание:
        «Проход готов, смогу открыть в течение недели. Приготовьте войска, надо будет зачистить плацдарм».
        Собственно, ради последней фразы все и затеяно: не знаю, как у них все в этом мире устроено, но мне будет спокойнее, если буду знать, что по сигналу у подножия башни окажутся готовые к бою солдаты, а не случайные люди. А то отправишь сигнал, и в портал отправят группу в белых халатах - оно мне надо? Да и видимость сотрудничества заодно поддержу: портал нашел, об опасности предупредил - чем не идеальный союзник?
        Теперь через Инферно и военную базу перебираюсь на первую Землю. Или, все-таки, именно эта - вторая? Впрочем, глупости - пусть тот мир и является для меня родным, но сжился я уже с этим, да и ближе он мне, как ни крути. Так что именно ему и быть первым в моем списке. Пока все идет удачно, да и связи среди военных пригодились: по дороге без проблем удалось получить новый тактический шлем. Пара секунд подгрузить настройки, и уже от старого не отличишь.
        А вот теперь проблема: продумав первую часть плана, я не уделил достаточно внимания второй. Как мне связаться с Михаилом? У меня не так много врагов, так что я на него, можно сказать, рассчитывал. Его номер в моем списке контактов вне зоны доступа, то же самое с каналами связи, на которых раньше были Анастасия и Эмма. Если, как я думаю, таинственный аноним - это одна из них, то можно было бы зайти с этой стороны.
        Отправитель: 3114141
        Ты постоянно пропадаешь из зоны доступа. Что за дела у тебя в Инферно? Ты готов встретиться по вопросу М., как мы договаривались?
        Отправитель не подписан, но на этот раз и не скрыт, следовательно, можно будет написать ответное письмо. Прекрасно - значит, план в силе.
        О встрече напишу через неделю. Сейчас тебе надо будет передать от меня сообщение Михаилу. Чтобы не было вопросов, скажешь, что я сам на тебя вышел по старому каналу, который ты случайно проверила.
        Допустим. Чего ты хочешь? - может, все-таки спросить, кто это? Пока в пользу версии Анастасии и Эммы добавился еще один аргумент: у меня не так много чужих позывных, чтобы я мог с этими людьми связаться, да и против обращения в женском роде возражений не было.
        Начиная с завтрашнего дня, в течение недели ему нужно будет находиться на месте бывшей стоянки Российских войск. Они уже ушли дальше, но саму локацию ты знаешь и сможешь найти. В это время - в любой момент - там может открыться портал прямо в место одной демонической разборки. Зачем это нужно ему? Там одни командиры, так что есть вероятность получения редких карт плюс возможность заявить о себе не только в человеческом мире. Зачем это нужно мне? Пусть останется секретом.
        Теперь быстро отключиться и назад. Все, что мог, я сделал. Если бы попытался объяснить ситуацию или начал уговаривать, Михаил бы точно не пришел, а так есть вероятность, что ему станет интересно. Если все-таки придется его использовать, надо будет сразу вытащить оттуда Анастасию. Черт, ведь нет же ни одной причины считать, что это она. Неужели, мне просто хочется в это верить? А может, эти цифры в коде отправителя имеют смысл? Разложить их на двоичный код или азбуку Морзе, или просто на номера букв в алфавите? Чем я занимаюсь? У меня, возможно, сейчас башню захватывают, а я тут пытаюсь ребусы разгадать.
        Портал в башню
        Жалко, конечно, тратить, но выбора не было. Обратный телепорт не подходил: я не знал, сколько займет времени проработка запасных вариантов. Постоянно экономить нельзя: порой, если не просто хочешь, а должен победить, то надо тратить все ресурсы и выкладываться на полную. К счастью или к сожалению, у меня так происходит уж слишком часто.
        - Я вернулся! - портал дал мне выбрать место высадки, и я сразу очутился на втором этаже.
        - А у нас сломали дверь и рисуют пентаграмму, - тут же раздался грустный голос Арамиса.
        - Если мы в Инферно и нас атакует архидемон, то кого же они хотят призвать? - только вот каркать не надо. Я кинул свирепый взгляд на Серегу, тот надулся и вместо ответа вывел картинкупроисходящего этажом ниже. Все-таки не зря мы оставили небольшие ходы в закрывшем проходы камне, а наш мастер Ветра настроил там передающие картинку линзы.
        Сейчас можно было увидеть обломки двери, выбитой, по всей видимости, атакой самой Лилиту. Правда, внутрь она так и не зашла - первый этаж опять заняли самые обычные, уже не раз встреченные мной демоны. Хотя нет, вот и новенькие - сгорбленные синие карлики, которые без устали ползают по всему полу на четвереньках и что-то чертят. Остальные же просто встали вокруг них и нервно вглядываются в темноту по углам, ожидая нападения. Да, заставили мы их своей первой атакой себя, как минимум, опасаться.
        - Может, нападем? - предложил Виталий. А вот это плохо - раз даже такой рассудительный человек, как он, предлагает бросаться вперед, значит, нервы у всех на пределе. Очевидно же, что это ловушка: мощное орудие готовится к атаке, защиты практически нет, атакуй не хочу - если они не дураки, а это точно не так, то при атаке нас встретит очень неприятный сюрприз.
        - Думаю, они этого ждут, так что и мы повременим. Тем более, вот еще что: я, конечно, не очень разбираюсь в этих рунах, но, судя по всему, значки - это какое-то заклинание, а стрелочки - направляющие. Так вот, они нацеливают его прямо в наш проход-ловушку, - тут и все остальные обратили внимание, что все указующие линии пентаграммы направлены на фальшивую дверь второго этажа, поставленную на месте обычной стены, и сразу стало легче. Чувствовать себя на ход впереди противника - для боевого духа самое то.
        В этот момент синие гоблины завершили фигуру, а все демоны с неожиданным единодушием бросились наружу. Пожалуй, и нам стоит отступить - правда, далеко убраться мы так и не успели. Огромная волна раскаленной магмы вырвалась из пентаграммы и ударила в фальшивый завал: камни, оставленные Виталием, испарились моментально, а вот настоящая стена башни выдержала. Огромная волна, в одно мгновение потерявшая ход, плеснула в сторону, как бы между делом выжигая все на своем пути и обнажая настоящие проходы, а потом вытекла наружу. Надо признать: если бы эта атака была направлена не в стену, мы бы убежать не успели. Так что в какой-то мере нам повезло, но, с другой стороны, сотворили эту удачу мы сами, своими руками, тщательно подготовившись к осаде.
        А потом начался самый обычный навал. Стрелки своими атаками полностью расчистили коридоры и сейчас пытались продавить наши щиты, бойцы ближнего боя под прикрытием мясников накатывались на нас волнами и откатывались обратно, так и не сумев пробиться дальше, и каждый раз оставляя на земле парочку своих. Запас недавно потраченной демонической энергии снова начал пополняться.
        Уже два часа мы отражали неспешные атаки: казалось, наши противники не столько пытаются прорваться дальше, сколько проверяют нашу оборону на прочность. Если честно, я боялся нового ритуала; не факт, что в этот раз нам так повезет, так что, когда демоны расступились в стороны, пропуская вперед одного из своих командиров, у меня тут же вырвался вздох облегчения. С живым противником, какими бы силами он ни обладал, справиться проще хотя бы потому, что понимаешь, чего от него ждать, и понимаешь предел его способностей. И пусть после появления карт эта граница существенно сдвинулась, с точки зрения психологического комфорта ничего не изменилось.
        - Это же ребенок! - на мгновение расслабился Виталий и чуть не поплатился за этой жизнью. Из-за спины миниатюрного, действительно, чем-то похожего на девочку, демона выглянул цветок и плюнул в нашу сторону ядом. К счастью, Арамис как обычно страховал нашу оборону и в последний момент смог его перехватить. Если честно, повезло, что его силы медной карты хватило на это. А раз он справился, значит, это не основное оружие этого демона, а скорее что-то скорострельное и вспомогательное. В этот момент я наконец-то смог разглядеть ее имя, и стало понятно, что нас уже стали воспринимать всерьез.
        Одиннадцатая
        На что же способна эта девочка, бывшая одной из главных помощниц убитого архидемона? Какие у нее цели и почему она сменила сторону? Нет ни ответа, ни даже догадок. Как же плохо, когда противник в курсе, на что ты способен, а ты нет. Впрочем, одно я знаю - ей под силу пробить мою защиту, но от этого легче как-то не становится. Вот бы проверить, на что она способна. Точно - паучиха! Пока я придерживал ее в запасе, но сейчас именно она и проведет разведку боем.
        По полу промелькнула еле заметная тень, и с высоты обрушилось закованное в хитиновую броню тело. Казалось, оно сейчас просто раздавит Одиннадцатую одной своей массой. Но вместо этого цветок, только что плюнувший в нас ядом, взорвался миллионами маленьких розовых лепестков, облепивших со всех сторон противника.
        Страж этажа повержен
        И лепестки тут же разлетелись во все стороны, не оставив после себя ничего. Быстро и опасно, но, судя по всему, на этом ничего не закончилось - лепестки начали собираться в воздухе вокруг Одиннадцатой. Вот они сжимаются все больше и больше, а потом исчезают. И - ничего.
        Или нет? Кажется, сам воздух перед нами приобрел какой-то светло-зеленый оттенок. Это случайность или начало новой атаки? В любом случае, надо что-то делать.
        - Сканируем пространство, - Металл и Воздух прощупали каждый квадратный миллиметр зала, но так ничего и не обнаружили. А цвет воздуха стал еще более насыщенным, и начало казаться, что вся эта зеленая масса движется в нашу сторону.
        - Линза, - Сергей тут же сформировал передо мной увеличительное стекло из своей стихии. - Еще!
        Перед ней появляется вторая, потом третья и четвертая, пока, наконец-то, не становится ясно, что же на нас надвигается. При достаточном увеличении однородная зеленая масса распалась на маленькие колючие шарики, сцепленные друг с другом усиками-жгутиками и неторопливо гребущие в нашу сторону. Стоило мне разглядеть их по отдельности, как система тут же промаркировала их пояснительными надписями.
        Семя адской лозы
        При попадании внутрь организма использует его массу в качестве питательного вещества. Прорастает наружу и обездвиживает своего носителя
        Вот только этого мне не хватало. Надо срочно избавляться от этой гадости.
        - Попробуй сдуть их, - киваю Сергею, но силы его карты не хватает, чтобы даже замедлить это неспешное движение.
        Попытка создать что-то вроде стального поршня и просто физически вытолкнуть этот воздух в сторону противников тоже не увенчалась успехом. Все мои сооружения тут же разрушались точечными атаками со стороны демонов. Да, это не тупое зверье, с которым приходилось сталкиваться раньше, это умные и по-настоящему опасные противники.
        А эти летучие споры все приближаются. К счастью, двигаются они неторопливо, и время у нас есть: открываю панель с навыками - вероятно, хоть что-то здесь сможет мне помочь. Все не то! Нет, конечно, можно попробовать изменить на пять минут физические законы - этого точно хватит, чтобы расправиться с этой гадостью. Но тем самым я развяжу руки для ответного шага Лилиту, и что-то мне подсказывает, что с очень большой вероятностью я это не переживу. Что же еще?
        Может, отступить и попытать счастья завтра? Так, прочь упаднические мысли: если каждый раз не сражаться до конца, то нам точно никогда не победить. И тут мой взгляд привлекла надпись - «Бытовые заклинания». Вдруг, именно здесь появилось что-то, что сможет мне пригодиться. Тот же поиск предметов, к примеру, уже не раз меня выручал. Но мечтам моим не суждено было сбыться, все осталось по-старому. Ни новых заклинаний, ни очков для их изучения, даже если бы и были. И только сиротливо светится надпись - »Уборка помещений». На всякий случай щелкаю: все-таки мне сейчас в башне убраться точно не помешало бы.
        Нет свободных очков бытовых заклинаний
        Желаете изучить за очки демонической энергии?
        Стоимость - 200
        Заклинание «Уборка» изучено
        На указанной площади уничтожает все самостоятельные объекты диаметром менее 1000 микрон
        Взмах рукой, и от биоатаки не осталось и следа. А я крут! И ведь сколько интересных применений для этой возможности можно будет найти в дальнейшем: как минимум, атаки отравляющими веществами можно не бояться.
        В этот момент Одиннадцатая начала формировать облако спор заново, и это стало ее ошибкой. Мне осталось только кивнуть Сереге с Арамисом, и комбинация Ветра и Света сдула еще не набравшую силу пыльцу в сторону демонов. Мгновение, и оттуда донеслись протяжные вопли ужаса и боли - несмотря на все, что уже было, как-то не ожидал, что демоны тоже могут чего-то бояться.
        - Вперед, надо выбить их из башни! - но наш рывок навстречу смешавшимся порядкам захватчиков остановился сам собой, так, по большому счету, и не начавшись. Неспешным шагом нам навстречу выдвинулась Одиннадцатая: крики убитых соратников, пострадавших от ее же атаки, не вызвали на этом каменном лице ни одной эмоции. И как такая ледяная натура соотносится с доставшейся ей силой Природы? С каждым шагом эхо ее шагов становилось все более гулким, тело постепенно покрывалось каменной корой, а из-за спины появились шесть корней-щупалец. Вот, значит, какая у тебя боевая форма.
        - Повелитель? - раздался в голове еле слышный шепот.


        ГЛАВА 9. ОСАДА, ЧАСТЬ 2
        - Кто это? - попытался спросить в ответ, но уткнулся в стену тишины, как будто и не было ничего.
        Что ж, еще один камешек в копилку загадок этого мира. С какой-то неожиданной злостью попробовал просто смести Одиннадцатую волной Металла - и ничего. Как совсем недавно у Сергея ничего не вышло со спорами, так сейчас мои обычные атаки бесполезны против их хозяйки. Значит, ближний бой. Что-то в последнее время без этого никуда - хорошо, что я никогда про него не забывал, вот и выручают наработанные в схватках не на жизнь, а на смерть рефлексы.
        Поиск… Жезл…
        Формирование лезвия происходит уже практически мгновенно, а Одиннадцатая даже замедлила шаг: похоже, почувствовала опасность. Первая атака на диске с ходу завершилась не очень удачно: блок, и меня отбросило назад метров на двадцать. Все-таки я на нем себя не настолько уверенно чувствую, чтобы сражаться с тем, кто не уступает мне в скорости. Что ж, будем сражаться по старинке, на ногах. Посмотрим, сможешь ли ты мне что-то противопоставить? Если сегодня все-так и пойдет, то второй этаж мы удержим, можно будет даже попробовать выдавить их и с первого.
        Накаркал. Прошло меньше минуты, а я уже отступаю: один меч против шести конечностей, готовых тебя проткнуть, - этого мало, хватает только для защиты. А не усиленный Металл их сдержать уже не может - что же будет, когда мне попадется противник еще более высокого уровня? Практически на автомате использую все возможности, чтобы хоть как-то ее задержать, замедлить натиск. Металл летит со всех сторон, чтобы запеленать, захватить в плен - вспышка силы, и я на пару мгновений ощущаю себя голым. Весь металл исчезает, оставляя только усиленный жезл в руках. Неужели, она его просто испарила? Еще раз - и опять тот же самый результат: приходится усиливать каждую атаку, а значит, еще больше сосредоточенности и ничего массового. Поставить подножку, придержать ударную конечность, прикрыть обзор - вот и весь мой арсенал. Нет, и с этим можно было бы победить - мне удалось провести серию и нанести удар, но, увы, он не смог пробить ее новую шкуру.
        Что делать? С одной стороны, ее броня - наверное, самое крепкое из того, что мне встречалось, не считая башни. С другой - она принимает на нее мои удары или блокирует их корнями-шупальцами, что открывает новые возможности для поражения. Может, попробовать сделать на мече радиоактивную кромку из того же урана или полония? Не то, мне нужен быстрый результат, а здесь, в лучшем случае, получу небольшую усталость. Вон, радий, например, полвека добавляли в зубные пасты для тонизирующего эффекта, а потом еще полвека использовали в краске, чтобы она светилась в темноте. И никто ведь сразу не умер, а мне нужен эффект здесь и сейчас.
        А ведь я знаю, что делать: раз Анастасия смогла пробить броню червяка шестьдесят первого уровня с помощью всего лишь медной карты, то и я справлюсь. Карта трансформации никак не связана с болью, которой она стреляла, а значит и я смогу ее использовать. Надо просто понять как! Мимо лица, чуть не нанизав меня через глазницу, пролетело шупальце-корень; резкое движение вправо, и только в последний момент успеваю прикрыться от удара мечом, но все равно инерцией относит в сторону. К счастью, на остальных Одиннадцатая не бросилась и продолжила атаковать меня. Да, как-то в таком состоянии не очень хорошо придумывается что-то новое. И не скажешь, что она слабее Девятой. А может, решение здесь? Лилу расставлял их по порядку не просто так, в его понимании значение имела только сила: а раз при таком тотальном превосходстве в ближнем бою эта малышка находится в конце списка, значит, у нее есть какая-то очевидная слабость. Надо просто ее найти. Будь у нее хоть глаза, можно было бы попытаться достать через них, но сплошная маска не оставляет шансов.
        Резко ухожу от очередного удара, меч раздражающе скрипит о камень пола, и вдруг на мгновение она замирает. Неужели, звук? Пробую повторить, но получается только лязг и грохот, от которых никакой пользы, только чуть не подставился под очередной удар. Нужен скрип, от которого передергивает, который порой возникает, когда пишешь мелом по старой школьной доске или когда проводишь камнем по стеклу. Или рукоятью меча о какой-то хитрый сплав, из которого сделан шлем. Пусть я использовал не самый экономный вариант, но она опять замерла, и впервые с начала боя мне удалось перейти в наступление.
        - Телефон, камень, - получилось выкрикнуть два слова на выдохе. Чудо, что получилось не сбить дыхание, но, главное, Виталий все понял.
        Воздух пронзил очередной скрип, на этот раз передернуло даже меня, но все равно удалось выиграть пару мгновений и отрубить одно из щупалец почти у корня. Как я и думал, новое не появилось. Осталось пять. Но продолжения у боя так и не получилось - стоило мне провести успешную атаку, как Одиннадцатая сразу же отступила, а вперед ринулись обычные демоны.
        На этот раз это были не точечные атаки, а сплошной поток демонов, неудержимо бьющихся о наши позиции. А у меня в голове все ярче разгоралась идея - полностью выкинуть демонов из башни. До конца суток меньше десяти минут: если первый этаж останется за ними, то завтра они смогут подняться до третьего, если выбить их наружу, то, максимум, до второго.
        - Жми их! - и у нас получается сделать шаг вперед. Еще один - мы наступаем, но слишком медленно. Не успеем, жалко. Или потратить бомбы, что нам подготовила Ирина в подарок.
        - Серега! - тот как будто этого и ждал. Ветер забрасывает бомбу далеко в сторону входа, Металл прикрывает, чтоб не повредили раньше времени, так что остается только активировать взрыватель.
        Никаких видимых эффектов не было, но подкрепления как-то резко перестали приходить.
        - Это бесцветный газ, лучше отойти, - резко встревожился Серега, и было от чего - задние ряды наших противников начали усыхать. Как будто вся кровь из сосудов и тканей неожиданно испарилась. Реально ли такое? Точно не для меня, но для повелителя золотой карты Крови - почему бы и нет.
        - Я прикрою, - очищаю воздух с помощью навыка уборки. Все-таки полезная вещь, эти бытовые заклинания. - Хочется проследить, чтобы никто случайно не выжил.
        Неспешно иду вперед и, как только провал на месте входной двери оказывается в поле зрения, перекрываю его решетками. На полноценную плиту из усиленной стали меня бы не хватило, а вот создать несколько прутьев и закрепить их - это пожалуйста. Стоило мне только закончить, как в них тут же врезалось чье-то мертвое тело. Газ уже выбрался наружу, но демоны не оставляли попыток прорваться внутрь, несмотря на всю их бессмысленность. Осталась минута.
        В этот момент кто-то из командиров демонов решил взять ситуацию в свои руки, и, кажется, я знаю, кто это. Весь воздух у входа и на первом этаже в мгновение ока превратился в лед - это сколько же силищи на такое ушло? И тут же под рев пламени растекся лужами и бурным потоком вытек наружу. Да, если это провернула Девятая, то я поражен, но, как бы там ни было, она опоздала. Часы пробили полночь, и первый день завершился нашей победой - врагу не досталось ни одного этажа нашей башни.
        - Отступаем на третий, - врагам туда не пробраться, а нам нужен отдых. Лучше уж мы их опять выбьем в последний момент, чем целый день будем стоять под ударами. Кажется, у меня родилась новая стратегия, а пока же я продолжаю с ехидной улыбкой: - Спать под боком у врага - вот оно, настоящее бесстрашие.
        Несмотря на кажущуюся абсурдность, плюсы моего плана оценили все, и буквально за пару минут мы разбрелись по своим комнатам. Раздевшись и аккуратно сложив все свои вещи на полу рядом с моей лежанкой, я попытался расслабиться и уснуть. Однако, наплевав на мои планы, сон всё никак не шел. Несколько часов я проворочался, прислушиваясь с разным звукам, доносящимся с нижних этажей, постоянно пытаясь представить, что же за ними скрывается. Неизвестность - вот он, самый главный враг сна. Даже в обычной квартире: раздаются громкие размеренные щелчки - ты знаешь, что это часы и спишь спокойно, или на самой грани чувствительности что-то еле заметно скрипнет, и сон моментально забыт. Глаза вглядываются в темноту, мозг судорожно работает, пытаясь проассоциировать все, что есть рядом, с этим звуком, и обычно находит решение. Это набрались газы в бутылке из-под газировки, и она щелкнула, выправляя форму, или это неразобранная с вечера гора одежды соскользнула со стула на пол. Или объяснение не находится, и тогда вместо сна тебе приходится бороться с внутренним голосом, который кричит: тут произошло что-то
странное, ты не в безопасности. Так что либо встаешь, включаешь свет и убеждаешься, что страхи беспочвенны, либо лежишь и надеешься, что усталость справится с этой атрофированной формой инстинкта выживания. В нашей ситуации мне оставался только второй вариант.
        С каждым часом, за который уснуть так и не получалось, настроение падало, и я уже хотел покончить со всем и вместо такой бесполезной траты времени заняться делами, как все-таки удалось провалиться в какое-то подобие дремы. Вроде и понимаешь, что не спишь, и в то же время отдыхаешь. За какое-то мгновение пролетело два часа - я выпал из этого состояния и понял, что большего мне от своего организма в этой ситуации не добиться. Поднимаюсь на ноги, легкая разминка - отдых все-таки пошел мне на пользу, и усталость, накатывавшая все более и более сильными волнами, исчезла. Остался легкий недосып, но с ним даже бороться не нужно: пройдет пара минут, и он исчезнет без следа. Так что спокойно одеваюсь и выбираюсь из своей комнаты. Практически одновременно справа по коридору раздается скрип, в коридоре появляются еще несколько фигур, усиленно трущих глаза.
        - Тоже не спалось? - звонкий голос Арамиса прозвучал как-то неуместно в этой тягучей атмосфере.
        - Дел много, - составить более длинное предложение я пока не в состоянии.
        - Да, а разве нам остается что-то еще, кроме как ждать конца дня и пытаться выбить демонов из башни? - грустно начал Виталий и был тут же подхвачен братом: - Слышал, они все время что-то делали - уверен, не слабая выйдет линия обороны. Может, пойдем посмотрим?
        - Да все равно от яда это их не спасет, - похоже, Арамис из нас самый оптимистичный, а вот я бы не стал недооценивать демонов.
        - Укрепления их, конечно, посмотрим, надо же знать, с чем будем иметь дело, но сначала нам нужно прикрыть себе тылы, - видимо, мозг не зря усиленно работал, не давая мне уснуть. Получилось разложить всю доступную мне информацию по полочкам и продумать хотя бы несколько ближайших шагов.
        - Тылы? О чем ты? - похоже, заторможенное состояние с утра свойственно и Виталию, обычно он схватывает мои мысли на лету.
        - Сейчас у нас четыре этажа. Если завтра демоны захватят два из них, то у нас больше не будет безопасного места для отдыха, и мы будем обречены на поражение, а значит… - многозначительно на всех смотрю.
        - Значит, нам надо замочить медузу и захватить еще один этаж, - голос у Сереги звучит бодро, но уверен, он, как и я, сейчас вспоминает обезображенное тело демона. Несмотря на свой отвратительный вид, именно оно навело меня на мысль, что мы все-таки сможем пробиться дальше.
        - Точно. Раньше я боялся идти вперед, не знаю, на что медуза способна, и есть ли у нас хоть один шанс, чтобы ей противостоять. Но сейчас все изменилось.
        - Точно, - Виталий, похоже, догадался, к чему я веду. - Окаменела только кожа демона, внутренние ткани не были повреждены, а значит, ее сила - это внешнее воздействие, и от нее можно защититься.
        - Я тоже так считаю, - как порой важно для собственной самооценки подать стоящую идею, которую безоговорочно примут. - Но остается еще вопрос, как мы справимся с ее иллюзиями.
        - А просто работать по показателям тактических шлемов, как мы тогда поступили с Кириллом? - Серега попробовал догнать брата по количеству удачных идей, но, к сожалению, одного желания тут недостаточно.
        - Как мы уже выяснили, медуза использует внешнее воздействие, так что, скорее всего, она будет менять всю реальность вокруг нас. Шлем же ведь тоже берет данные не из воздуха.
        - Значит, - Серега решил не сдаваться, - можно попробовать сделать из наших шлемов сеть, где каждая ячейка будет отслеживать данные других и синхронизировать. Я пропишу приоритеты, тут дел на пять минут. Максимальный поставим тому, кто даже не зайдет на этаж, а будет наблюдать прямо с лестницы, средний - тем, кто останется у входа, ну и самый низший - тебе.
        Туше. Почему-то даже сомнений в том, кто пойдет вперед, нет ни у кого. Но план, действительно, хорош. Я, правда, чувствую, что чего-то не хватает, но вроде бы и так должны справиться. Пять минут пролетели незаметно, а в командной сети добавилась новая функция.
        - Начинаем? - Арамис нетерпеливо переминается с ноги на ногу, его шлем был последним, куда внесли изменения, так что действительно пора.
        Или нет? Еще раз смотрю на ребят, своих ребят. Лица добрые, несмотря на бессонную ночь, форма немного помятая, но сидит как влитая, видно, что это уже не просто костюм, а что-то свое. Каждый из них уже через столько прошел - не каждый ветеран, получивший карту в самом начале, может похвастаться таким послужным списком. Они смогли получить шестидесятый уровень: не на полигоне или хитростью, а в боях, рискуя своей жизнью, и при этом при всем у них пока только медные карты. Как же расточительно, не могу подобрать другого слова. Это как отправить в бой новейший танк, оставив из вооружения только пистолеты у экипажа. Но разве я могу что-то сделать с этим? Хотя, могу: за время боя у флага и тут, в башне, мне удалось собрать с трупов демонов тридцать семь эссенций концентрации. Даже на глаз это раз в десять меньше, чем когда я смог создать золотую карту, но, может, этого хватит хотя бы на серебряные? У Виталия есть, а вот Сереге и Арамису точно бы не помешали. Хоть у нас и есть несколько запасных серебряных карт после Скотобойни, но они все равно предпочитают пользоваться уже проверенными стихиями. И я
их понимаю, тут и навык на силу Ветра и Света уже прокачаны, да и командную работу с новыми картами придется выстраивать с нуля.
        - Сначала еще одно дело, - останавливаю всех. Конечно, второй этаж с кузницей уже захвачен демонами, но в особые комнаты им не попасть, пока башня не будет взята под полный контроль. Так что нам надо всего лишь попасть внутрь и вернуться обратно. - Выбираем время возврата полчаса, и быстро сходим сейчас в одно место. Помните закрытую комнату на втором этаже?
        Пока они вспоминали, что, действительно, в пару мест в башне так и не забрались, я воспользовался своим новым навыком.
        Портал в башню
        Теперь выбираем место назначения - интересующая меня комната носила название «Кузница». Что ж, вполне логично, учитывая, что там лежит камень, на котором можно делать новые карты.
        - Открываю, быстро заходим - времени мало, - в шлеме ставлю маркер условно безопасной ситуации, то есть, вроде, напасть не должны, но держимся настороже.
        Стоило ребятам увидеть штабеля золота и серебра, которыми тут все заставлено, как глаза у них просто засияли.
        - И ты предложил нам обычный армейский контракт? - первым делом возмущенно ткнул мне пальцем в грудь Серега. Я на мгновение опешил, но он тут же рассмеялся - это всего лишь шутка. Да, мы уже больше не отряд, мы скорее клан, где нет смысла делить что-то на свое и чужое - если нужно, ты отдашь все, чтобы помочь клану, если же наоборот, то уже клан отдаст все, чтобы помочь тебе. Звучит немного зловеще и пафосно, но как же приятно жить, когда знаешь, что это правда. Когда в тебя верят и ты можешь верить в других.
        - Как-то все руки не доходили рассказать, - пожимаю плечами. - Кстати, если кому-то нужно срочно помочь родственникам или близким, как все закончится, скажите - думаю, мы сможем часть этого богатства перевести в деньги. А пока, Сергей, Арамис, возьмите по серебряному слитку и идите за мной.
        А вот и камень.
        - Так, клади в углубление первый слиток, - достаю оставшуюся у меня карту Огня, и вот уже слиток превратился в расплавленную лужицу металла. Процесс пошел. Теперь достать эссенцию и поделить на две равные кучки - одну пришлось оставить у себя, все-таки тридцать семь - число нечетное. Так, теперь не отвлекаться и не нервничать, все должно получиться. Как и в прошлый раз, появилось свечение, заполнившее камень, но на этот раз не придется терять время - я уже знаю, что делать.
        - Активируй карту и суй ее туда! - неожиданный крик заставил Арамиса действовать на одних инстинктах, так что, не задумываясь о последствиях, он сделал все, о чем я просил. Вспышка - все получилось, и, как я и подозревал, важны не только ингредиенты и соблюдение времени, но и эмоции того, кто добавляет последний элемент.
        Серебряная карта яростного Света
        Увеличивает силу света на 50%, когда вы не сомневаетесь в своих поступках
        А ведь это первая в мире карта с бонусом к способностям. Арамис тоже оценил и, подхватив ее руками, теперь совершал какие-то хаотичные и, на взгляд со стороны, довольно постыдные танцевальные движения. Представляю его в клубах и на дискотеках - это было бы нечто. Ладно, теперь Серега, с ним этот способ уже не пройдет, я вижу, он это понимает и сейчас старается изо всех сил подавить зависть к Арамису, который в этот момент принялся выкрикивать что-то воинственное. Интересно, что демоны подумают, когда из закрытой комнаты начнут доноситься звуки.
        - Серега, не паникуй, - надо успокоить парня. - У меня есть еще одна идея, как сделать карту посильнее. Но, предупреждаю сразу, будет больно.
        - Я готов, - ни секунды промедления, ни тени сомнения в своих словах. Впрочем, когда я шел возвращать карту Металла, меня боль тоже бы не смогла остановить.
        Начало было точно такое же, как и в первый раз, но в последний момент я попросил Серегу опустить руку с картой в расплавленное серебро, не активируя ее. Раз, два - главное, чтобы необратимых последствий не было.
        - Активируй, - и опять вспышка, подтверждающая, что все получилось. Виталий тут же бросился к брату и начал покрывать обгоревшую руку слоем лечебной мази. Да, без этого произведения искусства от карт Природы на такой способ я бы не решился. Сильная карта - это хорошо. Но терять из-за нее руку точно не стоит. Хотя получилось очень хорошо, Арамис даже начинает посматривать с завистью. И это он еще не видел, на что подобные карты способны в бою.
        Серебряная карта Ветра боли
        Открывает возможность использовать боль как оружие
        Не знаю, получится ли у Сереги, но Анастасия успела мне доказать, что боль может быть очень серьезным оружием.
        - Ну что, пока у нас есть еще немного времени до обратного телепорта и захвата нового этажа. Давайте попробуем сделать кое-что новенькое - мне понадобятся ваши новые силы. Активируйте свои карты и приготовьтесь к комбинации.
        Веселье моментально стихло: все почувствовали, что нам предстоит что-то серьезное. Я тем временем создал перед собой небольшую горку из стали и воткнул в нее жезл повелителя - на этот раз мне понадобятся обе руки. В левой руке - Огонь, в правой - Металл. Начали.
        Комбинация
        Огонь соединяется с Камнем, Ветром и Светом - и пусть без воды это не драконье пламя, но и так выходит очень неслабо. Кстати, давно я комбинацией не занимался, вроде бы столько успело всего произойти, а мой потолок все еще тринадцать секунд, то есть, три секунды с четырьмя стихиями. Но я успею. Раз - четыре стихии объединились, два - вкладываю их в лезвие из усиленного металла, три - закрепляю все это рукоятью из жезла повелителя. Вроде, получилось, а ведь как-то не верится - время комбинации вышло, но все эффекты сохранить удалось.
        Меч стального пламени
        Атака +3
        Потребляет 1 единицу демонической энергии в секунду
        Стоило дочитать до конца, как я в то же мгновение развеял свое творение: видимо, все-таки были у меня в предках парочка евреев. Как же можно столько энергии тратить впустую, даже ради тренировки? Другая же часть сознания в это время параллельно обдумывала, какие возможности открываются от одной-единственной характеристики нового оружия.
        Я даже не заметил, как нас затянуло в обратный телепорт, и мы снова оказались в портальной комнате.
        - Ну что - на медузу? - Серега вопросительно смотрел на меня, готовый в любой момент активировать новый режим в шлемах.
        - Нет, сначала завтрак. Хватит, уже побегали с утра на голодный желудок. Как говорил один многоуважаемый человек, режим питания нарушать нельзя. Даже из-за нашествия демонов.
        После моего наставления на путь истинный все быстро собрались вокруг кастрюли: сейчас, после появления пары лишних огненных карт, готовка стала гораздо проще и быстрее. Так что гречневая каша с тушенкой была приготовлена за рекордные десять минут. Не скажу, что это был эталон вкуса, но есть можно. Так что еще через десять минут, когда я под уничтожающими взглядами остальных доел последнюю ложку, мы наконец-то выступили.
        Серега как создатель всей этой системы занял место в последнем ряду, мы с Виталием и Арамисом приготовились врываться. Отсчет, запуск синхронизации, мы влетаем внутрь, и все пропадает. Никакого постепенного подчинения, как это было у Кирилла: весь этаж моментально оказался полностью под контролем медузы. И, похоже, не только этаж: от Сереги прилетело сообщение «все пропало, система ничего не видит». Значит, либо я что-то придумаю прямо сейчас, либо кто-то прямо сейчас отправится на тот свет.
        Рука судьбы
        Это не бой с войсками Элулу - это мои внутренние разборки, и в них я могу пользоваться всеми доступными мне силами. Своим телом я могу управлять, значит, мне нужно только найти медузу, и с ней будет покончено - значит, мне нужен хотя бы один их моих органов чувств. Что можно вернуть быстрее всего? Точно! Мне удалось совсем немного изменить скорость распространения световых волн, но этого оказалось достаточно, чтобы техника медузы перестала действовать. Я снова все вижу: и пусть звуки, запахи, ощущения пытаются свести меня с ума, теперь я знаю, чему можно верить. Вперед! Страх, ужас, отвращение наваливаются просто шквалом, но разве может это остановить повелителя демонов и золотой карты Металла? Я вижу цель, я иду к ней. Взмах мечом, и все кончено: уродливая голова покатилась по полу.
        - Вы что, меня не слышали? - это Серега - похоже, его паническое сообщение было не настоящим, а частью иллюзии медузы, но теперь уже это не имеет никакого значения. Как планировалось, информацию от него мы бы так и не смогли получить, а значит, и говорить об этом нет смысла - сильные иллюзии очень опасны, недаром мне никогда не нравились их повелители. Если бы не мои новые способности, нам бы не победить: теперь понятно, почему каждый этаж - это проверка силы повелителя демонов. Обычным людям или демонам, сколько бы их ни собралось и какие бы хитрые планы они ни придумывали, здесь было бы не пройти.
        Открыт пятый этаж башни
        Получено 100 очков демонической энергии
        Всего 1874 из 5000
        - Проверим, что тут есть, или сначала глянем на стража шестого? - Арамис уже отошел, и сейчас никто бы не сказал, что буквально минуту назад этот человек приготовился умирать. Сереге и Виталию явно было сложнее прийти в себя, но и они справились. Нельзя перестать бояться смерти, но к этому чувству можно привыкнуть. Мы, люди -самые ужасные существа во вселенной, мы можем привыкнуть ко всему, даже идти на смерть.
        И кто-то после такого еще надеется нас победить?


        ГЛАВА 10. ОСАДА, ЧАСТЬ 3
        - Сначала исследуем - не стоит оставлять неразведанные места в тылу. Тем более, торопиться нам некуда. Я налево, - отвечаю на вопрос Арамиса, практически не задумываясь.
        С виду вокруг нас такой же этаж, как обычно, так что сразу выбираю левый коридор. Если до этого именно с этой стороны находились необычные помещения, то почему бы им не оказаться в этом же месте и на этот раз. Пока архитектурными неожиданностями башня нас не радует. Или, правильнее сказать, не огорчает. Этакий островок стабильности в море хаоса.
        По правой стороне моего коридора шли обычные жилые комнаты, такие же, как и те, где мы остановились на четвертом этаже. Разве что выглядят побольше, хотя, как такое возможно? Что-то я снаружи не замечал, чтобы башня расширялась кверху. А вот с левой стороны за огромной двустворчатой дверью скрывалась королевская ванная комната. Огромный бассейн с чистейшей водой, песчаный пляж с идеально мелким белым песком - как будто кто-то отрезал кусочек моря и поместил сюда. Кажется, я знаю, где мы будем отмечать победу, когда отстоим башню. Не «если», а «когда» - все правильно, даже в мыслях нельзя позволить себе сомневаться.
        - Чисто, - отписались в чате ребята. Им сюрпризов не попалось.
        - Чисто, - а, впрочем, зачем откладывать, немного счастья нам сейчас пригодится, - но есть сюрприз. Идите все ко мне.
        - Вау! - уже через пару секунд в потоке ветра в комнату влетел Серега.
        - Море! Пляж! - растерял всю серьезность Виталий.
        - А я вот никогда не был на море, - Арамис казался непривычно тихим. Обычно это он радуется таким вещам громче всех.
        - Полчаса перерыв, можно искупаться, а потом пойдем и посмотрим, что там, на следующем этаже, - чтобы все соответствовало настоящему пляжу, вытащил карту Огня и разместил под потолком небольшое искусственное солнце. Стягивающий штаны Серега на секунду задержался и добавил от себя какое-то подобие облаков. Не буду даже спрашивать, что он сделал, но каменного потолка теперь не видно, и пусть необычная, но все же ванная комната превратилась в по-настоящему райский уголок.
        Неужели и у меня получится отдохнуть?
        - Почему не нападаете? Неужели, надумал сдаться? - видимо, нет. Все ждал, когда же Элулу попытается со мной заговорить и проведать обстановку, и она все-таки сделала это. Правда, не в самый удачный момент. Кстати, начала разговор той же фразой, что и я после того, как расправился с авангардом. Символично получилось. Ладно, к делу.
        - Зачем тратить время, если можем выкинуть вас из башни за пять минут? - попробую ее немного разозлить, ведь тогда есть шанс, что получится достать интересующую меня информацию. Если хочешь добиться своего, спешить нельзя. Показал свою заинтересованность в чем-то - будь готов переплачивать, и не важно, идет ли дело о каком-то предмете, информации или даже человеке. Недаром я так и не попытался вызвать ее сам, ожидая, пока первого шага с ее стороны.
        - Ты зря нас недооцениваешь. Даже обычные демоны за день построят такие укрепления, что не каждый возьмет их с наскока, - надо будет, кстати, посмотреть, что они там понастроили. И хорошо же, что Элулу не подозревает, о чем именно я хочу узнать. А то точно бы ничего не получилось, а так шансы есть. Одна и та же информация для одного может быть обыденной, для другого - бесценной.
        - Я уже столько их покрошил на равнине рядом с флагом, и это при том, что рядом в горах был даже какой-то ваш город. Впрочем, видимо, там никого достойного меня и не было. Вчерашний день показал, что не стоит ждать от вас слишком многого, - я прямо аж почувствовал рычание в ответ: видимо, тот факт, что огромной армии не удалось захватить ни одного этажа в башне какого-то новичка, Элулу не очень-то и радует. Это хорошо, мне бы, конечно, побольше ее болевых точек, но, может, и этого хватит.
        - Тебе просто повезло, что твоя выходка была на руку повелительнице. Плато Ичхо как раз у подножия гор Сеян, где стоит ее башня. Пойди что не так, и она уничтожила б тебя в мгновение ока, - да уж, сколько преклонения, а она точно собирается переходить на мою сторону? В любом, случае, мои подозрения оправдались, и теперь я знаю, где находится башня Лилиту. А уж применение этой информации я найду. Интересно, мне просто повезло, что Элулу так быстро проговорилась, или она осознанно сливает мне информацию?
        - Посмотрим, как вы справитесь сегодня, - все, что нужно, я узнал, продолжать разговор особого смысла теперь нет.
        - Если надумаешь просить пощады, не забудь и меня позвать, - Элулу тоже не показывает желания продолжать. Значит, скорее всего, это действительно ее способ держать меня в курсе, а все мои «хитроумные» планы просчитываются на раз-два. Кому-то было бы обидно, а мне все равно - главное, я получаю, что хочу.
        Моя команда в полосатых купальниках к этому моменту как раз закончила плескаться, и мы двинулись на следующий этаж. Интересно, кто нас будет ждать здесь? Кстати, обратил внимание, что когда я куда-то спешу, то летаю на диске, а когда вот так иду что-то исследовать, то только пешком. То ли подсознательно не хочется спешить, то ли только на своих двоих я доверяю себе на сто процентов. Вот они, тонкости человеческой души. Мы уже почти дошли до входа, как в дальнем конце зала стала видна фигура стража.
        Огромный, где-то в три человеческих роста, человеко-бык. Если на первых этажах были обычные монстры, то теперь, похоже, пошли мифические животные.
        Минотавр
        Уровень 62
        Особенности: атака +2, защита +2
        С одной стороны, никаких магических способностей, с другой - в этой строчке с описанием способностей скрыты огромные атака и защита. И уровень, шестьдесят два, такого мне еще не доводилось встречать. В обычных обстоятельствах от такого и не защититься, и не нанести урона самому. Но с другой стороны, я только что сделал меч, который сможет с ним справиться. Способности как раз успели откатиться, демонической энергии у меня достаточно, так почему бы и не попробовать, а шестой этаж лишним точно не будет.
        - Готовимся к комбинации, сейчас попробую справиться с этим, - прошлый этаж проверял навыки повелителя, этот - голую силу, что же будет дальше?
        Все отработали идеально, и меч стального пламени опять получился без каких-либо проблем, так что я тут же, чтобы не расходовать без дела драгоценную энергию, полетел в бой. Мой стальной диск оказался немного быстрее минотавра, так что в итоге вышла практически честная схватка: он мог убить меня, если бы хоть один его взмах дубиной достиг цели, я же пока уворачивался, но ни один из моих ударов, несмотря на нанесенные раны, так и не стал смертельным. А вот что пошло не по плану: хоть из-за ран минотавр по идее и должен был бы начать уставать и замедляться, он, наоборот, с каждой секундой начинал двигаться все быстрее и быстрее. Дубина начала пролетать все ближе и ближе к моему телу, а я уже начал подумывать об отступлении, как вдруг все закончилось. Он просто взял и умер - да, иногда просто нужно не отступать и идти до конца, и все получится.
        Открыт шестой этаж башни
        Получено 150 очков демонической энергии
        Всего 1719 из 5000
        Весь бой занял чуть больше пяти минут, так что по демонической энергии я даже в минусе. Зато открыл этаж и, чувствую, опыта я получил столько, что до следующего уровня осталось совсем немного.
        - На этот раз без перерывов. Быстро проверяем этаж. И - дальше, - после боя дыхание еще не восстановилось, из-за этого фразы звучат немного резко.
        И только тут я заметил, что на шестом этаже нет привычных коридоров: только две лестницы наверх и одна-единственная дверь в стене. На всякий случай подаю своим сигнал приготовиться, открываю - пустота. Сначала хотел пальнуть туда, но, к счастью, для начала проверил панель управления башни. Раньше там были только стражи, теперь же добавилась новая закладка.
        - И что это? - не выдержал затянувшейся паузы Арамис и явно тоже приготовился чем-то вовнутрь запульнуть. Вот, что значит школа.
        - Отставить, ничего не надо рушить, - я как раз закончил чтение краткой справки. - Это тренировочный зал. С помощью настроек ему можно придать любую форму - Инферно, обычный лес, город - что угодно. А главное, он может поглощать воздействие карт до шестидесятого уровня, потом имитируя его, но без опасности нанести непоправимый вред.
        - Круто, идеальное место для тренировок! - в один голос протянули Серега и Арамис, а потом довольно переглянулись.
        - Ладно, потом посмотрим, как это работает, сначала проверим, кто охраняет дорогу дальше, - и мы, с сожалением поглядывая на закрытую дверь, аккуратными шажками двинулись вверх.
        Вся вершина лестницы, ведущей на седьмой этаж, была скрыта в морозной дымке. И уже с ее середины стало видно стража этажа: настолько он был огромен.
        Ледяной дракон
        Уровень 63
        Особенность: воплощение стихии
        А вот и мой потолок. Как медуза была на порядок сильнее Кирилла, так, чувствую, это ледяное чудо будет гораздо опаснее дракона Огня, в которого воплощался Натаниэль. И, главное, непонятно, чего от него ждать: что это такое - воплощение стихии - и за счет чего потенциальный повелитель демонов сможет пройти дальше? Та же Лилиту знает, она уже подчинила себе не только седьмой, но и восьмой этаж, но, уж точно, мне не скажет.
        - Отступаем, пора заняться исследованием новых этажей, - со мной никто даже не попытался поспорить, видимо, ледяной дракон всех поразил.
        - Точно - может, хоть здесь какие-нибудь тайники найдем, - сразу же воодушевился Арамис. Вот, значит, чем они занимались в свободное время, пока меня не было - тайники искали. И это взрослые люди. С другой стороны, надо же им было что-то делать. Не все же время тренироваться: очень немногие люди способны монотонно из часа в час заниматься одной и той же рутинной задачей. А развитие способностей выглядит интересным только первые пару дней, потом все только за счет силы воли.
        - Эмме бы понравилось, - Серега сказал очень тихо, когда мы повернули назад, но не учел усиливающие свойства акустики башни, так что я, идя последним, все услышал.
        - Я верю, она еще к нам вернется, - на этот раз еле слышно сказал уже я. Теперь и Серега заозирался, а потом посмотрел на меня с какой-то затаенной надеждой и, напевая уже что-то веселое, заспешил вперед.
        - Ты не подумай про него чего, - немного замедлил шаг Виталий, чтобы поравняться со мной. Похоже, он тоже все слышал. - От нас в детстве мать ушла, бросила отца и нас двоих. Так что для него побег Эммы, как напоминание об этом. И, если она все-таки вернется…
        Тут он не договорил, видимо, не найдя слов, и просто опять ускорился. Впрочем, они здесь были и не нужны: и так все понятно. А потом мы весь день провели в новой комнате, но, естественно, не в той, что с кусочком моря. В тренировочном зале оказалась модель башни, к сожалению, только с уже открытыми этажами, но и этого было достаточно, чтобы пробовать и отрабатывать, без риска умереть, различные схемы и тактики. А создаваемые системой противники предоставляли нам для этого все возможности, демонстрируя все новые и новые способности. Да, пропустив через такое обучение любого бойца, можно очень быстро вывести его на кардинально другой уровень. А еще тут можно было делать недоступные в реальности вещи - творить безумства и без зазрения совести рисковать своей жизнью. Сначала хотел прекратить это на корню, чтобы потом в будущем случайно не учинили что-то подобное на самом деле, но потом не стал. Пусть выпустят пар, а, может, и придумают чего полезное. Вон, Серега с Арамисом почти довели до ума фиктивную телепортацию: один ослепляет противников микровспышками, а другой быстро-быстро бегает.
        А ведь это, надо признать, один из самых веселых дней за последнее время. И как-то очень быстро и совсем незаметно он подошел к концу.
        Полчаса до полуночи. Пожалуй, пора выдвигаться в сторону пограничного этажа и начинать. Видимо, демоны считали так же, потому что в этот момент резко похолодало, и все пространство, подконтрольное захватчикам внутри башни, оказалось заполнено льдом. Со всеми демонами и укреплениями, подготовленными в течение дня. А что - пожертвовать пешками и выиграть партию. Замурованные в лед демоны эти полчаса еще проживут, нам же из-за этого льда, заполнившего все вокруг, не удастся использовать вчерашний яд. Да и на голой силе пробиться через такой массив не получится. Так что к полуночи живые демоны тут все еще будут, и этаж останется за ними. Двадцать восемь минут. Неужели теперь только отступать и надеяться, что завтра удастся придумать какую-то защиту против этого приема? Или воспользоваться советом из учебки: не можешь защититься, бей в ответ. Только вот что мне теперь - идти захватывать башню Лилиту? А впрочем, почему бы и нет?
        - Попробуйте что-то сделать, - и под удивленные взгляды ребят убегаю в портальную комнату. Время возвращения - одна секунда после полуночи. Путь отступления готов, а значит, можно идти вперед.
        Портал в Инферно, и вот я снова на плато Ичхо, где совсем недавно, ничего не подозревая, устанавливал флаг. Чуть дальше горы Сеян, кажется, так их назвала Элулу. А если присмотреться, можно было увидеть город, расположенный у подножья башни Лилиту. Это моя пока еще скрыта от всех в виде какого-то стартового бонуса, но рано или поздно она, как и эта, окажется в обычном мире. Итак, до полуночи двадцать шесть минут - призываю диск и лечу вперед. Я успею, нет, не так - я должен успеть, иначе этот день будет полностью за Лилиту, и воспринимать нас всерьез уже точно не будут. А со слабаками не ведут переговоры: их либо используют, либо уничтожают.
        Горы быстро приближались. Как оказалось, все они представляли из себя огромный город-муравейник, окруженный невысокими стенами. Только что-то мне не хочется пытаться через них перепрыгивать в неположенном месте - опыт подсказывает, что демоны ненужным гуманизмом не страдают, и закончится все это членовредительством, возможно, даже несовместимым с жизнью. К счастью, решать мне эту проблему не нужно: ворота открыты, и я на всей скорости влетаю в них.
        Домов как таковых тут нет, улицы - это туннели, как будто прогрызенные в скале, где то справа, то слева появляются прикрытые силовыми полями входы в какие-то помещения. Интересно, тут всегда так безлюдно? Или дело в этих странных завываниях, раздавшихся сразу после того, как я пересек границу города? Впрочем, особо размышлять об этом времени не было: дорога постоянно петляла, заставляя прилагать все усилия, чтобы не врезаться со всего размаха в одну из стен. Башня, которую уже можно было рассмотреть, постепенно приближалась.
        Когда часы отмерили десять минут до конца дня, по телу пробежала волна мурашек. Значит, кто-то, отвечающий за безопасность города в отсутствие повелительницы, все-таки взял себя в руки и организовал полноценное сканирование. Если честно, думал, что это произойдет раньше, но, видимо, давно к ним никто так без приглашения не заглядывал. Тем лучше, больше паники - больше вероятность, что меня оставят в покое.
        Почувствовав очередную волну силы, оглянулся: из-за недавно пройденного поворота вылетел похожий на змею дракон. Из-за следующего разветвления дороги показалось сразу два, а через десять секунд меня преследовал почти полный десяток.
        Левиона-страж
        Уровень 64
        Особенности: скрыты
        Я тут решил не трогать одного дракона шестьдесят третьего и сразу же нарвался на банду шестьдесят четвертых. Разумный поступок, ничего не скажешь. К счастью, по моему плану сражаться мне с ними не обязательно. И пусть они понемногу меня догоняют, но до башни осталось совсем чуть-чуть - запаса времени должно хватить.
        И вот она уже передо мной. Точная копия моей, разве что выглядит поухоженней. Они ее тут моют, что ли? Или, может, натирают человеческим жиром для более здорового блеска? И о чем я только думаю. Десять метров до цели- развеиваю диск, призываю доспех и торможу, ударившись всем телом о створки двери. Как и следовало ожидать, никаких следов, но мой новый меч, Стальное пламя, должен справиться. Ведь защита у башни Лилиту ослабла, как и у моей, так что, учитывая мой текущий уровень и модификатор плюс три, должно хватить. В принципе, хватило бы даже для девятого уровня.
        Вот только я забыл про один небольшой, но важный нюанс. Для создания меча мне нужны дополнительные стихии, а их тут нет. Вот что значит принимать решение в спешке: кажется, что все идеально, но в последний момент всегда оказывается, что какая-то мелочь, небольшая, но очень важная, обязательно пропущена. Вот это облом! Что ж, значит, побегаю от этих змеюк оставшиеся несколько минут, и назад. Похоже, сегодня не мой день. Уворот - первый дракон проносится мимо и врезается в дверь. По рельефу на камне пошла широкая трещина. Ну, конечно, шестьдесят четвертый уровень - сейчас этого достаточно, чтобы наносить урон воротам. К счастью, какой-то защиты от своих тут не предусмотрено, что, в принципе, логично для неразрушаемой башни, да и драконы особого пиетета перед имуществом своей повелительницы не показывают. Значит, будем использовать - шанс еще есть.
        Несколько раз отпрыгиваю от атак добравшихся до меня змей куда придется, лишь бы выжить. Наконец, выдается пауза.Теперь я наверняка успею перестроиться и направить удар точно в трещину. Есть!Чувствую, что еще немного, и все получится. А пока пара минут игры со смертью, и еще один нацеленный удар. Пятьдесят секунд до конца дня, а у меня все получилось: трещина дошла до конца, и небольшой кусок правой створки отвалился, открывая проход внутрь. Достаточно широкий, чтобы пролез я, и достаточно узкий, чтобы никто не смог последовать за мной. По идее, даже если набросятся все вместе, до конца дня не успеют.
        Обернувшись, я оглядел первый этаж чужой башни. Планировка немного отличалась: вроде бы, тот же огромный зал, но наверх ведут не две прижавшиеся к стене лестницы, а одна большая. Теперь становится понятно, почему при атаке демоны поверили в нашу уловку с фальшивым проходом на второй этаж: уж очень он оказался похож на то, что я сейчас вижу. В этот момент дверь за моей спиной сотряс дружный удар - а ведь проломят ее летающие тварюки в ближайшее время. И это не может не радовать - значит, не я один буду жить без входной двери. Так, вроде бы накопил достаточно силы - сканирование. Этаж практически пуст, только на одной из галерей, идущих по верху первого этажа, чувствуется чья-то жизнь. Демон, не боевой - так что даже не видя его наношу удар. Сталь пронзает тело - все, этаж чист. Полночь.
        Вы захватили 1 этаж Пограничной башни Лилиту
        Я все-таки смог это сделать! Земляне наносят ответный удар! Пусть они сегодня забрали у меня два этажа, а я только один, но главное, день не проигран всухую. Теперь Лилиту придется опасаться удара с этого направления, и атаковать меня в полную силу уже будет не так просто. В этот момент меня затянуло в обратный телепорт, а сообщения продолжали сыпаться.
        Вы потеряли 1 этаж своей Пограничной башни
        Только один? Похоже, за эти пятнадцать минут не только мне удалось сотворить маленькое чудо.
        Получен 61 уровень
        Сила ваших атак выросла
        Открыта классовая способность Трансформация
        Для изучения посетите мастера или центральный зал Пограничной башни
        Получено 2 очка усиления
        Улучшить возможности Повелителя демонов можно в любой Пограничной башне или Столице
        Разблокирован 62 уровень
        А вот это неплохой бонус. Как появится время, надо будет обязательно разобраться. На всякий случай проверил еще и демонические возможности второго уровня - нет, эти пока так и не активированы. А теперь надо разобраться, что же случилось, пока меня не было. В командном чате ничего не стал писать, просто вскочил на диск и полетел к ребятам. Есть новости, которые стоит узнавать лично.
        Далеко мне, правда, улететь не удалось, на полпути меня встретила их компактная группа, отступающая на четвертый, пока еще безопасный этаж.
        - Мы их сделали! - крик Арамиса, казалось, потряс башню до основания. И вот ведь, вроде, мы проиграли, потеряли этаж, но при этом не сдались, и то, что наши противники это почувствовали, окрыляет.
        - Как? - улыбаюсь и подхватываю их на свой диск, все-таки Серега с его Ветром пока недостаточно опытен для быстрого перемещения других.
        - Ты исчез, а два этажа заморожены, мы сканируем, а через лед не пробиться, - начал сумбурный рассказ Виталий.
        - А потом я собрался и смог почувствовать каждого замерзшего демона и проплавить к ним тонюсенькие туннели, - подхватил Арамис.
        - А я пустил по ним Ветер. Потоки были совсем крошечные - смертельную рану не нанести, но каким-то образом получилось поразить их нервные окончания, - Серега тоже под впечатлением от того, что у них получилось, но, судя по всему, повторить этот фокус им удастся еще не скоро.
        - Да, он бы тыкал их этим слабеньким электрошоком до скончания веков, - не выдержал Виталий. - Но потом мы догадались устроить паралич сердца, и вуаля. Жалко, до нижних добрались поздно - до конца дня до конца те так и не умерли, вот мы и потеряли все-таки первый этаж.
        - А ты где был? - Серега попытался перевести тему на что-нибудь более веселое. Обсуждать потери, несмотря на хорошее настроение, как-то не хотелось.
        - А я захватил один этаж башни у тех, кто на нас нападает, - ответом мне стал общий вздох изумления. Ну да, тут целая армия штурмует башню два дня, а мне удалось то же самое за полчаса - внушает. Так что пришлось потратить еще немного времени, чтобы рассказать историю моей героической вылазки во всех деталях.
        Ну что ж, день был тяжелый, а теперь, пожалуй, можно и отправиться поспать. Что-то мне подсказывает, что завтра будет не легче. А вылетевшее в этот момент сообщение показало, что и поспать мне в ближайшее время вряд ли удастся.
        Повелительница Лилиту объявила перемирие на 30 минут
        Вас вызывают на переговоры
        Подтвердить?
        Может быть, конечно, дело в недосыпе, но что за произвол!А где у меня такие способности? Впрочем, раз без моего согласия эта штука не активируется, уже хорошо. А то ведь с такой условно мирной способностью столько дел натворить можно. Как ни странно, мирные вещи очень часто оказываются гораздо опаснее изначально нацеленных на войну. Ракеты для полетов к звездам превратились в оружие, мирный атом поставил мир под угрозу уничтожения, а обычное обезболивающее в самый распространенный наркотик, забравший жизней больше, чем большинство войн. Так и тут: враг готовит решающий прорыв - перемирие, надо провести разведку - перемирие, тебя устраивает текущее положение дел - перемирие. Так, что-то я задумался: раз уж подтвердил встречу, надо идти.
        Стоило мне приблизиться в границе занятого демонами этажа, как в огненной вспышке прямо передо мной появилась Лилиту. Просто так передвигаться ей, видимо, лень - первая пришедшая в голову мысль; какая же она большая - вторая.
        - Рад приветствовать вас у себя в гостях, - все-таки удалось взять себя в руки, если это вообще возможно перед лицом существа раза в четыре больше тебя по размерам. И если та же Анастасия или Элулу в своих демонических формах все равно остаются девушками, и никакой броне это не скрыть, то здесь явно другая история. Толстая кость, покрывающая тело - это не броня, это ее кожа, рога - шлем, а красные глаза - не часть боевого образа. А ведь она очень похожа на Лилу, которого мы убили на Земле, неужели, их связывают какие-то родственные узы?
        - Вот ты какой, новый повелитель, - голос зазвучал у меня в голове. Если бы не постоянное общение с Элулу, то вздрогнул бы сейчас, а так нет, воспринял как само собой разумеющееся. Видно, она не ожидала такого, взгляд, еще недавно безучастный, стал тяжелым и оценивающим. Да, я новенький, но не такой неопытный, как ей, скорее всего, хотелось бы. Кстати, интересно, а почему она не говорит голосом: хотела проверить меня или просто физиологически не может?
        И чего же она хочет? Сильная, властная, молчаливая - идеальная женщина.


        ГЛАВА 11. ОСАДА, ЧАСТЬ 4
        - Ты отдашь мне камень, и я уйду. Может, даже помогу советом потом. Сможешь жить спокойно, - еще несколько слов, и опять ощущение, что каждое из них вбивает меня в землю.
        - Что за камень? - можно, конечно, возмутиться, мол, никаких переговоров с захватчиками. Но я верю в силу информации, а чтобы эту силу применять, нужно как можно больше знать о противнике.
        - Камень создания карт. Мы добыли его вместе с Лилу, но он украл его и укрыл от меня. Теперь ты, как его наследник, расплатишься по старым долгам и сможешь жить спокойно, - что-то мне не верится в эту историю про восстановление справедливости. Или это своеобразная подачка для меня, чтобы было проще согласиться и принять ее условия? Да я бы хоть сейчас согласился, хоть и жалко отдавать мою «кузницу», но какие у меня будут гарантии, что она выполнит свою часть сделки? Спросить нельзя, это покажет мою слабость и неуверенность в своих силах. А ведь переговоры она начала вести только после того, как мы отбили два штурма да захватили этаж ее башни. Одна ошибка, и все придется начинать сначала.
        - А что я получу взамен? - только так, только разговор на равных. Лучше бы попросить сразу что-то конкретное, только вот я не знаю что.
        - Торгов не будет, это мое последнее предложение, - страшно хочется согласиться, но понимаю, что теперь уже точно нельзя. Один раз уступишь, и это уже навсегда.
        - Тогда и сделки не будет, - я спокоен, я чертовски спокоен, мне на все наплевать.
        - Ты же понимаешь, что тебе не остановить меня, и камень все равно достанется мне? - есть, она попыталась меня додавить, значит, все правильно делаю. Похоже, прямо сейчас нам не договориться, но если продержусь еще немного, то тогда можно будет ждать и настоящего разговора.
        Не дожидаясь ответа, Лилиту исчезла во вспышке пламени. Что ж, а мне надо постараться, чтобы придумать, как поддержать мой имидж сегодня, но сначала все-таки спать. Если не отдыхать, а постоянно и сосредоточенно над чем-то работать, то возникает такое чувство, что мозги затекают, как мышцы после долгой тренировки. Так что без разрядки никак: это же, в конце концов, не какая-то нелюбимая работа, где ты делаешь что-то только ради того, чтобы не показаться бездельником, здесь мне, прежде всего, важен результат.
        На этот раз кошмары меня не мучили, и уже через пять часов я проснулся полностью выспавшимся и отдохнувшим. Раньше такое получалось только во время отдыха на природе или на море. Почему получилось так расслабиться сейчас, непонятно: вроде, никаких гениальных идей за ночь в голову так и не пришло, хотя чувство, что все получится, и мы все выберемся из этой передряги без потерь, окрепло.
        Постаравшись загнать головокружение от успехов в самые дебри моего сознания, чтобы наружу до конца недели оно дорогу так и не смогло найти, я выглянул из комнаты. Все остальные пока еще спали, так что на этаже царил мир и покой, изредка прерываемые грохотом с нижних этажей, где демоны опять взялись за постройку укреплений, да руладами храпа из соседней комнаты. Минут двадцать ушло на то, чтобы неторопливо подняться на пятый этаж, обстоятельно умыться и почистить зубы. Красота, давно день так хорошо не начинался.
        К моему возвращению еще никто не проснулся, так что пока есть свободное время, решил потратить два приобретенных очка на улучшение своих навыков. Пусть таинственную трансформацию мне пока не изучить, но улучшить то, что есть, точно надо. Самое обидное, что ничего не понятно, придется до всего доходить опытным путем. Но, хотя бы, с чего начинать не вызывает вопросов: мой самый сильный навык - рука судьбы. Мне нужен козырь, чтобы иметь возможность победить в столкновении с любым противником, а пока, увы, это не так.
        Способность «Рука судьбы» улучшена
        Усилены возможности воздействия на законы мироздания, длительность +30 секунд
        Длительность - это хорошо, но мало, а вот что мне дало усиление, пока не понятно. А значит, будем тестировать, тем более, пока еще есть запас времени.
        Рука судьбы 2
        Время пошло. Берем карту Огня, теперь формируем шар, пытаемся сделать так, чтобы он не грел, и замеряем температуру. Минус шестьсот градусов от базовой температуры, в прошлый раз было триста, то есть, при сохранении темпов прокачки, к пятому уровню навыка я смогу обнулять силу чужих карт. Круто! Можно будет создать что-то вроде поля антимагии, жалко только, что с теми, кто выше шестидесятого, вряд ли сработает. А что будет, если продолжить прокачку навыка? Обращение стихий? Антиматерия? Надо быть осторожнее.
        Так, а что делать со вторым очком улучшения? Тоже кинуть в «руку» или попробовать что-то другое? С точки зрения глобальной перспективы, надо, конечно, качать один навык до максимума, но мне бы что-то более действенное пригодилось здесь и сейчас. Только вот поможет ли мне улучшение призыва миньонов или портала? А может быть, можно улучшить бытовые заклинания, ведь они, как ни странно, пока оказались самыми полезными? Нет, идея не сработала: в меню улучшения был активен только раздел с боевыми способностями. Рука, телепорт или призыв? Надо решать и переходить к действиям, раз уж не удержался и, фактически, пообещал поставить захватчиков на место.
        Способность «Портал в башню» улучшена
        При использовании внутри башни время использования и откаты обнуляются
        Есть, пусть не идеально, но это уже как раз то, что можно использовать - мгновенное перемещение, без всякого отката. Перебросить отряд в тыл противника, переместиться самому во время боя, да много чего можно придумать - это дорогого стоит.
        К этому моменту все уже наконец-то проснулись, так что можно было перейти к завтраку. На этот раз наши желудки ждал классический рецепт, воспетый еще Джеком Лондоном: яичница с беконом. Во время поглощения своей доли с небольшой чугунной сковородки, созданной специально для поддержания атмосферы(мне почему-то показалось, что именно такие будут уместны в данном случае), я кратко поставил задачи на первую половину дня. Первое - не пострадать, второе - оценить силы и укрепления демонов.
        - А ты? - на мгновение Арамис прекратил жевать.
        - А я пока попробую организовать нашим гостям небольшой сюрприз, - и жизнерадостная улыбка. - Пусть в открытом бою мы и не тянем, но разве им от этого легче?
        Итак, настроение дня создано, и сейчас, похоже, пришло время использовать один из моих козырей. Начнем, пожалуй, с Михаила. А значит, вперед - на Землю. Но в прямой портал мне не зайти, так что сначала все-таки в Инферно, а там уже найду одну из наших частей с их стационарными порталами. Можно, конечно, и сразу отправиться в назначенную точку, но хотелось бы сначала проверить обстановку через моего секретного союзника. Шаг вперед - вокруг красная пустыня, я на месте. Теперь свериться по карте - и можно двигаться к предполагаемой линии фронта. Кстати, появится время, надо будет заглянуть и на соседние участки, которые контролируются другими странами: посмотреть, как дела у союзников.
        Штаб фронта удалось найти довольно быстро: меня уже тут многие знают, а для остальных Соболев спустил информацию сверху. Судя по всему, пока прохожу по разряду «перспективный союзник»: то есть, рассказать о своих планах готовы, а пригласить принять участие - нет. Вот и сейчас прямо передо мной формируется отряд карт для какой-то операции. Полная защита, тяжелое вооружение, судя по знакам отличия, никого слабее серебряных карт нет - видимо, что-то серьезное. И тут взгляд зацепился за знакомую фигуру. Неужели? Здесь? Одна?
        - Анастасия? - не замечая, как расталкиваю людей по дороге, бросился к ней.
        - А, это ты? - никакого интереса, как будто совсем недавно мы не сражались с древним монстром, а потом она не убегала от меня, решив найти Натаниэля. И вообще, какая-то она потерянная, блеклая копия старой себя.
        - Что с тобой случилось? Что ты тут делаешь? - не могу удержаться, задаю сразу несколько вопросов, может хоть на один из них она решит ответить.
        - Натаниэль меня бросил, сказал, что я чудовище, а теперь еще и совсем бесполезна, - значит, он знал, что она демон, и для чего-то планировал использовать, или кто-то ему в нужный момент открыл на все глаза. - Потом меня попытались задержать военные, я их обездвижила. А их главный предложил мне послужить пока в этом отряде, раз у меня это получается. Я не против, раз уж убивать - это единственное, на что я способна.
        - А как звали этого главного?
        - Сапогов или Куницын, точно не помню, - похоже, сам Соболев лично пригласил странную девушку в наши вооруженные силы. Если мы живем не в сказке и никто сейчас не собирается спеть песенку, то все это не просто так. Во что же ты дала себя втянуть, Настя?
        Впервые после возрождения назвал ее не полным именем. Пусть и про себя.
        - А что у вас за операция намечается? - а в голове крутится - может, забрать ее с собой? И пусть у меня там штурм демонов, но когда тобой играют в темную, это гораздо опаснее.
        - Какой-то Михаил передал информацию, что на месте одной старой базы может открыться портал к сокровищнице демонов, и предложил совместную операцию. У него вроде как проблемы с законом, и он хочет воспользоваться этим случаем, чтобы обелить свое имя.
        Ну, Михаил, ну разыграл ситуацию! Это надо же было додуматься передать координаты моего портала Соболеву, чтобы тот вместо него туда отправился. А ведь не встреть я сейчас Анастасию, то просто увидев этот отряд в точке назначения, открыл бы портал в башню и все. А что потом? Клеймо человека, заманившего элитные силы в кровавую мясорубку? Хотя, теперь можно попытаться это использовать? Или нет?
        - И ты тоже туда отправляешься? - пристально смотрю на Анастасию.
        - Конечно. Ладно, я пошла, мы уже через двадцать минут выдвигаемся, - а ведь сама мне за все время не задала ни одного вопроса. Так, все разговоры потом, а операцию я сейчас остановлю.
        - Дождись меня и никуда не вздумай уходить, - и уже во весь голос решившему подойти и разобраться, что за хаос я тут устроил, офицеру: - Срочно прямую линию с Соболевым. Скажешь, что его вызывает Алексей-Металл.
        Когда связь удалось наладить буквально за пять минут, у меня появились подозрения. После того, как я рассказал, куда на самом деле ведет портал, в который всех так любезно пригласил Михаил, и кто не менее любезно предоставил ему эту информацию, а меня просто выслушали, не задавая лишних вопросов, подозрения только усилились.
        - Спасибо за информацию, тогда мы отменим операцию, - и вот, опять, почему он так спокоен? Значит, знал или хотя бы подозревал, теперь я в этом практически уверен.
        - Моя встреча с Анастасией была подстроена?
        - Да, - он даже не пытается ничего скрыть, - мне почему-то показалось, что ты можешь быть в курсе. А отправлять людей в неизвестность мне не хотелось.
        - Что ж, тогда я пошел.
        - Стой! - такое уже было во время нашей встречи в Академии, и пусть я стал намного сильнее, ему опять удалось меня остановить. И ведь обычный же человек, все-таки есть и в них какая-то сила. - Обрати внимание, я мог все скрыть, но не стал. Проверять друг друга мы будем всегда, но это не повод перестать сотрудничать.
        - Согласен, - после небольшой паузы принимаю его аргументы.
        - Анастасию заберешь с собой? - а вот и самый опасный вопрос.
        - Нет, - похоже, мне удалось его удивить: ему казалось, что просчитал меня, а сейчас приходилось думать, где же допущена ошибка. Хотя, на самом деле, ничего удивительного в моем ответе нет - во-первых, так Анастасия не станет моей слабостью, а во-вторых, так будет лучше для нее самой. В башне слишком опасно. Тут тоже, но кое-что можно изменить. - Но хочу попросить все-таки присмотреть за ней. Боевые навыки у нее есть, но вот системны ли они и можно ли на них полагаться, неизвестно.
        - Да, пожалуй, ты прав, думаю, пара месяцев переподготовки ей не повредит, - а вот проблема и окончательно решена.
        - Может, тебе все-таки нужна помощь? - а вот теперь уже он удивил меня - честное слово, не ожидал.
        - В открытом столкновении мне даже все наши золотые карты не смогут помочь, - так, а вот жаловаться я зря начал.
        - Значит, еще один архидемон, - тут же сделал вывод Соболев. - Постарайся держать нас в курсе. Если дело дойдет до вторжения, всех, конечно, не соберу, но, надеюсь, половины нам хватит, чтобы заставить его одуматься.
        Сильный мужик, и думать всегда старается на несколько шагов вперед. Киваю в ответ и направляюсь к выходу из лагеря. На появление Михаила теперь рассчитывать не стоит: он уже не раз показывал свое умение узнавать информацию, так что очень скоро, если это уже не случилось, он узнает о моем появлении и отмене операции правительственными войсками. Дальнейшую его реакцию предсказать несложно. А значит, мой путь теперь лежит на Землю-два, и надо постараться сделать так, чтобы появление гостей отсюда прошло максимально полезно для меня. Мелькнула мысль напоследок заглянуть и узнать, как идут дела у Анастасии, но я смог ее побороть. Мне не нужны слабости, даже не так - сейчас это не тот человек, которого я мог бы своей слабостью сделать. И тут же стало немного противно: а не похож ли я сейчас на того же Натаниэля, который бросил ее, стоило только пропасть демоническим способностям. Решено, как только все закончится, обязательно найду ее и поговорю.
        А пока план с использованием Михаила можно считать проваленным. Конечно, было бы наивно рассчитывать, что такие мастодонты как он или Соболев согласятся вслепую играть по чужим правилам. Значит, пока назад в башню, и придется теперь думать, как бы не спустить без толку свой последний козырь.
        Портал в башню
        А ведь для начала мне нужен план как хотя бы просто добраться до второй Земли. В принципе ничего сложного, мне всего лишь надо быстро запрыгнуть в портал у башни. Главное, чтобы при этом с пару сотен демонов, мечтающих меня убить и убраться домой, меня не заметили.
        - Есть идеи? - решил спросить совета у ребят, быстро введя их в курс дела.
        - Может, сделаем комбинацию, сформируем из нее не атаку, а сферу, и ты под ее защитой пройдешь через портал? - тут же предложил Виталий.
        - Могут пробить, - влез Серега. - Смотри, ты открываешь проход к порталу, они ждут, что кто-то появится, я их в этот момент ослепляю, и ты быстро проскальзываешь.
        А что, звучит неплохо, просто и элегантно. А если оба варианта совместить, то, вообще, самое то получится.
        Под недовольное сопение Арамиса, расстроенного, что он сам ничего предложить не смог, быстро завершаем все приготовления. Теперь - комбинация, портал, шаг, портал. И вот я уже на Земле-два - как ни странно, все прошло строго по плану. Ох, не к добру это.
        Кругом темнота - это нормально, я же сейчас внутри сферы, которую же сам и создал вокруг портала, чтобы до него не смогли добрать случайные люди, если каким-то образом найдут его раньше, чем я передам его местному правительству. Так, первым делом надо проверить мои координаты, а то мало ли. Обычный навигатор для такого, конечно, не подойдет: не факт, что устройство с Земли-один сработает, а вот его попытку подключиться к местным спутникам, уверен, заметят сразу. К счастью, для подобных ситуаций у меня есть универсальное решение: можно призвать металл, настроиться на магнитное поле Земли и наложить полученные данные на карту. Все прошло нормально: портал находился в той же точке, где я его и оставил. Теперь надо настроиться на частоту для связи с местным правительством, и можно передавать финальное сообщение. Главное, чтобы они не проигнорировали предыдущее и подготовились.
        Координаты портала совпадают с координатами отправки сообщения. Узловая точка перемещения между мирами на данный момент контролируется демонами, потребуется военная поддержка для зачистки плацдарма. Текущий портал удалось зафиксировать до полуночи.
        Последнюю фразу решил добавить, чтобы они не стали тянуть с операцией. А то решат выступать завтра, а мне их появление нужно уже сегодня. Осталось только подготовить место и можно возвращаться: убираю стальную сферу, окружающую портал, подымаю его опять на уровень поверхности. Теперь, если они соберутся использовать какую-то технику, проблем с этим не будет. Да этого добра им, если честно, хватит и по другим направлениям.
        И опять назад. Теперь нам остается только ждать. Потому что сам я в лобовую атаку идти не намерен, а сколько времени займет у людей с Земли-два дорога до портала и подготовка к операции, я сказать не могу. Если бы это были наши войска, то дал бы минут двадцать, но, как все это построено у них, у меня информации нет.
        - У них там что-то происходит, - окликнул меня Серега, так и не дав расслабиться. Сейчас была его очередь следить за окрестностями башни.
        - Формируй изображение, - в воздухе моментально возникла цепочка еле заметных зеркал, уходящая вниз, и вот уже перед нами в воздухе повисло изображение.
        - Я тут еще попробовал поэкспериментировать с мембранами, - гордо начал Серега, - так что еще и звук будет.
        И, действительно, вместе с картинкой до нас долетел грохот шагов, крики и пока еще неразборчивый шепот. Серега еще немного пошаманил, заявив, что картинка отстает, а в звуке надо убрать шумы, и в итоге на самом делеполучилось практически идеально. В этот момент толпы демонов, покрывающие все подножие моей башни, замерли, и в центре появилась Лилиту.
        - За слабость и неспособность справиться с захватом башни вы приговариваетесь к смерти, - Серега тут же сфокусировал изображение на стоящих перед ней фигурах. Девятая и Одиннадцатая, жаль, не повезло им. Похоже, они руководили штурмом в первый и второй дни, и сейчас расплачиваются за проигрыш. Интересно, к ним так относятся из-за того, что они раньше служили другому архидемону или у Лилиту для всех такие жесткие порядки?
        - А ничего, что мы их понимаем? - шепотом прервал мои мысли Арамис.
        - Одна из особенностей башни: пока мы ее хозяева, мы понимаем язык любого гостя, - вот что значит прочитать вовремя краткую справку по объекту, теперь хоть в основных вещах разбираюсь.
        - Ничего себе, гости называются, - опять забормотал Арамис. На этот раз ему ответили все вместе.
        - Тихо! - а Лилиту, тем временем, не спешила переходить к действиям.
        - Вы заслуживаете смерти, но не в моих правилах разбрасываться ценными слугами. Поэтому я дам вам шанс доказать, что вы достойны жизни. Семь минут вы не сможете использовать свои силы, только холодное оружие. Если не успеете победить за это время, погибнете обе.
        По ушам ударил резкий звук загрохотавших по камням мечей. Семь минут нельзя пользоваться способностями - это явно «рука судьбы», судя по тому, что она дольше моей на полторы минуты, у Лилиту она уже четвертого уровня. Нет, больше: наверняка она оставила какой-то запас, чтобы без проблем расправиться с обеими провинившимися, если одной из них не удастся довести дело до конца. Значит, у нее минимум шестьдесят четвертый уровень. А может, и больше, если она тратила очки на прокачку в том числе и других навыков. И тут, как удар молнии - вот же она та самая граница обнуления, о которой для себя я недавно только мечтал. Раз мой противник уже может за нее перейти, надо будет срочно придумать какой-то ход на случай, если уже меня поймают в такую ловушку.
        А тем временем Одиннадцатая и Девятая подняли лежащие на земле мечи и медленно двинулись навстречу друг другу. Две хрупкие нескладные фигуры и два огромных громоздких меча - они совсем не подходили другу. Если вспомнить, как обращалась с мечом Элулу, и сравнить с тем, как сейчас выглядели эти две - теперь у меня не было сомнений, что для остальных они своими так и не стали. А Лилиту, похоже, решила сыграть на публику, выставив их жалкими неумехами и слабачками. И пусть ни один обычный демон не смог бы сравниться с ними в обычных обстоятельствах, но сейчас все было с точностью наоборот. В воздухе повисло первое одинокое завывание, потом еще одно, и через пару мгновений эта, как будто даже осязаемая, волна презрения обрушилась на две сжавшиеся фигуры. Сам же бой выглядел просто нелепо: из-за тяжести меча каждой приходилось подолгу готовиться, чтобы нанести удар, и за это время вторая успевала отойти в сторону или упереться своим клинком в землю и заблокировать. А потом, пока та восстанавливала равновесие, нанести свой удар. И вот, когда до конца оставалась всего минута, Одиннадцатой не повезло - от
удара о камень ее меч развалился на две части, и верхняя из них отлетела прямо под ноги Девятой.
        - Прекрасно, - в голосе Лилиту прозвучало предвкушение. - Теперь одна из вас все-таки может успеть победить и выжить. На этот раз.
        Девятая, уже успевшая сделать шаг вперед, неожиданно остановилась, а потом вдруг подняла голову и посмотрела мне прямо в глаза.
        - Повелитель?
        И тут же, не дожидаясь ответа, отбросила в сторону свой двуручник, схватила обломок меча Одиннадцатой, лежащий прямо рядом с ней, и с размаху воткнула себе в грудь. Изо всех сил, протыкая ребра и прорезая до костей руку, по-другому его было не удержать. И тут же выдернула обратно - из раны с противным свистом тут же устремился поток крови.
        - Я, Аджента эл Сонто, - ее голос становился все тише по мере того как вместе с кровью ее оставляли и последние силы, но до конца договорить она все же смогла, - беру на себя клятву верности своей сестры по оружию и по крови.
        И тут же ее фигура сгорела в непонятно откуда взявшемся пламени, Одиннадцатая же замерла, в растерянности оглядываясь по сторонам - первые эмоции на ее лице, что я увидел за все время. И, наверно, именно они заставили меня совершить следующий поступок. В здравом уме, будь у меня время все хорошенько обдумать, ни за что бы не рискнул, а так решил пойти на поводу у интуиции. Надеюсь, что у нее, потому что, если это была жалость, то можно начинать отсчет: очень скоро я расплачусь за этой своей жизнью.
        - Вспышку в портал, - и открываю проход прямо к месту схватки. Арамис не заставил себя долго ждать, а мне хватило этой секунды замешательства, чтобы прыгнуть туда, схватить Одиннадцатую и вернуться. Портал по башне без отката уже себя окупил, по крайней мере, я на это надеюсь.
        - Я так понимаю, ты теперь свободный демон?
        Надеюсь, я не ошибся, и на меня сейчас не бросятся, чтобы нашинковать на мелкие кусочки.
        - Они пришли! - крик Сереги прервал все разговоры, а на так и не закрытом экране стало видно, как портал на Землю-два осветился вспышкой активации, и из него начали выбегать одетые в похожую на форму спецназа люди. Тут же во все стороны полетели гранаты, как обычно не наносящие никакого вреда демонам, но раскидывающие их в стороны ударной волной. Неплохо для обычных людей. А демоны, похоже, смешались: сначала мое неожиданное появление, потом это вторжение - такого они точно не ожидали.
        А через портал тем временем проезжал первый танк.


        ГЛАВА 12. ОСАДА, ФИНАЛ
        Наступающие успели провести через портал еще пару единиц боевой техники, а также четыре подозрительно знакомых кристалла, когда демоны опомнились и нанесли ответный удар. Пара сотен тел в дружном порыве бросилась вперед, а поверх их голов устремились к целям боевые заклинания. Не слишком ли я многого ждал от обычных военных? Как бы все прямо сейчас не закончилось. Но, вопреки моим опасениям, все атаки демонов разбились о проявившийся в воздухе прозрачный щит. Выстрелы растворились, а прыгнувших раскидало по сторонам.
        А я тут же вспомнил, откуда мне знакомы эти кристаллы. Поль Лотье, единственная золотая карта Франции, оставшаяся в живых и перешедшая на сторону англичан, обладатель способности непробиваемого щита и прозвища «Поль с полем». Но откуда он здесь? Хотя, если я сохранил свои способности, то почему бы и не найтись другим их обладателям. А этой организации «Направление», думаю, не составило труда открыть все капсулы и устроить проверку. Так, а есть ли тут еще кто из знакомых мне карт?
        - Приблизь-ка мне вот это лицо, - указываю Сереге на фигуру, застывшую рядом с Полем. При этом боковым зрением приходится следить за все еще застывшей в ступоре Одиннадцатой. Интересно, какие мысли у нее сейчас в голове крутятся?
        Фигура на экране немного повернулась, и я смог разглядеть лицо. Сара Кэннингем, гражданка США, а по совместительству золотая карта Камня. Видимо, такой многолюдной встречи они с Полем не ожидали, и сейчас вместо атаки выстраивали максимально мощную защиту, пытаясь оценить обстановку. Демоны тоже взяли паузу, периодически проверяя разрастающиеся у портала редуты на прочность. Да, все-таки опыта и тем, и другим не хватает. Ни я и ни одна из действительно опытных карт никогда бы так не поступили - анализировать можно и нужно до боя, а останавливаться в процессе и упускать инициативу - это самое последнее дело. Что ж, это их выбор, а я не буду тратить время зря.
        - Итак, перед тем как они перейдут к активным действиям, у нас есть пять минут, - каким-то шестым чувством понял, что Одиннадцатая готова к разговору. - Не хочешь что-нибудь сказать?
        - Вы спасли меня, - просто Капитан Очевидность - естественно, если бы не Девятая, освободившая ее от клятвы, и не я, вытащивший из-под гнева Лилиту, ей бы не жить.
        - И?
        - Почему она так поступила? - откуда же мне знать?Вариантов очень много, но мне выгоднее всего будет озвучить одно предположение, давно подспудно крутящееся в голове.
        - Во время нашей прошлой схватки я сохранил Девятой жизнь, хотя мог добить, - и тут у нее на лице появилось облегчение, как у кого-то, кто во всем, наконец-то, разобрался.
        - Значит, она повесила на меня долг жизни, чтобы вернуть свой тебе, - я это представлял немного по-другому, но и так неплохо. - Когда повелительница приняла нас к себе, нам пришлось отказаться от всего, что было раньше. И сейчас я опять все потеряла. Я не очень полезна и сильна, но прошу принять мою клятву и службу.
        У вас появился новый миньон
        Всего 1
        Получено достижение «Ведущий за собой»
        Награда: защитное поле емкостью 10 эргов по всей площади тела
        Всего 20
        Активированы особые навыки:
        Абсолютное подчинение
        Миньон не может противостоять вашей воле и выполнит любой приказ
        Длительность 5 минут, откат 1 час
        Призыв демонической карты
        Как награду для своего слуги повелитель призывает для него личную карту
        Количество использований х1
        Обалдеть, сколько всего. Нет, добрые дела не остаются без награды. В первую очередь надо откинуть в сторону все, что лезет в голову при мысли об абсолютном подчинении и быстренько оценить остальное, пока на поле боя не начались активные действия.Усиление защитного поля, скорее всего, бесполезно: от обычной атаки можно защититься и десятью эргами, а от атаки картами даже двадцать - это очень мало.
        - Что такое призыв демонической карты? - зачем гадать, если рядом есть та, кто может ответить на этот вопрос.
        - Получая миньона, повелитель может выбрать ему путь развития и призвать для него соответствующую карту. Чем больше этот путь совпадает с желаниями прислужника, тем сильнее может быть карта.
        - И какой путь тебе больше всего интересен? - мне, если честно, все равно, особых пожеланий нет, а вот если Одиннадцатая будет довольна и станет сильнее, мне это пригодится.
        - Мне? - так, похоже, я только что шокировал неподготовленного демона человеческим разгильдяйством и непродуманностью. Они что - привыкли, что за них все и всегда решают? Пока я размышлял о бренности демонического бытия, Одиннадцатая, наконец-то, собралась с мыслями. - А можно что-нибудь для ближнего боя?
        - Хочешь стать сильной? - я видел ее бой и помню, что чувствовал сам, когда был без карты. Как это ни странно, но я ее понимаю и почему-то верю, что она не сдастся.
        Призыв демонической карты
        Получена серебряная демоническая карта Трансформации
        Опять она? И что мне так везет на эту трансформацию, даже навык такой есть, правда, неизученный. Может, это что-то очень популярное среди демонов?
        - Держи. Это то, что ты хотела? - протягиваю ей карту. - Правда, всего лишь серебряная получилась.
        - То, что нужно. И серебряная - это очень хорошо, - Одиннадцатая тут же попыталась меня утешить.Когда это делает кто-то миниатюрный вроде нее, это выглядит странно. - Для первой карты, тем более. А уж дальше я ее обязательно прокачаю.
        - Прокачаешь? - что же это за день сюрпризов такой?
        - Обязательно, даже не сомневайтесь! - меня, конечно, больше интересовала только что открытая возможность повышать уровень карт, но такой энтузиазм не может не радовать.
        - Прокачать можно любые карты?
        - Нет, только подарки повелителя, - что ж, как я и думал, халявы не будет. Ладно, пора сказать что-нибудь воодушевляющее напоследок и вернуться к бою внизу. Кажется, что-то там начинает собираться.
        - Что ж, добро пожаловать в команду! - теперь потрепать по плечу, и можно считать всю эту неловкую ситуацию законченной.
        Но, видимо, что сказать было не только у меня.
        - Одиннадцатая - это неправильное имя, - сурово начал Виталий, продолжая пристально разглядывать нашу новую соратницу, и тут же закончил каким-то звонким детским голосом: - Как насчет Эльфи?
        - При чем тут эти ушастые? - сразу же возмутился Серега. Да, видимо, в детстве они нередко спорили.
        - Вообще ни при чем. Одиннадцать по-немецки - эльф. Ну, а «и» на конце - просто женская вариация, - он что - смущается? Это хорошо, а то я боялся, что останутся обиды после нашей первой встречи, когда Одиннадцатая его почти убила.
        - А мне нравится! - выдал свой вердикт серьезный Арамис, и все споры как-то сами собой закончились.
        Зато Эльфи смотрела на них на всех как-то странно. Неужели, это благодарность за то, что ее так быстро приняли и признали своей?
        В шлеме замигал сигнал вызова, и судя по частоте, на которой он пришел, это наши гости намерились со мной поговорить.Только вот я пока не намерен отвечать: сначала надо провести вылазку, обозначить намерения и уже только потом начинать переговоры. Иначе только время на вопросы зря тратить, а в итоге все равно все сведется к доказательствам моей лояльности.Так почему бы не упростить задачу, подготовившись заранее?
        - Как только начнется полномасштабная атака, открою портал в тылу у демонов. У нас будет три секунды, чтобы быстро разрядить свои карты, пока они на нас не сконцентрировались, и сразу же назад. Все понятно? - Виталий, Серега и Арамис сразу кивнули, жаль, конечно, что такие высадки не успели отработать на полигоне, но проблем быть не должно.
        - Я тоже с вами, - Одиннадцатая, или теперь уже Эльфи, подобралась, ее тело покрылось защитной чешуей, а в руках появился огромный двуручный меч. И кого же мне это напоминает?
        - Еще раз повторю: далеко не отходим, готовим свои самые сильные удары, наносим и сразу же прыгаем в портал, - в этом момент внизу, видимо, раздался беззвучный сигнал, и вся орда демонов пришла в движение. - Готовность тридцать секунд.
        Вокруг каждого из нас начала собираться энергия, руки Эльфи побелели, с такой силой она сжимала рукоятку меча, а демоны внизу давили на защиту, готовые прорвать ее в любой момент. На какое-то время, показалось, что все замерло в шатком равновесии, как будто в разгар шторма ты ненадолго попал в самый его центр. Куда-то пропадают все звуки,и кажется, что весь мир замер, но проходит пара мгновений и вокруг тебя уже снова несутся потоки ветра и пыли. На этот раз предвестником бури выступила Элулу - в своей боевой трансформации она прошла как королева сквозь расступающийся строй демонов, а потом одним ударом пробила защитное поле двух золотых карт. Да, не привыкли они к такому: обычная жизнь приучила многих из них считать, что способности сильнейших карт абсолютны, и к столкновению с тем, что существует совершенно другой уровень силы, они оказались не готовы.
        - Портал! - если мы сейчас не внесем немного хаоса, все это закончится банальной резней. Переоценил я все-таки Землю-два, почему-то казалось, что парочка козырей в рукаве у них найдется, но увы.
        Очутившись в тылу демонов, мы нанесли три одновременных удара. В одну сторону устремилась совместная атака Земли, Ветра и Света, захватив почти полсотни демонов, в другую ударил Металл, отправив на тот свет раза в два больше. С третьей стороны Эльфи неуклюже взмахнула мечом, развалила напополам двух пораженных демонов-стражей, потом чуть не поскользнулась, еле удержала равновесие и упорхнула в портал раньше всех остальных. Видимо, ближним боем кое с кем придется серьезно позаниматься.
        А в это время Элулу продолжала наступление, совершенно не обращая внимания на хаос, устроенный нами в ее тылу. Рывок к Полю, и тот в ужасе стягивает все щиты в одно место, прикрывая себя и оголяя защиту у всех остальных. Элулу в тот же миг поменяла направление движения, и голова не ожидавшей этого Сары покатилась под ноги поспешно отступающим солдатам.Вот, что значит отсутствие боевого опыта: уверен, что любой из моих ребят, несмотря на более слабые карты, от этой атаки смог бы защититься или уклониться. Пока ничего запредельного Элулу не показывает. Скорость, мощь, но ничего такого, с чем нельзя было бы справиться. Поль, видимо, тоже это понял: пусть опыта у него и мало, но все-таки не зря англичане свои золотые карты, как и мы, регулярно гоняют на фронт. Войска по его команде максимально сжали линию фронта, и он прикрыл всех щитом, давая возможность с достоинством отступить. А вот это плохо - десять минут, неужели, это все, на что оказалась способна Земля-два? И неужели, это все, что я смогу выжать с их появления? Так, они же вызывали меня по закрытому каналу, надо срочно поговорить и задержать
их. Или нет?Палец, уже готовый активировать связь, остановился. Если они задержатся, то станет очевидно, что нанести какой-то серьезный вред они не способны. А если исчезнут, то об этом можно будет только подозревать, и атака неизвестного противника из портала будет висеть над войском демонов дамокловым мечом. Так что, если выбирать между парой десятков мертвых демонов и аргументом на переговорах, а я верю, что они будут, становится очевидным, что именно для меня выгоднее.
        Сброс звонка, что ж - пора готовится к защите. И в этот момент, когда последний солдат исчезал в портале, мне прилетело сообщение.
        Это была ловушка. Срок сокращается, у тебя три дня, чтобы решить нашу проблему.
        И что теперь делать? Кому сказать, что это не ловушка или что так поступать несправедливо. Куда обращаться бедному повелителю демонов, когда не держат данное ему слово, а сам он при этом практически не жульничал.Если бы мне это хоть раз помогло, можно было бы попробовать помолиться. Потому что даже если я отстою башню, мне все равно теперь не добраться до портала в срок. Если ты есть, самый большой и бородатый, я бы не отказался от твоей помощи. Не знаю, ты ли создал этот мир, жалко ли тебе его, но мне бы хотелось его сохранить. И, как обычно, нет ответа.
        А потом на нас навалились: шквал стихийных атак был так силен, что поначалу даже заставил отступить чуть дальше границы четвертого этажа, куда нападающие еще не могли пройти. А потом, шаг за шагом, мы двинулись вперед: почему-то показалось, что сегодня будет правильно провести весь день в боях, доказав, что мы можем сражаться не только ограниченное время, но и весь день. С каждым часом движения Эльфи становились все увереннее, в ребятах проснулся какой-то жесткий азарт, а у меня все больше стало получаться быть эффективным, а не эффектным. Вот мы отбили уже всю лестницу, вот добрались до баррикад, которые демоны строили уже второй день. Оказывается, это не такое простое дело, когда находишься внутри неразрушимой башни, и, чтобы что-то закрепить, приходится проявить чудеса смекалки. Сами баррикады начинались прямо при спуске с лестницы, но при этом демонам пришлось успеть протянуть балки-опоры по всей длине комнаты. И, пожалуй, это было единственное возможное решение, иначе бы мы их просто подвинули, вместе со всеми укреплениями. Я ждал, что нас встретит кто-то из командиров Лилиту, например,
Элулу, но нет, все тот же нескончаемый поток демонов, и все. День уже начал подходить к концу, когда стало понятно, чем примерно все может закончиться. Еще, буквально, чуть-чуть и мы выжмем демонов с третьего этажа: и пусть второй нам не успеть отбить, но и им не продвинуться дальше. А завтра мы начнем с самого утра, и успеем защитить все. Без двадцати полночь.
        - Не замедляемся, дожимаем их помаксимуму! - пусть знают, на что мы способны, да и запас небольшой не повредит. Все-таки конец дня, время для ответного хода с их стороны.
        Повелительница Лилиту объявила перемирие на 30 минут
        Вас вызывают на переговоры
        Подтвердить?
        А вот и второй раунд переговоров, о котором я так долго мечтал, вот только мы еще не зачистили этаж, и если я их приму, то демонам достанется то, что они уже практически успели потерять. Не дождутся.
        Отклонить
        - Значит, ты все-таки веришь в победу, - несмотря на то, что я только что отказался от переговоров, передо мной появилась Лилиту. Видимо, я только что прошел проверку на слабость. И правда, если оппонент идет на уступки, чтобы просто с вами поговорить, значит, он не верит, что сможет победить, и тогда смысла в переговорах просто нет. Надо дожимать его и все.
        - Решила принять мои условия?
        - Почему бы и нет. Ты успел доказать, что достаточно силен, а значит, сделка с тобой не уронит мой имидж, - как все, оказывается, просто. - Так что ты хочешь взамен? За камень.
        Вот черт, сколько всего успел сделать, а к этому вопросу опять оказался не готов. А что, если?..
        - Освободи Элулу от клятвы и разреши присоединиться ко мне.
        - Ты что творишь? - тут же прилетело сообщение от объекта торга.
        - Элулу Меш, - Лилиту повернулась к одной из своих приближенных, - считаешь ли ты Алексея достойным твоей клятвы?
        - И вот, если я теперь скажу нет, это будет значить, что я считаю тебя недостойным. А это дуэль до смерти, и, скорее всего, выиграю не я, - продолжал голос у меня в голове.
        - Так в чем проблема, скажи «да».
        - Считаю, - все-таки решилась Элулу. И чего она так нервничала?
        - Тогда я освобождаю тебя от клятвы, - в руках Лилиту блеснул жезл, точная копия моего, - а также от места моей приближенной.
        - Замок, слуги, артефакты, - на фоне довольной улыбкиЛилиту шептал голос в моей голове. А я, кажется, понял, в чем дело. Похоже, Лилиту, пользуясь случаем, лишила Элулу всего, и теперь та переходит ко мне, потеряв все, что у нее было, просто сама по себе. Практически, как Одиннадцатая, то есть Эльфи.
        - Надо просить какие-нибудь гарантии? - быстро поинтересовался у Элулу.
        - Не вздумай, выше повелителя только его слово. Усомнишься в нем, и тебя не простят. Так что передавай ей камень, и давай покончим с этим.
        - Тогда давай я открою портал к камню, ты его заберешь, и мы забудем друг о друге, - стоило появиться окну в «кузницу», как Лилиту исчезла во вспышке пламени и тут же появилась снова, но уже с камнем.
        - Мы соседи, так что забыть не получится, но сейчас мы действительно уйдем. Ты доказал, что достоин быть повелителем, всегда сражался до конца и ни разу не сдался. Тем не менее, не переоценивай       себя, иначе тебя быстро поставят на место. И это буду совсем не я.
        Война завершена по соглашению сторон
        Штрафы и бонусы отсутствуют
        Демоны волнами выбирались из башни и исчезали в овале портала, Лилиту, как обычно, просто растворилась в воздухе. Неужели, все закончилось? Неужели, мы справились? И пусть мне еще надо разобраться с проблемой Земли-два, но сейчас, впервые за три дня, можно будет расслабиться.
        - Ура! - вдруг во весь голос заорал Арамис, заставив вздрогнуть пристально рассматривающих друг друга Элулу и Эльфи.
        - Ура! - подхватили все остальные, даже демоницы после некоторых сомнений присоединились, видимо, решив, что это какой-то обязательный ритуал.
        Я какое-то мгновение еще подождал, а потомдобавил и свой голос к этому безумному кличу, устремившемуся к самой вершине башни. Все еще не могу поверить: вчетвером против целой армии, но мы победили. Приключения, достойные пера Александра Дюма: вот и свой Арамис у нас уже даже есть.
        - Принимаешь мою клятву? - Элулу замолчала и вопросительно уставилась на меня, видимо, настроение у нее не очень. - А то, я смотрю, ты не торопишься.
        - Принимаю, - как-то и позабыл, что надо сказать это вслух.
        У вас появился новый миньон
        Всего 2
        - Теперь давай сюда мою карту, и я пойду позанимаюсь с этой мелкой, а то видела я, как она движется, - Элулу пыталась казаться злой, но было видно, что на самом деле она растеряна и сейчас ищет, чем бы себя занять.
        - И какую карту ты хочешь? -и опять я ее шокировал.Вот сколько мы уже общаемся, но ожидать, что у тебя будут спрашивать, чего ты хочешь, она, оказывается, так и не смогла. А ведь как все просто: сначала спроси, потом сделай сильнее своего союзника и стань сильнее вместе с ним. Если честно, не понимаю, как опасения, что спрашивая чужое мнение, ты выглядишь слабым, могут брать верх.
        - Мою старую, - начала Элулу и тут же замерла. - Хотя, нет. Знаешь, я перестаю жалеть, что связалась с тобой.
        - Да? - иронично поднял бровь перед той, кто еще совсем недавно с легкостью мог стереть меня в порошок.
        - Да! - шутливого настроя в ее голосе не осталось ни капли. - В ближнем бою я достигла своего потолка, так и не добившись всего, чего хотела. В домене Лилиту принято брать воинские карты, но, я чувствую, что это не мое. Сделай мне карту Возрождения.
        - Возрождения? Мне надо представить, чтобы получилось то, что надо. Так что побольше подробностей, - Эльфи с приоткрытым ртом следила за нами, а что - получается неплохо. Элулу поможет ей разобраться с боевой картой, а онас магической.
        - Поднять мертвых, скелеты существ, эманации смерти - вы называете такое «некромантия», - неожиданно, пока еще ни у кого ничего подобного не видел.
        Призыв демонической карты
        Получена серебряная демоническая карта Возрождения
        - Мы ушли тренироваться, - одной рукой Элулу выхватила карту у меня, другой схватила Эльфи. - Тренировочный зал, надеюсь, ты уже успел открыть?
        - Шестой этаж, - вот и все, что я успел сказать в спину удаляющейся парочке.
        - А они ничего такие, - пристально глядя Элулу и Эльфи вслед, сказал Серега, но, заметив наши осуждающие взгляды, тут же дополнил: - Правильные. Мне кажется, на них можно положиться.
        - Ну что, присоединимся к ним или все-таки спать? - Арамис протяжно зевнул. Да, день сегодня выдался непростой, каждый из нас выложился по полной.
        - Спать и только спать! - подвел я черту.
        - Тогда спокойной ночи, а завтра с утра мы тебе расскажем, что за класс у нас открылся, - таинственно улыбнулся Виталий.
        - Так, отставить спать, давайте рассказывайте.
        - Нельзя отставить, все завтра. Раз уж сказал, то держи слово. А еще повелителем демонов себя называет, - весело переглядываясь, троица прошла мимо меня и удалилась наверх, в свои спальни.
        Ну их, эти секреты, действительно, лучше во всем разобраться на свежую голову. И не дай бог, я теперь буду об этом думать и не смогу уснуть - кому-то тогда придется за это завтра жестоко поплатиться. Отомщу, обязательно отомщу, а потом пойду спасать мир. Вроде, вполне достойный план для среды.
        ***
        НЕИЗВЕСТНОЕ МЕСТО.
        - Что там творится у Самаила?
        - Все закончилось, наместники справились. За грани дозволенного никто так и не вышел.
        - Как новичок?
        - Наместнице даже не пришлось поддаваться. Похож на тебя в юности, такой же безбашенный и упорный.
        - Думаешь, будут проблемы?
        - Зависит от него. Сумеет сохранить свои миры и не нашуметь, у нас не будет повода вмешиваться.
        - А тебе хотелось бы?
        - Конечно, давно никуда не выбирались.
        - Да, окраинные миры стали слишком трусливы и осторожны.
        На какое-то время в разговоре повисла пауза.
        - Он нашел подарок?
        - Я бы не называл его так.
        - И, тем не менее?
        - Нашел.
        - Знаешь, а это может стать интересным.
        - Ты же знаешь, я надеюсь на это.
        ***
        БАШНЯ АЛЕКСЕЯ.
        Я вскочил с кровати, судорожно втягивая воздух всей грудью. На этот раз сон был на удивление реален. Две странные тени, как будто разговаривающие обо мне. Что это? Галлюцинации воспаленного разума или что-то вроде вещего сна? Если представить, что это правда, то как раз второй вариант для меня контрпродуктивен, и рассматривать его нет смысла. Итак, есть силы, для которых наша война похожа на возню в песочнице, и если мы подымем голову выше, чем позволено, то они придут и поставят нас на место. Что еще? С большой долей вероятности, Лилиту знает о них. Может ли это быть тот самый совет демонов, о котором рассказывала Элулу? Скорее, нет: тогда бы в случае нарушения его правил, речь шла бы не о порицании, а о лишении жизни. Или я совсем не разбираюсь в людях. То есть, демонах. Вроде все: воспоминания о сне начали становиться все более мутными и расплывчатыми. Пока слишком рано делать какие-то выводы, нужно получить больше информации. И тут, вытеснив все остальные мысли из головы, пришло понимание, что штурм закончился. Моя башня снова безопасна, а значит, можно забрать сюда Анастасию. А день-то
начинается совсем неплохо.
        - Народ, всем подъем! У вас есть полчаса на водные процедуры, а потом нас ждут великие дела!
        - Завтрак? - донесся из-за двери сонный голос Арамиса.
        - Да, завтрак.


        ГЛАВА 13. СЛУЧАЙНОСТИ.
        - Все закончилось? - Виталий подул на ложку с супом, если его, конечно, можно так назвать. Поджаренные лук с морковкой, крупно нарезанная картошка и три банки тушенки на пять литров воды - вот он, настоящий здоровый завтрак на шесть человек. Вернее, на четырех человек и двух демонов.
        - Осталось еще одно небольшое дело, но я и сам справлюсь, можете пока отдохнуть, потренироваться, - с Землей-два они мне помочь никак не смогут, вот и не буду впутывать их, если нет нужды. И, кстати, даже не соврал: раз уж выяснилось, что миров много, то и уничтожение одного из них нельзя считать такой уж большой проблемой.
        - Стоп, - вдруг в памяти очень четко всплыл конец вчерашнего вечера, и уже почти поднесенная ко рту ложка отправилась обратно. - Вы что-то начали говорить про свои классы?
        - Мы ушли на полигон, - тут же встала Элулу, прихватив за руку послушно поднявшуюся за ней Эльфи. Несмотря на ее слова, похоже, не так-то и просто ей все принять, и сейчас, идя на поводу у своей гордости, она старается максимально оградиться от нашей обычной жизни.
        - Стоять! - видимо, среагировав на подсознательное желание, автоматом врубился навык абсолютного подчинения, и две фигуры механически застыли без движения. - Вы! Сейчас! Сядете! И все! Выслушаете!
        Мне кажется, каждое слово было похоже на плевок ярости, но и допустить подобного разброда никак нельзя.
        - Вы можете сколько угодно обижаться на себя или на других, - выдохнув, мне удалось немного взять себя в руки, - но знать, на что способны ваши напарники, вы обязаны. Рассказывай.
        Последняя фраза была обращена к также застывшему в ступоре после моего порыва Виталию. К этому моменту шутливое настроение этой троицы уже сменилось на серьезность и сосредоточенность. Слава богу, хоть эти поняли, насколько важно сейчас хотя бы заставить себя доверять друг другу.
        - Ну, в общем, нам написали, что выполнены все условия, и теперь мы можем выбрать класс «демон», - поспешно вклинился в разговор Серега.
        - Там есть краткое описание, у нас появятся какие-то новые навыки, усилится способность к трансформации и появится возможность использовать какую-то демоническую энергию, - совершенно не обращая внимания на окружающую обстановку, радостно подхватил Арамис.
        - Что за условия вы выполнили? - я не дал увести разговор в сторону.
        - Ну, там одна часть простая - выполнить тридцать три демонических достижения. Подходят любые, главное, чтобы они были с ними связаны: убийство демона, жестокое убийство демона, друг демона, быстрее, чем демон…
        - Хватит, основную мысль я понял, - у меня тоже в последнее время появилась куча подобных достижений, правда, класс не открылся, а результатом стало только усиление поля на пальце. - А что за вторая часть, которая, я так понимаю, сложная?
        - Ну, там тоже ничего такого особенного нет. Для нас, - немного замялся Виталий, - нужно найти и принести клятву повелителю демонов. Ты же не против?
        - Я-то нет, - я, скорее, растерялся.Если честно, такого вот не ожидал. - А вы сами уверены?
        - Я сомневался, - ответил совсем неожиданно Арамис, - но вчера Эльфи с Элулу сказали, что класс - это всего лишь твой путь, и как ты по нему пройдешь, все равно, зависит только от тебя.
        И когда только успели? Но я им благодарен. Арамис ведь никогда особо демонов не жаловал. А теперь вот даже совет от них выслушал и планирует класс принять.
        - Тогда кто будет первый? - не только мне стало любопытно, что из всего этого получится, у Элулу и Эльфи в глазах тоже зажегся интерес.
        - Я, - Арамис и не думал уходить назад. Вдох, выдох, и вот он это произносит: - Принять класс «демон».
        У вас появился новый миньон
        Всего 3
        Я решил не тянуть со следующим шагом.
        Призыв демонической карты
        Получена серебряная демоническая карта Света
        И ничего страшного - оказывается,Свет и демоны прекрасно уживаются вместе.
        - Давай, попробуй ее использовать, - все уставились на Арамиса с неподдельным интересом.
        Взмах рукой, и перед ним появилось квадратное поле из Света, сжалось, покрутилось вокруг своей оси, увеличилось, скрыв довольного обладателя новой карты из вида.
        - В общем, примерно понятно, как работает, - начал Арамис, еще немного попробовав разные варианты. - Я теперь могу воплощать Свет только в одной плоскости, зато ее могу двигать как угодно. Хотя нет, растягиватьвыходит не больше, чем на два метра.
        - Какая-то фигня, - разочарованно воскликнул Серега. - Столько ограничений, и какой во всем этом смысл?
        В принципе, ответ был очевиден, но Элулу смогла продемонстрировать его лучше, чем словами. Из ее руки под воздействием новой карты вырвался костяной коготь и с гулким стуком уперся в так и не убранную световую стену Арамиса.
        - Ты получаешь силу на уровне золотой карты. Она ограничена, но то, как ты ее сможешь развить, зависит только от тебя, - у меня на лице непроизвольно появилась улыбка. Элулу, почувствовав, насколько ценен для нас ее опыт, приободрилась, и это прекрасно. Замкнутой и озлобленной, не понимающей, в чем ее сила, она мне нравилась гораздо меньше.
        - А что за способности добавились? - после моих слов у Арамиса тут же расфокусировался взгляд - сразу ясно, изучает новые пункты меню.
        - Так, появился телепорт в Инферно, призыв повелителя, - тут он посмотрел на меня - ну, кто тут повелитель, думаю, сомнений нет. - Еще теперь есть шкала демонической энергии, пока ноль, максимум сотня, и ее можно преобразовывать в защитное поле.
        А у меня такой способности нет. Видимо, этот класс - чисто боевая специализация, вот навыки под него и заточены. Что радует, со всеми этими телепортами и призывами мы становимся гораздо мобильнее, чем раньше.
        - Уровень класса - один, - в этот момент Арамис закончил чтение параметров и посмотрел на нас. - То есть, теперь мы сможем развиваться дальше шестидесятого уровня?
        - Вы получили возможность шагнуть за границу, недоступную для обычных смертных, - Элулу опять начала раздражаться. - И даже оценить этого не можете.
        - Тогда я следующий, - тут же приободрился Серега, а мне показалось, что у обеих демониц появилось непреодолимое желание хлопнуть себя по лицу открытой рукой.
        - Давай сначала Виталий, есть у меня одно подозрение, - и действительно, если сила карты будет проявляться в виде поля, как вышло у Арамиса, и у всех остальных, то для Ветра, который мы обычно используем для разведки и визуального контроля, это будет, скорее, минусом, чем плюсом.
        Выдохнув, Виталий еле слышно произнес: «Принять класс демон!».
        У вас появился новый миньон
        Всего 4
        Теперь моя очередь.
        Призыв демонической карты
        Получена серебряная демоническая карта Земли
        С каким-то благоговением активировав ее, Виталий уже через пару секунд подтвердил мои опасения. Базовый функционал его карты был такой же, как у Арамиса: только один создавал поля из Света, а другой из камня.
        - Тебе не надо, - ни капли не смущаясь, Элулу прервала повисшее молчание и озвучила то, что мы все стеснялись сказать Сереге. Тот было хотел вспылить, но, видимо, и сам все понял, так что в итоге просто молча кивнул в ответ.
        - Ну что, пойдем опробуем наши новые карты в деле? - Виталий, не дожидаясь ответа, отправился на шестой этаж, но никто и не собирался отказываться. Кроме меня.
        - Я сначала на Землю, помните - небольшое дело, - заодно еще попробую Настю с собой забрать. Хоть и хочется посмотреть, на что мы теперь способны, но спасение мира и пожертвовавшей собой ради меня девушки, пожалуй, все-таки важнее.
        Так что, проводив всех взглядом, отправляюсь на Землю-два. К сожалению, портал там, как и тот, что возле Академии, стационарный, и больше, чем на пару метров, его не подвинуть. Так что в точках выхода в обоих мирах я ограничен, и в будущем как бы мне не пришлось из-за этого столкнуться с проблемами. Вот уже сейчас, стоило мне появиться на Земле-два, как я сразу оказался под прицелом целой кучи орудий. Еще повезло, что после столкновения с демонами никто из них не сорвался и не попытался меня подстрелить без приказа. Ан нет, все-таки попытался - пуля остановилась в паре сантиметров от тела и упала на землю, столкнувшись с защитным полем повелителя демонов. Прикрывшись на всякий случай стальным куполом,я достал шлем и попробовал вызвать своего контактера.
        - Василий Степанович?
        - Его сейчас нет, но я дежурный офицер по вашему случаю и уполномочен ответить на некоторые ваши вопросы, - как низко я пал, даже специального человека для контактов со мной не выделили, или со мной просто играют?
        - Хотел сказать, что портал успею подготовить и настроить так, чтобы точка высадки была в безопасном месте. Но, скорее всего, это будет все-таки Инферно, - в принципе, я мог бы открыть им портал хоть прямо сейчас, но хотелось максимально сократить им время на принятие решений. Так что, если и открывать, то в последний момент. А насчет Инферно - это уже другая история: уж очень не хочется мне их выпускать прямо рядом с Академией.
        - Нас устраивает. Но если портал будет опять открыт в зону боевых действий, то договор будет расторгнут. Вы хотели бы еще что-то сообщить? - сначала чуть не пристрелили, теперь вежливо выпроваживают, не нравится мне этот мир.
        - Мне обещали деньги и место для спокойной жизни, хотелось бы получить гарантии, - если не показать мою заинтересованность, чувствую, наше партнёрство может прекратиться здесь и сейчас.
        - Переслал вам опционы на покупку домов в разных уголках мира, к ним приложены описания и фотографии. Также отправил номер вашего счета с необходимой суммой денег. После завершения операции вы сможете ими воспользоваться, - а вот это успокаивает. Раз все это было подготовлено, значит, есть вероятность, что разрывать наши отношения они не планируют.
        Вопросов у меня больше нет, так что прощаюсь с этим не самым дружелюбным собеседником, и можно уходить. Напоследок отложил самое вкусное - возвращение Насти. На Землю-один я решил отправиться через Инферно: уж очень не хочется, чтобы и в этом мире мою точку высадки вычислили и обложили со всех сторон. Тем более, может, даже и идти никуда не придется, в прошлый раз мне сумели организовать связь с Соболевым прямо через портал. Все-таки технологии не стоят на месте.
        С какой-то странной надеждой встретить знакомое лицо я отправился на ту базу, где мы столкнулись в прошлый раз. Но надежда умерла практически сразу: на этот раз никакого оживления не было, сразу видно, что сейчас на объекте присутствуют только регулярные войска. Заглянув в штаб и показав пропуск, поинтересовался у местного дежурного офицера, который, кстати, оказался на порядок дружелюбнее предыдущего, знает ли он, куда перевели рядовую Пономаренко. К сожалению, тот оказался не в курсе, и связь с Соболевым тоже установить не удалось. На секунду мелькнула мысль все бросить, пойти отдохнуть на пляже, позаниматься в зале и вернуться сюда уже завтра, но, к счастью, такие малодушные порывы я уже давно привык задавливать на корню. Не получилось здесь - отправимся на Землю.
        Местный стационарный портал оказался связан с Казанью. Прикинув свою скорость и расписание самолетов, решил воспользоваться услугами одной из местных авиакомпаний, так что даже удалось выделить пару часов на небольшую экскурсию по городу. Пешеходные улицы, старинная архитектура, стены Кремля, на которые можно не только посмотреть, но и пройтись по ним. Потом час в воздухе, и я уже в столице. Все это время я пытался выйти на связь хоть с кем-то из моих знакомых, но почему-то ни один из них так и не подтвердил вызов. И с каждой минутой мое желание во всем этом разобраться становилось все больше и больше.
        Еще одна странность: за время путешествия по Москве я несколько раз чувствовал сканирование, но это были максимум серебряные карты. Неужели, получается, что даже дежурной золотой карты нет в столице? И куда они все могли деться? Как я и подозревал, в секретариате правительства подтвердили, что Соболева нет на месте, а сообщить мне, где он или любой другой интересующий меня человек, они не имеют права. А то и просто не знают. Что-то мне все это начинает все меньше и меньше нравиться. Похоже, на этот раз мне действительно придется отступить, но завтра я приду снова.
        Пользуясь случаем, я заглянул в продуктовый торговый центр и, нагрузившись пакетами с различной едой, прямо на глазах у толпы шагнул в портал в башню. А что такого, никто особо и не удивился: ну закидывает мужик продукты в светящийся круг, его дело, главное, заплатил же. Охранник вон даже помочь предложил. Интересно, он на чаевые рассчитывал или все-таки интересно стало? А, может, действительно, просто хотел помочь? Что-то я в свете последних событий начал подозревать в людях самое худшее.
        Спрятав еду для праздничного ужина, отправляюсь на шестой этаж. К моему удивлению, все так и продолжали торчать в тренировочном зале. Прямо сейчас они отрабатывали взаимодействие в рамках городского боя. Что ж, почему бы и не проверить, на что они способны.
        - Дополнительная задача: уничтожить золотую карту противника, - и тут же в системе задал себе соответствующую роль,предупредив ребят.
        - Мы тебя сделаем! - успел прилететь ответ от Сереги прежде, чем меня перенесло в зону нашего тренировочного боя.
        По сценарию я руководитель группы карт, совершивших нападение на жилой сектор на Юге Москвы. Вот только действовать как глупые имитаторы я не собираюсь. Разделять силы, пускать вперед обычные карты, а самому идти в отдалении - это глупо. Золотая карта - это основная ударная сила, остальные - войска поддержки, и опыт всех последних кампаний говорит о том, что действовать они должны только вместе. Так и двигаемся: впереди я, чуть позади и на флангах остальные. Опережает всех только одна пятерка, и то она в зоне стихийного телепорта, и, случись чего, я смогу моментально оказаться рядом с ними. Все дома, что попадаются на пути, моментально разрушаются, развалины утрамбовываются и выравниваются, в радиусе ста метров от меня не остается ни одного места, где можно было бы укрыться и попытаться провести внезапную атаку. Видимо, и мои условные противники это поняли, а так как защита и сохранение города у них также является частью задачи, то им не осталось ничего иного, как выйти и принять бой. Посмотрим, какое построение они выбрали.
        Впереди Эльфи - она мечница, все логично, рядом Арамис и Виталий. Учитывая их новые карты, скорее всего, они будут работать только в защите, создавая бывшей Одиннадцатой как можно больше возможностей для атаки. А Серега и Элулу, получается, или работают на поддержке или готовят мне какой-то сюрприз. Становится интересно.
        Отправляю половину своих сил в обход, все остальные остаются прикрывать мой тыл, а я пробую силовой вариант атаки, проверяя, не дрогнут ли эти трое, оказавшись под лавиной металла. Можно, конечно, усилить меч, но тогда у них даже шанса не будет, а ведь по условиям я обычная золотая карта, вот и будем соответствовать. Быстро сокращаю дистанцию - Эльфи уже сталкивалась с моими полетами на дисках, но тогда она пользовалась своей старой привычной картой, а сейчас ее навыков мечника явно не хватает, чтобы сдержать меня даже при поддержке Арамиса и Виталия. Те тоже видели меня в бою, но тогда мы были по одну сторону баррикад, а теперь выяснилось, что опыта противостояния сильным картам ближнего боя им явно не хватает. Серега и Элулу пока так и не показывались, отряды, отправленные вперед, почти замкнули круг.
        Увеличиваю скорость, защита Виталия не успевает, и и вот уже мое оружие поражает новоявленную мечницу прямо в сердце. Пользуясь тем, что их троица распалась, еще больше усиливаю натиск и прижимаю оставшуюся двойку к земле - потеряв мобильность, теперь они очень быстро потеряют и жизни. В этот момент только опыт и постоянный контроль поля боя позволили мне отбить следующую атаку. Костяное копье, сформированное из скелета Эльфи, попыталось ударить меня в спину и почти пробило защиту. Похожее на пчелиное жало и сужающееся на острие до пары микронов, оно идеально подходило для вскрытия стандартных защит высокого уровня, но в этом была и его слабость. Из-за низкой энергетической насыщенности мне удалось остановить его защитным полем на пальце, а потом отбросить в сторону.
        По глупости пропущенный удар, смерть Эльфи, атака из ее трупа…
        - Это что была за фигня? - если кому-то показалось, что я с утра был в ярости, то вот тогда-то я был просто эталоном спокойствия по сравнению с тем, что творилось сейчас. - Вы что - специально спланировали подставить одного из вас под удар, чтобы выиграть? И с каких это пор мы начали жертвовать товарищами, чтобы победить?
        Это ведь была не случайность, они ведь спланировали это с самого начала. Неужели, они не понимают, что стоит перейти грань, и дороги назад не будет? По моей беззвучной команде эмуляция города пропала, комната начала сжиматься, возвращаясь к реальному размеру и подтягивая ко мне всю команду незадачливых камикадзе.
        - Это была моя идея, - тихо подала голос Эльфи. Так, не надо обращать внимание на ее внешний вид: это не ребенок, это демон, который наверняка старше меня раз в десять, а то и больше.
        - Молчать!
        - Ты просто злишься, что почти проиграл, - вот не стоило Элулу поднимать эту тему, но я сдержу себя. Злость тут не поможет.
        - Нас мало, а там за стенами башни есть два огромных мира, есть домен Лилиту, где по городу просто так летает с десяток драконов шестьдесят четвертого уровня. Как вы думаете, сумеем ли мы чего-то добиться, если будем разменивать свои жизни на каждую завалявшуюся золотую карту? - вот, вроде бы бунтарский дух пошел на убыль. - Так что запомните мое главное правило. Не смейте умирать. Иначе, вон, Элулу воскресит вас, и будете отрабатывать мое потраченное из-за вашей глупости время в виде трупиков.
        - Прости нас, - первым решился Арамис, и я понял, что все нормально. Они меня поняли.
        - Договорились, но учтите: умрете, будете отвечать по всей строгости, у меня на вас большие планы, - вот уже все и улыбаются, хотя, с какой-то стороны, я абсолютно серьезен. - А сейчас идем ужинать, я по дороге много чего успел прикупить. Посмотрим, что демоны любят больше всего.
        Следующие два дня пролетели в таком же ритме. Утром, просыпаясь раньше всех, я полчаса нежился на пляже, потом отправлялся в Инферно, проверить, не объявилось ли подразделение Насти, потом перебирался к Московскому порталу и проверял уже, не появился ли Соболев. Не встретив никого из них, закупался продуктами и присоединялся к тренировкам сдружившихся людей и демонов. Оказывается, даже в изменившемся мире можно весело проводить время. Только вот вечер третьего дня мы встретим немного по-другому: как мне ни интересно слушать истории из жизни демонов, которыми с удовольствием делились Элулу и Эльфи, но сегодня выходит срок, отведенный мне Землей-два. Время выполнять обязательства. Но и один я на этот раз не пойду.
        Около выбранной мной точки высадки в Инферно уже сидит Арамис - как только все начнется, он воспользуется призывом повелителя, чтобы я смог оказаться рядом и лично понаблюдать, что будут делать наши гости, получив этот проход. Серега и Элулу отправились наблюдать за окрестностями базы в Инферно, куда могла вернуться Настя. А Виталий и Эльфи отправились в столицу - ну, кто заподозрит в недобрых намерениях интеллигентного мужчину в очках и маленькую девочку? Сейчас, если честно, любой, но я передал им пропуск от Соболева, так что проблем быть не должно. Благодаря нашим способностям призыва повелителя и миньонов, при необходимости мы могли бы быстро собраться в одном месте. Единственное наше ограничение в этом плане -Серега, но с ним Эльфи, и, в случае чего, она сможет захватить его с собой.
        Все карты розданы, можно приступать: ставлю прямо напротив портала с Земли-два портал в Инферно, соединяю их усиленной стальной перемычкой. Надеюсь, они так и не смогут заметить, что портала два, а я, благодаря небольшому расстоянию между точкой выхода и входа, смогу заснять всех, кто им воспользуется. Не знаю точно, зачем мне это, но почему-то кажется, что лишним не будет. Теперь прикрыть всю эту конструкцию еще одним стальным кожухом сверху, и можно активировать порталы.
        Несмотря на не очень теплый прием, что мне оказали на Земле-два, первые их представители прошли через портал уже через минуту после того, как все заработало. А значит, увидев первых гостей, сейчас меня призовет Арамис.
        Вас призывает ваш миньон
        Принять?
        И вот я уже в Инферно. Два километра от точки высадки, все сделано, как надо: по прямой нас не видно, от сканирования прикрывает амулет Михаила. Так что устраиваемся поудобнее и начинаем наблюдать.
        Рядом тихо сопит Арамис, а у портала рассредоточиваются самые обычные солдаты - отсюда нельзя сказать точно, но ни одного проявления силыкарт я пока не заметил. Какое-то время ничего не происходило, но потом начали появляться странные фигуры в капюшонах:с разной периодичностью они прибывали к порталу совсевозможныхсторон и исчезали, переносясь на Землю-два. Каждую минуту я обновлял сеть, но новостные порталы всех стран мира молчали. Глобального наступления бессмертных по всем фронтам, как я ожидал, не было. Несмотря на то, что время ограничено, люди с Земли-два просто тихо заняли территорию возле портала и теперь пропускали туда непонятно кого. Зачем? Если ты не понимаешь, что происходит, очень высока вероятность, что именно сейчас тебя и используют. Но пока мне остается только наблюдать.
        Через час картина опять изменилась: к порталу прибыла крупная группировка правительственных войск, но опять, к моему удивлению, все обошлось без выстрелов. Им просто начали передавать какие-то закрытые ящики с той стороны. Что там? Все, что сейчас происходит, это явно не случайность. Можно сказать наверняка, что между представителями обоих миров было заключено соглашение. Но в чем оно заключается? Почему Земля-два отказалась от своего плана, и был ли он вообще? В этот момент один из защитных чехлов, которыми были покрыты странные ящики, съехал в сторону и мне на пару минут открылся край капсулы виртуальной реальности.
        Ну, конечно, вот оно!


        ГЛАВА 14. ВСТРЕТИЛИСЬ?
        Эра колоний? Тьфу, да кому они нужны, когда появилась возможность заполучить кусок повкуснее. Бессмертие - вот что получили все заинтересованные стороны. А что может быть ценнее? Участники заговора с Земли-два заходят в игру, потом возвращаются через портал и получают в реальном мире игровые тела со всеми их возможностями. То же самое было сделано для представителей и этого мира. Только они забирают с собой свои капсулы, чтобы не зависеть от тех, с кем заключили сделку.
        Конечно, то, что они провернули, это не абсолютное бессмертие, но уверенный шаг по направлению к нему,когда большинство земных проблем тебя просто не касается, а единственный способ как-то навредить - это найти капсулу, которую можно спрятать, где угодно. И вот она, настоящая смерть Кащея.Не было ли уже чего-то подобного в прошлом? На мгновение появилось желание появиться перед ними в блеске софитов и высказать все, что о я них думаю, но быстро пропало. Зачем? Кому это нужно?
        - Уходим! - это мой голос? Неужели, он так серо звучит?
        - А как же защитить мир? Они разве его не разрушат? - голос Арамиса звучит тихо, он, наверно, уже и сам понял, в чем дело.
        - Нет, и, думаю, никогда не могли. Тем более, теперь у них здесь есть партнеры.
        - То есть, получается, наше правительство заключило сделку с другим миром и всех предало?
        - С чего ты взял? Нас, может быть, и да, хотя каких-то обещаний мы друг другу и не давали. А вот обычных людей точно нет, - если отбросить личные обиды, порой все выглядит не так уж и плохо. - Они договорились о мирном решении: нет войны, уже хорошо. В дополнение наша страна получила несколько бессмертных, которые усилят позиции России на международной арене. Еще один плюс.
        - И мы просто уйдем?
        - Да, наверно, так будет лучше. Знаешь, пусть я их и понимаю, но какого-то желания вести с ними общие дела у меня больше нет, - а ведь я знал, что красиво и благородно уже никто не играет, сам не раз наблюдал это со стороны и даже участвовал, причем и как организатор, и как жертва. Но почему-то сейчас особенно больно. Может, из-за масштабов ситуации, когда внутреннее эго настроилось на спасение мира, а потом выяснилось, что это не больше, чем детские фантазии. - Ждем сигнала от Сереги, забираем Настю и будем решать, как дальше жить. Ты со мной?
        В ответ Арамис не сказал ни слова. Просто подошел, хлопнул по плечу и сказал то, что мне больше всего было нужно в эту минуту.
        - Мы же друзья, - никаких «да» или «нет», именно то, что надо.
        - Тогда, знаешь, давай подождем до конца. Хочется понять, чем же все это закончится, - буря, разгулявшаяся в душе, приутихла, и мне удалось взять себя в руки.
        Но больше ничего так и не произошло. Всего через шесть часов вместо того, чтобы использовать портал по максимуму, они уже начали собираться. А через семь последние солдаты с Земли-два занесли в портал свои вещи и скрылись по ту сторону. Неужели, все закончилось? Почему-то уверенный, что сейчас все получится, набираю Сергея-грязь.
        - Алексей, - голос довольный, как после хорошо проведенной операции. Впрочем, похоже, так и есть.
        - Позови Соболева.
        - Что случилось? Да, и что за тон? Я тебе не мальчик на побегушках, а он не твоя девушка, чтобы отвечать по первому зову, - раньше такого не было. Сергей был всегда разговорчивым, но при этом вежливым парнем, что же его так изменило? Нет, мне не нужны догадки, хочу узнать правду.
        - Просто скажи ему, он захочет со мной поговорить.
        - Соединяю, - раздалось в динамиках после небольшой паузы.
        - Алексей, рад тебя слышать. Я так понимаю, ты уже понял, что произошло, - вот и все. Соболев не изменил себе, решив поговорить в открытую, но это не отменяет того факта, что, судя по всему, мои догадки верны.
        - Как вы вышли на Землю-два? -а ведь я все еще надеюсь, что он спросит, о чем я. А потом мы соберемся все вместе и, как в старые добрые времена, все решим. Эх, знал бы я во время нашей борьбы за сохранение страны, что буду с сожалением вспоминать об этих днях.
        - Рад, что ты считаешь именно их номером два, - вот и все, он знает. - После того, как ты показал нам способ их окончательно уничтожать, это было всего лишь вопросом времени. Ты же не это хотел спросить.
        Как всегда, все знает, все понимает, готов выслушать. Понимаю, почему за ним идут люди.
        - Ты прав, не это. Что за сделку вы заключили?
        - Мы не мешаем провести им через портал их бессмертных, они помогают провести наших, - все, как я и думал.
        - Почему?
        - Почему я согласился? В том мире власть находится в руках не очень дружелюбно к нам настроенных стран. Я же предложил им вариант, при котором они считают, что получили максимум возможного от нас, и в ближайшее время можно не бояться их вмешательства.
        - То есть, это твоя идея? А ты знаешь, что они хотели уничтожить наш мир?
        - Знаю. И знаю, что ты хотел им помешать, при этом пойдя на поводу. А я нашел выход и убедил их им воспользоваться, - ну вот, меня еще и носом во все ткнули. Я, значит, не думаю о последствиях, а вот Соболев думает сразу о всех. Даже звучит убедительно, стоит только встать на его сторону. Только ведь если всегда и всех понимать, боюсь, в мире не останется зла. Для всего найдутся благородные причины и стратегическиважные цели.
        - А вы не боялись обмана? Все-таки оборудование принадлежит им, так что же мешало уничтожить тех, кто пришел в их мир? - это что, я сейчас пытаюсь его хоть как-то достать? Как по-детски.
        - Я хочу, чтобы ты знал. Через портал прошел я сам, несколько моих людей и все наши золотые карты. Систему безопасности обеспечивали наши и их люди, и, самое главное, мы все хотели закончить этот конфликт, а не вывести его на новый виток. Но, несмотря на все меры предосторожности- анонимные капсулы, системы подрыва и другие хитрости - каждый из нас знал, что рискует жизнью. И знал ради чего.
        - Ради бессмертия?
        - Ты сейчас преувеличиваешь. При полностью стабильной работе капсула сможет продлить жизнь лет на пятьдесят, не больше. Да, мы получили защиту от многих случайностей и даже от старости, но все равно остались смертны.Но все равно польза от этого будет просто огромна, - несмотря на то, что я слышал Соболева через динамики, было понятно, как он разошелся. - Ты можешь себе представить, что будет, если у страны в такой переходный период сменится руководитель? А если что-то случится с нашими картами? Мы все рискнули жизнью, чтобы обеспечить стабильность нашей родине. Хочу, чтобы ты это понял и не начал совершать глупости.
        Вот, так я и думал. И ведь он верит в то, что говорит. И польза от этого точно будет. Так что стоит мне что-то возразить, как выйдет, что я противопоставляю свои интересы общим. И как так получилось?
        - И что - сейчас будете меня уговаривать, как важно для страны сделать еще бессмертных? - точно, не мог же он просто так согласиться со мной поговорить, значит, чего-то хочет.
        - Нет, ты не понял. Я просто хотел сам тебе все объяснить и попросить не спешить с выводами и поступками, - если все так правильно, почему же у меня так мерзко на душе? - Если когда-нибудь, через год или через десять лет, ты захочешь это вопрос поднять и обсудить, я буду ждать. А пока надо просто дать всему наладиться.
        - Я понял, - кажется, мне, действительно, больше нечего спрашивать.
        - До свидания, Алексей. И, в следующий раз, называй меня просто по имени. Андрей, - а ведь у него сейчас еще сын непонятно где скрывается, а он держится. И не только. Стальной мужик. Но желания общаться ни с ним, ни с кем-то еще оттуда у меня в ближайшее время точно не появится.
        Здесь мы закончили, можно возвращаться: открываю портал в башню. Надо бы сначала проверить, что там у остальных, но хочется побыстрее вернуться домой.
        - Ну, наконец-то. И сколько можно тебя ждать? - Этот голос. Эмма? Как она здесь очутилась? А чье это тело она держит на руках? Настя?
        Сам не заметил, как активировал карту, и всех вокруг окутало облако металла, оставив на свободе только прикрытых ледяным кристаллом девушек. Эмма стала быстрее, но ей это не поможет - металл миллионами маленьких спиралей вворачивается в уже начавшую крошиться стену. Ужас в глазах Эммы, ее прижатая к земле фигура - все кончено. Насколько же сильнее я стал? В этот момент мягко подхваченное тело Насти подлетело ко мне: быстро проверяю пульс, глаза - вроде, все в порядке. Но почему она без сознания?
        - Что с ней? - стальная тюрьма с заключенной внутри Эммой подлетает ко мне.
        - Отпусти меня, - в ее глазах все еще горит огонь, я и забыл какой эта холодная англичанка может быть. Только вот на этот раз ей придется смириться. Не знаю, зачем она пришла, но сначала надо разобраться, что же случилось с Настей. И как она, вообще, оказалась у Эммы.
        - Сначала! Ты! Ответишь! На! Мои! Вопросы! - уже второй раз за последнее время у меня получается сбить с толку людей яростью, звучащей в голосе. Хоть чему-то хорошему удалось научиться у Соболева.
        - С ней все нормально, - сдалась Эмма. - Физически ей ничего не делали, только вот два дня в плену у Михаила - не каждый может это выдержать. Он прочищает мозги не хуже лоботомии.
        Арамис все еще просто стоит рядом и молчит, но вопросов у него не может не быть. После того, как Эмма нас покинула не совсем обычным образом, вот так вот просто взять и вернуться- на что она рассчитывала? И как, вообще, здесь оказалась? Хотя с этим-то понятно: Настя открыла проход. И опять все мои мысли устремились к этим прикрытым зеленым лазам. А что будет, когда она очнется?
        - Ладно, рассказывай, как вы оказались вместе, что произошло и почему решили прийти ко мне? - остальных пока звать не буду, ничего страшного не случится, если немного подождут. Лучше мне первому во всем разобраться.
        - Стой! - от башни со всех ног, забыв про карту, бежал Серега. - Не трогай ее!
        Становится все интереснее. Раз он здесь очутился, значит, поставил таймер на возвращение. Если решил это сделать, значит, что-то знал. Я бы, пожалуй, поставил на то, что его пригласила Эмма: при столкновении равных золотых карт даже серебряная, неожиданно присоединившаяся к одной из сторон, может решить исход боя. Правда, кое-кто не рассчитал силы, но, думаю, еще можно все проверить. Отталкиваю кокон-тюрьму с Эммой в сторону, формирую копье, направленное на нее, и дальше несколько событий происходит одновременно. Сергей формирует перед Эммой воздушный щит, та просит его остановиться, я развеиваю силу карты. С одной стороны, меня никто не предал, с другой, второе «непредательство» за день - это слишком.
        - Он не виноват! - зачастила Эмма, а Серега просто опустился на землю и замер, тут же взятый на прицел очнувшимся Арамисом. - Я хотела вернуться, но боялась, а он обещал поддержать меня. Я поняла, что была не права, но вернуться просто так было стыдно.
        - С вами все ясно, - один, похоже, влюбился, другая этим пользуется, ничто не ново под луной. - Сначала ответь на мой вопрос.
        - Нет, не ясно, - Эмма опять разозлилась, а все-таки она молодец, не сдается, готова защищать тех, кто ее поддерживает, да и прошли мы вместе немало. - Я знаю, ты сейчас думаешь, что Сергей тебя предал, но это не так. Я общалась с тобой, так же вышла и на него: он обещал помочь, но сразу взял слово, что я не буду никому вредить. Ты же знаешь, что при полном сканировании нельзя лгать.
        Значит анонимом, который мне писал, все-таки была Эмма, а не Настя. И Сергей не так плох, как я о нем думал: догадался потребовать доказательств. Когда собеседник снимает всю защиту и ты чувствуешь его пульс, давление, каждое нервное окончание и пору кожи - получается самый совершенный детектор лжи. Но вот, кто удивил, так это Эмма, согласившаяся на подобное.
        - Что ж, убедила, - впервые за весь день на лице появилась улыбка, а находящиеся на грани срыва Эмма и Серега немного расслабились. - Итак, все-таки, как ты тут очутилась?
        - Я тогда начну сначала, - убедившись, что я кивнул в ответ на ее предложение, Эмма продолжила: - Два дня назад отряд правительственных войск вышел на убежище Михаила: бой занял не больше пары минут, он всех уничтожил, оставив в живых только ее. Сначала я думала, что из-за Натаниэля, но тот даже не посмотрел на пленницу, не то, чтобы вступиться.
        Сразу же захотелось впечатать кулак в его веснушчатую физиономию и сбить с лица эту вечную довольную ухмылку. А Эмма, тем временем, продолжала.
        - Михаил держал ее в гостевом домике, так что, казалось, ничего страшного не происходит. Но вчера ночью во время патрулирования я заглянула туда, привлеченная криками, - если это то, о чем я подумал, то кое-кому точно не жить. - Оказалось, что ее приковали к кровати, воткнули в голову какие-то электроды, а Павченко, личный доктор Михаила, колол ей какую-то гадость. Знаешь, я не ангел, но если хочешь убить - убей, а вот так вот издеваться над человеком - это мерзко.
        - Пока так и не понял, как это связано с вашим появлением, - стараюсь ничем не выдать свое волнение.
        - Потом сквозь сон, дурман или что там еще было, она начала звать тебя. А я поняла, что больше не хочу там оставаться: попыталась связаться с тобой - не вышло, начала проверять остальных и вышла на Сергея. Тот предложил подойти к Академии, чтобы забрать меня к башне, - понятно, хотел пройти через портал, а потом вернуться уже с Эммой. - Он был уверен, что ты возьмешь меня назад, а я нет. И поэтому захватила с собой ее.
        Кивок на Настю. Мне кажется или ее дыхание становится более частым? Она просыпается?
        - Так оказалось даже проще: она ненадолго пришла в себя и даже смогла открыть сюда портал. Потом, правда, потеряла сознание, так что я положила ее на колени и принялась ждать тебя. А ты все не появлялся. Ну и дальше ты знаешь.
        - Если ты рассчитываешь, что я скажу тебе «Добро пожаловать!», то ошибаешься, - лица Эммы и Сергея опять начали бледнеть, и только Арамис продолжал оставаться невозмутимо спокойным, - но спасибо, что вернула мне ее. Считай, что ты на испытательном сроке: завтра пойдешь набивать достижения на демонах, а как получишь тридцать три штуки, принесешь мне клятву. Так мы все вопросы снимем раз и навсегда.
        Не могу просто так оставить рядом человека, однажды предавшего, а вот если его будет связывать клятва верности, то проблема решена. Серега тоже все понял, и его лицо озарила счастливая улыбка. Тоже тот еще кадр, радеющий за воссоединение семьи. Решив, что все более-менее уладилось, использую призыв, чтобы выдернуть Виталия с Эльфи из Москвы и, наверняка, злую как черт Элулу из Инферно. Еще какое-то время ушло на то, чтобы кратко ввести всех в курс дела. Демоницам оказалось, побольшому счету все равно, остальные были довольны тем, как все вышло, и только Эмма сидела все время как на иголках. Наконец, поймав мой оценивающий взгляд, она все-таки решилась.
        - Я еще не сказала самого главного, - попыталась начать она, но в это время Настя открыла глаза и уставилась прямо на меня.
        - Добро пожаловать назад, - но стоило мне заговорить, как ее лицо, только-только озарившееся улыбкой, побледнело, тело сжалось и попыталось отодвинуться как можно дальше от всех нас.
        Я же не психиатр, что же делать? Хотя, тут же в голову пришел один проверенный способ, как вернуть человеку уверенность в себе.
        Поиск утраченного Демоническая карта Трансформации
        Как я и ожидал, ее никто не использовал, и карта тут же оказалась у меня в руках.
        - Держи, - протягиваю ей. Мгновение сомнения, быстрое движение рукой. И вот ее понемногу перестает трясти. Но нет, опять все пошло наперекосяк: прижавшаяся ко мне девушка разрыдалась, но на этот раз она хотя бы начала говорить.
        - Михаил мне все рассказал, я не человек. Так что не надо стараться делать вид, что тебе не наплевать на меня, - как все запущено, это какая же стадия потери веры в себя? Правда, вот я уверен, если Настя и услышала правду, то точно не всю.
        - Так, послушай меня, - даже взгляд не подняла. - Я сказал, посмотри на меня! А теперь успокоилась и рассказала, что именно тебе Михаил поведал по секрету. Я надеюсь, ты понимаешь, что он враг и говорить правду у него поводов не много.
        - Он не врал, я знаю, - хоть истерика и продолжается, но, слава богу, мы смогли добраться уже и до конкретики. - Он говорил, а у меня тут же появлялись картинки в памяти. Мои слова, мои поступки.
        Это какое-то электрическое стимулирование памяти? Или жесткие иллюзии, благо Кирилл у него под рукой, или те приспособления, о которых рассказывала Эмма?
        - А что ты при этом чувствовала? Почему поступала именно так? - кажется, она начала понимать. - Знаешь один из самых классических примеров на эту тему? Один человек убивает другого. Кто он - преступник без морали и совести? Или настоящий друг, переступивший через себя, чтобы облегчить страдания товарища, которого уже не спасти? Или защитник, разобравшийся с врагом, ворвавшимся к нему в дом?
        - Я поняла, о чем ты, но разве есть кто-то, кто знал бы, что со мной происходило на самом деле? - и тут ее глаза расширились, окончательно остановившись на мне.
        - Да, нас много, что связывает. Так что рассказывай версию Михаила, а я потом расскажу, как эти события выглядели с моей точки зрения, - и последний добивающий удар: - Если бы я считал тебя настолько плохой, разве бы пытался спасти? Я же все-таки повелитель демонов, и если буду творить без повода добрые дела, у меня, наверно, репутация упадет, а то и какая важная часть тела откажет. Так что ты для меня, действительно, очень важный человек.
        - Хорошо, - как же можно было довести девушку до такого состояния, что сейчас она смотрит на меня с такой надеждой. - Я демон, я предала своего повелителя, сбежав во время его последней битвы. Ты прикрыл меня во время дуэли в Киеве, а я осталась с твоим противником. А самое ужасное, я даже хотела убить тебя, когда ты сбегал от слуг Михаила, но, к счастью, ты успел выхватить у меня нож. А потом я просто взяла и вычеркнула все из памяти: ты опять почему-то начал помогать мне, а я тебя бросила и опять сбежала. Я больше не хочу никого предавать. Не хочу предавать тебя!
        Вот это каша: но если взять стоп-кадр их каждого названного ей эпизода и добавить такое описание, то можно ведь и вправду поверить. Правда - наверно, самое ужасное оружие, когда-либо изобретенное человечеством. Не раз и не два, мы используем ее постоянно, вонзая в спины даже самых близких и дорогих людей, что уж говорить про всех остальных.
        - А теперь моя очередь. Ты же знаешь, я был одним из тех, кто остановил Лилу?
        - Да, - как-то жалобно кивнула Настя.
        - Так вот, он пошел в бой совсем один, если кто и был с ним, то только обычные демоны, и никого даже близкого твоему уровню. С учетом того, что я уже знаю, видимо, он хотел по максимуму использовать свои способности повелителя и не хотел ставить вас под удар. Так что никуда ты не сбегала, а, как сказала мне сама во время нашей встречи в Лондоне, ты была на разведке, стараясь побольше узнать про наш мир. Храбрая и ничего не знающая, в окружении людей, которые могли убить тебя. Не знаю, подставила ты меня под удар специально, но, в любом случае, тогда я был врагом, а, главное, ты вернула долг.
        - Вернула?
        - Да, ты не пыталась убить меня, когда меня преследовали Эмма и Кирилл. Наоборот, ты прикрыла меня от атаки.
        - Но почему я захотела все забыть? - в ее глазах боролись страх и желание поверить.
        - Ты не хотела, ты умерла. Заслонив меня от атаки, ты вложила мне в руки кинжал и пронзила свое сердце. Я получил опыт, расправился с врагами и смог вырваться за границы этого мира. Все благодаря тебе.
        - Я умерла? - срочно, нельзя дать разгореться этому огоньку недоверия в ее сердце.
        - Да, и я потратил всю свою энергию повелителя, чтобы вернуть тебя обратно. Но не смог сделать этого, как надо: вся твоя память демона была утрачена, и кое-кто решил этим воспользоваться, чтобы сломать твою волю.
        - Я бы не сказала, что все именно так, - вмешалась в разговор Элулу.
        - Что ты имеешь в виду? - голос Насти опять дрожит. Блин, ну куда она лезет, я же только успокоил ту, кого так долго искал. Может, приказать Элулу замолчать? Нет, поздно, будет только хуже.
        - Сильные демоны не умирают. Их душа развеивается, а потом собирается вновь. А так как Алексей смог сохранить большую часть тебя, это займет не тысячелетия, как обычно.Думаю, за пару десятков, может быть, сотню лет ты все вспомнишь, - и ведь я же просил Элулу рассказать о том, что она знает о мироустройстве, так она только плечами пожимала, ссылаясь на утерю знаний после ухода от Лилиту. И теперь такая вот неожиданность.
        - Это правда?
        - Да, - теперь уже Элулу виновато посмотрела на меня. - Только что вспомнила, пока слушала вас. Мои знания ведь тоже будут постепенно возвращаться.
        - Я тоже вспомнила, - вдруг воскликнула Настя, тут же смутившись под нашими взглядами. - Но не об этом, о другом. Я стояла в тени башни и кого-то ждала. Кого-то важного: помню, что попросила его о помощи и у того не было особых причин соглашаться, но он почему-то сделал это. Я тогда стояла и думала, как можно просто помогать кому-то. Не ради награды, а просто потому, что тебя попросили. И тогда я решила, что хочу измениться. Это же ты был там?
        Очень похоже на тот раз, когда она попросила меня достать жезл повелителя и освободить от клятвы, но точно сказать нельзя, так что просто пожимаю плечами. Но ей и не нужен ответ.
        - Пусть я не помню, какой была раньше, но теперь я точно знаю, какой хотела стать, - на какое-то мгновение к ней вернулись силы, и получилось немного приподняться. - И это не чьи-то слова или образы. Ты правильно сказал, что поверить, нужно почувствовать, что тогда творилось у тебя внутри, и у меня это получилось. Алексей Роков, примешь ли мою клятву верности?
        Вот черт, еще недавно я хотел, чтобы Настя просто была рядом и неважно как. А сейчас не хочу, чтобы она становилась моим обычным миньоном.
        Что же делать?


        ГЛАВА 15. ИДЕМ?
        - Эмма, ты хотела сказать что-то важное? - неожиданно в памяти всплыл повод избежать незамедлительного принятия решения.
        - Не знаю, что тут у вас за садо-мазо… - начала та, но тут же была прервана Настей.
        - Не уходи от ответа! - и откуда только силы так неожиданно появились! - Не знаю, почему ты сомневаешься? Я сильная: и пусть Михаил меня победил, второй раз так просто это у него не получится. Или ты все-таки не хочешь иметь со мной ничего общего?
        - Не в этом дело, - как же сложно порой сформулировать свои мысли, особенно если сам в них до конца не разобрался.
        - Да не важно, - мои так и не найденные аргументы были заранее отметены в сторону. - Если ты во мне разочаруешься, то всегда сможешь отказаться.
        А ведь это в данном случае подходящий вариант: сейчас я приму ее клятву, а когда найду выход, всегда смогу ее отменить.
        - А ты никогда не хотела стать свободным демоном? - вопрос вырвался вместо уже почти готового согласия сам собой.
        Элулу и Эльфи тут же презрительно фыркнули и отвернулись, показывая, как они относятся к подобного рода безумным предложениям.
        - И как ты себе это представляешь? - она просто-таки дышит скепсисом, но ведь спрашивает, не отмахнулась.
        - Карта у тебя есть, место в башне я тебе выделю. Понадобится помощь - попросишь, попросят тебя - надеюсь, не откажешь. Зачем загонять себя в рамки? Не хочешь узнать, какая ты на самом деле? - а ведь вполне гладко получилось, и не скажешь, что вот так, на ходу, придумал.
        - И зачем тебе это? - Настя испытывающе уставилась на меня. Отвечу неправильно, и тут же опять закроется в свою раковину.
        - А может, мне не нравится, что творится вокруг, и захотелось изменить этот мир? Чтобы люди обрели силу демонов, и те, кто сражались друг с другом, начали работать вместе, а демоны, презирающие людей, начали воспринимать их как равных, - Эльфи, во время моей речи пытавшаяся втихомолку вытащить пачку чипсов у Виталия из кармана, тут же отдернула руки и насупилась.
        - А не боишься превратиться в Михаила? - вздернула бровь Эмма. - Тот тоже хотел счастья для всех, даром, чтобы никто не ушел обиженным.
        - Нет, - и даже объяснять ничего не буду. Что бы кто ни говорил, нельзя пойти по пути другого человека, если хотя бы в глубине души не хочешь этого. А мы с Михаилом точно отличаемся: я гораздо злее, циничнее и опаснее.
        - А почему ты нам не предложил такой же вариант? - решил влезть в разговор Виталий, вот тоже - нашел подходящее время спрашивать.
        - Нам срочно нужна была сила, а сейчас спешить особо некуда, вот и не хочется принимать решение впопыхах, - пожимаю плечами, вроде, больше никто спорить не хочет. Нет, не выдержала Элулу и все-таки решила вмешаться.
        - Хватит нести чушь!
        - Что ты имеешь в виду? - с трудом сдерживаю себя, но не стоит срываться, хотя кое-кому и стоило бы последить за языком.
        - Отказаться от клятвы - это то же самое, что отказаться от левой руки. Зачем? Чтобы доказать, что можешь все делать правой? Вот только есть ли в этом хоть какой-то смысл? - а с этой точки зрения я еще не пробовал смотреть.
        - А пять минут полного подчинения раз в час? Разве это нормально?
        - Ты можешь взять в левую руку нож и воткнуть его себе в глаз или… - тут она изобразила парочку пошлых ритмичных жестов. - Вот только тебя же никто не заставляет этим заниматься? Так же и с клятвой - это способ для демона и повелителя вместе стать сильнее.
        - Что-то вроде боевого братства? - первым смог подобрать подходящий образ Арамис.
        - А раз так, то и нечего тратить зря время, - зло выпалила, не выдержав, Настя, и, чувствую, на этот раз она не примет отказ. - Клятва!
        - Принимаю.
        У вас появился новый миньон
        Всего 5
        Вот и все: а ведь в глубине души я рад. Значит, теперь она точно никуда не уйдет.
        - И что за дурацкая улыбка у тебя на лице? - теперь уже Эмма пошла в атаку, решив тоже добиться своего. - Вы так и не дали мне ничего сказать: Михаил может уничтожить наш мир.
        Даже говорить ничего не хочется.
        - Я серьезно, он подменил одно из тел в капсулах, которые отправляли в другой мир, потом вернулся обратно, но успел оставить там какой-то специальный артефакт, - прямо настоящая детективная история.
        - Меня не интересует, если он урвал себе кусочек бессмертия. Это территория и проблемы Соболева, вот пусть и разбирается, - пусть и грубовато звучит, но лезть опять во все эти разборки желания нет никакого.
        - Да не в этом дело. Он как-то установил с этим артефактом связь, и теперь хочет перегрузить канал. Я подслушала ночью, - надо взять на заметку: никаких серьезных разговоров, когда в темноте может подкрасться любой и узнать что-то лишнее, - что через месяц они наберут достаточно энергии, и будут пробовать. Только вот тридцать процентов, что один из двух миров будет уничтожен, если ритуал собьется. Это интересует?
        - Если честно, нет, - Эмму я шокировал, а вот демоницы, бывшие и настоящие, только кивнули, выражая одобрение моему решению, но все равно, надо пояснить, хотя бы для ребят. - Мы уже пытались один раз всех спасти, а, оказалось, что нас просто использовали, заранее обо всем договорившись между собой. Хватит, пусть сами разбираются; уверен, у них опять все получится.
        - А если нет? - не сдавалась Эмма.
        - Тогда заберем в башню всех ваших родных и близких и продолжим спокойно жить дальше, - может быть, жестко, но снова играть в спасителя мира нет никакого желания, да и не верю я, если честно, что у Михаила хоть что-то получится. Что-то серьезное нельзя придумать на коленке, а взять рабочие технологии ему просто неоткуда. - Так что предлагаю пока никуда не спешить. И заняться своими делами.
        - Но подготовиться бы не помешало, - Виталий был предельно серьезен. - Я бы взял на себя заготовку припасов. Если мы сюда приведем еще людей, им будут нужны комнаты, еда, желательно, что-то, что мы сможем сами выращивать и разводить.
        - А я бы занялась вашей боевой подготовкой, - немного по-своему поняла все Элулу, с другой стороны, лишним это тоже не будет.
        - Ну, а раз мы обо всем договорились, предлагаю подняться наверх и перекусить. У нас осталось жаркое со вчера, - подхватив еще не до конца вставшую на ноги Настю, я первый отправился наверх. Все остальные пошли следом. Только Эмма ненадолго задумалась, но потом, кивнув каким-то своим мыслям, подхватила под руку немного отставшего Серегу и тоже двинулась за нами. Значит, все-таки решила остаться. И вот, честно, нет никакого желания взвешивать все, что мы от нее видели, хорошо и плохого, и смотреть, чего больше - пожалуй, я просто буду рад.
        Все последующие дни превратились в череду обыденных, но после напряжения последних дней таких приятных хлопот. Виталий взял в свои руки обеспечение автономности башни, поэтому каждое утро на нижних этажах, превращенных им в склады, кипела работа. Привлекая то одного, то другого, он постоянно что-то таскал с Земли, аккуратно раскладывая по комнатам и занося в специальный файл на своем планшете. Да, в первый же день он заставил меня сходить с ним, и мы притащили генератор и огромный запас бензина к нему. Стоило это заметить Сереге, как он оставил пока безрезультатные попытки хоть как-то сблизиться с Эммой и принялся помогать брату. Во-первых, ему удалось подключиться к интернету, протянув провод через портал в Инферно рядом с одной из постоянных российских баз. Судя по всему, у военных был приказ нам не мешать, так что они даже выделили беззаботно воспринявшему это Сереге отдельный канал и постарались поскорее забыть о столь вопиющем нарушении устава. В итоге теперь у нас постоянно что-то качается и записывается, а по вечерам появилась возможность собираться и смотреть фильмы. Ну и, если честно, я
еще иногда новости посматриваю: не то, чтобы мне было до них всех дело, но не хочется пропустить что-то действительно важное. А во-вторых, Сереге удалось установить парочку ветряков, что, в принципе, неудивительно для обладателя карты Воздуха: энергии они дают не так много, но нам и этого хватает.
        Виталий же при молчаливой поддержке Эльфи, которая после совместной операции в Москве понемногу начала отбиваться от Элулу и проявлять все больше самостоятельности, сосредоточился на заготовке еды. Мелочи они таскали сами, а для крупных закупок привлекали меня или Настю: мы открывали портал, и в него быстро переправляли все необходимое. Под это определение могло попасть все что угодно: коровы, свиньи, различная домашняя птица, мешки с удобрениями или пара сотен кубометров земли. Ладно, чем бы они ни тешились, главное, чтобы были довольны.
        Я же предпочитал проводить время с Настей, рассказывая все, что о ней помнил. На самом деле, ну чего там говорить, но она выспрашивала мельчайшие подробности, и мы каждый вечер засиживались допоздна. Иногда к нам присоединялась Элулу, и это значило, что ей что-то удалось вспомнить со времен службы на Лилиту. В большинстве случаев это были незначительные подробности ее повседневной жизни, но никто из нас не терял надежды, что рано или поздно может всплыть что-то действительно важное.
        Сегодня Элулу решила рассказать, как она впервые со мной познакомилась.
        - Что мы тогда знали: что Лилу погиб, что какой-то мир дорвался до Инферно и все. Повелительница… - она на секунду замялась, - бывшая повелительница отправила весь свой ближний круг, чтобы разведать ситуацию, переманить на нашу сторону тех, кто согласится, и уничтожить тех, кто откажется. Мне кажется, она хотела забрать этот домен себе, но ждала, пока люди и остатки сил Лилу измотают друг друга. Только вот все это обернулось сплошными провалами: люди только становились сильнее с каждым пройденным боем, совет все никак не одобрял вторжение, а те демоны, кто перешел на ее сторону, вызывали только раздражение у старой гвардии.
        - Так как ты встретилась с Алексеем? - не выдержала Настя. Неужели, ей и в самом деле так интересно?
        - О, это была ужасно романтичная встреча, судя по тому, что нам известно, - заржал Серега, прибью гада.
        - Нет, это обычная. Романтичная встреча, когда Элулу его соблазняла, это уже во второй раз было, - попытался исправить ситуацию Арамис, тоже тот еще эксперт по улаживанию конфликтов.
        - Да, первая встреча вышла несколько скомканной, - и не подумала смущаться Элулу. И почему Настя так сверкает глазами - неужели, ревнует? - А вот когда он ворвался ко мне в ванную и в спальню, вот это была настоящая романтика.
        И ведь оправдываться теперь абсолютно бессмысленно, никто же не поверит. Хотя ведь и правда, врывался, но ведь случайно же.
        - А в первый раз я заметила крупное скопление демонов и искры силы людей, подумала еще, что повезло: смогу разобраться и с теми, и с другими. Кто бы знал, к чему это все приведет. Впервые встретила человека, который бы не вызывал отвращение, а еще, - Элулу повернулась и уставилась на меня, - от тебя пахло повелителем. Первый мыслью было сдать тебя Лилиту, но то, как ты выстоял после моей атаки, как попытался убить, несмотря ни на что - сама не знаю, но я поверила в тебя. А помнишь, как ты назвал свое имя, весь такой гордый и пафосный? «Запомни, меня зовут Алексей».
        Тут уже все не выдержали и расхохотались. Разве что у меня и Насти это вышло не очень весело. Не знаю, о чем думала она, а я вспоминал вторую встречу с Элулу, тот безумный поцелуй и ее такую мягкую кожу, в которую вдавливался мой доспех.
        - А если бы наша вторая встреча закончилась по-другому? - я все-таки решился на этот вопрос.
        - Ничего особенного, сделала бы тебя одним из моих слуг и все. Если кому-то не хватает силы воли, чтобы противостоять обычным животным инстинктам, то повелителем ему точно не стать, - да, в чем бы она ни выражалась, слабость - это всегда слабость.
        - А я думал, это была какая-то магия, у меня вроде даже резисты сработали, - еще один вопрос и хватит, а то какая-то скользкая тема, если честно.
        - Никогда не занимался сексом с демоном? - Элулу игриво потрепала меня по щеке. - Впрочем, да, в чем-то этот процесс можно назвать настоящей магией.
        На этот раз расхохоталась она одна. Что за неуважительное отношение, нельзя не заметить.Придется на завтрашней тренировке на ней отыграться. Или оставить ее в покое, а то еще решит, что это флирт? Кто их, демонов, разберет.
        И- да, каждый день не меньше шести часов мы тратили на тренировки. Не знаю, как так вышло, но Элулу сказала, что полигон не должен простаивать, и все с ней согласились. Возможно, каждый из нас в глубине души понимал, что это затишье не вечно. И, наверно, поэтому старался растянуть каждое его мгновение.
        С одной стороны, дел никаких не было, а с другой -все дни были заполнены до предела, и каждый находил, чем ему заняться.
        Эмма под присмотром Арамиса всю первую неделю пропадала в Инферно, набивая необходимые достижения. Серега просился ее сопровождать, но мне не хотелось отпускать никого без возможности призвать кавалерию. Это меня, если что. Так что наш мастер Ветра остался в башне, но дулся недолго: утром ему нашлось, чем заняться, устраивая техническую революцию в отдельно взятой башне, а днем - тренировки. Зато вечером у него наконец-то появлялась возможность пустить в ход весь нерастраченный за день шарм. И мне начинает казаться, что Эмма уже понемногу сдает. В том смысле, что скоро напор Сергея победит остатки воспитания, и ему выскажут все, что думают. Мне кажется, что он и сам уже это понимает, но просто не может заставить себя отступить. Хотя после рассказа Элулу о восприятии любовных отношений демонами, кажется, даже он немного успокоился - может, в конце концов, ему и удастся взять себя в руки.
        Вот так вот я сидел однажды утром, размышлял об этих двоих, когда ко мне подошла Эмма и сказала, что готова. Так у меня появился шестой миньон, а у нее - вторая карта. Настя, принеся клятву, сказала, что не хочет торопиться с выбором и пока ей хватит старой карты Трансформации, а вот наша блудная подруга сразу попросила еще одну.
        - Карта времени, - а глаза так и горят в предвкушении.
        - Серега, привет, - не удержался от маленькой шутки, уж больно серьезно Эмма выглядела - сработало, она тут же встревоженно заозиралась, а потом разразилась яростным шипением в мою сторону.
        Ладно, не буду больше играть на ее нервах.
        Призыв демонической карты
        Получена медная демоническая карта Времени
        - У остальных получалась серебряная, похоже, у тебя с ней низкая совместимость. Думаешь, оно того стоило?
        - Вот пошли на полигон, и узнаешь, - похоже, шутку про Серегу мне еще не простили.
        Но проверить, кто на что сейчас способен, действительно стоит, а то в последнее время я увлекся одиночными прохождениями: раз уж можно создавать сразу два тренировочных пространства, то почему бы этим не пользоваться.
        - Привет, Шестая, - первой нам встретилась Эльфи, в которой с каждым днем оставалось все меньше от тихой и молчаливой девочки, какой она была еще недавно. И откуда только что берется, - Пойдем - покажешь, что у тебя за новая карта.
        Эмму аж всю передёрнуло от неожиданного прозвища, так что на небольшую дуэль она согласилась, моментально забыв про меня. Если честно, мне не жалко: со стороны посмотреть будет даже интереснее. Тут же в голове появилась идея. Первым захожу на полигон и формирую арену в антураже «Мортал комбата». Осталось только присесть на трон и сказать «Fight!», что я тут же и сделал. Как же давно это было, когда вот так вот можно было совершить какую-нибудь глупость и не думать о последствиях. Эмма с Эльфи, правда, так ничего и не поняли: решено -сегодня вечером никаких фильмов, будем играть. Только я сбросил Сереге просьбу прикупить побольше джойстиков, как битва началась.
        С одной стороны - Эльфи в доспехах и с двуручным мечом, с другой - Эмма, в одной руке у нее золотая карта льда, в другой - медная времени. А ведь мы постоянно сражаемся в команде против монстров полигона, но почти никогда друг с другом. Это же какой бесценный опыт пропадает - вот и еще одна идея для реализации. Ввести, начиная с сегодня, обязательные бои один на один. И если когда-нибудь нам придется драться за свою жизнь, уверен, этот опыт окажется просто бесценным. Никогда сражения с монстрами или искусственным интеллектом не заменят столкновения с живым человеком. Или демоном.
        Вот, уже ошибка: вместо того, чтобы попытаться захватить инициативу, обе медлят. Первой начинает Эльфи, пусть раньше у нее была и другая карта, но опыт никуда не делся. Удар, блок сферой льда, разрыв дистанции. Серия ударов, на этот раз Эмма не успевает среагировать или атака просто так сильна, но меч погружается в ее грудь. Битва закончена? Нет, похоже, англичанка использует карту времени, и вот она уже снова стоит целая и невредимая. Неплохо, только не стоило ей после этого расслабляться. Эльфи и не думает удивляться или останавливаться - опять удары летят один за другим; попадание, и на этот раз демоница фиксирует меч в ране, дожидаясь пока система не подтвердит ее победу. Все логично: можно сколько угодно отматывать время назад, но если меч все равно находится на месте твоего тела, то так или иначе ты окажешься на него нанизанной.
        - Молодец, - Эльфи потрепала по голове неожиданно разревевшуюся Эмму, - тебе только поднять скорость работы с новой картой, и сможешь стать действительно опасной. Какая у тебя сейчас скорость активации и длительность использования?
        - Полторы секунды и одна секунда, - Эмме все-таки удалось взять себя в руки.
        - Ну вот, видишь, как мало. А представь, если бы ты могла перемещаться секунд на десять - отпрыгнула бы в сторону, откатила время и была бы как новенькая, - а ведь, действительно, такой противник становится практически неубиваемым.
        - А еще тогда можно будет создавать свои копии, я видела, как Михаил так делал. Но ты права, надо тренироваться: было глупо рассчитывать, что стоит получить такую карту, и ты автоматически становишься лучшей, - виноватая улыбка, никакой озлобленности от поражения - все-таки Эмма свой человек, не зря я в ней не сомневался.
        - А теперь пройдемся по бою, - перешла на серьезный тон Эльфи. - Ты допустила детскую ошибку, попробовав играть по правилам противника.
        - О чем ты? - даже мне стало интересно.
        - Ну как - если у тебя в каждой руке по карте, как у Эммы, твой главный козырь - это скорость и разнообразие атак. Если карта и жезл, вариантов меньше, но сила выше. Если используешь меч или какое-то другое оружие, то достигаешь максимума своего потенциала, но при этом вынужден все время играть в догонялки с врагом, навязывая ему ближний бой, - вроде же элементарные вещи, и почему мы никогда о таком не задумывались, даже на тактике в Академии об этом никто не говорил, а ведь это, судя по всему, основа основ.
        - Ты, - Эльфи ткнула в Эмму пальцем, - не использовала скорость и приняла ближний бой.Извини, но у тебя не было шансов.
        - Эльфи, - я вмешался, чтобы прервать зарождающуюся ссору: одно дело указать на ошибку, другое дело - переходить на личности, - когда все соберутся, с тебя еще разок этот рассказ. Можно с подробностями.
        - Слушаюсь, мой повелитель, - не удержалась от шпильки в ответ Эльфи, но моментально успокоилась и убежала собирать остальных. Зачем чего-то ждать, если можно сделать так, чтобы это случилось.
        Дни летели один за другим: похоже, теперь именно это время я буду вспоминать с ностальгией. Хозяйственного Виталия, неугомонного Серегу, Арамиса, который после прокачки Эммы как-то неожиданно повзрослел, саму Эмму, наконец-то поверившую, что у нее есть друзья, Элулу, холодную и при этом такую родную, Эльфи, ершистую и, несмотря на свой внешний вид, такую опытную. И, конечно, Настю: вроде бы между нами ничего и не происходило, но я чувствовал, как с каждым днем мы становились ближе друг к другу. Вчера мы ходили смотреть на звезды: рядом с башней только пустота, так что, наплевав на все меры предосторожности, мы перенеслись на Землю, а потом несколько часов валялись на траве, смотря вверх. И было абсолютно все равно, что рядом воют сирены и носятся отряды военных, засекших появление парочки неизвестных.
        Шикарное время, и почему у меня такое ощущение, что оно подходит к концу?
        - Может, замочим это ледяного дракона? Я не уверена, но, вроде бы, на седьмом этаже можно будет разблокировать слуг башни, и они возьмут на себя всю повседневную работу, - прервала плавное течение моих мыслей Элулу, ей первой под конец месяца надоело сидеть без дела и захотелось подвигов.
        - А я согласен. Только не будем сразу мочить, а хотя бы проверим, на что он способен, - поправляю на шее шарф, выпавший мне тогда с червяка. Как же давно это было. Сначала носил его в память о Насте, потом привык, а сейчас мне даже порой кажется, что он меня немного защищает.
        - Работаем по варианту «эвакуатор»? - довольно потерла руки Эмма. Еще бы, тут ей будет принадлежать главная роль. Суть простая: если мы не знаем, что нас ждет, я, как лучше всех защищенный, врываюсь в ряды противника, они разряжают в меня свои лучшие способности, а Эмма откатывает для меня время. Так что даже если пострадаю, то очень и очень ненадолго.
        - Так точно, - не могу удержаться и не ответить в дурашливо-серьезной манере. - Предлагаю, заняться этим прямо сейчас. А то что-то мы давно не убивали драконов перед сном. Боюсь, еще немного, и меня начнет мучить бессонница.
        И вот мы уже все дружно идем наверх, в сторону седьмого этажа, как вдруг неожиданно проснулось предчувствие каких-то крупных неприятностей. Останавливаюсь и пытаюсь понять, откуда оно. Вот, странное шуршащее ощущение в голове, при этом, как будто, спрашивающее моего согласия на что-то. Проигнорировать или уступить? Очень надеюсь, что мне просто надоело сидеть без дела, иначе у меня явные проблемы с головой.
        Вы подключились к режиму переговоров
        Продолжительность 10 секунд
        - Ты совсем сошел с ума? - в голове раздался рев Лилиту. - И о чем я только думала, оставляя тебя повелителем? Ты знаешь, что у тебя в одном из миров кто-то копит хаотическую энергию и хочет устроить разрыв?
        - Ну да, а что такого? Или тебе неожиданно стало не все равно?
        - Какой же ты болван! Неужели, даже не читал полное описание класса с правами и обязанностями? - а оно есть? Она, пожалуй, довольно человечная, когда выходит из себя, но, интересно, в чем же дело.
        - Посмотри. Не исправишь ты, придут это делать за тебя. И тебе не понравится. Если доживешь, конечно.
        Режим переговоров завершен, время истекло


        ГЛАВА 16. СТАРЫЕ ВРАГИ.
        Хочется закричать «что за фигня!», но вместо этого только подаю сигнал, что все нормально, и погружаюсь в меню. Вот мой класс - где описание? Ничего нет. А если поискать в других местах? Настройки - заблокировано, навыки - пусто, соглашение - вот оно.
        Права повелителя
        Вы получаете одну сторожевую башню
        Вы можете владеть мирами
        Вы можете повелевать миньонами
        Вы - последний закон в своих мирах
        Вы свободны в своем выборе: вмешиваться или нет в жизнь ваших миров, решать вам
        Пока вы исполняете свои обязанности, никто из высших не вправе вмешиваться
        Вы можете карать низших, вы можете бросить вызов равным, вы можете просить справедливости у высших
        Вы можете потерять все или стать высшим
        Последнее мне понравилось больше всего. Вот кто бы мне раньше сказал, что возможность потерять все - это право. Со всем остальным, примерно, понятно - еще бы разобраться, кто такие эти высшие. Видимо, о их вмешательстве меня и предупреждала Элулу. Ладно, смотрим дальше.
        Обязанности повелителя
        Ваше слово не должно быть нарушено
        Вы должны защищать свои миры
        Смещая подданных, вы должны подготовить им замену
        Всего лишь три, но зато какие. Первая очень похожа на основополагающий принцип времен абсолютной монархии. Слово короля превыше всего, и, действительно, если один человек оказывается выше других, должно же быть хоть что-то, на что можно полагаться всем остальным. А вторая, хоть и звучит благородно, с учетом описанных выше прав, выглядит довольно размыто. Лишь у третей обязанности есть, вполне, понятные границы. Только вот небольшая приписка внизу что-то совсем мне не нравится.
        Если упорядоченность мироздания будет нарушена, статус повелителя подлежит пересмотру, миры - блокировке, душа - уничтожению.
        Теперь понятно, почему Лилу тогда начал вторжение: обычные разборки внутри миров ему были неинтересны, но, когда мы получили силу и появилась возможность нарушения баланса, у него просто не осталось другого выбора, кроме как вмешаться. И у меня сейчас его тоже нет. Как же хочется сейчас сорваться и выплеснуть накопившееся внутри раздражение! Ведь буквально только что еще все было хорошо, а теперь - пара слов, и все изменилось.
        У ног закружилось облачко ледяного пара, долетевшее с седьмого этажа.
        Ледяной дракон
        Уровень 63
        Особенность: воплощение стихии
        Гигантская тварь просунула часть головы в проход и начала нас внимательно осматривать, при этом не делая даже попытки напасть. Будь это обычный монстр, ни секунды бы не задумывался - пошел вперед и разобрался бы с ним. Как же мне сейчас бы это помогло! А так, слишком уж у меня инстинкт самосохранения развит: даже таким сильным эмоциям через этот щит не пробиться. Пристально всматриваюсь в его глаза в ответ - обычные ледышки, ничего завораживающего, никакого сравнения с человеческими. Вот где настоящие бездонные колодцы.
        Хотите просмотреть подробное описание существа?
        Стоимость - 50 очков демонической энергии
        Новая способность? Учитывая, что войн с демонами у меня пока не планируется, дороговато, но не потратить будет просто глупостью.
        Воплощение стихии
        Пока вы не примете или не уничтожите мельчайшую частицу силы стихии, она будет возрождаться
        Подробное описание, конечно, поражает своей полнотой, но внутри поселилась абсолютная уверенность, что делать дальше.
        - На этаж не заходите, чтобы ни случилось, меня не трогать, - опять не заметил, как сорвался на командный голос, но зато теперь пять минут без вмешательства мне гарантированы. А потом уже, я надеюсь, все будет кончено.
        Захожу на этаж, тут же атака морозным дыханием - отбиваю и убираю карту из рук. Намек понят: дракон не спешит продолжать бой, опять впиваясь в меня своими безжизненными стеклянными глазами. Раскидываю руки в стороны, закрываю глаза, на периферии раздается чей-то вскрик. Все тело окутывает волна холода, кажется, что она забирается под кожу, струится по телу вместе с кровью, скапливается в голове и сердце - как же хорошо…
        Друзья? Зачем они? Они же предают, пользуются плодами твоих трудов - холод может защитить не только от боли, но и от разочарований. Сила? А какая от нее польза? Всегда найдется кто-то сильнее. И только остановившись можно почувствовать, что значит на самом деле жить. Мечты? А есть ли смысл? Есть ли разница между тем, что мы можем нарисовать у себя в голове, и тем, что происходит на самом деле? Если потребовалось умереть, чтобы понять, что я живу в ненастоящем мире, то, может, и не стоит ее искать? Холод принимает в свои объятия, и у тебя впереди вечность, в которой ты можешь получить все, что хочешь. Любовь? А любил ли я кого-то? Стоит ли поиск той самой единственной, о которой так много говорят прокуренные циники, того, чтобы отказаться от защитного кокона, готового защитить меня от боли целого мира. Холод - он добрый.
        Мир вокруг начал гаснуть, погружаясь во тьму. А ведь я уже был здесь, но в тот раз почему-то ушел; мысли двигались медленно, как будто замороженные. Что же изменилось? Передо мной распахнулись огромные зеленые глаза, в которых играют в догонялки, освещая все вокруг, отражения огня и тьмы - холод никуда не делся, но ему как будто тоже стало интересно. Тогда я бежал от них, сейчас… Сейчас же хочу вернуться. И вдруг, как озарение - да я же просто боюсь! Мне стало, что терять, и я попытался спрятаться от мира, где это может случиться. Холод, все это время бывший частью меня, попытался отстраниться. Даже он не хочет иметь ничего общего с трусом. Вернись. Знаешь, понять - не значит сдаться, принять - не значит проиграть. Мы будем вместе, только не остановимся, растворившись в ничто, а пойдем дальше.
        Открыт седьмой этаж башни
        Получено 200 очков демонической энергии
        Получена способность «родство со стихиями», уровень 1
        Поглощение стихийного урона - 10%
        Получен 62 уровень
        Разблокирован 63 уровень
        Получено 2 очка усиления
        Открыты новые социальные способности
        Мыслеречь
        Теперь вы способны общаться с любой разумной формой жизни без слов
        Наследие
        В результате полового акта вы гарантировано сможете зачать ребенка
        Это что за чудо? И зачем такое, вообще, может понадобиться?
        Открыты новые боевые способности
        Прорыв Инферно
        Вы открываете проход в самые дикие и неизведанные части Изначального мира, где живут сильнейшие его обитатели. Их мощь ужасает, а способности поражают воображение: не каждый высший рискнет заглянуть туда, а, рискнув, останется в живых.
        Просто аттракцион невиданной щедрости, мелькнула мысль, пока я вбивал два очка улучшения в «руку Судьбы»: то навыки, которые нельзя изучить, то навыки, что явно не стоит использовать.
        А потом ко мне подошли и, окончательно возвращая к реальности, залепили пощечину. Настя? Две пощечины. Эмма? Третья? Элулу? Ну, эта, сразу видно, просто воспользовалась случаем и сейчас стоит и просто лучится удовольствием - пора это прекращать. Так, а это что - Арамис направился в мою сторону?
        - Если кто-то соберется врезать мне по морде, предупреждаю, дам сдачу! - так, вроде, все успокоились.
        - Что случилось? - да что это с Настей? Такое чувство, что сейчас разревется. - Сначала ты завис, переговариваясь с кем-то, потом заставил нас застыть и полез один к дракону. Что мы должны были думать, когда ты отозвал карту, а потом просто нырнул в его ледяное пламя? Знаешь, я не была не готова, что мой новоявленный повелитель начнет растворяться в воздухе. Если у тебя появилось настойчивое желание покончить с собой, наверно, будет лучше тебе нас отпустить. Знаешь, мне надоело терять то, что мне… В общем, надоело.
        - Полностью поддерживаю, - будто дожидалась своей очереди Эмма. - Не знаю, к чему вы тут успели привыкнуть без меня, но давай ты не будешь забывать хотя бы кратко вводить нас в курс дела!
        - Все, девушки! - поднимаю руки, отгораживаясь от них ладонями. - Ошибку признаю, был не прав, все сейчас расскажу. Но драконов больше нет, зло срывать не на ком, там что прошу быть посдержанней.
        В общем, я кратко все рассказал: почему-то никого это особо и не задело. Эмма так даже обрадовалась, она же с самого начала рассчитывала, что мы разберемся с маленькой проблемкой в виде Михаила. Арамис, Виталий и Серега тоже были за: все-таки у них родственники на Земле, и пусть мы были готовы их принять, возможность сохранить статус-кво была им по душе. А Элулу с Эльфи, казалось, вообще меня не слушали, погрузившись в настройки новых возможностей башни. И, стоило мне закончить, как во все стороны побежали маленькие зеленые ушастые создания в униформе, похожей на строительные комбинезоны.
        - Теперь об уборке, припасах и прочих мелочах можно не беспокоиться, - демонессы просто лучились гордостью, да уж, показали земным варварам плоды цивилизации Инферно. - В случае чего, зовите их хоть в ванную, они с радостью потрут вам спинку.
        - Именно потрут и именно спинку, - ехидно добавила Эльфи, увидев вытянувшееся лицо Сереги. - И никаких извращений, о которых ты только что подумал.
        После слов маленькой демоницы успокоился не только Серега: Виталий, Арамис, да и я сам заметно расслабились. Хоть и не верилось в это, но мало ли до каких ценностей добралась цивилизация демонов. В таких случаях всегда стоит держать ухо востро.
        - Итак, - поворачиваюсь к Эмме, - где обосновался наш любитель молний? Москва? Дальний восток? Инферно?
        - Мимо, - а чего это она мне подмигивает? - Западное полушарие. Залив Санта-Моника.
        - Мы что - поедем в Лос-Анджелес? - тут же разгадал ребус Виталий.
        - В точку. У него база буквально в паре сотен километров от города, - что ж, куда ехать, понятно. Осталось решить, как будет лучше всего это организовать. С одной стороны, в Инферно мы можем открыть портал в любом месте - хоть в русском секторе, хоть в американском. Вот только будут ли нам рады наши звездно-полосатые союзники и стоит ли скорость будущих осложнений в отношениях?
        - Предлагаю не искать сложных путей: выходим через московский портал, садимся на самолет и спокойно летим. Нет возражений? - пожалуй, все-таки лучше потерять немного времени, но сохранить эффект неожиданности. Тем более, если сразу после пропажи Эммы и Насти Михаил мог ожидать от нас ответного удара, то сейчас он уже вполне мог успокоиться и утратить бдительность.
        - Подождите, - остановила мой порыв Эмма, вот всегда она так. Хотя очень многих людей такой вот «тормоз» мог бы спасти от большинства неприятностей. - Когда я работала на Михаила, у нас были люди в каждом из московских аэропортов. Не думаю, что сейчас что-то изменилось, так что, если не хотим, чтобы нам подготовили теплый прием, лучше придумать что-нибудь другое.
        - К счастью, у нас довольно большая страна, - решение нашлось моментально. - Полетим из Владика, там же у вас никого не было?
        Эмма отрицательно помотала головой, и я дал всем десять минут на сборы. Возможно, стоило бы придумать хоть какой-то план, но есть ли смысл? Ни одной обычной золотой карте, даже получившей бессмертие благодаря игровому кокону, меня не остановить. На крайний случай, есть ребята: мы уже столько моделей ситуаций отработали на полигоне за последнее время, что поездка в Америку тянет не больше, чем на развлекательную прогулку. Так что приедем, разрушим и уедем. И не надо плодить лишние сущности.
        На базе у московского портала в Инферно нас уже всех знали, не зря Виталий там почти каждый день бегал. А вот для выхода во Владивосток пришлось подождать почти полчаса, пока информация не прошла по всем инстанциям, и взволнованный полковник не услышал, что нас не только можно пропустить, но и лучше всячески содействовать. Так что на Земле у выхода из части нас ждала пара служебных автомобилей, готовых доставить в любую точку города.
        - В аэропорт, - я забрался на заднее сидение. В детстве, помню, всегда любил ездить спереди, а сейчас как отрезало. Может, после того случая, когда под Питером нашего водителя подстрелили прямо сквозь лобовое стекло. Сзади, хоть это и весьма сомнительно, я почему-то чувствую себя в большей безопасности.
        - А ничего, что он узнает? - громогласным шёпотом поинтересовался Арамис, заставив водителя покрыться холодным потом.
        - Ничего, - остается только улыбнуться в ответ. - Воспользуйся мы попуткой или попроси высадить нас в другом месте, уверен - то, что мы улетели, они бы заметили. Так что ничего страшного, главное, чтобы информация не попала к кому не надо слишком быстро.
        Аэропорт Владивостока - длинное невысокое здание - практически не пострадал, несмотря на все изменения, произошедшие в стране. Даже выбитые стекла кто-то из рачительных администраторов заменил на новые. И я, наверно, только сейчас осознал, что я один из немногих, кто сейчас носится повсюду, решая и, будем честными, создавая проблемы, а для большинства обычных людей все давно закончилось. Наступил мир. Даже не знаю, должно это меня расстраивать или стоит порадоваться, что удалось так быстро все наладить.
        Благодаря приставленному к нам человеку, регистрацию на ближайший рейс через океан удалось пройти без проблем: нам попытались намекнуть, что могут быть проблемы с визой, но я только отмахнулся. Уйти телепортами из аэропорта - это совсем не то же самое, что прорываться через мигом заподозривших начало новой войны военных, на это я пойти готов. Кстати, интересно, как скоро Эмму идентифицируют, соотнесут наверняка имеющиеся агентурные сведения о Михаиле и точку нашего назначения и догадаются о цели нашего путешествия? Пожалуй, можно было спокойно лететь и из Москвы. Хотя отсюда, в любом случае, будет быстрее. Да и пока мы находимся на контролируемых государствами территориях, до международных скандалов лучше будет постараться не доводить.
        Одиннадцать часов в бизнес-классе пролетели незаметно, а я даже успел вздремнуть и сделать пару открытий. Оказывается, ноги можно вытянуть не только сидя в десантном отсеке самолета, но и на обычных пассажирских сидениях. А еще нас довольно вкусно накормили. Может, конечно, дело в том, с чем сравнивать. И тут мне похвастаться нечем, ведь кулинарные таланты всей нашей компании очень далеки от идеала. Единственные, на кого надежда, это новые хранители башни, которых выпустили Элулу с Эльфи прямо перед нашим отъездом: очень надеюсь, что они смогут освоить земную кухню, и мы перейдем из режима выживания в режим питания.
        До прилета оставался еще час, когда подошла Настя, растолкала сопевшего в соседнем кресле Арамиса и заняла его место.
        - Надо поговорить, - чувствую, разговор намечается серьезный.
        - Я всегда готов поговорить со своим миньоном, - и кто меня за язык тащит? Она дернулась, как от удара, и, было видно, с трудом удержала себя от резкого ответа.
        - Можешь сколько угодно пытаться уходить от разговора, - а вот и ответный удар, и нельзя сказать, что он не попал в цель, - но мне нужен ответ. Почему ты мне помогаешь? Я долго думала обо всем этом, но мне нужно услышать это от тебя.
        - Не знаю, как сформулировать до конца, но попробую. Однажды я умер, чтобы защитить тебя, и с тех пор ты стала для меня символом. Символом жизни, а не смерти. И, помогая тебе, я чувствую, что живу, - что я несу? Это, конечно, могло бы быть и правдой, но я-то знаю, что нет.
        - И все? - только пожимаю плечами в ответ. Какое-то время Настя пристально всматривалась мне в лицо, потом вспыхнула, вскочила, но тут же опять взяла себя в руки и села обратно.
        - Все нормально? - чувствую себя последней сволочью: со мной просто хотели открыто поговорить, а я испугался и спрятался за маской непонимания.
        - Прости меня, - активирую навык мыслеречи и пытаюсь «подумать» в сторону Насти, та сначала оглядывается, потом смотрит на меня: губы еле-еле поднимаются вверх, а из глаз пропадает холод. Все нормально, меня простили, и даже думать не хочу за что. Так проще.
        А потом был заход на посадку, приземление, озлобленные лица таможенников. Видимо, мы не первые, кто предпочитает с ними не встречаться, а уходит сразу же стихийными телепортами. Теперь стоило бы ждать в гости правительственные силы быстрого реагирования, но у меня все продумано. Карты убираются, все собираются поближе, чтобы попасть в поле действия амулета, экранирующего нашу силу. Теперь будет достаточно отойти в сторону, и выследить нас станет на порядок сложнее, а уж допускать ошибки и помогать местным сделать это мы точно не собираемся. Во время полета успел покопаться в сети и выяснил, что на восточной окраине так и не отстроенного до конца Лос-Анджелеса, есть крупный центр по прокату багги. Деньги у нас есть, так что арендуем несколько и вперед. Доедем максимум часа за два, зато гарантированно не привезем на хвосте никого, кто не вовремя может попытаться вмешаться в нашу заварушку. А если повезет, то служба безопасности Михаила (уверен, она у него есть) может принять нас за случайных туристов, и тогда мы, вообще, сможем беспрепятственно подобраться к ним вплотную.
        Оставляя за спиной медленно опадающее пылевое облако, мы удалялись вглубь континента. Бросаю взгляд назад, и вот она панорама когда-то одного из самых желанных городов на Земле. Старые разрушенные кварталы - тут, видно, прошлись элементальные карты, часть территории просто заросла буйной и наверняка опасной растительностью - это уже природные карты постарались. А другая часть города уже вернулась к жизни и теперь спешно покрывается серыми панельными многоэтажками. Здесь будут жить люди, которые окончательно восстановят город. А ведь как символично: с одной стороны яркие краски разрушения, с другой - тусклая повседневность. Интересно, а как бы я жил, если бы не появились карты?
        В этот момент мой багги наехал на крупный камень и чуть не перевернулся - надо сосредоточиться на дороге. Пустыня вокруг, казалось, не меняется совсем, но встроенный навигатор упорно показывал, как мы поглощаем километр за километром. Большая часть пути до цели пройдена, а нас так никто и не вышел встречать. Может, и в самом деле приняли за заблудившихся туристов. Не зря мы замотали лица шарфами: и от пыли защищает, и узнать издалека не получится. Но пора начинать готовиться к столкновению - уверен, что без боя нам не сдадутся. Не те люди тут собрались. Подаю сигнал приготовиться надеть тактические шлемы, а впереди уже видно цель нашего путешествия - вход в огромный бункер, скрывающий целое подземное поселение. Интересно, а тут что-то уже было раньше или Михаил его полностью сделал сам с помощью земляных карт?
        - А вот нас и встречают, - ехавшая впереди Эмма остановилась и спрыгнула на землю уже полностью готовая к битве.
        - Первые не атакуем, ждем моей команды, - даю время всем подготовиться. - Но потом постарайтесь смести их одной атакой.
        - Принято, командир, - отсалютовала мечом Эльфи, от остальных просто прилетели подтверждения в тактическом интерфейсе.
        Неспешным шагом идем навстречу двум фигурам, замершим у входа в бункер. Одна - это Михаил; странно, он так и не выпускает свою силу наружу, как и я, сдерживая ее в поле амулета. Что же он скрывает? И еще больше меня интересует вторая фигура, стоящая рядом с ним. Невысокая, тощая, в потертом плаще с капюшоном. Кажется, она так и дышит необычностью, но, тем не менее, взгляд, как будто невольно, проскальзывает мимо. И что самое странное: этот человек, пусть совсем немного, на полкорпуса, но стоит впереди Михаила. А ведь я знаю, насколько болезненно тот всегда воспринимал попытки поставить под сомнение его лидерство. Что же это за незнакомец такой, что может позволить себе подобное?
        - Кто это рядом с Михаилом? - тут же решил узнать все у Эммы.
        - Не знаю, впервые вижу, - та тоже выглядит растерянной. - Может быть, он раньше жил на закрытой территории.
        - Здравствуй, Алексей, - расстояние между нами сейчас не больше десяти метров. - Не скажу, что я рад тебя видеть. Может быть, ты просто развернешься и уйдешь? Я даже не буду высказывать претензий по поводу того, что у тебя скрываются мои перебежчики и добыча.
        Это он сейчас прошелся по Эмме и Насте? Наивный - пара дней рядом с Элулу и Эльфи вырабатывают стойкий иммунитет против любых словесных атак.
        - Наверно, ты не знаешь, но сейчас все, что происходит в этом мире, меня касается, - почему бы и не поговорить с хорошим человеком, прежде чем начинать попытки убить друг друга.
        - Отнюдь, хорошие люди меня обо всем просветили, - а вот это уже мне начинает не нравиться. С кем же Михаил связался или, правильнее будет сказать, кто связался с ним? - Так что пришлось тратить время и подготовиться к твоему появлению.
        А вот это мне уже не нравится категорически - тут же подаю сигнал атаки, но поздно. Стоило нам сделать шаг вперед, как вокруг вспыхнуло серебристое сияние, превратившееся в расплывчатые буквы, и я как будто повис в пустоте. Единственное, что успел сделать в последний момент - передать всем миньонам демоническую энергию из своего запаса. Что-то мне подсказывает, что она им пригодится.
        Попытка приблизиться к представителю императорской семьи - запрещено
        Активирован режим испытания
        Поделите свой отряд на пять частей, согласно количеству противников
        Случись это пару лет назад, точно бы растерялся, а так уже давно выработаны инстинкты. Даже если не уверен, лучше двигаться вперед: гораздо проще скорректировать свое движение, чем пытаться догнать то, что уже ушло.
        Пока я тут вишу, может случиться все, что угодно, так что надо быстрее принимать решение. Первый отряд - я сам, что бы там ни было, меня сейчас сложно остановить. Второй - пусть будут Арамис, Виталий и Серега, они у нас самые сработанные. Третий - Элулу и Эльфи, они все-таки еще не до конца привыкли к новым картам, а вдвоем смогут подстраховать друг друга. Эмма и Настя, соответственно, будут четвертой и пятой командами, я видел, на что они способны, должны справиться. А там и я подоспею. Как же не хочется отпускать девчонок одних, но, если попробовать подобрать им пары, то придется ослабить другие команды, и тогда риск потерять уже кого-то из них вырастет многократно. Все, хватит, иначе можно провести целую вечность, так и не решившись сделать выбор.
        Принять
        Мир вокруг снова начал обретать краски, пустота расступилась в стороны, оставляя площадку, похожую на ту, где стоит моя башня, и двух противников напротив.
        Натаниэль и какая-то девчонка. А что? Я, пожалуй, даже рад, что все получилось именно так.


        ГЛАВА 17. СКОЛЬКО ИЗ ПЯТИ.
        Первая арена
        Стоило Элулу и Эльфи очутиться в закрытом пространстве, как их тут же окутал защитный барьер костяной тюрьмы, а бывшие противницы заняли позицию спина к спине, готовые защитить как себя, так и напарницу.
        - Бой в пустоте? - казалось, Элулу что-то вспоминает.
        - Точно, - Эльфи первой смогла справиться со своей памятью. - Похоже, к нам пришел в гости представитель императорской семьи.
        - Но мы же не давали повода.
        - Значит, он здесь как наблюдатель: проверяет, как повелитель справится с проблемой.
        - А, значит, нам придется иметь дело не с гвардией, а с кем-то из местных. Это радует, хоть здесь обойдемся без проблем.
        - Простите, что прерываю ваш разговор, юные леди, - из противоположного угла в их сторону двигалась старческая жилистая фигура. - Позвольте представиться - профессор Карс. Смотрю, что не имел чести учить вас, и поэтому вы сейчас немного заблуждаетесь, переоценивая свои силы.
        Обе демоницы тут же замерли, оценивая своего противника. С одной стороны, его имени не было в списках золотых карт, с другой - даже то, как он шел, каким-то непонятным образом заглушая все звуки, выдавало в нем опасного противника. Ведь они даже не почувствовали его, пока этот профессор не заговорил.
        - Я слышала о тебе от Алексея, ты был его учителем, пусть недолго, но одним из лучших. А ты знаешь, что твой новый хозяин собирался принести в жертву всех своих учеников? - в сторону профессора ударило костяное копье, но рассыпалось в прах, так и не добравшись до цели, ударившись острием в стальной коготь на пальце Карса.
        - Какая дикая и не огранённая сила, но ей не победить знания. Что может обычная кость против палладия в стеклоподобном состоянии? Это как выходить с медным мечом против железного, - не давая профессору закончить его триумфальную речь, вперед бросилась Эльфи, но тут же была отброшена в сторону порывом ветра. Сверкнула молния, готовая завершить начатое, но была принята на меч и сброшена в землю. Во время вспышки стало заметно, что у Карса в руках зажата целая колода серебряных карт, которые он быстро перебирает, находя наиболее подходящую для данного момента. - А что касается атаки Михаила на Академию, то именно после этого я к нему и присоединился. Наконец-то он смог доказать, что не слабак и слюнтяй, а настоящий мужчина, способный принимать трудные решения.
        Будь тут кто-то другой, возможно, с Карсом бы и поспорили, а Эльфи и Элулу просто пожали плечами и бросились в бой. У каждого свои тараканы в голове - есть ли хоть какой-то смысл их обсуждать? Вода, молния, металл - направление атаки все время меняется, при этом за спиной у профессора все время мигает Свет от самой простой бумажной карты, но смотреть прямо в его сторону никак не получается. И дело тут не в яркости - паузы разной длины и с разными промежутками, в результате чего даже тела демониц начинают замедляться.
        - Вот шустрый старикашка! - наконец, не выдержала Эльфи, которой за все время боя так ни разу и не удалось подобраться к нему вплотную.
        - Это точно, - поддержала ее Элулу, поспешно уничтожая все призванные ранее кости вместе с проросшим на них голубоватым мхом, сосредоточенно ползущим в ее сторону, и создавая новые. - И когда только успел стать таким умельцем? Эй, а ты случаем не из наших?
        Вторая арена
        Когда Эмма очутилась одна на какой-то арене, то первым делом по недавно отработанной схеме сформировала защиту. На этот раз это был не один большой кристалл, а целое облако мелких, готовых как встретить любую атаку, так и нанести удар в ответ.
        - А ты совсем не изменилась, - с другого конца арены донесся знакомый голос.
        - Кирилл?
        - Все такая же пугливая девочка, которая при первой же опасности прячется, - казалось, голос одновременно звучит и обиженно и обвиняюще. - Сначала ты пряталась за папу, потом за силу своей карты, а как поняла, что этого недостаточно, просто взяла и убежала.
        - Ты же знаешь, что это не так, - мгновение сомнения после встречи старого знакомого уже прошло, и Эмма снова стала той спокойной и уверенной в себе девушкой, что способна целую минуту продержаться против десятка золотых карт. Пусть это и было только на полигоне, но, даже так, мало кто может похвастаться подобным опытом. Что ей этот самовлюбленный и избалованный мальчишка.
        И в этот момент Кирилл пропал. Большинство обладателей карт Иллюзий предпочитают создавать двойников для отвлечения внимания, но Кирилл всегда считал это слабостью. Зачем создавать свои копии и давать, пусть частичную, но подсказку, где ты можешь быть, если можно стать невидимым, увеличивая количество мест своего вероятного местоположения практически до бесконечности. Так что, если что и развивать, то абсолютную силу, а не ее бледную копию.
        Эмма, не раз видевшая Кирилла в действии, взорвала часть своих защитных сфер и отправила осколки во все стороны. Те пронзили все пространство арены во всех измерениях, но ни одна так и не замедлила полета. Вот она, абсолютная невидимость в действии: естественно, часть зарядов попала в цель, и была отражена щитом, но иллюзии и скрыли отбитую атаку, и прорисовали ее дальнейшую траекторию, как будто ничего и не случилось.
        - Думаешь, будет все так просто? - по взмаху карты Эммы все пространство заполнили маленькие кристаллы льда, готовые взорваться при столкновении с любым объектом, и опять, как будто, рядом никого нет. - А теперь усложним.
        Кристаллы принялись хаотически двигаться в разные стороны, заставляя Кирилла выкладываться на полную, чтобы не выдать свое присутствие. Но успевал он не только это - только в последний момент Эмма успела уклониться от призрачного лезвия, направленного ей прямо в горло.
        - Рано или поздно ты не успеешь увернуться, - голос Кирилла опять звучал, казалось, со всех сторон.
        - Хватит играть в Гудвина, в тебе слишком мало великого и ужасного для такой роли, - Эмма и не думала терять спокойствие. - Как ты думаешь, а удастся ли тебе воспроизвести еще и температуру, если у каждой из моих сфер она будет немного отличаться?
        И снова маленькие ледяные шарики начали свой танец вокруг застывшей в пустоте девушки. Белый лед, белые волосы - такие чужие для всего это серого безумия вокруг. И на этот раз в воздухе повисло напряжение, стало ясно: еще немного, и что-то произойдет. Вот мелькнула смазанная фигура, сотни маленьких сфер устремились вслед за ней, и одновременно новый призрачный клинок возник за спиной Эммы. Мгновение растянулось: удар, пробитая защита, еле слышный женский вскрик, рана в плече, тут же затянутая паутиной льда.
        - Я же говорил, что достану тебя, - опять голос Кирилла звучит отовсюду.
        - Это все потому, что я давала тебе слишком много свободного времени. Сможешь еще быстрее? - на этот раз на лице у Эммы появилась хищная улыбка.
        Третья арена
        - Бой! - раздался крик Арамиса, как только он и братья очутились на арене.
        И тут же вперед устремилась ударная волна, чуть не сбившая с ног их противников с первой же попытки. Только в последний момент один из них в нечеловеческом прыжке ушел в сторону, а другой прикрыл всех остальных металлической стеной.
        - Старые знакомые, - протянул Серега, всматриваясь в такие знакомые и при этом уже почти забытые лица: Андрюша-Тень, Семен-Металл, Арина-Ветер, Костя-Перевертыш. Для полного комплекта не хватает только Арпи и самого Кирилла. - Где остальных забыли?
        - Не твое дело, демонский приспешник. Вы предали всех людей! - Костя, который до этого казался самым спокойным в этом отряде, яростно взревел, принимая форму медведя. Семен тут же заковал его в стальную броню, а Арина ускорила.
        Вы когда-нибудь видели огромного медведя в доспехе, способного бегать даже по потолку? Он легко уходил от всех воздушных атак, а когда на пути возникла каменная плита, призванная демонической картой Виталия, он просто прошел сквозь нее. Не разрушая, просто так - на камне появилась тень и пропустила сквозь себя разогнавшегося монстра.
        - Не ожидал такого от обычных серебряных карт, - Виталий даже не пытался защититься от сокрушающего удара несущейся на него лапы. В последний момент перед ним появилась плоскость света, поставленная Арамисом, но несмотря на скорость Андрюша все-таки успел кинуть пятно тени и на нее.
        - Попался! - раздался его торжествующий крик, тут же сменившийся разочарованным выдохом.
        - Видимо, вам не повезло познакомиться с демоном, который разбирается в комбинации стихий получше многих наших теоретиков. Свойства тени не работают на щитах света, - Арамис был предельно спокоен.
        В этот момент перевертыша чуть не разрезало на части превращенной в лезвие световой плоскостью, но часть удара принял на себя доспех, а потом Андрюша утянул его в тень, разрывая дистанцию.
        - Надеюсь, вы не поверили, что сможете победить, - Арина, до этого не произнесшая ни слова, вытащила из сумки пузырек с какой-то красной жидкостью и разбила его о пол.
        - Отравляющее вещество уровня золотой карты, даже предположить не берусь, откуда они его взяли. Свойства мне не разобрать, - тут же отписался Виталий в боевом чате.
        Четвертая арена
        Привычная пустота вокруг, но почему-то кровь стыла в жилах. Настя тут же насытила пространство вокруг себя силой карты, и все неприятные ощущения пропали.
        - И кто тут у нас такими грязными приемчиками балуется? - перед ней появилась пожилая дама, вся такая чистая и аккуратная, божий одуванчик. И при этом так и пышущая внутренней силой. С такими людьми хорошо работать, но очень неудобно жить рядом.
        - Неужели, уже забыла меня? Хотя мы так ни разу и не пересеклись, пока ты работала на Соболева, но все равно обидно, когда самую сильную в мире карту Крови не узнают, - так и не услышав ничего в ответ, старушка представилась: - Екатерина, можно просто Катя.
        - И что же вам дома не сидится, бабушка? - все это время обе не прекращали манипуляции с силой карты, делая заготовки для своих следующих шагов.
        - Скучно мне просто так без дела сидеть, - в воздух взлетела кровавая волна, готовая уничтожить все вокруг. Катя всю свою жизнь никогда не стеснялась бить с запасом.
        Но на этот раз довести атаку до конца у нее не получилось: Настя моментально сформировала в руках винтовку - серия выстрелов в ключевые точки, и «волна взрывной крови», с помощью которой Екатерина не раз справлялась со своими противниками, просто не сработала.
        - Разрушаешь, значит, чужие атаки, - Настя в ответ только пожала плечами. - А что если я попробую грубой силой надавить, справишься ли?
        Только вот атаковать Екатерина так и не успела: четыре выстрела прошли через ее защиту, как будто и не заметив ее, парализуя нервные окончания.
        - Думаешь, тебе удастся так просто повредить тело повелителя Крови? - старушка, теперь ее возраст нельзя было не заметить, моментально вернула себе контроль над нервными окончаниями.
        - И ты смеешь называть себя повелительницей? - в голосе Насти начали появляться искорки смеха, предвкушения и чего-то еще, пока непонятного. - Ты и такие, как ты, вы слишком уверовали в свою защиту, посчитав ее совершенной. Вот только все меняется, появляются новые сильные карты, и, если ты не двигаешься вперед, ты умираешь.
        Еще несколько выстрелов, на этот раз покрепленных демонической энергией, и этот паралич получилось сбросить только через секунду - вполне достаточно времени, чтобы подойти вплотную, отрезать руку, сжимающую карту, и перерезать горло.
        - Что же это за сила, малой части которой хватает на победу над золотой картой? - еле слышно шептали губы на теле, лежащем в расплывающейся луже крови. А потом еще одно слово, четыре буквы, вот только разобрать его ни у кого бы не получилось.
        Алексей
        Перед глазами как будто одновременно на огромной скорости прокрутили четыре фильма, появилось ощущение, что мозг сжался, обрабатывая информацию, а потом все закончилось. Передо мной все так же стояли два противника, и, судя по их виду, им тоже пришлось несладко.
        - Ты тоже видел, как твоим друзьям приходится тяжело? - Натаниэль зачем-то пытается потянуть время, девушка рядом с ним продолжает стоять без движения. Отвечать я ему не буду, не время для разговоров, лучше побыстрее закончить этот бой и посмотреть, что можно сделать, чтобы помочь остальным.
        Призываю и усиливаю меч, теперь защита обычной золотой карты не сможет его остановить - надо постараться закончить все за один удар. А вот и подготовка завершена: пространство передо мной насколько возможно насыщено силой Металла, так что можно не бояться сюрпризов и всяких других потенциальных неожиданностей. Разгон, удар - защита, как и следовало ожидать, не смогла его остановить, но Натаниэль каким-то образом пропал с того места, где только что находился. И одновременно мне прямо в грудь ударила струя мощнейшего пламени - если бы не броня и недавно полученная защита стихий, мог бы и не успеть вовремя среагировать, и раздался гулкий звук выстрела - девушка, каким-то образом оказавшаяся у меня за спиной, разрядила мне в затылок свой пистолет. На этот раз помогла энергетическая защита, с момента получения класса покрывающая все мое тело. А ведь не будь ее, в горячке боя мог бы и пропустить пару пуль, было, пожалуй, обидно, если бы так все и закончилось. Кто же эта девчонка? Судя по ее возможностям - карта Времени, но, хоть и мастерски прокачанная, пока выше медного уровня ничего не показавшая.
        - А ты, действительно, хорош, - да, нам всем сейчас нужна пауза, чтобы заново оценить обстановку, но первой заговорила именно она. - Недаром Михаил попросил меня подстраховать Ната. Кстати, меня зовут Ирина.
        Игнорирую еще одну попытку вывести меня на разговор - уверен, время сейчас играет в их пользу. Карты Времени - очень неприятная вещь. У меня, конечно, есть решение, как остановить ее владельца, но я рассчитывал, что это будет Михаил. Тратить «руку судьбы» сейчас, рискуя остаться без такого козыря в решающей схватке, уж очень не хочется, но другого выбора я не вижу.
        Рука судьбы
        Использование способностей повелителя в режиме Испытания запрещено
        Как говорил один любитель перекусить, вот и весь сказ.
        - Меня предупредили, что ты стал сильнее, - на этот раз Натаниэль и не ждал ответа, вокруг него засветилось закручивающееся спиралью пламя, освещая его неожиданно ссутулившуюся фигуру с синяками под глазами и, наоборот, чем-то довольную веснушчатую физиономию его напарницы. А ведь они чем-то похожи внешне - на первый взгляд, даже больше общего, чем с Эммой. Точно, а ведь она ранена, и Натаниэль это видел. Пожалуй, этого в его планах не было. Может, попробовать этим воспользоваться? А то с этими ограничениями и этой Ирой наш бой может затянуться, как тогда под Киевом, на несколько часов. А есть ли они у меня? - Но сейчас большинство твоих возможностей закрыты от тебя.
        После долгой паузы Натаниэль все-таки закончил свою мысль, заставив меня в очередной раз задуматься, откуда же им так много обо мне известно.
        - А ведь ты пришел к Михаилу вслед за сестрой, - если честно, бью наугад, но и других вариантов у меня нет. Попаду - будут шансы, нет - придется разбираться по старинке.
        - Эмма всегда была непоседой, - на какое-то мгновение взгляд Натаниэля посветлел. - Родина, долг, мечты - все это важно, но семья должна всегда стоять на первом месте, особенно, если ты старший в роду. Я не мог ее бросить просто так.
        - Так что же ты не ушел вместе с ней? - мне стало на самом деле интересно.
        - Она бы не оставила все, что узнала, без последствий и обязательно вернулась, а мое сотрудничество стало гарантией того, что Михаил пообещал сохранить ей жизнь. Оставаясь здесь, я могу быть уверен, что Эмма не пострадает, - а ведь действительно: если подумать, ни одна из атак Кирилла не была нацелена в жизненно важные точки. Проткнутое плечо - это больно, но не смертельно. Так что можно задуматься: дело ли тут в скорости Эммы или в том, что с ней играют в поддавки.
        - Как же меня раздражают такие, как ты, - между тем яростно выдохнула спутница Натаниэля. - Получили золотые карты просто так и разбрасываетесь ими ради всяких глупостей. Знали бы вы, через что приходится пройти обычным людям, чтобы хоть чего-то добиться. Я столько раз рисковала жизнью, чтобы стать сильнее, вот же оно - самое главное. Получите силу, и все остальное придет само собой. Вот, Михаил понимает это и помогает нам всем идти по этому пути. А такие, как вы - всего лишь реликт, вам не выжить. Вы появились по воле случая и так же уйдете. И все эти громкие слова про мечту или семью умрут вместе с вами.
        Как же порой все бывает странно: то ты сражаешься за то, во что не веришь, чтобы защитить от этого своих близких, то ставишь на кон даже свою жизнь, чтобы получить силу не делать так больше. Но одно ясно точно: эти двое, пусть и совсем разные, сделали свой выбор и теперь не отступят.
        А у меня, стоило вспомнить Эмму и Кирилла, появилась идея, как можно быстро закончить этот бой. Тело закрывает привычный доспех, на голове закрытый шлем - а теперь создать еще пару десятков таких и вперед. Да, это не абсолютная невидимость, но зато в руках у одной из копий меч, способный пробить любую защиту. И сможет ли Ирина подтвердить свои способности и увести Натаниэля именно от этой атаки? Посмотрим.
        Секунд десять они скользят в разных направлениях, пытаясь оторваться от моих клонов, и даже уничтожают одного из них, но только это еще не атака, а разведка. И вот все данные собраны: максимальная скорость - сто девятнадцать километров в час, длительность переноса карты во времени - три и одна десятая секунды. Можно закрывать ловушку. Еще один удар усиленным мечом, только на этот раз не по Натаниэлю, а по Ирине. И уйти ей некуда - все возможные траектории, по которым она могла бы попытаться сбежать с ее скоростью за три секунды, перекрыты. Еле слышный хлюп, и ее рука с зажатой картой падает на Землю. Минус один. В глазах Натаниэля промелькнуло разочарование, а потом и его голова отделилась от плеч. Я сильнее, быстрее и горю желанием закончить этот бой поскорее. Тут же тело англичанина расплылось в воздухе - понятно, еще один бессмертный, а меня выкинуло в обычное пространство.
        Передо мной опять стояли Михаил и незнакомец. А никого из моих еще не было, хотя нет: из тени слева от входа выбралась Анастасия. Ну, конечно, она же тоже справилась со своим противником.
        - Я была первой, - она быстро ввела меня в курс дела. - Но, пока ты не появился, этих двоих окружало какое-то серое пламя. А вот теперь оно пропало.
        - Ты все-таки смог пройти, - голос Михаила казался на удивление звонким, как будто тот неожиданно сбросил с десяток лет. - А я-то, если честно, рассчитывал на этих двоих, что так и не смогли тебя остановить. Смотрю, и моя бывшая пленница здесь. И что за наивное для нелюди желание лезть в чужие дела?
        Настя уже хотела рвануть вперед, когда мой взмах рукой ее остановил.
        - Я повторю свою просьбу: остановись! Но учти, больше разговоров не будет, - похоже, незнакомец и есть представитель этой странной императорской семьи. И откуда это желание показать, что мирный вариант решения отмел совсем не я?
        - Да и не надо, - как я и думал, Михаил предпочел отказаться и перейти от слов к делу. - Давно хотел проверить, так ли сильны повелители демонов, как о вас говорят. Arga Natenus.
        С последними двумя словами он бросил на землю медальон со своей шеи, и тот тут же превратился в огромного демона, чем-то похожего на каменного элементаля. Размером с немаленькую многоэтажку - пожалуй, при желании его можно будет рассмотреть даже из Лос-Анджелеса.
        Дыхание гор
        Уровень 61
        Неплохой союзник для Михаила: он и время выиграет, и прикроет, да и если попадет, мало не покажется. Но что же меня смущает? Медальон, такое чувство, что я видел что-то похожее и очень часто. И тут, как неожиданное озарение: это не внешний вид, это суть - теплота, надежность, кроющаяся внутри бесконечная энергия. Скрываю с шеи шарф, который достался мне в сражении с дикими демонами сразу по возвращении на Землю-один, и бросаю на окружающий нас песок.
        - Argo Natenus, - и ничего не происходит. Неужели, не угадал, или, может, просто не так запомнил слово активации. - Arga Natenus!
        Песок тут же взорвался песчаными брызгами, и меня тут же вскинул вверх выбравшийся на поверхность огромный песчаный червь. Битва гигантов, говорите? А у меня, пожалуй, побольше будет. И тут же гигантская молния ударила прямо в нас: я успел сбросить напряжение в землю, а вот моему новоприобретенному питомцу досталось по полной. Его тело несколько раз непроизвольно скрутилось в клубок, сбросив меня вниз. Это с какой же силой Михаил сейчас ударил, что демона шестьдесят первого уровня даже несмотря на защиту так проняло? Организую серию громоотводов - теперь прямая атака не пройдет, и червяк хоть немного, но защищен. Тот, как будто почувствовав это, бросился в атаку и моментально откусил руку и часть бока у питомца Михаила. То-то же, знай наших! Но радовался я недолго: пусть следующий удар червя лишил голема еще кусочка тела, ответным взмахом тот смог пробить его насквозь, и теперь в паре десятков метров от нас на земле колыхался кусок вырванной зеленоватой плоти. Да уж, призови мы с Михаилом кого-то менее живучего, все было бы уже давно кончено, а пока наши питомцы, не обращая внимания на травмы,
продолжали бой.
        - Думаю, они справятся и без нас, - то ли спросил, то ли просто сказал Михаил. Его тело начало покрывать сияние коротких разрядов, а в руке появилась вторая карта.
        Золотая карта времени. Похоже, все только что стало по-настоящему серьезно.


        ГЛАВА 18. РАДИ КОГО.
        Первая арена
        - Упаси боже! - Карс замахал руками, на какое-то мгновение даже перестав плести последовательность атакующих комбинаций. Хотя нет, Элулу просто показалось, а поднятые вверх ладони, как выяснилось, отвлекали внимание от ядовитых испарений, которые начали выделять недавно уничтоженные побеги ярко-зеленой лианы. - И почему, стоит человеку чем-то выделиться, как его начинают подозревать в чем-то странном? Нет, я не особенный, я просто не боюсь думать.
        В этот момент серия точек с повышенным и пониженным давлением начала незаметно для демониц формировать над их головой воронку торнадо.
        - Вот ты гордишься, что знаешь законы физики, - Эльфи закружилась в новых атаках, каким-то образом используя для этого силу Ветра, направленную, наоборот, для того, чтобы сбить ее с толку. - Но кое о чем ты забываешь. Это не единственное, что управляет этим миром. Я не повелительница, чтобы что-то изменить, а вот показать тебе пару законов магии - почему бы и нет.
        - Заряд! - тут же крикнула Элулу, и вокруг нее закружился настоящий костяной змей. Вот только он не спешил в атаку, а Эльфи перестала безуспешно рваться вперед, вместо этого взорвавшись вихрем ударов, выбрав своей целью почему-то питомца напарницы.
        - Резать кости? Какой в этом смысл? - Карс не переставал смотреть на демониц снисходительным взглядом, но в голосе можно было отметить нотки заинтересованности.
        - Я же говорила, тебе не хватает знаний за пределами твоего привычного мира, - Эльфи ни на секунду не переставала наносить удары, покрывая тело костяной змеи сетью порезов. - Вы, люди, получили карты, открыли дорогу в новый мир, и теперь пытаетесь засунуть его в рамки старого. Почему бы не предположить, что он хоть немного шире вашего о нем представления?
        - Некромантия. Ты наносишь ему урон, я чувствую скопление силы в пространстве, - профессор Карс вместо того, чтобы начать спорить, попытался проанализировать изменения в ситуации, тут же доказав, что умеет выходить за рамки даже своих собственных стереотипов. - Я буду прав, если предположу, что конструкты некромантов могут накапливать нанесенный им урон, а потом выплескивать его в одной разрушительной атаке?
        - Точно, - Эльфи повернулась к Элулу: - Знаешь, а я начинаю верить, что эти люди могут быть хоть на что-то способны. Думала, он начнет спорить, а он просто взял и чему-то научился. Силен.
        - Я сдаюсь, - Карс опять смог всех удивить, и, подтверждая эти слова, карты покинули его руки. - Спасибо, что помогли мне открыть для себя новую сторону этого мира. Порой сложнее всего найти именно самые очевидные ответы.
        Стоило ему закончить фразу, как все трое растаяли в воздухе. Первая арена опустела, а Элулу и Эльфи оказались в пустыне, только на этот раз былого спокойствия тут не было и в помине. Алексей и Михаил, казалось, замерли на высоте пары десятков метров, с огромной скоростью обмениваясь градом ударов. Рядом в не менее ожесточенной схватке сошлись два гиганта, земляной элементаль и древний червь.
        - Почему стоишь в стороне? - Элулу заметила замершую в напряжении Настю.
        - Видишь того типа? - та тут же махнула рукой в сторону незнакомца в капюшоне, замершего с противоположной стороны от схватки. - Стоит попытаться вмешаться, как вспыхивает какое-то сияние, атака отражается назад и высвечивается предупреждение, что в случае повторного нарушения нам автоматически будет засчитано поражение. И мне почему-то не хочется проверять, в чем это будет выражаться.
        - Очень похвальная предусмотрительность, - Элулу в раздражении потерла лоб. - Хоть ты все и забыла, но поступила абсолютно верно. Сейчас мы, действительно, ничем не можем помочь. Этот императорский выкормыш - не наш уровень.
        - Значит, нам всего лишь нужно подождать, пока повелитель победит, - Эльфи вытащила леденец и под удивленными взглядами Насти и Элулу плюхнулась на песок. - Или вы в него не верите?
        - Ты видишь, как он после каждой атаки отбрасывает в сторону призванный до этого металл, только-только отразив атаку? Из-за своей проводимости Металл - очень удобный соперник для Молнии, - Настя с тревогой и одновременно каким-то хищным интересом смотрела, как Алексей начал понемногу отступать.
        Вторая арена
        Казалось, все пространство вокруг было усыпано крутящимися в воздухе ледяными кристаллами, и в центре всего это великолепия в воздухе висела девушка со светлыми развевающимися во все стороны волосами. На первый взгляд, все мирно и безмятежно, но это только если не знать, что где-то рядом под покровом иллюзий скрывается еще один человек, и между этими двумя идет бой не на жизнь, а на смерть.
        В очередной раз в воздухе за спиной Эммы появился клинок, но пролетающий рядом кристалл отвел в сторону удар, не дав ему даже толком разогнаться.
        - Больше такой фокус не пройдет, - она с вызовом уставилась в пустоту вокруг, и та ответила голосом Кирилла.
        - Как ты умудряешься управлять ими всеми? Я всегда говорил, что мозги у девушек устроены странным образом, и вот оно - явное тому подтверждение.
        Эмма и не подумала отвечать - в голосе явно звучал страх, а значит она на шаг ближе к победе. Вместо этого рядом с ней вырос еще один кристалл, размерами раза в полтора выше, чем она сама.
        - И что это за штука? - слова Кирилла остались без ответа, и опять продолжилась безмолвная круговерть боя.
        А потом как-то все очень быстро кончилось - вокруг Эммы появилось сразу несколько клинков: пять из них она успела отбить, но три других пронзили ее насквозь.
        - Вот и все, - Кирилл тут же проявился в воздухе, на висках у него блестели бисеринки пота, было видно, что этот бой дался ему нелегко. - Я приучил тебя, что атакую всегда с одной стороны, потом осталось только установить побольше активаторов, прикрыть их иллюзиями, а затем по команде одновременно разрядить их мечами в тебя.
        В этот момент пронзенная клинками Эмма рассыпалась хрустальными осколками, которые, воспользовавшись замешательством Кирилла, тут же окружили его, заключив в тюрьму ледяного кристалла.
        - Вот и все, - глыба льда, до этого висевшая рядом с Эммой, рассыпалась, превратившись в саму девушку. - Как иронично: повелитель иллюзий пал жертвой простейшей ледяной подмены.
        Наверно, Кириллу нашлось бы, что сказать, вот только сковавший его лед не пропускал звуки, а пустота тем временем сжалась, выкинув обоих - и победительницу, и побежденного - наружу.
        Как только Эмма с кристаллом и пленником снова появилась на Земле, ее взгляду предстала картина: Алексей, сражающийся против десятка Михаилов, парочка вырывающих друг из друга куски великанов и, наконец, демоницы и Настя, стоящие практически рядом с ней.
        Склонностью к поспешным поступкам Эмма никогда не страдала, так что просто стояла, внимательно за всем наблюдая, пока ее вводили в курс дела.
        - Значит, Михаил с помощью карты Времени притягивает свои копии из ближайшего будущего, по одной на каждую секунду из тех десяти, что ему доступны, собирает все в одном времени и увеличивает свои возможности в несколько раз. Это же абсолютная сила какая-то получается! - все-таки не удержалась от эмоций Эмма, когда разобралась в том, что происходит на поле боя.
        - Не все так идеально, - хмыкнула Эльфи. - Чтобы такой кучей управлять, нужно очень долго тренироваться, а то мозги без подготовки начинают прямо-таки плавится. Есть у меня одна знакомая, так что знаю, о чем говорю. Видите же, насколько медленнее у него все получается.
        И, действительно, Михаил, видимо, тоже это почувствовал, отбросил копии и тут же начал двигаться на порядок быстрее.
        Третья арена
        Арамис, Виталий и Серега из последних сил удерживали последний свободный уголок - все остальное пространство уже заполнило вещество, вырвавшееся из разбитой колбы.
        - Ничего не помогает, - на этот раз Ветер не мог помочь совсем ничем, его силы просто не хватало, и Сереге только и оставалось, что выжидать за спинами брата и Арамиса, чьи поля Света и Камня могли хоть как-то сдержать новую угрозу.
        - Спокойно, рано или поздно оно выдохнется, а мы, усиливая щиты демонической энергией, сможем продержаться еще не меньше двадцати минут, - постарался успокоить его Виталий.
        - Оно адаптируется к нам, - на этот раз в чате отписался встревоженный Арамис. - Не знаю, кто сделал эту штуку, но теперь для противодействия приходится тратить в два раза больше сил.
        - Да что тут думать - ясное дело, кто тут постарался. Без Кати-Крови точно не обошлось, - Серега отвык от безвыходных ситуаций, и сейчас невозможность найти решение просто поедала его изнутри. - Вот не ожидал, что она перейдет на сторону Михаила.
        И в этот момент, совершенно неожиданно, ядовитое облако пропало. И опять, как и в начале боя, команда Кирилла среагировала с опозданием: первым по арене пролетел порыв Ветра, пусть и не нанесший урона, но выигравший Виталию и Арамису пару секунд. За это время они успели сплести комбинацию, и «каменный свет» ударил в совместный щит Тени, Металла и Ветра. И тот устоял: Андрюша, Семен и Арина показали, что тоже не впустую тратили это время. Вот только удар откинул их самих на пару шагов назад, и Костя-перевертыш, прятавшийся за их спинами, влетел прямо в границу Пустоты. Тут же вытянувшиеся оттуда руки-щупальца вцепились в него, и вырвавшийся из звериной пасти человеческий крик безысходности и ужаса остановил бой. Арамис с Виталием и Серегой замерли. Андрюша, Семен и Арина бросились на помощь другу, но тот, не помня себя от боли, размахивал когтистыми лапами, не давая себя ухватить и нанося раны своим, которые даже не обращали на это внимание. И, как оказалось, зря. Видимо, запах крови привлек какого-то более крупного обитателя с той стороны барьера: оттуда вырвалось еще несколько крупных щупалец,
которые обхватили на этот раз уже всех четверых, опрометчиво подошедших слишком близко. Ярко вспыхнули три карты, показалось, что сейчас им все-таки удастся вырваться, но нет - резкий хлюп, и на арене остались только ошеломленные Виталий с Серегой и Арамис.
        Но долго задумываться о том, что произошло, у них не было времени: всех троих тут же выкинуло ко входу в бункер, и здесь тоже было, на что посмотреть. Громадный червь целиком заглотил каменного гиганта, и теперь сквозь огромное множество пробитых последним изнутри огромных дырок было видно, как тот истаивает в желудке своего противника.
        - Свет!
        - Камень!
        - Ветер!
        - Стоп! - окрик Элулу остановил Серегу, готового запулить комбинацией, чтобы помочь Алексею.
        Быстро узнав, что происходит, им только и оставалось, что наблюдать вместе с остальной командой. В этот момент во все стороны от Михаила начало расползаться становящееся все более ярким сияние.
        - Он все-таки смог, - задумчиво протянула Эмма. - Импульсы короче одной микросекунды, как в опытах Теслы, теперь все пространство вокруг - это одно сплошное электричество, и он может творить с ним все, что угодно.
        - Шаровые молнии? - не смог удержаться Арамис, когда энергия в воздухе начала собираться в небольшие светящиеся шары.
        - А вот это ошибка, - тут же влез Виталий. - Через стекло или тот же камень шаровые молнии проходят не глядя, им все равно на дующий ветер, вокруг может хоть ураган разыграться, но вот сквозь металл им не пройти.
        - Думаю, он просто не выдержал, - заметила все так же спокойная Эльфи. - Не знаю, почувствовали вы или нет, но вокруг Михаила все это время было очень жарко. Ничто не дается без последствий: ни магия, ни наука.
        - А почему Алексей не использует «руку судьбы»? - теперь уже Серега решил разобраться во всем окончательно. - Тут же легкое изменение, и все эти хитрые схемы с электричеством моментально прекратят работать. Бой можно будет закончить за один удар.
        - Тут представитель императорской семьи, - Элулу кивнула в сторону незнакомца в капюшоне. - Он следит, чтобы бой был честным. С его точки зрения, конечно. Так что использовать способности повелителя он не позволит.
        В этот момент шаровые молнии устремились вперед, но, как и предсказывал Виталий, никакого вреда так и не нанесли.
        Алексей
        Только сейчас заметил, что все мои собрались. Слава богу, никто не пострадал - и вместе с волной облегчения, прокатившейся по телу, как будто открылось второе дыхание. К черту все эти хитрости и обходные пути, на этот раз мне принесет победу самая обычная кинетическая энергия - воздух за щитами тут же наполнился сотнями небольших стальных шариков. Очередная атака Михаила, кидаю ей навстречу один из щитов, не давая заряду перекинуться на остальные, и теперь контратака. Вперед устремились мои только что подготовленные снаряды. Из-за маленького размера и огромной скорости их практически невозможно отклонить, жестких щитов у Михаила нет. Вообще, при таких атаках карты Молнии или того же Огня стараются сжечь небольшие по размеру поражающие элементы, и в большинстве случаев это не вызывает у них трудностей. Но только не сейчас - укрепленный металл шестьдесят первого уровня так просто не взять. И все же в последний момент Михаил отыскал решение.
        - Если ток может намагничивать металл, то два тока могут взаимодействовать как магниты, - довольный собой Михаил не удержался и снизошел до комментариев. Спасибо ему за это, а то ведь я и не обращал внимание, что мне становится все труднее управлять металлом: все это время электричество намагничивало его, давая Михаилу немного власти над моей стихией.
        Создав перед собой магнитное искажение, ему удалось отвести атаку в сторону. Силен, но если я буду быстрее, хватит ли ему мощи, чтобы остановить разогнанные мной еще сильнее стальные шары? Впрочем, есть более простой способ - есть же металлы, которые не магнитятся. Золото или серебро мне не потянуть, а вот создать новые шары из меди или цинка - легко.
        Михаил не мог не заметить мои манипуляции, поэтому сменил стратегию, и на этот раз в ход опять пошла карта Времени: уход с вектора атаки, неуклюжая попытка призвать копии, чтобы прикрыть себя от второго залпа, отправленного в места вероятного появления. Прием, отработанный мной на Ире во время боя с Натаниэлем. И Михаил такого не ожидал - я его все-таки достал: через пару секунд после атаки стало видно, как на его правом бедре начало расплываться пятно крови. И, пожалуй, это победа. Кажется, что такого в небольшой ране? Вот только стальной шар не оставляет аккуратную дырочку, а вырывает при ударе немаленький такой кусок мяса. А мы, люди, все-таки очень хрупкие, так что сейчас мне надо просто немного потянуть время. Параллельно я продолжал каждую секунду отбрасывать в сторону куски щита: ведь даже если сейчас атаки нет, это не значит, что он не вернется немного назад и не проведет ее.
        - Не думай, что так просто победишь, - сплюнув кровью, Михаил опять начал распространять вокруг себя сияние, как в тот раз, когда призвал шаровые молнии. Вот только сейчас он, судя по всему, не собирался останавливаться. Было видно, как на его коже начали появляться пятна ожогов, но он все равно продолжал. Новые атаки шариками на этот раз не оказали никакого эффекта: они просто взорвались, только-только соприкоснувшись с распространяющимся электрическим полем.
        Я уже было подумал, что не остается других вариантов, кроме как срываться в ближний бой в надежде хоть как-то его зацепить, когда рост поля прекратился. Видимо, Михаил понял, что это его предел, и медленно поплыл в мою сторону, рассчитывая, судя по всему, загнать меня в угол. Вот только я быстрее, и пусть пространство ограничено, смогу ускользать от него сколько угодно. Время работает против него, но он, похоже, утратил чувство реальности, пытаясь достать меня раз за разом, при этом потихоньку сжигая сам себя.
        Вот его движения начали замедляться, стало понятно - еще немного и он сдастся, но в этот момент тень, поднявшаяся от рук незнакомца, накрыла его. И Михаил пропал.
        - И что это было? - тут же поворачиваюсь к этому таинственному представителю императорской семьи. Не нравится мне такое окончание боя: да, Михаил начал сдавать, но, уверен, он хотел бы довести все до конца. Что бы такое поведение могло значить?
        - У него не было шанса победить, так что я решил поместить его в пустоту. Пусть потренируется пару десятков лет, прежде чем в следующий раз будет иметь наглость звать меня в обреченные на провал авантюры, - незнакомец сбросил капюшон, открывая вполне человеческое лицо с узкими бровями и черными как ночь глазами. Короткий ершик волос тут же блеснул сединой, а в уголках губ, если присмотреться, можно было заметить морщины. А ведь я до этого ни у одного из демонов не видел ни единого признака старости.
        - Что-то мне подсказывает, что это не он тебя, а ты его втянул в эту авантюру, - невежливо влез в разговор Серега.
        - Перейдем к делу, раз мы все-таки не смогли решить проблему самым простым способом, - незнакомец и не подумал ничего отрицать. - Мне нужен новый Повелитель демонов для этого мира.
        - А самый простой способ был убить меня? - тут же догадался я, хотя, вроде бы, логично было спросить для начала «почему» и кто это, вообще, такой. К моему удивлению, таинственный демон ответил на все три вопроса, даже на невысказанные.
        - Меня зовут Самаил, я младший сын императора, чья империя раскинулась от границ Порядка до истоков Хаоса. Прошлого Повелителя на этом участке границы ставил я, и если теперь позволю убившему его без моего позволения спокойно занять это место, этого могут не понять. Глупцы могут посчитать меня слабым и попытаться уничтожить, но, к твоему сожалению, проще избавиться от тебя, чем постоянно бороться с покушениями, - смотрю я на этого Самаила и не могу понять, почему он сам со мной не разберется - ведь силы у него достаточно, к чему все эти сложности. Или…
        - Пока вы исполняете свои обязанности, никто из высших не вправе вмешиваться, - процитировал я права повелителя из соглашения, вот оно. - Угроза моим мирам в лице Михаила устранена, теперь тебе ничего мне не сделать.
        - Ты меня недооцениваешь, - несмотря на тон, на его лице так и не появилось ни единой эмоции. - Есть еще вариант, более мягкий для тебя. Я всего лишь освобожу тебя от титула повелителя, и будешь себе спокойно жить дальше.
        - Чувствую, что и здесь все не так просто, - где-то внутри проснулась бесконечная храбрость и заполнила все тело, откуда что только берется. - Если бы ты мог, то, думаю, сделал бы так уже давно.
        - Да, тут есть пара условий, - Самаил не стал ничего скрывать, а вот у меня начали просыпаться нехорошие подозрения. Он слишком уверен, а значит, скоро нанесет удар, знать бы только какой. - Помнишь свои обязанности? «Смещая подданных, вы должны подготовить им замену». Так вот мне нужен был кто-то, кто тебя победил, чтобы он был сочтен достойным. К сожалению, ты так никому и не проиграл, хотя я и ограничил твою силу как Повелителя. Но, к счастью, оказалось, что я ошибался, и есть аж семеро, кому это удалось.
        И неожиданно я сразу понял, о чем он говорит. Полигон: мы столько раз там были, столько раз сражались все вместе и друг против друга, что да, были случаи, когда я получал «смертельные» удары от каждого из своих спутников.
        - Итак, - Самаил уже потерял ко мне всякий интерес и повернулся к остальным. - Мне нужно только ваше согласие, и вы станете Повелителем демонов. Кто скажет «я хочу» первым, получит все!
        Все молчат. Неужели, никто меня не предаст?
        - Я готов даже не убивать Алексея, просто отправлю его в пустоту лет на сто. Если выживет, то искупит вину. А сейчас - даю минуту на размышления, и все, потом каждому придется ответить, - усилил нажим демон.
        - А что такое пустота? - решил не тратить время зря Виталий. Все-таки его тяга к знаниям порой просто поражает.
        - Почему бы и нет, - ответил сам себе Самаил после небольшой паузы. - Смотри, есть обычные стихии, вроде огня, камня, тьмы, в общем, все, чем вы пользуетесь, а есть высшие. Они доступны только самым древним родам, и самая сильная из известных сил - пустота. Мы можем повелевать ей, и поэтому именно наш предок в свое время стал первым императором. Что ж, время истории закончилось, пришло время давать ответы.
        - Нет, - тут же ответил Виталий, хотя прозвучало больше похоже на «спасибо за рассказ».
        - Нет, - Арамис, похоже, расстроен, что не первый.
        - Нет, - Элулу. Если честно, были сомнения, все-таки она себе на уме, но рад ее выбору.
        - Нет, - Серега. В глазах Самаила начинает плескаться раздражение.
        - Нет, - в голосе Эммы столько твердости, вот сейчас я вижу, что она повзрослела.
        - Нет, - Эльфи так и не вытащила изо рта очередной леденец.
        Кто еще остался? Настя? Почему она молчит?
        - Я хочу, чтобы вы меня поняли, - начала она под требовательным взглядом Самаила. - Да, нам было неплохо вместе, но мы не семья, нас по большому счету связывает только глупая клятва. А сейчас я могу получить силу, которая позволит мне жить своей жизнью. Не стать частью вашей, а своей, собственной. Понимаете?
        Ее голос сорвался на крик. На душе стало как-то пусто, только отстраненно подумал: действительно ли это такое серьезное решение или этими эмоциями она сама себя убеждает, чтобы было проще сказать «да»?
        - Я хочу! - вот эти слова и прозвучали.
        Класс «Повелитель демонов» заблокирован
        Все способности класса заблокированы
        Получено достижение «Проклятый»
        Вы попытались подняться слишком высоко и вполне закономерно были скинуты вниз. Не расстраивайтесь, это нормально.
        Награда: вы внесены в список самых опасных существ всех Миров
        И что теперь? На мгновение появился интерес, и тут же угас снова.
        - Вот дрянь, - не выдержала Эмма. - Вот чувствовалась в тебе всегда какая-то гнильца.
        - Помолчи, - стоило Анастасии это сказать, как англичанка тут же потеряла способность говорить. Похоже, вместе с титулом повелителя кое-кому достались мои миньоны и возможность ими повелевать. Черт, как же обидно в который раз лишиться всего из-за одного и того же человека. Впрочем, надо признаться хоть самому себе: а была ли она прежней хоть раз с тех пор, как я ее вернул?
        - Повелитель Самаил, я могу отказаться от своего слова или каким-то другим образом вернуть все Алексею? - этот голос, он звучит немного по-другому, но так знакомо. Совсем как раньше! И только тут я осознал, о чем попросила демона Настя.
        - Я смотрю, к тебе вернулась память, Тринадцатая, - не сдержала ехидство Элулу. - И каково это, осознать себя и понять, что кусочек твоей личности только что успел наворотить?
        - Самаил! - от послушания в голосе бывшей Тринадцатой не осталось ничего, только ярость. - Ответь мне!
        - Настя? - все-таки успел сказать я, прежде чем меня засосала неодолимая сила, закинув на необитаемый островок пространства, плывущий где-то в пустоте.
        Значит, Самаил говорил, что оставит меня здесь на сто лет. Вот только я уверен, что смогу найти способ выбраться. Мне же есть зачем возвращаться. А порой большего и не нужно.


        ЭПИЛОГ. ДОРОГА ДОМОЙ.
        В самой глубине Инферно, там, где живут самые сильные его обитатели, не признающие ничью власть и лишь изредка отвечающие на призывы смертных, на дорогу выкинуло человека. То ли это был неудачник, споткнувшийся и потерявший невидимость, то ли, наоборот, везунчик, чья плавающая в море пустоты тюрьма наконец-то добралась до реальности.
        - Три года, - еле слышно шептал он. - Три года вместо ста, и я смог вернуться.
        Любой демон, услышав такое, сказал бы, что это невозможно, пустоту не обмануть. Разве что редкий мудрец предположил бы, что чисто теоретически можно подкармливать своей кровью сущности по другую сторону границы острова, и если делать это регулярно, то их напор может начать двигать остров, выкинув его в итоге в обычный мир. Но никто и никогда не слышал о том, чтобы такое хоть кто-то претворял в реальность.
        В этот момент человека заметил мелкий падальщик, бегающий неподалеку. Самое бесправное существо в этих землях, способное разве что доесть остатки внутренностей, оставленных более сильными сородичами, а порой и просто вылизать пролившуюся на землю кровь. Хотя для жителей более цивилизованных земель его семидесятый уровень мог бы показаться чем-то устрашающим. Человек же и не подумал обращать на него внимание.
        Падальщик продолжал подкрадываться, не веря в свою удачу. Добыча всего лишь шестьдесят пятого уровня не сможет ему навредить, а он, наконец-то, хоть раз в жизни поест вволю. Прыжок, и тут же в руках у человека появился меч, пылающий еле заметным синим пламенем. Любой знающий демон с уважением бы покачал головой и подтвердил, что тут наложено усиление не меньше плюс семи. В итоге клинок легко пробил броню падальщика, и по земле покатилась сначала лапа, а потом и голова незадачливого создания. Все как обычно: более слабый проиграл и покинул этот мир.
        Человек же растворил меч в воздухе, протянул руку над трупом, потом довольно хмыкнул и спрятал что-то в рюкзак за спиной. Он огляделся по сторонам и уже собрался идти в сторону ближайших гор, как вдруг сделал несколько жестов, похожих на какой-то странный ритуал.
        Было видно, как привычным движением руки он открывает старое системное сообщение и с удивительной на этом лице улыбкой, особенно в таком месте, читает его.
        Получен квест «Дорога домой»
        Вернитесь к тем, кто вас ждет.
        Ограничение: как только хоть кто-то потеряет веру в ваше возвращение, задание будет провалено.
        Награда: свой род
        Человек закрыл все еще активный квест, а потом, как будто дав выход скопившейся внутри силе, во весь голос прокричал:
        - Ждите, я уже рядом!
        Крик подхватило эхо и понесло в разные стороны. Вскоре в десятках и даже сотнях километров от этого места огромные и древние демоны, бредущие по своим делам, начали останавливаться и оборачиваться в одном направлении. Впервые за многие тысячелетия кто-то, не боясь ничего, возвещал о своем появлении. Это вызов? И кто же это такой мог забрести на самые дальние задворки мироздания?


        2015 by Emelianov Anton and Savinov Sergei
        . This book or any portion thereof may not be reproduced or used in any manner whatsoever without the express written permission of the publisher except for the use of brief quotations in a book review or scholarly journal.
        First Printing: 2017
        Tver, Russia, 170021

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к