Сохранить как .
Царская невеста Валерий Елманов

        Лал - камень любви #3 Как быть, когда тебе упорно не везет, когда на пути к любимой стоят не только враги и влюбленная в тебя ведьма, но и сам Иоанн Грозный? На что надеяться, когда надеяться не на кого и даже хитроумный Борис Годунов советует уступить судьбе и смириться?
        Но сдаваться нельзя ни при каких обстоятельствах. Пусть на судном поединке против тебя вышел один из лучших воинов Руси! Пусть ты находишься в застенках у Малюты Скуратова, а в твоей руке чаша с ядом, которой тебя угостил сам царь! Пусть всё и вся против тебя, а смерть близка как никогда… всегда есть шанс, который надо просто успеть найти.

        Валерий Елманов
        Царская невеста

        Любовь - это небесная капля, которую боги влили в чашу жизни, чтобы уменьшить ее горечь.

    Анна Рочестер
        Пролог

        За окном ночь, но мне не спится. Я встаю, иду к столу и, усевшись поудобнее, берусь за перо. Почему-то сегодня мне припомнился тот далекий день, когда я, еще наивный и преисполненный радужных надежд, выехал в день Обретения из Москвы.
        Кем мне только не пришлось побывать - купцом и знатным фряжским князем, изображать сакмагона, жертву испанской инквизиции, стратега и полководца и даже юродивого Мавродия по прозвищу Вещун. Ах да, была еще одна роль - татя и душегуба, но она невольная. Играть мне ее не хотелось, однако обстоятельства сложились так, что меня на нее назначали, не спрашивая согласия, причем дважды. Хорошо хоть, что удавалось вовремя выкрутиться, отделавшись легким испугом, если не считать рубцы на спине.
        Но главная проблема заключалась в том, что все поиски моей ненаглядной княжны оставались безрезультатными, а судьба, как и положено старой прожженной плутовке, весело хохоча, постоянно подсовывала мне одну Марию Долгорукую за другой, но ни одна из них не была той, которую я искал. Хороши Маши, да не наши.
        Но я был упрям, и она сжалилась, на третий раз подкинув ту самую. Правда, жила она далеко, под Псковом, в одном из отцовских поместий, но добраться до нее из Москвы не так уж и долго - всего пара недель. Потому я и уверился - все плохое позади, не догадываясь, что на самом деле оно только-только начинается.
        Впрочем, я бы все равно не остановился и не повернул обратно, даже узнав, что ждет меня впереди. Скорее всего, я бы попросту не поверил услышанному - настолько все невероятно звучало. И правильно бы сделал, ибо я ни в чем не раскаялся даже гораздо позже, спустя целую вечность… если считать все мои дальнейшие приключения.
        И кровоточащая память тут же забегает несколько вперед, обгоняя мой рассказ о последующих событиях и показывая меня - тоже прежнего, - но уже ставшего гораздо старше, и не столько по возрасту, сколько по опыту, зачастую и горькому, который оказался совершенно не нужен…

…Молнии - хотя грозы большая редкость в сентябре - полыхали совсем рядом, одна за другой, а я впервые в жизни стоял на коленях и с мольбой обращался к безучастному мрачному небу, в котором где-то там, за тучами, таилась злая и подлая насмешница-судьба.
        В тот момент я был готов заплатить чем угодно за исполнение своей просьбы, но секунды шли, и я все отчетливее понимал - бесполезно. Она принятых решений не меняет. И тогда, стоя под проливным дождем в мокрой насквозь ферязи и сжимая кулаки от бессильной ненависти к злой судьбе, я с отчаянием обреченного, но непобежденного поднялся с колен и бросил ей вызов. По лицу хлестали холодные струи дождя, но я продолжал неотрывно смотреть в пасмурное небо, угрожающе нависшее надо мной, и клятвенно пообещал самому себе, что больше судьба не увидит моей согнутой спины.
        Никогда!
        Захочет добить? Пускай. Но на колени я не встану.
        Ни за что!
        И мы еще поглядим, кто кого. Даже теперь.
        А раскат грома - не гонг к окончанию боя. Скорее к его продолжению, потому что я не сдался, а значит, предстоит еще один раунд.
        Последний.
        Решающий…
        Я так и выкрикнул той, что скрывалась от меня за тучами:

- Все равно не сдамся! Слышишь?! Все равно!
        Меня услышали. Шарахнуло совсем рядом, так что я почувствовал во рту привкус чего-то кисловато-металлического, но на этом все успокоилось и остановилось. Словно мне давался шанс одуматься, обещая, что, может быть, в этом случае когда-нибудь что-нибудь как-нибудь…
        Но я уже не верил…
        Как описывать это, я пока не знаю. Надеюсь, что когда придет время и я доберусь до тех событий, то нужные слова отыщутся сами собой. Впрочем, до этой сцены в финале еще далеко.
        Я выхожу из дома на крыльцо, залитое блеклым призрачным светом молочной желтизны. Месяц, уютно устроившийся почти над крышей моего домика, не так ярок, как налитая репа-луна. Зато не будоражит кровь и не смущает душу. Он юн и улыбчив, от него веет молодостью и свежестью.
        Но при виде него мне почему-то вспоминается именно луна, тяжело нависшая над моей головой в ту памятную осеннюю ночь. Точнее, в две ночи. Интервал между ними - целый год, и соединяет их лишь место - псковские леса, время, да еще она - манящая и зовущая, властно требующая и одновременно жалко просящая.
        Я до сих пор не знаю, что это было, да и было ли оно на самом деле - настолько оно нереально и фантастично, словно происходило не со мной и вообще не на этой планете, а в каком-то ином мире, живущем по совершенно иным законам. В мире, который гораздо ближе к сказочным пушкинским чудесам, нежели к обычной реальности серых повседневных будней.
        В нем до сих пор водятся водяные, домовые, а также болотняники, шишиги, кикиморы, овинники, банники и прочий веселый народец. Там седовласые степенные волхвы доселе поклоняются исконным славянским богам - мудрому Роду и воинственному Перуну, доброму Сварогу и ласковой матушке Мокоши, улыбчивому Лелю и буйному Яриле, неистовому Стрибогу и мрачному Чернобогу. Словом, все как у Пушкина: «Там чудеса, там леший бродит…»
        Мне не довелось повидать «на неведомых дорожках следы невиданных зверей», чему я, впрочем, только рад. Вполне хватило и Кощея. Над златом он не чах и вообще был довольно-таки упитан, но если сравнивать Иоанна IV со сказочным злодеем, то первый окажется куда кровожаднее и злее. К сожалению, былинные богатыри где-то заплутали, так что пришлось разбираться с ним в одиночку, поминутно рискуя лишиться головы, которая, между прочим, у меня в наличии всего в одном экземпляре, а посему держаться осторожно, рассчитывая каждый свой шаг и каждое слово.
        Впрочем, до них тоже еще далеко, а потому спешить ни к чему.
        Я возвращаюсь к столу и пододвигаю к себе стопу чистой бумаги… Стопу… В памяти тут же всплывают многочисленные наставления Ицхака бен Иосифа, с которым судьба свела меня тоже почти сразу, спустя пару недель после начала моего второго путешествия по прошлому. Он и сейчас, окажись рядом, непременно скривил бы от огорчения губы и не преминул придраться, заодно поправив меня:

- Вэй, как быстро ты все забываешь. Где ты увидел стопу? В лучшем случае тут десть[Десть (от перс. связка, пучок) - единица счета писчей бумаги. К XVI в. она стала метрической и составляла 50 листов. В стопу входило 20 дестей, то есть тысяча листов. - Здесь и далее примеч. авт.] , пускай две, и, если ты заплатил за нее как за стопу, значит, вся моя наука пошла прахом, и я таки удивляюсь, как ты, с таким невниманием к деньгам, еще не остался без последних штанов.
        Да, примерно это он бы и сказал.
        Ну что ж, пускай будет по-твоему, Ицхак, только так ли уж важна цена бумаги? Гораздо важнее - что будет написано на листах этой дести и поверят ли моим словам люди…
        Глава 1
        Из женихов в тати

        Москва встречала победителей, ликующая от неожиданно свалившегося счастья. Разумеется, хватало и тех, кто голосил от горя. Матери, жены и дочери оплакивали тех, кто уже никогда не сможет их обнять. На подворье Воротынского погибших оказалось не столь много - всего пятеро. Еще два десятка вернулись с ранениями, остальные оказались целы.
        В себя я приходил целую неделю. Странное дело - в тот раз хоть и полегло гораздо больше, но переживал я меньше. Тут же… Так и не надел тихий Ерошка шапку лучшего стрелка - стрелой в глаз. А саму шапку достали из-за пазухи у Фрола, только она была не алой, а темно-красной от его крови. И не успел жениться Савва, брат-близнец Фрола, - тоже стрелой, только в горло. Я был рядом, но ничего не мог сделать - кровь хлестала фонтаном. Тимохе, кажется, придется отложить свою мечту стать вольным казаком - уже лежа, какой-то татарин в злобе наотмашь рубанул саблей по его левой ноге.
        А вот остроносому хоть бы хны. Живой, зараза, хотя в гуляй-городе он с нами не оставался - ушел с Воротынским для решающей атаки. Наверное, для Осьмушки это привычнее - бить в спину, вот он и подался с князем. Да и потом тоже сумел отличиться - кого-то там повязал, где-то заслонил Михайлу Ивановича. Так что вернулся он уже в чине десятника, и все вокруг перешептывались, что вот-вот князь поставит его и сотником.
        Получилось, правда, наоборот, и вновь не без моей помощи. Уж слишком нагло вел себя остроносый, проявил скрываемое до поры до времени в полной красе. Воистину, самый худший господин - бывший раб. Не ведает он иного пути для своего возвышения, кроме как через унижение других. Но рано Осьмушка задрал нос кверху, ой рано. И власть над своими людьми ему тоже не стоило демонстрировать мне так нахально. Впрочем, осадил я его не сразу - гораздо позже. Попервости Воротынский от моих слов попросту отмахнулся, а во взгляде читалось: «Ты еще и в этом учить меня будешь, фрязин?!»
        Он вообще по прибытии в столицу стал тяготиться мною, словно ненужным лишним свидетелем. Боялся, что я начну трепать языком?
        Сказать мне, конечно, было что. Мол, и гуляй-город приволокли по моей подсказке, и вперед не стали забегать из-за меня, и порвали бы крымчаки всех в клочья, если бы не стрельцы да немцы Фаренсбаха, а командовал ими тоже я. Много чего я мог наговорить, но ни за что бы не стал.
        Жаль, что Воротынский в этом сомневался, опасаясь свидетеля того, о чем он сам с удовольствием бы забыл. Я это чувствовал, а окончательно убедился по той неподдельной радости, которую он испытал, когда услышал от меня, что я собираюсь ставить свой двор, благо что денег у меня имелось в избытке. Ицхак с блеском провернул еще одну операцию, что я ему посоветовал перед отъездом на Оку. На сей раз с заключением пари - одолеют крымчаки русских или татары вновь дойдут до Москвы со всеми вытекающими отсюда последствиями.
        Доверяя очередному моему «видению», он щедро поставил двойной заклад против одинарного, и пятеро купцов в одночасье лишились семи с половиной тысяч рублей. Полторы - по уговору - стали моими. Плюс оставшаяся половина долга, которую мы еще год назад успели содрать с несчастного англичанина, через несколько дней скончавшегося от угарного газа в одном из каменных подвалов на подворье Английской компании. Плюс процент с тех денег, что он успел занять перед сожжением Москвы.
        Словом, в общей сложности я стал обладателем гигантской суммы в три с половиной тысячи рублей. Если быть точным, то к ним надо добавить еще двести одиннадцать рублей, полуполтину, три алтына и две деньги? - скрупулезный Ицхак в своих расчетах учитывал каждую полушку. Я не стал полностью выбирать всю сумму у купца - негде хранить. Прихватил лишь эти двести одиннадцать с мелочью, ну там для строительства и на прочие расходы, чтобы округлить оставшееся.
        Что до Воротынского, то он объяснил свою радость тем, будто, дескать, по-настоящему убедился в моем решении осесть на Руси. Да и недолго она у него длилась - пока он не вспомнил, что тут уж без моего представления царю не обойтись. Места для подворья на Москве выделяют только по его повелению и там, где он скажет. Касаемо простого люда - не знаю. Скорее всего, обходились как-то иначе, а вот когда речь заходила о фигуре позначительнее, то тут только Иоанн Васильевич.
        Однако слово, даденное мне насчет Долгорукого, он помнил хорошо. В этом князь был чем-то похож на Ицхака - если обещал, то выполнит непременно. К тому же на сей раз ему никуда не нужно было ехать. Более того, ему даже не пришлось выходить со своего подворья. Андрей Тимофеевич Долгорукий оказался в Москве и самолично заехал к князю в гости.
        Еще бы. Теперь круче Михайлы Ивановича не было ни одного князя. Да что там князя - даже боярина. Сам Мстиславский ушел в тень, не говоря уже о зашуганных царем Захарьиных, родичах первой его жены, Анастасии. Ох как высоко засияла звезда Воротынского на августовском небосклоне лета 7080 от Сотворения мира, или 1572 от Рождества Христова. Так высоко, что чуть ли не каждый норовил протянуть к ней ладошки поближе - авось удастся погреться. Протянул и князь Долгорукий.
        К тому же ему сам бог велел, ведь он женат на племяннице Воротынского, а стало быть, родич. Опять же хотелось ему и сынка родимого пристроить.
        Рано в этом веке русская знать самостоятельную жизнь начинала, очень рано. С пятнадцати лет. Как только получали право жениться, так сразу и вменялось им в обязанность служить государю, причем начиная с самых низов, с рядовых. Всех льгот и привилегий у него - идти в атаку не в драном тегиляе, в который кое-как вшиты пластины простого железа, а при полном вооружении, и не среди голытьбы вроде ратных холопов, а вместе с маститыми вояками из числа отцовского окружения. Вперед, парень! Иди сдавай теорию на практике. Только помни: коль плохо учился, жизнь переэкзаменовку может и не назначить.
        У собственных папаш под рукой они были редко - сердце-то не железное, посылать родную кровь в бой. Да - под присмотром, да - на самый безопасный участок, но шальные стрелы летают повсюду, и, как знать, может, на этом тихом для всех прочих месте и придет его смертный час. Получится, отправил собственной рукой на погибель. А что ты ее не желал, но так уж вышло - дело десятое, все равно потом будешь терзаться и мучиться.
        Поэтому предпочитали пристраивать к какому-нибудь воеводе из числа самых знатных, именитых и… удачливых в бою. Последнее тоже учитывалось. Раз человеку везет - значит, господь[Чтобы соблюсти равноправие - ведь не пишем же мы Бог Авось, Бог Перун, Богиня Фортуна и т. д., - здесь и далее к словам господь, бог, богородица, аллах, спаситель и т. п. автор применил правила прежнего, советского правописания.
        закрыл его своей дланью от стрел и пуль. Или ангела послал, чтоб тот простер над ним свое крыло. А длань у господа широкая, да и ангельское крыло немногим yже - авось сыщется под ним местечко и для моей кровиночки, пока тот не возмужает да сам не начнет водить в бой полки.
        А я еще, помнится, удивлялся, когда читал Бархатную книгу. Уж больно много бездетных бояр. Лишь теперь и дошло. Помимо тех, у кого вместо сынов рождались только дочки, а они в зачет не шли, были еще и другие - те, кто обзавестись потомством просто не успевал. Свистнула в первом или втором бою татарская стрела, сверкнула вражеская сабля, влетела точно в лоб ливонская пуля - и все. Заказывай, боярин, заупокойную службу по рабу божьему как там бишь его, плати деньги на помин души - без серебра церковь поминать не станет, корыстна, да моли бога, чтоб других сыновей не постигла та же участь. А ведь может…
        Рассказывал мне воевода из Дедилова князь Андрей Дмитриевич Палецкий, сколько у него полегло родных и двоюродных дядьев - ужас, да и только! Прадед его разжился внуками богато - получилась целая футбольная команда, а в результате из одиннадцати человек только пятеро и перешагнули двадцать пять годков, да и то у двоих сплошь девки. Остальные же полегли - кто в восемнадцать, кто в двадцать.
        То же самое у Шереметевых, одному из которых доводился зятем Воротынский. У них на шесть братьев всего три сына. А взять самих Воротынских, так у них счет еще хуже - у трех братьев наследники лишь у одного Михайлы Ивановича, да и те сидят в Белоозере.
        Вот и стараются отцы именитых родов как-то обезопасить своих чад. Самое оптимальное - это подсунуть в услужение к царю. Тем более есть такая специальная должность - рында. Ввел ее в незапамятные времена еще отец царя, Василий Иоаннович. Официально они считались телохранителями, а на деле, фактически, что-то вроде мальчиков на побегушках. Кто саадак таскает в походе, то есть лук со стрелами, кто копье - всем какая-то пустяковина да найдется.
        Выгода же получается двойная, а если с умом, то и тройная. Во-первых, мальчишка вроде как на службе, да не простой - под рукой самого царя. Во-вторых, нет опасности погибнуть, особенно с нынешним государем. Разве что от утомительной скачки, когда в очередной раз приходится драпать в Новгород, но скачка - не стрела, не сабля и не пуля. Седалище болит, ноги крутит, но через пару-тройку дней ты снова жив и здоров. А если служить с умом, то тут образуется и третья выгода - заполучить чин, притом немалый. Давно ли двоюродный братец Бориса Годунова хаживал в рындах? Да десяти лет не прошло. А ныне он уже постельничий. И сам Борис не сегодня завтра станет кравчим. Вот так вот, если по уму.
        Но попасть туда непросто - надо быть смазливым, чтоб соответствовать внешностью, потому что рынды сопровождают царя повсюду, но преимущественно в торжественных случаях, например, на свадьбе (очередной) или во время приема иноземных послов. Понятно, что с прыщавой мордашкой да с косыми глазками его никто не примет.
        У сынка Долгорукого, которого я во время визита во Псков даже и не видел - он нес службу у своего двоюродного брата Тимофея Ивановича в Юрьеве, - с личиком было все в порядке, без особых недостатков, но и красотой он не блистал, так что сунуть его в рынды можно было лишь по протекции. Вот и рассекал Андрей Тимофеевич с визитами по матушке-Москве - и у Мстиславских побывал, и у Одоевских, а уж воевод-героев битвы при Молодях не забыл ни одного.
        Сидели мы втроем, поскольку Михайла Иванович решил использовать такой удобный случай для задушевного разговора. Потому он мне и предложил прихватить с собой серьги. На всякий пожарный. Если Долгорукий попробует упереться, то тут ему сразу на стол вещественное доказательство.
        Вроде бы все продумано - не должен выкрутиться мой будущий тесть, перекрыли мы ему лазейки. Но не тут-то было. Нет, поначалу все шло как по маслу, особенно после того, как Воротынский посулил замолвить кое-кому словцо. Совсем Андрей Тимофеевич расцвел. Прямо как майская роза. Даже щеки зарумянились. А вот дальше, когда зашла речь о моей женитьбе, - сразу румянец куда-то делся, зато в голосе скрип объявился. Злиться мой тесть начал. Поначалу он попробовал сделать вид, что не понимает, о чем идет речь. Это когда были только намеки.
        Воротынский опять за свое. Наш гость, сменив тактику, пытался выкрутиться, виртуозно меняя темы. Но Михайлу Ивановича этим не проймешь, и действовал он как в бою - решительно, энергично и целеустремленно. Словно танк. Нет, даже как бронепоезд. Вот есть две колеи - княжна да фрязин - и все тут. Долгорукий об охоте
- Воротынский снова за свое:

- Погоди с охотой, Андрей Тимофеевич, не о том мы ныне. - И прямым текстом: - Вон зятя молодого зазывать на нее станешь, опосля того, как мы с тобой сладимся.
        Долгорукий о здоровье, а Воротынский опять на свою колею выворачивает:

- Негоже тебе на себя наговаривать. Небось на свадебке за троих отплясывать станешь. - И, видя, что гость не поддается, выкинул на стол главный козырь: - И тебе выгода. Коль он станет родичем, то про твои тайные дела с ведьмой из Серпуховского посада нипочем не проболтается. Не с руки ему будет тестя оговаривать.

- А я слыхал, что померла та ведьма. Сожгли ее мужики, - медленно произнес-проскрипел Андрей Тимофеевич.
        Воротынский замер. Сопит, думает, а что ответить - не знает. Да и что тут ответишь? Правду сказал гость. Сущую правду. Когда стояли под Серпуховом в ожидании татар, я в первые три дня, отыскав свободное время, подался к ней. Ехал в гости, а попал на пепелище. Свежее совсем. Можно сказать, тепленькое еще. Избушка полыхнула чуть ли не накануне нашего приезда туда.
        Была, правда, одна странность - не похожа женщина, которая в ней сгорела, на бабку Лушку. Габаритами скорее уж на Светозару-ведьму смахивает.
        Воротынский посуровел лицом и выложил на стол тряпочку, а в ней серьги. Те самые, что я подарил княжне от имени Михайлы Ивановича.

- Мне их князь Константин Юрьич передал, - пояснил он нахмурившемуся Долгорукому.
- А забрал он их, как мне сказывал, у ведьмы, коя бабке Лушке в лечбе подсобляла. Та их украла у старухи. А уж как мой подарок княжне Марии Андреевне в Серпухове оказался - тебе видней.
        И вновь смотрит на гостя - что, мол, сейчас мне скажешь? Молчит Долгорукий, серьги разглядывает. Пристально так, вроде гадает - те или не те. Опознавать неохота, но и деваться некуда. Я тоже помалкиваю. Тишина за столом. И вдруг…

- А я-то помыслил - повинился пред тобой фрязин, что выкрал их у меня, а он вишь какую сказку сплел. Де, у ведьмы их забрал. Ну-ну.
        У меня даже челюсть отвисла. Силен Андрей Тимофеевич. Эва, какую отравленную стрелу запустил! А еще говорят, что за двумя зайцами погонишься, ни одного не поймаешь. Оказывается, не всегда. Это сколько же он на нее зайцев нанизал? Двух - по меньшей мере. И сам вывернулся, и меня опорочил.

«Классная работа. Высший сорт. Люблю виртуозов», - восхищенно сказал Остап Бендер.
        Вот только мне не до восхищений. Да и сказать-то ничего не получается - горло перехватило. Молчу, только рот разеваю. А Долгорукий дальше скрипит:

- Я еще тогда на него помыслил, когда он с полдороги убег. Дескать, дела у него важные. Сон, мол, ему приснился плохой. Хоть бы поумней что выдумал. А наутро мы и хватились пропажи - нет серег, и все тут. Холопа его тихонько обыскали - пусто. Думали, утеряли ненароком, а они вона где. - И тут же, без передышки, Воротынскому: - Что ж ты, князь Михайла Иваныч, татя за один стол с честными людьми сажаешь, да еще наветам их веришь?
        Воротынский вначале озадаченно покосился на меня, затем на Долгорукого и вновь устремил взгляд в мою сторону:

- Ты, Константин Юрьич, что поведаешь? Откуда у тебя оные серьги взялись?
        Я прикусил губу до крови, чтоб не сорваться, мысленно сосчитал до пяти, после чего медленно повторил. Память не подвела, и ночной разговор Долгорукого с бабкой Лушкой удалось воспроизвести чуть ли не дословно.

- А я иное сказываю, - уперся Долгорукий. - Тать он. - И подытожил, разведя руками: - Видоков[Видок - свидетель, очевидец случившегося.] ни у кого из нас нет, хотя про серьги я опосля многим сказывал. Да и Машенька моя сокрушалась - больно по ндраву они ей пришлись. Что ж, пусть господь рассудит - кто правое слово молвил, а кому его сатана нашептал.
        Если б он меня ударил - было бы легче. Гораздо легче. Но он поступил подлее. Настолько, что я вновь задохнулся, не в силах сказать хоть слово. Выставить меня ворюгой перед княжной - куда уж хлеще. Все равно что обухом топора по макушке со всей дури - хрясь! Даже в голове зазвенело. Так я и остался сидеть, хлопая глазами и не в силах вымолвить ни слова в свое оправдание.
        Михайла Иванович внимательно посмотрел на меня, и в его глазах - или мне это показалось? - мелькнула тень сомнения. Впрочем, даже если он и усомнился в моей честности, то мимолетно. Не иначе как тут же вспомнил, кто на самом деле покупал это украшение. Получалось, что я настоял на подарке, который сам же купил, только для того, чтобы иметь возможность его украсть. Даже не глупо - абсурд. По счастью, Долгорукий не знал подробностей приобретения серег, а потому, убежденный, что ложь достигла своей цели, уверенно и неспешно принялся заворачивать их в тряпочку, поясняя:

- Вот приедет государь, паду ему в ноги, и пущай он решит, как быть.

- А ты хорошо помыслил, Андрей Тимофеевич? - совсем чужим, незнакомым голосом холодно спросил Воротынский. - Али ты уж и бога не боишься?

- Пущай его тати боятся, а православному человеку одна надежа - на него уповать, - упрямо проскрипел Долгорукий и молча вышел, даже не перекрестившись на иконостас. Это уже оскорбление не мне - хозяину дома, если только я правильно запомнил уроки дьяка Висковатого.
        Так и ушел. И серьги не забыл прихватить.

- Ты все понял, фрязин? - тихо спросил Воротынский, продолжая сидеть за столом.
        Я неопределенно пожал плечами.

- Значит, ничего не понял, - сделал вывод Михайла Иванович. - Видоков-то и впрямь у нас нет. А раз ты иноземец, жеребий решит - кто прав, а кто виновен. Но ништо, господь тебя не оставит, - неуклюже успокоил меня он.

«Это что же получается?! - возмутился я. - Если судьба улыбнется старому козлу, а не мне, значит, я - вор?! Нет уж!»

- А иначе никак?

- Иначе можно, токмо выйдет еще хуже, - пояснил Воротынский. - Коль ты в сечах за Русь бился и кровь пролил, к тому ж осесть здесь решил, и не ныне, а давно, - можно и своим посчитать. Думаю, государь тут препон чинить не станет - напротив. Но тогда, ежели Долгорукий царю челом на тебя ударит, вам с ним поле назначат. Теперь хоть уразумел, почему хужее? - И посмотрел жалостливо.
        Про поле я уже слыхал и до этого. Этим словом здесь именуют дуэль. Когда знатные люди своего спора не могут разрешить миром, устраивается поединок. Условия как на рыцарском ристалище. Даже обстановка похожая, то есть поле огораживается веревками, ну а дальше на него выходят спорщики. Выбор оружия - привилегия ответчика. Считается, что господь незримо поддерживает правую сторону и она обязательно должна победить. Умных людей, если они были неправы, это не смущало. Те полагались на иное - авось бог отвернется. Не вечно же он смотрит на людей - и всевышний нуждается в отдыхе.

«Бросим жребий?» - предложил в «Иронии судьбы» один из друзей, не зная, кого отправить в Ленинград. «Мы не будем полагаться на случай», - сурово заявил другой.
        Правда, в итоге они загрузили в самолет все равно не того, кого надо, но я закусил удила. К тому же отчего-то у меня появилась уверенность, что судьба - если бросят жребий - выберет не мою, а противоположную сторону, как наказание за попытку обойтись «малой кровью», а дуэль по крайней мере дает одинаковые шансы.

- Хочу поле! - твердо заявил я, и тут пришло в голову другое. - Так если я его… то как женюсь на Маше? - растерянно пробормотал я, воззрившись на Михайлу Ивановича.

- Нашел о чем печалиться. Ты вначале вернись с этого поля, - хмыкнул он. - Стар князь Долгорукий, а потому вправе сыскать себе замену. И уж поверь, что он не поскупится, найдет лучшего бойца.

- Ну тогда не страшно, - самоуверенно заявил я.

- Ну-ну, - вздохнул Воротынский.
        Судя по выражению его лица, можно было понять, что в победе правой стороны, равно как и в том, что мне придет на выручку господь, он сомневается. Я, честно говоря, о небесных силах не задумывался вовсе. Да и ни к чему они мне - по пустякам их отвлекать. Сам управлюсь.
        Говорят, уверенность хороша, пока не перехлестнула через край. Правильно говорят. В самую точку. Это умных людей судьба учит. Дураков она бьет. Иногда до смерти, но всегда - очень сильно. Особенно самоуверенных. Мне вскоре предстояло убедиться в этом на собственном опыте.
        Глава 2
        Вот и поговорили…

        Велик и могуч род князей Долгоруких. Ветвисто его древо и…
        Что? Это я уже говорил? Ладно, не будем повторяться. Тогда так. Было у отца три сына! Старший - умный был детина. Средний был и так и сяк, младший вовсе был дурак…
        И это у кого-то прозвучало? Ну что тут поделаешь. И как быть, если у князя Тимофея Владимировича, деда моей княжны, действительно имелось три сына, из которых в настоящее время в живых остался лишь младший, Андрей. И был он, как вы понимаете, в отличие от сказанного, вовсе не дурак. Скорее уж наоборот.
        В поисках бойца со стороны для поединка со мной он не нуждался. Пользоваться услугами наймитов здесь вообще считалось дурным тоном. Иногда бывало и такое, но лишь в случае, если не имелось родни. Сын у Долгорукого был слишком молод, зато хватало племяшей, которые своего стрыя, то есть дядю по отцу, согласно обычаям почитали и слушались. Посему, скорее всего, будет кто-то из них, пояснил мне уже на следующий вечер после визита Долгорукого Воротынский.

- К тому же он по себе мерить станет, - заявил князь. - Кто поручится, что ты наймиту во время боя не шепнешь словцо-другое да не улестишь его немалой деньгой? А что она у тебя имеется, Андрей Тимофеевич ведает, потому как я сам о том за столом говорил, когда тебя расписывал.
        А дальше последовал полный расклад князя про племяшей. О сынах Романа, среднего из братов, который «был и так и сяк», Воротынский не упоминал - они отсутствовали. Зато у старшего, Ивана Рыжко, который и впрямь «умный был детина», их имелось аж трое и на любой вкус.

- Старшего из них, Тимофея Иваныча, он не поставит - невместно. То отечеству умаление, - размышлял он вслух и тут же пояснял: - Он не просто воевода, но окольничий. В таком чине выходить супротив безвестного фрязина, хоть и князя, негоже. А жаль, - сокрушенно добавил он. - Не лучший он из всех Иванычей на сабельках тягаться, свои наместничества головой брал - что в Юрьеве, что в Новгороде, что тут, в Москве. Стало быть, остаются двое.

- А так ли уж это важно? - простодушно осведомился я. - Кто бы против меня ни вышел, а драться придется. Сабля все равно одна, и рук две. Так какая разница?
        Воротынский жалостливо посмотрел на меня, будто на несмышленыша, чувствовалось по сердито поджатым губам, что ему очень хотелось сказать что-то резкое, но он сдержался, недовольно пояснив:

- Про саблю ты верно сказываешь, одна она. И про руки тоже верно. Но тут важно - из какого они тулова растут. За то время, что государь сюда едет, да за ту седмицу, что пройдет, пока Андрей Тимофеевич не ударит на тебя челом царю, - я тебя всем тонкостям не обучу. Потому и надо прикинуть, кто выйдет супротив тебя из оставшейся пары. Ежели второй по счету, тоже Иван, то тут и впрямь надобно сабельку выбирать. Он - мужик дюжий, в батюшку пошел, потому и в сече бердыш облюбовал, а с сабелькой у него худовато. Ну вроде как у тебя, - прогудел он, спустив все мои достижения на уровень сточной канавы.
        Мне даже обидно стало. Получается, я все это время тренировался впустую? А Осьмушка как же? Я же его, случалось, одолевал. Значит, не такой уж я безнадежный, как считает Михайла Иванович. Хотел было возразить, но потом вспомнил нынешний бой и осекся.
        Поднял меня Воротынский ни свет ни заря, с третьими петухами. Как раз когда я, поеживаясь от утреннего холодка - середина августа это ж в двадцать первом веке конец лета, - вышел на подворье, они прокукарекали. Князь даже не дал толком одеться, заявив, что хватит холодных портов да рубахи, то есть я оказался на крыльце в одних подштанниках.
        И тут же, стоило мне спуститься на последнюю ступеньку, кто-то справа опрокинул на меня ведро с водой. Честное слово, температура - словно зачерпнули из проруби - аж сердце зашлось.
        Оглядываюсь - Тимоха мой стоит, улыбается, а в руках пустая бадейка. Ах ты ж… Но сказать все, что я о нем думаю, мне не довелось. Хотел, да не успел. Только я открыл рот для возмущенной тирады, как тут же с левого бока, точнее почти сзади - я ж к Тимохе лицом повернулся, - еще один водопад. Резко оборачиваюсь - остроносый скалится. Ну, Осьмушка! Уж тебе-то точно не спущу! Но не успел я сделать и шагу, как меня еще раз окатил Тимоха - видно, он предусмотрительно припас для меня сразу две бадейки… Сдурели они, что ли?!

- Троекратное крещение, - прогудел князь, внимательно наблюдавший за этим издевательством, стоя в пяти шагах от меня. - Ибо рассусоливать недосуг - потрудиться надобно не мешкая. Вона о заутрене ужо народ возвещают, - неопределенно мотнул он головой в сторону, комментируя церковный перезвон. - Первый звон - пропадай мой сон, другой звон - земной поклон, третий звон - из дому вон! - И деловито: - Давай в опочивальню, оботрись скоренько - и туда, где ты с Осьмушей сабелькой помахивал.
        Сонной одури действительно как не бывало. Не удержавшись, я все равно перед уходом сурово погрозил Тимохе кулаком и бодро пошлепал растираться и переодеваться в сухое. Князь уже ждал меня, вальяжно прислонившись к бревенчатой стене терема.

- Ну, нападай, - предложил он, лениво оторвавшись от бревна, но даже не удосужился принять боевую стойку.

- Так без доспехов ведь, - растерялся я, опасливо покосившись на острый клинок его сабли.

- Сам виноват, знал же, куда идешь, - пожал плечами князь. - А теперь возвращаться нельзя - дурная примета. - Но тут же успокоил: - Не боись. До обеда токмо ты бить будешь, а я уж и так как-нибудь обойдусь - авось и без доспехов выстою, ежели господь подсобит.
        Господь подсобил. По-моему, он послал на помощь Воротынскому не только ангела-хранителя, но и самого главного из своих вояк - архангела Михаила, не забыв про все его войско. Поначалу я еще осторожничал, но потом из-за колких подначек князя озверел и пошел напролом, пытаясь задеть его хотя бы один разок. Не вышло. Бдил архангел. Не зря у них с князем одинаковые имена. Так я его и не поцарапал.
        До обеда мы с ним конечно же не дотянули, но мне хватило и пары часов, чтоб я вновь стал мокрый с головы до пят. Как на крыльце.

- Будя. - Воротынский вложил саблю в ножны и кивнул кому-то позади меня.
        Повернуться, почуяв неладное, я успел, потому очередной холодный водопад пришелся прямо в лицо. И как мой прихрамывающий стременной ухитрился подкрасться ко мне незамеченным - до сих пор не пойму.

- Теперя голову в бой запускай, - предупредил меня князь. - Обмысли все промахи, что допустил, потому как опосля обеда я тебе спуску уже не дам. Устрою, чтоб небушко с макову соринку показалось, - пообещал он мне с легкой угрозой. - Да бронь не забудь надеть, - напомнил, уходя.
        Признаться, я думал, что он шутит. Оказалось - нет. Никакого юмора - только голая правда и реальный прогноз ближайших событий. Хорошо хоть клинки были обмотаны рогожей - все не так больно.
        Первый удар я не пропустил - только третий по счету выпад достиг цели, да и то, как мне показалось, почти случайно.

- Чуть ошибся, - пояснил я. - Исправлюсь.

- В бою дважды не ошибаются, - сурово заметил Воротынский. - Там одного за глаза. И это я медленно. А теперь учну в полную силу, - честно предупредил он.
        Свое обещание он сдержал.
        Вот тогда-то я и понял до конца, чем хороший подмастерье - я про Осьмушку - отличается от истинного мастера. В тот раз, еще зимой, когда мне довелось посмотреть их учебный поединок, я многого не понял. Увидел лишь главное - перед Осьмушкой стоял мастер, но остальное…
        Оказалось, это надо не видеть - почувствовать. На собственной шкуре, разумеется. Только тогда ты и уразумеешь все свои недочеты, промахи и слабые места. Нет, не в чем они заключаются - это придет потом. В первый же день ты получишь представление об их количестве, и только. Но даже тут точно не сосчитаешь - бесполезно и пытаться.
        Я этого тоже не знал. Понял, лишь когда сбился со счета.

«Ну-ну-ну! - говорил Каа, делая выпады, какие не мог отразить Маугли. - Смотри! Вот я дотронулся до тебя, Маленький Брат! Вот и вот! Разве руки у тебя онемели? Вот опять! Голова! Плечо! Живот! Голова!»
        Так и со мной. Воротынский хоть и не каждый раз, но тоже говорил, куда он сейчас ударит. Но что толку? К середине боя я уже ошалело тыкал саблей куда ни попадя, лишь бы успеть подставить под его беспощадный стремительный клинок. Как получится. А потом рукоять сабли все чаще и чаще вообще стала вылетать из моей ладони.

- Потому первый день так и называется - «постижение», - пояснил в конце занятия князь.
        Верно замечено. В самую точку. И обиднее всего, что он почти не запыхался. Еще бы. Он даже передвигался эдак с ленцой. Так, шагнет в сторону раз в минуту и опять стоит на месте. Затем надоест, и он снова сделает шаг. Например, вперед. Хрясь саблей по моей шее и вновь улыбается. Ну что ж, зато я постиг.

«Я знаю, что ничего не знаю, - сказал Сократ и в утешение себе добавил: - Но другие не знают даже этого».
        Это он про меня. Это я не знал. Спасибо «дню постижения» - теперь я дошел до уровня Сократа.
        А за вечерней трапезой Михайла Иванович меня еще и «порадовал»:

- Слабоват я становлюсь. Познания остались, но годы свое берут. Вот в молодости я сабелькой и впрямь чудеса творил. А ныне что ж - ушла быстрота.
        Я вспомнил стремительно взлетавшую перед моими глазами саблю, то и дело молниеносно обрушивающуюся на меня справа, слева, сверху, снизу и тут же, без малейшего перерыва, опять справа, слева, и сочувственно закивал головой. В душе же оставалось только порадоваться ушедшей быстроте. Еще бы. При увеличивающейся вдвое скорости удара сила его возрастает в десять раз. Это закон физики. А у меня и без того шея хоть и вертится, но с превеликим трудом - не иначе князь всю резьбу на ней сорвал. Да и плечо, особенно левое, что-то не того. Даже не болит - вообще онемело.

- Одесную длань я тебе не трогал, - кивнул он на мою правую руку, которой я с трудом держал ложку, осторожно поднося ее ко рту и старательно избегая при этом резких движений, чтобы не вызвать ноющей боли в кисти, остро-режущей в локте и тяжеловесно-массивной в предплечье. - Чай, тебе ею завтра махать, потому и поберег.
        Спасибо, благодетель. Отец родной так не уважил бы. А слова-то какие нежные подобрал. И все понятно: «Сегодня не убил, а лишь измолотил до полусмерти, потому что завтра опять начну терзать».
        Вот радости-то! А главное, хоть бы капельку сочувствия. Я тут напротив, в синяках и шишках, полученных, между прочим, исключительно от него, а он сидит разглагольствует как ни в чем не бывало и все гадает, кого из своих племяшей выставит на поле Андрей Тимофеевич.

- А вот ежели не Иван выйдет, а молодший его брат, то тут нам лучше бы завтра бердыши взять, - задумчиво гудел князь. - На сабельках-то он попроворнее будет. Это я про того, кого ты в Серпухове повстречал, Григория Меньшого, - напомнил Воротынский. - Чертом его прозвали. Справный воевода, и на сабельках разве что братцу, Григорию Большому, уступал. Но тот под Судьбищами богу душу отдал, давно уж, так что Меньшой ныне чуть ли не первый рубака. Помнится, однова как-то в Новосиле, где он воеводствовал, сшибка у них с татаровьем была, так он супротив семи али осьми басурман отбивался, да как лихо - троих с седла ссадил, покамест на помощь подоспели. Хотя его вроде бы в Москве ныне нет, но вдруг объявится. Наверное, надо нам завтра бердыши взять. У Меньшого вся сила в сабельке, так что, ежели Долгорукий его поставит, ты и схитришь.
        Я тут же представил, как завтра Михайла Иванович возьмет в руки здоровенную русскую секиру, которую и назвали-то бердышом из чистой деликатности, чтоб не пугать врага раньше времени, как он замахнется им на меня и как я, отбив три или четыре удара - на это меня еще может хватить, пропущу пятый или шестой, и содрогнулся. Нет, все-таки бурная фантазия имеет свои минусы.

- Иван выйдет, - отчаянно запихав в голос всю уверенность, твердо заявил я.

- Пошто так помыслил? - удивился Воротынский.
        Ну не стану же я объяснять, что если мы начнем тренировку на бердышах, то выходить против Григория, который Черт, будет уже некому. Не доживу я до поля.

- Ты ж еще про двухродных сыновцев[Сыновец, или братанич, - сын брата, племянник. Двухродные сыновцы - двоюродные племянники.] не ведаешь, - с укоризной добавил князь. - А их у Андрея Тимофеича поболе дюжины, и все как один орлы. Завальских в счет брать не станем - они в Новгороде, у архиепископа служат, - принялся он бормотать себе под нос, загибая пальцы. - Ванька Шибан не ведаю где, а вот Андрей туточки. Да еще внучата Михайлы Птицы тож все тута. У них же из потомства князя Иоанна Михайловича на бердышах Самсон славно рубится, а у второго сынка, у Василия, таковских и вовсе нет - все как один сызмальства к сабелькам тянулись. Разве что Осип, да и тот не больно-то с бердышами управляется, хотя тут как знать, как знать… Но вроде бы не видал я его с бердышом под Молодями. Ты сам-то вспомни, Константин Юрьич, чай, он поблизости от тебя бился.
        Я невольно вздрогнул, припомнил отчаюгу Осипа, с яростью крушившего татар.

«Только не его! - взмолился я судьбе. - Мы с ним бок о бок. Я ему руку бинтовал, а он свою саблю подставил, когда… Нет! Кто угодно, лишь бы не Осип! Да и не он это, скорее всего, - вспомнилось с облегчением. - Тот же вроде Бабильский-Птицын, хотя…

        Не удержавшись, я уточнил у Воротынского. Ответ не порадовал.

- Ну да, деда его Птицей прозвали, а отца вдобавок еще и по вотчине. Потому он хоть из Долгоруких, но еще и Бабильский-Птицын.

- А сыновцев-то этих много? - с тоской поинтересовался я.

- Изрядно, - кивнул Воротынский. - То ли шестеро, то ли семеро.

«Ну слава богу», - вздохнул я. Выходить на смертный бой с тем, кто буквально совсем недавно дрался вместе со мной под Молодями, мне категорически не хотелось.
        Помнится, я тогда тоже разок здорово его выручил - когда он отмахивался сразу от троих, мне удалось пристрелить особо настырного. Кто именно ему помог, он не заметил - я стрелял издали, но мне-то каково - скрестить оружие со спасенным мною же.
        Да и симпатичен был мне этот Осип. Куда девалась сразу после боя эта его лютая ярость, неведомо, но выглядел он вечером - само добродушие.
        Шутки, правда, у него были все равно с перехлестом, злее чем нужно, но не из-за желчности, а скорее, человек попросту не мог вовремя остановиться, вот и заносило через край. Но если Осип видел недовольство на лице того, над кем он пошутил, то мог и извиниться. Не в открытую, конечно, слишком он самолюбив, но пояснить: мол, не со зла сказал, обидеть не желал.
        И мне с ним тягаться на сабельках?! Чур меня!

- Вот и гадай, кого поставят, - сокрушенно вздохнул Воротынский, прервав мои размышления. - Так пошто ты в первую голову про Ивана помыслил? - переспросил он.

- Честь рода защищать - почет великий, а Иван - старший после Тимофея, - пояснил я. - Не станет Андрей Тимофеевич этот почет младшему передавать, минуя старшего. Обида получится. Тем более к двухродным племянникам обращаться - родные обидятся.

- И то верно, - согласился Воротынский, похвалив. - А ты молодцом, Константин Юрьич. Мнилось, опосля нынешнего дня ты и от трапезы откажешься, а ты ничего, бодро сидишь, и голова мыслить может. То славно.
        Я мрачно поблагодарил. Говорить, что прийти поужинать я согласился в самый последний момент, было ни к чему. Да и голова у меня не больно-то… Только когда представил бердыш, занесенный надо мной, тут она и заработала, хотя все равно с натугой.
        Вообще-то если восстанавливать хронологию тех событий по дням, то между разговором с Долгоруким и моим выходом на судное поле промежуток был незначительный.
        Седьмого августа мы прибыли в Москву. Это я точно запомнил, потому что был четверг
- на торжественной встрече кто-то из епископов или даже сам митрополит Антоний высокопарно заявил, что князь неспроста въехал именно сегодня. Мол, четверг именуют чистым, вот и Воротынский, очистив Русь от басурман, пришел в Москву в чистый день.
        Долгорукий явился в гости спустя неделю, пятнадцатого. Эту дату я тоже не мог спутать - с утра Воротынский потащил меня в церковь, на обедню по поводу очередного двунадесятого праздника - Успения богородицы, ну а вечером меня обвинили в том, что я украл серьги у моей любимой, - такое не забудешь.
        На следующее утро - начало занятий - праздновался день величания нерукотворного образа Христа - третий Спас. Тоже дата из памятных. К царю нас призвали спустя день после его торжественного въезда в Москву, который Иоанн приурочил - и, скорее всего, специально, чтоб вышло символично, - под Новый год, то есть тридцатого августа.
        Как ни крути, но все занятия проходили с шестнадцатого по двадцать девятое августа, то есть ровно две недели. Только две, а мне почему-то до сих пор кажется, что они длились намного дольше - каждая как месяц. Иногда же наоборот - что все это время каким-то непостижимым образом слилось в один нескончаемый день, наполненный пытками и мучениями, конца которым я не видел.
        Но все рано или поздно заканчивается, закончились и мои муки. Тридцатого князь меня уже не трогал, не до того ему было. Честно говоря, судя по той суете, которая царила среди дворовых холопов и девок, наводивших идеальный порядок на подворье Воротынского, у меня создалось твердое впечатление, что Михайла Иванович не только всерьез вознамерился пригласить государя в гости, но и почему-то был убежден, что тот от его приглашения не откажется. Твердо убежден. Меня он с собой к Иоанну не взял, пояснив, что могут начаться ненужные пересуды.

- Наушников да сплетников возле государя в избытке - тут же напоют всякого, - чуть смущенно пояснил он. - К примеру, отчего я тебя цельный годок не представлял царю и пошто ты тайно проживал у меня. А далее словцо за словцо, и пошло-поехало. Потому погодь покамест. Лучшей всего я поначалу за глаза об заслугах твоих обскажу, а уж когда он узреть тебя пожелает, тогда и позову. Да и вид у тебя, - он скорбно покосился на мою шею, - тож не ахти.
        Вот об этом мог бы и не говорить. Сам же последние три дня учил надежным ударам, в результате чего мне и доставалось как раз по ней. А может, он нарочно занялся преподаванием именно этих ударов чуть ли не в канун царского приезда? Честно говоря, была у меня такая мыслишка. Ни к чему нaбольшему воеводе показывать своих советников. Во всяком случае, до поры до времени. Какие пирожки самые вкусные? Да те, что с пылу с жару, прямо со сковородки. Вот и с наградами так же - самые увесистые раздают в первый день, и делиться ими ох как неохота.
        А если Иоанн еще и пожелает со мной поговорить, то тут и вовсе не известно, чем закончится дело. Но я промолчал. Во-первых, не пойман - не вор. Во-вторых, Воротынскому виднее, когда меня лучше всего представлять, а в-третьих, я и сам не очень-то жаждал этой встречи с царем. Были у меня опасения, что она может закончиться совсем не так, как мне того хотелось бы.
        А буквально через пару-тройку часов после моего разговора с Михайлой Ивановичем к нему на подворье заехал князь и воевода Москвы Тимофей Иванович Долгорукий. После совместной трапезы он вскользь обмолвился хозяину терема, что его стрый Андрей Тимофеевич желал бы еще раз кой-что обговорить с фрязином, причем именно завтра ближе к вечеру, потому и просит князя Константина (меня то есть) никуда с подворья не отлучаться.
        Честно признаюсь, я возликовал. Не иначе как старикан, прикинув все еще раз, понял, что тягаться с фряжским князем, который не сам по себе, а находится под опекой нынешнего спасителя Руси Михайлы Ивановича Воротынского, ему не с руки. Не тот расклад, не те козыри.
        Да и глупо это - обвинять в воровстве человека, который не просто сам привез украшения, но и вдобавок вообще не нуждается в деньгах, что в состоянии легко и быстро доказать.
        А вот мой ответный удар отбить и впрямь тяжело, даже учитывая отсутствие старухи и ее ученицы. Обвинение в отравлении царской невесты, пускай и не до конца доказанное, само по себе настолько серьезно, учитывая мнительность и подозрительность Иоанна Васильевича, что тут одной дыбой не отделаешься - Малюта все жилочки повытягивает. И не торопясь, по две-три за день.
        Он это хорошо умеет.
        Быть же виновником лютой смерти отца своей невесты я не хотел, и вовсе не потому, что миролюбив по натуре. Тут иное. Тогда между нами неминуемо встала бы его тень. Прямо из могилы. Страшная, черная, вся в крови. Нет уж. Лучше помириться с этим старым козлом. Тем более царь все равно женат, так что надежд у старика никаких, а один из самых близких людей столь именитого князя, как Воротынский, пускай пока без русских чинов, - оно весомо. Фряжские князья на дороге тоже не валяются. К тому ж с деньгами и не скупердяй - могу хоть сейчас поделиться половиной.
        Признаться, в тот момент я слегка пожалел лишь об одном - зря так усердно надрывался на тренировках. Это ж уму непостижимо, сколько мне довелось нахватать синяков, шишек и ссадин, и, оказывается, все впустую. Нет, ратная наука - она всегда пригодится, но то же самое я мог получить и в более спокойной обстановке, то есть заплатив гораздо меньшую цену. Впрочем, мысль мелькнула и тут же пропала, бесследно растаяв как маленькое облачко от яркого солнца радостного возбуждения, охватившего меня.
        Но все оказалось значительно хуже. Такое не могло мне присниться даже в самом страшном сне. То, что Долгорукий приурочил эту встречу со мной именно ко дню приезда в Москву царя, вовсе не случайно, я понял чуть ли не сразу, в первые же минуты откровенной беседы, едва Андрей Тимофеевич вывалил свои козыри. Да какие козыри!
        Не прост был мой будущий тесть, ох и не прост. Это в карточной игре джокер бывает один-единственный, а в жизни… У Долгорукого их оказалось, как тузов, - аж четыре штуки, а самый главный из них - мое собственное оружие, то есть обвинение в отравлении Марфы Собакиной, причем организованном при моем непосредственном участии.
        Дескать, есть у него видоки, которые могут показать и то, что я попросту притворился умирающим, дабы под благовидным предлогом попасть в дом к ведьме, и то, как я уговаривал старую Лушку продать ядовитые корешки. Как мне удалось подсунуть их Марфе и через кого - тут да, тут он не знает. Но в качестве доказательства можно ведь их и поискать на подворье Воротынского, да не просто поискать, а с умом.
        Последнее слово Андрей Тимофеевич произнес с особым смыслом, и я это тоже понял как надо. Найдет он их. Обязательно найдет. Видать, есть у него человечек среди дворни Воротынского. Хороший человечек. Верный. Преданный. Но главное - готовый на все.

- Тогда-то уж всем ясней ясного станет, почто князь Михайла Иванович держал тебя тайно, а царю-батюшке о том ни гугу. Вестимо, коль фрязин для таких надобностей нужон, то и сказывать о нем никому не след, - мстительно скрипел он.
        Я тоже не молчал. Только он скрипел голосом, а я - зубами. От бессилия. Противопоставить что-либо его словам мне и впрямь было нечего.

- Так вот к кому Светозара ушла - к тебе, - произнес я медленно, пытаясь хоть как-то смягчить удар и взять тайм-аут на раздумье, пока он, опешив, станет гадать, откуда я прознал про нее.
        Наивный! Нашел с кем тягаться! Моя слабенькая атака не то что не ослабила позиций Долгорукого, но и вовсе прошла впустую.

- Верно домыслил, - нимало не смущаясь, подтвердил он. - Она и станет одним из видоков. С бабы на Руси спрос невелик, но тут дело особое, государево, потому и ее словеса тож в расчетец примут. А девка на тебя дюже зла и сказывать станет с охоткой. Мол, улестил ты ее, когда бабка Лушка заупрямилась, обещал, что женишься на ней, даже серьги подарил. Ну а опосля, когда слово не сдержал и даже подарок отобрал, она и решилась всю правду вывалить.

- Подноготную? - криво ухмыльнулся я, пристально глядя на Долгорукого.

- Сказываю же: больно зла она на тебя, - равнодушно пожал плечами тот. - На все согласная, потому как в обиде большой. Тут вам всем достанется - и тебе, и Михайле Ивановичу. Потому и вопрошаю: согласен ли ты смолчать, покамест я добрый? А Воротынскому покаешься, что, мол, бес попутал. Я же князю поведаю, что тебя простил, снисходя к заслугам твоим ратным.
        Если судить трезво - может, и надо было соглашаться. Не знаю, как бы я поступил, загнанный в угол его железной и почти непрошибаемой логикой, если бы не последние фразы. Получается, что я останусь в глазах Воротынского вором?!
        Переборщил Долгорукий, явно переборщил. Конечно, я мог согласиться, а в утешение себе сказать, что главное - быть, а не казаться. Я и в самом деле так считаю.
        Но тут напрашивается вопрос: «А в чьих глазах?» Если толпы, то оно и впрямь, черт с ней. Плевать мне на нее и на сплетни, которые ходят за моей спиной. Но мы с князем столько всего перенесли плечом к плечу, что стоило мне лишь представить его презрительный взгляд, как я взбесился.
        Внутренне, конечно. Что со старика возьмешь? В морду не дашь, хотя кулаки и сжимались - еле сдерживался, а высказать все, что я думаю, тоже бесполезно. К тому же ничто так не услаждает слух, как бессильные ругательства поверженного врага. То есть они ему были бы только в радость.
        Так что внешне я оставался спокоен. Почти. Во всяком случае, мне так казалось. Внутренне же… Цунами в груди, девятый вал под ногами - и впрямь еле равновесие удерживал, а в голове - вулкан, бесцельно плюющийся лавой ярости. Хотя стоп. Не бесцельно. Бешенство мне эту мыслишку и подкинуло.

- А ты не мыслишь, что я от великой любви к тебе на той же дыбе покажу на тебя самого? - ледяным тоном осведомился я.

- Не поверят, - после некоторого раздумья мотнул головой Андрей Тимофеевич. - Враз догадаются, что оговор со злобы. К чему бы мне тогда на тебя донос учинять?

- А к тому, что ты обещал мне уплатить за это страшное дело десять тысяч рублевиков, а уплатил лишь треть, - столь же холодно пояснил я. - Не смог больше найти. Я требовать их начал. Поначалу ты отсрочки просил, а потом мне ждать надоело, и я сказал тебе: «Либо деньгу на стол, либо…» Вот ты и решил меня упредить. Как тебе такой сказ?

- Не посмеешь, - хрипло выдохнул Долгорукий.
        Но по глазам было видно - такого расклада он не ожидал.

- С чего бы вдруг? - пожал плечами я. - Ты - оговор, и я в ответ. Да еще добавлю кое-чего. Думаешь, я не знаю, от кого мать несчастной девушки зелье это получила? Ведьму твои люди спалили - тут и впрямь концов не сыскать, а вот там, если подумать, не все ниточки, что к тебе ведут, обрезаны.
        Я бил наугад. Единственное, что мне довелось вызнать у Михайлы Ивановича, так это то, что мать Марфы, уже после того, как царь выбрал ее дочь в свои невесты, передала ей некое зелье для чадородия. Остальное я додумал на ходу. Судя по тому, как покраснело лицо Долгорукого, бил я хоть и вслепую, но угодил в самое яблочко.

- Или ты решил, что я дряхлость твою стариковскую поберегу? Так мне на нее тьфу и растереть, - наседал я на князя, а для наглядности даже показал: и плюнул смачно под стол, и пошаркал там сапогом.
        Получилось очень выразительно. И оскорбительно.

- Все одно - не поверят иноземцу. Наш род - исконный, древний. Мы от святого князя Михайлы Черниговского корень тянем, а ты - фрязин. Как ни тужься - не выйдет у тебя сковырнуть нас с тех высей, - выдавил он.
        Голос уже не на скрип - на скрежет похожим стал. Не иначе как достал я его, а вывести противника из себя - залог победы. Это в бою ярость полезна, да и то до определенного предела, а в споре…
        Но не зря же мне мама еще в детстве говаривала, что я ни в чем меры не знаю. Намерения-то были у меня самые благие - вывести его из себя окончательно, только хорошо бы при этом не забывать - иное время, иные нравы, иная реакция на оскорбление. А у меня из головы вон, иначе я бы не сказал того, что вырвалось в следующий момент:

- Да я не только сковырну - я еще и, спустив штаны, в дерьме весь твой род вымажу, а на тебя лично, старик, вот такую кучу навалю - в жизнь не отмоешься. - И я обеими руками, широко разведя их в стороны, наглядно показал размеры. - Это прадеда у тебя Долгоруким прозвали, а тебя Вонючкой нарекут, и будешь ты Андрей Тимофеевич Дерьмо.
        Я уже и сам, едва все это выпалил, почти сразу понял - погорячился. Явный перебор. Оскорбления - их тоже дозировать надо, чтоб через край не полилось, да еще смотреть, какая посудина. Одному и сотни слов мало с его слоновьей шкурой, а другому и десятка за глаза. А я от души плеснул, щедро. Вот и перелил.
        Взвизгнул Андрей Тимофеевич так же, как и говорил, - словно железякой по стеклу провел. И тут же плюнул мне в лицо.
        Наверное, немного обиделся.
        От неожиданности я даже не успел увернуться. Кулак княжеский, правда, перехватил вовремя, хотя тоже поздновато, почти у самого лица. Резко вывернув его и заломив к запястью, чтоб взвыл, гад, я прижал его локоток второй рукой и мстительно потянул вверх, от чего богомерзкий старикашка невольно изогнулся, уткнувшись мордой чуть ли не в самый пол.
        Стукать поганую харю о половицы я, правда, не стал - удержался, но лучше бы стукнул, чем наступать на услужливо расстелившийся под моими ногами белый коврик. Ну да, из его бороды.
        Клянусь, оскорбить не хотел. Нечаянно оно вышло, совсем нечаянно. Рассчитывал просто сапог перед его гнусной мордой поставить, а то разошелся дедуля не на шутку. Ну а дальше и вспоминать не хочу.
        Мы не довели нашу ссору до логического русского конца, то есть до мордобоя, но это было слабым утешением. Все равно после такого «душевного» разговора с будущим тестем речи о примирении быть уже не могло в принципе.
        Глава 3
        Поле

        Когда довольный Воротынский вернулся с царского пира, Долгорукого и его холопов уже и след простыл. Узнав, чем закончилась наша милая беседа, князь только укоризненно покачал головой, но потом, очевидно представив видок моего тестя, весело расхохотался. Впрочем, по-настоящему до него дошло лишь наутро, когда он, позвав меня, заставил повторить все в подробностях и попенял мне за несдержанность.

- Хотя ежели бы со мной так-то, я б тоже того, - добавил он в конце, после чего, поморщившись, осушил очередной кувшин с квасом, приложив запотевшую от холода крынку ко лбу - никак перебрал на радостях, - и мрачно посулил: - Ну теперь готовься. Ежели мы его не упредим - быть худу. Пока к заутрене звонят, надобно поспеть к царю, чтоб опосля службы сразу с челобитной, потому как завтра царь непременно призовет к ответу.

- Так скоро? - удивился я.

- В иной раз бог весть когда, а ныне - да, потому как завтра Семенов день[Имеется в виду день Симеона Столпника, отмечавшийся 1 сентября. Учитывая, что этот день был началом нового года, он стал своего рода итоговым днем. - Здесь и ниже даты даны по старому стилю.] .

- Семенов день, - тупо повторил я и вопросительно уставился на Воротынского.

- Ну да, - пожал он плечами. - Первый день нового года. Ныне у нас еще лето семь тысяч восьмидесятое от Сотворения мира, а завтра уж семь тысяч восемьдесят первое начнется, потому к нему и дани с пошлинами приурочивают, и оброки. Ну и царев суд тоже в него вершится.

«Мамочка моя!» - чуть не ахнул я. Почему-то лишь сейчас до меня дошло, что я со всей своей возней провел в шестнадцатом веке чуть ли не три с половиной года. Раньше как-то не до подсчетов было, а тут… Неужто три с половиной?! Ну да, так и есть, угодил-то я сюда, если по-местному, весной семь тысяч семьдесят восьмого, то есть, если от Рождества Христова, в тысяча пятьсот семидесятом, а ныне… Стоп-стоп! Наш-то год еще не закончился. Получается, на дворе пока что конец лета семьдесят второго, и осенью, включая первый месяц зимы, тоже будет семьдесят второй, который продлится аж до 31 декабря. Тогда выходит, что я здесь блукаю гораздо меньше - всего два с половиной года. Ну это еще куда ни шло, хотя тоже хорошего мало…

- А ежели не явимся к ответу, стало быть, на тебе вина, - донесся до меня издалека голос князя. - Ладно, до вечера составим челобитную, а уж к завтрему поутру… - И пожаловался, кивая в сторону невидимых колоколов: - Ох как они громко надсаживаются-то.

- Это не к заутрене звонят, - уныло поправил я его. - К обедне.

- У-у… - протянул Воротынский полуогорченно, но в то же время полуоблегченно, поскольку ехать становилось уже поздно и можно было бережно отнести больную голову к мягкой перине.
        Челобитную ближе к вечерне мы все же составили, но, по моей просьбе, в самых обтекаемых выражениях и без единого упоминания о ведьмах, корешках и самой царской невесте.
        Нет ее. Все. Померла. Шабаш.
        Даже о серьгах я не помянул, заметив, что коли Андрей Тимофеевич не дурак, то он тоже о них ничего не скажет.
        Он и не сказал. Зачем? Всего остального в челобитной, которую Долгорукий успел подать царю, хватало с избытком. Хорошо хоть то, что мы назавтра разминулись с царскими гонцами, посланными за мной. Когда они подъехали к подворью Воротынского, мы уже находились на полпути к Кремлю, то есть прибыли сами, без зова.

«А теперь, забияки, шагом марш в кабинет к директору», - строго сказала учительница расшалившимся школьникам.
        Кабинетом на сей раз служил даже не Приказ Большого дворца, где Иоанн обычно чинил разбор дел, а Грановитая палата. Директором же был усталый мужик с отечным лицом, нездоровыми мешками под глазами - почки лечить надо, и обрюзгшими щеками. Словом, наглядная картинка, еще раз подтверждающая, что бодун - самая демократичная болезнь на Руси, и плевать ей на твои титулы и звания. Хоть смерд поганый, хоть царь светлейший - все одно.
        Пожалуй, если бы я был на службе у кого-то иного, то, как знать, может, царь вообще бы отмахнулся от Андрея Тимофеевича. И уж во всяком случае ни за что бы не стал собирать такую толпу, да еще столь торопливо. Но Воротынский был герой, триумфатор, победитель татар, которого нужно срочно осадить, втоптать обратно, чтобы не сильно возвышался над прочими, а тут напрашивался замечательный повод, и упускать его завистливый до чужой славы Иоанн Васильевич не хотел. Потому он и выбрал для судилища самую здоровенную палату в своих покоях - заботился о зрителях.
        Между прочим, не зря. О жалобе Долгорукого прознали многие, невзирая на то что со времени ее подачи прошло всего ничего, и желающих посмотреть на то, как государь станет расправляться с победителем крымского хана, собралась не одна сотня.
        Да-да, именно с ним, поскольку Андрей Тимофеевич дал промашку и в своей челобитной не упустил случая унизить меня, назвав ратным холопом князя Воротынского. А холоп за себя не в ответе - на то есть хозяин. Но эта неуклюжая попытка Долгорукому обошлась дорого.

- Суди сам, государь, - заявил я, - как можно верить человеку, кой даже тут, в челобитной на твое святейшее имя, ухитрился врать божьему помазаннику, ведущему род от Пруса - брата самого великого римского императора Августа…
        Это я комплимент такой ввернул. Знал, что Иоанн Васильевич, несмотря на то что в его блажь никто из послов иностранных держав практически не верил, не говоря уж о королях, упрямо твердил об этом мифическом родстве до самого конца жизни. Можно сказать, держался за него клещами. Ну, коль уж так хочется, на тебе, маленький, конфетку, чтоб не плакал. И продолжил далее:

- Ему доподлинно ведомо, что я - никакой не ратный холоп, но такой же князь, как и он, и на службе мой род состоял токмо у римских императоров, а больше ни у кого. Потому и прибыл на Русь, дабы предложить свою саблю к услугам последнего потомка этих императоров.
        Иоанн расцвел буквально на глазах. Еще бы пара секунд, и он бы - ей-ей! - замурлыкал от удовольствия. Понятное дело, когда над твоей родословной все вокруг хохочут - свои не в счет, да и неизвестно, может, они тоже покатываются, только в душе, - как тут не возрадоваться. Ведь не просто иноземец, но фряжский князь, да еще из самого Рима, подтверждает идею, в недобрый час осенившую его малахольную голову.
        Единственное, что его слегка огорчило, так это полное отсутствие послов. Такой вывод я сделал, поскольку он принялся энергично крутить головой, высматривая их в палате, но не нашел, после чего мрачно посмотрел на Долгорукого.

- Ведал? - раздраженно осведомился он.
        Тот замялся. Сказать, что нет, - наживешь себе еще одного врага, но уже в лице князя Воротынского, который сам ему об этом говорил. К тому же Михайла Иванович - человек горячий и, услышав столь наглое вранье, может поступить самым непредсказуемым образом.

- Сказывал мне князь Воротынский, да грамоток-то я не видал у оного фрязина, - ляпнул Андрей Тимофеевич.
        То ли он от злости думать разучился, то ли присутствие Иоанна Васильевича его так смутило, но ответ его получился не из лучших. Далеко не из лучших. Можно было и хуже, но и тут надо постараться.

«Эх ты, дурачина-простофиля!» - подумал я и вежливо произнес:

- Но и я, светлейший государь, его грамоток не видывал, однако поверил князю Воротынскому и в своей челобитной про оного человека гадать не стал - он на самом деле то ли смерд немытый, то ли гость торговый, то ли иной кто из подлых, а отписал, что он князь.
        Ой как хорошо получилось. И не оскорбил - если сказанные слова брать буквально, и в то же время унизил - если судить по духу. Словом, не придерешься, а слушать кой-кому неприятно. Долгорукий чуть не на дыбки взвился:

- Слышишь, царь-батюшка, поносные речи, кои его поганый язык речет?! Нешто можно мне их переносить?! То не мне - всему роду Долгоруких в обиду.

- Гм-гм, - покрякал Иоанн. - Да он тебе покамест ничего и не сказал. - И лукаво покосился на меня.
        Хороший это был взгляд. Одобрительный. Значит, с чувством юмора у государя не так плохо, как я подумал после нашей с ним встречи под Серпуховом. И еще одно я понял
- царь начинает склоняться в мою сторону, но даже если и нет, то нейтралитет и объективность он соблюдет, как пить дать соблюдет.
        Потом я узнал, что было главной причиной его хорошего настроения. Оказывается, накануне его торжественного въезда в столицу Иоанна известили, что к нему едет ханский гонец Шигай. Памятуя о прошлогоднем унижении, царь решил не пускать его в Москву, а повелел задержать посланца Девлет-Гирея в сельце Лучинском и уже сейчас мстительно предвкушал, как он примет его, вволю отыгравшись за прошлый год[Эта встреча произойдет через два дня, 4 сентября, на крестьянском дворе.] .
        Вот только зря я радовался раньше времени. По мере того как разбор наших жалоб продолжался, взгляды царя, которые он то и дело бросал в мою сторону, становились все более пытливыми. Иоанн явно силился вспомнить, где видел меня раньше, но пока что у него это не получалось, и потому он то и дело нервно ерзал на своем широком троне, будто у него зудело в одном месте.
        Я и сам себя так веду, когда в голове что-то вертится, а на ум не идет. Но не подсказывать же ему, где именно мы повстречались и в каком качестве я выступал. Однако намекнуть требовалось, поскольку неизвестно, что именно он вспомнит в первую очередь, и если на мою беду это будет юродивый Мавродий по прозвищу Вещун, то плохи мои дела.

«Это и есть человечий детеныш? - спросила Мать Волчица. - Я их никогда не видала».
        По счастью, Иоанн так и не сумел вытащить из своей памяти нужное и потому не мудрствуя лукаво обратился за помощью ко мне.

- А ведь мы с тобой видались уже, фрязин, - подозрительно протянул он и пытливо уставился на меня.

- Так оно и есть, государь, - охотно подтвердил я. - О прошлом лете, когда нас с князем Балашкой Волынским прислали к тебе упредить о беде неминучей. Под Серпуховом оно было.
        И тут же отвесил восхищенный комплимент его цепкой памяти - мол, сам бы я так никогда и ни за что. Поскольку память на лица у меня и впрямь никудышная, говорил я искренно. С ним вообще надо было держаться очень искренне, держа в уме наставления Валерки: «Иоанн как баба - фальшь чует за версту, поэтому при встрече с ним либо вообще ничего не говори, либо отвечай со всей душой, мол, весь я тут, нараспашку, ничего от тебя не таю».
        Помнится, тогда я возмущенно отмахивался. Дескать, на кой ляд мне этот Иоанн, ну его к лешему, но Валерка не отставал и продолжал вдалбливать то, о чем ему доводилось читать. Оказывается, и впрямь сгодилось. Это ж какая у нас с ним встреча? Аж третья по счету. Ну в точности по пословице: «Черта не зовут, да он сам тут как тут».
        Вроде бы успокоился царь, хотя какой-то напряг все равно остался. Эдакая настороженность. И впрямь память у мужика о-го-го - позавидовать можно. Ну и ладно. Хорошо хоть ерзать перестал. Значит, успокоил я его. Теперь и самому можно дух перевести. Да к речам Андрея Тимофеевича не мешает прислушаться, а то нагородит старик с три короба.
        И точно. Вовремя я ушки навострил. Врать Долгорукий уже не врал, во всяком случае, не столь нагло, но преувеличил изрядно. Пришлось поправлять, причем всякий раз я старался сделать это и вежливо, но в то же время с подковырочкой - пусть старый козел почешется, и с юморком - шутники всем нравятся, а царям особенно. Не зря они близ себя шутов да скоморохов держат.
        Кстати, своего в отношении князя Воротынского Иоанн достиг. Ухитрился-таки поддеть Михайлу Ивановича и попрекнуть его за то, что он, дескать, столь долго про меня молчал. Вообще-то царь хотел сказать пожестче, но тут встрял я. Набравшись наглости, я заявил, уподобившись дьяку Афоньке из гайдаевской кинокомедии:

- Не вели казнить - вели миловать, надежа-государь, но то моя вина. Я князя упросил не сказывать обо мне ничего. Мыслил, что когда приду проситься к тебе на службу, то не просто так о себе поведаю, но и смогу изложить, сколь я блага твоей державе принес, сражаясь супротив твоих ворогов.

- И как? Возможешь ныне оное изложить? - осведомился Иоанн.

- Ныне могу, да невместно мне за себя самого сказывать, - скромно заметил я. - Дозволь, царь-батюшка, о том тебе князь Михайла Иванович поведает, ибо ему со стороны виднее.

- О том я в другой раз послушаю. - И многозначительно добавил: - Коль ты жив останешься, фрязин, потому как видоков у вас нет, послухов тоже, кто идущу одесную[Идет правым (правильным) путем, то есть прав.] - неведомо, а потому пущай вас господь на своем суде разбирает. Хотел было я жеребий промеж вас кинуть, но, коль ты сказываешь, что тож православный, стало быть, полю решать. А быть ему… - он чуть помешкал, что-то приказывая в уме, - в Луков день. Мыслю, как раз я вернусь, чего рассусоливать, - загадочно произнес он и вновь обратился к нам: - В канун Малой Пречистой[Малой Пречистой именовали Рождество богородицы (8 сентября). В канун - значит, поле назначено на седьмое.] куда как славно биться. Кто одолел - тому на другой день и рождество, яко богородице нашей, и Поднесеньев день[В день Рождества богородицы, или в Поднесеньев день, существовал обычай угощения новобрачными, то есть женатыми не более года, своей родни.] , потому как обидчик свою главу поднесет с повинной - тож угощенье из славных. Тебе, князь Андрей Тимофеевич, дозволяю из-за немалых лет замену выставить, но - чтоб чести фрязина не
позорить - из княжеского роду. Есть ли таковые на примете?

- Есть, государь, - кивнул Долгорукий. - Князь Иван Иванович за отечество наше на смертный бой биться выйдет. - И глянул на меня вприщур.
        Не понравился мне взгляд. Какой-то уж слишком торжествующий, словно Долгорукий уже праздновал победу. Не рано ли? Или он приготовил что-то еще?

- Тебе ж, князь Константин Юрьич, передавать честь в иные руки негоже, разве кому из родичей своих, коль сыщешь таковских, - прервал мои раздумья голос Иоанна. - Зато, яко ответ держащему, тебе оружие выбирать.

- Сабля, государь, - вспомнил я поучения Воротынского.

- Быть посему, - кивнул царь.
        Накануне перед поединком, сразу после вечерней службы я заглянул к Ицхаку взять немного деньжат. Говорить о поединке ничего не стал - чего доброго, привяжется с перстнем. Вообще-то он его и так получит - Воротынского я уже предупредил, но ведь купец тогда станет болеть за моего противника, всей душой желая моей смерти, а мне этого почему-то не хотелось.
        Деньги предназначались Андрюхе Апостолу и Тимохе. Неизвестно, как сложится дело, потому я и решил выделить им по полсотни. Еще по две сотни Ицхак отдаст им по моей записке, если что. Уверен, что отдаст. Узнав, что перстень достался ему, Ицхак скупиться не станет. Остальное серебро я распределил поровну на три части - Маше, Воротынскому и… Борису Годунову.
        Попал я в Замоскворечье как нельзя кстати. Дело в том, что, пока мы долбили Девлет-Гирея, там приключилось несколько пожаров. Были они локальные и довольно-таки мелкие по своим размерам - уверен, что ни один летописец о них и не упомянет, но изба молодой семьи в одном из пожаров сгорела напрочь.
        Набежавшие соседи успели вовремя погасить огонь, и в результате пострадало пять-шесть домов, однако вот уже несколько дней Апостол вместе с Глафирой ютились в сараюшке, который выделила им под временное жилье сердобольная бабка-травница. В огне погиб и весь нехитрый скарб Глафиры для выпекания пирогов. Вдобавок все те же соседи, особенно из числа погорельцев, не без оснований - первой-то полыхнула именно ее изба - винили в возникновении пожара Глафиру.
        Словом, я предложил им пока не отстраиваться, а подождать несколько дней. Если через седмицу я к ним не заеду - всякое может приключиться на этом божьем суде, - пусть строятся. А если все будет нормально, тогда, согласно царскому повелению, я перееду на выделенное мне царем местечко для подворья.
        Кстати, в знак особой милости ко мне Иоанн, учитывая, что я православной веры, повелел выделить мне его не на Болвановке, как всем прочим иноземцам, а в самом граде, да не где-то на отшибе, а на Тверской. Правда, в самом ее хвосте - до кремлевской стены чуть ли не полверсты, но все равно место достаточно почетное. Как ни удивительно, но оно считалось даже престижнее, нежели то, где располагалось подворье самого Воротынского, поскольку территориально принадлежало к Занеглименью. То есть хоть в этой мелочи царь попытался как-то принизить Михайлу Ивановича.
        А коль в перспективе замаячил собственный дом, то все равно придется обзаводиться дворней, и лучше Глафиры на должность ключницы мне навряд ли удастся кого-то найти.
        В перспективе этот акт милосердия по отношению к ближнему сулил мне и еще одну выгоду. Все равно после возведения княжеских хором мне придется построить во дворе какую-нибудь церквушку, чтобы иметь возможность не посещать общественные, а тут тебе и поп готов, да не какой-нибудь кот в мешке, а в доску свой, с понятием. Правда, ждать еще изрядно. Пока Андрюхе не исполнится тридцать, никто его в сан не рукоположит, но зато в будущем…
        Вот и получилось, что вместо дел духовных, то бишь прощальной исповеди и очищения души от грехов, пришлось весь вечер решать мирские дела. Впрочем, даже если бы не они, я бы все равно не пошел ни в какую церковь. Мне всегда претило с натугой выковыривать из собственной памяти надуманные грехи, приемлемые для того, чтобы поведать о них священнику. Ну не люблю я выворачиваться наизнанку перед незнакомыми людьми, и вообще этот душевный стриптиз не по мне.
        А о том, что означал торжествующий взгляд Андрея Тимофеевича, я узнал только в день дуэли, то есть седьмого сентября. Чуял Долгорукий, кто меня инструктировал, потому и заставил сделать выбор в пользу сабли. Вот только на поле вышел биться не Иван, и не его родной брат Григорий Черт, а тот, на которого мне так не хотелось поднимать саблю, - князь Осип Бабильский-Птицын. Дескать, князь Иван на днях повредил руку, и произошло это не иначе как в силу злого чародейства фрязина, а потому пусть он очистится еще и от этого обвинения.
        Иоанн, немного подумав, утвердительно кивнул, но затем, посмотрев, как Осип играет своей саблей - круть-верть, круть-верть, что-то вроде разминочки, - подозрительно спросил у старого Долгорукого:

- А не потому ли, князь Андрей Тимофеевич, ты бойца своего поменял, чтоб фрязин не иное оружие, но саблю выбрал? Ведь всем ведомо, что сыновец твой двухродный из первейших на них.

- Ей-ей, рука, царь-батюшка! - истово перекрестился Долгорукий.

- Пущай рука, - кивнул Иоанн, сожалеючи посмотрел на меня и заявил, краем глаза с хитрецой поглядывая на Андрея Тимофеевича: - коль замена бойца случилась, сызнова выбор за тобой, фрязин. Божий суд справедливости требует, а потому наново дарую право выбирать, чем биться.
        Я тоскливо посмотрел на небрежно фехтующего Осипа и сделал для себя глубокомысленный вывод, что судьба рано или поздно карает всех лентяев. Вот не послушался я Михайлу Ивановича, отказался от секиры, а как бы она пришлась мне кстати. К тому же и пара уроков, что преподал мне Воротынский в те два дня, когда мы по его настоянию взяли в руки по бердышу, были не такими уж болезненными. Подумаешь, цаца какая, рукой левой двигать не мог к концу дня и шею с трудом поворачивал. Ничего, перетерпел бы как-нибудь. Зато сейчас бы я ух… И что мне теперь делать? Я покосился в сторону Воротынского. Тот усиленно кивал. Знать бы еще, что означают его кивки. То ли знак, чтобы я согласился и поменял оружие, то ли чтобы оставил все как есть.

- Дозволь, государь, у князя Воротынского спросить, есть ли у него бердыш в тереме, а уж тогда и выбор сделать, - попросил я.
        Царь насмешливо хмыкнул. Царевич Иван, стоящий позади отца, оказался менее сдержан и презрительно хихикнул, от чего его лицо неприятно исказилось. Оно и понятно - хитрость, шитая белыми нитками. Мне и самому за нее стало стыдно - будто не мог выдумать ничего получше. Но вслух Иоанн иронизировать не стал, лишь заметил:

- Я так мыслю, что у столь славного князя и государева слуги Михайлы Ивановича в тереме не один бердыш, а с десяток имеется, ежели не поболе. Так что не утруждай себя, фрязин, попусту. - И, склонившись со своего кресла, стоящего на помосте, обшитом красным сукном, заговорщически мне подмигнув, заметил: - Али с выбором заминка?
        Не знаешь, что говорить, отвечай правду. Если что, дешевле обойдется - хоть за ложь не накажут.

- Заминка, царь-батюшка, - честно покаялся я и простодушно спросил: - А ты бы сам что мне присоветовал?
        Тот еще раз посмотрел на Осипа, который гоголем прохаживался в отдалении, и задумчиво протянул:

- Рука сильна, да нога суховата. Жеребец с худой ногой вынослив редко бывает. А о прочем сам думай, фрязин, а то мне сызнова в укор поставят, будто я столь люто земщину невзлюбил, что даже иноземцу над нею победу готов отдать. - И ласково приободрил: - Да ты не робей - правому на поле божья помощь.
        Честно говоря, мне бы иное что услышать. Толку с того, что Осип невынослив, если ему хватит трех-четырех ударов для того, чтобы меня одолеть. Вот если не хватит - иное дело. Только как это узнать? А решать надо. С другой стороны, на саблях у меня и измотать его не выйдет - помню я Молоди, ох как помню.

- Бердыш, государь, - решился я. - Только повели, чтоб нам их твои опричники дали, а то к теремам катить - путь неблизкий.
        Иоанн вновь усмехнулся. Не иначе опять почуял увертку с моей стороны. Однако царь и впрямь проницателен. Надо будет учесть… если выживу. Ну что ж, все правильно Иоанн понял. Пускай я хоть этим шансы увеличу. Чуть-чуть, но прибавлю, потому что истинный мастер благодаря умению со мной совладает по-любому, а если человек редко упражняется с секирой, от случая к случаю, то для него такая мелочь, как излишний вес или чересчур толстая рукоять, уже проблема. Я же не привычен ни к какой, и потому мне, но в отличие от истинного мастера благодаря неумению, наплевать и на вес, и на рукоять.
        Дозволил царь выбор. Более того, по его повелению их специально подобрали одинаковыми. Царевич, прежде чем передать нам секиры, даже взвесил их на руках, чтоб определить, соответствуют ли друг дружке. Ну и по высоте тоже. Вот только показалось мне или он сознательно отбирал самые тяжелые? А если сознательно, то по своей инициативе или по царской подсказке?
        Хотя чего об этом думать. Тут об ином размышлять надо, о том, что мне Михайла Иванович показал за два урока. Пусть и маловато для поединка - всего-то с десяток приемов, но если вспомнить, то как знать, как знать…

- Благодарствую, Иван-царевич, - вежливо поблагодарил я, почему-то успев отметить, что мое обращение получилось почти как в сказке.
        Губы царевича скривились еще сильнее, но я уже не обращал на это ни малейшего внимания - не до того. Предстоял бой, который, как знать, вполне возможно, станет последним в моей жизни, и следовало стряхнуть всю прочую шелуху, сосредоточившись только на нем.
        И вновь, в который раз за свою жизнь, я убедился в том, насколько важна в человеке сила духа. Нет, речь не о воинственности. Тут иное. Скорее уж о вере в себя. Если сломался, неуверен - все. Иди заказывай панихиду вместе с отпеванием. Можешь и собороваться, если религиозный. Но коль ты вышел, прикусив губу, и готов несмотря ни на что, то тут всегда есть шансы.
        С начала поединка не прошло и минуты, как я понял - имеются они и у меня. Не особо большие, так, один или два из десяти, но ведь есть. Не мастер секиры князь Осип Васильевич Бабильский-Птицын, далеко не мастер. Потому и не бился он ею под Молодями, предпочитая саблю. Посильнее меня, тут спору нет, а все равно чувствуется, что тот же Воротынский одолел бы его за пять - десять минут.
        Опять же и царь хорошо помог. Я и без того ушел бы в защиту - надо же понять, кто против меня стоит, - но теперь моей целью изначально стало выматывание противника, и только. А уж когда уравняю наши шансы, дальше как судьба.
        Словом, за первый десяток минут я так ни разу и не ударил - работал на отбой. Приноровиться удалось относительно легко - Осип знал лишь несколько основных ударов, которые мне показывал Воротынский. Чего-то своего, хитрого, у него не имелось, только прямой сверху, горизонтальный и наискось. Выпадов вперед практически не было, ложных тоже.
        Привычная к легкой сабле, рука его била с тяжелым замахом, словно он колол дрова. Чтобы обезопаситься и при этом сэкономить собственные силы, достаточно было перехватить бердыш противника в полете и поправить направление удара. Совсем легкое движение, и вражеская секира идет мимо цели - слишком велика инерция. А как именно поправить, Воротынский обучал меня чуть ли не полдня, так что это я знал неплохо. К тому же после могучей руки Михайлы Ивановича удары молодого, и тридцати нет, Осипа оказались гораздо более легкими.
        Вдобавок мой учитель, неохотно морщась, поведал мне еще несколько премудростей, позволяющих выжать из противника силу. Были они из разряда простейших, но обещали изрядно. Например, всем своим видом показать, что ты еле стоишь на ногах и, чтобы тебя добить, осталось совсем немного - достаточно чуточку поднажать, увеличив напор, и все. Враг, поддавшись на эту нехитрую уловку, нажимает, стараясь ускорить частоту ударов, и спустя несколько минут окончательно сбивает свое дыхание. Секира ведь не сабля, ею нужно действовать размеренно.
        Кроме того, очень важно постараться разнообразить собственные удары - премудрость ратников из разряда пожилых. Суть я понял моментально. Тем самым нагрузка на разные группы мышц следует поочередно, давая возможность восстановиться другим.
        И еще одну тенденцию я уловил. Конечно, сам Михайла Иванович объяснял мне это по-своему, как он понимал:

- Один в поле не воин, и удар, ежели он наособицу от остальных, сил берет излиха, зато, коль они вместе, тут силов надобно гораздо мене. Зри, яко у меня. - И Воротынский устроил что-то вроде показательного танца с саблями, словно в знаменитом балете, только тут была секира.
        Красота - глаз не отвести. Большой театр отдыхает. Никаких одиночных ударов с дикими прыжками. Именно танец - мягкие движения, плавно перетекающие одно в другое. Это была восхитительная пляска, которую сопровождали мерцающие блики солнечных лучей, отражающихся от зеркальной стали широкого лезвия. В эти секунды даже не думалось, что на самом деле это не просто искусство, а сама смерть, готовая в любой момент сорваться с острия оружия.

- Ежели поймешь суть, - произнес Воротынский, довольный тем впечатлением, которое он на меня произвел, - то сумеешь применить оное к любому - что к копьецу, что к луку, что к бердышу, что к клевцу или, скажем, булаве, да даже к ослопу[Клевец, он же чекан - молоток с удлиненным концом наподобие птичьего клюва. Ослоп - дубина, отличающаяся от более благородной булавы лишь массивностью и грубостью форм. На толстом конце была обита железом или утыкана гвоздями.] смерда.
        Я старался. Постиг или нет - сказать трудно. Скорее всего, наполовину, то есть не до конца, уловив лишь самые-самые азы. И вот теперь пришло время выплеснуть из себя все, показав князю Воротынскому, что он не зря промучился со мной целых две недели.
        Думается, если бы на месте Осипа был более хладнокровный наемный боец, я бы проиграл, пусть и оказав достойное сопротивление. Но тут мне изрядно помог… Андрей Тимофеевич. Что уж там наговорил князь своему двоюродному племяшу - неизвестно, но бился он против меня с такой лютой ненавистью, что она мешала в первую очередь ему самому. Самое подходящее выражение для характеристики его нынешнего состояния:
«Ярость застила ему глаза». Он пер на меня, как бык на тореадора, совершенно не замечая моих откровенных слабостей, а потому не мог проявить своих преимуществ более опытного воина.
        Ну а я, как подобает заправскому матадору, пикадору или бандерильеро - не помню, кто там должен травить животное в этой испанской корриде, - только дразнил Осипа и, как мог, уворачивался от его ударов.
        Спустя десяток минут наши шансы уравнялись. К этому времени я несколько приноровился к его грубой технике и особенностям ведения боя, а он выдохся, вложив львиную долю своих сил в первоначальный натиск.

- Не жить тебе, фрязин, - упрямо приговаривал он время от времени. - Все одно - не жить.
        Вроде как подбадривал самого себя. Я поначалу думал попытаться убедить его, что ни в чем не повинен, напомнить наше «фронтовое» братство под Молодями, но не тут-то было. Это лишь взбесило его еще больше.
        Оно и понятно. Выбирать, кому именно верить - своему стрыю, пусть и двухродному, или безвестному фрязину, который не просто оказался вором, но теперь еще хочет опорочить доброе имя родича, - мой противник не собирался. Однозначно, что стрыю, и обсуждению это не подлежит.
        Осип тут же пошел вперед, щедро выплескивая весь остаток сил и стремясь достать меня во что бы то ни стало. Но я был начеку, действуя в своей прежней манере и почти не атакуя, хотя мог бы. Бил так, ради приличия, да и то имитируя, нежели нанося удары. Причина была проста. Для обычной победы я почти созрел, тем более что парочку его слабых мест мне удалось нащупать.
        Воротынский потом сказал, что, будь он на моем месте, бой закончился бы гораздо раньше, потому как защищаться Осип почти не умел. Но Михайла Иванович мастер, а я
- увы. Тем не менее убить его я уже мог, вот только убивать мне не хотелось. Пускай это не отец Машеньки, а всего-навсего троюродный брат, но, как ни крути, один черт - родич.
        Опять же и Молоди стояли в моей памяти. Ну дико это будет, если один из героев тех победных дней, а следовательно, один из спасителей Руси, вышедший целехоньким из жарких схваток, спустя месяц с небольшим лишится жизни. Да еще как погибнет - при скопище народу, вон их сколько за веревками глазеют, в присутствии царя, в Москве, которую он так горячо защищал. И от чьей руки - тоже забывать нельзя. Крымчаки не убили, так иноземец-фрязин им помог, постарался добить. То есть получалось, что я сейчас выступаю чуть ли не на татарской стороне, а это и вовсе ни в какие ворота.
        Оставался только один приемлемый вариант - вымотать его до предела, а затем, улучив момент, ранить, и по возможности легко, а еще лучше просто оглушить, чтобы он свалился и больше не рыпался. Может, хоть тогда поймет - мог я его убить, но не стал. Но последнее в идеале.
        Пришлось сменить тактику поведения. Начал я с презрительных усмешек. Самый лучший ответ. И выразительно, и не надо ничего говорить, сбивая дыхание. Потом, почуяв, что напор ослаб, я даже позволил себе ободрить его словесно, иронично нахваливая очередной удар или позволяя себе легкое поучение, мол, у нас, в Италии, бьют не так. Когда твой лютый враг во время поединка начинает высокомерное назидание, это бесит посильнее откровенных оскорблений.
        Ага, дыхание стало тяжелым, как у загнанной лошади, да и пот лился с моего противника чуть ли не ручьем. Кажется, пора осуществлять задуманное. Вот только как это сделать? Звездануть сверху? А если шлем-шишак не выдержит удара? Выглядит он на Осипе красиво, вот только еще бы и качество узнать - вдруг не стальной.
        Лупить по другим частям тела? Тоже риск, да и шансов, что промахнешься, куда как больше. К примеру, стану метить по наручам, благо что кольчуга без рукавов, а попаду повыше да отрублю руку. Попытался ударить по ногам, и точно - острие скользнуло ниже наколенника и пришлось по подъему левой ноги. Ну и ладно, авось не охромеет, а когда ослабнет - оглушить проблем не составит.
        Развязка наступила неожиданно для нас обоих. Киношные режиссеры единогласно забраковали бы у сценариста этот кусок, но жизнь гораздо грубее и в то же время непредсказуема. Пожухлая трава под лучами робкого неласкового солнышка не успела высохнуть после легкого ночного дождичка и оставалась мокрой. Вот на ней-то Осип и поскользнулся, да еще в самый неподходящий момент, когда мой бердыш уже летел, опускаясь ему на голову. К тому же, пытаясь не упасть и сохранить равновесие, мой противник как-то неестественно изогнулся, кольчужная сетка шлема, спускавшаяся почти до плеч, откинулась вбок, и Осип сам подставил под летящий топор единственный незащищенный кусочек шеи с ключицей. В нее-то с хрустом и вошло острие моего бердыша.
        Я ничего не успел сделать - ни изменить направление удара, ни развернуть лезвие плашмя. Я даже подбежал к нему с опозданием. Застыв на месте, я попросту обалдел от того, что натворил, а уж потом, шатаясь, словно пьяный, все-таки двинулся к нему.
        От вида ручейка крови, бьющей из разрубленной ключицы, меня замутило. Странно. Вроде бы к этому времени на моем счету была не одна, а гораздо больше жертв. Только татей пятеро, а если брать татар, тогда и вовсе десятка три-четыре - стрелял я под Молодями метко, как на тренировках. Казалось бы, давно пора привыкнуть к трупам, тем более меня не мутило и не тошнило даже от первого, кто пал от моей руки. Или это потому, что я не считал убитых за людей?
        Как хладнокровно и справедливо выражалась еще «Русская правда» по поводу застигнутого и убитого на месте преступления грабителя - «во пса место». Современный смысл: «Собаке собачья смерть». Те, кто шел на Русь убивать, резать, жечь и насиловать, людьми в подлинном смысле этого слова тоже не были - «во пса место». А тут… я убил человека. Впервые. То, что он хотел убить меня, - не в счет. Главное - я не хотел. Просто так получилось. Судьба.
        Я опустился перед ним на колени, приподнял голову, понимая, что сделать ничего не смогу, - с таким кровотечением не выживают, а остановить его бесполезно. Осип открыл глаза и выдохнул еле слышно:

- Свезло тебе, фрязин. А мне нет.
        Господи, если б кто знал, как он ошибался и как дико не свезло нам обоим!

- Лекаря!!! - заорал я истошно. - Лекаря скорее сюда!
        Глаза мои застил какой-то туман, но я упорно моргал, смахивая пелену, и с надеждой таращился на оказавшегося подле умирающего суетливого толстячка, почему-то показавшегося мне знакомым, который проворно захлопотал над неподвижным телом Осипа. Действовал он, останавливая кровотечение, расторопно и уверенно, вселив в меня искорку надежды. Я хотел было ему помочь, но мне не дали, чуть ли не силой потащив к Иоанну.
        Дальнейшее помнилось как сквозь сон…
        Какие-то люди, угодливо улыбавшиеся мне, заботливо вели, помогая передвигать негнущиеся вялые ноги, к царскому помосту. Недалеко от меня смутно, скорее не виделось, а угадывалось озабоченно-хмурое лицо князя Воротынского. А прямо передо мной, точно ангел Страшного суда, красным всадником Апокалипсиса, зачем-то соскочившего со своего огненно-рыжего коня, высилась зловещая фигура в багровом одеянии.
        Царь.
        В ушах будто вата, через которую доносились глухие и тягучие слова Иоанна:

- Князь, мы все зрели, яко господь помог тебе одолеть своего ворога…

«Бог не помогает убивать», - хотел сказать я, но промолчал.

- …Всевышний показал твою правоту…

«Но зачем он показал ее через кровь?» - хотел спросить я и вновь промолчал.

- …божий суд очистил тебя…
        Я не выдержал и оглядел себя. Вначале штаны, мокрые от крови Осипа, потом свои руки, которые со стороны смотрелись словно в перчатках, плотно обтягивающих ладони до самого запястья.
        Красивых.
        Новеньких.
        Алого цвета.
        И правда очистился.
        Весь в этих очистках.
        Осталось еще вытереть руками лицо, чтобы уж до конца ощутить свою небесную чистоту.

- …головой тебе выдаю обидчика…
        Я перевел взгляд на опустившего голову Андрея Тимофеевича, стоящего в нескольких шагах от меня.
        Что мне с ним делать - с человеком, сделавшим меня убийцей? Или у Осипа есть шансы?
        Ох не зря самой ходовой рифмой для слова «любовь» считалось слово «кровь». Отчего? Пойди пойми. Но так было, есть и будет. Ныне, присно и во веки веков. Теперь получается, что не избежал этой рифмы и я.

«А может, мне и впрямь повезло? - мелькнуло в голове утешительное. - Гораздо хуже, когда вначале «любовь», а потом…»
        И я жалко улыбнулся Иоанну. Тот недовольно нахмурил брови - очевидно, я сделал что-то не то. Но мне в тот момент было не до этикета.
        Мне вообще было ни до чего…
        Глава 4
        Ты меня уважаешь?

        Следующий день выдался таким, будто вознамерился стать прямой противоположностью предыдущего, начиная с погоды. Если на поле мы вышли освещаемые тусклым осенним солнышком, упрямо выныривавшим из редкого облачного покрова, то сейчас оно даже не делало таких попыток. Серая хмарь заполнила все небо, натужливо выдавливая из себя нескончаемую осеннюю слезу.
        Когда на подворье к Воротынскому, но на самом деле ко мне, пришел князь Андрей Тимофеевич - как и положено выданному головой обидчику, был он пеший, без холопов, без оружия и без шапки, - я толком еще не оклемался ни после вчерашнего поля, ни после снятия стресса старинным русским способом.
        То есть я во всех аспектах был прямой противоположностью самому себе, но вчерашнему, начиная с внутреннего состояния. Перед полем, не считая легкого мандража, я чувствовал себя бодрым и свежим, готовым своротить горы и повернуть вспять реки. Море мне было по колено. Сегодня же любая лужа по уши.
        Внешне контраст выглядел еще разительнее. И куда только делся орел-парень, пусть не атлет, но тоже ничего, эдакий улыбчивый симпатяга с ясным взором и столь же ясной незамутненной головой? Ныне видок у меня был тот еще - волосы взлохмаченные, глаза мутные, взгляд дикий, голова трясется, руки раскалываются… Нет, пожалуй, лучше поменять местами - руки болят, а голова трясется. Хотя вроде бы и так неправильно. Словом, все болит и все дрожит.
        Еще бы. Ни разу в жизни мне не доводилось выпить столько, сколько я влил в себя в день после боя, глуша злость на себя и боль в сердце. Однако кубки с хмельным медом помогали слабо - все равно болело. Утешения составившего мне компанию Михайлы Ивановича, который то и дело выдавал что-то поучительное, вроде того, что все в мире творится не нашим умом, а божьим судом, тоже не действовали.

- Как ни плохо, а перемочься надо, - назидательно говорил Воротынский.
        Я и сам знаю, что надо, но в памяти стоял лежащий в луже собственной крови Осип, и я мрачно вливал в себя очередную чару с медом.

- Поначалу думаешь - горе, а призадумаешься как следует - власть господня, - философски вещал князь. - А ты бы, добрый молодец, не вешал головушку на леву сторонушку! Чай, жив княжий сыновец. Что завтрева с ним станется - бог весть, но покамест жив.
        Я, подумав, склонил свою тяжелую, как чугунок, башку вправо - бесполезно. Все равно болит.

- Ишь рассопливился! - возмутился Михайла Иванович. - Коли затянул песню, так допевай, хоть тресни, а не умеешь петь, в запевалы не суйся.

- В запивалы, - вяло поправил я его и… продолжил пить.
        Не зная, как еще меня взбодрить, Воротынский рассказал о дальнейших условиях, которые Долгорукому, как проигравшей стороне, непременно придется соблюдать. Оказывается, теперь, после того как сверху подтвердили мою правоту, он должен явиться завтра, и я, как правая сторона, могу потребовать от своего обидчика все что захочу, и тот должен выполнить.

- Я к тому, что ныне все в твоей власти. Об деревеньках, злате-серебре да прочем речи нет, а вот ежели восхочешь его дочку, княжну Марию, под венец повести - тоже твоя воля, - пояснил Воротынский.
        Как ни удивительно, но я был настолько вымотан, что не отреагировал даже на это. Во всяком случае, отреагировал не так бурно, как ожидал того князь. В душе по-прежнему царила пустота, на сердце - тоска, и вообще - сплошная апатия, густо политая соусом пессимизма. Или я еще просто не осознал, что наконец-то сбылось то, к чему я стремился целых два с половиной года? Трудно сказать.

- Мать твоя эвон какая радая была бы, ежели бы дожила до сего светлого денечка, - хитро толкнул меня в бок князь, не теряя надежды растормошить или отвлечь, пусть не мытьем, так катаньем. - Я так мыслю, что и она тебе тож подсобляла на поле. Известное дело, родители детишек своих и опосля смерти не забывают. Не зря я тебе сказал, чтоб ты ее парсуну на грудь надел.

- Не зря, - вяло согласился я и… продолжил пить.
        Так и пил, пока не отключился.
        Я и сегодня проснулся не сам - Тимоха растолкал, сообщив о прибытии на подворье
«гостя»…
        Долгорукий выглядел еще одним контрастом в сравнении со вчерашним днем. Помнится, тогда он суетился, лебезил перед царем и кичливо тряс своей бородой, поглядывая в мою сторону. Сегодня Андрей Тимофеевич предстал угрюмым стариком, который все время молчал, мазохистски смакуя собственное унижение перед безвестным фрязином. Злющий, как цепная собака, я изначально не собирался с ним рассусоливать.

- Свадьба через три седмицы, - обрывисто бухнул ему. - Жених перед тобой, а кто невеста - сам ведаешь, не маленький. Или еще одного сыновца на меня науськаешь?
        Тот мотнул головой.

- Тебе черт помогает, - проскрипел он еле слышно и строптиво поджал губы.

- Пусть черт, - равнодушно согласился я. - А свадьба все одно через три седмицы, прямо на Покров. Иначе нет тебе моего прощения. Так и будешь стоять, пока не окоченеешь. А замерзнешь - все одно женюсь. - И злорадно добавил: - Только тогда мне твое родительское благословение до… лампады.

- В церкви требуют, чтоб жених с невестой по согласию сходились, - заметил он и зло осведомился: - Али тебе и на енто наплевать?
        Я насторожился. То, что старик не смирился, пес с ним. Все равно мы с Машей будем жить отдельно и достаточно далеко. Если дорогу из Пскова в Москву измерять в сутках, то получится примерно столько же, сколько в двадцать первом веке поездом из столицы во Владивосток и обратно. Но вот согласие невесты - это непременно. Без этого мне не нужен никакой венец. Не иначе как старый козел напел ей про меня какие-то гадости. Хотя когда бы он успел - Маша, насколько я знаю, оставалась во Пскове. Непонятно.

- Мне не наплевать, - вежливо поправил я, собрав в кучу остатки деликатности. - Я люблю твою дочь, князь, и хочу, чтобы она была счастлива. Со мной. - Я тут же на всякий случай поставил жирную точку, давая понять, что философские дискуссии о том, кто, как и в чем видит счастье Машеньки, ныне неуместны.

- А ежели она того счастья не желает? - проскрипел Долгорукий.
        О господи! И эту заразу, постоянно ставящую палки в колеса, с голосом, напоминающим скрип несмазанной телеги, мне через три недели предстоит называть отцом. Папашей! Батяней! А что делать?! И куда я денусь - назову! Только вначале выясню, что он ей про меня напел, ирод.

- Она сама так сказала? - осведомился я, уверенный даже не на сто, на двести процентов, что все его слова - очередное вранье, на которое он так скор, что даже иные наши современные политики за ним если и угонятся, то с превеликим трудом.

- Сама, - кивнул он и впервые с момента начала разговора поднял голову, надменно выставив вперед подбородок.
        Глаза Андрея Тимофеевича смотрели с каким-то вызовом. Князь бестрепетно и хладнокровно, почти безучастно ожидал моего ответа.
        В сердце словно кто-то вогнал холодную стальную иглу, и я замер, внезапно ощутив, что он не врет. Как это ни жутко, как это ни дико, но Долгорукий говорил правду. Вот только… почему же она?.. Я не успел спросить - Андрей Тимофеевич сам, слегка торжествуя, выдал ответ:

- Сказывала-де, кто ему пятно поставил, яко жеребцу на ярманке, тот пущай и пользуется, а она чужому щастьицу разлучницей быть не желает.
        Я поначалу даже растерялся, ничего не поняв - какое пятно, кто мне его поставил? Неужто он имеет в виду Осипа и… его смерть? А я-то надеялся, что толстяк-лекарь сумеет уберечь его от костлявой. Хотя нет, может, и надеялся, но в душе все время знал другой ответ, потому и побоялся спросить о его самочувствии своего будущего тестя. Получается, князь имеет в виду пятно от его крови? Но тогда при чем тут жеребец, ярмарка и чужое «щастьице»? Какое может быть у меня счастье без Маши?! И вообще, что он несет? Или… старик не в себе, вот и мелет несусветную чушь.

- Ты о чем? - осторожно спросил я. - Осип… умер?

- Не дождесся, басурманин, - зло буркнул он. - Жив покамест сыновец мой. Бог милостив, авось выкарабкается.
        Я перевел дыхание и с трудом удержал рвущуюся наружу радостную улыбку. Стоило это больших трудов, но я сумел. На секунду даже выскочило из головы, что в словах старика показалось мне столь удивительным, но тут же вспомнил:

- Тогда о каком пятне ты говоришь?

- А ты рубаху расстегни да на грудь себе глянь, - ехидно предложил князь. - Сведущие люди сказывали - такое пятно там стоит, что и за десять лет не сдерешь. Вот так-то.
        Дошло наконец. Сейчас же тавро, которое ставят на скотине во избежание кражи, называют именно пятном. А откуда Долгорукий… Хотя да, вспомнил. Светозара сама ведь мне поведала. Стало быть, она не только княжне рассказала, но и ему. Так-так. Ничего не скажешь, классно ведьма сработала - и старику его интерес как на блюдечке выложила, и про свой не забыла. Вошла равноправным партнером во вновь организованное акционерное общество «Долгорукий, Ведьма энд компани корпорейшен». Уставный капитал не ахти, зато идей у данного общества хоть отбавляй. Так и брызжут, так и фонтанируют. Судя по зловонию, направлены они не из головы, а совсем из другого места, ну да бог ей судья. Но это ей, а вот князю нынче я судья, а потому… Хотя что это я - он-то как раз не возражает. Чует, зараза, что силком Машу под венец я ни за что не потащу. Эх, мне бы ее только увидеть, я сразу бы все объяснил…

- Княжна еще сказывала, что к серьгам, кои ты обманутой тобой девице подарил, она и свои готова приложить, чтоб та не бесприданницей выглядела, - добавил Долгорукий.
        Как припечатал. Или с маху вогнал последний гвоздь в крышку гроба. Моего, между прочим. А в нем мои надежды, моя вера и моя…
        Ну блин! Перебьетесь!

- Свадьба отменяется, - холодно произнес я и, мстительно глядя на сразу оживившееся, довольное лицо князя, добавил: - Коль Мария во Пскове, стало быть, чрез три седмицы ей никак не успеть. Пока туда, пока обратно, да приданое собрать. Так и быть, перенесем на Рождество.

- К Христу поближе, - кивнул князь. - Ну и правильно. Она и сама такое желание изъявила.

- Кто? Какое желание? - вновь не понял я, начиная все сильнее и сильнее злиться.

- Доча моя, княжна Мария Андревна, - терпеливо пояснил Долгорукий. - Сказывала-де, что заместо такой свадебки она лучше во Христовы невесты пойдет.
        И вновь моя соображаловка отказала. С минуту, не меньше, я тупо взирал на князя, ожидая продолжения. Лишь потом «осенило», что Христова невеста - это монахиня. То есть получалось, она меня настолько возненавидела, что готова даже в келью, лишь бы не со мной под венец.

«Да почему?!» - чуть не взвыл я, но тут же осекся.

«Все одно мой будешь», - всплыл в памяти знакомый голос другой Маши. Той, что Светозара. Той, что сейчас рядом с княжною. И еще кое-что припомнилось. Тогда, под Серпуховом, когда я лежал в домике бабки Лушки, я как-то проснулся от монотонного речитатива ее помощницы:

- Анна мана гол плашелков новичь. Встану я, Светозара, не благословясь, выйду не помолясь, пойду не перекрестясь из избы не дверьми, из ворот не воротами - мышьей норой, собачьей тропой, окрадным бревном, к акияну-морю. На краю бездны стоит изба о трех углах, о двух воротил, а в ней кузнец-творец. Кует он, катает, сталь с укладом слагает, уклад с железом съединяет. Я, Светозара, подойду поклонюсь: яко ты куешь и сковываешь, тако прикуй и привари его, Константина, ко мне, Светозаре. Очи его к моим очам, брови его к моим бровям, губы его к моим губам, сердце его к моему сердцу, кровь в кровь, жизнь в жизнь, ярость в ярость, плоть в плоть и в ту же любовну кость. Сколь плотно и сколь жестоко кол еловый в сыру землю воткненный и вицами еловыми завязанный, плотнее и жесточае в оное доля связались бы резвые ноги к ногам, руки к рукам, уста к устам, очи к очам, а пузо к пузу. Чтоб не мог Константин без меня, Светозары, радоваться и веселиться при дне, при красном солнце, при темной ночи, при светлом месяце. И буде приворот мой силы сильной, семисильной да пятижильной. Язык мой ключ…
        Чушь, конечно. Не бывает на свете присух, да и отсух, на которые ведьма грозилась, тоже. И наглядный тому пример - я сам. Как она ни ворожила - все равно я в своих грезах вижу только княжну. Но она ведь хвасталась не только этим. Она ж еще сулила напустить на княжну порчу. Даже перечисляла их, хвастаясь передо мной.

- Каку хошь, таку и напущу, князь мой любый. Хошь вступную, а хошь подкладную, хошь подсыпную, а возжелаешь - подливную. Могу насильную, могу надувную.

- День на дворе, - попытался я тогда свести все к шутке, хотя самому стало не по себе - уж очень убежденно она говорила. - Колдуют же только ночью.

- Э-э-э нет, - поправила она меня. - Для порчи любое времечко хорошо. Есть, правда, те, что наособицу, но и их в любой час опробовать можно, потому как знаю я порчу и утреннюю, и полуденную, и вечернюю, и полуночную.
        Стыдно признаться, но она меня пускай не переубедила окончательно, однако кое в чем убеждения пошатнула. И настолько пошатнула, что я взял с нее зарок - вреда княжне она не причинит ни под каким видом и всяких там отсух в отношении меня творить тоже не станет. На пальцах объяснял, что это бесполезно, пока я люблю княжну. А если разлюблю - тоже бесполезно, потому что тогда мне будет без разницы, какие чувства питает ко мне Маша. Вроде бы убедил. Но если Светозара пошла вразнос, то как знать, как знать… И вообще, не исключено, что все эти наговоры-заговоры что-то под собой имеют. Ну хоть убейте меня, не поверю, что княжне милее келья, чем перспектива стать моей женой. Никогда! Ни за что на свете!
        Да и не о том мне сейчас надо думать, совсем не о том. Есть кое-что гораздо важней обиды. Светозара - девка хитрая, расчетливая. Вначале вкралась в доверие к старому князю, потом отсуху на княжну, следующим шагом - порчу, а не поможет - просто отравит. А что? С нее станется.

- А княжна жива-здорова? - осведомился я и, немного помешкав, осторожненько, как ядовитую змею, взяв князя под локоток, повел к себе в светлицу, где я доживал последние деньки, собираясь переезжать на собственное подворье.
        Домишки там вовсе не было - сгорел, как и все прочие, в результате прошлогоднего пожара, но дворский князя Воротынского дока в таких делах и уже расстарался с покупкой нового готового сруба, который мне собрали буквально за несколько часов. Конечно, это была обычная, хотя и весьма просторная изба - возводить терем впоследствии все равно придется, но жить есть где, а это главное.
        Здесь вообще с этим просто - дома ставят за день. Да что дома - церкви. С восходом начинают возводить первые венцы, а к вечеру освящают и проводят первую службу. Если бы не полное отсутствие мебели - спать и то не на чем, - я бы переехал уже завтра, а так пришлось на пару дней тормознуться. Да и не до того мне было - вначале божий суд, а теперь вот это чучело, которое ничегошеньки не хочет понимать. Или все-таки поймет?
        Эх, жаль, самого Воротынского нет. Он-то сумел бы подобрать нужный тон. К тому же ровесник Долгорукому, ну и вообще - уважаемый человек. Но хозяин терема во двор так и не вышел, не собираясь мешать мне ни в чем. Обидчик выдан головой мне, поэтому во всем, что касается старого князя, моя полная воля. Как говорится, хочу съем, хочу в масло спахтаю… Ох и набрался же я тут этих поговорок, кошмар да и только.
        Вообще-то я мог бы попросту проигнорировать Долгорукого. Пришел и пришел себе - пусть стоит. А я ноль внимания, фунт презрения. И ведь будет стоять, терпеть и ждать, пока не соизволю простить, - таков обычай. Я, когда узнал это от Воротынского, первым делом уточнил:

- И день можно, и два?

- Хошь седмицу, - отрезал тот недовольно, но затем, помолчав, примирительно заметил: - Конечно, старый черт заслужил, чтоб его так-то, но на Москве люд доброту ценит, да и тебе в суровость впадать негоже - чай, тесть.

- Постоит пару дней, не прокиснет, - упрямо буркнул я, лихо опрокидывая в себя очередной кубок с медом.
        На самом деле Андрей Тимофеевич не простоял и получаса. А вот теперь я веду его к себе и посажу за стол в знак того, что наказание для него кончилось, хотя по уму надо было бы его выдержать на холоде, под зарядившим с утра осенним дождем хотя бы пару-тройку часов. Ну и ладно, кто старое помянет… Да и о каком наказании может идти речь, если сейчас, может статься, жизнь моей ненаглядной под угрозой, и убрать эту угрозу в состоянии только Долгорукий.
        И вообще, гордыня - мать всех смертных грехов. Один раз я уже сорвался и, как результат, - стал пускай невольным, но убийцей. Да и старый князь тоже, наверное, терзается. Ему-то куда как тяжелее моего - чай, родич при смерти, сыновец, пускай и двоюродный. То есть я - преступник, но и он - соучастник!
        Не знаю уж, как вырвалось у меня, но едва я усадил его за стол в своей светлице, как первым делом так честно ему и бухнул, сказав как есть. Мол, хочешь - верь, не хочешь - не надо, но не держал я зла на Осипа. Наоборот, помнил про Молоди, как мы вместе с ним рубили и стреляли крымчаков, поэтому и вперед особо не шел, хотел улучить момент и просто оглушить. И дернул же его черт поскользнуться!
        Андрей Тимофеевич некоторое время пристально смотрел на меня, словно пытался распознать какую-то хитрую уловку, таящуюся за моими словами, потом наконец понял, что я ни на ноготок не соврал, и… заплакал. Скупые слезы катилась по морщинистым щекам, а он все приговаривал:

- То мой грех, фрязин, мой…
        Пришлось его успокаивать. Кое-как управился. Думаю, что вот эта общая вина и сблизила нас, сломала какие-то барьеры, которыми мы поначалу отгородились друг от друга, и дальнейший разговор пошел гораздо задушевнее. Мировую братину мы с ним раздавили на двоих довольно-таки быстро. Здоровая, не меньше полутора литров посудина опустела прямо на глазах.
        Князя до сих пор потрясывало, хотя тут основная причина, как я думаю, не холодная погода, а нервное напряжение, смешанное с горечью унижения и болью от тяжкой раны родича, который, как выяснилось, пребывает ныне между небом и землей. Это поначалу он не хотел, чтоб я злорадно торжествовал, услышав о его смерти, вот и заверил, что он должен оклематься. На самом-то деле ныне мой противник по судному полю то ли сумеет выкарабкаться, то ли… Но если он винит погоду - пускай. Заодно и я согреюсь - мне после вчерашнего тоже кстати. А когда притащили вторую братину, я задрал на себе рубаху. А чего - коли искренность, так уж во всем.

- Гляди, князь. Не солгала ведьма. И впрямь меня пометила. Только, прежде чем осуждать, выслушай, как оно было.
        И рассказал. Разумеется, без подробностей, но и себя не щадил. Да, соблазнила, но и я хорош, поддался. А потом, спустя время, когда я практически порвал с ней, опять напоила какой-то дрянью, да еще надела на себя серьги, которые подарил твоей дочери князь Воротынский. До сих пор не пойму, как я ее за княжну принял. Видать, на хороших травках она свой медок настояла.
        Давил в основном на понимание. В конце концов, старый князь - не красная девка. Сам небось гулеванил по юности, да и в зрелые лета, поди, нет-нет да задирал сарафан на смазливой холопке. Потому моя вина смотрится виной лишь перед его дочкой, а не перед ним. Для Андрея Тимофеевича мой блуд - тьфу, да и только. Он лишь удобный повод для отказа, не больше. Об этом я тоже упомянул.
        Словом, рубил правду-матку. В глаза. Не как князь князю - как мужик мужику, пытаясь растолковать, что холопка Светозара, невзирая на выгоды и всевозможные посулы с ее стороны, не что иное, как гадюка за пазухой. Когда она ужалит, кого и как - неизвестно, но в любом случае мало не покажется. Ничего не забыл - ни про заговoр услышанный, ни про упертость ее, ни про угрозы. И ни с какими просьбами я к нему не обращался - излагал факты. Хитер Андрей Тимофеевич, а потому сам должен понять, что Светозара может пойти на все.
        Долгорукий поначалу заикнулся, что, мол, все, мною сказанное, ни к чему, потому как этой девки-зловреды он и в глаза не видал. Наверное, решил, что я не мытьем, так катаньем к ней подбираюсь. Я и тут спорить не стал - пусть говорит. Напомнил об одном - опасна она. Очень опасна. Если ей покажется, что княжна все равно стоит поперек ее дороги - не остановится ни перед чем. Он дочери лишится, а я - невесты.

- Я ведь тебе там во дворе правду про монастырь сказывал, - заикнулся он. - И за язык Марью никто не тянул. Уж больно она за это «пятно» осерчала.

- Верю, - отозвался я. - Но ты и другое в разум возьми. Обида девичья, как вешняя вода. Погодим немного, а там я сам к тебе приеду, в ноги к ней упаду, вымолю прощение. И поверь, никто ее так, как я, на всем белом свете любить никогда не будет. Богом она мне суждена, не иначе. К тому ж чем я тебе плох? Обидел? Но и ты, князь, меня пойми - когда тебя в глаза татем называют, кому оно приятно?! А потом и ты не сдержался, вот и получилось - коса на камень. Ты лучше другое возьми. Князь Воротынский ныне даже не боярин - слуга государев. Куда уж выше[В XVI в. звание «слуга государев» считалось самым почетным на Руси. Достаточно сказать, что после князя Воротынского до самой смерти Иоанна Грозного никого больше так не называли, а при Федоре Иоанновиче этим званием был отмечен лишь Борис Годунов.] . Я у него в чести. Да и государь, сам же ты видел, тоже ко мне с лаской.
        Изрядно размякший от моего неподдельного радушия Долгорукий не преминул остеречь, что ласка государя, как лапа у кота - ныне бархатные подушечки, а завтра вострые коготки, но меня было уже не остановить.

- Деньгa? - вещал я. - Есть она у меня, и немалая. Чины? Тут да. Их я пока не имею. Но с другой стороны взять - какие мои годы. Будет, все будет.

- Как бы царь к тебе не мирволил, ни боярской шапки, ни даже окольничего тебе не видать, - резко перебил меня Долгорукий.

- Может, и так, - не стал спорить я. - Но ты вдумайся: неужто в этом счастье? Бог есть любовь, а ты хочешь…
        Долго я говорил. Но и про Светозару проклятую не забывал. Говорят, кто-то из древних римлян каждую свою речь в сенате заканчивал словами «Карфаген должен быть разрушен»[Этой фразой, по словам Плутарха, заканчивал каждую свою речь в сенате римский полководец и государственный деятель Катон Старший (234-149 гг. до н. э.).
        . Пунктик такой у мужика был. Идефикс. Ну а учитывая, что я тоже вроде как фрязин, то бишь итальянец, да еще из Рима, мне сам бог велел пунктиком обзавестись. Словом, после второй братины я, о чем бы ни говорил, заканчивал одинаково: «А девку ты эту гони».
        К тому времени когда Долгорукий уже засобирался уходить - темнело на улицах, того и гляди начнут ставить рогатки, - мы уже накачались с ним настолько, что сидели в обнимку, а я спел пару романсов на стихи Есенина.

- Это что же такое? - умиленно спросил Долгорукий, часто-часто моргая, чтобы согнать непрошенную слезу.

- Это Сергей… - туманно ответил я.

- Радонежский? - уточнил Андрей Тимофеевич. И, не дождавшись ответа, грустно отметил: - Вишь, божий человек, и то иной раз тосковал. Эва, какой кондак[Церковное песнопение, в котором дается краткое описание празднуемого события.] сочинил.

- Не-э, - мотнул я головой. - Не Радонежский. Это Есенин.

- Мученик али святой? - полюбопытствовал князь.

- И то, и то, - подумав, выдал я. - Короче, тоже божий человек.

- Так ныне же Рождество богородично, - встрепенулся тот. - Ну-ка… - И затянул: - Величаем тя, пресвятая дево, и чтимо святых твоих родителев и всеславно славим рождество твое-о-о…
        Я, как мог, старался подпевать. По-моему, с учетом того, что я слышал данное величание впервые в жизни, получалось неплохо. Ко второй молитве мы с ним окончательно спелись, но еще не спились, и тот наглец, кто решится утверждать обратное, в корне неправ.
        Не забывали мы и Осипа, выпивая после каждого песнопения особую чару за его здравие. Оба при этом наперебой винили в его тяжкой ране в первую очередь себя и отговаривали собеседника, утверждавшего обратное. Наконец сошлись во мнении, что тогда нас обоих попутал то ли черт, то ли какая-то другая нечистая сила. И на поле
- хоть это звучало немного кощунственно, все-таки дуэль носила название «божий суд» - также без его вмешательства не обошлось. Как глубокомысленно и мудро заметил Андрей Тимофеевич, оказавшийся довольно-таки неплохим мужиком, этой рогатой скотине ничего не стоило улучить момент, когда бог чуток отвернется, захлестнуть своим поганым хвостом одну из ног несчастного Осипа и слегка дернуть на себя.
        После этого я с воплем: «Папа, дай поцелую за такую гениальную мудрость!» - полез целоваться к этому почтеннейшему старику, он в свою очередь ко мне, а затем мы снова выпили, опустошив до дна очередную братину с медом.

- А девку ты все-таки выгони, - время от времени продолжал вспоминать я.

- Какую? - всякий раз интересовался князь.

- Свенто… Свитко… - Язык заплетался, но я хитроумно отыскал более простой вариант, вспомнив крестильное имя ведьмы, и выпалил: - Машку!

- Дочку? - изумился Долгорукий. - Так она ж у меня одна. За что ее? - И тут же: - Ай, ладно. Ради тебя, зятек. А хошь, всех разгоню?!

- Погоди, погоди, - силился припомнить я. - Княжну выгонять не надо. Ты ее замуж отдай.

- За кого?

- За… - Я задумался, но потом вспомнил, хотя и с трудом. - А вот хошь за меня. Чем я плох? А я тебя тогда ба-а-атюшкой величать стану.
        Андрей Тимофеевич умиленно посмотрел на меня, потом нахмурился, соображая, и озадаченно спросил:

- Так выгнать или замуж?
        Кажется, князь уже находился в таком состоянии, что ему было все равно, главное - угодить будущему зятю.

- Выгнать! - твердо заявил я. - Замуж! За меня. А Свето… зару в шею.

- У-у-у, - в унисон со мной прорычал Андрей Тимофеевич. - В шею. И на костер. Потому как ведьма.

- На костер не надо, - великодушно махнул я рукой. - Она сиротка. Жалко.

- И я сиротка, - заплакал горькими слезами князь. - Нетути у меня ни батюшки, ни матушки. А у тебя?
        Я подумал, прикинул век, старательно припомнил даты рождения своих родителей, сделал все необходимые подсчеты, хотя это стоило неимоверного труда, после чего откровенно заявил:

- И мои… не родились еще.

- Тоже сиротка, - жалостливо вздохнул Тимофеич. - Ох, сироты, сироты, входите в любые вороты!
        Он закручинился не на шутку, и, чтобы немного утешить Долгорукого, я предложил выпить за сироток.

- А ведьму мы, - упрямо продолжил Долгорукий, - Ко… Ко… Кост… Кон… тин… тин, - с трудом выговорил он и пожаловался: - Ну какие же у вас, фрязинов, имена, прямо не вывого… говогорить. То ли дело у нас. Андрей Тимохве… Тимоше… Тьфу ты, и у нас не лучше, - сделал он глубокомысленный вывод и вернулся к тому, с чего начал: - А ведьму все одно на костер. Потому как ведьма.

- Не-э-э, - вновь запротестовал я. - Мы ее лучше тоже замуж.

- Ты что, басурманин? - изумленно воззрился на меня Долгорукий. - Как же ты двух сразу замуж?

- По очереди, - икнув, нашел я приемлемый вывод.

- Это хорошо, - оценил он. - Я по младости лет тоже мог сразу троих… замуж… по очереди. Я знаешь какой был? Ух!
        Мы выпили за его младые годы, после чего князь бодро заявил, что он и сейчас тоже ух и ежели есть кто из дворовых девок, годных… замуж, то он того… В подтверждение своих слов Тимофеич с воплем: «Клен да ясень - плюнь да наземь!» - пошел вприсядку, но тут же действительно свалился наземь. Я попытался его поднять, однако гость оказался тяжелым, а пол почему-то стал шататься - строители напортачили, не иначе, - и я прилег рядом.

- С нас беда, яко с гуся вода, - заговорщически шепнул мне на ухо этот чудесный старикан и вновь завопил во всю глотку: - Разбейся, кувшин, пролейся, вода, пропади, моя беда!..
        Когда мы вышли во двор, хозяин терема, не утерпев от любопытства, все-таки вынырнул на крыльцо, да так на нем и застыл. Очевидно, заслушался нашими песнями, не иначе. Правда, они быстро закончились - увидев Михайлу Ивановича, Тимофеич тут же признал в нем родича, который душа-человек и должен выпить с нами, но потом резко сменил точку зрения и принялся по-отечески увещевать князя.

- Не пей вина - вино есть блуд, а кто не пиет - тот вовсе плут, - невразумительно закончил он свою нотацию и смачно икнул, подведя своеобразный итог выпитому. - Ай да медовуха, во имя отца и сына и святаго духа. А кто не поверит, - он окинул суровым взором нас с князем, - тому сядет веред[Нарыв, фурункул.] … и на зад, и на перед.
        Затем он решил испить водицы, коль с медком у нас так худо, но, подойдя к здоровой дубовой кадке с водой, так и не напился, потому что увидел внутри черта, который как раз выбирался наружу, чтоб погреть свои волосатые бока под луной. Князь тут же признал в нем ту самую зловредную бестию, коя в тот злополучный день напакостила на «божьем суде» своим хвостом, и, вознегодовав, вознамерился оторвать у нее этот самый хвост.
        Я взвыл от ненависти и тоже полез было ловить этого затаившегося мерзавца: один Тимофеич нипочем бы не справился с двумя - второго, затаившегося и удивительно похожего на меня, обнаружил лично я после пристального осмотра кадки. Он был какой-то всклокоченный, корчил мне рожи и явно радовался тому, что почти сумел отправить на тот свет еще одну христианскую душу, возбуждая во мне лютую жажду мести.
        Спустя пять минут после настойчивых уговоров хозяина терема мы прервали это увлекательное занятие по поимке нечисти, решив продолжить наутро, но, когда Михайла Иванович на удивление робким голосом предложил Долгорукому остаться, Тимофеич твердо заявил, что должен, хотя и не пояснил, что и кому.

- Ни-ни, - заупрямился я. - Нынче все твои долги, батяня, это мои долги, и я их беру на себя.
        Самое же удивительное в истории этого вечера заключается в том, что я таки сумел проводить Тимофеича, хотя он и отнекивался. И не в блистательном исполнении Александра Новикова, а именно в моем, хотя и насквозь фальшивом, изумленные сторожа у рогаток выслушивали очередной куплет знаменитой песни «Вези меня, извозчик».
        Пить на Руси в ту пору в обычный день строго воспрещалось. Понятно, что запрет касался не нас, которые князья, а «подлого люда», то есть простого народа, к каковому относились и сторожа. Но запреты запретами, а ночи в сентябре холодные, и потому дежурившие возле выставленных рогаток караульщики при себе кое-что держали. Так, для сугреву, не больше.
        Делиться со мной, разумеется, никто не собирался, но, услышав грозное: «Эй, налей-ка, милый», начинали колебаться. Тем более я пояснял причину: «Чтобы сняло блажь», после чего сразу усиливал натиск на впавших в сомнение сторожей: «Чтобы дух схватило да скрутило аж!» Тут уж они не выдерживали, а я, не угомонившись, орал:

- Да налей вторую, чтоб валило с ног! - И вновь выдвигал вескую причину: - Нынче я пирую - не нужон сваток. - И многозначительно подмигивал окончательно скисшему, но еще продолжавшему застенчиво улыбаться Долгорукому, осоловело клевавшему носом.
        Мне и впрямь было с чего гудеть и с чего ликовать. В свате я действительно теперь не нуждался, разве что в подставном, бутафорном, ибо только что собственноручно сосватал свою любовь, мечту, звезду, свое солнышко и даже больше - галактику, нет
- вселенную. Закончилась моя эпопея, длившаяся два с половиной года.
        К тому же Осип жив, я его не убил, а потому от избытка чувств я орал благим матом на всю притихшую Москву, которая ошалело внимала виршам российского барда. Пусть в дрянном исполнении, но зато какие слова! Таких местный народец еще не слыхал.
        У другой рогатки я уже наглел, принимая из рук караульщиков посудину с медом и недовольно возмущаясь при этом:

- Что это за сервис, коли нету баб, - но потом сокрушенно махал рукой и, впав в откровенность, пояснял: - Мне с утра хотелось, да нынче вот ослаб…

- Немудрено - три братины опростать, - не выдержав, подал сзади голос Тимоха.
        В ответ, повернувшись к нему, я гордо вскинул голову и заявил:

- Но чтоб с какой-то ведьмой я время проводил - был бы Воротынский, он бы подтвердил.
        Одного не пойму - как мне в таком состоянии хватало мозгов, чтобы еще и переделывать слова на более подходящие по смыслу? Загадка, да и только. Впрочем, в особой переделке эта песня не нуждалась, особенно припев.

- А если я усну, шмонать меня не надо, - бодро горланил я у очередной рогатки, строго грозя пальцем ошалелым сторожам, которые, очевидно до глубины души потрясенные суровостью моего жеста, мигом освобождали нам проход. После этого я милостиво заявлял: - Я сам тебе отдам, - и кидал им очередную горсть московок, не преминув пояснить, за что именно. - Ты парень в доску свой и тоже пьешь когда-то до упа-а-а-да.
        Тут я пытался театрализованно обыграть «упад», но все время мешал некстати подворачивающийся под руку Тимоха, который с еще семью холопами Воротынского сопровождал нашу веселую процессию и бдительно контролировал ситуацию.
        Я еще смутно припоминаю, как вяло взбрыкивал, крепко, но бережно сжимаемый с двух сторон дюжими холопами, и угрожал им:

- Парень я не хилый, и ко мне не лезь. Слава богу, силы и деньжонки есть.
        Они кивали, но не выпускали из объятий, и я сурово взрыкивал:

- От лихой удачи я не уходил… - И, найдя родную рожу среди сонма бородатых, радостно тыкал в нее пальцем в качестве доказательства истинности своих слов. - Стременной Тимоха вам все подтвердит. - После чего, несколько успокоившись, решил немного передохнуть.
        Кстати, на следующее утро князь Долгорукий настойчиво расспрашивал своего сыновца Тимофея Ивановича, у которого он остановился в Москве, что да как, но тот лишь ошалело разводил руками, даваясь диву. Еще бы. Не только на его памяти, но и вообще в истории этого наказания - выдачи головой обидчику - человек после первого же дня возвращался обратно не только на коне, но в стельку пьяным, жутко веселым, да к тому же в обнимку с самим обидчиком. Такое случилось, скорее всего, не просто впервые, но и вообще один-единственный раз.
        У меня возвращение домой тоже выпало из головы, зато момент пробуждения помню до сих пор, и весьма отчетливо. Прав был Андрей Тимофеевич, который с высоты своего немалого опыта столь метко охарактеризовал ласку государя. Бархатные подушечки кошачьих лапок вдруг в одночасье сменились острыми коготками, не дав мне даже оклематься от вчерашнего.
        Всполошенный Андрюха, кое-как добудившись до меня, хотя время было послеполуденное
- ну и дрыхнуть горазды гости из будущего, - торопливо доложил обстановку, пока я одевался.
        Шестеро.
        Стрельцы.
        За мной.
        К государю…
        Глава 5
        Казнить нельзя помиловать

        О плохом я еще не думал, только недоумевал - что за спешность? Я, конечно, не настаивал, как Геша Козодоев из «Бриллиантовой руки», на чашечке кофе, но от ванны в виде все той же дубовой кадки с дождевой водой не отказался бы.
        Нет, сполоснуть лицо я успел и даже вволю полюбовался собственным отражением, в свою очередь ошалело разглядывавшим меня из глуби кадки с водой. Брр! Немудрено, что я вчера вечером принял себя за черта. Он самый и есть, пускай и внешне.
        М-да-а, моя извечная проблема - как только дойду до нужной кондиции, так наутро приобретаю совсем некондиционный вид. Да и во рту после вчерашнего словно
«эскадрон гусар летучих» переночевал. Причем вместе с лошадьми.
        Чудом перехваченное яблоко помогло мало, и в самом начале нашей поездки меня больше всего расстраивало то, что придется дышать на шефа, то бишь на царя, таким перегаром, от которого самого воротило с души. Оставалось мечтать, что Иоанн Васильевич и сам накануне погулеванил вдоволь, а потому может не учуять родственный выхлоп.

«Может, еще и похмелимся вместе», - мелькнула вовсе дикая мысль - что значит не проспался.
        Но мелькнула она лишь на мгновение и сразу же пропала, поскольку мы въехали в Кремль не через подъемный мост Никольской башни, до которой, кстати, от подворья Воротынского было ближе всего, а, минуя ее, устремились дальше. Точно так же, не останавливаясь, мы проскочили мимо следующей, Безымянной. Потом оставили за спиной Фроловскую, глухую Набатную и повернули к Константино-Еленинской[Ныне Фроловская башня называется Спасской. Константино-Еленинская башня первоначально была проездной.] , где… размещались пыточных дел мастера.
        Только тогда у меня екнуло сердце. Но я и тут надеялся, что все обойдется, поскольку от Константино-Еленинской действительно гораздо ближе до Ивановской площади, до всех соборов, до Грановитой и прочих царских палат. А уж до приказов и вовсе рукой подать - что Разрядный, что Поместный, что… Но в них мы тоже не заглянули. Мы вообще до них не добрались, свернув гораздо раньше, едва миновали широкие ворота.

«А знаешь, откуда пошло слово «застенки»? - будто донесся до меня из неведомых далей голос Валерки. - Тоже из шестнадцатого века. Пыточной, устроенной в Константино-Еленинской башне, при Иоанне Мучителе стало не хватать, а потому пришлось устроить ряд тюремных помещений за самими кремлевскими стенами. Отсюда
«застенки». И упаси тебя бог попасть туда, потому что над ними, как над вратами ада у Данте, можно смело вывешивать плакат: «Оставь надежду всяк сюда входящий». Если ты, разумеется, не царь и не Малюта Скуратов.
        Я не был ни тем, ни другим. В иное время - не с такой головой и не в таком плачевном состоянии, - вспомнив предостережение друга, я, возможно, и предпринял бы отчаянную попытку спасти свою шкуру, хотя трудно сказать наверняка, но сейчас…
        Единственное, с чем я бы никогда не согласился, так это насчет оставления надежды, которая, как известно, умирает последней. Причем вместе с самим человеком. А я пока жив, хотя и… с трудом. Впрочем, к пыточной это отношения не имеет, так что я смело спешился и бодро шагнул вперед, едва не поскользнувшись на первой же ступеньке осклизлой каменной лестницы, ведущей в мрачную глубину подвала. Под сапогами то и дело попадались какие-то мягкие ошметки, и, судя по запахам, царившим тут, состояли они не только из грязи. А может, и вообще не из нее.

- Что, не доводилось здесь бывать, добрый молодец? - И высокая фигура величаво выплыла из полумрака пыточной.
        На этот раз государь всея Руси царь и великий князь Иоанн Васильевич, прозванный современниками Мучителем, был одет гораздо скромнее, нежели там, на поле. На одежде практически никаких украшений, разве что дорогой пояс со здоровенным, широким, как у мясника, тесаком, подвешенным сбоку, вот и все драгоценности. Шапки на нем тоже не было - так, кругленькая темная шапочка на макушке, похожая на тюбетейку и именуемая здесь одними тафья, а другими - скуфья. Как правильнее - понятия не имею, да и не в названии суть. Можно сказать, человек вышел на работу и напялил на себя спецовку.

- Здрав буди, государь. - И я самым тщательнейшим образом отвесил поклон, которому меня когда-то обучил Воротынский.

- Я-то государь, - вздохнул он, - а вот кто ты - не ведаю. То ли сакмагон, то ли ратный холоп, то ли воевода, то ли тать шатучий. А может, ты и вовсе израдник[Шпион, вражеский лазутчик.] , а?

«Если б ты еще подсказал, что означает последнее слово, было бы совсем хорошо, - подумал я, тупо глядя на Иоанна. - Хотя по смыслу и без того понятно, что за ним кроется что-то весьма нехорошее, раз оно еще хуже разбойника с большой дороги, то есть шатучего татя.

«Эта роль ругательная, и я прошу ко мне ее не применять», - заявил Шпак царю Иоанну Васильевичу.
        Отважным мужиком был этот самый обокраденный стоматолог. Хотя он тогда еще не знал, что перед ним царь, вот и хорохорился. Посмотрел бы я на него, если б он оказался в моей ситуации, да еще в пыточной, где так сладко-тошнотворно пахнет людской кровью.
        Между прочим, свежей.
        Однако делать нечего и надо отвечать.

- Промашка, государь, - вежливо поправил я. - Все ты назвал, кроме истинного. Я - фряжский князь из италийских земель, Константино Монтекки.

- Не слыхал я доселе, чтоб иноземцы так чисто на нашенском глаголили, - усмехнулся царь. - В тот раз мне не до того было, а опосля призадумался и мыслю: скрываешь ты кой-что, фрязин, а вот что - невдомек.

- Так мать у меня русинкой была. Ее отец мой выкупил у турских нехристей и женой своей сделал. Она меня и сказывать учила, и в православную веру окрестила, чрез кою я пытки у гишпанского короля принял, а…

- То я слыхал, да токмо сказывать можно многое. Я вон тоже могу тебе поведать, что я - Бова-королевич, - резко перебил меня Иоанн.

- Пошто себя принижать, государь? - раздался вкрадчивый голос из дальнего угла, где темнота была гуще всего, и из полумрака выплыла приземистая фигура.
        Ба, знакомые все лица - сам Григорий Лукьянович, собственной персоной. Голова старательно выбрита, хотя и не так тщательно, как у царя. Да оно и понятно - весь в трудах, весь в хлопотах. Воды попить и то, поди, некогда - хлебнул кровушки с очередного пытаемого и дальше пошел трудиться. Даже на обед, наверное, не ходит - сюда приносят. Вон как мяском жареным припахивает. Не иначе как вообще не успел перекусить сегодня. Потому и взгляд голодный. И я даже вздрогнул, вспомнив, где именно нахожусь и что это за жареное мяско. Да и взгляд Григория Лукьяновича, устремленный на меня, был, скорее, не голодный, а изучающий.
        Коротконогий Малюта всем своим видом выражал нетерпеливое ожидание очередной команды Иоанна, а уж какая она будет - не имеет значения. Потому и ценит его царь, что этот человек никогда не станет думать о морали, совести и прочем. Кишки у бабы вытянуть? Запросто. Старика за ребро на крюк подвесить? Легко. Дите грудное за ноги да головой об угол? Сей момент. Да ты повели, повели только, царь-батюшка, а уж я расстараюсь!

- Бова - он и есть королевич, коих немерено. Да ежели б и король - их тоже пруд пруди. А ты у нас наихристианнейший государь, - елейно пропел Малюта.
        Иоанн недовольно покосился на него.

«Хоть и предан ты, как собака, но и глуп, яко дворовый пес, - говорил его взгляд.
- Пошто перебил? Пошто мысль не дал досказать?»
        Все это так явственно читалось на его лице, что я неожиданно для самого себя решил продолжить мысль Иоанна, как бы помогая ему.

- Я понял тебя, государь. По-твоему, раз подтверждений, что ты Бова-королевич, никаких, то, стало быть, нет тебе веры, - вежливо заметил я. - Выходит, что и мне, коль я грамоток не имею, веры тоже нет, ибо в таких делах на пустые слова полагаться опасно. Что ж, твоя правда.
        Вообще-то рискованно таким образом атаковать самого себя, но лишь с одной стороны. С другой же получается иная картина. Если допрашиваемый выступает в роли добровольного помощника, то отношение к нему должно измениться. Наглость, конечно, но мне почему-то показалось, что нужен необычный ход, который собьет царя с наезженной колеи допроса.
        Разумеется, получилось не столь уж оригинально, но голова с лютого похмелья выдавать на-гора нечто посущественнее наотрез отказывалась, соглашаясь исключительно на самое простое - переводить царскую мысль на современный лад и логически развивать ее.
        Впрочем, пока хватило и этого. Иоанн даже не сумел сдержать своего одобрения. Довольно хмыкнув, он кивнул на меня и заметил, обращаясь к Малюте:

- Учись, Гришка, яко излагает.
        Ну прямо Остап Бендер, когда он выпрашивал стулья у монтера Мечникова.

- Будто по книжице словеса читает, буквица к буквице. И как согласно все.
        Ага. Согласно. Осталось только вслед за тем же Мечниковым изречь, что согласие есть продукт непротивления сторон, а потом, как человек, измученный нарзаном, потребовать медку.
        А царь меж тем продолжал:

- Такого и на дыбу жалко подвешивать - да что поделать, коль мне охота истину узнать. Али ты ее так поведаешь?

- Я ж очистился, государь. - И тут же вздрогнул, вспомнив о судном поле.
        Неудачно он меня выдернул с подворья князя Воротынского. Не вовремя. И вообще, это свинство. Может, у меня психологическая травма. Даже две - чуть душегубом не стал, и чуть любимая не бросила. Меня к психотерапевту надо, а тут - я покосился на Малюту - скорее уж патологоанатом прислан. Во всяком случае, запах аналогичный, да и прочее тоже.
        Такое ощущение, что он вот-вот энергично потрет ладошки и бодро осведомится:
«Ну-с, с чего начнем, государь? Грудную клетку вскроем или черепную коробку? Воля ваша-с, однако смею предупредить, что тогда тело будет безнадежно испорчено скорейшим летальным исходом, а мы даже не услыхали, какую мощь могут развить его голосовые связки, если воткнуть сюда и туда иголочки, а затем ласково выдернуть у него из бока кусочек мясца вон теми раскаленными щипчиками. Да-да, очень хорошо придумано - и вырываем, и сразу ранку прижигаем. Никакой тебе инфекции, никакого заражения. А затем и послушаем. Как знать, может, сей образчик имеет несравненный голос Шаляпина. Хотя нет, судя по тому что он фрязин, - тогда Карузо. Ах, все-таки трепанацию черепа? Ну как угодно. Вы - ведущий специалист. Можно сказать, светило, божий помазанник, вам и карты в руки».

- Руси жаждал послужить, - не совсем уверенно выдал я, не зная, что сказать в свое оправдание.

- Гм-м, Руси… А пошто доселе не объявлялся? - осведомился ведущий специалист. - Ты ж тут поболе лета ужо.
        Да какое там лето. Срок уже не на три летних месяца - на годы идет. Хотя да, тут как раз летом год называется. Тогда все верно.

- И пошто скрывался от меня, яко хороняка?
        Ха! Это мы еще поспорили бы, кто из нас хороняка. Я, который за Русь дрался, или ты, который как Шер-Хан, трусливо поджав хвост, бежал от рыжих собак. Ну не рыжих, но все равно собак. Между прочим, тоже на север. И шакала с собой прихватил - верного Табаки. Ладно, не буду я спорить, так и быть. Радуйся, мужик, что мне с бодуна лень устраивать дискуссии, а то бы я тебе напомнил, кого именно Девлет-Гирей назвал в своем послании хоронякой.

- Есть такой обычай в нашем роду, - вместо этого коротко заметил я, - поначалу надо послужить, а уж потом объявляться за наградой.

- Ты тут лисьим хвостом не мети, - оборвал царь. - Я речь не о награде веду, а о том, пошто о себе не давал знать.

- Стыдно было, государь, - честно заметил я. - Когда я сюда прибыл, то на мне такая одежа была - не к каждому окольничему в гости в такой прийти можно, не говоря уж о боярах. А пред твои ясные очи явиться и вовсе соромно.

- Вот испросил бы службишку, тут я тебя и приодел бы, - нашелся Иоанн.
        Но и мы не лыком шиты. Чай, не в капусте найден - имеем что сказать.

- Верю, приодел бы. А честь как же? Не ровен час, подумаешь, будто я вовсе поизносился, а потому все равно к кому наниматься - лишь бы из нужды выйти. Если б наймитом был - не смутился. Но я осесть тут хочу. Чтоб навсегда. Чтоб дети и внуки тут родились да Русь за свою родину считали.

- Ишь ты, - хмыкнул Иоанн, но уже не так недоверчиво.
        Подобрел, по голосу чувствуется. Но расслабляться было нельзя - сдаваться царь не собирался.

- Складно сказываешь.
        Ну прямо как Горбатый в телесериале. Только от этого, в отличие от телебандита, обещания, что меня зарежут не больно, не дождаться. Не принято оно здесь - не больно.

- Токмо сдается мне, что никакой ты не Константин Монтеков.

- Уж больно чистый говор, - немедленно вписал свои три копейки Скуратов.

- Вот-вот, - подтвердил Иоанн. - Опять же страха я в тебе не чую. Ни пред Малютой, ни пред местечком оным. Стало быть, доводилось тебе уже попадать в пыточную. Тогда, выходит, ты тать шатучий али душегубец.

- Бывать и впрямь доводилось, только в гишпанских землях, - подтвердил я, но тут же уточнил: - За веру православную пострадал. Очень уж хотел король тамошний, Филиппом его кличут, чтоб я в латиняне перекрестился. За это и земли сулил, и злато, и чин при дворе немалый.

- Ну а ты что же? - лениво осведомился царь.

- А я отказался. Нешто можно веру на злато поменять? Такого греха господь нипочем не простит. Вот и довелось претерпеть.

- Хуже чем у нас? - уточнил Иоанн.

- Бог миловал, как тут пытают, я не ведаю, а там… - Я набрал в грудь побольше воздуха и приступил к подробному описанию пыток.
        Ох, как трудно врать с похмелья, если б кто знал. Хорошо, что голова, убоявшись грозящей ей некой хирургической операции по отделению от туловища, начала выдавать на-гора. Снова пригодилась начитанность. Если когда-нибудь каким-то чудом попаду домой, первым делом разыщу портрет Шарля де Костера, закажу для него рамочку и каждую неделю буду зажигать перед ним лампадку. И свечей в церкви наставлю за упокой его души. Много-много. Целый пучок, а то и два. В тот день, если бы не его
«Легенда об Уленшпигеле», я бы точно засыпался, а так даже Малюта и тот заслушался. Про самого царя не говорю - тот чуть слюну не пустил. Лишь под конец, встрепенувшись, перебил меня и ехидненько протянул:

- Славно сказываешь, славно… А что ж про наших катов молчишь? Али мне с тебя силком каждое словцо вытягивать? Оно, конечно, нам и без тебя кой-что ведомо - знакомец твой сказывал, - да не все. Ты как, не желаешь с ним поцеловаться, по христианскому обычаю? Чай, долгонько не видалися. - И небрежно кивнул на неподвижно повисшую на дыбе человеческую фигуру.
        Разглядеть лицо в полумраке - дело трудное, а когда оно залито кровью - безнадежное. Как я ни вглядывался - ничего не припоминалось. Разве что частые мелкие ямки на щеках - не иначе как переболел оспой. Только благодаря им у меня в голове забрезжило что-то смутно-далекое, словно и не со мной…
        Чем хорошо похмелье, так это заторможенной реакцией. Узнай я его сразу - шарахнулся бы от ужаса, а тут, даже когда до меня дошло, что висит не кто иной, как подьячий Митрошка Рябой, я еще не осознал всей катастрофы. И чуть погодя, когда уже прикинул, во что может обойтись мое участие в липовом сватовстве, мысль о предстоящих муках не испугала так сильно, как могла бы. Хотя скрывать не стану - в груди все равно что-то екнуло. Но, призвав на помощь всю свою выдержку, я твердо заявил:

- То ли с глазами худо, то ли запамятовал, но не признаю я этого человека.

- Ты еще про парсуну ему сказывал, - елейным голосом напомнил Иоанн.

- С царской невестой, - уточнил неугомонный Малюта.
        Выходит, раскололся подьячий. Плохо. Или нет - это было плохо, а сейчас совсем хана. Эдакий северный зверь по имени песец - иначе и не скажешь. А еще хуже то, что и с ответом не помедлишь, иначе сразу заподозрят, что соврал. Ой, головушка ты моя, думай быстрее, иначе…

- Так вот это кто… - протянул я и… радостно заулыбался, надеясь, что получается не очень фальшиво. - И впрямь знакомец. Было дело, встречались мы с ним. Умен у тебя сей подьячий и татей славно вылавливает. Со мной, правда, промашку дал, да оно и конь, хоть о четырех ногах, но тоже спотыкается, а уж человек…

- Ты о невесте нашей сказывай, - нетерпеливо перебил Иоанн и зло усмехнулся. - Али вовсе не было невесты, ась?

- Как не быть, была, - сокрушенно вздохнул я и… рухнул на колеи. - Прости, царь-батюшка, но не решился я к тебе с худом идти. Парсуна сия и ныне целехонька - держу как память, а вот той, кто на ней нарисован, увы, в живых уж нет. Когда первый раз тати на меня напали… то близ Ведьминого ручья было, - вовремя пришла мне на ум догадка сплести воедино спасение княжны и свою версию, - я чуть ли не год в беспамятстве провалялся. После отошел да снова в Москву засобирался. И опять на меня тати в дороге налетели. Вот и знакомец этот подтвердить может. Словом, когда я сюда прибыл, то, прежде чем идти к тебе, зашел к знакомым купцам. Хотел узнать, что в Англии новенького. От них и сведал, что, покамест я добирался, почила красавица герцогиня Элизабет Тейлор от тяжкой болезни. Проверить тоже легко
- об том мне поведал Томас Бентам, можно спросить его.
        Я и сам удивился, как лихо приплел англичанина, которого спросить было невозможно
- он задохнулся в своем каменном подвале во время прошлогоднего пожара.

- А уж у кого он сам услыхал, спросить не догадался, - на всякий случай добавил я и обескураженно развел руками. - Теперь сам посуди, государь, с чем мне было идти к тебе?

- А пошто ж мне Дженкинсон об ей ни полсловцом не поведал? - усомнился царь. - Ни о том, что сполнил мое порученье тайное, ни о смерти оной девицы? Он ведь вовсе напротив мне сказывал… Хм…
        Мамочка моя, если б я еще знал, кто такой этот Дженкинсон и какого черта он должен был поведать Иоанну. Или царь как раз и поручил именно ему сыскать в Англии невесту? А когда? И что сейчас мне ляпнуть, чтобы пришлось в масть? Но тут судьба криво усмехнулась, и Иоанн сам ответил на свои вопросы.

- Хотя да, она ж к тому времени богу душу отдала, потому он о ней и промолчал. Решил, поди, что и без него давно меня известили. А вторую он не сыскал. Тогда понятно. Ну а парсуну куда дел? - недоверчиво уточнил царь.
        Я молча сунул руку за пазуху. По счастью, после возвращения с поля я так и не удосужился снять медальон - все было как-то не до того. Теперь он мне пригодился.
        Однако достать мне его не дали - двое тут же сноровисто схватили за руки, а третий бесцеремонно запустил руку мне под рубаху, извлекая неведомую кинокрасавицу. Снимал он ее тоже не деликатничая - чуть ухо мне цепочкой не ободрал.

- Эвон кака справная, - сожалеючи протянул Иоанн. - Дебела, пышна, ликом бела, губами червлена…

«Ему еще осталось добавить, что зельной красотою лепа, бровьми союзна, телом изобильна, и тогда уже будет вообще копия пьесы Булгакова[Имеется в виду пьеса М. А. Булгакова «Иван Васильевич».] , - мрачно подумал я. - Ишь как разобрало, чуть слюной не исходит».
        Наконец царь оторвал взгляд от парсуны и вновь устремил его на меня.

- Стало быть, худо ты повеление своей королевны сполнил, - задумчиво протянул он.
- Покарать бы тебя за это надобно…
        Да сколько ж можно?! Третья пыточная уже, и все по недоразумению. Кошмар! Хотя нет. Тут как раз следствие моей собственной трепотни, которая вытащила из одной беды, но зато сунула в другую, куда хлеще.

- Худо, государь, - согласился я. - Но и тут как поглядеть. Может, то господь над тобой смилостивился, потому и решил меня приостановить.

- Надо мной?! - несказанно удивился Иоанн и озадаченно уставился на меня.

- Над тобой, - подтвердил я. - Сам посуди, что было бы, коли я явился бы к тебе пораньше, еще не зная о ее смерти. Ты бы уже к сей красавице сердцем прикипел, ан глядь, а ее ангелы прибрали. Сызнова тебе печаль. Вот всевышний и не допустил меня к тебя раньше времени.

- Ишь как ловко вывернулся, - подивился царь. - Теперь я уж и не знаю, казнить тебя али помиловать. А пошто опосля не объявился, когда одежонкой разжился?

- И тут посчитал, что рано. Оказывается, непригоден я к вашему бою. В наших землях все больше на шпагах бьются, а саблей - совсем иное. Секиры тоже другие. Про луки я и вовсе молчу - богатыри тебе служат, как есть богатыри. Первый раз, когда тетиву натягивал, упарился совсем. Пришлось переучиваться, а на это время надобно.

- Да ты не токмо этому у нас обучался, - недовольно заметил Иоанн, встав передо мной вплотную и тут же отвернув лицо. - Эва, как несет. - И полюбопытствовал с коварной усмешкой на лице: - Небось жажда мучит, ась?

- От глотка студеной водицы и впрямь бы не отказался, - вздохнул я. - Ежели дозволишь, государь…

- Чай, не в Ливонии нищей, - снова перебил он. - Пошто водицы? Медку поднесу. Да не глоток, а полну чашу. Заодно и сам с тобой изопью. Ну-ка, кто там!
        Иоанн повелительно хлопнул в ладоши, и из мрака пыточной вынырнула еще одна приземистая фигура, которая даже не подошла - подплыла к нам, держа в руках два серебряных кубка. Когда фигура приблизилась, мне вновь почудилось в ней что-то знакомое.
        Нет, то, что он тогда на поле сноровисто суетился возле Осипа, я помнил, но вроде бы я встречал его и гораздо раньше, только где, когда и при каких обстоятельствах, выскочило напрочь.
        Меж тем оба кубка были с поклоном протянуты Иоанну.

- Э-э-э нет, - отстранился тот. - Вон у нас гость, ему и чашу на выбор. Да не боись, - ободрил он меня. - Тут тебя поцелуйный обряд соблюдать никто не заставит, и в сахарные уста мово Елисейку лобзать не занадобится, так что бери смело.
        Вспомнил! Как только Иоанн назвал имя, я тут же вспомнил и нашу случайную встречу перед сожжением Москвы, и мое предостережение, чтобы он не оставался во дворце Иоанна на Арбате. А еще вспомнил, что мне довелось про него прочитать. Кратко, правда, но тут достаточно и одной фразы: «Главный царский лекарь, астролог и… отравитель».
        Я посмотрел на протянутые кубки. Получается, что Иоанн…
        И что теперь делать? Отказаться вообще - силком вольют. Нет уж, лучше самому счастья попытать, авось выберу тот, что без яда. Вот только какой взять?
        Я растерянно уставился на Бомелия, не решаясь сделать выбор. И тут он быстро скосил глаза на левый.
        Подсказка? Неужто он тоже вспомнил? Или, наоборот, на яд показывает. И как поступить?
        Эх, была не была, и я решительно принял кубок из левой руки.

- А пошто медлил? - подозрительно осведомился царь.
        Ну что ты будешь делать - все ему не по нраву.

- Выбирал пополнее, - нашелся я.

- Ну коль выбрал, так пей, - равнодушно, пожалуй, даже слишком равнодушно произнес Иоанн, приняв оставшийся кубок и приветливо подняв его: - Во твое здравие, фрязин.

- И ты будь здрав, государь, - ответил я и принялся неторопливо пить, одновременно пытаясь распознать подозрительные оттенки во вкусе меда. Смысла в этом, по большому счету, не было никакого, но надо ж чем-то отвлечься от противной мысли, что лекарь подсунул мне отраву.
        Иоанн молча следил, не говоря ни слова, пока я не выдул все содержимое.

- Благодарствую за угощение, государь, - поклонился я.

- Погодь благодарить, - усмехнулся он и обернулся в сторону двух здоровенных мужиков, по пояс голых и обряженных в кожаные фартуки. Те тут же подошли поближе и встали за моей спиной. - То жеребий был, - пояснил Иоанн. - Ты хоть и православной веры, а все ж иноземец. Потому и жеребий. Если бы ты мне правду сказывал, в награду чистого медку бы испил, а коль солгал, иного зелья испробовал. Смертного.
        Так и есть - надул меня лекарь. А я его, гада, от смерти, можно сказать, спас. Или не узнал меня? Хотя какая теперь разница - все равно помирать. Обидно. В животе заурчало - не иначе как организм начал отчаянную, но безнадежную борьбу с ядом.

«Но зачем кому-то убивать меня?» - спросил Маугли.
        Если б я знал. Да и что бы изменило это знание? Ничего.

- А теперь сядем рядком да поговорим ладком, - добродушно предложил мне Иоанн, указывая на лавку позади.
        Сам он предусмотрительно уселся в кресло с высоким подголовником, которое как по мановению волшебной палочки возникло все из того же мрака пыточной. Или не по мановению? Я вгляделся. Ну точно! Невысокая фигура, стоящая за царским креслом, не зря показалась мне знакомой - Борис Годунов. Как мило получается.

«Он умирал, окруженный самыми близкими людьми», - всплыла в голове фраза из какой-то книги. Да уж. Ничего не скажешь. Ближе некуда.

- Спешить нам незачем, - заметил Иоанн, примащиваясь поудобнее. - Отрава токмо чрез пару часов свое возьмет, за оное Бомелий ручался, а потому времечко потолковать у нас есть. Ах да, - спохватился он. - Чтоб тебе не думалось, будто я обманщик какой…
        Если бы не яд - честное слово, засмеялся бы. Это ж надо, отравить человека, а потом заявить о своей порядочности. А тебе не все равно, скотина, кем я тебя считать стану?!
        Между тем толстая сволочуга, забывшая клятву Гиппократа, а может, и не дававшая ее вовсе, проворно приняла у Иоанна второй кубок и слегка плеснула на кусочек хлеба. Рядом откуда ни возьмись появился Малюта, держа за шкирку жалобно скулившего щенка. Бомелий склонился над собакой и протянул ему на ладони кусок хлеба, который пес жадно проглотил.

- Много ли годовалому щенку потребно? - пояснил Иоанн. - Ежели бы и в остатнем кубке яд был, то кобелек сей тут же издох, а так эвон яко взбрыкивать учал, - кивнул он в сторону пса.
        Тот и вправду оживился, подошел к Иоанну и начал просительно вилять хвостом, умильно вытягивая мордочку.

- Не иначе как распробовал, а теперь добавки возжелал, - захохотал Иоанн.
        Остальные бодро поддержали. Кроме меня.

- Что, фрязин? Неохота помирать-то? - с неподдельным интересом полюбопытствовал царь. - Чай, грехов, поди, скопилось, а тут без исповеди приходится. Так оно и в ад угодить недолго, - сочувственно вздохнул он. - Ну да уж ладно, я ныне добрый. Сказывай о грехах. Хоть я и не священник, но в Александровой слободе за отца-игумена буду, так что отпущу. Токмо недолго, уж больно времени у тебя мало. Ты коротенько, но о кажном.
        Ну, козел царственный, сейчас я тебе все скажу как есть! И кто ты такой, и что я о тебе думаю, и кем тебя считают в других странах. А уж происхождение твое отмечу особо - не зря я в своей редакции слыл лучшим фельетонистом. Помирать - так с музыкой!
        Но это я подумал в первые секунды, а потом пришло на ум иное: «А если это очередная проверка и нет никакого яда? Может такое быть? Да запросто. От него ведь можно ожидать чего угодно. И получится, что я сам на себя накликал беду. Нет уж, не дождешься ты от меня откровенности».

- Да что рассказывать, государь, - произнес я негромко. - Правду говорил - не поверил ты мне, а лгать божьему помазаннику мне не с руки. По счастью, смертных грехов я не нажил, да и с прочими негусто. Перед тем как на поле идти, я ж исповедался, а за два дня, что прошли, толком и согрешить не успел. - Я улыбнулся и мечтательно заметил: - Кабы знать, что нынче помирать доведется, да еще и исповедь дозволят, я б хоть попрелюбодействовал вволю - все услада, а так лишь хмельного меду перебрал, вот и все.

- Ишь ты. Не веришь мне, стало быть. Мыслишь, не было в твоем кубке смертного зелья, - правильно понял мою осторожность Иоанн. - Ну-ну. Елисейка! - позвал он Бомелия. - А докажи-ка ему, что не лгал божий помазанник.
        Тот молча кивнул и, взяв со стола пустой кубок, который я выдул, запрокинул над очередным куском хлеба. Держал долго, терпеливо выжимая последние капли.

- Тут немного, - заметил он царю, - но для собака хватит.
        Когда не подозревавший подлости пес жалобно заскулил и начал биться в судорогах, меня замутило. Далеко не каждому приходится вот так вблизи разглядывать собственную смерть во всех ее неприглядных подробностях.

- Теперь уверовал? - равнодушно осведомился Иоанн, когда из собачьей пасти уже перестала валить мутная желто-зеленая пена и кобелек затих окончательно.

- Уверовал, - кивнул я, даже забыв обычную приставку «государь».
        Впрочем, сейчас мне это дозволительно. Сейчас мне много чего позволено. Очень многое. Жаль, что физический контакт невозможен, а так хотелось бы влепить вальяжно развалившемуся напротив меня в морду. Ну хоть разочек. Да куда там. Ребятишки, что стоят сзади, не дремлют. Когда щенок начал дергаться, я было машинально подался вперед, и тут же две могучие лапы легли мне на плечи и властно потянули обратно. С такой хваткой не потягаешься. Разве что плюнуть, да и то навряд ли достану - расстояние метра три, если не больше.
        Нет уж, мы лучше наверняка харкнем, и точно в морду, только словесно. Если умеючи, то такой плевок куда обиднее будет. Я вздохнул поглубже, но спустя миг вспомнил Воротынского, которому может изрядно достаться за то, что привечал эдакого гостя, и замер. А уж не из-за меня ли и его сюда приволокут?
        Правда, по истории, князь вроде бы должен погибнуть только в следующем году, но ведь Иоанн, как все трусы, осторожен и злопамятен. Выслушает меня, отложит в памяти, подождет несколько месяцев, а потом: «Пожалуйте в кутузку, дорогой Михайла Иванович. Тут мне твой фрязин такого наговорил, что уши в трубочку свернулись. А раз он твой ратный холоп, отвечай за собственного слугу». И трепыхаться, пытаясь что-либо доказать, уже бесполезно. Нетушки. Хотя здесь, да изменю я историю. Пришлось разочарованно выпускать воздух обратно.
        А в животе уже что-то кольнуло, да так больно, что я чуть не ойкнул. Получается, что времени у меня в обрез, и намного меньше, чем я думаю. Так что же, неужели я умру, ничем не отомстив?! Не дело это. Тогда и впрямь выйдет, что я проиграл. Но какую же гадость выдать, чтоб этой венценосной скотине изрядно поикалось?! Ну же, голова! Выручай! В последний раз тебя твой хозяин просит! Давай, родимая! Но… не сработало. Может, что-то надумалось бы чуть позже, но вмешался царь.

- Ведомо мне, что ты изрядно повидал, - зевнул Иоанн. - Поведал бы, разогнал тоску государя, послужил бы ему в остатний раз.

«Ну и наглец! Это мне, которому осталось час или два жизни, тебя развлекать?! Ах ты ж зараза!» - восхитился я и… стал послушно рассказывать.
        Это был шанс на спасение. А заключался он в том, что если я его заинтересую своим рассказом, то он прикажет дать мне противоядие. Не факт, что оно имеется у лекаря, не факт, что он вообще знает, как его приготовить, но все равно шанс появлялся. Единственный, совсем маленький, можно сказать, крохотный, видимый только в микроскоп - все так, но не воспользоваться им я не мог. Тем более никакого унижения. Вот если бы царь приказал мне вылизать ему сапоги - точно плюнул бы ему в морду, а так…
        Повествовал я про Новый Свет, живописуя про удивительные тамошние цивилизации. Начал же с того, что, дескать, странствуя по свету, встретился с одним старым дворянином, который и рассказал о своих приключениях в тех землях. Далее пошел краткий пересказ книги «Дочь Монтесумы».
        И снова заслушались все, кто был в пыточной. На вошедшего в подвал Бориса Годунова, которого Иоанн посылал с каким-то поручением, царь даже цыкнул, нетерпеливо махнув рукой и приложив палец к губам - мол, не мешай. Лишь когда я завершил повествование, царь спохватился, ткнув пальцем в клепсидру.

- Елисейка! Енто что такое? - зловещим голосом поинтересовался он.
        Я тоже посмотрел туда. Ну и что? Да, верхнее отделение на водяных часах опустело, но так и должно быть - чего возмущаться-то? Потом лишь до меня дошло - это ж не вода ушла вниз, а остаток моей жизни, который мне отмерили.
        Но тогда почему я до сих пор жив? Промашка? Но вон же лекарь клянется, что отрава должна была сработать строго согласно часам. Капля в каплю.
        Ничего не понимаю.

- Не иначе как, государь, господь сего фрязина благодатью осенил, - хладнокровно заметил Годунов, склонившись к Иоанну.

- И собака сдох, - напомнил перепуганный Бомелий.

- А ежели мы его вдругорядь напоим - явит ему господь свою милость аль как? - язвительно поинтересовался царь у Бориса.

- Коль повелишь, отчего ж не напоить, - пожал плечами тот. - Токмо не грех ли это, сызнова бога испытывать? Не осерчает он? - осведомился Годунов. - К тому ж то, что сей фрязин не умышлял супротив тебя, видно уже по одному тому, яко он лихо ратился супротив твоих ворогов. Был бы изменщиком али лазутчиком, нешто полез бы в сечу, а он…

- И то верно, - хмуро кивнул Иоанн. - Давай-ка, Елисейка, спроворь нам доброго медку.
        Показалось, или он слово «доброго» произнес как-то особенно? Нет, бесполезно и гадать. Тут вон чудеса поинтереснее. С чего это я выжил? Действительно господь сжалился? Не верю. Не будет он в такие мелочи лезть. Тогда Елисей должок вернул? Тоже не пойдет - пес-то сдох. И как все объяснить? Ну просто голова кругом…
        Второй раз я брал кубок из рук Бомелия без страха, но оказалось - напрасно. Едва я допил, как царь чуть не захлопал в ладоши:

- Теперь-то мы тебя точно проверим на милость господню, с тобой она аль как.
        Я даже не возмутился - сил не было. И вообще, лучше ужасный конец, чем ужас без конца. А то, что он не угомонится, пока меня не прикончит, - ежу понятно. Вон как глазенки заблестели. Не иначе как предвкушает наслаждение от моих будущих мук. Мало ему псины, ой мало - человека подавай.
        Но тут же его пыл погасил лекарь.

- Прости, государь, - развел руками Бомелий, - не понял я, что сызнова должен был свое зелье туда сунуть.
        И вновь почти сразу раздался негромкий голос Годунова.

- А ведь как знать, царь-батюшка, - рассудительно заметил он, - может статься, то, что Елисей не уразумел твоего тайного пожелания, и есть еще один знак с небес. Мол, беспременно надобно сего молодца в живых оставить, ибо неповинен он.
        Царь озадаченно повернул голову к Годунову, некоторое время пристально всматривался в его лицо, остающееся по-прежнему невозмутимым, хотел было что-то сказать, но тут его взгляд упал на издохшую собаку, и он, кашлянув, нерешительно произнес, будто размышлял вслух:

- Стало быть, и подьячий неповинен. Ну-ка, спусти его с дыбы, Малюта, а ты, Елисейка, чару ему государеву подай, да гляди, хоть теперь ничего не спутай.
        Толстячок молча склонился перед царем в низком поклоне и снова ненадолго шагнул в темный угол.
        За корчившимся в смертных муках подьячим Иоанн наблюдал с неподдельным наслаждением. Лишь когда тот затих, он спохватился и напустился на лекаря:

- Ты что творишь, Бомелий?! Сызнова все поперепутывал! Нешто я повелевал зелье подсунуть?!

- Прости, государь, но, кроме мед хмельной, в кубке ничто не быть, - перепуганно развел руками Елисей и огляделся по сторонам. - Где взять собака?! - плачуще взвизгнул он и тут же гордо заявил: - Нет собака - я сам аки собака. Гляди, царь-батюшка. - И махом опрокинул в себя недопитое Митрошкой зелье из кубка. - Выпив, он торжествующе перевернул кубок, из которого упало на земляной пол не больше семи-восьми капель, и гордо заявил: - Обман нет!

- Это что же делается, Бориска? - одними губами еле слышно прошептал царь.

- Я так мыслю, что сие есмь третий знак от господа, - предположил Годунов. - Знать, подьячий был и впрямь повинен в тех грехах, в коих каялся пред тобой. - И с неподдельной тревогой в голосе заметил: - Боюсь я за тебя, государь. Еще раз попытаешься супротив небес пойти и…

- Я ишшо не обезумел, - хмуро ответил тот, надменно вскинул голову и резво вскочил на ноги. - Бориска, нынче же надобно вклад по сто рублев отвезти в Чудов монастырь, Богоявленский, Симонов, Девичий, Троицкий, Волоцкий… - Он на секунду замешкался, прикидывая, куда бы еще.

- Может, нищим раздать? - осторожно спросил Годунов.

- Нищие тут ни при чем, - сердито отмахнулся Иоанн. - Мне от кого знаки пришли? Вот ему и заплатим. Снизошел.
        М-да-а, ничего не скажешь, оригинальная вера. Я хоть и не религиозный человек, но так хамски с богом поступать никогда не стал бы. Впрочем, пес с ним. Нет-нет, я имею в виду царя, а то вы еще подумаете, что я лишен благодарности за свое спасение. Хотя все равно странно. Ну не верю я в чудеса… и правильно делаю.
        Бомелий, которого царь на всякий случай отрядил вместе со мной в качестве сопровождающего до подворья Воротынского, наказав пробыть там со мной до вечера, чтоб потом все обсказать, пояснил технику произошедшего чуда. Спустя несколько минут после того, как я лег в постель, он присел у моего изголовья и, еще раз опасливо оглянувшись на плотно закрытую входную дверь, вполголоса поинтересовался:

- А что сам светлейший князь мыслит о чудо, кое с ним быть, и о свой необычный спасение?
        Я посопел. Врать, что я уверовал в знак, знамение и прочее, не хотелось, но и выказывать сомнения в божественном промысле тоже чревато. Осталось неопределенно пожать плечами, и пусть себе понимает как хочет. В конце концов, я не обязан отвечать этому полулекарю-полуотравителю.

- Стало быть, князь не верить в чудо, - с легкой укоризной констатировал Елисей, и тут же последовало неожиданное продолжение: - И правильно делать.
        Я недоуменно уставился на него.

- От моего зелья человека не спасет даже сам сатана, - горделиво заявил он, внезапно начав говорить практически правильно, без искажения родов, падежей и прочего. - Я же говорил, князь, что запомню тебя. Вот и свиделись. А долг я помню, так что ныне мы квиты. Жизнь за жизнь.

- А… как же собака? - вспомнил я несчастную псину.

- Если бы я не полил второй кусок хлеба остатками из твоего кубка, а скормил его так, она бы все равно сдохла, - пояснил Елисей. - Та краюха уже была пропитана отравой, а в вине ее вовсе не было. А что до подьячего, то тут еще проще - я постоянно принимаю противоядия. Государь Иоанн Васильевич - человек непредсказуемый, посему лучше попытаться себя немного защитить заранее. - Он несколько вымученно улыбнулся, громко рыгнул - видно, даже регулярный прием противоядий не полностью помогал справиться с отравой, и поучительно заметил: - Но впредь я бы посоветовал тебе быть осторожней. Чудо может хорошо помочь, особенно если как следует подготовлено, только не след забывать, что случается оно не каждый день.
        Он еще посидел возле меня, хотя и недолго. Осип вертелся у меня на уме с самого начала, но спрашивать было страшно, и лишь под самый конец, когда толстяк засобирался уходить, я осмелился.

- Это тот молодой князь, с которым ты рубился на судном поле? - уточнил Бомелий.
        Я сглотнул слюну и молча кивнул, не в силах вымолвить ни слова.

- Удар, что и говорить, богатырский. - Он одобрительно поцокал языком. - Не хвалясь скажу - ежели бы не я, то ныне бы его уже хоронили. Да и я мог не успеть - очень много крови потерял сей молодец. Одначе с помощью божьей удалось отвоевать его у костлявой, как тут у вас на Руси именуют смерть. Ныне же могу с уверенностью сказать: хоть и плох сей князь, но должен со временем выздороветь, так что на тот свет он отправится не скоро, и уж точно, что не от этой раны.
        Фу-у-у! Будто камень с души свалился. Вот теперь я мог окончательно успокоиться - оба мы с ним от смерти утекли. Надолго ли - никто не знает, но передышку я получил.
        Однако передышка оказалась весьма короткой - меньше суток…
        Глава 6
        Страховка

        Уже на следующий день из царских палат на подворье к князю Воротынскому прискакал Иоаннов гонец. Дескать, царь жалует фряжского князя Константина шубой с государева плеча и дозволяет явиться пред его очи ныне после вечерни. Я поначалу не придал этому значения, наивно посчитав, что раз сказано «дозволяет», то это вроде разрешения на аудиенцию исключительно в добровольном порядке: хочешь - являйся, а не хочешь - наплюй.
        Хорошо, что еще не переехал в свой терем на Тверской и было с кем посоветоваться. В ответ на мои догадки Воротынский в очередной раз весьма красноречиво постучал себя по лбу и тяжело вздохнул, с укоризной глядя на меня. Мол, учу я тебя, дурака, учу, а ты как был, так и остался… фрязин. Оказывается, разрешение на самом деле и есть приказ, только в завуалированной форме.
        Делать нечего, и я поплелся собираться. Честно говоря, после всего пережитого я не испытывал ни малейшего желания присутствовать на аудиенции, где непонятно что говорить и, разумеется, придется как всегда врать, да и лицезреть самого царя тоже хотелось не больно-то. А уж про его угощения и вовсе особый разговор. Вот теперь и ломай голову - что он там для меня припас. То ли курочку со стрихнином, то ли свининку с мышьяком, то ли медку с цианистым калием. А может, все вместе? Так сказать, для надежности? С него и это станется. Я почесал в затылке и мрачно задумался. Судя по вчерашнему дню, игрок в азартные игры из меня никакой. Сплошная невезуха.
        Это лишь с одной стороны грех жаловаться на судьбу - ушел от верной смерти.
        Во-первых, ушел не сам. Можно сказать, увели. Кто же знал, что маленький, забавный, со смешным акцентом толстячок, которого я спас от верной смерти, окажется знаменитым царским лекарем Елисеем Бомелием, обладающим превосходной памятью на добро и зло?
        А во-вторых, это было вчера. Как он мне сказал? Квиты мы с тобой, ратник. Значит, больше он из-за меня рисковать собственной головой не станет. Ни за что.
        Получается, сегодня в ход пойдет рулетка, на которой, к радости хозяина заведения, непременно выпадет красное, если я поставлю на черное, и наоборот. Значит, надо срочно выдумывать нечто эдакое, после чего сам царь поостережется выкидывать со мной столь любимые им фокусы. Вот только что именно?
        Стать для него необходимым? Как? Способов, конечно, много, кто спорит.
        Можно, например, показать себя мудрым советником.
        Можно тонко намекнуть, что мне ведомо кое-что из будущего.
        Можно увлечь его интересными рассказами о тех народах и странах, где мне якобы довелось побывать.
        Это только навскидку сразу три варианта, и один краше другого. В каждом уйма плюсов, хотя есть, конечно, и минусы - куда ж без них. А если пораскинуть мозгами как следует, то наберется и еще пяток, не меньше, но зачем? От добра добра…
        Вот только, к сожалению, ни один из них мне не подходил. Имелся во всех чертовски неприятный изъян - они долгоиграющие. Для внедрения в жизнь любого из них необходим не один день кропотливой работы, а кубок с синильной кислотой мне могут поднести сразу, в первые же минуты грядущего свидания.
        Получалось, надо искать нечто эдакое из числа скорострельных, но чем дольше я ломал голову над этой животрепещущей для себя проблемой, тем больше заходил в тупик. Крутил-вертел и так и эдак, но ничего путного в мозгу так и не появилось. Пришлось махнуть рукой и в очередной раз положиться на судьбу - будь что будет.
        Маршрут движения мне был достаточно известный - до Константино-Еленинской башни Кремля. Далее принять влево, в сторону подворья Угрешского монастыря, и, минуя неказистые, но увесистые толстые стены царских приказов, держать путь на высоченные купола Архангельского собора.
        Встретили меня еще до подъезда к Ивановской площади. Встретили и с почетом проводили вплоть до самого крыльца здоровенных, вытянувшихся на сотню метров царских хором.
        Иоанн принимал меня, разумеется, не в Грановитой палате и не в Золотой. Для этого я был слишком мелок, так что эти парадные покои мои молчаливые провожатые прошли стороной, ведя меня по каким-то хитроумным коридорчикам и резным галерейкам. По пути то и дело встречались небольшие лесенки, ведущие вниз-вверх, и спустя пару минут я окончательно потерялся - куда мы идем и в каком направлении.
        Радовало лишь одно - по лесенкам мы преимущественно поднимались, а устроить филиал Пыточной избы на втором или третьем этаже, по-моему, не хватит фантазии даже у такого изобретателя, как Иоанн Мучитель. Наконец в одном из полутемных коридоров мы остановились, и встречающий нас властно протянул руку к ножнам моей сабли. Пришлось снять и отдать. Приняв ее от меня, он произнес одно-единственное слово, скосив глаза на голенище моего щегольского сапога из красного сафьяна:

- Засапожник?
        Я вздохнул и в ответ виновато развел руками - мол, извини, старина, опять забыл дома. Встречающий чуточку поколебался, но затем, недовольно сморщившись, сам склонился и принялся тщательно ощупывать мои тощие икры. Стало быть, не доверяет мне царь-батюшка. А может, так принято поступать со всеми без исключения - кто ж знает. Чай, я не царедворец и в придворных обычаях дуб дубом.
        Проверив и удовлетворившись произведенным осмотром, встречающий сделал пару мягких, вкрадчивых шагов ко мне за спину, да так проворно, что, когда я обернулся, его в коридоре уже не было. Куда делся - остается только догадываться. Впрочем, что мне до него - хватает забот поважней, и первая - обезопасить себя от пирожка с цианидом. Почему-то именно в этот момент я вдруг остро почувствовал, что он меня ждет. Нет, не царь - пирожок. Или курица. Или жареный тетерев. А может, просто вино. Без разницы. Главное, что без оригинальной начинки не обойдется. И что делать? Ох, думай, голова, пока думалку не отшибло.
        Железная клетка, стоящая в дальнем, тупиковом углу коридорчика, бросилась мне в глаза совершенно случайно. Была она довольно-таки большой, чуть ли не в полтора метра высотой, да и в ширину составляла примерно столько же. Не иначе как содержалась в ней в свое время весьма крупная зверюга, причем хищная. Об этом наглядно свидетельствовал острый запах, которым на меня оттуда повеяло. Травки с корешками так не пахнут. Содержащееся в ней животное кормили явно чем-то мясным. Успокаивало только одно: в ней давно, во всяком случае, в ближайшие пару недель, никто не сидел - запах был не острым, а скорее застарело-затхлым. Ну и на том спасибо. Есть надежда, что эту забаву царь в отношении меня не применит.
        И тут память кинулась от одной ассоциации к другой. Вначале припомнился Вальтер Скотт и его роман «Квентин Дорвард». Там ведь тоже говорилось о железной клетке, в которую французский король Людовик XI засадил одного из своих кардиналов по подозрению в измене. Затем в моем мозгу всплыл придворный астролог. Его Людовик все в том же романе приказал тайно умертвить после того, как он выйдет из его опочивальни, но вначале задал ему коварный вопрос, может ли его искусство открыть час собственной смерти. Ну и наконец, блестящий ответ астролога, заподозрившего неладное и хладнокровно заявившего, что он умрет ровно за двадцать четыре часа до смерти самого короля. Благодаря этой уловке король отменил свой приказ.
        Ну и причудливы же порой у памяти пути-дорожки. Впрочем, я не сетовал на ее затейливые изгибы, наоборот - остался ей благодарен. Теперь я знал, что у меня есть шанс обезопасить себя. Насколько он велик? А тут уж все зависело от мастерства подачи.
        Встречающий появился так же неожиданно, как и исчез. Полное впечатление, что вырос из стены, в которой растворился несколько минут назад. По-прежнему храня угрюмое молчание, он безмолвно распахнул передо мной низенькую дверь - господи, когда же на Руси перестанут делать входы для карликов?! - и я нырнул внутрь, повинуясь его приглашающему жесту.
        Комната, в которой я оказался, чем-то напоминала келью. Наверное, убожеством обстановки. Стол, два деревянных кресла с высокими подлокотниками, с левой стороны широкая лавка, а в правом углу небольшой иконостас. С освещением тоже негусто - пяток светильничков, аккуратно прикрепленных на металлических держателях к стенам, зажженная лампадка перед образами и массивный подсвечник на пять свечей на столе, и все.
        Спустя мгновение я понял, в чем главное сходство этой светлицы, которую правильнее было бы назвать, исходя из убогого освещения, полутемницей, с кельей. Человек, сидящий за столом, не просто был одет в рясу. Он еще и внимательно читал какие-то бумаги. Ни дать ни взять благочестивый монах, предающийся после скудной вечерней трапезы любимому занятию - заполнению хронографа, а напоследок, словно десерт, прочтению собственного творения.
        Вид у человека был благообразен настолько, что невольно хотелось подойти и произнести сакральную фразу: «Благослови, отче». Это если не знать, сколько у сидящего лжемонаха за плечами преступлений. Я знал, хотя и примерно. Впрочем, точного количества своих жертв не ведал и он сам. Когда речь идет о десятках тысяч, то упомнить невозможно. Словом, подходить за благословением я не стал, ограничившись обычным поклоном и приветствием:

- Здрав буди, государь.
        Иоанн не сразу поднял голову. То ли и впрямь зачитался, но, скорее всего, делал вид. Зачем? Спросите что-нибудь полегче. Как я понял, этот венценосец всю жизнь старался кого-то играть. И хорошо, если хоть иногда он брался за исполнение положительных ролей - нежного супруга, любящего отца, мудрого законодателя, храброго полководца, заботливого царя, пекущегося о благе своих подданных. Жаль только, что добродетельные маски ему очень быстро надоедали, и тогда он их менял, после чего и начинались его забавы, к некоторому недовольству подданных…

- И ты будь здрав, князь Константино Монтеков, - наконец-то откликнулся сидящий. - Не обессудь, что принимаю тебя в столь тесных покоях…

«А что, в Грановитой палате ремонт? А Золотая на реставрации?» - так и подмывало меня спросить - интересно, насколько бы он удивился? Но я тут же оборвал игривую мысль - не время резвиться. Вот потом, когда я выйду отсюда… если вообще выйду…

- Присядь, фрязин. - Царь еле заметно кивнул мне на второе кресло, установленное напротив него.

- Благодарствую за дозволение лицезреть тебя, государь, - вовремя вспомнил я наставления Воротынского.

- Не гневаешься за вчерашнее? - И Иоанн еле заметно усмехнулся в бороду.
        Вот оно! Ну, Костя, не промахнись. Закати ему, да смотри, чтоб влепить строго в лоб, промеж глаз, и так, чтоб хрустнула переносица. Давай, родимый! Только со всей серьезностью и убедительностью в голосе. Вспомни школьный театральный кружок и действуй, как учили.

- Во мне больше не гнев - страх был, государь, - простодушно ответил я и еще простодушнее добавил: - За тебя, царь-батюшка, перепугался.

- За меня?! - удивился Иоанн.

- За тебя, за тебя, - подтвердил я, радостно отмечая в душе это удивление и в то же время осаживая свое ликование, ибо время для него еще не настало. - Да так, что и слова молвить не мог, хотя и следовало бы.

- И что за напасть мне грозила? - недоверчиво прищурился царь, вопросительно склонив голову набок.

- Была в моей жизни одна встреча. Давно это случилось, очень давно, но до сих пор она перед моими глазами. Суровы были скалы, что встретили наш разбитый корабль, суров и ветер, который пригнал его к ним. Холодом веяло от тех мест. Смертельным холодом, - приступил я к живописанию своего приключения.
        Трудился на совесть, а потому не спешил, стараясь описать все в мельчайших подробностях. Еще бы - от того, сумею ли я нарисовать достоверную картину якобы происшедшего со мной, зависела вся моя дальнейшая жизнь, точнее ее продолжительность, а потому следовало создать такое полотно, чтобы оно смотрелось перед моим собеседником как живое. Хорошо хоть, что у Иоанна вроде бы богатое воображение, все мне полегче…

- И тогда поведал мне оный кудесник, будто смерть моя приключится от некой жидкости, кою я выпью. А затем повелел закрыть очи и, возложа персты на мою главу, вопросил: «Что зришь ты, отрок, в туманной мгле?» И в тот же миг предстал передо мною вдали образ человека в красном, над коим парил загадочный двуглавый орел. Я испугался, ибо доселе, сколь бы ни путешествовал по белу свету, сколь бы ни странствовал по далеким странам и неведомым городам, ни разу не видал ни этого лика, ни диковинной двуглавой птицы. И когда я поведал кудеснику о своем видении, то он пояснил, что судьба моя связана с этим человеком, и стоит мне лишиться моего живота, как пройдет всего три седмицы и еще три дня, и человек, над главой коего парила эта странная птица, также скончается. Кончина же его будет долгой и вельми тяжкой, ибо тяжелы грехи его и долог путь к их искуплению.

- А лик? Ты сказывал, что лика не видел? - с мольбой в голосе выдохнул Иоанн.
        Сейчас он сидел передо мной, как я успел с удовлетворением заметить, весь напрягшийся, словно струна. Побелевшие костяшки пальцев уперлись в столешницу, лицо бледное, как у покойника, губы трясутся, а в бегающих серых глазах не страх - дикий ужас и паника. Такое ощущение, что вот-вот сорвется с места и с воплем:
«Караул! Убивают!» ринется бежать куда глаза глядят.

- Не видал, - подтвердил я. - Но это было тогда. Теперь же, после того как я попал на Русь и увидел тебя, государь… - Я, не договорив, сокрушенно развел руками. - К тому же и кудесник поведал, что, когда я узрю человека, с коим связана моя невидимая нить жизни, отчего-то соединившая нас, над его главой непременно будет витать сия странная двухголовая птица. Прости, царь-батюшка, но когда я увидел тебя сидящим на троне, то над тобой… - Я вновь развел руками и, потупившись, печально вздохнул.

- Стало быть, вечор я не твое - свое счастье на прочность пытал, - тихо произнес Иоанн.

«Лед тронулся, господа присяжные заседатели, лед тронулся!» - несколько раз возбужденно произнес великий комбинатор, радостно потирая руки.
        Ликовать все равно было рано, но от сердца отлегло - кажется, подействовало. Вон как губы затряслись. Не иначе представил, что я помер, после чего наступила бы и его собственная смерть. Хорошо, что в последний момент я не стал сильно оттягивать срок. А ведь была мысль произнести «один год», но потом решил - многовато. Хватит с тебя, паршивца, и неполного месяца.

- А где живет сей кудесник? - встрепенулся вдруг царь.
        Так-так. Не знаю, какая мысль пришла тебе на ум, дражайший самодержец, но чую - вредная она… для меня. Что же, развеем твои иллюзии и остатки надежд.

- Указать могу, государь, но он там… не живет, - многозначительно произнес я.

- Помер? - вздохнул Иоанн.
        Я успел прикусить свой торопливый язык и не подтвердил. Иначе получилось бы, что наш израненный корабль спустя время вновь занесло к этим суровым скалам… Короче, перебор.
        Нет, тут надо красивее и загадочнее.

- Позже, когда я вернулся на корабль, моряки поведали мне, что в далекие седые времена тут жил волхв, но умер он очень давно - без малого триста лет назад. Умер, но иногда появляется перед редким странником, который оказывается поблизости от развалин его каменной лачуги, и предсказывает ему судьбу.

- Как же так? - удивился Иоанн. - Ты же сказывал, будто…

- А вот так, государь, - бесцеремонно - сейчас можно, сейчас он и не такое проглотит, - перебил я его. - Мне тоже поначалу не верилось. Наше отплытие задерживалось - течь в трюме никак не удавалось законопатить, потому я и успел попасть еще раз на то место, где побывал. Взял с собой трех видоков - старого пройдоху Конан Дойля, одноглазого боцмана Чарльза Диккенса и хромого Эдгара По, чтоб они потом подтвердили увиденное. Пока добирались - продрогли до костей, а потом еще пошел дождь, так что мы вымокли до последней нитки…
        Эту систему тоже выдумал не я сам - где-то прочитал. Сказано: когда врешь, то уснащай текст максимумом подробностей. Вплоть до того, что ты заплатил, скажем, за водку не сто двадцать рублей, а сто двадцать три и шестьдесят пять копеек, после чего получил от кассирши в связи с отсутствием мелочи три коробка спичек.

- Но я ободрял своих спутников тем, что в избушке у старика в очаге жарко пылает огонь, а в кувшине, из которого он наливал мне горячее питье, осталось не меньше половины, - продолжалось мое монотонное повествование. - Мы шли, оступаясь на скользких каменистых склонах и в кровь раздирая ладони об острые выступы скал. Казалось, что-то не хочет пускать нас далее, однако и я, и мои спутники были полны любопытства и отступаться от задуманного не собирались. Но когда мы дошли до места, то не увидели ничего, кроме груды обвалившихся камней. Однако самым диковинным оказалось даже не это, а то, что зола в полуразвалившемся очаге на ощупь была теплой, почти горячей, а в трех саженях от нас уселся невесть откуда прилетевший ворон и недовольно каркал, будто отгонял прочь непрошеных гостей…
        Нет, все-таки великое дело - книги, особенно когда твой собеседник не прочитал ни одной из них, даже «Каштанку» и «Муму». И тут меня осенила догадка. А может, он еще потому любит лить кровь, что не хватает адреналина? Ну тогда вообще все чудесно. Тогда я тебе его устрою, и даже с запасом. Погоди-погоди, я тебе еще
«Страшную месть» перескажу, «Вия», а потом «Вампиров» Стокера. Но их желательно попозже, иначе теряется целебный эффект. Ты у меня, царь-батюшка, насквозь проадреналинишься, как шпала гудроном. Я тебе…

«Он промахнулся, - сказала Мать Волчица. - Почему?»

«Этот дурак обжег себе лапы. Хватило же ума прыгать в костер дровосека!» - фыркнув, ответил Отец Волк.
        Что ж, я хоть и не дровосек, но огонек развел славный.
        А зачем это он в ладоши хлопнул?
        Точно. Правильно я все предчувствовал. Два кубка стояло передо мной, и оба забрал тот самый молчун, который отобрал на входе мою саблю.
        Ну и ядовитая ж вы личность, самодержец, любая кобра обзавидуется. И ведь, главное, оба унесли. Получается, что шансов на спасение у меня не было вовсе. В хорошенькую же я попал компанию, ничего не скажешь.

- Стало быть, если ты помрешь, то я следом, токмо чрез три седмицы и три дни, - тусклым, упавшим голосом уточнил Иоанн и вдруг встрепенулся: - А ежели, скажем, я первым уйду - тогда как?
        Поднять, что ли, тебе настроение? Ведь чую, куда ты клонишь. Ох и странно устроен человек. Лишь бы ближнему было еще хуже, чем ему самому, и он тут же утешится в своих несчастьях.

«Дам тебе все, что попросишь, но соседу вдвое», - сказал господь, представший перед набожным крестьянином. «Выколи мне один глаз», - попросил тот.
        Ну так и быть, свинюка, получи от меня гостинчик.

- Увы, государь, но ежели беда приключится с тобой, то мне останется жить и того меньше - трижды по три дня.
        М-да-а. А ведь я как в воду глядел. Спрашивается, что для тебя изменилось, морда ты протокольная? Ровном счетом ничегошеньки. Так чего ж ты тогда повеселел, идиота кусок? Даже если бы мои слова сбылись на самом деле, к тому времени, как придет мой черед помирать, тебя и отпоют, и закопают, и царя нового на твое место посадят, так не все ли тебе равно? Оказывается, не все - вон какая довольная улыбка.
        Рассказывать о нашей дальнейшей беседе не буду - она получилась сумбурной, поскольку Иоанн Васильевич находился под глубоким неизгладимым впечатлением от моего рассказа. Особенно его напугало то, как он вчера игрался с собственной судьбой.
        Кстати, мне чуть погодя пришла в голову еще одна хорошая мысль, которую я незамедлительно осуществил. Якобы припомнив слова старика-волхва, я как бы между прочим заметил, что на самом деле таких людей, чьи жизни стянуты в один общий узел, не двое, а пятеро, и стоит умертвить одного из них, как на остальных четверых тут же накладываются всевозможные хвори и вскоре загоняют их в могилу.
        Заметьте, я не сказал «умереть одному из них», но именно «умертвить». Ничего-ничего. Пусть призадумается, прежде чем тащить народ на плаху. Откуда ему знать, жизнь какого именно человека стянута с его собственной. Глядишь, и поубавит свою кровожадность.
        Между прочим, мед, хранившийся в царских подвалах, не такой уж и изысканный. Со смородиновым листом, да, хорош, а вот вишневый у князя Воротынского гораздо приятнее. Да и липовый тоже у Михайлы Ивановича подушистее. Но это я так, к слову.
        Да и пили мы не столь много, особенно я. Не время расслабляться. Это вампира, пока светит солнце, можно не опасаться, а Иоанн Васильевич редкостный кровосос - ему ясный день не помеха. И июльская жара, кстати, тоже. Я ж помню. Я все хорошо помню.
        К сожалению, даже слишком хорошо.
        И еще одно меня покоробило. Очень. Это его отношение к Анне Колтовской, то бишь к царице. Пяти месяцев не прошло, как женился, а уже кривит губы при одном упоминании о ней. А ведь как слезно молил этой весной отцов церкви, чтоб благословили его четвертый брак. Сейчас же всего-навсего середина сентября, а Анна ему уже не по сердцу, и не просто не по сердцу - его от нее «с души воротит». Поверьте, ничего не соврал - процитировал слово в слово.
        Я, конечно, ни разу не ходил в женатиках, но девушек-то у меня было хоть отбавляй. Тем не менее подобную откровенность я никогда не позволял себе даже в общении с самими близкими друзьями. Мало ли что и с кем не нравится мне в постели. А вот царь успел пару раз упомянуть, что его супруга «аки бесчувственная колода», хотя я ему вообще никто. Он и видит меня всего четвертый раз в жизни, а туда же.
        Разговор, правда, был в тему - очень уж его разбирало любопытство, как бабы с мужиками стругают детей в иных странах. Такой вот нездоровый интерес. Тоже мне государь называется. С думным дьяком Висковатым никакого сравнения. Как политик царь ногтя своего печатника не стоит.
        Поневоле задумаешься о пользе демократии. При ней, конечно, к власти тоже приходят далеко не самые умные. При равных условиях наверх вылезает тот, у кого главная цель - достичь самой власти, так что по части распорядиться ею он, скорее всего, весьма серенькая заурядная личность, а то и вовсе ничтожество. Да что говорить, достаточно поглядеть на первого президента России, как он по пьянке дирижировал оркестрами, и все ясно.
        Но есть один плюс - его можно скинуть, в смысле переизбрать, а этот же, что передо мной, - пожизненно. Божий помазанник, видите ли. Судьбой они назначены. От рождения. За грехи Руси. Его ж, гада, с трона только пушкой сковырнуть можно. На худой конец, пищалью. На крайний - ножом…
        Ба, а это идея. Здесь ведь в связи с отсутствием вилок пользуются именно ножами, и ни у кого не возникает даже мысли, что… Ну сегодня засапожник у меня хотели отобрать, но только потому, что я иноземец. А ведь он и сейчас, за трапезой, хоть и в первый раз со мной, но все равно без кольчуги, иначе я бы заметил. Получается…
        Меня в жар бросило от мысли, что может получиться.

«Лежи смирно, лягушонок Маугли, придет время, когда ты станешь охотиться за Шер-Ханом, как он охотился за тобой», - ласково сказала Мать Волчица.

«Правильно, пороть горячку ни к чему - пока что надо «лежать» смирно. И вообще, такой шанс может выпасть только один раз - второго судьба не даст, а потому использовать его надо на сто процентов и все рассчитать наверняка, чтоб без промаха. И не по минутам, даже не по секундам - по мгновениям.
        Кто там на Руси считается первым цареубийцей? Если память мне не изменяет, вроде бы Соловьев или Каракозов. Или нет? Хотя они все равно не подойдут - неудачники нам не нужны. Тогда Гриневицкий. Этот пускай и погиб, но дело свое сделал[Дмитрий Каракозов (1840-1866), промахнулся, стреляя в Александра II 4 апреля 1866 г., и был повешен. Покушение Александра Соловьева (1846-1879) в 1879 г. также было неудачным, Соловьев был повешен. Игнатий Гриневицкий (1856-1881), член «Народной воли», 1 марта 1881 г. бросил бомбу, взрывом которой были смертельно ранены Александр II и сам Гриневицкий.] .
        На самом деле он тоже далеко не первый из осуществлявших цареубийство - забыли тех, кто душил царя Федора Борисовича Годунова, а также Ваньку Воейкова и Гришку Волуева, застреливших Лжедмитрия. Ну да ладно - неважно.
        А кто будет первым? Верно, автор этих строк. За славой не гонюсь, да и не будет моей фамилии в летописях. Напишут: «Душегуб сей был фрязин, назвавшийся князем, а прозвищем Константино Монтекки». Да и с фамилией не факт - скорее всего, исказят. Ну и ладно. Я парень не гордый, почестей не прошу. Зачистил Русь от подонка Грозного, как наши ребята в свое время город Грозный, и хорошо.
        Но сейчас время еще не пришло.

«Спокойствие, только спокойствие», - говаривал знаменитый Карлсон.
        Правильно рассуждал толстяк в расцвете сил, мудро. Тут торопиться не надо. Пока что наша задача в другом - войти в доверие, чтоб тебя ждали. И не просто ждали, а как Малыш своего друга с пропеллером, то есть радостно и с огромным нетерпением. А потому спешить не будем…
        Медок был заборист. Качество, как я и говорил, не лучше, чем у того же Воротынского, но крепость - о-го-го. Потому я на него особо не налегал, используя исключительно как легкий допинг и для смачивания пересохшей глотки. Это только в поговорке языком болтать - не мешки ворочать, а если говорить несколько часов кряду, думается, кое-кто с радостью перешел бы на мешки.
        По счастью, разговор почти все время касался фривольных тем, то есть особо обдумывать свои слова необходимости не было, так что я себя не сдерживал и за своим лексиконом тоже не следил. «Клубничку» любим, Ванюша? Да ради бога, хоть сто порций - и со сметаной, и с сахаром, и с молоком - как только душе твоей грязной угодно. Кушай, не обляпайся, маленький. У меня ее много. Мне даже самому удивительно стало - насколько много. Ухитрился-таки прогресс напихать в мою голову дряни - прямо тебе авгиевы конюшни, да и только.
        А уж царь как млел! Еще бы, заполучил на халяву чуть ли не ходячий справочник
«Камасутры»: «Поза 79. Она, обхватив партнера бедрами, медленно откидывается на руки, грациозно предлагая себя, а он…»
        По всей видимости, мои рассказы так проняли бедного батюшку-царя, что он сразу после урока ликбеза, раскрасневшийся как рак, пулей ломанулся к царице. И, скорее всего, того, что ему грезилось в воспаленном воображении, он не получил. Совсем.
        Это я предполагаю, поскольку наша следующая беседа началась с его сетований на то, насколько тупы и глупы бабы на Руси. О царице он тоже помянул пару раз. Эпитеты, что он выдавал в ее адрес, цитировать не буду. Женщины не поймут, и, между прочим, правильно сделают.
        Правда, на этот раз он уже говорил не только о сексе. Спрашивал и кое-что о странах, где я побывал. В немалой степени ему польстило и то, что династии, которые я перечислил ему по пальцам, можно сказать, почти новенькие, свежеиспеченные, то есть в его понятии не освящены временем, а следовательно, несерьезные. Валуа во Франции с четырнадцатого века, Тюдоры в Англии - и вовсе с пятнадцатого, а Габсбурги в Испании всего-то с начала нынешнего, шестнадцатого. Даже датчане и то постарше их, хотя и ненамного. Единственные относительно древние, тянущие свои корни с тринадцатого века, - это турецкие султаны, но, во-первых, они басурмане, а во-вторых, как ни крути, все равно на триста лет моложе Рюриковичей. Словом, тоже сопливые.
        Иоанн только величаво кивал в такт моим словам. Правда, в одном месте счел нужным меня поправить, да и то, как мне показалось, лишь потому, чтобы лишний раз показать свою ученость. Мол, кесари Священной Римской империи правили ею еще четыреста лет назад, а род их известен и того больше, хотя до Рюрика, не говоря уж о брате кесаря Августе Пруссе, им, разумеется, семь верст и все лесом.

- Но эти кесари тоже не все время сидели на троне, - вежливо поправил его я. - А раз непрерывности правления нет, то оно вроде бы как и не считается.
        Еще раз повторюсь, что я не ахти какой знаток истории, потому и тут бил наугад, исходя лишь из простой логики - коли должность выборная, то одна династия навряд ли смогла бы прочно удерживать за собой императорскую корону на протяжении нескольких веков.
        Логика не подвела - это можно было понять сразу, глядя на поведение Иоанна, который после моих слов расфуфырился и смотрел на меня орлом. Того и гляди лопнет от важности. Только что клювом не щелкал, а так полное сходство.
        Все правильно. Коль сам, если не считать Казани и Астрахани, толком ничего не добился, другого и не остается - только гордиться древностью рода. Он и глядел на меня совершенно иначе, нежели чем в самом начале нашего первого «задушевного» разговора.
        Ну точно, проняло. Достал я его, как говорил Жеглов, до сердца и до печенок.
        Удав положил свою голову на плечо Маугли. «Храброе сердце и учтивая речь, - сказал он. - С ними ты далеко пойдешь в джунглях».
        Вот и государь по принципу закадычного дружка Маугли соизволил пару раз похлопать меня по плечу рукой - интересно, это признак высшего расположения и благоволения к своему собеседнику или он может полезть целоваться? Ладно, ни к чему загадывать - дальше увидим.
        Попутно я ухитрился прошвырнуться и по опричнине. Ну не дело это - раздвоить страну и вести себя по отношению к одной из частей как не каждый завоеватель ведет себя по отношению к побежденным.
        Трудился неспешно, аккуратненько, без нотаций и морали. Глупо взывать к совести, коли она отсутствует. А вот смех - дело иное. Это я накрепко усвоил еще по своей журналистской работе. Иному дураку из числа высокого начальства на критику наплевать - туп он для нее. Зато если написать о нем с издевкой - он эту газету готов порвать и съесть. Бесит его, когда над ним смеются. Особенно если у этого дурака форсу и самомнения о себе выше крыши. Вот как у нашего Ванечки.
        Нет-нет, я еще не выжил из ума, чтобы начать издеваться над ним самим. Мне, если вы помните, еще надо добиться лавров Гриневицкого, а после первой, второй или от силы пятой издевки светят огни Пыточной избы. Или угольки. Те самые, что подгребают под «боярское ложе». И уж оттуда я своим засапожником никак не воспользуюсь - мало того что руки коротки, так они еще и заняты. Дыбой.
        Потому я прошелся лишь по опричникам, да и то не по всем огульно, а конкретно по отдельным личностям, но саму систему не трогал. Она тоже Иоанново изобретение, следовательно, издеваться над ней все равно что над самим изобретателем. Обидится.
        В третьей же беседе я позволил себе процитировать кое-какие народные высказывания. Дескать, поговаривают в народе, что царские слуги с голодухи питаются собачатиной, а головы их носят при себе, чтоб подсохли да подкоптились на солнышке. Если государь их вовсе кормить перестанет, тут-то они за них и примутся. Иоанн стал было пояснять мне, неразумному, что это, дескать, символ, не более того, да и не подвешивает никто к седлу собачьих голов. Единственная на груди у царского жеребца, и та сделана из серебра.
        Я киваю, что согласен, и тут же вместе с ним начинаю обвинять народ:

- Все верно, царь-батюшка, - темные они да неразумные. В своей беспросветной тупости они, государь, доходят до того, что и сказать страшно…
        И вновь остановка в ожидании, когда он меня станет торопить. Сказывай, мол, не бойся, тут все свои. Ага, так я и поверил. Мнусь, отнекиваюсь, а он опять, да на повышенных тонах: «Повелеваю тебе, фрязин!» Ну раз повелеваешь, получи, фашист, гранату. И новую порцию выдаю. Так и скармливал три дня подряд.
        Вообще-то, честно признаться, никогда не говорил и не скажу, что я и есть тот самый главный, благодаря которому осенью тысяча пятьсот семьдесят второго года этой раковой опухоли на Руси не стало. Нет, нет и нет! Уверен, что мои слова, подковырочки да подколочки в лучшем случае сыграли лишь роль своеобразного катализатора, то есть ускорили процесс ее отмены. Почему? Да он и сам не очень-то ее защищал. Уж больно лениво как-то, с неохотой. Типа напрасно ты так уж строго о покойнике - он в чем-то был неплохим парнем, хотя, спору нет, дуролом каких мало.
        Кстати, и тут сказалось его нездоровое злобное желание по возможности стравить всех своих слуг - пусть себе грызутся. Так-то оно спокойнее. Как-то во время нашей очередной беседы, состоявшейся где-то за неделю до его отъезда в Новгород, в аккурат на Никиту-гусятника[15 сентября. В народе день великомученика Никиты называли еще Гусиным днем. По поверью, в этот день засыпает вся нечисть, включая водяных. Вот для него, чтоб старик не ложился спать голодным, крестьяне забивали гусенка поплоше и кидали в воду как жертву - авось на следующий год водяной смилостивится и не станет воровать людей и прочую домашнюю живность.] - потому день и запомнился, что мы с царем лакомились жареным гусем, - к нам в комнату зашел Скуратов. Не знаю, какое важное и неотложное дельце он имел к Иоанну, не прислушивался, что ему шептал на ухо Малюта, но государь его неотложный визит использовал сполна:

- Слыхал, Гришка, что Константин-фрязин предлагает?! Опричнину долой, и всех, кто в ней, в шею. Стало быть, и тебя пинками гнать надобно. Так, князь?
        Ох как Малюта на меня вызверился. Взгляд пострашнее волчьего. Так разве что мать-волчица на убийцу своих волчат смотрит. Такое ощущение, что, если бы дали волю, тут же меня порвал бы… и съел. Для надежности. А что? Запросто. С него и такое станется.
        А если серьезно, то ему найти мужичка, ну хотя бы из дворни Воротынского, и притащить к себе в Пыточную избу, делать нечего. А уж выдавить из него нужные показания против меня и вовсе запросто. Вечера хватит, от силы двух. Против лома нет приема, а уж против дыбы…
        И оно мне надо? К тому же самому Скуратову, если мне не изменяет память, жить осталось всего ничего, каких-то четыре с небольшим месяца. Можно сказать, он уже мертвый. Почти. Только сам этого не знает. Но и за эти четыре месяца, если что, ущучит меня одной левой, а потому…

- Не так, государь, - спокойно ответил я. - Видать, с языком у меня еще худо, не все слова выучил, а потому неправильно ты меня понял. Григорий Лукьянович из тех верных слуг, кто свою преданность доказывает на деле. Было ли хоть раз, чтоб ты ему дал наказ, а он не выполнил? А тех, кто доказал свою любовь да верность, мудрый государь должен в чести держать, как ты и делаешь. Да при этом не глядеть ни на именитых пращуров, ни на древность рода. Что в них проку, коль у самого человека мед на устах, да камень за пазухой. Лишь говорить умеют да славословить тебя, а кроме этого, если поглядеть да призадуматься, ничего за душой и нет.
        На Малюту я при этом не смотрел - только на царя, но взгляд Скуратова на себе чувствовал. Не скажу, что благодарный - навряд ли это слово имеется в его лексиконе, но есть надежда, что, попав к нему в лапы, помру легкой смертью, а это дорогого стоит. Впрочем, он мне это уже как-то обещал. М-да-а, добрая душа, что и говорить.

- Да ты и сам припомни, разве сказал я хоть одно худое слово про Григория Лукьяновича, про зятя его, Бориса Федоровича Годунова, про постельничего твоего, Дмитрия Иваныча, который тоже из Годуновых, про Богдана Бельского, про князя и воеводу Дмитрия Ивановича Хворостинина да про брата его, - продолжал я неспешно. - А таких в опричнине изрядно. Негоже брать грех на душу да порочить достойных людей. И в Евангелии тако же сказано: «Не тот грех, что в уста, а тот, что из уст», - на всякий случай добавил я и первый раз исподтишка взглянул на Малюту.
        Увиденное успокоило окончательно. Ненависть с его лица исчезла. Совсем. Ну и славно. Значит, легкая смерть мне обеспечена. С гарантией. Правда, настороженность все равно осталась, но последняя у него, скорее всего, в крови.

- Ишь ты, заюлил, - недовольно хмыкнул Иоанн. - Не пойму я тебя, фрязин. То ты одно, а то - совсем другое. Уж больно мудрено изъясняешься.

- А дозволь, государь, я тебе притчу расскажу, - воодушевился я. - Было у хозяина во дворе две бочки. В одной он медок держал, а в другой - нечистоты. И как-то раз нерадивые слуги их спутали. Один в бочку со сквернотами ведро с медом вылил, а другой горшок нечистот в бочку с медом опрокинул. И что получилось?

- В обоих дерьмо стало, - буркнул Иоанн.

- Точно, - подтвердил я. - И хоть было в том горшке немного, пить из бочки все равно никто не стал. Вот и в народе я такую же присказку слыхал: «Одна паршивая овца все стадо портит». Потому и болтает простой люд про опричников разное непотребство. Они ведь как судят - поглядели, что творит какой-то один, ну, значит, и остальные такие же, раз они из этого же болота вылезли. А если б не было меж ними отличий - совсем иное дело.

- А кто болтает? - свирепо осведомился Малюта.
        Я недоуменно пожал плечами и простодушно заметил:

- Разве ж упомнишь. Многие.

- И показать смогёшь? - насторожился Скуратов.

- Да как их покажешь, - развел руками я. - Вон на Пожаре голоса и там и сям раздаются. А оглянись - десятка два за спиной стоят. Кто из них хулу сказывал - бог весть. Да и не силен я в сыскных делах, Григорий Лукьянович.

- Эх ты, фрязин. Сразу видать, что немец[Здесь: иностранец. Их называли немцами огульно, вне зависимости от подлинной национальности, подразумевая, что русским языком они не владеют, поэтому как бы немые. Кстати, для самих немцев было другое прозвище - немчин.] , - с чувством явного превосходства хмыкнул Скуратов. - Надобно было для началу…
        Но тут его бесцеремонно перебил Иоанн:

- Егда повелю сего фрязина к тебе приставить, чтоб ты поучил его малость в своем ремесле, тогда и сказывать учнешь, что надобно для началу, а что опосля. Покамест же неча тут. К тому ж фрязин не для того сказывал, а вовсе для иного. Эх ты, Гришка… - протянул он с чувством превосходства, повелительно махнув рукой, унизанной перстнями. - Ступай себе. - И, даже не дожидаясь его ухода, с хитрецой спросил меня: - А ежели бы я и впрямь тебя к пыточному делу приставил, тогда как? Ослушался бы царева повеления?
        Меня чуть не передернуло. Все понимаю. Иной раз и матерый честный воин за нож берется. А как иначе, коль пленный татарин молчит и, пока ты ему не поджаришь на костре пятки, не скажет ни слова? С души воротит, противно, но надо, потому что война есть война, и выбор невелик - либо заговорит пленный, либо погибнут твои люди, нарвавшись на засаду. И мораль с гуманизмом тут не в чести - скорее уж в укор. Хочешь в святоши - пшел вон в монастырь, и нечего путаться меж воинами, у которых задача не себя спасти и не свою душу для рая сохранить, а за Русь грудью встать. Но идти в заплечных дел мастера?!
        Я не смог сдержаться, и хорошо, что Скуратов к тому времени уже вышел, поскольку при всей своей недогадливости он бы прекрасно понял мое подлинное отношение к нему и его бравым ребятишкам.

- Оскорбить хочешь, государь? - в лоб спросил я. - За что?
        Царь сразу заюлил, завертелся. Не понравилось, когда вот так, в открытую. Не привык. Оправдываться принялся. Это передо мной-то, иноземцем.

- Проверял я тебя просто. Иной, ежели повелю, в отца родного нож вонзит - вот кака подла душонка. Но я таковских и сам при себе не держу, уж больно мерзки, - пренебрежительно заметил он.

«Это про Федора Басманова, - понял я. - А может, не только про него. Ну ладно. Будем считать, ты передо мной извинился. Пусть неумело, но хоть так. А на будущее, чтоб у тебя подобные глупости с языка не слетали…»

- Расскажу я тебе еще одну притчу, государь. Жили некогда два брата-царя, и каждый имел свое царство. Один был глуп и больше всего хотел, чтоб любой подданный непременно выполнял его повеления. Он даже проверял их. В один день повелит горшечникам стать пирожниками, а ткачам кузнецами, а сам наблюдает, все ли выполнили его повеление. Потом он попов поставил в воины, а катов назначил в священники и тоже бдил - все ли его послушались. Только длилось это недолго - развалилось царство. Когда ворог пришел, не то что воевать стало некому - погибших отпевать и то людишек не нашлось. А другой брат оказался мудрым царем. Он, прежде чем назначить человека на какое-то место, всегда к нему приглядывался да присматривался - не загубит ли тот дело, которое ему поручат. Да и не гнушался спросить, вот как ты сейчас меня, даешь, мол, свое согласие или нет, потому что в мудрости своей сознавал - коль самому человеку повеление придется не по нутру, то он его исполнит, но без души и без сердца. Да так неумело, что за ним все равно придется переделывать - так что лучше бы тот и вовсе за него не брался. И росло его царство,
процветало и…

- Потому я тебя и спросил, - оживился Иоанн.
        И опять смущения как не бывало, глазки блестят, губенки самодовольно поджаты… Господи, как мало иному надо для счастья - чтоб его мудрецом назвали. Впрочем, все остальное у него уже есть.
        Вот так мы с ним и общались. Ежедневно. А свою «гениальную» идею стравить меня с кем-нибудь из своих ближних он не оставил. И осуществил.
        Подумаешь, с Малютой не вышло. При дворе народу хватает. Причем во враги он мне определил целый род, поручив перед своим отъездом в Новгород… постричь свою четвертую супругу, царицу Анну Алексеевну Колтовскую. А у нее только родных и двоюродных дядьев больше десяти. Если присовокупить братьев, родных и прочих, то и вовсе набегает к трем десяткам. Понятно, что при дворе их меньше - не каждому родичу жены досталось по прянику, но тоже хватало.
        Когда я впервые услышал об этом повелении, то, наверное, вид у меня был тот еще. Во всяком случае, царь от хохота не удержался. Не знаю, может, сам бы покатился со смеху, поглядев на себя со стороны, но тогда мне было не до веселья.

- Государь, насколь мне ведомо, постригают в монахини люди духовного звания, - осторожно напомнил я. - Я же - князь, и в священники не собираюсь.

- Твое дело - за пристава у нее быть, - пояснил Иоанн, вытерев выступившие на глаза слезы, и успокоил: - Да не боись. Отсель до Горицкого Воскресенского монастыря мигом домчишь. А уж там, как обряды справите, мой поезд и догонишь. - И хитро подмигнул, поясняя: - Не любят у меня в палатах тех, с кем я вот яко с тобой
- в задушевных говорях[Говоря - разговор, беседа.] время провожу. Не ныне, так завтра, случись что на пиру, местничаться полезут, а у тебя за душой, окромя римских корней, ничегошеньки и нету. Да и далек Рим. Опять же, коль я тебя на службу к себе принял, стало быть, и чин должон дать. Вот чтоб у иных-прочих завидки душу не терзали, мол, больно скоро да излиха высок, я тебя с Аннушкой и посылаю. Тут уж сыном боярским не отделаешься. Чай, не у кого-нибудь за приставом
- у самой царицы.
        Так-так. А вот с этого места желательно несколько поподробнее - чин мне и впрямь нужен. И не корысти ради, а токмо… Черт, от волнения даже забыл, что там в
«Двенадцати стульях» отец Федор говорил инженеру Брунсу. Такого со мной за всю жизнь ни разу не бывало.
        С одной стороны, я вроде уже договорился с Долгоруким, но с другой, учитывая поганый характер моего будущего тестя и его непредсказуемую натуру, чин мне запросто может пригодиться.

- Я тут третьего дня обмыслил все - боярина али окольничего давать тебе невместно. Тогда уж точно от зловред житья не станет - али отравят, яко моих жен, али порчу напустят. Кравчего дать? Будя, напробовался ты уже моих угощений[Обязанности кравчего заключались в предварительном снятии пробы с блюд, готовящихся для государя, на случай отравы.] . Да и я пожить еще хочу, а то мало ли. Постельничий? Не дело фряжскому князю с тряпками возиться, хоть и царскими. Все передумал - нет для тебя достойного чина. Как быть? И ведаешь, что я тогда намыслил? - Иоанн хитро улыбнулся от избытка чувств и даже подмигнул мне.
        Я не подвел его ожиданий - глядел завороженно, весь внимание, словно эта его придумка - самое важное в моей жизни. Даже реплику кинул соответствующую:

- Что бы ты ни намыслил, государь, но знаю одно: в светлую голову приходят только светлые мысли.
        С душой сказал, не лукавя. Я действительно так считаю. Вот только его голова тут ни при чем. А если он думает иначе - его проблемы. Главное, что у меня получилось искренне.

- А я новый чин ввел! - торжествующе выпалил он и довольно уставился на меня.

- Это как же?! - изумился я, причем снова искренне - и впрямь интересно.

- А вот так. Будут теперь на Руси думные дворяне. Это ежели сам человек мудёр, но из худородных али, вот как ты, из иноземцев. Конечно, чин сей определен пониже боярского, да и окольничего, но зато сей человек станет вхож в государеву Думу, да и в прочие места. Уже и указ подготовил, даже три сразу. Первый - о введении оного. Другой о даровании сего чина моему верному слуге Гришке Скуратову, а уж третий… - И после многозначительной паузы - ну точно, как есть артист - выпалил: - Тебе, княж Константин! Что, не ожидал? - И лапу в перстнях сует для поцелуя.
        Вот дьявольщина. Пришлось чмокнуть. А куда денешься - ритуал. Но хоть вроде и нет в этом никакого унижения - все равно что отдание воинской чести, - чувствовал я себя не очень. Мне бы радоваться, что так скоро вылез наверх, а у меня, дурака, Малюта Скуратов из головы не выходит. Он ведь тоже думный дворянин, да еще за номером один. Главное, я все понимаю - это ж только звание, а в должностях у нас никакого сходства, но все равно скверно.
        К тому же, как назло, припомнилась моя задумка с цареубийством. Как там в Библии?
«Неблагодарный пес, грызущий хозяйскую длань, что вскормила его». Что-то вроде этого. Я, конечно, не пес, а Иоанн не хозяин, да и не вскармливал он меня - я пока и медной полушки от него не видел, а все, что есть, добыл сам, вместе с Ицхаком, но все равно как-то оно не очень.
        Может, это и хорошо, что меня назначили в охрану к опальной царице? Ей сейчас терять нечего - всю дрянь про этого козла выложит как на духу. Заодно и меня поднастроит соответственно, чтоб в нужный момент рука не дрогнула. А завести ее в нужном направлении нечего делать - надо только вовремя сказать про него десяток-другой ласковых слов, и все, тем более что это как раз входит в мои обязанности. Как объяснил царь, главная задача пристава не в слежении за царицей, дабы Анна не сбежала - такое невозможно, да и некуда ей, но в том, чтобы все прошло благопристойно, без истерик, без бабских слез, причитаний и попреков. Ну и, разумеется, без сопротивления, во всяком случае, внешнего.

- А ты ей сказки какие-нито поведаешь, коими меня тут услаждал, глядишь, и отойдет девка от дум тяжких, - морщась, инструктировал меня царь.
        Видно было, что тема ему неприятна и он сейчас испытывает только одно желание - побыстрее отвязаться от опостылевшей супруги, но так, чтоб в народе потом не шушукались, как о Соломониде Сабуровой. А то ж до сих пор люди друг дружке пересказывают, нещадно привирая, как она во время своего пострижения и топтала ногами монашеский куколь, и призывала бога в свидетели, что, дескать, нет ее согласия на постриг, насильно его церковь над нею совершает, пред мужем ее, великим князем Василием III Иоанновичем, раболепствуя. Да так скандалила, что чуть не сорвала всю церемонию. Пока плетью не перетянули - не угомонилась.

- Токмо рясу на себя напяль, - посоветовал Иоанн напоследок. - У самого, поди, нет, так я тебе дам новехонькую, аглицкого сукна, чтоб не зазяб по пути. И помни: это она в постели колода колодой, а так-то себе на уме, и чего сотворить могёт - неведомо. В тихом омуте знаешь сколь чертей водится? То-то и оно. Знамо дело, на бабий норов нет угадчика, да и слезы бабьи чем боле унимать, тем хуже, но ты уж расстарайся, уйми, чтоб худа не стряслось. И глаз да глаз за ней, чтоб руки на себя не наложила. С нее станется и на таковское пойти, дабы мне напакостить.
        Но насчет «мигом доедешь» царь меня бессовестно надул. Оказывается, монастырь-то расположен не под Москвой, а у черта на куличках, аж за Вологдой, всего в нескольких верстах от Кирилло-Белозерского. Эх, прости-прощай мой осенний визит в Бирючи! Или успею? Ладно, там видно будет.
        Вот так и стал я в одночасье… надзирателем. Правда, главным. И на том спасибо.
        Глава 7
        Богу угождай, а чёрту не перечь

        Она пришла ко мне в первую же ночь нашего пребывания в странноприимном доме, выстроенном неподалеку от монастыря…
        По случаю визита столь важной особы всех богомолок и прочих, кто в нем находился, оттуда выселили, и разместили в комнатах, похожих на кельи, немногочисленную царицыну свиту: пяток мамок и нянек, да ниже этажом охрану: десяток моих ратников и двух приставов - меня, фряжского князя Константино Монтекки, и подьячего Телепню Наугольного. Последний по царскому повелению должен был остаться тут после моего отъезда, то есть пребывать близ царицы неотлучно.
        Вообще-то для Анны Алексеевны, согласно указанию царя, привезенному загодя присланным гонцом из Москвы, уже подготовили несколько келий. В этой же грамотке говорилось о дозволении пользоваться всеми погребами, ледниками, поварней, устроенной отдельно, и прочим добром, оставшимся от инокини Евдокии. Но едва царица услышала об этом от матери-игуменьи, как тут же испуганно вздрогнула и, умоляюще взглянув на меня, пролепетала, что до пострига хотела бы пожить последние денечки на воле, дабы свыкнуться с неизбежным.

- Пока она не примет постриг, я и мои люди должны находиться близ нее неотлучно, - отчеканил я. - Мыслю, что в самом монастыре это вовсе негоже, а странноприимный дом хоть отгорожен стеной от остальных монастырских строений, потому лучше всего нам остаться именно тут. - И уловил благодарный взгляд Анны.
        Причину ее испуга я понял чуть погодя. Оказывается, инокиня Евдокия не кто иная, как двоюродная тетка Иоанна, властная и надменная Евфросинья Владимировна.
        Тяжелая ей выпала доля. Урожденная княжна Хованская, выданная замуж за Андрея Иоанновича Старицкого - младшего дядьку царя, всего несколько лет наслаждалась тихим семейным счастьем. Затем ее мужа посадили в темницу, где он вскоре скончался, и Евфросинья осталась вдовой с маленьким сыном Владимиром.
        Царь терпеть не мог честолюбивую тетку и лет девять назад велел ей принять постриг. Ирония судьбы - инокиней она стала в монастыре, который сама же и основала лет за двадцать до этого, выбрав чудесное живописное местечко в семи верстах от Кирилло-Белозерского монастыря у подножия горы Мауры. За шесть лет, что она здесь прожила, сестра Евдокия много чего успела сделать для обители. К холодной и несколько непропорциональной громадине соборного храма Воскресения добавилась теплая церковь Одигитрии и еще одна - во имя великомученицы Екатерины, возвела колокольню и странноприимный дом.
        Жилось ей тут относительно привольно - монастырь был не общежительским, а особожитным, то есть монахини собирались вместе лишь на церковные службы, а все остальное время жили каждая сама по себе и питались согласно своих достатков. Тогда-то и возникли особая поварня, погреба, ледники и прочие хозяйственные постройки, принадлежащие, несмотря на их расположение внутри монастыря, именно бывшей княгине Старицкой.
        Но Иоанн опасался ее и тут. Расправившись в тысяча пятьсот шестьдесят девятом году с ее сыном, его женой и тремя детьми, он не забыл и про мать своего двоюродного брата. Осенью этого же года прибывшие из Москвы палачи усадили ее, еще нескольких боярынь-монахинь и мать-игуменью Анну в ладью, нагруженную камнями, и пустили в Шексну. Едва судно отошло от берега, как тут же пошло ко дну. Мне довелось видеть их могилы с тяжелыми каменными крестами на небольшом монастырском кладбище.
        Вот потому-то царица и вздрогнула от испуга, узнав, чью келью она унаследовала. Немудрено. Тут и у хладнокровного мужика екнет сердечко.
        Вообще-то мужикам жить в странноприимном доме было не положено, что игуменья - мать Олимпиада, еще не старая женщина с вечно поджатыми в немом упреке губами, - откровенно мне высказала в первый же после нашего прибытия вечер, едва узнав, что мы никуда не собираемся уходить.
        Честно говоря, я тоже не горел желанием тут оставаться. Не знаю, как кому, а мне все это не по нраву. Вот у моего друга, у Валерки, сестра Тамара рассказывала, что, пребывая в церкви, чуть ли не воспаряет душой к небу, до того ей нравятся все эти службы, обряды, ритуалы и песнопения. А на меня они наводят беспросветную тоску - уж больно заунывные. Не песни - стон один. Какая там Русь?! Ею и не пахнет
- сплошная Византия.
        К тому же это лишь на словах звучит хорошо: «Уйду в женский монастырь». Весело и с намеком. А на деле поглядеть - плакать хочется. От хорошей жизни в монашки не записываются. Разве что в виде исключения, так ведь они на то и существуют, чтобы лишний раз подтвердить правило. И вид у них - краше в гроб кладут. Про выражение их лиц вообще молчу. Если меня когда-нибудь поволокут здесь на плаху, я все равно буду смотреться в десять раз веселее, чем они. Но служба есть служба, что я игуменье и объяснил. Мол, приказ у меня. Нарушить не смею, ибо государем отдан. Все должно быть чинно, мирно, благородно вплоть до той самой минуты, пока деваху не постригут и не облачат в монашеское платье. Вот во исполнение этого самого я и должен безотлучно находиться при царице.

- Небось и без вас не убежит, - скептически хмыкнула игуменья.

- А это как знать, - возразил я и, глядя на ее лицо, вытянувшееся от удивления, пояснил: - На Руси ей и впрямь схорониться негде, разве что в другом монастыре, но это шило на мыло менять. А вот на небо ее душенька раньше пострига воспарить может, и что тогда?
        Мать Олимпиада нахмурилась.

- Она что же, пыталась уже? - переспросила с тревогой.
        Я молча кивнул, не став развивать эту тему, хотя рассказать мог намного больше. И впрямь, в тихом омуте… Особенно эти черти разбушевались в первые три дня. А нож, который Анна попыталась припрятать в рукав, я вообще заметил лишь в самую последнюю минуту. Заметил и отобрал.

- У мамок ножницы есть! - зло бросила она мне в лицо.
        Все правильно. Ныне я олицетворял в ее глазах особу ненавистного ей супруга. Но если с ним желательно поостеречься - мог и в лоб закатать, причем со всей дури, то со мной она не стеснялась, отыгрываясь за все. И за поруганную честь, и за молодость, которой не было - ей и сейчас-то едва-едва исполнилось девятнадцать, а тогда… Но, кстати, каких-либо конкретных гадостей об их совместной жизни я почти не слышал, не говоря уж об интимных подробностях. В этом отношении девушка оказалась гораздо порядочнее своего, считай бывшего, супруга.

- Ты тогда некрасивая будешь, - убежденно заявил я ей. - К тому же без навыков замучаешься себя пырять. Опять же они небольшие, а ты вон какая - не достанут до сердца.
        Мои возражения были вполне логичны. Я, правда, не видел ножниц, но достаточно поглядеть на телеса царицы, как сразу становилось ясно - для такой пышной плоти абы какие, вроде маникюрных, не годятся. Кстати, мне не раз доводилось слышать, что и Марфа Собакина тоже не страдала худобой, не говоря уж об Анастасии Захарьиной. Не иначе как Иоанн подбирал невест, все время памятуя о своей бабке[Бабка царя, Софья Фоминична Палеолог, племянница последнего византийского императора, славилась своей толщиной на всю Европу.] , - увесистых и ядреных.
        Между прочим, все три, что у него были (черкешенка не в счет), чем-то походили на мою Машеньку. Если бы я не знал поименно его семерых жен, то счел бы это зловещим симптомом. Все как одна волоокие, глаза либо синие, либо васильковые, волосы как спелая пшеница, ну а стать расписывать ни к чему - все при всем, и даже с немалым довеском. Одна лишь Мария Темрюковна и выпадала из этого ряда - смуглая и тощая. Правильно, по горам скакать - живо слетишь с пятьдесят четвертого размера на сорок четвертый. Да и то, как рассказывали, откормили ее в Москве неплохо, особенно за последние годы.
        Анну откармливать было ни к чему - она и так выглядела весьма и весьма представительно. К тому же девица оказалась на удивление умной, а когда у узницы голова на плечах не только для платка и кики, охране от этого лишние проблемы.
        Что до ножниц, то я постарался незаметно изъять их из нянюшкиных шкатулок. Хоть и не портновских размеров, но до сердца достать могут запросто. Кроме того, ближе к третьей ночи я вовремя пресек еще одну попытку с ее стороны. К тому времени мы уже нырнули из Москвы-реки в Истру, переправились волоком в Сестру и остановились в Клину, бесцеремонно потеснив московского наместника и нахально заняв большую половину его обширного терема.
        Но насчет передохнуть, хоть и притомился бдить всю дорогу, как бы она через борт не того, - у меня не получилось. И так чуть не прошляпил. Сердобольный Пахом, стоящий на страже у ее дверей, уже пронес было дышащий паром горшок кипятку к лестнице, ведущей на ее этаж, но вовремя встретился мне. Да и то вначале я прошел мимо, и лишь резкий неприятный запах, который донесся из посудины, остановил меня и заставил призадуматься, а затем и повернуть обратно, завернув ратника на полпути.
        Царица попыталась схитрить, заявив, что ее одолела бессонница, вот она и заварила себе травок. Но я, хоть и не лекарь, уловку раскусил. Яда в горшке и впрямь не было - срочно найденная травница уверенно подтвердила, что, судя по запаху и цвету, это действительно снотворное. Даже состав назвала, из которого мне запомнились лишь корешки волчьей ягоды - никогда бы не подумал, что из них можно сварить нечто полезное. В подтверждение своих слов она смело отхлебнула из посудины, заявив, что, окромя крепкого сна, более ничего с ней не случится.

- А если все сразу выпить? - поинтересовался я.

- Ежели ума нету, можно и сразу, - недоуменно хмыкнула она, хлопая изрядно осоловевшими глазками - снотворное уже начало действовать. - Токмо навечно уснешь. Хотя все пить ни к чему - чтоб помереть, и четверти за глаза.
        Все правильно - сонный настой ведрами не хлещут. Разве лишь когда хотят, чтоб сон превратился в вечный. Нет уж, милая. Только без меня и уже имея на голове монашеский куколь. Вот тогда что угодно - травись, топись или вон с колокольни вниз головой. На все твоя царская воля. Для мужика такой уход из жизни - трусость, женщине же простительно.
        Примерно в таком духе я с Анной и переговорил, добавив в заключение, что ложку настоя она, если есть желание, может выпить, а остальное содержимое горшка пускай побудет в моей фляжке. Как говорится, от греха подальше. Выдавать буду по первому требованию, если бессонница станет терзать и дальше, но по чуть-чуть.

- Вот еще! - зло фыркнула она и многозначительно пообещала: - Я уж лучше сама иное заварю!
        Оставалось только беспомощно развести руками и жалобно вздохнуть - пусть уж лучше думает о яде, чем о каком-нибудь ином способе уйти из этой жизни.
        Это ведь я специально изобразил перед ней, что навряд ли смогу что-либо поделать, если она еще раз попытается отравиться. На самом-то деле…
        Ицхак, нежданно-негаданно заглянувший ко мне в гости буквально накануне отъезда, был несколько разочарован скудным убранством моих комнат и убогой мебелью.

- Вэй, и это царский любимец, - укоризненно произнес он, оглядывая комнаты, где и впрямь пока было несколько неуютно.

- Какой еще любимец? - смущенно проворчал я.

- А как иначе назвать человека, без которого царь за последнюю седмицу не смог обойтись ни на один вечер? - удивленно спросил он.

- И откуда у тебя такие сведения? - несказанно удивился я.
        Еще бы. Тут и впрямь было чему дивиться. Если учесть, что сам я практически никому языком не трепал, то получается, что эти данные у него могут быть только из одного источника - проболтался кто-то из слуг Иоанна, причем из самых доверенных. Проболтался или вообще является тайным информатором купца. Ну ничего ж себе!

- Какое это имеет значение? - пожал плечами Ицхак. - Главное, что они точные.

- Ты прямо как Штирлиц! - не сдержал я восхищения перед пронырливостью своего собеседника.

- А это кто? - в свою очередь полюбопытствовал купец. - Судя по имени, он из германских земель. Или я ошибаюсь?

- Не ошибаешься, - кивнул я. - Был один хитрюга вроде тебя. И тоже все обо всем знал.

- Наверное, купец, - сделал вывод Ицхак.

- В какой-то мере, - уклончиво ответил я и с искренним сокрушением развел руками.
- Ты уж извини, даже угостить толком нечем.
        Нет, сам я не голодал. За те несколько дней, что Глафира на правах ключницы приняла в свои руки бразды правления моей скромной усадьбой, состоящей пока что из просторной двухэтажной пятистенки, бывшая пирожница развила такую бурную деятельность, что только держись.
        Просторные сени были уже полностью заставлены всякими ларями и коробами, доверху набитыми всяческими припасами, так что ел я от пуза. Вот только угощать всем этим Ицхака было как-то несподручно - мало того что грубая пища, да еще вдобавок некошерная.
        Во всяком случае, мясо - однозначно из трефных, даже если это говядина или баранина, и предлагать его - обидеть человека. У них же железная куча правил по
«правильному» забою скота, которые должны неукоснительно соблюдаться. Например, как рассказывал мне сам Ицхак, прежде чем прирезать корову, надо трижды провести ножом по пальцу и столько же по ногтю, дабы убедиться, что нож достаточно острый и неоскверненный. После убоя мясо тщательно обследуют на предмет признаков заболеваний, после чего кропотливо удаляют все кровеносные сосуды, жир и сухожилия задней части. Затем…
        Впрочем, дальше излагать ни к чему - и без того понятно, что любое мясо в доме христианина не является кошерным. Пироги Глафиры? Вкуснющие, просто слов нет, только с точки зрения правоверного иудея тоже подгуляли. К тому же тесто она замешивала на яйцах и, разумеется, не отбирала только те, которые не запачканы кровью, с одного конца тупые, а с другого - заостренные, и желток со всех сторон окружен белком.
        А уж что касаемо питья, то тут и вовсе завал. У меня его - в смысле хмельного - пока что и вовсе не имелось. Ни кошерного, ни даже трефного - никакого. Когда я только заикнулся о том, что было бы неплохо прикупить на Торгу медку, да желательного не одного, а трех-четырех сортов, чтобы был выбор, новоявленная ключница тут же заявила, что ежели даже на такой пустяк тратить деньгу, то никакого серебра не хватит, и вообще, покупать мед - это прямой укор ей как хозяйке, так что лучше она его приготовит сама, да таковский, что я нигде больше не сыщу.

- Я бы с радостью, но в наличии только квас. - Я смущенно пожал плечами. - Даже пиво еще не готово, Глафира только сегодня поутру две бадейки бродить поставила. Разве что сказать ей, чтоб прямо сейчас послала Андрюху, да прикупить бочонок? У тебя как со временем?

- Мне отчего-то так и помыслилось, что на разносолы у тебя полагаться не стоит, - кивнул Ицхак. - Ну что ж, будем считать это моим маленьким скромным подарком на новоселье. Куда заносить? - И распахнул двери, ведущие из сеней на крыльцо.
        Оказывается, купец прибыл ко мне на подворье не с пустыми руками - в телеге лежало целых три бочонка с медом, два увесистых мешка, от которых за версту несло сдобой и чем-то еще, но тоже очень вкусным, и прочая снедь.
        Перечислять все гостинцы я не стану - ни к чему, скажу лишь, что Ицхак не поскупился, захватив с собой столько закуски и выпивки, что их, как изящно выражался запойный сосед из моей «прошлой» жизни, вполне хватило бы на две добрых попойки и одну белую горячку.
        К делу Ицхак приступил почти сразу после того, как мы утолили первый аппетит и опустошили по паре кубков отличного медку.

- Ты высоко взлетел, - констатировал он, коротко, но емко оценив мое нынешнее положение. - С тех высот, что ты достиг, если уж падают, то разбиваются насмерть - мне ведомы нравы при дворе царя, - пояснил купец. - Признаться, мне будет тебя недоставать, если государь вдруг сменит свою милость на гнев, который, как я слыхал, бывает ужасен.

- Надеюсь, что мне это не грозит, - самодовольно усмехнулся я. - Дело в том, что Иоанн Васильевич навряд ли отважится меня убивать, потому что… - Но тут я вовремя прикусил язык, прикинув, что ни к чему кому бы то ни было знать обо всех моих фантазиях и выдумках, которые я наплел царю, и замешкался, не зная, как продолжить.
        Однако Ицхак понял мое замешательство правильно, с улыбкой заметив:

- Я же говорю: таки ты очень высоко взлетел, если у тебя появились тайны, о которых надлежит знать только тебе и самому царю. Но помимо него имеются другие люди, и с ними тебе тоже придется часто общаться, находясь при его дворе. И поверь, что, как бы скромно ты себя ни вел, все равно они будут испытывать к тебе огромную зависть, а там, где она есть, непременно объявится и ненависть. И если сам Иоанн не отважится причинить тебе зло, то эти люди стесняться в выборе средств не станут. Как ты мыслишь быть с этим?
        Я пожал плечами. Об этом я до сих пор не задумывался. Да и не до того было - за последние дни события захлестнули меня так, что обмозговывать какие-либо планы на перспективу, вроде того, как жить дальше, времени попросту не имелось.

- А зря не помыслил, - укоризненно произнес Ицхак, после чего сделал безапелляционный вывод: - Тебе срочно необходимо противоядие, и желательно иметь их несколько, ибо сортов смертного зелья на свете превеликое множество. Я привез с собой самые лучшие, какие только смог отыскать. Их всего три, но действуют они против многого, хотя и не против всего. Однако это лучше, чем не иметь вовсе ничего.
        Честно говоря, в первую минуту я просто умилился такой заботе и растрогался не на шутку, однако когда пришла вторая минута, в моей душе зародилось подозрение. Насколько мне помнится, бесплатный сыр бывает только в мышеловке, да и то небольшой кусочек, а тут, можно сказать, целый круг. Ицхак то ли прочитал это на моем простодушном лице, то ли логично решил, что я об этом все равно рано или поздно подумаю, но он сыграл на упреждение:

- Нет-нет, не подумай, будто я опасаюсь за твою жизнь в первую очередь из-за него.
- Он кивнул на мою руку с перстнем. - Конечно, если что-то приключится, то, больше чем уверен, он вмиг исчезнет с твоего пальца, и разыскать его окажется тяжко, если вообще возможно. Однако главное - это ты сам. У нас, евреев, жизнь человека вообще священна. Твоя же мне дорога особенно, ибо навряд ли на Руси найдется человек из числа неевреев, к которому я бы питал столь добрые чувства. Надеюсь, что и твое сердце испытывает по отношению ко мне и моему народу нечто похожее, - многозначительно произнес он, но тут же приложил палец к губам и заговорщически улыбнулся. - Ничего не говори. Слова ничто без дел, и в ваших священных книгах, по-моему, говорится так же, только про веру[Ицхак, очевидно, имел в виду Соборное послание апостола Иакова, в котором говорится: «Так и вера, если не имеет дел, мертва сама по себе» (Иак. 2;17).] . Словом, принимай хотя бы по паре капель из каждого сосуда. Достаточно одного раза в неделю, чтобы ты оказался стоек почти к любому смертному зелью. Недомогание в случае отравления ты конечно же все равно ощутишь, но тогда тебе будет достаточно принять еще по десять капель, чтобы
оно прошло…
        Поэтому я особо и не боялся, что Анна примет отраву - верил, что снадобья купца сумеют помочь. Так что лучше пусть она размышляет о новых ухищрениях насчет ядов, чем приступит к осуществлению какого-нибудь другого вида самоубийства, тем более что их хоть отбавляй. Например, та же река.
        Кстати, именно из-за реки я с самого утра четвертого дня поднапрягся, как только мог. Иначе нельзя - могу не довезти. В смысле живой. Раз застукал, второй раз чудом внимание обратил, а в третий…
        Опять же борт ладьи рядом, вода всего в метре. Нагнуться и плюхнуться - секундное дело. И хотя я и распределил обязанности охраны, сделав так, чтоб в дневное время дежурили те, кто умеет плавать, но все равно на душе было неспокойно. Сейчас еще куда ни шло. Сестра - река неглубокая и по ширине тоже не ахти, но через день мы выйдем на Волгу, а там…
        Хорошо, если она пока не делает попыток нырнуть лишь потому, что размышляет об очередном отравлении. Куда хуже, если просто выжидает, понимая - коль с первого раза не выйдет, у меня появится блестящий повод запереть ее в крошечной каюте, которую обустроили для Анны на корме. Запереть и не выпускать до самого приезда, благо что волоков впереди не предвидится - Волга сама донесет до Шексны, а там вверх по ней, и все - монастырь почти у реки.
        Вот она и ждет, пока мы вырулим туда, откуда ее извлекать будет весьма и весьма затруднительно. Надо что-то делать, притом срочно.
        Пришлось отвлекать. Поначалу слушали меня только две мамки. Или кормилицы - пойди разбери. Сама Анна демонстративно отворачивалась, делая вид, что я утомил ее своей бесконечной трепотней. Ага, притомил, держи карман шире! На самом деле ушки топориком и не пропускала ни одного словечка. А ближе к вечеру мои рассказы ее настолько захватили, что она перестала изображать равнодушие - уж больно интересно.
        Еще бы, я ж повествовал об индейцах-ирокезах, а по их обычаям всем заправляла Великая Мать. Словом, пролил бальзам на ее сердце. Потом рассказал кое-что и про амазонок. То есть подбирал приятные животрепещущие темы на злобу дня и… на злобу сердца Анны Алексеевны.
        Она даже стала задавать вопросы - как это да как то, причем деловитые. Ну что ж, раз заинтересовали подробности - дело пошло на лад…
        Вот так царица понемногу и оттаяла. На шестой день я мог вздохнуть поспокойнее, невзирая на широкую гладь реки, хотя все равно не рисковал оставлять ее одну с няньками да мамками - мало ли.
        А потом - мы к тому времени отплыли из Углича - и вовсе разговорилась со мной «за жизнь». Но и тут поначалу осторожничала, предпочитая расспрашивать меня - кто, откуда и так далее. Отвечал я односложно, стараясь не вдаваться в подробности, чтоб потом не попасть впросак - пойди запомни все вранье, чтоб потом повторить все в точности. Завтра себя вчерашнего процитировать легко, через неделю - с трудом, через месяц - не знаю, а если через полгода?
        Совсем она расслабилась, узнав, что я сирота. Вот уж воистину, если путь к сердцу мужчины лежит через желудок, то к сердцу женщины - через жалость. Во всяком случае
- к сердцу русской женщины.

- Вот и я тоже… сирота, - со вздохом заметила она.

- Вроде и мать, и отец имеются, - осторожно возразил я. - Опять же у тебя одних только дядьев и братьев не сосчитать…

- А хоть один из них мне ныне подсобил? - невесело усмехнулась она и тоскливо повторила: - Хоть один…
        Я попытался восстановить справедливость, напомнив кучу пословиц и насчет плети, которой обуха не перешибить, и многие иные из той же серии. Но она и без того все прекрасно понимала, а имела в виду совсем другое:

- Сама ведаю - с государем не поспоришь. Токмо могли бы хошь заглянуть на чуток, подбодрить, слезу утереть. Нешто бабе много надобно - отреветься на плече крепком, словцо ласковое на ушко шепнул, ну хошь по голове бы кто дланью погладил, все не так тяжко. Ан поди ж ты - ни один не заглянул. Небось батюшка, Ляксей Григорьич, когда через мою кику боярскую шапку получил, иные песенки пел. Да и братец мой Гришка тоже хорош. Нешто выдал бы за него князь Борис Тулупов сестру свою, хучь Гришка и кравчий? Он же не за Колтовского Настасью отдавал, а за шурина царева. Вот как славно, - всплеснула она руками, - всем Аннушка угодила, всем порадела, а ныне у каждого свое счастьице, одной ей ничегошеньки не досталось. И ни одна жива душа от своего каравая ломоть не отломила. А мне ведь ныне и крошки было б довольно, да токмо нет ее.
        Я молча залез в дорожный сундучок, стоящий в ногах, извлек оттуда каравай хлеба и разломил пополам, протянув ей обе половинки:

- Выбирай, что побольше.
        Она растерянно взяла, недоумевающе посмотрела на него и возмутилась:

- Да нешто я о том?! Я ж… - Но осеклась, поняв мою незамысловатую шутку, и весело рассмеялась.
        Первый раз за поездку я услышал ее смех. Он звучал как серебристый колокольчик, тихо и мелодично. Даже старуха-нянька, мирно похрапывавшая рядом с царицей, не только не проснулась, но и не перестала похрапывать.
        А колокольчик в этот день звонил еще и еще, с каждым разом становясь все звучнее и заливистее. И с каждым разом взгляд Анны, устремленный на меня, становился все более пытливым и задумчивым, словно она решала для себя некую задачу, но так и не могла прийти к какому-то решению.
        А время от времени она даже удостаивала меня комплиментов. Тогда-то я думал - из чувства простой благодарности за часы развлечения.

- Не личит тебе эта ряса, княж Константин, - заметила она с лукавинкой. - Ты для нее не гож - уж больно пригож. - И сама засмеялась собственному каламбуру.
        Лишь когда мы почти подплыли к монастырю и вдали уже показались церковные купола, она вновь посерьезнела и грустно заметила:

- Если б моим братом был ты, княж Константин Юрьич, то на жалость бы не поскупился.
        Я засмущался:

- У нас в корзинке еще каравай есть. Могу разломить.
        Но попытка перевести все в шутку не удалась - правда, Анна вновь засмеялась, но на этот раз даже в ее смехе сквозили все те же задумчивые нотки.
        Признаться, мне тогда и в голову не пришло, что именно она задумала. Скорее наоборот - я посчитал, что вид монастыря вновь напомнил ей о том, как и где теперь пройдет ее жизнь, поэтому она расстроилась, и мне, как главному охраннику, нужно ждать любой неожиданности.
        Да и замечания у нее были под стать унылому внешнему виду.

- Вона даже церковь божия и то две главы имеет, - сразу по приезде ткнула она пальцем в двухкупольный соборный храм Воскресения. - Вдвоем-то, видать, и богу молиться сподручнее, не то что мне одной. - А хладом-то с камня монастырского не простым несет - могильным, - жалобно произнесла она еще на подходе к воротам, тоскливо оглядываясь назад. - Худо, видать, ласкает жених своих невест, коль они тут такие смурные. - Это уже комментарий при виде трех монахинь, выходивших из странноприимного дома.
        Словом, с таким настроем от человека можно ждать чего угодно. Примерно в этом духе я и инструктировал каждого ратника: «Бди в оба, а зри - в три». Я и пост у ее этажа выставил как положено, по всем правилам караульной службы, причем сразу из двух человек. Полночи одна пара, полночи - другая. Себя я от дежурства освободил - начальник, хотя где-то к полуночи собирался выглянуть в коридор и посмотреть что и как. Но не успел.
        Вроде бы и закрыл глаза всего на одну секундочку, а коварный сон тут как тут - навалился, окаянный, и проснулся я от того, что меня кто-то целует. Точнее, нет. Я целовался еще во сне. Нежно-нежно. А уж потом проснулся и поначалу даже удивился - сон-то кончился, а поцелуй продолжается. Как же так? Перепугаться не успел - луна-бесстыдница заглядывала прямо в мое окошко, так что лицо Анны Алексеевны разглядел сразу.
        Поначалу я еще сопротивлялся. Вежливо отстранил будущую монахиню и даже открыл рот, чтобы прочесть соответствующую нотацию, но тут у меня ничего не вышло. Закрыли мне его. Накрепко. Нет, не поцелуем - ладошкой. Чтоб не мешал репликами. Закрыли и свою нотацию прочли. Коротенькую совсем, но было в ней столько тоски пополам с отчаянием, и такая жгучая просьба, что…

- Я ведь вижу - ты сам любишь, - шептала Анна, а слезы, красноречиво подтверждая искренность и правоту, меж тем беззвучно катились по ее щекам одна за другой. - Потому и прошу всего-навсего - пожалей. Ты можешь, я знаю. Мне ж девятнадцать годков токмо, и на всю жизнь в клеть каменну, яко татя поганого. А за что?! В чем я провинилась?! И не в том горе, что гнить заживо, а в том, что и вспомнить будет нечего. Так дай мне для памяти жали своей. Вон у тебя ее сколь - дай, не скупись. Кому от того урон? А я эту ноченьку до скончания своих дней в сердце хранить стану.
        Ну словно нищенка на паперти, которая от голоду умирает. А в глазах слезы. И главное - знала на что давить. Не любви - жалости просила.
        Да что я, истукан каменный?!
        И я… пожалел.
        От души.
        Как только мог.
        Чего уж тут. А то и впрямь девчонке нечего будет вспомнить.
        Лишь когда забрезжил рассвет, она вернулась к себе на третий этаж, успев напоследок похвалить меня. За смелость. Вообще-то я о том совсем не думал, и только потом до меня дошло, что она еще в середине ночи своими громкими стонами и еще более громкими криками должна была поднять на уши весь странноприимный дом. Ну ладно няньки - они хоть и жалуются на плохой сон, а на самом деле их разбудишь только из пушки, но почему молчали караульные?!
        Оказывается, юная негодница-греховодница еще вечером ухитрилась выкрасть мою фляжку с сонным настоем, перелить его в свою посудину, заново залить флягу водой и вернуть на место, чтобы я ничего не заподозрил. Когда и как успела она все это провернуть - понятия не имею. Мало того, отвлекая мое внимание, она, сославшись на бессонницу, самым нахальным образом сразу после ужина попросила у меня ложечку настоя. То-то будущая монахиня так лукаво улыбалась, когда я ей наливал из фляги в ложку. И ведь я ничего так и не заметил - то есть воду она приготовила не простую, а заранее настоянную на каких-то травах.
        И лишь потом, окончательно усыпив мою бдительность, она влила украденное снотворное в жбан с хмельным медом, из которого щедрой рукой попотчевала не только караульных, но и на всякий случай своих мамок с няньками. Словом, всех за исключением меня. Когда она успела - уму непостижимо, но факт остается фактом.
        Только в одном она меня обманула. Насчет единственной ночи. Оказывается, в
«критические дни» женщин постригать не принято. Вот царица на них и сослалась. На самом-то деле их не было - это я вам точно говорю, но откуда это знать матери-игуменье. Так что не одна ночка у нас была, а как в сказке - три.
        После завтрака она выгоняла нянек из опочивальни, заявив о желании побыть одной. Дескать, хочет начать привыкать к уединению монастырской кельи и, пока есть время, замолить все грехи, что у нее скопились. Обманывала, конечно. На самом деле она спала. Сладко-сладко. Но на обед выходила, как восторженно заметила одна из нянек, и впрямь просветленная от молитв. Особенно светились у нее глаза. Мягко, ласково и… счастливо.
        Вот только припухшие от поцелуев губы… Но Анна и тут нашлась, причем в первый же день, заявив, что решила истязать тело подобно великомученицам, кои жили в старину, потому нещадно их кусает, а скоро и вовсе наденет на себя рубаху из рогожи, а под нее вериги. И ведь верили бабки, что она так и сделает. То и дело, глядя на нее с умилением, крестились и приговаривали:

- Святая. Как есть святая у нас матушка.
        У них даже заходили споры о том, кем ее сделает церковь после смерти: просто святой, преподобномученицей, учитывая, что она монахиня, просто мученицей или страстотерпицей. Да какие горячие дебаты велись - чуть ли не в волосы друг дружке вцеплялись. Хорошо, что у ее величества всегда была наготове примирительная микстура. Только ею она их и успокаивала по вечерам. До утра. Заодно и весь мой караул. А будущая страстотерпица тут же шмыг по коридору - и в мою келью. За новой порцией страстей.
        Кстати, кое-какие детали из ее рассказов навели меня на некие размышления - не иначе как и тут приложил руку мой тестюшка, поскольку государь резко охладел к Анне еще на подъезде к Новгороду, на следующий день после того, как встретил по дороге князя Андрея Тимофеевича Долгорукого, ударившего челом на своего соседа по поместью.

- Князь его к себе в шатер пригласил. Государь согласился заглянуть. А на другой день ввечеру я его признать не смогла - словеса сквозь зубы цедит, смотрит вприщур, словно не на тебя, а вдаль куда-то, и все ему не так, все не эдак, - жаловалась Анна, прижавшись ко мне своей пышной грудью.
        А я лежал и думал: «Ну какие ж все-таки женщины бывают мерзавки». Это я про Светозару. А вы думаете - совпадение? Допускаю и такое, но девять из десяти за то, что это ее работа. Больше некому. Не знаю как насчет порчи и сглаза, но что касается всяких отсух, придется признать - есть что-то такое на свете. Существует. А подлая Светозара это знает и вовсю пользуется. Каким образом происходит процесс отворота, сказать нельзя, и остается успокоить себя мыслью, что наука всерьез за этот феномен не бралась, вот он и остается пока загадкой.

«Все проходит», - написано на перстне царя Соломона. А на внутренней стороне перстня дополнение: «Пройдет и это». Нет-нет, я имею в виду не свой, с лалом - на нем только загадочные знаки, а тот, о котором рассказывают легенды. Очень глубокомысленные слова. Закончилась и наша третья ночь.
        Простились мы с Анной хорошо.

- Славный ты мне дар преподнес, - задумчиво сказала бывшая царица на исходе нашей третьей ночи. - Я ведь и впрямь помышляла руки на себя наложить. Мыслишь, устерег бы? Да нипочем. Для того и настой у тебя утащила. И напоила всех тоже для этого - чтоб никто не помешал. А потом тебя вспомнила и решила - дай-ка загляну. Уж больно ты на всех прочих мужиков не похож. А мне все одно - грехом больше, грехом меньше. Если б оттолкнул, как хотел поначалу, - ей-ей, все бы выпила. До донышка. Спас ты меня своей лаской.

- А теперь? - осторожно спросил я.

- Ну уж нетушки, - улыбнулась она и озорно подмигнула. - Теперича, опосля того небушка, кое ты для меня яхонтами с лалами усыпал, мыслю - поживу покамест. Я еще и ирода ентого переживу, - пообещала она зло. - Да не токмо переживу, а дождусь, чтоб и кости его поганые сгнили[Анна Колтовская сдержала свое слово, пережив Иоанна IV более чем на сорок лет. Она умерла в конце 20-х гг. XVII в. не просто монахиней, а матерью-игуменьей, приняв перед смертью великую схиму. Правда, не в этой обители, а в Свято-Тихвинском Введенском монастыре, куда она была переведена в 90-х гг. XVI в.] .
        Имя «ирода» я у нее спрашивать не стал - и так знаю. К тому же она почти сразу, судя по мечтательной улыбке, сменившей злость, забыла о нем.

- А чтоб еще крепче помнилось, я себе и имечко возьму в честь твоего подарка - Дарья. Чай, царице, хошь и бывшей, в выборе перечить не станут. Тебе ж одно молвлю
- завидую я ладушке твоей. Как представлю, что у ней не три ночи, вся жизнь такая будет, - слезы на глазах. Нет-нет, ты не помысли, что злобствую, - тут же встрепенулась она, решив, что я могу неверно истолковать ее слова. - Я ж по-доброму. Я теперь за вас молиться стану, чтоб счастливы были и ты, и она. Как ее имечко-то?

- Мария, - сказал я, немного помедлив.

- Вот за Константина да Марью и стану богу поклоны бить. Сказывают, от христовых невест просьбишки прямиком господу в уши летят - авось и мою услышит о счастьице вашем. Вишь как ладно - ты мне, выходит, и с этим подсобил, а то я раньше и не знала, за кого молиться.

- За себя, - тихо произнес я.

- Ты еще скажи - за него, - слабо улыбнулась она. - Себя мне токмо отпевать осталось, а это негоже - другие для такого сыщутся. Нет уж, я за вас. Ну и ты, коль вспомянешь ненароком, поставь свечу святым угодникам. Токмо молись не за инокиню Дарью - лишнее оно, а за то, чтоб они тебя во сне мне ниспослали.

- Я… заеду еще, - пообещал я. - Обязательно заеду.

- Не надо, - мотнула она головой. - Одно переживание, а проку никакого. Пусть уж разом все кончится. И провожать меня не ходи. Не хочу, чтоб ты на моем постриге был и в рясе меня зрил. Лучше такой запомни, ладно?
        И ушла.
        Навсегда.
        Я сдержал слово. Слегка удивленному таким отсутствием контроля с моей стороны подьячему Телепню Наугольному я заявил, что царица на кресте поклялась вести себя достойно, лишь бы моя рожа не маячила перед ее глазами - уж больно обрыдла за время путешествия.

- Да нешто ты виноват, князь-батюшка, - робко попытался утешить меня Наугольный. - Не по своей воле бдил - повеление государево сполнял. Зато теперь царь беспременно тебя наградит. - И грустно вздохнул.
        Оставаться тут ему явно не хотелось.

«Наградит… за свои рога, - улыбнулся я и задумался. - А интересно, был ли хоть один смельчак, который наставил Иоанну Васильевичу сие ветвистое украшение?» И пришел к выводу, что вряд ли. Уж очень дорогую цену пришлось бы платить, если б выплыло наружу. Это только в легендах за ночь с Клеопатрой мужики готовы были отдать жизнь, а в реальности все предпочитают расплатиться подешевле.
        Кстати, никакого чувства стыда или раскаяния я перед царем не испытывал. Дурак он, вот и все. Тоже мне нашел бесчувственную колоду, как отзывался об Анне. Все равно что увидеть спящую на дереве пантеру и решить - раз не шевелится, значит, перед ним ленивец. А ты будить-то ее пробовал, Ваня? Ах нет? Тогда это твое личное горе. А я разбудил, потому авторитетно заявляю: никакой это не ленивец, а самая настоящая пантера. Та еще Багира! И точка!
        Кстати, там же мне довелось повстречаться с одной из своих старых знакомых, хотя не скажу, что эта встреча принесла мне радость…
        Глава 8
        Старые знакомые и новые планы

        Честно говоря, я поначалу и не узнал Агафью Фоминишну, супругу царского печатника Ивана Михайловича Висковатого, а ныне смиренную инокиню Александру - помимо плохой памяти на лица добавилась и еще одна уважительная причина: женщина за какие-то два года разительно изменилась. Помимо того что тело ее изрядно исхудало, так вдобавок лицо покрылось сетью мелких морщин, а кожа приобрела коричневый, пергаментный оттенок. Даже глаза и те изменились, став блекло-мутными, не пойми какого цвета.

- Фрязин? - окликнула она меня, когда я проходил мимо.
        Я недоуменно уставился на женщину в черной рясе. Прикусив губу, монахиня горько усмехнулась, напомнив:

- Ты сына мово учил, Ванюшу. - И вновь замерла в ожидании.
        Я тоже молчал, глядя на нее и ужасаясь от вида того, что сотворило с этой некогда статной миловидной женщиной безжалостное время и суровая судьба. Впрочем, судьба ли? Варианты-то имелись. Подсказать было некому? И это неправда. Я до самого последнего дня твердил ей о побеге - сама не захотела, испугавшись неизвестного. Так что некого ей винить, кроме царя и… самой себя.
        С другой стороны, может, она была и права - ну куда в эту пору укроешься? На Руси сейчас живет не так много народу, чтоб затеряться без следа, да и не смогла бы она всю оставшуюся жизнь жить по придуманной легенде, все равно попалась бы. Так что, как знать, возможно, в благодарность за покорство судьба выдала ей наилучший из вариантов. Другое дело, что они все как один плохи, а отличие лишь в том, что некоторые совсем омерзительны, а иные куда ни шло. Хотя от самого омерзительного с ужасным концом я ее все-таки избавил.

- А Ванюша мой… - прошептала она и вновь осеклась, желая спросить о его судьбе и в то же время страшась худых известий.
        Может, лучше было бы промолчать, сославшись на незнание, а то сболтнет еще ненароком, но это было чересчур жестоко. Все равно что лишить религиозного человека последнего причастия, ударить женщину или, как в Библии, бросить камень жаждущему хлеба. Я дал ей то, что она просила.

- Жив, - произнес я коротко, уточнив для ясности: - Жив и здоров. - И, заметив, какой радостью блеснули ее глаза, мгновенно обретя прежний цвет, как она вдруг помолодела, даже стала чуть выше ростом - счастье выпрямило, - добавил: - Я скажу тем, у кого он, чтоб привезли навестить.

- Нет-нет! - испуганно вздрогнула она. - Что ты?! Опасно, поди! Ежели кто прознает, беды не миновать!
        Никогда раньше мне не доводилось слышать и видеть такой красноречивый двоякий ответ. В книжках читал: «Она ответила «Нет!», но глаза ее утверждали обратное». Но это только в книжках, а вот в жизни столкнулся впервые. Ее глаза не утверждали - кричали об обратном: «Скажи! Обязательно скажи!! Я ждать буду!!!» Чему верить - словам или глазам? Ну конечно же глазам. Поэтому я не колеблясь повторил:

- Сейчас опасно, но время пройдет, и все подзабудется, тогда-то он и приедет. Ты только дождись, слышишь?

- Пусть сестру Александру спросит, - пролепетала она, мигом забыв про недавний собственный запрет, - а уж я дождусь, непременно дождусь.
        Я кивнул и, повернувшись, пошел обратно к странноприимному дому, совсем забыв, зачем и по какому вопросу разыскивал мать-игуменью, - почему-то стало не до нее, а вдогон долетело жаркое:

- Благослови тебя господь, Константин Юрьич!
        Спасибо на добром слове. Может, и впрямь благословит - вон как сказала, от души. Забегая вперед, скажу, что при первой же встрече с Годуновым я сообщил ему о местонахождении Агафьи Фоминишны. Тот в ответ кивнул, но тут же пояснил, что мальчик в его вотчине уже не проживает, ибо его отвезли в… И замолчал, осекшись.

- Да ты не говори куда, мне оно ни к чему, - заметил я. - Чем меньше о нем знают, тем лучше. Просто передай про Горицкий монастырь да про сестру Александру, вот и все.
        Борис молча кивнул, благодарно улыбнувшись одними уголками рта. Наверное, за то, что не обиделся, увидев столь явное недоверие. А как тут мне доверять, когда…
        Впрочем, не стоит забегать вперед. До Новгорода предстояло еще добраться, и обратных дорог было целых три. Одна вела в Белое озеро и дальше по рекам на север до Онеги, а там рекой Свирь до Ладоги и в Волхов. Но она была неудобна для меня тем, что тогда я попадал напрямую в Новгород и заехать в Бирючи уже не мог.
        Вторая - самая длинная - по Шексне до Волги и дальше ею до Твери, потом Тверцой до Торжка, а далее двояко. Если надо напрямую к царю, то лучше всего волоком до Мсты и далее по ней в Ильмень-озеро. От него до Новгорода рукой подать. Если же попытаться заехать к Долгорукому, то и тут варианты. Можно водой точно так же до Ильменя, а потом взять круто влево до устья Шелони и вверх по ее течению до Порхова, от которого до Бирючей можно добраться за пару дней. Это водой. А если реки встанут, то забрать влево сразу от Торжка и рвануть посуху. Словом, действовать в зависимости от погодных условий.
        Третий путь весь посуху, конный. Он короче всего, но стоит погоде испортиться, полить дождям, и четыреста верст по своей проходимости запросто превратятся в тысячу - все-таки на дворе уже Фома - большая крома[День апостола Фомы. Отмечался
6 октября.] , и, если месяц грязник покажет свое истинное лицо, мало не покажется.
        Вдобавок для такой поездки непременно нужны надежные кони, уже испытанные и проверенные, чтоб не подвели. У меня их не имелось. Покупать тут? Рискованно, да и не найду я таких, чтоб именно для верховой езды.
        Проще всего посоветоваться с народом, но со мной были ратные холопы, то бишь наемники, которых я нанял с Тимохиной помощью незадолго до отъезда. Что уж там он им наболтал обо мне при вербовке - бог весть, но после его рассказов все они смотрели на меня, как на героя из старинных былин, и каждое мое слово воспринимали как некое откровение, а в любой незначительной фразе искали второй, глубинный смысл. И находили, между прочим, хотя не без помощи все того же Тимохи, ухитрившегося расшифровывать их влет.
        Разумеется, стременной действовал небескорыстно - немалая толика славы перепадала и ему как ближайшему помощнику, сподвижнику и соратнику героя. Словом, мантия моей славы, непомерно раздутая моим стременным, надежно укрывала нас обоих. Все правильно - короля играет свита, даже если она такая куцая, как у меня.
        Единственное неудобство - советоваться с ними после всего этого никак нельзя. Богатырь не может колебаться в своих решениях, иначе какой же он богатырь?! Поэтому приходилось хитрить, спрашивая о чем-либо с таким многозначительным видом, словно я уже принял свое глубокомудрое решение, а их просто проверяю на сообразительность и смекалку.
        С таким выражением лица я и опросил свою маленькую дружину на предмет обратной дороги, после чего скрепя сердце объявил окончательное решение - едем по Шексне и Волге и просим судьбу, чтобы не спешила с морозами. Кто в славянской иерархии отвечает за погоду - я не знал, поэтому положился на уже привычного златокудрого красавчика. Глядишь, и растянет Авось осень еще на месяц.
        Авось не подвел - растянул.
        Это был как раз тот случай, когда самая длинная по своей протяженности дорога оказалась чуть ли не самой короткой по времени. Гребцы тоже не подкачали, но, если бы Ицхак узнал, сколько серебра я им пообещал, он обязательно заявил бы, что за такую деньгу сам бы сел к веслу, а мне бы напророчествовал скорую голоштанную перспективу.
        Я плыл, рассеянно подставляя ладонь под нескончаемый осенний дождик, и радовался, что не поехал верхом - точно увяз бы. Как пить дать. А вынужденным бездельем я не тяготился. Человек зачастую не любит одиночества только потому, что он в это время оказывается в дурной компании. Я одиночество любил. Да и подумать было о чем, благо что обстановка располагала.
        Но чем больше я размышлял, тем все больше приходил к выводу, что я неправ. В корне. Нет-нет, ночи с Анютой, как я ее ласково называл, тут ни при чем. Здесь мне каяться не в чем. Не любил я - жалел. А жалеть можно по-разному. Она нуждалась в жалости именно в такой форме. И у кого язык повернется сказать, что ни в чем не повинная девушка не заслужила всего трех ночей любви, да еще на всю свою оставшуюся жизнь?
        Зато что касается покушения на царскую жизнь, то тут чем дольше я размышлял, тем все крепче становилась моя убежденность, что убийством царя можно только усугубить все беды.

«Не убий» тут ни при чем. Далек я от христианского всепрощения. Глупое оно. По-моему, прощать зло само по себе означает помогать ему. Да, косвенно. Да, с самыми благими намерениями - авось усовестится, авось сам поймет и раскается. Только тут кудрявый весельчак Авось на выручку не придет. Он дуракам не помогает, и правильно делает. Как раз тот самый случай, когда благими намерениями вымощена дорога в ад. Зло можно уничтожить, лишь противопоставив ему ответное зло - только еще сильнее и беспощаднее. Как в математике. Минус на минус дает… Правильно, плюс, то бишь добро.
        Но не всегда. В моем конкретном случае как раз может получиться еще хуже. Как ни крути, но, завалив сейчас царя, я автоматически предоставлю трон наследнику. Вон она, фигурка юного восемнадцатилетнего царевича, который в случае смерти отца станет Иоанном V. Лицо надменное, подбородок вздернут чуть ли не до неба - еще один божий избранник, убежденный в том, что он имеет право творить любые гадости. Может, и не его в этом вина - папашка так научил, но народу от этого не легче.
        Я впервые услыхал о старшем сыне царя два года назад, когда плыл в Москву из Твери. Просто донесся разговор двух горожан. Говорили они вполголоса, но суть я уловил: та еще скотина. Дальше - больше. Ни одного доброго слова об Иване-царевиче мне за все время так и не довелось услышать. И до забав батяниных он охоч, и в казнях самолично участвует, и девок насильничать ему в радость.
        Получалось, что они с батей одного поля ягоды. Но если Иоанну IV осталось тиранить Русь не так уж и долго - двенадцать лет, то этот, в связи с юными годами, сев на царство, проживет как минимум втрое, а то и вчетверо дольше этой дюжины лет, а двух извергов подряд не выдержит любая, самая долготерпеливая держава. Русь и сейчас-то хрипит от натуги - уж больно тяжкую ношу на нее взвалили.
        Да и Годунов слишком юн. Если царевич напялит на себя шапку Мономаха, то навряд ли Борис сможет вылезти в первые. Возьмет Иван и женит брата Федора на какой-нибудь другой девахе, а не на сестричке Годунова, и что тогда? А ведь именно Борис надежно укрепит и украсит столицу. Именно он, а не Петр I отправит первых ласточек
- молодых боярских сыновей для обучения за границей, построит массу городов на юге и на востоке, тяжелой уверенной поступью продвигаясь все дальше и дальше. Даже идея завести в Москве первый на Руси университет также принадлежала ему. Впервые власть в его лице проявит заботу о народе во время страшного голода, на который Иоанну было абсолютно наплевать…
        Он много еще что сделает, этот смуглый симпатяга с кучерявой, по-юношески короткой бородкой. Но главное - поднимет Русь на ноги, да так быстро, что всего через несколько лет после смерти Иоанна почти без крови оттяпает у шведского короля Ягана, то бишь у Юхана III, все побережье Балтики, вместе с Копорьем, Орешком и Ивангородом, выведя на поле брани огромную и хорошо вооруженную армию, после чего скандинавам останется только смириться с утерей завоеванного и радоваться, что дешево отделались. Что же до Ивана, который будущий Пятый…
        Я ни разу не общался со старшим сыном царя, но достаточно было увидеть его лицо. Нет, сама мордашка у него смазливая, спору нет. Но презрительная ухмылка и злобные, как у хорька, глазки все портили. Не зря говорится, что глаза - зеркало души. Судя по ним, наследничек может запросто переплюнуть папашку.
        Между прочим, по одной из версий он и погиб именно из-за того, что обвинил отца в трусости, когда тот заключил мир со Стефаном Баторием, и требовал дать ему войско, желая идти сражаться с польским королем. Чуете, какие замашки? А ведь ему к тому времени исполнилось уже двадцать восемь лет. Пора бы начать шевелить мозгами и понять, что Русь и без того истекает кровью. Но нет - хочу воевать, и все тут!
        А вывод напрашивался следующий. Иоанн IV есть для Руси зло, Иоанн V - тоже зло, но гораздо бoльшее. Следовательно, надо оставить в живых Иоанна IV хотя бы до тех пор, пока он не осуществит единственное за последние двадцать четыре года правления крупное доброе дело - пришибет наследничка.
        Тут же следом и второй вывод. Самому мне надлежит продолжать действовать тем же образом, в открытую царю ни в чем не возражая, но по возможности добиваясь своего. Не зря на Руси есть хорошая мудрая поговорка: «Богу угождай, а черту не перечь». Черт - это, как вы уже догадались, божий помазанник. Такое вот дикое хитросплетение, возможное только в нашей стране, и, как выясняется, с далеких средневековых времен.
        К тому же успехи на этом поприще у меня уже имеются - достаточно вспомнить отмену опричнины, да и не только ее одну. Я же еще успел влезть и в церковные дела. Правда, инициативы не проявлял - оно вышло как-то само собой, когда царь после пересказа неких слухов, ходящих в народе про опричников, перекинулся на покойного митрополита Филиппа. Мол, такие дикие сплетни ходят в народе - уши вянут. Дескать, государь повинен в смерти святого старца, а он, Иоанн, ни сном ни духом. Смещали митрополита с должности епископы с архиепископами, а то, что Филипп умер именно в то время, когда в Тверской Отроч монастырь заехал Малюта Скуратов, так это всего-навсего совпадение. Он, Иоанн, и сам изрядно пострадал от его внезапной смерти, поскольку опальный митрополит так и не успел благословить государево воинство на святое дело по искоренению измены на Руси.
        Выдал царь мне все это и выжидающе уставился - поверю или нет. А я лишь киваю головой, выражая сочувствие. Мол, понимаю беду твою, соболезную, но что уж тут. Терпи, государь. Не говорить же прямым текстом, что Иоанн сам приказал Малюте его удавить? Глупо. К тому же, как знать, возможно, что Григорий Лукьянович проявил в этом вопросе неразумную инициативу. Тогда Иоанн и впрямь виноват только в смещении митрополита, но не более того.
        Я только поинтересовался, наказан ли кто из числа оклеветавших митрополита, а получив отрицательный ответ, уверенно заявил:

- Потому и винят тебя в народе, царь-батюшка. А вот если б наказал - совсем иное дело. Люди бы точно знали: гневается государь за то, что святого человека до смерти довели, и не просто гневается. Он еще и разыскал истинных виновников.
        Тогда Иоанн лишь призадумался, но промолчал. Зато в итоге все так и вышло - послал он стрельцов к соловецкому игумну Паисию, продавшему своего учителя, с повелением заточить его на острове Валаам. Досталось и рязанскому архиепископу Филофею, которого лишили сана, а митрополичьего пристава, то есть надзирателя, Стефана Кобылина тем же указом за жестокое обращение с Филиппом повелел постричь в монахи и отправил на остров Каменный. Короче, всем сестрам по серьгам.
        Только убийцу Малюту не упомянул. Забыл, наверное.
        Вот и получается, тише едешь - дальше будешь. И никакого тебе хирургического вмешательства - сплошная терапия. И еще один вывод я сделал для себя, исходя опять-таки исключительно из блага страны: всячески при любой возможности стараться повышать авторитет Годунова в глазах Иоанна, потому что вылезать самому в фавориты
- боже упаси. Одному не потянуть, и за спиной никого - так и останусь чужаком-фрязином. А без клана верных и преданных в одиночку всей боярской махины не осилить.
        И сразу, как только я пришел к этим умозаключениям, мне полегчало. То кошки на душе скребли, а тут вдруг спокойствие и неземная благодать. Верный признак, что надуманное верно. А лавры первого цареубийцы? Да пес с ними, с лаврами. Подумаешь. Нам и без того хорошо.
        Правда, мое душевное спокойствие длилось всего несколько дней, а потом у меня появилось какое-то тревожное предчувствие. Вроде беды еще не случилось, но должна вот-вот произойти. Какая? Пойди пойми. Пришлось поторопить гребцов, которые и без того вкалывали на веслах как очумелые. Но против течения, хотя оно на Волге и вялое, да еще по тяжелой, почти вязкой осенней воде они много бы не выжали. Однако на сей раз судьба вновь мне улыбнулась - почти все время дул попутный ветерок, и поставленный парус изрядно помогал труженикам кормила и весла.
        Я успел. Тверца встала прямо на следующий день после того, как мы прибыли в Торжок. Хотя расслабляться было рано - до Бирючей еще скакать и скакать. Впрочем, мы долетели за три дня. Могли бы и быстрее, но пришлось ненадолго задержаться в том же Торжке - вновь на пути попался старый знакомый, который, как оказалось, специально меня поджидал…
        Глава 9
        Заставь дурака богу молиться

        В поместье Долгоруких я въезжал уже как в родное село - все знакомо, включая рощицу за бугром, лес в отдалении, а также тихую речушку, украшенную пожухлыми разноцветными листьями прибрежных берез, неспешно сносимыми куда-то вдаль медлительным течением. Красива все-таки природа в этих краях, ничего не скажешь. Было б время - сел бы на пологом бережку и часами любовался на неторопливую, величавую, несмотря на крохотные размеры, от силы метров тридцать в ширину, гладь воды. Господи, как хорошо вот так бездумно сидеть, ни о чем не думая и испытывая острое наслаждение от этого бездумья. Не надо никуда спешить, не надо бежать, не нужно выдумывать очередную байку, незачем ломать голову над тем, как ловчее подать царю ту или иную идейку, чтобы он принял ее за свое гениальное озарение и внедрил в жизнь. Лепота.
        Только не пришлось мне посидеть. Не выпало времени. Снова возникли проблемы, будь они неладны. Начну с того, что предчувствие меня не обмануло. Не рад был нашей встрече князь Андрей Тимофеевич Долгорукий. С чего бы вдруг? А ведь так хорошо мы с ним гуднули в Москве - и в грудь себя кулаками били, и в любви признавались, и целовались через каждую минуту. Что, тестюшка? Прошла любовь, завяли помидоры? Калоши жмут, и нам с тобой уже не по пути? Ну-ну. А ведь явно что-то замыслил старик, уж очень натужно и старательно радовался он моему приезду. Можно сказать, выдавливал из себя ликование. Прямо как при запоре.
        Смею надеяться, что у меня это получилось значительно лучше. Впрочем, я и не фальшивил в своих чувствах. Почти. Более того, чем сильнее тужился старикан, тем больше я радовался - значит, успел вовремя, иначе бы тот не кривился время от времени, когда думал, что я не вижу его скособоченной рожи. Ну ни дать ни взять - вылитый поросенок верхом на кактусе.
        Нет, все-таки не повезло мне с будущей родней по линии будущей жены. Точнее, повезло наполовину, потому что про тещу слова худого не скажу - и хлопотунья, и ласковая, и заботливая. Отрада будущего зятя, да и только. Зато тесть…
        Он тоже для зятя как теща, только с заменой одной буквы - отрава. Ох, старик, старик, дождешься ты у меня.
        Пришлось скромненько заметить, что как бы ни была велика моя радость, тем не менее царская служба превыше всего, а посему я ненадолго, всего на три-четыре дня, так как надо доложить государю, что думный дворянин и князь Константин Монтекки со своей задачей управился как положено. Потому мне хотелось бы обговорить все детали насчет официального сватовства, если, разумеется, в нем теперь еще есть необходимость, ну и все прочее. От этих моих слов Андрей Тимофеевич скис еще больше. Прямо на глазах. Простокваша отдыхает.
        С духом он собирался долго, но наконец отважился, открыл карты. Мол, он тут ездил по делам в Новгород, ну и Машу с собой захватил - обновок ей прикупить. А пока проживали у двухродного племяша, который состоит на службе у новгородского архиепископа в его особом полку, пожаловал в гости сам владыка, да не один, а с государем. Вот такая получилась радость. Можно сказать, нечаянная. Пробыл царь-батюшка недолго, но, увидев Машу, восхитился ее очарованием и пообещал просватать самолично, чтоб эдакая ангельская краса досталась наипервейшему на всей Руси молодцу. Ну а он, ясное дело, перечить государю не в силах.

- Все мы его холопы, все в его воле, и как он повелит, так и будет. Потому со свадебкой и прочим надо бы обождать, - смущенно проскрипел он и с хитрющей улыбкой добавил: - Ежели государь сосватает ее за князя Константина, я б и тут перечить не стал. Вовсе напротив, принял бы такого веселого зятя с радостию - хорошо памятую тот славный вечерок в Москве. - И тут же заспешил, зачастил с воспоминаниями, уходя от темы.
        Мол, он и ныне тоже не прочь повторить это застолье да еще раз послушать славные фряжские песни. Это он про романсы на стихи Есенина, наверное.
        А что до дворовых девок, то у него и тут полный порядок - нынче же вечером пришлет стелить мне постель пару-тройку посговорчивее. Хорошая подстава, ничего не скажешь. Мне еще за ведьму прощения просить, а он тут с довеском. Согласись я, и, уверен, утром Маша бы все знала.
        Вот же зараза навязалась на мою голову!
        Словом, даже повтора с веселым застольем у нас не получилось, и причина та же - очень уж тяготился Долгорукий моим присутствием, а через час тонко намекнул, что не дело хозяину томить гостя, уставшего с дороги, а потому…
        Я хотел было возмутиться - с чего он взял про мою усталость, но потом решил, что утро вечера мудренее, и поплелся отдыхать. Девок я разогнал, хотя князь действительно не поскупился, подставив мне двух ядреных молодух - очевидно, и впрямь лучших, что у него были. Но мне не до них - снова думать надо, голову ломать. Правда, размышлял я недолго. Дорожная усталость действительно сказалась - уснул очень быстро, так и не придя ни к какому выводу.
        А наутро пораскинуть мозгами мне не дала будущая теща. До самого обеда она приставала с расспросами, как поживает ее стрый князь Михайла свет Иванович да почто его не было в Новгороде близ государя.
        Всего я ей говорить не стал, отделавшись краткими и ничего не говорящими фразами:
«Жив-здоров помаленьку. Не было его, потому что он оставлен в Москве, ибо царь ему так доверяет, так доверяет, что даже оставил на его попечение столицу». Ну и все прочее в том же духе.
        Ни к чему ей излагать истинные причины отсутствия Воротынского в царском поезде. Зачем племяшке лишние проблемы, тем более вон она как переживает - тон участливый, в глазах неподдельная тревога. По всему чувствуется - уважает она своего последнего дядьку, который ей «в отца место». Так что незачем ей знать, что на самом деле Михайла Иванович вроде как в опале, хотя официально и не объявленной, а невольный виновник тому… я.
        Да-да. Не хотел, честно говоря, рассказывать, потому и прошелся по содержанию нашей первой беседы с Иоанном лишь вскользь - мол, говорили о сексе. Но теперь вижу - придется рассказать поподробнее.
        На самом деле государь вел разговор не только о нем, но в первую очередь о князе. Точнее о нем и обо мне. Особенно его интересовала наша с Воротынским совместная работа по наведению порядка на южной границе. Помните, я рассказывал о своем первом впечатлении - будто старик-монах перечитывает собственную летопись, все ли он правильно написал и не надо ли чего подправить.
        На самом деле царь держал в руках не что иное, как мои собственные листы с черновым вариантом расклада по станам, станицам, сторожам, разъездам и прочие пометки. В том числе и черновики устава пограничной стражи.
        Оказывается, после того как меня привезли со двора в Пыточную избу, пара человечков задержалась и быстренько изъяла их в моей светлице. Быстренько, потому что знали - где искать и что изымать, действуя согласно четко полученным инструкциям.
        От кого? Выяснил я и это, только много позже. От думного дьяка Василия Яковлевича Щелкалова, главы Разбойного приказа. А ему это деликатное поручение дал родной брательник - глава Посольского и Разрядного приказов и вообще канцлер царя, Андрей Яковлевич. Уж больно ему не понравилось, что царь так высоко отозвался об организаторских способностях князя Воротынского. Не иначе как почуял потенциального конкурента. Пока речь шла о ратной доблести князя, о его полководческих заслугах и победах - это одно. Тут их пути не пересекались. Шпарили по прямой, как две параллельные линии по принципу «Каждому свое».
        Но план, да еще столь умно составленный, это серьезно. Можно сказать, перспективная заявка на общее лидерство. Оказывается, князь неплох и как организатор. Да что там неплох - могуч. Титан. Монстр. Голова. В смысле светлая, и даже с прорезавшимся нимбом. Свечение хоть и слабое, но наблюдается отчетливо. Получается, что одна из параллелей отклонилась от своего маршрута в весьма опасную сторону, рванув на сближение с другой. Того и гляди пересечет. А то и вовсе перечеркнет - с нее станется.
        Первый упреждающий маневр Щелкалов сделал еще весной. Оказывается, Воротынский еще и потому так легко получил верховное главнокомандование, что за него «порадел» Андрей Яковлевич. Уверен был Щелкалов - не выдюжат русские рати под напором летучей конницы крымского хана, не справиться им. Татар-то у Девлет-Гирея и впрямь было вдвое, если не втрое больше, чем русских ратников. А если к этому добавить, что крымский хан, согласно донесениям сакмагонов, имел изрядное подкрепление от турецкого султана, и не только янычар, но и пушки, то на русских ратях практически все ставили крест. Большой и жирный. Причем с двумя перекладинками. Как на могилах.
        Все учел думный дьяк в своем раскладе. И малое количество воинов, и нелюбовь князя к огненному бою, начиная с пищалей и заканчивая пушками, а следовательно, неумение всем этим воспользоваться. Включил он, скорее всего, в этот расклад и безрассудную отвагу Воротынского. Князь «Вперед!» скорее сложит голову, чем отступит, а если останется в живых, то лишь в одном случае - его, изнемогающего от ран, вывезут с поля боя верные люди. Такое тоже неплохо. Далее он либо сам помрет, либо будет очень долго выздоравливать. Но главное - вызовет на себя царский гнев, потому как не одолел Девлетку и бежал с ратного поля. А то, что бежал не сам, а вывезли, то, что весь в шрамах от сабельных ударов, никого не волнует, а уж царя меньше всех.
        Но тут приключилась незадача. Подвели Андрея Яковлевича предварительные расчеты. Жив-здоров оказался князь. И не бежал он с битвы, а, напротив, гнался за бежавшим, да такой разгром учинил Девлет-Гирею, что теперь за южные рубежи можно долго не тревожиться. Спаситель отечества стал для честолюбивого дьяка вдвойне опаснее.
        Тогда он и устроил беседу с подьячими, которые работали со мной, а по ходу ее выяснил, что князь, оказывается, в разработке этой организации обороны не ударил и пальцем о палец. Учинил же все некий фрязин, а вклад самого Воротынского ничтожен и выразился лишь в том, что он надиктовал окончательный текст, причем опять-таки взяв его содержание не из собственной головы, а с неких загадочных листов, которые он все время держал перед собой. Что за листы? Откуда взялись? Куда делись?
        Потому Андрей Яковлевич своей властью и расширил полномочия людей Василия Щелкалова, приехавших за мной. Почему эти листочки появились перед царем не сразу, в Пыточной избе? Трудно сказать. Полагаю, что поначалу брат-один отдал их брату-два, а тот их внимательно изучил. Можно сказать, досконально перелопатил. Работоспособность у него колоссальная, ею он и брал, так что хватило одного дня, чтобы понять - составлено умно, четко, грамотно и таким языком, что остается лишь позавидовать. Словом, оценил по заслугам и… испугался - вдруг и Иоанн тоже даст им достойную оценку, а их обладателя вместо опалы, пыток и казней, наоборот, приблизит к своей особе? Да и уверен он был, что мне оттуда все равно не выбраться. Даже без листов.
        А может, не успел продумать, как лучше подать их царю, чтоб сработало наверняка.
        Но когда он узнал, что я остался в живых, несмотря на все передряги и предъявленные поначалу обвинения, то тут и вовсе занервничал. Человек с головой, которой он пользуется не только для ношения шапки, но еще и мыслит ею, - опасный человек. Если же учесть, что он вдобавок удачлив, а к баловням загадочного красавчика Авось в эту пору относились очень серьезно, то загадочный фряжский князь становился опасен вдвойне, а то и втройне.
        Нет, не сам по себе, хотя и здесь как знать - любил Иоанн привечать иноземцев, пускай они и не всегда платили ему той же монетой, нагло пользуясь льготами и расположением, а потом, в случае чего, быстренько сбегая обратно. Как крысы. Но если брать меня в расчет именно как подручного Воротынского, тут и вовсе получалась беда. Знатный род, именитый полководец, да теперь ему еще и это подспорье в моем лице. Нет уж. Фрязина надо не просто давить, но еще и размазать, чтоб случайно не выскользнул.
        Потому он и пустил мои листы в дело лишь на следующий день, положив их на стол к царю. Да не просто положив, а с соответствующими комментариями относительно возможного шпионажа.
        И мне еще повезло, что Иоанн, прочитав листочки и заинтересовавшись автором, отмахнулся от этих комментариев, как от назойливой мухи: «Цыть, негодная! Сам во всем разберусь». Могло быть куда как хуже. Для меня, естественно. Бог любит троицу, гласит известная присказка, а я как раз успел выбрать весь лимит своих прогулок по пыточным - вначале у Митрошки Рябого, затем у Годуновых, а потом и у самого царя. Так что мой четвертый визит в эти «благодатные» места, да еще не к кому-нибудь, а к Григорию Лукьяновичу Скуратову-Бельскому и его подручным, обещал мало радостей.
        Царь потому их и держал в руках, когда я зашел, - хотел сразу их мне предъявить, как в «Бриллиантовой руке» супруга Семена Семеныча деньги с пистолетом.

- Твое?

- Мое.

- Откуда?

- Оттуда.
        Только в финале иные интонации: «Ага-а! Завербова-али! Стража-а!»
        Ну а далее лучше не представлять - картина получается жуткая и почти по Репину: Иван Грозный убивает… вражеского лазутчика. Позы действующих лиц тоже иные, а выражение лица царя, разумеется, диаметрально противоположное изображенному на репинском шедевре - надменно-торжествующее, а в глазах чувство глубокого удовлетворения от содеянного.
        Только и тут у Андрея Яковлевича ничего не вышло.
        Во-первых, сработала моя страховка. Получалось, травить фрязина все равно что убить самого себя.
        Во-вторых, листочки эти, точнее свой почерк на них, я заприметил еще на середине своего рассказа о жутком предсказании волхва, так что успел подготовиться.
        Ну и, в-третьих, Иоанн, после того как наконец-то спохватился и, вспомнив о листах, спросил меня, услышал в ответ совсем не то, что ожидал. Щелкалов-то как сказал? Мол, прохлопали мы шпиёна окаянного, который вкрался в доверие к нашему простодушному князю и выведал все секреты по охране южных рубежей. Хорошо хоть, что не успел отправить переписанное по назначению - вовремя изъяли.
        Значит, я должен запираться, от всего отнекиваться, стучать кулаком в грудь и креститься на иконы - я не я и лошадь не моя. В смысле бумаги. Откуда взялись? А бог весть откуда. Подсунули, мерзавцы! И первый же мой простодушный ответ мигом поставил Иоанна в тупик:

- То черновое, государь. Вызвался я помочь князю Воротынскому, когда узнал, что он мыслит над тем, как обезопасить южные рубежи твоей державы, вот и сделал кое-какие наброски.
        У царя тут же брови кверху, в глазах по здоровенному вопросительному знаку, а по лбу морщины волнами. Это извилины наружу запросились - уж очень напряженный мыслительный процесс пошел.

- Стало быть, ты хошь сказать, что бумаги енти князь Воротынский зрил?

- Ну а как же иначе, государь. И не просто зрил - он ими при написании пользовался. Изрядно мой труд ему пригодился - о том он мне и сам сказывал.
        Брови взметнулись еще выше, в глазах добавилось по второму вопросительному знаку, пожирнее первого, а морщины не волнами - там уже чуть ли не цунами. Эва как его вспучило!
        Глядит он на меня и понять не может - кто ж перед ним стоит. Шпиён? Тогда почему у него такое простодушие на лице? Почто глаз не отводит, да и не бегают они воровато, как должны, а отвечает сразу, не задумываясь. И мне тоже невдомек - чем я его так крепко озадачил. Откуда мне знать, что я шпиён, да еще изобличенный, вот и веду себя неправильно.
        Молчал он долго, продолжая неотступно буравить меня своим колючим взглядом. Вот только грозности в нем было не ахти - скорее уж тупость. Но соображал Иоанн быстро, а потому уже спустя пару минут, судя по изменившемуся выражению глаз, до него стал доходить истинный расклад. Пускай не до конца, но достаточно для того, чтобы царь-батюшка сменил свой гневный тон и перешел на более деловой - что да как, зачем да почему. Потихоньку да полегоньку он дошел до сути, разобрался в истинном положении вещей, после чего даже удостоил меня своей милостивой похвалы:

- Изрядно написано. Толково да просто - залюбуешься. - И тут же - вот зловредная натура - с ехидной усмешкой задал коварный вопрос: - Небось обида жгла, егда князь Воротынский твое творение за свое выдал? Трудился ты денно и нощно, ан все впустую оказалось.
        Ну прямо-таки жаждет человек стравить одного с другим, а на них напустить третьего вместе с четвертым. Экие мы любители кулачных боев.

- Впустую было бы, если б ты, царь-батюшка, сие творение не одобрил, - вежливо поправил я. - А коль оно пошло на пользу, коль благодаря ему князь Воротынский с божьей помощью и… твоим благословением одолел басурман - выходит, не впустую. Мне же и того довольно, что я тебе и твоим людям подсобил в державных делах.

- Ну-ну, - недовольно промычал он, но тут же оживился. - Надобно мне у князя Михайлы Иваныча спросить, отчего он про тебя даже единым словцом не обмолвился. Уж не потому ли, что испужался? Де, проведаю я, кто истинно над охраной моих рубежей потрудился, так и титла «слуга государев» не ему, а тебе достанется. - И снова полетел в мою сторону испытующий взгляд.

- Помнится, ты его не за уложение титлой наградил, а за битву при Молодях да за то, что он так ловко одолел полчища крымского хана, - аккуратно поправил я его. - А смолчал, наверное, потому, что если всех упоминать, то список слишком велик окажется. Тут и подьячие длани приложили, а уж сколько станичников пришлось выслушать - уму непостижимо. И почти каждый что-то дельное говорил. Так что же, всех поминать?

- Всех не всех, но главного мог бы, - упрямо заметил Иоанн.

- Да какой там главный, - беззаботно отмахнулся я. - Моих слов в уложении, можно сказать, и нет вовсе. От силы десяток на каждую сотню придется, а то и того меньше. Князь их чуть ли не все заменил.

- Зато суть осталась, - усмехнулся Иоанн. - Я б на твоем месте изобиделся.
        И снова пристальный взгляд в мою сторону. Дураком надо быть, чтоб не догадаться, что он от меня хочет услышать. Честно говоря, после того как Михайла Иванович так меня «кинул», чего уж греха таить, я и впрямь был на него немного обижен. Ведь знал же, как важно для меня удостоиться царской похвалы и какого-нибудь чина за проделанный труд, чтоб ехать к отцу Маши не безвестным фряжским князем, а каким-нибудь стольником.
        Виду, конечно, не подал - молчал да кивал, пока Воротынский излагал мне свои возражения, но в душе… Но это мое дело. Мое, да еще Михайлы Ивановича. Бог ему судья. Опять же сватом я его считал… будущим. Да и не приучен я жаловаться. Но теперь пришлось изобразить недовольный вид. Раз уж царю этого так хочется - пускай. С нас не убудет. Вслух говорить ничего не стал - перебьется, зато изобразил красноречиво. Моей насупленной рожей с нахмуренными бровями Иоанн остался доволен. Так доволен, что даже махнул рукой.

- Ладноть, не сказывай - сам зрю. - И вполголоса, но явно для моих ушей: - И не стыдно на старости лет чужое красть? Ай-ай-ай. А я-то мыслил, будто он и впрямь умишком посветлел, а выходит, вона как. Ишь ты… Попользовался человеком да выкинул, яко рогожу поганую. - И снова мне: - Спасибо-то хоть сказал али и про него забыл?

- Спасибо сказал, не забыл, - мрачно ответил я.

- Ну и то славно, - кивнул Иоанн. - От кого иного ты бы и ентого не дождался. Дрянь народец, как есть дрянь - каждый норовит свое урвать, а нет чтоб, как ты, о державе озаботиться. Вот и выходит, что один я должон об ей мыслить, дни и ночи в трудах проводить. Держава ведь, она яко баба смазливая да беспутная, пред кем хошь подол задерет, да еще поднагнется для удобства. Чуть зазевался, ан глядь - твое законное местечко и занято. Бабы они все таковские, что на Руси, что в иных землях. Не зря басурмане даже лика своих женок всем прочим казать не хотят - опаску имеют. Ай нет?

- Всяко бывает, государь, - уклончиво заметил я.

- Сказывать не желаешь али сам не ведаешь, яко они в иных землях блудят? - нахмурился Иоанн.

- Отчего ж, ведаю, - пожал плечами я и… начал излагать более подробно - ждет же человек, не стоит разочаровывать.
        Вот тогда-то наш разговор и свернул в сторону интима и его особенностей. А что до Воротынского, то царь не утерпел и вывалил ему все, что думал о его стратегических способностях, да вдобавок, не целясь, угодил в самое яблочко:

- А может, сей фрязин и при Молодях не просто бился да над пищальниками воеводствовал, а еще кой-что советовал, ась? Мне ведь ныне все ведомо.
        Об этом царь рассказал мне в нашу последнюю встречу перед его отъездом в Новгород. При этом он был такой довольный, аж лучился от счастья. Ну еще бы. Никак ему лавры спасителя Руси покоя не давали. Не дурак же Иоанн. Прекрасно понимал, что почести, которые он принимал, когда въезжал в Москву, были пустышкой, не больше. Зато Воротынского и его рать народ чествовал совсем иначе - искренне и от души, потому царь и злился. Все искал повод, чтоб унизить князя, опустить его до своего уровня, а тут вдруг он сам отыскался. Можно сказать, поднесли на блюдечке с голубой каемочкой. Такую удачу грех упускать.
        Вот только трусость Иоанна как была, так и осталась целым-целехонька. Уверен, что ретивые летописцы уже успели занести в свои анналы и хронографы, что он загодя упаковал и отправил в безопасное место казну, что сам удрал в Новгород, причем на этот раз даже не как в прошлом году, а заранее, дабы потом никто не сказал, будто он испугался крымского хана. Дескать, дела у него важные, державные, потому и выехал. А какие там дела?
        Я потом в Новгороде совершенно случайно у одного из монахов в хронографе, что он вел, мельком прочел, чем занимался и что поделывал государь в те дни, когда мы с Воротынским отбивали нашествие Девлета. Весьма поучительное чтение, доложу я вам.
        Например, когда мы защищали Сенькин брод, он «многих своих детей боярских в Волхов-реку метал, с камением топил». Никак очередную «измену» выискал.
        А когда мы - уже 29 июля - шли вдогон за Девлетом, бросив обозы и прочее, чтоб успеть настичь, не дать повториться прошлогодней трагедии, он веселился на свадьбе у своего шурина Григория Алексеевича Колтовского.
        Мы насмерть схлестнулись с крымчаками под Молодями, а он 1 августа в храм Святой Софии, «в предел Якима и Анны, где лежит Никита епископ, свечу местную» прислал.
        А может, государь занимался державными делами чуть раньше, просто успел их все переделать? Ничего подобного. Поглядел я и июньские записи, но тоже не нашел ничего существенного. Нет, о нем самом сколько угодно, и чем он занимался - тоже, а вот с государскими делами, требующими его непосредственного вмешательства, - тишина. Вместо этого совсем иное. То он участвует в крестном ходе, то вместе с Ванькой-наследником пирует у владыки, архиепископа Леонида. Одно лишь дельце и нашел, да и то после долгих поисков - это меня спортивное любопытство обуяло. Вот оно, то самое главное и государское, чего без него никак бы не решили и что побудило царя выехать весной в Новгород: «Июня в 26… государь велел прибавити улицы и столпы перекопывати на новых местах…» Куда уж важнее! Архитектор, блин, туды его в душу!
        И вот теперь он смеет унижать Воротынского, причем, заметьте, за мой счет, потому что после царских слов - уж будьте покойны - в сваты ко мне Михайла Иванович ни за что не пойдет. Хорошо, что я к этому времени успел самолично решить все с Долгоруким, иначе совсем беда.

«Да и то, - мелькнула у меня мысль. - Князь же решит, что это я нажаловался обо всем царю - какое тут сватовство. Как бы не наоборот. Не ринулся бы он отговаривать Андрея Тимофеевича, и на том спасибочки, а то ведь с Воротынского и такое станется».
        Мне было настолько неудобно перед князем, что я, едва услыхав все это от царя, на следующее же утро спешно засобирался со своим переездом. Хорошо хоть, что я к тому времени уже имел местечко, выделенное мне по распоряжению Иоанна, на Тверской улице.
        Зашел попрощаться с Михайлой Ивановичем, а тот глядит как бирюк, причем куда-то в сторону. Дескать, даже глаза свои поганить не желаю, тебя, стукача, разглядывая, вот до чего ты мне противен.
        Легковерен князь-батюшка, да и то сказать, никто другой насчет тех же Молодей донести царю просто не мог - у нас же с Воротынским все разговоры были тет-а-тет. Вот и получается, что сдал его именно я, больше некому. Поначалу мне вообще ничего не хотелось говорить - терпеть не могу оправдываться, особенно когда не чувствую за собой вины, но потом все-таки решился, сказал:

- Знаю, что ты обо мне думаешь. Только я о наших с тобой разговорах ни под Серпуховом, ни под Молодями и полсловечком царю не обмолвился. Могу хоть сейчас в том крест целовать и перед иконами побожиться.

- И откель же ему все ведомо стало? - с кривой ухмылкой спросил Воротынский, по-прежнему не глядя в мою сторону и упорно продолжая буравить сумрачным взором сучок в правом резном столбе-балясине, поддерживающем его крыльцо.

- А с чего ты взял, что он все сведал? - спросил я. - Бывает, что человек вслепую, с завязанными глазами вверх стреляет да в журавля попадает. Так и он. Наугад ляпнул. Вот посмотришь - не станет он больше об этом упоминать.

- Тебе виднее, - процедил князь сквозь зубы, перекинувшись с сучка на резной наличник сверху. - Это ж ты у нас с пищалей палить ловок. Мы-то все больше по старине. Известно, на нови хлеб сеют, а на старь навоз возят. А ведомо тебе, что за обман с уложением государь мне в просьбишке отказал - не дозволил детишек с женкой с-под Белоозера привезти?

- А куда было деваться, коль у него в руках все мои черновики были?! - не выдержав, заорал я, возмущенный столь явной несправедливостью. - И он о них так меня расспрашивал, будто решил, что я твое уложение не просто так переписал, а с тайным умыслом, дабы ворогам его иноземным передать! Скажи, что мне еще оставалось делать?!

- О том не ведаю. - Он резко и зло мотнул головой. - Токмо мыслю, что не просто так он про Молоди допытывался. Как себе хошь, а не верю я, что он с завязанными глазами да столь метко угодил. Была длань, коя его стрелу в нужную сторону подправила. - И добавил после паузы: - Меня ныне и про серьги сомнения взяли. Можа, и прав был князь Андрей Тимофеевич…
        Зря он это сказал. Так бы я еще попытался его переубедить - авось и получилось бы что-нибудь. Но после того, как он упомянул серьги, стало понятно - разговора не будет. Бесполезно его вести. Не тот случай. Раз уж он всерьез решил, будто я украл вещь, которую сам же и купил, - о чем тут говорить?! Развернулся да пошел прочь. Так и расстались мы с ним. Потом я сколько раз прокручивал в памяти, выискивая, мог ли сделать хоть что-то, находил, злился на себя, но былого не вернуть.
        А когда уходил, то чуть не споткнулся, будто кто толкнул меня сзади. Оглянулся - никого. Только в отдалении остроносый зубы скалит. Во взгляде ненависть пополам с торжеством - хоть и непричастен он к случившемуся, а все равно так ликовал, будто собственную руку приложил. Ну еще бы - есть чему. Не все мне на коне скакать - пришло время и возле стремени побегать.
        И от этой улыбки на меня отчего-то повеяло холодком. Появилось какое-то недоброе предчувствие, коротенькое такое, как порыв ветра, - всего на миг. Я даже и не понял, что к чему. Потом лишь догадался, когда ничего не исправишь.
        Хотя напакостить ему перед самым уходом мне удалось - уж больно не хотелось, чтобы он, пускай даже косвенно, оказался победителем. Первой мыслью было рассказать его биографию Воротынскому. Не всю, конечно, откуда мне знать, но достаточно для того, чтобы князь как минимум прогнал его.
        Однако, немного подумав, я пришел к выводу, что получится только хуже. Михайла Иванович сейчас настолько на меня зол, что, скорее всего, поступит с точностью до наоборот, лишь бы продемонстрировать, как мало ценит он мое мнение. Ага, наоборот… Ну тогда и мы схитрим.
        Я повернулся к князю, который продолжал стоять на крыльце, как и положено хозяину, и чуть ли не повелительно заметил ему, кивнув в сторону Осьмушки:

- А этого ты береги да приблизить не забудь - из башковитых. В сотники его назначь, он годится. Из ратных холопов для тебя все соки выдавит, чтоб угодить. Я б его с собой прихватил, но потом решил - пусть хоть одна голова у тебя останется. Чай, подсобит, если что.
        Ответа от Воротынского не ждал - и без того понятно, каким именно он будет. Вместо этого, чтобы усугубить впечатление, шагнул к оторопевшему Осьмушке и дружески приобнял обалдевшего от эдакой нежности остроносого. Да чтоб он не скалил на радостях зубы, засунув довольную улыбку себе… куда подальше, шепнул на ухо:

- А ларец ты мне вернешь, сукин сын. Ныне скоро грязник настанет, тяжко до Костромы добираться, потому я по доброте душевной срок тебе даю до весны. Ну а коль вернусь и ты мне его не вручишь - да чтоб до единой полушки, - пеняй на себя. Сдается, не все ты князю Воротынскому об себе рассказал, но оно поправимо, а уж тогда… Была бы голова, а петля для нее сыщется. - И, умиленно похлопав его напоследок по плечу, ласково осведомился: - Все ли понял, Софрон-душегубец, али повторить?

- Все! - зло выдохнул он.

- Тогда бывай… до весны. - Я улыбнулся еще шире, краем глаза подметив неодобрительное выражение на лице Воротынского, и с чувством сделанного на совесть доброго дела бодро потопал к своему коню.
        Как мне впоследствии удалось узнать, князь спустя всего день после моего отъезда понизил Осьмушку, разжаловав его в рядовые. Жаль, что вообще не выгнал. Очень жаль. Я-то рассчитывал именно на это, но увы.
        Словом, так мне государь «помог», что дальше некуда. В гробу я его медвежью услугу видел! А деваться некуда - после эдакой пакости мне же пришлось еще и благодарить царя. Дескать, спасибо, Иоанн Васильевич, что заступился за меня - сирого да убогого, не дал изобидеть, не дозволил посрамить. А куда деваться, коли царь именно этого от меня и ждал? Не разочаровывать же дурака, который от усердия, прямо как в поговорке, весь лоб расшиб. Только я его богу молиться не заставлял, и, в отличие от народной мудрости, лоб этот расшибленный был не его, а мой собственный.
        Потому и не взял Иоанн в Новгород князя Воротынского, дав понять тем самым свое недовольство. Но не буду же я рассказывать обо всем этом Анастасии Владимировне. Пусть теща не тревожится - в Багдаде все спокойно.
        И с Машей не все получилось ладно - так и не сумел я с ней встретиться. Всего разок, пять - десять минуток, одним глазком и поглядел на нее, как она стояла возле матери в церкви на воскресной обедне. Вид у нее и впрямь был бледный. Я даже встревожился - неужто и впрямь приболела, как заявил старый князь?
        Однако дворовые девки сказали иное - здорова княжна. Через них я узнал и о судьбе ее бывшей наперсницы Даши. Оказывается, выгнал ее Долгорукий. Совсем выгнал, как зловредную потатчицу. Случилось это не так уж давно - всего пару месяцев назад, причем по наущению новой дворовой девки, некой Светозары, которая ныне у старого князя в большом почете, хотя и появилась она в Бирючах всего ничего - нынешней весной.
        Ну-ну. Понятно, откуда ветер дует. От таких новостей меня сразу серным запашком овеяло - и тут ведьма сработала, больше некому. Меньше всего хотел бы я ее видеть, но куда тут денешься - надо. Иначе и с Машей может чего-нибудь учудить, с нее станется. Пришлось, улучив момент, выловить ее и назначить встречу - не разговаривать же в тереме о таких вещах.
        Глава 10
        Сила из тумана

        В тот же вечер она и примчалась на встречу со мной. Не знаю уж, что она там себе возомнила, но появилась из-за угла конюшни, где я ее поджидал, как невеста под венец - нарядно одетая, со счастливой улыбкой и распростертыми объятиями.
        Неужели решила, что я и впрямь переключился на нее? Или она успела перед своим исчезновением травки мне подсунуть с наговором, как ее там, присуху, кажется, и теперь посчитала, что все сработало? Трудно сказать.
        Вообще-то очень даже может быть. Не зря она в первые минуты нашего свидания так удивленно таращилась на меня, словно глазам не верила - мол, правильно же зелье сварила, так почему не действует?! Да и мой ледяной тон был для нее как ушат воды
- очевидное, но невероятное.
        При всем том вел я себя достаточно вежливо - уж больно отчаянная девка. Такую оскорби и невесть чего получишь в отместку. За себя я не боялся - руки коротки, а вот за княжну опасения брали. Ладно там всякие присухи с отворотами, но она может сыпануть ей в чашку и кой-чего похуже. Нет уж. Однако строгость проявил:

- Если что с Машенькой приключится - хворь какая нападет или болезнь тяжкая, я тебя из-под земли сыщу и опять туда же закопаю. Навсегда. Поняла меня?
        Это я сразу выпалил, первым же делом, вместо приветствия. Опешила Светозара. Стоит руки опустив, но глаз своих зеленых с меня не сводит. Так и впилась ими. Они даже светились у нее в темноте. Ей-ей, не лгу. Горели как у кошки.

- А с чего ты взял, княже, что у нее все беды токмо по моей вине случиться могут?
- выдавила она.

- А мне неважно по чьей. Спрос я все одно с тебя учиню! - прорычал я. - За тобой и так должок немалый - это я твои рассказы обо мне имею в виду. Но я тебя, так и быть, прощу, если только пообещаешь впредь ничего обо мне не говорить и худого княжне не делать.

- Взаправду простишь? - усмехнулась она.

- Ты когда-нибудь слышала, чтобы я дал слово и не сдержал? - строго спросил я вместо ответа.

- Стало быть, взаправду… - задумчиво протянула она и впервые оторвала от моего лица глаза, уставившись куда-то мне за спину.
        Взгляд был пристальный и… вопрошающий, будто там действительно кто-то стоял. Или… Я резко обернулся - никого. Только какая-то скрюченная темная тень скользнула по бревенчатой стене конюшни.

«Наверное, показалось, - решил я. - Лунный свет обманчив, вот и мерещится… всякое».

- Быть посему, - кивнула она, и губы ее отчего-то растянулись в улыбке, причем эдакой победоносно-торжествующей.
        Странно. С чего бы? Или опять что-то придумала? Но дальнейшие ее слова заставили меня отказаться от подозрений. Подняв вверх левую руку с двумя пальцами, козлиными рожками устремленными в ночное небо, она четко поклялась ни в чем и никак не причинять княжне Марии телесной скорби.
        Более того, она еще по собственной инициативе дала слово в том, что приложит все силы и умения, буде таковая хворь приключится от иных причин, излечить ее. Слушал я Светозару и ушам не верил - с чего ж ты такая покладистая? Смерти испугалась? Не то. Тогда не иначе как что-то задумала. Но тут она сама развеяла мои сомнения:

- Но и ты взамен словцо свое верное дай.

- Какое еще словцо? - недовольно пробурчал я.

- Что в услужение меня возьмешь. Тебе в твоем терему много холопок занадобится, так вот одна из них ныне пред тобой стоит. Токмо не в портомои али на поварню - в ключницы хочу.
        Ну ничего себе! Слыхал я, что в Индии в иных домах кобры живут прямо в доме, а сердобольные хозяева им каждый вечер наливают в блюдце молока. И ничего. Сосуществуют, причем довольно-таки мирно. Только у нас не Индия, а Русь, да и ты, зеленоглазая, больше не на кобру - на гадюку подколодную смахиваешь. Нет уж, не видать тебе молока в блюдце, а если и видать, то не в моем доме.
        К тому же поместья у меня нет, только подворье на Тверской, да и то необустроенное. Опять же куда ее брать, коль там бразды правления вручены Глафире. Не знаю, как будет дальше, но пока что я ее хозяйничаньем доволен, особенно пирогами, которые она продолжала печь по старой памяти для внутреннего пользования. Да и вообще, может, она и станет запускать свою крепкую загребущую руку в хозяйский карман, но с умом, то есть в меру, а остальным за мое добро глотку перегрызет.

- Погодь отказывать, - заторопилась она, заметив на моем лице ироничную ухмылку. - Это я токмо в том случае, ежели княжна твоя замуж за кого иного выйдет. А коль за тебя - навязываться не стану. Ты ж уверен, что женишься на ней, так?

- Ну-у, так, - подтвердил я.

- Князя Воротынского поди-ка в сваты возьмешь? Хотя о чем это я - ты ж сам мне о нем сказывал. Такому и вправду тяжко отказать. Опять же родич. И впрямь все может выгореть удачно… - задумчиво протянула она и подытожила: - И чего тебе бояться? Сказала ж - навязываться не стану. Мне и самой на ваше счастьице тошнехонько смотреть станет. Тогда я и сама куда подале убегну.
        А вот это уже меняет все дело. Такое слово почему бы не дать. Нет, не потому, что я так уж уверен в себе. Если судьба заупрямится, с ней, окаянной, никому не совладать, хотя и в этом случае я буду драться за княжну до конца. Но коль случится такое, тут уж все равно.

- Даю, - кивнул я решительно. - Но только если замуж. А если она…

- Ежели с ней болесть станется и я ее не одолею, тебя дожидаться не стану, сама на себя руки наложу, - торопливо перебила она.
        Странно, но тут она вроде бы не лгала. Ой как чудно все это! Ой как странно! Ой не к добру! А если…

- И никаких присух и отворотов, - на всякий случай уточнил я. - Ни мне, ни Маше.
        Но ведьма и тут не смутилась. Лишь напомнила:

- То я тебе давным-давно пообещала и свое слово крепко держу. - И предложила: - Дельце мы с тобой обговорили, теперь и по рукам можно ударить.
        Я осторожно протянул навстречу ее ладошке свою руку. Сомнения еще оставались, и, чтобы окончательно их развеять, я произнес, не выпуская ее горячих и почему-то скользких на ощупь, в точности как кожа у змеи, пальцев:

- И ты больше не станешь меня перед ней оговаривать да рассказывать про нашу с тобой жгучую любовь.
        Она на секунду задержалась с ответом, а затем нерешительно, с робостью спросила:

- А про мою любовь к тебе сказывать ей дозволишь?

- Не дозволю, - сердито отрезал я. - Мне и без того от твоих россказней не знаю сколько отмываться придется.

- Что ж, коль повелишь, затворю я свое сердечко на замок крепкий. Хоть и тяжко оно будет, да чего для любимого не сделаешь, - выдохнула она и укоризненно уставилась на меня.
        Мне даже неловко стало. Я вообще отходчивый по натуре. Вот и тут застыдился, будто и впрямь тиран какой, а передо мной несчастная Золушка. Забыл, что на самом деле это скорее уж та, которая хотела изжарить Гензеля и Гретель. Потому и согласился на ее просьбу погулять по ночному лесу. Знала, чертовка, на что давить. Мол, в последний раз, а больше мы с ней навряд ли свидимся. Во всяком случае, до замужества княжны - точно, а если ее мужем стану я, то и вовсе никогда.
        Правда, я не сразу дал «добро» - колебался, но она лихо меня взяла, поинтересовавшись, неужто я так сильно ее боюсь или… она мне так отвратна. Это еще уметь так надо - сразу и на слабo надавить, чиркнув острым ноготком по мужскому самолюбию, и одновременно пройтись другим ноготком по жалости.
        Пока бродили, я все гадал - чего она хочет добиться этой прогулкой. Подольше побыть со мной? Это вы мелко плаваете. Сразу видно, не встречались вам девушки такого пошиба. Соблазнить еще раз? Уже горячее, но все равно не то.
        Хотя как попутную цель я вполне допускал и это - не зря она частенько забегала вперед и принимала игривые позы. То споткнется ненароком, то травку потянется сорвать, хотя какие в октябрьском лесу травки? Разве пожухлые. И всякий раз не спешила выпрямляться, будто срывает не чахлый стебелек, а вытаскивает из земли могучий дубовый корень.
        Добавьте при этом, что еще на подходе к лесной опушке она сняла с головы платок, перекинув тяжелую косу на грудь. Да как назло, шубка на ней была какой-то тесноватой - как только ткань не лопнула от эдаких наклонов. На самом-то деле она больше напоминала своего рода осеннее пальто. Такая же плотная ткань с небольшой меховой оторочкой внизу и на рукавах, но здесь их называли именно шубками в отличие от настоящих зимних шуб с меховой подкладкой. Так вот все ее обширные прелести так и выпирали из-под этого одеяния наружу, бросаясь в глаза. Да еще лунный свет этот…
        Нет-нет, не подумайте чего, я все равно держался. Давалось мне это с некоторым трудом, но тут был вопрос принципа. И на ее провокационные разговоры я тоже не реагировал. По большей части вообще не отвечал - это когда она спрашивала, хорошо ли мне с ней было. Да еще раз, чуть позже, тоже промолчал, когда услыхал попрек. Дескать, обманул я ее, сказав, будто предпочитаю княжну, потому что она гораздо дороднее.
        Эва чего вспомнила. К тому ж сама виновата. Пристала как банный лист - чем моя возлюбленная краше ее, и все тут. Вот я и ляпнул первое, что на ум пришло. Помнится, она после того разговора за две недели ухитрилась так прибавить в весе, что я даже удивился - и как сумела?
        Кстати, я почти не соврал - княжна и впрямь была немного полнее, просто дело совсем не в обхвате бедер, талии и груди. Влюбленному все равно - девяносто на шестьдесят на девяносто или сто двадцать на… Словом, не имеет оно значения - ты же устремлен сердцем не к фигуре, а к человеку. А если к фигуре, то сердце уже ни при чем. К ней, как известно, тянется кое-что иное и называется не любовью, а… Впрочем, неважно.
        Лишь через пару часов я понял, куда она меня тащит, да и то догадался не сам - она растолковала.

- Ведаешь ли, кой ныне великий праздник? - загадочно спросила Светозара.
        Я послушно напряг память, но ничего путного на ум не приходило, хотя к этому времени в моей голове отложилась по меньшей мере сотня всевозможных святых, равноапостольных, великомучеников и прочих ребят помельче рангом. А куда деваться
- век такой, вот и приходится соответствовать. Однако тут произошел сбой. Вроде бы Яков день[Яков день (День апостола Иакова), брата Христа, отмечался на Руси 23 октября.] был позавчера, а впереди ближайший разве что Параскевы-льняницы, но он только через пару дней. Луки-апостола? Тот, кажется, еще позже. Тогда какой?

- Не мучься, не вспомянешь, - усмехнулась зеленоглазая все с тем же загадочным выражением на лице. - Ныне ночь Триглава - Василиска, Аспида и Ехидны, - выпалила она, жадно всматриваясь в меня.

- А-а-а, - равнодушно протянул я и спокойно поинтересовался: - Это кто ж такие, преподобные или святомученики?
        Что уж там она подметила в моем лице - не знаю, но осмотром осталась довольна. Удовлетворенно кивнув и пробормотав себе под нос: «Так я и думала», она вполголоса ответила:

- Скорее уж… страстотерпцы.

- И чего они сотворили? - полюбопытствовал я.

- Так, - пожала она плечами. - Да тебе не все равно? Ты же, сколь я заметила, в церкву невеликий ходок, да и там у тебя скулы ажно сводит от зевоты.
        И снова непонятно, упрек это или как. Вообще-то она права - в своем родном веке я в храмах был всего пару раз, да и то из любопытства. Тут конечно же почаще, но, опять-таки повторюсь, исключительно ради того, чтоб не выделяться среди всех прочих. Раз назвался православным - соответствуй. Вот и приходилось чуть ли не каждое воскресенье с обреченной тоской чинно шествовать в божий храм. По счастью, мое уныние и постное, неудобоваримое выражение лица воспринималось всеми прочими как проявление набожности, а потому недоумения и лишних вопросов не вызывало.
        Успокаивал я себя тем, что не один такой. Взять, к примеру, руководство нашей страны. Судя по выражению лиц, что я как-то подметил, случайно увидев в теленовостях пасхальное богослужение, некоторым эти мероприятия тоже как зайцу стоп-сигнал. Не верят они ни в чудесное воскресение из мертвых, ни в прочие мифологические бредни. Но никуда не денешься - приходится соответствовать высокой должности, а потому стой и терпи, ожидая, когда закончится эта тягомотина.
        Точно так же и у меня. Между прочим, терпел я получше многих прочих соседей, хотя уж они-то точно считали себя верующими. По крайней мере, мой рот всю обедню был на замке, а у них он зачастую вовсе не закрывался, а на попа с дьяконом они ноль внимания.

«Надо же, и скулы мои подметила», - подивился я и неожиданно для самого себя заинтересовался загадочной троицей:

- А все-таки чем они отличились, что их так возвеличили?

- Ратиться вышли с полчищами архангела Михаила, - ответила она и вновь бросила на меня быстрый испытующий взгляд.
        Тоже мне царь Иоанн выискался. Тот постоянно глазом на меня косил, невесть чего искал, и эта принялась.

- Пострадавшие за свою веру значит, - кивнул я солидно, осведомившись: - Погибли, что ли? Или от ран померли?

- Одолели их да в темницу заковали, - пояснила она.

- Не понял, - удивился я. - А чего их архангел Михаил не спас? Куда глядел-то?

- Он-то и повелел их заковать, - буднично пояснила она.

- Погоди-погоди, - стало до меня доходить. - Так на чьей стороне эти страстотерпцы воевали?

- Вместях с Лучезарным, - последовал короткий ответ моей спутницы.
        Опа! Вот это ты забрел, Костя! Лучезарный-то - это Люцифер. Он же, если память мне не изменяет, Азазель, Велиар, Вельзевул и так далее, то есть сатана.

- Хороши страстотерпцы… - протянул я растерянно, тем не менее продолжая послушно топать следом.

- Ну а как иначе их назвать, - пожала плечами Светозара. - Раз они за свои страсти претерпели, получается, страстотерпцы.

- Это по какому ж календарю? - осведомился я. - И в какой церкви их день почитают?

- В нашей, князь-батюшка, в нашей, - круто повернувшись ко мне, отчеканила ведьма.
- Они за свободу бились, боле ни за что, вот и празднуют их день тоже на воле, посреди леса, чтоб никто из святош не мешался. Потому и позвала я тебя…

- На шабаш? - уточнил я.

- На праздник, - поправила она. - Шабаш совсем в иное время справляют. А ныне просто наш праздник.

- Ваш… праздник, - попытался возразить я.

- Наш! - уверенно мотнула она головой. - И не спорь со мной. Я ж не зря тебе про скулы напомнила, а ты и не перечил, потому как истина молвлена. А зевота - верная примета. Она в церкви токмо на наших нападает, а иных не трогает. Ты просто пока не знаешь еще, что наш, вот и все.

- Голым скакать - не май месяц, - поежился я. - И сатану под хвост целовать не по мне. Да и вообще, мне свет как-то милее, чем тьма…

- А ты поболе поповские побасенки слухай, - сердито отозвалась она. - Глупые навыдумывают невесть что, а прочие за ними повторяют. Сказала же, не шабаш ныне, потому и разоблачаться нет нужды. А что до хвоста, так ты на меня глянь, - потребовала она. - Похожа я на такую, чтоб под хвост целовать полезла? Да ты гляди, гляди, не боись!
        Я поглядел, благо что лунный свет струился прямо на ее лицо, и увиденное не пришлось мне по душе. Скорее уж напротив. С каждой секундой оно не нравилось мне все больше и больше. Что розовый язык, которым она беспрестанно облизывала сочные кровавые губы, что помутневшие зрачки, с отблеском чего-то багрово-красного, вздымавшегося из самой глубины. В довершение ко всему этот полуоткрытый рот, в котором явственно вырисовывались два хищно заостренных белоснежных клычка. Нет, они и раньше были у нее видны, но как-то не столь нахально обращали на себя внимание. Или это мне тоже померещилось?
        Понимаю - всему виной лунный свет. Призрачный и загадочный, мутный и в то же время резко вычерчивающий повсюду замысловатые таинственные фигуры-тени, он мог ввести в заблуждение кого угодно. Если для объяснений увиденного его одного мало - можно, немного подумав, добавить еще несколько столь же прозаических и насквозь материальных, то есть научно объяснимых причин.
        Сидя в теплой комнате при свете дня или пускай даже ночью, но в уютной квартире, под люстрой с ярко горящими лампочками, я и сам откопаю не меньше десятка доводов, логически растолковывавших все «почему» до единого.
        Но я стоял ночью в холодном октябрьском лесу, молчаливом и угрюмом. Пахло хоть и не серой, но определенно чем-то гнилым и затхлым. Вокруг тяжело выстроились приземистые ели, чьи черные тени постоянно корчились при лунном свете в какой-то замысловатой пляске уродцев. А возле меня находилась женщина, искренне считающая себя ведьмой и чье поведение красноречиво подтверждало правоту ее слов. И кругом гробовая тишина.

«И на том спасибо, что хоть мертвые с косами не стоят», - с тоской припомнил я
«Неуловимых мстителей».
        Странное чувство охватило меня. Не страх - в тот момент я не боялся ни Светозары, ни темного леса, в глуби которого мог скрываться неведомо кто. Смятение? Скорее всего. Причем вызванное непониманием - чего хочет от меня девка, вроде бы окончательно съехавшая с катушек.
        Кажется, она не совсем верно восприняла мое затянувшееся молчание. Задорно уперев руки в боки, она азартно подмигнула:

- Что, хороша?!

- Как шалая кошка в марте, - прокомментировал я свои впечатления от увиденного. - Не зря говорят: «Куда черт не поспеет, туда бабу пошлет».
        Сравнение ей, как ни странно, понравилось, да и пословица тоже. Она весело хихикнула и азартно тряхнула головой.

- Токмо здесь ты меня Машей не зови, - предупредила она. - Тут крестильные имена не в ходу. Токмо Светозарой. Чуешь, каково имечко? Выходит, с детства я с Лучезарным обручена. - И, видя, что я так и не решаюсь двинуться с места, взяла инициативу на себя: - Идем-идем. Недолго осталось. - Она еще крепче стиснула мою руку в своих огненных пальцах - и откуда столько жара в девке при минусовой температуре? - и потянула за собой.
        Я не поддался, продолжая твердо стоять.

- Да что же ты?! - Она сердито топнула ногой. - Сказываю же: наш ты. Вон и жиковина[Жиковиной, или напалком называли в то время мужские золотые перстни.] у тебя на пальце тоже из наших. Потому тебе и присухи мои яко с гуся вода.

- Перстень не замай, - сердито оборвал я. - Мне его княжна подарила.

- Ну, к ней-то он случайно попал, а к тебе сам потянулся, - заметила Светозара. - Ай сам не чуешь, сколь в нем силушки таится? А там тебе ее разбудить подсобят…
        Ну чертовка! Знала чем взять. И не то чтобы я и впрямь ей поверил - ну какая в обычном, пускай и драгоценном, камне может таиться сила? - но любопытство взыграло, и я поддался ее настойчивым уговорам, сделав первый шаг вперед, в сторону смутно видневшегося среди деревьев просвета, залитого лунным сиянием. Идти было легко, словно кто-то невидимый подталкивал меня в спину. Ноги, казалось, передвигаются сами по себе, без малейших усилий с моей стороны.
        Оглядываясь назад, я не могу объяснить свое загадочное послушание. Мог ведь вырвать руку? Да запросто. А упереться и встать на месте? Тоже. Так чего шел невесть куда, невесть зачем? Из-за одного праздного любопытства? Не знаю.
        Способность к здравым рассуждениям вернулась ко мне чуть позже, когда мы вышли на край полянки. Описать ее я не могу. Не знаю даже, мала она была или велика. Размеры и прочее надежно скрывал клубящийся там туман, почему-то очень похожий на тот, что я видел в Серой дыре. Особенно густым он был в середине поляны, которую и вовсе закрывал напрочь, не позволяя рассмотреть таящееся на дне. Но клубы его, время от времени отрываясь от основного сгустка, хаотично ползали и по остальному пространству, относительно открытому для обозрения. Вялые и тягучие, дотекали они и до меня, неспешно облизывая носки моих сапог.
        Впрочем, если честно, мне было в то время не до описаний и наблюдений. Вначале я всей кожей почувствовал доносящуюся от середины поляны силу. Тяжелая и мрачная, почти физически давящая на барабанные перепонки, она медленно клубилась на дне полянки, центр которой был несколько вогнут вглубь, и волнами, одна за другой, захлестывала меня, то отступая, то вновь атакуя.
        Она не была доброй или злой. Во всяком случае, я этого не ощущал. Просто сила - могучая и первозданная, слепая в своем желании что-то делать, равно способная убивать и исцелять, разрушать или творить. Ей это было безразлично. На что употребят люди, тем она и будет. Как молоток. Хочешь - гвоздь им забей, а хочешь - соседа по голове. Ему ж наплевать, что именно станут им делать. Так и тут.
        Это тоже можно объяснить. Скажем, геоактивная зона, усугубленная залежами каких-нибудь тяжелых радиоактивных металлов, причем в таком количестве, что следовало почти мгновенное воздействие на человеческую психику, особенно на подсознание, которое, как известно, особо чувствительное и на все раздражители всегда реагирует в первую очередь.
        Вот только напомню еще раз, что для логических объяснений позарез нужна пусть не очень теплая, но непременно светлая комната. Тогда и только тогда, сидя в комфорте, человек легко и свободно начинает подыскивать подходящие версии и гипотезы. А вот там, на месте, мозг работает исключительно на инстинктах, которые наперебой горланили, орали и вопили, чтобы я туда не ходил.
        Взаимосвязь между туманом и волнами силы я уловил не сразу, а чуть погодя, через пару минут созерцания этого буйства хаоса и мощи. А уловив, понял, что сила не таилась в тумане - она им и была. Точнее, выглядела как туман.
        И тени. Вновь эти тени. Черные и бесформенные, они изредка, на короткое мгновение появлялись в самой сердцевине полянки, словно маня, но в то же время не давая разглядеть себя как следует.

- Наши… скачут, - заметила моя спутница и с намеком посмотрела на меня, после чего робко предложила: - Пойдем вместе, а? - И легонько потянула за собой.
        Ишь чего захотела. Как бы не так. Возможно, я и любопытен через меру, возможно, мне иногда море по колено, но тут передо мной колыхался целый океан - могучий, таинственный и… бездонный. Так что по колено не выйдет.
        И вообще, всему есть предел. Смелость - это хорошо, но не тогда, когда она перерастает в безрассудство. Впрочем, может, я и отважился бы рискнуть, но откуда мне знать, как встретят загадочного незнакомца остальные, которые, в отличие от Светозары, могут быть настроены далеко не так миролюбиво.
        Я с силой вырвал руку из стальных тисков ее пальцев и как можно спокойнее произнес:

- Хватит. Кажется, нагулялись. Пора и домой, - тут же вздрогнув от неожиданности, когда эхо, искажая и вибрируя, принялось безостановочно повторять мои слова, возвращая их в таком уродливом виде, что создавалось полное впечатление, будто на полянке собралось по меньшей мере два десятка человек, которые и повторяют на все лады только что произнесенные мною фразы.
        Иногда потом я думал - эхо ли это было? Во всяком случае, никогда - ни до, ни после - мне не доводилось слышать что-то похожее. Что вы там говорите, находясь в светлой теплой комнате? Резонанс? Звуковолны? Особенности местности? Ну да, ну да. Разве я спорю. И я бы говорил это… сидя рядом с вами.

- Пойдем. - Она снова ухватила меня за рукав кафтана. - Ведь всего несколько шагов, и ты наш.

- Наш, наш, наш, - дружно зашипело-заверещало-завыло вокруг.

- Ты здорово ошиблась, Светозара, - мягко ответил я и невольно поморщился от мгновенного повтора: «Ошиблась… сшиблась… шиблась… шибось… иблась…»
        И все-таки я продолжил:

- Может, в церковь я и впрямь не ходок…

- Не ходок… не ходок-ок-ок… - возликовало эхо.

- Но у меня в душе бог, а не сатана.

- Не сатана? - усомнилось эхо, но тут же разочарованно констатировало: - Не сатана… атана… тана…

- Поэтому или ты сейчас идешь со мной, или я возвращаюсь один.

- Один? - уточнило эхо, и грустно продолжило: - Один-дин-дин…

- Выбирай.

- Ай-ай-ай… - сокрушенно заохало эхо.
        Ведьма, презрительно скривив губы, хотела сказать что-то унизительно-обидное, но затем передумала и сделала шаг назад, отступив от меня и приблизившись к краю полянки. До четко очерченной на земле границы ей оставалось сделать всего шаг. Один лишь шаг.

- Остановись, - произнес я, глядя в глаза, где в зрачках вовсю полыхал багровый отблеск безумия. - Остановись.
        Эхо промолчало. Впервые за все время оно ни разу ничего не повторило, предоставляя ей самой право выбора. Наверное, тоже какой-то легко объяснимый наукой феномен. Я не надеялся, что она ко мне прислушается. Я даже не был уверен, слышит ли она меня вообще. Именно потому я больше и не сделал никаких попыток к ее удержанию. В конце концов, она - взрослый человек и куда как старше моей княжны. Знает куда идет и зачем.

«И вообще, кто я ей такой, чтобы иметь право запрещать», - подумал я, глядя, как Светозара, жалобно скривившись и не сводя с меня глаз, шагает все дальше и дальше, продолжая призывно протягивать мне руку. Клубы тумана медленно, нехотя, будто сами того не желая, лениво окутали ее полные ноги, неспешно добрались до тяжелых бедер, затем подползли к груди, туго обтянутой шубкой и, наконец, накрыли ее с головой.
        Оставалось подумать, как выбраться отсюда самому. Или стоит подождать ее? Но тут моего плеча кто-то легонько коснулся. Вздрогнув от неожиданности, я резко повернулся и увидел достаточно высокого, почти вровень со мной, худощавого старика, пристально глядевшего на меня. Словно оценивал - гожусь или нет. Интересно знать - куда? Осмотром он остался не очень доволен, иначе не стал бы хмуриться.

«Ты наш и не наш, из джунглей и не из джунглей», - сказала наконец Багира Маугли.

- Ну ежели и жиковина из таковских… - пробормотал он разочарованно и скомандовал:
- Длани протяни - узрить хочу.
        Немного помедлив, я решил не задираться - послушно вытянул обе руки вперед, стараясь понять, что ему от меня нужно.

- А ведь не солгала Светозара про жиковину, - удивленно протянул он, внимательно разглядывая мое украшение. Затем он поводил над ним ладонью, и перстень почему-то стал ощутимо нагреваться.

- Гм, - еще больше удивился он. - С таким напалком ты бы и меня мог заменить.
        Наверное, надо было поинтересоваться - в чем именно заменить и с какой целью, но я продолжал хранить гордое молчание. К тому же где бы ни было это место, а примерять на себя обязанности старика я не собирался, так что эти знания мне ни к чему.

- Как мать прозвала? - полюбопытствовал он.

- Константином, - отозвался я.

- Гм. - Его брови снова поползли вверх. - Из греков, что ли?

- Почему? - слегка обиделся я.

- Потому что на Руси имечки попроще дают. Первак, скажем, Вторак, Третьяк, а ежели наши, то покрасивее - Градимир, Борислав, Любомысл…

- Мне и это сойдет, - заметил я. - А тебя, старче, как звать-величать?

- Зови меня… - он на секунду задержался с ответом - то ли раздумывал, называть ли свое настоящее имя, то ли лихорадочно придумывая псевдоним, - Световидом, сыном Вратислава из рода Гостомыслова. Слыхал о таковском?
        Настал мой черед колебаться с ответом - обидеть, но сказать правду, или солгать, польстив самолюбию? После недолгого размышления я отрицательно мотнул головой.

- Это хорошо, - неожиданно одобрил старик, пояснив: - Негоже со лжи начинать. А что ж с девкой не пошел? Забоялся ай как?
        Я пояснил, стараясь говорить очень корректно и в то же время достаточно категорично, чтобы Световид не принялся уговаривать. И снова со стороны старика последовала совершенно неожиданная реакция - смех. Вот уж чего не ожидал. Смеялся он раскатисто, от души и так заразительно, что в унисон ему со всех сторон зазвучало оживившееся эхо. Немного успокоившись, старик заметил:

- Баба бредит, а леший ей верит. Слыхала Светозара где звон, да не дотумкала, пошто он. А ведь пояснял глупой девке, что Триглав сей, если уж попросту, то яко Троица у христиан. Не совсем, конечно. Тело-то одно, потому и головы равны, но схоже. А уж про Аспида с Ехидной она и вовсе… Хотя что уж тут, - отмахнулся он с досадой и поинтересовался: - Ну и как, похож я на служителя лукавого?
        Я без колебаний замотал головой. Во-первых, белые одежды. Вроде бы сатанисты любят подбирать темные, желательно черные тона. Во-вторых, посох, который старик держал в руке, точнее резьба на нем. Сплошь цветы, травы, а на набалдашнике изображение старика, чем-то похожего на самого Световида - такая же седая окладистая борода, длинные волосы, перехваченные простым кожаным ремешком, крупный нос, могучие густые брови… Только у того, что на посохе, налобная повязка украшена маленьким красным камешком, а у Световида на ремешке ничего.
        Но главное - ничем таким от стоящего передо мной не веяло. Не было в нем ни злости, ни ненависти, хотя и добротой, признаться, если и отдавало, то еле-еле ощутимо. Скорее уж доброжелательностью и спокойствием, древним как мир. Вот сила, та самая, что облизывала мои ноги, в нем имелась, и изрядная. Только в Световиде она была как бы укрощенная, как тихое лесное озерцо - напоить водой запросто, а бури в нем не увидишь.

- Пояснять не стану - люди меня ждут, - равнодушно заметил старик, явно не собираясь меня уговаривать спуститься к центру полянки. - Светозара и так припозднилась, так что до рассвета всего ничего. Одно скажу: место это заветное, но темным силам тут отродясь не служили. Ты про Перуна, про Сварога, про отца всего сущего батюшку Рода, про матушку Мокошь слыхивал ли?
        Уфф! Конечно же слыхал! И не раз! На душе сразу стало легче. Даже сила, сочащаяся из центра полянки, показалась не такой чуждой и не совсем чужой. Не то чтобы я считал себя каким-то язычником, идолопоклонником и приверженцем исконно славянской древней веры. Отнюдь. Нет, если бы в той, предыдущей жизни мне бы довелось узнать, что где-то поблизости в одной из деревень области справляют требы или возносят жертвы тому же Перуну или кому-нибудь еще - непременно съездил бы посмотреть. Но опять же из голого любопытства, не более.
        А легче стало, потому что, как ни крути, они тоже боги. Все. С сатаной, Люцифером и прочими у них ничего общего. Скорее уж напротив - кое в чем они будут гораздо симпатичнее, чем суровый и жестокий бог-отец. Во всяком случае, тот, что из Библии. Впрочем, это уже философия, и вообще каждому свое. Хотя…

- А Светозара сказала… - начал я, но старик сердито нахмурившись, перебил:

- То она по недомыслию. К тому ж изрядно перепутала. Триглав сей… - И, вглядевшись в мое лицо, насмешливо хмыкнул: - Да что я тебе пояснять стану, коль ты, поди, и вовсе про него не слыхивал[У древних прибалтийских славян Триглав считался чуть ли не самым главным божеством. Три его головы символизировали власть Триглава над тремя царствами - небом, землей и преисподней. Путешествует он всегда ночью, так как боится солнечного света.] .

- Точно, - согласился я.

- Вот-вот, - подтвердил Световид. - Потому и ни к чему мне о нем сказывать. Словом, напутала она все. Опять же в таких местах каждому свое грезится, что ближе да душе родней, вот Светозара и… Ладно, будя о том! А за то, что поведал о ней, благодарствую. Отныне должок за мной.
        Он вежливо склонил голову. Я автоматически ответил тем же и даже деликатно произнес:

- Чего там. Всякое бывает.

- Ну а теперь недосуг мне с тобой лясы точить. Не из наших ты, я сразу понял. Сам по себе, - вынес Световид категоричный приговор моей никчемной, на его взгляд, личности. - Вот жиковинка у тебя занятная. Я и ранее об ентом напалке слыхал, да думал - пустяшное, выдумка, ан и впрямь зрю. Токмо спит ныне сей камень у тебя, и как пробудить его, мне неведомо. Да и силенок в нем ныне - кот начхал да воробей наплакал. Хотя погодь-ка. - Он пристально уставился на мой перстень, затем вновь протянул к нему руку с растопыренными пальцами, почти касаясь камня, поводил ею и недоуменно заметил: - А ведь открыл ктой-то вход. То славно. Тогда его и подкормить можно. Ежели хошь, пойдем со мной - я тебе его напитать подсоблю.

- Авось и сам справлюсь, - вежливо отказался я от приглашения.

- Авось? - как-то вопрошающе хмыкнул волхв. - Можно и его призвать, коль возжелаешь. - И тут же пояснил, очевидно окончательно поставив крест на моих познаниях в славянских богах: - У меня на удачу заговор крепкий. А хошь, могу и на чудо. - Он немного помедлил, но, видя, что я остался непреклонен, махнул рукой. - Ну ин ладно, тут оставайся. Токмо один уходить не удумай, сгинуть можешь. Болото кругом. - Он уже пошел, даже не дожидаясь, что я решу, но затем повернулся, напомнив: - Коль девку ждать станешь, кострище не вздумай запалить - тут кой-кто его не любит. Нам большого худа не содеешь, а сам беды не оберешься. Но коль надумаешь опосля, в одиночку сюда не ныряй, не то заплутаешь. Лучше до завтрева дождись, а ближе к вечеру скажешь Светозаре, чтоб сызнова сюда привела.
        Дальнейшее мне почему-то совершенно не запомнилось. Даже ожидание Светозары как-то смазалось или, наоборот, сплюснулось во времени. И как шли обратно, тоже не запомнилось. Голова чумная, будто угорел, и топал я по лесу словно во сне, совершенно не замечая дороги. Окончательно же пришел в себя лишь на лесной опушке.
        Поначалу я вообще не думал возвращаться на полянку, но уж больно запали мне слова старика. Нет, про чудо я не думал вовсе - не в сказке живем. А вот про удачу… Ох и соблазн. Мистика, конечно, и, скорее всего, вранье. А вдруг не до конца? Ведь было там что-то эдакое на полянке, так почему бы не попробовать. К тому же если учесть, куда именно я еду - а иначе как гадючьим гнездом двор Иоанна не назовешь, - мне бы ой как пригодилась подмога красавчика Авось.

«Да и риска никакого, - уговаривал я себя. - В конце концов, пускай не будет лучше, но и хуже все равно не станет, так почему бы не попытаться? И вообще, если тут живут боги, то, значит, дьяволу там не место».
        Словом, любознательность победила, причем с огромным преимуществом, так что к следующему вечеру я уже настроился на путешествие в лес, о чем сообщил донельзя обрадованной Светозаре, а ночью, хотя и не без колебаний, устремился следом за Световидом в глубь полянки.
        Туман мне совершенно не мешал, позволяя хорошо видеть в радиусе полутора-двух метров. Дальше, конечно, все терялось, но мне вполне хватало того, что вокруг. Камень я заметил сразу. Немудрено. Огромный серый валун, отливающий сединой, возвышался над землей чуть ли не на полтора метра, да и в ширину составлял не меньше. Верхушка его была идеально плоской, словно кто-то ее срезал, причем давно, в незапамятные времена - уж очень гладкой была отполированная поверхность. Видно, многие с тех пор водили по нему ладонями. А может, резак был хороший? Кто знает.
        Световид велел приложить ладонь к камню, перевернув перстень лалом вниз так, чтобы он касался поверхности валуна. Я послушно сделал все так, как сказал старик.
        Он накрыл мою руку своей и застыл, беззвучно шевеля губами. Почти беззвучно. Кое-какие обрывки мне услышать удалось, хотя большинства слов я не понял. Отчетливо и понятно прозвучали лишь первые строки:

        Камень к камню идет.
        Камень силу зовет.
        Старший брат отдает.
        Младший брат заберет.
        Ты отец наш, Род,
        Кустодия[Стража.] твоя

        Зорко бдит у ворот
        Повели же ты ей.
        Дальше было вовсе не понятное. Какая-то «длань купиной[Купина - куст, кустарник.] лежит», потом какое-то «устави стремление»[Останови поток.] , а затем мне стало не до расшифровки - перстень нагрелся до такой степени, что я уже кусал губы, лишь бы не взвыть от боли.
        К тому же меня изрядно мутило. Вроде бы желудок был практически пуст, но тошнота с каждой секундой все усиливалась. Сердце ни с того ни с сего забухало в груди, как отбойный молоток, а руки и ноги немилосердно заныли в суставах, словно некий зловредный невидимка пытался их вывернуть или растянуть. Добавьте к этому судорогу мышц в паху, немилосердное жжение в глазах и такое давление на уши, будто я находился на пятидесятиметровой глубине под водой. Наконец не выдержав, я выдернул руку из-под ладони жреца, или как тут его именуют, и торопливо отскочил в сторону, согнувшись в три погибели.

- Тьфу ты! - с досадой сплюнул Световид. - Все загубил. Сказывал ведь: ежели на удачу, то оставь жиковину у камня, а сам отойди.
        Это верно. Сказывал. И что мне до конца обряда нипочем не выдержать - тоже говорил, предупредив, что в этом случае все мои мучения пойдут прахом. Дескать, если не запечатать ход, по которому к моему перстню пришла сила от большого камня, она тут же начнет потихоньку сочиться обратно, и пускай не сразу, но за пару-тройку месяцев мой лал растеряет ее всю без остатка.
        Впрочем, я не особо расстроился из-за этой утекающей силы, в существовании которой изрядно сомневался. К тому же Световид толком так и не объяснил, в чем она заключается и куда ее можно применить, а главное - каким образом.

- Все от хранителя зависит, - туманно заметил он, пока выводил меня обратно на край полянки, присовокупив к этому вовсе загадочную фразу: - Не леть тут наказание[Не подобает тут научение.] .
        Так и хотелось спросить: «Мужик, а ты сам-то хоть понял, что сказал?» Но я вместо этого задал иной вопрос.

- А зачем вам все это? - не удержался я от любопытства. - Опасно ведь. Если епископ или кто-нибудь еще узнает, беды не миновать.

- Это же пращуров вера, - пожал плечами Световид. - Как же можно от них отрекаться? Да и чище у нас, нежели в церквях…

- А почему тогда вы ни разу не пытались поспорить с христианами, чтоб прилюдно доказать народу…

- Ныне поздно, да и ни к чему. Небось слыхивал, что они про наших богов бормочут? Такую хулу несут - не ведаешь, то ли смеяться над их побасенками, то ли плакать от неразумения людского. Мол, идолам деревянным молимся. А у них доски с ликами, стало быть, живые. Мы тоже можем сказывать про их богов - де, идолища византийские, поганцы жидовские и прочая, но это значит до них опуститься, в грязь перебранки влезть. Негоже так-то. Сами о себе ведаем, что в чистоте живем, - нам и того довольно. Да и что теперь…

- Но ведь прежнего все равно не вернуть, - возразил я. - Тогда зачем?

- Не вернуть, тут ты верно сказал. Но опять повторюсь - от пращуров наша вера, потому и боги эти нам аки отцы и матери, старшие братья и сестры. Пока наша вера в них жива, и они живы. Да ты токмо в имена их вслушайся - один Род чего стоит. Нешто можно от своего рода отречься? Все одно что отчину продать. Ежели князь-братоубийца[Имеется в виду равноапостольный Владимир Святославич Красное Солнышко, великий киевский князь с 980 по 1015 г. Световид не сгущает краски, назвав его братоубийцей. Когда его единокровный старший брат Ярополк приехал мириться к Владимиру, то был поставлен на мечи двумя варягами, поджидавшими его в сенях. Такое убийство могло остаться безнаказанным только в одном случае - если оно было санкционировано самим Владимиром.] чужу веру принял, то оно - его дело, но он нам не указ. Да и кого он в реку загнал креститься - токмо слабых, кому все едино. Может, оно и правильно - оная вера как раз слабых и привечает. А сильные духом, кто веру отцов предать не захотели, в леса ушли, к местам заповедным. Мало нас осталось, это да. Зато народец вольный. Из моих сынов и внуков отродясь
предателей не будет.
        Так, за разговором, мы незаметно дошли до рубежной черты, отделявшей полянку от остального леса, после чего старик слегка приотстал, и когда я в очередной раз повернулся к нему, то сзади никого не было. А потом на меня вновь нашло какое-то загадочное помутнение, словно кто-то невидимый коварно приложился чем-то к моему затылку. Особой боли я не почувствовал - больше походило на прикосновение, нежели на удар, но в себя пришел лишь на опушке леса.
        Пару секунд я обалдело мотал головой, затем недоуменно уставился на Светозару, стоящую рядом и цепко державшую меня за руки. Наверное, чтоб не упал.

- А меня изгнали, - жалобно сообщила она.

- И правильно сделали, - пробурчал я, размышляя, чем это старик так здорово отшиб мне память.

- На цельное лето изгнали, - еще жалобнее проныла ведьма. - Сказывали, чтоб я ранее следующего грязника туда ни ногой. - И заревела. В голос.

- А не надо путать славянских богов с сатаной и его служителями, - злорадно заметил я.
        Светозара в ответ заревела еще громче. Даже удивительно. Всегда невозмутимая, умеющая хорошо скрывать свои чувства, сейчас она исходила слезами. Неужели эта полянка была для нее таким важным в жизни? Даже жалко стало.

- Да ладно тебе, - попытался успокоить я ее. - Жила ведь сколько лет без всего этого, и ничего.

- Жила-а-а, - протянула она сквозь слезы. - Токмо они еще и силушку мне повелели забыть. Сказывали, негоже люду пакостить - ему и так худо. Теперь я ни порчи, ни сглаза, ни заговора - ничего не могу… - И, не договорив, снова ударилась в рев.

- Правильно сказывали, - согласился я. - А как это повелели? Разве можно повелеть забыть?

- Световид все может, - горестно протянула она. - Вон ты сам прошагал же три версты, пока в разум не вошел, и ничего. Он и вперед яко сокол зрит. У любого жизнь на десятки лет видит.

- Надо было мне про себя спросить, - вздохнул я.

- А его проси не проси, все одно не поведает, - угрюмо сообщила она. - Ни к чему тебе - вот и весь ответ. Я уж как близ него извивалась, ан все одно отказал.

- И это тоже правильно, - одобрил я, хотя и с некоторым сожалением. - Одного избежишь - в другое вляпаешься. Да еще как знать - может статься, это другое окажется хуже первого. А что до заговоров… - Я помедлил, раздумывая, не провести ли с ней еще одну беседу насчет их бесполезности и никчемности.
        Потом решил, что не стоит - уж очень ясно и четко стояла перед глазами диковинная полянка с загадочным туманом и синевато-серым камнем по центру. От этого видения мое собственное неверие во все эти бредни, которыми напичкана голова Светозары-Маши, как-то угрожающе потрескивало, собираясь развалиться.
        Нет, потом я конечно же укреплю свой скептицизм. В теплой уютной комнате, залитой солнечным светом, я непременно найду логическое объяснение всему, что со мной случилось, но пока лучше обо всем этом не думать вовсе, иначе шарики точно зайдут за ролики.
        Как писал Есенин: «Лицом к лицу лица не увидать. Большое видится на расстоянье». А если учесть, что я увидел очень большое, значит, и расстояние нужно выбирать соответствующее. Вот отойдем, поглядим, а там будет видно. Иногда поступить таким образом не только проще, но и разумнее всего.

«Есть многое на свете, друг Горацио, что и не снилось нашим мудрецам».
        И очень хорошо, что не снилось. Терпеть не могу кошмары. Так что вместо морали я лишь грубовато заметил:

- Обойдешься и без своих заговоров. Из-за тебя хорошая девушка в монастырь угодила, и это только за последний месяц. А до этого сколько напакостила - небось сама со счету сбилась?

- А я и вовсе не считала, - зло хмыкнула она, поняв, что от меня ей сочувствия не добиться, и постепенно приходя в себя. - Еще чего. Они сами по себе, а я сама по себе. Всем угождать - в нищете прозябать.
        Ничего девка не поняла. Ну и ладно, ее проблемы. А меня Новгород ждет. Тот самый, который Господин Великий. Вот о чем думать надо, потому что в нем сейчас находится мой будущий сват по имени Иоанн Васильевич.
        Да-да, именно так. Сам знаю, что круто беру. Может, и чересчур круто. Только не я это придумал, и деваться мне больше некуда, иначе своих проблем не решить - спасибо дорогому тестю, постарался на славу. Теперь у меня в точности по пословице: «Либо пан, либо пропал». Даже хлеще, поскольку паны не помогут и нужно подниматься к самой вершине.
        Одно жаль - так и не удастся мне повидаться с княжной. А пока я не попрошу у нее прощения, пока не помирюсь, к царю с разговорами о женитьбе приставать нельзя. Иначе получится, что я ее поведу под венец насильно. Хорошенькое начало супружеской жизни, ничего не скажешь. Нет уж, щеки моей невесты обязательно должны гореть счастливым румянцем, а самой ей надлежит изнемогать от желания кинуться в объятия жениха. Только так и никак иначе. Это в чем-нибудь другом конец - всему делу венец, а тут с венца все как раз начинается.
        Вот с такими «корыстными» мыслями я и возвращался в Новгород. Не очень-то хорошо, конечно, кто спорит. Нет чтоб искренно порадеть о благе родного отечества, ничегошеньки не требуя взамен для себя самого. А у меня же, если вдуматься, получалось, что любые добрые дела все равно будут направлены только в угоду личным интересам. Ну что уж тут поделать. Каюсь, виноват.

«Слаб человек пред земными искушениями», - как любил приговаривать старый священник Дермидонт из крохотной церквушки Святой Троицы, куда мы чаще всего наведывались вместе с князем Воротынским. М-да-а, как это я про князя забыл? Помириться бы надо. И еще не доехав до Новгорода, я дал себе слово по возвращении в Москву обязательно нагрянуть в гости к Михайле Ивановичу и попытаться объясниться с ним еще раз. Но, как оказалось, судьба любезно сократила мне столь долгий путь, потому что первый же человек, которого я увидел, въехав на просторный царский двор, был… князь Воротынский.
        Глава 11
        Царевич Федор

        Я проворно соскочил с лошади, чтобы успеть поздороваться с князем, но спешка подвела - нога запуталась в стремени. Пока высвобождал ее, моему вороному что-то не понравилось и он, всхрапнув, чуть подался вперед, поближе к стоящей поодаль чалой кобыле. Нашел, стервец, время крутить любовные шашни. Из-за этого движения я окончательно потерял равновесие и неуклюже шлепнулся на доски, которыми было застелено подворье. О черт! Надо ж такому случиться, да еще в самый неподходящий момент!
        Нет, я ничего не сломал, не вывихнул, но эта поза враскорячку, когда одна нога торчит в стремени, а другая грозно выставлена в сторону свежесрубленного царского терема…
        Воротынский так и прошел мимо. Помочь мне подняться он не попытался, хотя был в шаге. Не принято? Возможно. Но князь даже не задержался, чтоб дождаться, когда я встану сам. Вместо этого он брезгливо обогнул мою вытянутую ногу и с иронией обронил своему спутнику:

- Иные лизоблюды сами и с коня-то слезть не могут, зато царю наушничать…
        Громко сказал. Отчетливо. Так чтоб сам «лизоблюд» непременно все услышал. Наверняка. Я чуть не задохнулся от негодования, но, когда поднялся на ноги, было уже поздно - не кричать же в спину. Да и не было у меня подходящего ответа. От злости и возмущения я и слова-то все перезабыл, потому ограничился суровым взглядом: «Ах ты, старый козел!»
        Вороной виновато всхрапнул, но затем принялся самодовольно фыркать, тонко намекая, что заслужил лишнюю торбу с овсом. Может, мой жеребец и прав. Если бы я не грохнулся, получилось бы значительно хуже. Тогда Воротынский выпалил бы мне все в лицо, и не только это, но и кое-что похуже - с него станется.
        Поэтому я не пошел к дальнему углу коновязи, где расторопные холопы уже подводили к князю коня. Затевать разговор сейчас неминуемо означало начинать с оправдательного лепета, а это уже лишнее, поскольку разрыв в наших отношениях произошел не по моей вине. Нет уж. Пусть Михайла Иванович слегка подостынет, а потом мы с ним разберемся. К тому же в ближайший год нашествия татар случиться вроде бы не должно - во всяком случае, ничего из прочитанного не припоминалось, - а значит, время терпит.
        Когда ко мне подскочили расторопные холопы во главе с Тимохой, я уже успел взять себя в руки и успокоиться. И в то время как они чистили на мне платье, я достаточно спокойно разглядывал, как выезжает Воротынский. Думается, на моем лице нельзя было прочитать хоть что-то из тех эмоций, которые бушевали в душе. Наконец оглядев себя со всех сторон, я пришел к выводу, что вполне годен предстать пред царскими очами. Презрительно хмыкнув, сплюнув и задрав голову, я потопал к царскому терему, всем своим видом выказывая: «Недосуг мне тут валандаться - государь ждет».
        Царь встретил меня приветливо, хотя весть о том, что постриг и превращение царицы Анны Алексеевны в инокиню Дарью прошел успешно, без сучка и задоринки, воспринял равнодушно, как само собой разумеющееся. А ведь я предотвратил три попытки суицида, да и потом, можно сказать, еще три ночи напролет спасал бедную девушку от смертного греха самоубийства, не щадя ни сил, ни… собственного тела. Взамен же легкий кивок головы вместо благодарности. Ну и ладно. Флаг тебе в руки, барабан на шею и… рога на лоб. Или на макушку. Это уж как сподручнее.
        Но, как ни удивительно, он меня и впрямь ждал. Не знаю - то ли ему так полюбились мои притчи, которые я недолго думая выдавал по каждому поводу, когда надо было в чем-то убедить Иоанна, то ли пришлись по душе мои рассказы, то ли я ему просто чем-то приглянулся.
        Вообще-то ни тогда, ни после я так и не пытался проанализировать, что именно во мне его привлекло. Может, необычность говора и самобытный юмор? И это допустимо, тем более что я старался все время держаться начеку, и если царь обращался ко мне с каким-либо вопросом, то за словом в свои зепы, то бишь карманы, я не лез, а выдавал с ходу. Даже если вопрос был риторический, я и тут находился.

- Ну как тут с ними быть? - разводил руками он, сетуя на взяточников-подьячих.

- И впрямь трудно тебе, государь, парить как орел в небе, когда все время приходится иметь дело со свиньями, - понимающе откликался я.

- Давеча, не упомнишь, о чем мы с тобой говаривали, а то я сызнова запамятовал? - жаловался он.
        Я понятия не имел, что конкретно нужно вспомнить, но все равно не молчал:

- Если тебя беспокоит потеря памяти, государь, то грустить не надо. Лучше взять и забыть об этом.

- А ведь ты чуть богу душу не отдал, - припоминал он застенки Константино-Еленинской башни. - Чудом спасся!

- Мне так много плевали в душу, что богу она, наверное, не понравилась, - высказывал я предположение, добавляя: - Зато плевали от души. - И вновь терпеливо ждал, пока он закончит смеяться.

- Тому дай, этого удоволь. И каждый о справедливости намекает, - возмущался он. - А ежели по справедливости делить, то где столько взять?

- Смотря как делить, - пожимал плечами я. - Если ни уму ни сердцу, ни вашим ни нашим, ни себе ни людям, то хватит на всех. Да еще и останется.

- Доверился я Магнусу, Ревель поручил взять, да он меня подвел. Промашку в человеке дал. Да и то взять, пока в лужу сапог не опустишь, глубину не изведаешь,
- вздыхал он.

- А зачем это делать самому? Можно засунуть в лужу и другого, - улыбался я.
        А уж сколько мне довелось переделать анекдотов из серии «Собрались однажды русский, немец и англичанин», и вовсе не сосчитать. Кстати, именно тогда он перестал отнекиваться от своей принадлежности к русским, а то ж доходило до абсурда - с пеной у рта доказывал мне (будто я оспаривал эту ахинею), что у него немецкие корни, а предки - выходцы из Баварии, откуда, дескать, и пошло искаженное слово «боярин», которое на самом деле первоначально звучало как баварец. Нет, если брать его родословную, то царь действительно был русским всего на четверть[Половинка крови литовская, от матери Елены Глинской, а еще четвертушка - византийская, от бабки Софьи Палеолог.] , но зачем же этим гордиться, тем более лезть туда, где тебя вообще не было?
        А еще ему нравилось, что я никогда не навязывался и не лез с советами, если он у меня их не спрашивал. Словом, спустя всего несколько дней одним из результатов этой жгучей царской любви стало мое обязательное присутствие на всех его мероприятиях.
        Между прочим, работенка та еще. Одна только одежда чего стоит. Тяжелая и плотная, в которой хорошо на улице, но не внутри на совесть протопленных помещений, особенно возле печей. Парилкой не назовешь, но что-то вроде предбанника. А раздеться даже и не думай - вот как прибыл в шубе с морозца, так и стой весь прием, и никаких тебе гардеробов с раздевалками.
        Только не надо укоризненно замечать, то тут моя вина и не надо стоять возле этих самых печей. Увы. Если сам Иоанн говорит: «Постой пока вон там поодаль от меня да погляди как да что», тут уж никуда не денешься, потому что «вон там» как раз и стоит здоровая, вся в изразцовых плитках, пышущая жаром громадина. И самое смешное, что место он мне определял исключительно из самых благих побуждений, то бишь почетное. Обреченно ловя завистливые взгляды придворной знати, я в очередной раз плелся в сторону печи, уныло размышляя на ходу о превратностях судьбы и ее вычурной иронии по отношению ко мне.
        Зато не хвалясь скажу, пусть и несколько забегая вперед, что в ту зиму, начиная с декабря семьдесят второго года - все-таки вести летосчисление по-современному гораздо удобнее, - и по самый конец этой зимы, то бишь по февраль тысяча пятьсот семьдесят третьего, не было, пожалуй, ни одного человека на Руси, которого Иоанн так приблизил бы к себе, как меня. Это факт. Особых заслуг я за собой не видел, да и нечем тут кичиться, если вспомнить личности тех, кто был у него в фаворе передо мной и после меня, а особенно их дальнейшую судьбу, когда они из этого фавора выходили.
        Даже Борис Годунов, с которым мы нет-нет да и перебрасывались одним-двумя словечками, не утерпев, заметил мне с легкой завистью в голосе: «Никак твоя звезда ныне воссияла, княж Константин Юрьич», на что я не раздумывая ответил:

- Звезды рано или поздно падают. А тебе, Борис Федорович, только радоваться надо, потому что я стараюсь светить не куда-нибудь, а в твою сторону.
        Кажется, поверил. Во всяком случае, в кивке отчетливо была видна благодарность. Хотелось бы надеяться, что искренняя. А мне что - не жалко. Чем дольше я сам находился подле Иоанна, тем сильнее утверждался в мысли, что весь государев двор похож на какое-то страшное болото с бездонными трясинами и вдобавок затянутое густым туманом. Куда шагнуть - поди разбери, а стоять на месте тоже не рекомендуется - засосет в два счета. И если б только туман, а то под ногами еще сотни ядовитых змей. Это я про царское окружение. Того и гляди, тяпнут меня, беззащитного, и поминай как звали. А не отравят, так сожрут. Как волки.

«Посмотрим, что скажет волчья стая насчет приемыша из людского племени!» - проворчал Шер-Хан.
        Да тут и смотреть нечего. О Колтовских я уже сказал. Но были и другие, они тоже косились в мою сторону, причем один из первых - дьяк Андрей Щелкалов. С какого перепуга он решил, что я претендую на его прерогативы - не знаю, но взгляд его, устремленный на меня, представлял разительный контраст той милейшей улыбке, которой он меня одаривал. Тут он был заодно со старой знатью - Мстиславскими, Шуйскими, Хованскими, Оболенскими и прочими. Дня не проходило, чтоб Иоанн, довольно улыбаясь во всю ширь, не выкладывал мне очередное наушничанье, направленное против «Константина-фрязина».
        Всякий раз я изображал гнев, яростно сжимая кулаки, словом, выдавал на-гора те эмоции, которые хотел увидеть царь, после чего тот успокаивал меня:

- Да ты не боись. Нешто я всякой пакости поверю. Кивну разок, мол, слыхал, а сам тьфу на них. Я бы их и вовсе не упомнил, ежели б тебе сказать не схотел. А вот случись что со мной, - серьезнел он лицом, а особенно глазами, - и они тебя вмиг сожрут. Хоть и костлявое у тебя имечко, ан все одно - ты и глазом моргнуть не успеешь, как они тебя загрызут и проглотят. Уразумел ли?

- Выходит, ты один у меня заступа и надежа, - уныло констатировал я, не став напоминать, что, согласно пророчеству покойного волхва-кудесника, мне так и так помирать.

- Выходит, - подтверждал Иоанн.

- М-да-а-а, нажить врагов нетрудно, а вот выжить среди них… - философски подытоживал я.

- Ежели без меня, то нечего и думать, - подхватывал царь.
        И самодовольно ухмылялся.
        Как я понял, он вообще признавал только верность, которая основывалась на страхе пред всеми прочими. Тогда да, тогда он мог в нее поверить. Да и то лишь до поры до времени. Ну а дальше либо число доносов превышало какой-то критический барьер, либо он попросту уставал от данного человека, но не отодвигал его от себя, а принимал соответствующие меры радикального характера. Так было с отцом Сильвестром, с Алексеем Адашевым, с Андреем Курбским, а совсем недавно с думным дьяком Висковатым, с князем Афанасием Вяземским, отцом и сыновьями Басмановыми, с Захарием Очин-Плещеевым и прочими, прочими, прочими.
        Сейчас в фаворе был я и вестфальский лекарь и астролог, смешной толстячок Елисей Бомелий. Он, кстати, был чуть ли не единственным, которому я выказывал радушие и дружелюбие безо всякого внутреннего напряга, то есть искренне. Ему, Борису Годунову, паре-тройке простодушных вояк-воевод вроде Дмитрия Хворостинина, да еще… царевичу Федору.
        Последнему, скорее всего, из жалости, уж очень чужеродным пятном смотрелся этот пятнадцатилетний мальчик на фоне остальных. Маленького роста, с неуверенной, болезненно шаркающей походкой, одутловатым лицом, на котором уже сейчас явственно виделись мешки под глазами - то ли почки ни к черту, то ли еще что-то, а в самих глазах, казалось, навечно застыл некий испуг. Его робость и забитость не могли не вызвать жалости. Во всяком случае, у меня. Эдакий забытый богом, людьми, собственным отцом и братом, не говоря уж о прочем окружении, человечек.
        Впрочем, что до забытости, то он, на мой взгляд, этому радовался, всякий раз пугаясь, когда на него обращали внимание. И не зря. У отца, то бишь царя, для него находились лишь обидные клички вроде «пономаря», «убогого», а дальше и цитировать не хочу - грубо и цинично. Старший брат Ванька откровенно презирал Федора, а что до прозвищ, которые он придумывал для младшего, тут и царь отдыхает.
        Остальные, соблюдая этикет, обращались с ним вежливо, но в их голосах все равно чувствовалось презрение. Царевич и сам хорошо это ощущал. К сожалению, даже чересчур хорошо, поскольку дураком, что бы там впоследствии ни писали историки, не был. Имелась у него и смышленость, и сообразительность, и смекалка, только он их таил, причем весьма искусно, надев на себя личину эдакого дурачка. Образно говоря, умея считать до ста, он всем показывал, что способен дотянуть только до десяти, да и то с трудом.
        Пожалуй, только двое - я и Годунов - знали, что Федор далеко не так прост, как кажется, и тем паче вовсе не глуп. Нет, речь не идет о какой-то проницательности с нашей стороны, отнюдь нет. Просто в играх и немудреных забавах с нами он позволял себе слегка приоткрыть дверцы своей души. Как моллюск, когда не видит вокруг опасности, открывает створки раковины, так и Федор выказывал и свою смышленость, и смекалку, и прочее. Но едва в его опочивальню заглядывал отец, брат или кто-то из посторонних, как тут же следовал щелчок, и створки с треском захлопывались.
        Он и богослужения любил именно по той причине, что на них его не затронет никакой чужак, а значит, можно немного расслабиться. Говорю не о догадках - излагаю факты, поскольку не раз и не два наблюдал за царевичем. Взгляд подслеповатых глаз устремлен куда-то далеко-далеко за пределы храма, витая в неких заоблачных высях. О чем он грезил в те мгновения, о чем мечтал - не скажу, это он таил вообще от всех, но мысли его были столь же далеки от церкви, как и мои, а может, и еще дальше.
        Он и на колокольню лазил за тем же самым. Это историки, взяв внешнее, решили, что ему очень нравилось дергать за веревочки, не подумав - хватит ли у болезненного мальчика силенок, чтоб раскачать языки хотя бы средних по размеру колоколов. На самом деле Федя и тут искал одиночества. К тому же простор на колокольне - дух захватывает.
        И ведь тяжело взбираться, у лестниц ступени крутые, здоровый мужик запросто может оступиться, а он все равно лез, карабкался, тяжело отдуваясь и останавливаясь передохнуть через каждый десяток. Чуть ли не ежедневно отпрашивался у отца, чтоб забраться наверх… для отдыха.
        Да-да, я не оговорился. Именно для отдыха, уж больно поганая штука - эта самая маска, которую он был вынужден носить. Тут и у взрослого душа начнет зудеть, чтоб скинуть ее, пускай ненадолго, а у пятнадцатилетнего пацана тем паче.
        А звонить? Ну да, дергал и за веревочки, но делал это исключительно для отмазки, чтоб никто не заподозрил истинной причины. Меня посылали за ним пару раз, так что довелось поглядеть, как он «звонит». Сам облокотился на огораживающие перила, того и гляди вывалится, голова запрокинута к небу, а в руках веревки от самых малых колокольцев, и время от времени Федя механически заученными жестами динь-динь. Иногда же и вовсе забывал дернуть, застыв в неподвижности.

- А я ведь понял, царевич, почему тебе колокольня полюбилась. Тебе ведь не в колокола звонить хочется - иного совсем, - не выдержав, как-то раз попытался я вызвать его на откровенный разговор, но тщетно.
        Моллюск не захлопнул створок раковины, однако, опасаясь подвоха, не стал раскрывать их шире - мало ли.

- А ежели смекнул, так пошто вопрошаешь? - лукаво склонив голову набок, с хитрой улыбкой осведомился он своим слабым голоском, и я не нашелся, что сказать в ответ.
        А действительно - зачем? Из праздного любопытства? Или чтобы он подтвердил мои догадки? Нет, дядя, сиди где сидел и не лезь в святая святых. Понадобишься - пригласят, а пока время не пришло - маловат у тебя кредит доверия.
        В тот раз я так и остался стоять перед ним в замешательстве, но Федор сам нашел достойный выход из ситуации. Он протянул свою маленькую и узкую, как у десятилетнего мальчика, ладошку и ласково коснулся ею моей руки, произнеся еле слышно:

- Не серчай, княж Константин Юрьич. Вон и в Писании, в книге премудростей Исуса[В то время библейские имена произносили без сдвоенных гласных: Иисус - Исус, Авраам
- Аврам и т. д.] , сына Сирахова, тако же сказано: «Ежели восхочешь иметь друга, обрети его опосля испытания и не скоро вверяйся ему». Вот и погодь малость, авось некуда спешить-то.
        Оставалось только согласно кивнуть да помочь ему спуститься вниз. Кстати, казалось бы, спускаться - не подниматься, гораздо легче, но если посмотреть на лицо царевича в момент подъема и в момент спуска, то могло сложиться впечатление, что для Федора все как раз наоборот. Во всяком случае, если не для тела, то для его души возвращение было куда как неприятнее.

- Да что ты с ним возишься?! - как-то досадливо заметил мне Иоанн, в очередной раз заглянув в сыновнюю опочивальню, чтоб забрать меня, как царь выражался, «сыграть разок в шахматы», а на самом деле о чем-нибудь посоветоваться. - Он же из твоих сказок и десятой части не понимает - эвон зенками хлопает, аки некулёма.

- Зато он добрый, - возразил я. - А что не понимает всего, - я улыбнулся, припомнив, какие глубокомысленные вопросы только что задавал мне мальчик, - так хотя бы стремится понять. И это неплохо - иные и на такое неспособны, - не выдал я тайны царевича.
        Кстати, старший сынишка Иоанна, несколько удивленный, что я его игнорирую и львиную долю свободного от общения с царем времени посвящаю не ему, а дурачку-брату, однажды, презрительно кривя губы, иронично полюбопытствовал о причинах эдакого странного поведения. Ссориться с Иваном в мои планы не входило, и я ответил вежливо, ухитрившись вложить в свой голос даже некую обиду:

- Эвон у тебя сколь льстецов в покоях - не протолкнуться. Куда уж мне лезть - того и гляди затопчут, не заметив.

- Зато у Федьки ты в первых, потому как вторых вовсе нет, - язвительно, с наглой усмешкой, поразительно напомнившей мне ухмылку Осьмушки, заметил он.

- Мой соотечественник Гай Юлий Цезарь по этому поводу сказывал, что лучше быть первым в галльской деревне, чем вторым в великом Риме, - учтиво склонил я голову.
        Такое объяснение было как раз в духе царевича, а потому вполне его устроило - больше он ко мне не приставал, и я вновь устремился в покои Федора, где, кроме меня, Годунова и Бомелия - царевич в очередной раз захворал, - действительно не было ни души. Самое время для сказок и притч, а также, после того как царевич уснет, для задушевного разговора с Годуновым. А иных часов не найти, и не старайся.
        Я по-прежнему не баловал Бориса предсказаниями грядущего, ссылаясь на то, что они слишком туманны и неясны, а если периодически и приоткрывал завесу, то лишь над теми странами, где я, образно говоря, не давил бабочек. Например, Речь Посполитая.
        Помнится, я аж за полгода предсказал ему смерть короля Сигизмунда II. Когда предсказание сбылось, на Годунова это произвело немалое впечатление. Сейчас, после очередных моих пророчеств, кого именно изберут королем, а также насчет побега французского Генриха в следующем году обратно во Францию для занятия освободившегося трона, Борис смотрел на меня, как на некоего древнегреческого оракула - восторженно и в то же время опасаясь хоть чем-то не угодить и паче того
- рассердить. Правда, предсказание еще не сбылось, но Годунов был уверен, что в названный мною год и месяц все непременно случится.
        Разговаривали мы с ним всегда полушепотом, да и то намеками, не впрямую - мало ли, вдруг тихо сопящий Федор на самом деле не заснул. Впрочем, когда царевич не спал, я тоже старался не тратить времени даром. Если внимательно проанализировать мои рассказы, то можно было сделать однозначный вывод - все они не только занимательны, но и имеют некую тайную цель.
        Чаще всего - разве лишь в разных вариациях - я старался с помощью той или иной притчи внушить Федору мысль, что по-настоящему мудрый царь славен прежде всего тем, что умеет подбирать умных советников. При этом он не должен завидовать или сердиться, если ему вдруг покажется, что тот или иной приближенный к его трону башковитее самого государя. Наоборот, ему надлежит не огорчаться, но радоваться, что он сумел найти таковых, поскольку служить-то они будут царю, а значит, их ум все равно что его.
        Федор больше любил рассказы про иное, как и положено мальчишке, - отважные сильные герои, спасающие красавиц из лап драконов, и прочее на эту тему. Сам-то хлипкий, вот и мечтал о лаврах супермена. Я, честно говоря, одно время думал, что, слушая меня и согласно кивая головой, он не воспринимает сказанного, но спустя полтора месяца понял, что ошибался. Оказывается, кое-что у него отложилось, и не так уж мало, иначе бы у него как-то раз не вырвалась фраза:

- Я бы, будь государем, вас с Бориской выбрал. - И залился краской смущения - не привык он откровенничать.
        Опаньки. Мне даже не по себе стало. Неужто я добился того, чего хотел? Впрочем, радоваться все равно рано. На дворе только зима, тысяча пятьсот семьдесят третий год едва начался, и впереди еще одиннадцать лет правления Иоанна. Об этом я и сказал Годунову, едва мы вышли из опочивальни царевича - уж больно Борис был обрадован словами Федора. Мол, не спеши ликовать - дожить еще надо. И не только нам самим, но и Федору, а он вон какой хлипкий - болезнь на болезни и болезнью погоняет. Даже простужался царевич чуть ли не каждый месяц, а уж про внушительный букет внутренних, посерьезнее, вообще лучше промолчать - там хоть караул кричи.
        Я как-то раз спросил Елисея, почему он не может отыскать для Федора какого-нибудь радикального средства, ведь вестфалец был не только мастером в изготовлении ядов, но и весьма искусным лекарем. Однако из сбивчивых объяснений Бомелия мне стало понятно, что в данном случае медицина, тем более средневековая, бессильна. Если кратко, в двух словах, то у Федора был, образно говоря, ВИЧ, причем от рождения, то есть сопротивляемость организма отсутствовала напрочь. А если душа больного не жаждет подтолкнуть тело на решительное сражение с болячками, ни один лекарь помочь не в силах, будь он хоть семи пядей во лбу.
        Кстати, в ту зиму наша иностранная парочка - Бомелий и я - потеснила с первых мест даже бывших царевых любимчиков - Ваську Грязного и Григория Лукьяновича. Еще дальше, на приличном удалении от наших спин маячила скромная фигурка Бориса Годунова. Подняться вровень ему мешала не только молодость - двадцать лет от роду,
- но и ухудшившееся отношение царя к своему верному Малюте Скуратову, которое непроизвольно переходило с тестя на зятя. Рикошетом.
        Не знаю, в чем там дело, - я не спрашивал, а сам царь об этом ничего не говорил, но, кажется, виной этому были затянувшиеся розыски какого-то человека, порученные Иоанном Малюте. Причем искал его Григорий Лукьянович далеко не первый год, но все никак не мог найти. Что за человек - бог весть. Я даже имени его не слышал. Лишь раз в разговоре царя со Скуратовым проскочило слово «подменыш», но к кому государь его адресовал, я так и не понял.
        Неприятнее всего, что и Малюта входил в число моих врагов. Почему-то ему втемяшилось в голову, что я норовлю занять его место. Не иначе как из-за моих рассказов о пыточном дворе испанской инквизиции. Поделился по дури, а он и возомнил невесть что. Было обидно, потому что я, как раз наоборот, заступался за него перед царем. И как знать, если бы не мои примирительные заявления, то не миновал бы Григорий Лукьянович царской опалы.
        Только вы не подумайте, что я выжил из ума, решив из трусости стать благодетелем царского палача. Плевать мне на него. Но, как я уже говорил, рикошетом эта опала непременно ударила бы и по зятю Малюты, а этого допускать было нельзя. Не видел я в окружении Иоанна хоть одного толкового человечка, за исключением думного дьяка Андрея Яковлевича Щелкалова. У всех в первую очередь на уме шкурные интересы и никакого стратегического мышления. Нет, может, как полководцы они замечательные, но в мирных делах - торговых, дипломатических и прочих - Борис дал бы им сто очков форы.
        Взять того же князя Дмитрия Хворостинина. И вояка знатный, и учиться не брезгует - под Молодями он мои замыслы хватал на лету и только все время удивлялся, как сам не додумался до такой простоты, и род у него хоть и не из первейших, но весьма уважаемый. Опять же из Рюриковичей, а не каких-нибудь Романовых или Шереметевых, но…
        Вот в этом «но» и скрыта основная загвоздка. Не стратег он. Да и характер у него тоже не царедворческий - смолчать или сказать уклончиво, но все равно добиться своего ему не дано. Правда, чего другого в избытке. Прям, честен, строен - не человек, а корабельная сосна. Вот только такие вверх не идут, разве что в исключительных случаях, когда в стране что ни год, то война, а ты - гений. Суворов вон даже генералиссимусом сумел стать при всей своей неуживчивости. Но он только исключение, которое лишний раз подтверждает правило. К тому же Хворостинин - не Суворов.
        Про остальных вообще молчу.
        И еще по одной причине я всеми силами стремился, чтобы Григорий Лукьянович не угодил в опалу. Если бы ему оставалось жить лет десять или хотя бы пять - имело смысл не мешать царю и даже помочь, натравив его величество на собственного палача. Но жизненный срок Малюты и без того подходил к концу. Ему оставалось всего ничего - меньше двух месяцев, так что можно и потерпеть его бесконечные злобные нападки. Пусть себе порезвится напоследок.
        Более того, если Иоанн сейчас отправит его в опалу, то он, сам того не зная, еще и продлит его жизнь, потому что тогда Малюта не погибнет под Пайдой, а такое и вовсе ни к чему. Из опалы-то можно и отозвать. Выходит, получится только хуже, поскольку Иоанн вообще легко поддается на чужое влияние, особенно на пагубное.
        К тому же сейчас царь особо Малюту и не слушал - чересчур важные дела маячили перед ним. В первую очередь надо управляться с ними, а уж потом снова приниматься за казни…
        Глава 12
        Раз на раз не приходится

        И одним из самых главных был прием послов осиротевших соседей из Речи Посполитой. Великий государь Сигизмунд II Август, король Польский и великий князь Литовский, Русский, Прусский, как я и предсказал в свое время Борису Годунову, а чуть позже, будучи в Серпухове, всего за несколько дней до смерти Сигизмунда, от нечего делать, князю Воротынскому, скончался 18 июля 1572 года. Умер он в такой нищете - а не надо держать у своей казны откровенных воров вроде Мнишеков, - что пришлось хоронить его в поношенном платье. Вместе с ним в небытие ушла и династия Ягеллонов
- наследников мужского пола Сигизмунд, невзирая на свои многочисленные браки, не оставил. Родных братьев или хотя бы племянников он тоже не имел.
        Встал вопрос: «Кто займет опустевший трон?» Если быть совсем точным: «Кого избрать?» Предполагаемых кандидатов из числа действительно серьезных претендентов на это место имелось пятеро: юный Эрнест, второй сын императора Священной Римской империи Максимилиана II, герцог Анжуйский Генрих[Будущий король Франции Генрих III (1551-1589).] , брат и наследник французского короля Карла IX, сразу два шведа - король Юхан III и его сын и наследник Сигизмунд, а также царь Иоанн Васильевич.
        У каждого с точки зрения польских панов и шляхты имелись свои минусы и свои плюсы. Что касается последних, то наибольшими и самыми наижирнейшими обладал последний из кандидатов. Будучи весьма неугомонным и опасным соседом с массой территориальных претензий, царь в случае его избрания мог обернуться могучим повелителем, соединив в своих руках мощь двух держав. Особенно рьяно ратовали за его кандидатуру в великом княжестве Литовском, поскольку земли Короны Польской, как именовали Польшу, находились от Руси на безопасном удалении, за исключением Киевского воеводства. Зато литовские - вот они, начиная с уже захваченного Иоанном Полоцка и заканчивая тоже захваченным изрядным куском Ливонии.
        Решить все споры мирным путем представлялось великим соблазном для ясновельможных литовских магнатов. Настолько великим, что они даже не задумывались о тиранстве, жестокости и самодурстве русского царя, наивно полагая, что законы Речи Посполитой утихомирят буйного деспота.
        Особенно рьяно ратовали за кандидатуру Иоанна великий гетман Литвы Николай Рыжий из Радзивиллов, потомок Даниила Галицкого и рьяный защитник православной церкви князь Константин Острожский - один из самых крупных магнатов, а также все, кто их поддерживал. Они и были инициаторами перед сеймом и панами-радой[Сейм - съезд делегатов великого княжества Литовского от местных региональных собраний шляхты (сходов). Паны-рада представляли исполнительную власть, особенно в том случае, если великий князь Литовский становился польским королем и уезжал в Краков.] отправки к Иоанну Федора Воропая. Договариваться.
        Случилось это еще летом, когда царь со страхом ждал, чем закончится очередное вторжение Девлет-Гирея. Учитывая, что визитер был неофициальным представителем, ничего конкретного на переговорах сказано не было. Воропай лишь хотел уточнить, готов ли Иоанн в случае его избрания подтвердить права и вольности шляхты. Убежденный, что крымский хан снова запалит Москву, после чего рванет за русским
«хоронякой» на север, и тогда, как знать, возможно, придется бежать из Новгорода, Иоанн был сговорчив и охотно заверил посла, что обещает «ненарушимо блюсти все уставы, права и вольности…».
        Более того, он оказался настолько любезен, что даже посулил «распространить их буде надобно». Зато об избрании кого-либо из своих сыновей не захотел даже слушать, невразумительно заявив, что у него два сына, как два ока, и он не расстанется ни с одним. Еще бы. Тут самому позарез резервный трон нужен, а они с сыном пристали. По той же причине - голова занята только Девлет-Гиреем - он, как бы опережая возможные щекотливые вопросы, долго и нудно распространялся об изменниках, из-за которых хан и сжег Москву. Нужно же было хоть как-то оправдать собственную трусость.
        Но едва пришла долгожданная весть о разгроме татарских полчищ под Молодями, миролюбие его тут же закончилось. Первым делом - пьянки-гулянки и молебны по случаю победы не в счет - он написал откровенно хамское письмо Юхану III с требованием покориться, иначе ему будет то же самое, что и крымскому хану.
        Лавры победителей татар под Молодями упорно не давали ему покоя, и поэтому Иоанн так быстро засобирался обратно в Новгород, причем забрал с собой кроме Воротынского практически всех воевод, которые раздолбали Девлет-Гирея. Именно по этой причине он и оставил за собой верховное главнокомандование, предполагая бить шведов лично. Очень уж ему хотелось отличиться, чтобы затмить славу Михайлы Ивановича. Кроме того, в ожидании послов из Кракова он решил, что самый лучший способ добиться избрания на трон Речи Посполитой - это побряцать оружием перед панами, авось станут посговорчивее.
        Начала подготовки к грядущим боевым действиям я не застал, так как занимался доставкой Анны Колтовской в монастырь. Когда я появился в Новгороде, почти все было готово. Вот тут-то и настал мой черед.
        Сразу скажу: особо кичиться мне нечем. Никаких таких новшеств я не внес ни в тактику, ни в стратегию русского войска. Кое-что в голове шевелилось, но требовало для введения слишком много времени, а армия должна была вот-вот выступить. Однако несколькими моими советами он воспользовался, выдав их за свои собственные.
        Сделал он это тем более легко, поскольку каждый из них начинался невинным вопросом: «Как ты мыслишь, государь?» Ну а дальше следовали варианты. Один нормальный, остальные - для дураков, по примеру американских школьных учебников. Допустим, первым президентом США был: а) вождь Мамбу; б) хан Хубилай; в) мандарин Синь-Ляо; г) генерал Джордж Вашингтон. Теперь выбирайте. Выбрали? Правильно, молодцы. Получите еще одну порцию попкорна.
        Вот и Иоанн тоже выбирал правильно. Выбирал и мотал на ус, а также на свою кучерявую с рыжиной бороду. Именно поэтому, когда русские войска вступили в земли шведского короля, никто в своих замках на территории будущей Эстонии даже не заподозрил неладное. Народ веселился, шумно отмечая Рождество Христово, пил, гулял, кутил и… застывал с открытыми ртами, обалдело глядя на дюжих ратников с красными, обветренными от морозца лицами, которые вваливались к ним в точности как писал поэт: «Средь шумного бала… случайно…»
        Хотя нет. Это я уже погорячился. Отнюдь не случайно.

«Что говорит Закон Джунглей? Сначала ударь, а потом подавай голос», - поучительно напомнил медведь Балу внимательно слушавшему его Маугли.
        Примерно так. Ни до, ни после в русских полках так истово не соблюдали маскировку. Вот в дальнейшем, уже после захвата очередного замка, ратники при прямом попустительстве царя действовали далеко не так, как мне бы хотелось, но тут не помогали и мои притчи. Иоанну нужен был шум до небес, а также перепуганные ливонские дворяне из числа тех, кто сумеет выжить, а потом расскажет польской шляхте, насколько жесток русский государь со своими врагами.

- Чрез то и они устрашатся, - назидательно говорил мне Иоанн.

- Может, лучше, чтобы они тебя полюбили, государь? - предлагал я альтернативу.

- Любовь скоро проходит, но ежели я засею их сердца страхом, он останется в них надолго. К тому ж любовь надо проявлять к самим будущим подданным, а как я могу оное сотворить? - разводил он руками. - Страх же заразен, яко железa[Так на Руси в то время называли чуму.] . В одного вселю, ан глядь - сотни им захворали.
        Что и говорить, убийственная логика. Крыть мне было нечем, и приходилось замолкать.
        Правда, не сразу, но удалось уговорить, чтобы наиболее богатых горожан, в том числе и евреев, все-таки отпускали за выкуп. Поначалу он не соглашался и на это, заявив, что для получения денег человеку вовсе не обязательно обещать свободу. Поджаренные пятки - верный способ получить все до последней полушки. Однако тут я оказался более убедителен, к тому же казна Иоанна, невзирая на его безудержное хвастовство, была почти пуста и он остро нуждался в серебре. Словом, уговорил.
        А что до страха будущих подданных, о котором так веско говорил Иоанн, то спустя время он сыграл с царем дурную шутку. Если бы не панические рассказы самых первых беглецов, когда я еще не успел втолковать Иоанну про выгоду выкупа с пленных и их резали сплошь и рядом, то горстка шведов в маленькой крепостце Вейсенштейн, называемой местными туземцами Пайдой, никогда бы не отважилась на сопротивление. Оборонять этот плюгавенький городишко от огромной армии было бесполезно, но шведы знали, что в любом случае их ждет смерть. Более того, они выигрывали изначально, поскольку при сдаче города эта смерть окажется позорной, а при обороне - героической.
        Словом, скандинавы поступили… по-русски - пропадать, так с музыкой. Сколько ратников положил Иоанн во время первого дня штурма, я не считал, но не меньше нескольких сотен. Ночью все пушки по моему совету были перекинуты к западной стене
- та казалась пониже остальных.

- Что, Малюта, это тебе не в пыточной народишко терзать. Вона как бьются вороги, - заметил Иоанн Скуратову. - Я чаю, у тебя вечор сердце в пятки ушло, егда их пули засвистали.

- За тебя, государь, душа изнылась, - пробурчал тот. - А я оных пуль не страшусь.
        Царь насмешливо хмыкнул, после чего Малюта, вспыхнув, бросил в мою сторону ненавидящий взгляд - наверное, решил, что Иоанн подкалывает его с моей подачи, - и, гордо вскинув голову, заявил:

- А дозволь-ка, царь-батюшка, мне к завтрему первым из твоих воев в битву пойти. Хошь косточки малость разомну.

- Мыслишь, что не пущу, потому и просишься, - предположил Иоанн и весело тряхнул головой. - А я вот дозволю. Ступай, Гришка, одолей моих супротивников. Да Ваську Грязного тоже с собой прихвати, а то больно говорлив стал.

- Благодарствую, государь, за честь велику. - Слегка обескураженный Малюта склонился перед царем в низком поклоне, напоследок бросил на меня еще один злющий, как у цепного волкодава, взгляд и удалился.
        Следом за ним вышел и Васька, окинув меня столь же ненавидящим взором, как и Скуратов.

- Забываться, пес, стал, - заметил Иоанн, небрежно кивнув вслед своему бывшему любимцу.
        Я понимающе кивнул, в глубине души надеясь, что и его постигнет участь Малюты. С Васькой нелады у нас начались давно. Не далее как через неделю после моего прибытия в Новгород мы с Грязным поцапались в первый раз. Ревнуя к моему приближению, этот дурак не нашел ничего лучше, как попытаться самостоятельно поставить меня на место.

- Ты не забудь, фрязин, что тута тебе не италийские земли, но Русь-матушка, - предупредил он меня. - Мы, ста, близ государя издавна, а потому ты наперед нас не суйся - затопчем и не поглядим, что князь.

- У тебя и язык, как прозвище - невесть чего болтает, - хладнокровно заметил я. - Из-за него, что ли, так прозвали? А кому куда соваться - царю виднее, и не тебе, холоп, о том судить.

- Ладно, попомнишь ужо, - угрожающе пообещал он и стал самым рьяным стукачом на меня.
        Дня не проходило, чтобы он не выдавал Иоанну какую-нибудь пакость, причем одну нелепее другой, совершенно не зная меры. Именно этим он царя и притомил, да так, что тут сунул его в самое пекло, и, в отличие от Малюты, не спрашивая о его желании.
        Откуда я это знаю? Сам Иоанн и сказал, только чуть позднее, оставшись наедине со мной.

- Не дале как пополудни сызнова Васька тебя наушничал, - пояснил он мне. - Сказывал-де, хулил ты меня при нем по-всякому. Мол, икону в том готов целовать, а я ему… - Он усмехнулся и процитировал, надменно задрав голову и приняв торжественный вид: - О храбрости фрязина слыхал от многих, потому верю, хулу же - от тебя единого, а потому нет тебе веры. - И прибавил с легкой досадой: - Экий надоеда.
        А ведь он еще не знал о нем того, что знал я. Помимо клеветы Грязной буквально перед нашим выездом вместе с войском предпринял попытку меня отравить. Хорошо, что я, едва почувствовав тошноту, озноб и головокружение, вовремя вспомнил наставления Ицхака и тут же метнулся к ларцу, заглотав по десять капель из каждой скляницы, иначе быть бы худу.
        Царю об этом случае я говорить ничего не стал, посчитав, что теперь перепуганный Васька угомонится и по достоинству оценит мой гуманизм и порядочность, но не тут-то было - как стучал на меня, дурачок, так и продолжал закладывать. Зря я его пожалел. Не стоил он этого. Ну да чего уж там - хай живе, свинюка неблагодарная.
        Зато теперь я испытал чувство глубокого удовлетворения, понадеявшись в душе, что ему при штурме достанется не меньше, чем Малюте.
        Наутро, пока длился артобстрел западной стены, Григорий Лукьянович ни на шаг не отходил от Иоанна. То ли надеялся, что царь отменит распоряжение, хотя страха на его лице перед предстоящей битвой я не приметил, то ли чуял, чем обернется лично для него сражение, и прощался. Наконец пушки умолкли, выбив изрядный кусок стены, и Иоанн, указывая на пролом, заметил:

- Осталось токмо вовнутрь заскочить. Как, Гришка, возможешь?
        Малюта кивнул, не говоря ни слова, безмолвно поклонился и пошел в сторону первой из колонн, которая собиралась на штурм. Спустя время я с ясно написанной на лице тревогой обратился к царю:

- Государь, недоброе я зрил на лике у Григория Лукьяныча. Словно костлявая с косой отметку поставила. Как бы худо не приключилось.
        Иоанн повернулся ко мне, несколько секунд пристально вглядывался в мое лицо, затем буркнул:

- Пошто ранее о том не обмолвился?

- Не решился, - бодро отреагировал я. - Думал, что померещилось, вот и боялся, что ты меня сызнова станешь виноватить, будто я за него заступаюсь. Все мыслил - почудилось. А теперь припомнил и уверился - была на лике печать.

- Успеют ли его отозвать?.. - задумчиво протянул Иоанн, размышляя, посылать за Малютой человека или нет.
        Ему надо было спросить у меня. Я бы точно ответил: «Нет». И даже обосновал бы. Мол, в истории у Карамзина написано, что он погиб 1 января 1573 года во время взятия крепости Пайды.

«Ты что, государь, Николаю Михалычу не доверяешь? Напрасно! Очень добросовестный историк. Даже твое истинное прозвище для потомков сохранил - Мучитель. А можешь у Соловьева прочитать или у Костомарова - и там про Малюту то же самое».
        Шучу, конечно. На самом деле я бы только пожал плечами да выдал какую-нибудь глубокомысленную мысль. «Пути господни неисповедимы» или «Что на роду написано, то и случится». Но царь не спросил. Вот и хорошо - мне врать меньше. И так уже про смертную печать и колебания наплел, чтоб ясновидцем себя выказать. И отозвать его не успеют - не зря же я выжидал, не дергаясь раньше времени, чтоб наверняка стало поздно. Не входило в мои задачи предотвращать смерть таких уродов.
        Именно в тот день мой авторитет провидца и предсказателя будущего поднялся в глазах Годунова до заоблачных высот. Напомню, что я не баловал Бориса известиями о грядущих событиях внутри страны. Мелких не знал, а крупные, учитывая мое появление при царском дворе, теперь то ли сбудутся, то ли нет. Но один раз, когда Годунов вскользь пожаловался на грубость своего тестя и на его бесконечные попреки и обвинения зятя в чистоплюйстве и нежелании замарать чистые ручонки, даже ежели таковое надобно самому государю, я позволил себе конкретное предсказание.

- Потерпи, - получил от меня совет Борис. - Недолго уж осталось. Двух седмиц не будет. - Разговор происходил где-то перед Рождеством.

- А я… как же? - встревожился он, очевидно подразумевая, что Малюта попадет к царю в опалу, а затем на плаху и тогда несдобровать всей родне Скуратова.

- Не бойся. Его смерть тебе пойдет только на пользу, - улыбнулся я, добавив для вящего спокойствия Бориса, что царь в его кончине будет неповинен. - В ратном бою он погибнет. - И красноречиво прижал палец к губам - в опочивальню Федора, нагруженный какими-то горшками и склянками, колобком вкатился озабоченный Бомелий.
        Больше мы к этому разговору не возвращались - не позволяли обстоятельства. По-моему, в этот раз Борис мне хоть и поверил, но не до конца. Во всяком случае, засомневался уж точно. Действительно, какой ратный бой может быть у палача?
        Но во время штурма Пайды, перед тем как обратиться к Иоанну с предложением отозвать Малюту, я вполголоса сказал Годунову, что нынче вечером он может заказывать по своему тестю заупокойную службу. Не знаю насчет заказа, но во время вечерней трапезы он смотрел на меня как на полубога. Именно тогда я понял, что при следующем царе мое светлое будущее прочно обеспечено. Можно сказать, с двухсотпроцентной гарантией. Хотя расслабляться все равно нельзя, поскольку впереди долгих одиннадцать лет с нынешним самодуром.
        Что касается Скуратова, то я, разумеется, не видел, что произошло в том проломе, который сделали русские пушки. Впоследствии рассказывали, будто Малюта и впрямь вел себя как храбрый воин. Однако отсутствие боевых навыков дало себя знать - он почти не закрывался щитом, положившись на шлем и длинную, почти до колен, кольчугу. Но шведская пуля нашла незащищенное местечко - она угодила ему в лицо. Умер он почти сразу, успев хрипло выдавить подоспевшим за ним посланникам царя:

- Передайте царю от верного Малюты, что он ведает…
        Договорить Скуратов-Бельский не смог.
        В отличие от сотника, отца ведьмы в гоголевском «Вие», Иоанн не терзался мыслью, что именно хотел передать ему «верный раб». Вместо этого царь повелел собрать всех пленных на городской площади прямо подле кирхи и устроил по Григорию Лукьяновичу большие поминки, отдав приказ сжечь защитников крепости, не щадя никого, даже из числа мирных жителей. Заживо. Удержать Иоанна от этой жестокой бессмыслицы я не смог, да, честно говоря, и не пытался, поскольку ничего не знал о его затее. Он вообще в таких вещах ни с кем не советовался, считая это излишним.
        Наспех сколоченный гроб с лежащим в нем телом главного царского палача установили поблизости от гигантского капища[Капище - место жертвоприношения славянским богам.
        , подняв его чуть ли не наискось. Не иначе как царь всерьез верил, что Малюта сможет увидеть поминальную жертву.
        Впрочем, те, кто находился поблизости от гроба, гораздо позже, на вечерних привалах, поминутно осеняя себя двоеперстием и боязливо оглядываясь на мрачную черноту ночи, зияющую за их спинами, рассказывали, будто воочию видели, как Григорий Лукьянович усмешливо кривил губы. А еще говорили - дабы лучше насладиться последней картиной, он открыл свои невидящие глаза и даже хотел что-то крикнуть.
        Рот ему действительно потом зашивали, используя обычную просмоленную нитку, - он никак не хотел у него закрываться. Что до открытых глаз, то я и тут не могу опровергнуть - истинная правда. Во время всей казни Иоанн находился рядом с телом преданного слуги, а я сопровождал царя, так что и сам видел, как незрячие очи Малюты вдруг распахнулись. Возможно, это случилось от жара костра. Но то, что они у него еще и моргали, - полная чушь и враки. Во всяком случае, я этого не заметил.
        Но Григорий Лукьянович пытался мне напакостить и, так сказать, посмертно. Я ведь говорил, что далеко не всегда Иоанн прислушивался к моим советам. Если они шли в унисон его мыслям - тогда да. Если царь внутренне колебался, не зная, какое именно решение принять, - я тоже мог перевесить чашу в нужную мне сторону. Но зато когда он был непримиримо настроен в пользу чего-то одного, то тут хоть кол на голове теши. Так случилось и в тот раз, в Пайде.
        Тем же вечером, сразу после похорон Малюты, царь - ярость от утраты в нем так и не угасала, невзирая на несколько десятков заживо сгоревших шведов и немцев, - усадил подьячего Варфоломея за письмо шведскому королю. Хорошо хоть, что за час до этого он выговорился передо мной. Кое в чем я сумел его убедить, но далеко не во всем. Единственное, что мне удалось, - это чуть оттянуть написание, отговорив его отсрочить диктовку на несколько дней, ибо в часы скорби негоже заниматься важными государственными делами из числа тех, которые запросто могут и обождать.
        К сожалению, в последующие дни он ни разу не затронул эту тему и вообще не упоминал о свейском короле Ягане[Юхан (искажен.). Имеется в виду Юхан III (1537-1592), король Швеции с 1568 г.] . Признаться, я уж было решил, что Иоанн угомонился, пыл его слегка угас, клокотание чуйвств в нежной и ранимой царской душе улеглось, но не тут-то было…
        Как сейчас помню тот день - 6 января 1573 года. Выдался он вьюжным и пасмурным. Мы по-прежнему стояли в Пайде. Когда всполошенный стрелец прибежал ко мне в комнату, уже близилась ночь. Решив, что дело срочное, я опрометью кинулся бежать в соседний дом, где были наспех оборудованы царские покои.
        Едва я вошел в ярко освещенную комнату, как первым делом мне бросился в глаза даже не Иоанн, а необычайно раскрасневшийся, весь в поту, подьячий Варфоломей, усердно строчивший что-то на бумаге. Увидев меня, он расплылся в блаженной улыбке, в которой явственно читалось облегчение и надежда.
        Как я потом понял, подьячий рассчитывал, что я сумею угомонить не на шутку разбушевавшееся величество. Каюсь, не оправдал его ожиданий, да и не мог этого сделать, поскольку Иоанн сразу недвусмысленно указал мне мое место.

- А-а-а, фрязин, - протянул он довольно. - Пришел, стало быть. Ну вот присядь да послухай, яко я тут холопишке свейскому отписываю.

- Холопишке или королю? - деликатно уточнил я, усаживаясь на противоположную от подьячего лавку, поближе к кубкам и блюду с фруктами.

- А вот послухай и сам поймешь, хто он есть, - зло усмехнулся Иоанн и, обратившись к Варфоломею, уточнил: - Что тамо напослед я ему сказывал?

- Так оно и было правду ты нам написал боле и писать нечего[Здесь и ниже: все, что диктовал царь подьячему, является подлинным текстом его письма шведскому королю Юхану III, которое было написано в Пайде 6 января 1573 г.] , - монотонно пробубнил подьячий и вновь умоляюще посмотрел на меня.
        Я молчал.

- Пиши тогда далее. - И Иоанн принялся вдохновенно вещать, время от времени грозно постукивая своим посохом по дубовому полу, словно отбивая такт некой мелодии: - Сам ведь ты написал, что ваше королевство выделилось из Датского королевства, а если ты нам пришлешь грамоту с печатью о том, как бессовестно поступил отец твой Густав, захватив королевство, то и того лучше будет, нам и писать будет нечего об этом - сам ты холопство свое признал! - И торжествующе уставился на меня - мол, подтверди, какой я орел.
        Честно признаться, до этого я как-то иначе представлял себе дипломатическую переписку. Понимаю, в Средневековье все разговаривали весьма простодушно и не обладали таким изобилием ничего не значащих канцеляризмов, как их далекие потомки, но все равно, на мой взгляд, Иоанн перешел все допустимые границы. И я это должен прокомментировать? А как? Сказать: «Мужик, ты что, белены объелся? Ты вообще с какого дуба рухнул? И какая тебя муха укусила?»
        Но вместо этих искренних фраз пришлось произнести иные, более деликатные:

- Если ты, государь, собрался объявить ему войну, то лучше и не придумать, хотя вежества тут нет и в помине.

- Не войну, а замирье, - поправил Иоанн. - Но допрежь того надобно указать ему место, кое он заслуживает, дабы не тщился вровень со мной встати. Читал бы ты его грамотку, кою он мне отписал, сам бы взбеленился.

- Тогда, может быть, стоит излагать свои мысли более сдержанными словесами? Ну-у… поспокойней, что ли, а то решит, что ты принял его грамотку слишком близко к сердцу, а ведь это твоей царской чести потерька, - вкрадчиво заметил я.

- А енто ты верно подсказал, фрязин, - хмыкнул Иоанн. - И впрямь лучше поспокойней, а то возомнит о себе бог весть. Чай, он мне не ровня, а пес шелудивый. Да ты пей покамест винцо-то, пей да слухай, а то ентот гундосый, - он небрежно кивнул в сторону подьячего, - в благородных делах ни ухом ни рылом, потому как тож из подлых, как и Яган. - И вновь повернулся к Варфоломею. - Пиши дале…

«Кажется, наступил психологический момент для ужина», - подумал Остап.

«Все правильно - мавр сделал свое дело и теперь может перекусить», - перефразировал я Шиллера и принялся меланхолично жевать засахаренный ломоть дыньки, время от времени гася приторную сладость вином из кубка. Судя по жуткой кислющести, Иоанн явно перешел на трофейное пойло, но оно и к лучшему - такого много не выпьешь.
        Время от времени я изображал мудрого ценителя гениального царского красноречия - задумчиво хмыкал, укоризненно крякал, изредка сдержанно улыбался. И, разумеется, все время кивал.
        Увы, но обещанного спокойствия царю хватило ненадолго. Он то называл Юхана безумцем, то ехидничал по поводу его мужичьей чести, то обзывал ничтожным государем. Всякий раз после таких пассажей я сдержанно хмыкал и неопределенно мотал головой. Обернувшись в мою сторону, Иоанн всякий раз осекался, но вычеркнуть ничего не указывал, разве что на некоторое время вновь становился чуточку более сдержанным. Правда, это быстро проходило.
        Однако под конец письма царь, опростав свой кубок до дна, вновь разошелся и теперь даже не смотрел в мою сторону, так что мое покашливание толку не приносило.

- А что ты обращался к нам с лаем и дальше хочешь лаем отвечать на наше письмо, так нам, великим государям, к тебе, кроме лая, и писать ничего не стоит, да и писать лай не подобает великим государям…
        Ипполит Матвеевич, держа в руке сладкий пирожок, с недоумением слушал Остапа…
        Пирожка у меня не было - засахаренная дыня, но все остальное сходилось полностью: Иоанна и впрямь несло. В упоении он вещал, закатив глазенки кверху, а его посох в это время уже не мерно стучал по доскам пола, а выбивал причудливую мелодию, напоминающую звук бубнов, барабанов или тамтамов - уж не знаю, во что они там наяривают, - некоего воинственного африканского племени, празднующего очередную победу над очередным врагом.

- А если ты, взяв собачий рот, захочешь лаять для забавы, - так то твой холопский обычай: тебе это честь…
        При этих словах я поперхнулся кислятиной, закашлялся, но…
        Остапа удержать было нельзя… Великий комбинатор чувствовал вдохновение - упоительное состояние перед вышесредним шантажом. Он прошелся по комнате, как барс.
        Иоанн действительно даже не обратил на меня внимания, рассекая взад-вперед по небольшой комнатушке и азартно диктуя ошалевшему от его речей Варфоломею:

- …а перелаиваться с тобой - горше того не бывает на этом свете, а если хочешь перелаиваться, так ты найди себе такого же холопа, какой ты сам холоп, да с ним и перелаивайся, пес ты смердящий. Отныне сколько ты ни напишешь лая, мы тебе никакого ответа давать не будем. - Лишь после этой пламенной речуги он обратил свое милостивое внимание на мой кашель и соизволил спросить: - Нешто заморское винцо хуже наших медов, княж Константин?

- Лучше русских медов в жизни ничего не пивал, государь, - искренне ответил я, вытирая выступившие на глаза слезы. - Но кашель меня пробил по иной причине. Ты ж вроде о мире собрался с ним толковать, а после твоих речей он…

- Ах да, - поморщился Иоанн и снова повернулся к подьячему. - Пиши тако… - И скрепя сердце все-таки включил в письмо даже не предложение, а намек на заключение мирного договора: - Если же захочешь мира своей земле - пришли к нам своих послов, и каковы твои намеренья, мы их послушаем, и что следует сделать, то и сделаем.
        Впрочем, в проницательности ему не отказать, поэтому после диктовки, удалив Варфоломея из комнаты, он вновь обратился ко мне:

- Зрю, что ты негодуешь, а отчего - не пойму. Ты не робей, сам ведаешь, яко я люблю встречи[Встреча - спор.] , потому реки смело.

- Думается мне… - начал я.
        Однако на сей раз мои деликатные пояснения собственного видения дипломатической переписки особого результата не дали. Можно сказать, что эту встречу, то бишь спор, я проиграл напрочь.
        В тексте так и осталось неприкрытое хамство, разве что Иоанн согласился вычеркнуть из концовки «пса смердящего», то есть я добился сущих пустяков. Все остальное, включая нелепейшее требование присылки ему шведской королевской печати, государственного герба и официального титула, осталось.
        Нет, царь не отмахнулся от моих возражений, а конкретно пояснил, почему сказано так, а не иначе. Но говорилось оно им столь твердо, что я понял - дергаться в данном случае бесполезно.
        Например, по поводу той же пресловутой присылки королевских регалий он пояснил, что, дескать, это плата шведа за честь сноситься напрямую с царем, минуя новгородских наместников, однако он волен не присылать их, только тогда придется общаться по-прежнему.
        Пассаж о том, что шведы исстари служили его предкам, он тоже оставил, хотя я наглядно ему доказал, что иметь наемников из какого-то государства не значит владеть этим государством. Можно сказать, втолковывал на пальцах, на примере того же Фаренсбаха и его немцев-пищальников.

- Не станут же твои правнуки утверждать, будто народ Любека, Мекленбурга, Баварии, Саксонии, Штирии и прочих германских областей исстари служил их предкам по той причине, что некоторые выходцы из этих земель были в твоем войске, - говорил я.
        Иоанн слушал, согласно кивал, не собираясь ни в чем перечить, но… текст остался без изменений. Вот так вот.
        Более того, повернув обратно в Новгород, он повелел Саин-Булату и Магнусу продолжать воевать. Мне царь пояснил, что тем самым лишь ускорит прибытие шведских парламентеров, к тому же для боевых действий остается не он сам, не кто-то из его сыновей или русских воевод, а его данники, но в то же время полноправные государи
- один царствует в Касимове, а другого он поставил править в самой Ливонии.
        Тон царя был настолько самоуверенным, а синевато-серые глаза лучились таким самодовольством от собственной «гениальной хитрости», что я и тут не стал его ни в чем переубеждать. Бесполезно и даже вредно, особенно если вспомнить, как заканчивал жизнь кое-кто из особо настойчивых и назойливых советников.
        Это как в футболе. Судья на поле не всегда прав, зато у него гораздо больше прав. И если он принял решение, то доказывать ему его неправоту не имеет смысла. Во-первых, ничего не добьешься, а во-вторых, получишь желтую карточку. За пререкания. А то и красную, то есть вовсе удалят с поля.
        На плаху.
        В моем случае, с учетом страховки, можно отделаться подешевле - опалой. Но все равно о Маше придется забыть, а ведь я уже практически подготовил почву для своего сватовства к княжне.
        Да-да. Между прочим, и нового свата в известность поставил.
        Глава 13
        Исключение из правил, или Второй отец Сильвестр

        Во всяком случае, на мои тонкие намеки насчет женитьбы, чтобы окончательно осесть на Руси, он реагировал не просто положительно, а весьма бурно, энергично поддерживая меня в этом намерении и тут же ударяясь в бесчисленные советы и наставления, как правильно вести себя с русскими бабами.
        Единственное препятствие, которое мне пришлось преодолевать, так это его настоятельное желание помочь с выбором невесты. Считая себя большим знатоком в этом деле - еще бы, имел четырех жен, из коих три уже в могиле, а последняя в монастыре, то есть, считай, тоже погребена, только заживо, - он долго разглагольствовал, что самые лучшие девки у Ваньки Меньшого Шереметева. Дескать, всем удались - что ликом, что ростом, а уж статью и вовсе - каждая чуть ли не в семи пудах весом. У Шуйских они тоже неплохи, но подходящего для меня возраста сейчас ни одной, а вот к Хованским соваться не след - там все сухопарые да жилистые, хотя на лицо тоже весьма и весьма, да ведь с лица воду не пить.
        Про породу он тоже не забывал, и я лишний раз убедился, что котируюсь в его глазах весьма и весьма высоко - предлагал-то из самых лучших родов, а как-то, подвыпив, добрался даже до своего, царского. Мол, у него самого девок нет, а если б и были, так я рылом не вышел, но ежели пожелаю, то все равно могу с ним породниться, поскольку остались две девицы на выданье у Ваньки Шемячича-Севрюка[Иван Васильевич Шемячич-Севрюк (ум. в 1561 г.) был правнуком Димитрия Шемяки, который в свое время сидел, хоть и недолго, даже на великокняжеском троне. Отец Шемячича-Севрюка в
1500 г. приехал на Русь служить Иоанну III, в 1523 г. был схвачен по повелению Василия III Иоанновича и посажен в темницу, где и умер в 1529 г. Самого Ивана, но гораздо позже, насильно постригли в монахи.] , пращур которого сам Дмитрий Донской. Одной из них, Евдокии, ныне уже двадцать четыре, перестарок, хоть и не замужем, зато другой, Марфе, ежели ему не изменяет память, о прошлом годе исполнилось двадцать.

- Выбирай, кого хошь ощасливить, - предложил он, простодушно пояснив: - За кого иного нипочем бы не отдал, все ж таки царского роду, а за тебя выдам.
        То есть я для него как конкурент неопасен.
        Но даже учитывая знатность девиц, он все равно не упустил случая, чтобы не заметить - обе хороши ликом, но старшая будет подороднее, а уж там как самому глянется. Эдакий чисто практический подход, как при выборе домашней скотины, коровы там или свиньи. Нет, если бы я выбирал невесту для того, чтоб пахать на ней или вообще втихомолку съесть, то непременно воспользовался бы его советом, но…
        Пришлось пояснить, что я уже полюбил девушку из рода князей Долгоруких. Поначалу он так удивленно на меня воззрился, будто сделал для себя великое открытие - оказывается, у иноземцев тоже есть душа и они даже могут влюбляться. Ну совсем как человек, а с виду фрязин фрязином.
        Потом, поразмыслив, я решил, что это удивление, скорее всего, было вызвано необычной для царя причиной отказа. Не иначе как в его понимании отвергнуть девицу из первосортной русской знати для женитьбы на второсортной, пускай и по любви, было чем-то из ряда вон выходящим.
        Иоанн недовольно поморщился, пробормотав себе под нос что-то о незнатности, но затем, вновь оживившись, начал дельно выяснять, какова она из себя. Я почесал в затылке и откровенно заявил, что до девок Ивана Васильевича Шереметева ей далеко и она не тянет ни на восемь, ни даже на семь пудов. От силы шесть, да то неизвестно, Иоанн презрительно присвистнул, после чего я, возмутившись, принялся расписывать ее красу, но вскоре осекся - в глазах царя зажегся какой-то нездоровый огонек, который мне очень не понравился.

- Погодь-ка, фрязин, - задумчиво остановил он меня. - Сдается мне, что я как-то раз мельком ее видал. - С Долгорукими, стало быть, решил породниться… - протянул он. - Ну-ну. - И огонек разгорелся еще сильней.
        Это мне и вовсе не понравилось. Да, с Долгорукими, а при чем тут «ну-ну»? Какое может быть «ну-ну»?! Ты чего это, мужик?! Я, если уж на то пошло, за язык тебя не тянул - сам напросился, а теперь «ну-ну». Давай-ка не увиливай, и без всяких-яких! Тебя самого, между прочим, Анна ждет. Нет, не Колтовская, которую ты успел сплавить в монастырь, а Васильчикова, но все равно ждет не дождется, так что нечего тут нукать - не запряг! И вообще, твой номер шестнадцатый - красный кушак через плечо, и вперед, свататься!
        Потому я закончил свою вдохновенную речугу буднично, постаравшись напрочь замазать все то, что наговорил вначале:

- Кому иному, государь, она, может быть, и вовсе пришлась бы не по душе. Сказал бы, что и глазки у нее небольшие, и носик с маленькой горбинкой, и белила с румянами не употребляет. Опять же и великим дородством она, как я говорил, не блещет. Но мое сердце выбрало именно ее, а за что - пойди спроси, так ведь не ответит.
        Ага, вроде добился я своего - погас нездоровый огонек, да и сам Иоанн поскучнел.

- Ладно, коль сердце, так и быть, ее тебе сосватаем. Правда, на Руси не в обычае, чтоб холостого в сваты брать, негоже оно, - тут же пригасил он мой взрыв восторженных благодарностей и лукаво прищурился: что, мол, на это скажешь?

- А… как же тогда быть? - опешил я.

- Так то среди смердов али там прочих, но я ж - государь. А помазаннику божьему все дозволительно. Ныне недосуг, вот-вот послы от ляхов подъедут, а опосля сыграем свадебку.

- Может, стоило бы своих послов на ихний сейм послать? - в который по счету раз напомнил я, но Иоанн вновь остался непреклонен:

- Овес к лошади не бегает. Не смерд пшеничке, а она ему надобна, вот пущай и покланяются, а я подумаю.
        И снова я понял, что продолжать дискуссию на эту тему не имеет смысла - не раз уже говорилось, но у нас на Руси, в отличие от некрасовских строк, не только мужик, но и царь что бык. Уж коли что втемяшится в башку, то хоть кол на ней теши… Впрочем, я это уже говорил и повторяюсь, исключительно чтоб показать, насколько он был упрям… Почти как я.
        Так и получилось, что когда собрался сейм, то на нем в качестве представителей своих кандидатов на престол присутствовали послы от императора Максимилиана II, от французского короля Карла IX, от Юхана III, а вот от Иоанна Васильевича никого не было. Такое вот красноречивое презрительное отсутствие, в результате которого число сторонников русского царя несколько поубавилось, хотя все равно оставалось достаточно значительным - по-прежнему две трети шляхты Литовского княжества были на стороне русского кандидата, хотя не самого царя, но царевича, причем желательно Федора - не иначе как наслушались о нраве старшего из них, Ивана, мало чем отличавшегося от отцовского.
        Они настолько были уверены в правильности своего выбора, что даже отправили своего посла Михаила Гарабурду договориться об условиях.
        Еще за неделю до его прибытия из покинутых царем разоренных земель шведского короля, чуть ли не вслед за радостными новостями о взятии Нейгофа и Каркуса, пришла более печальная весть из-под Коловери. Шведский полководец Акесон наголову разбил поддерживавшее Магнуса русское войско. Впрочем, этого следовало ожидать - оставленный за главного воеводу князь и боярин Иван Федорович Мстиславский в очередной раз показал, что как полководец он никто и звать его никак. Не зря я советовал Иоанну назначить кого-нибудь другого, к примеру, того же Хворостинина.

- Тогда прочие вовсе о делах забудут да местничаться учнут, - несколько смущенно хмыкнул царь, обескураженно разводя руками - мол, с таким и он не в силах бороться. - Опять же, нешто забыл ты, из опричников он, а две трети воевод - из земщины.

- Так ведь нет же ныне ни земщины, ни опричнины, - взывал я.

- Так что с того. Память-то осталась. Доселе друг на друга яко псы глядят.
        В результате получилось то, что получилось. Из-за бездарных распоряжений Мстиславского полки пошли на слишком большом удалении друг от друга, и шведы этим воспользовались, нанеся неожиданный удар в спину по сторожевому полку, которым командовал Иван Андреевич Шуйский. Воевода пытался остановить начавшуюся среди ратников панику и даже сам лично повел имеющуюся у него конницу в атаку. Так сказать, личным примером. Однако вдохновить остальных у него не получилось, поскольку одновременный пушечный и пищальный залп в упор нанес такой урон цвету полка, что остатки - но уже без погибшего Ивана Андреевича - постыдно бежали, добавляя сумятицы, и мчались так лихо, что врезались в передовой полк.
        Отчаянно огрызаясь от подоспевших шведов, полк под командованием второго воеводы князя Хворостинина сумел сохранить боевой порядок, отступив организованно и четко. Там не менее Иоанн хотел поначалу наложить на него опалу за поражение, но мне удалось отстоять князя, доказав, что тот сделал все возможное и никто другой лучше распорядиться не сумел бы.
        Теперь еще до прибытия польских послов предстояло решить вопрос со шведами - продолжать воевать, стремясь отомстить за поражение, или, наоборот, ускорить мирные переговоры. Мнения разделились на две неравные части. Зная, что войск у Иоанна пока еще в достатке, большинство воевод во главе с Воротынским, включая даже тех, кому досталось от шведов, ратовали за продолжение войны. Сторонников заключить мир оказалось гораздо меньше, зато среди них находился я. Правда, высказаться мне, невзирая на присутствие, царь не предложил, как, впрочем, и всегда. Он вообще предпочитал выслушивать мои доводы исключительно за игрой в шахматы, чтобы в случае согласия с ними иметь возможность потом выдать их за свои.
        Между прочим, и тут спасибо Годунову. Это он успел заранее предупредить меня, что выигрывать у государя - верный проигрыш. Иначе я бы поначалу мог не сдержаться и разок-другой «обуть» божьего помазанника - он в них не ахти.
        Кстати, пожалуй, ни в какой другой игре так отчетливо не высвечивается характер человека, как в шахматах. Взять, к примеру, того же Иоанна. Даже если бы он оставался для меня безымянным противником, я все равно бы сделал аналогичные выводы о его натуре, не говоря уж о полководческих дарованиях.
        Понту много, азарта еще больше, но зарывается, ни в чем не зная меры. Реальная оценка собственных сил на нуле, и за соперника думать тоже не мастак. Опять же когда всерьез увлекается обсуждением насущных дел, то начинает безбожно «зевать» фигуры, а взять ход обратно отказывается из принципа, то есть упрямства хоть отбавляй. И не только его - еще и злости.
        Правда, последнее, только когда проиграет, - наблюдал я разок, как ему влепил мат князь Дмитрий Хворостинин. Матч-реванш Иоанн тоже продул. Третьей игры не было - ни в этот вечер, ни вообще. Как партнер воевода попросту перестал для него существовать. Между прочим, именно после этих проигрышей царь и окрысился на князя.
        Да-да, сами посудите. Когда мы еще находились в Новгороде, князя намечалось поставить вторым воеводой полка правой руки, который после большого полка считался самым значительным, а воеводство в нем - самым почетным. То есть человек пошел на повышение. Но, опрометчиво разделав под орех своего государя, Дмитрий Иванович получил в свое воеводство полк левой руки, а в нем должность второго воеводы по местническому счету оценивается даже ниже, чем в передовом и сторожевом полках. То есть один из победителей крымчаков под Молодями в итоге был понижен в ранге.
        Да и потом царь, поставив его вторым на передовой полк, лишь вернул ему прежнюю должность, но без повышения. И впоследствии больше всех лютовал за то злополучное поражение именно на него, опять-таки, скорее всего, держа в уме шахматный проигрыш. Это не мои измышления - основываюсь на собственных словах царя, адресованных Хворостинину:

- Рати в сечу водить - не за шахматной доской сиживать. Поучиться тебе надобно.
        Я обычно избирал в играх с Иоанном самую надежную тактику - «зевал» фигуру покрупнее или сразу две, давая фору, после чего сражался в полную силу и проигрывал лишь после ожесточенного сопротивления. Иногда, но редко позволял себе свести баталию к ничейному результату, после чего бурно радовался и изображал ликование.

- Ну яко дите малое, - со снисходительной усмешкой комментировал Иоанн и язвительно охлаждал мой пыл: - Ты одолеть сумей, а уж тогда пляши.

- Чую, что и до этого недалеко, - грозился я и торопливо расставлял фигуры, но… проигрывал. Две ничьи подряд - перебор.
        Однако в этот раз шведский вопрос - мир или дальнейшее продолжение боевых действий
- был слишком серьезным, и следовало подыскать сторонников в самой Думе, причем из числа солидных и авторитетных, иначе мой одинокий голос разума может и не пересилить дружного вопля вояк-«ястребов», ратующих за продолжение боевых действий. И желательно было вести эти поиски окольными путями - иной раз кривыми закоулками выйти к цели куда сподручнее, нежели по прямой.
        Уже после того, как все потопали на ужин к царю, я подхватил под руку Бориса Годунова, многозначительно подмигнув ему и прошипев на всякий случай, чтобы он мне во всем поддакивал, и принялся громко излагать свои доводы за продолжение войны, стараясь подбирать те, что поглупее. Шедший мимо Воротынский услышал если не все, то половину из них точно.
        Князь ничего не сказал, лишь усмехнулся в свою окладистую бороду - тоже мне сопляк, стратега из себя корчит, - но на следующий день резко изменил свою точку зрения, заявив, что не далее как три дня назад в деревнях уже «кликали звезды» и
«зорили» пряжу на последнем морозе, кой случается как раз на апостола Онисима[День апостола Онисима отмечали 15 февраля. Считался покровителем овец, поэтому в этот день «окликали звезды», чтобы овцы ягнились.] , а впереди Петр Мних[День Петра Мниха (сейчас его в церковном календаре нет) отмечался 22 февраля.] , кой дает почин всем оттепелям. И даже ежели ныне дать команду на сбор, пока то да се, ранее Обретения[Праздновался 24 февраля в честь второго чудесного обретения главы Иоанна Предтечи.] им не выдвинуться. Пускаться же в путь на Обретение может либо дурень, у коего в голове труха да солома, либо тот, кто на Руси без году седмица. Бросив в мою сторону торжествующий взгляд, он перевел дыхание и более спокойно заметил:

- Какому-нибудь немцу али фрязину то дозволительно - чего с него взять. - Еще один победоносный взгляд на меня. - Но тебе, государь, так поступать негоже. Да и опосля распутицы, егда море очистится, тож ратиться тяжко. К тому времени свеи непременно людишек подошлют да припасов по крепостям. Опять же неведомо, что за каверзу нам ныне крымчак уготовит. Вдруг не угомонился Девлетка, решит сызнова щастьица попытать. Потому и мыслю - замирье надобно учинять.

- Чтой-то ты вечор иное сказывал? - кротко осведомился царь.

- А утро вечера мудренее, государь, вот умишка-то и поприбавилось, - не полез за словом в карман Воротынский.

- Ишь как он тебя невзлюбил, - проницательно констатировал Иоанн, когда, по своему обыкновению, пригласил меня после вечерни отужинать чем бог послал.
        Видать, не укрылись от него те торжествующие взгляды, которые князь бросал в мою сторону.
        Я скромно пожал плечами:

- Вроде бы не за что, государь. Окромя помощи я ему ничего не делал - одно добро. Может, худо подсоблял, так ведь как мог. Я и вчера хотел ему поддакнуть, что, мол, ратиться надобно, да не успел.

- А ныне? - лукаво прищурившись, осведомился Иоанн, ободрив. - Ты кажи яко есть, да не боись - ему не передам.

- Так ведь и впрямь утро вечера мудреней. Невдомек мне было, что распогодиться может, а коли оттепель случится, то князь Воротынский верно говорил - потонут ратники. Да оно еще полбеды, а вот с пушками совсем худо - застрянут в грязи, и что тогда делать?

- Ну-ну. Выходит, и ты, фрязин, ошибаться можешь, - иронично усмехнулся Иоанн, но поступил, как я того хотел.
        Однако, желая сохранить лицо, в указе повелел написать хитро. Получилось, будто повелевает не он, а «бояре да слуга государев князь Михаила Иванович Воротынский со товарищи приговорили послать к свейскому гонца, а с ним отписати, чтоб послов послал, да и опасные грамоты на послы послати, а до тех бы мест войне не быти».
        Впрочем, какая разница, кто приговорил. Главное, что именно, а также тот факт, что теперь с этим вопросом все в порядке, и еще одна препона на пути к моему сватовству ликвидирована. К тому же мир действительно был необходим для блага Руси, хрипевшей в изнеможении под бременем налогов и захлебывавшейся кровью от непосильных потуг в бесконечных войнах. Народ разбегался кто куда не только из деревень, но и из городов, лишь бы не платить подати, потому что не с чего. Экономика же такая вещь, с которой не спорят. Как здоровье у человека. Можно сказать, что экономика - здоровье государства, так что ее надо лечить и впредь проявлять неусыпную заботу, а вместо этого война, как кровопускание. Иной раз и оно полезно… в умеренных дозах, то есть легкая и непременно победоносная. А вот затяжная…
        Я на эту тему часто разглагольствовал перед царем, выкладывая притчу за притчей, благо что в свое время в институте прошел полный курс политэкономии. Конечно, царь и здесь соглашался со мной далеко не во всем, но тут уж ничего не поделаешь. В этом случае оставалось работать по принципу: «Повторение - мать учения», то есть поведать еще одну притчу на эту тему. А потом еще. И еще. Пока не дойдет.
        К сожалению, метод этот срабатывал не всегда. Иной раз я чувствовал - бесполезно. Не в коня корм. Сколь волка ни корми, а он… Приходилось махать рукой и ставить на очередной задумке крест. Не вышло. Не судьба.
        Кстати, Иоанн был далеко не дурак. Повторюсь, в том, что касалось чутья и проницательности, он вообще мог дать сто очков вперед любому. Как заметил бандит Горбатый Шарапову: «Бабу не обманешь. Она сердцем чует».
        Так вот у царя, образно говоря, в этом плане было «женское» сердце. Как мне показалось, он и мою нехитрую затею с притчами раскусил если не в первую неделю нашего с ним общения, то в первый месяц - наверняка, потому что заметил как-то еще до Рождества:

- Ты яко отец Сильвестр. Тот тоже все поучать норовил. Подчас слухаю тебя, а зрю пред собой его, да чуть ли не воочию. Ровно и не князь ты, а поп. И тоже из нестяжателей[Нестяжатели - представители идейного течения конца XV - начала XVI в.
        которые выступали против церковного землевладения. Они заявляли, что церкви надлежит вернуть земли и другие богатства в казну и заниматься только духовными делами, а жить исключительно на добровольные пожертвования населения. Из корыстных побуждений идея одно время активно поддерживалась русскими правителями, но встретила яростное сопротивление подавляющей части духовенства.] .

- А нестяжатели что, плохо? - невинно осведомился я.

- Да что в них проку, - досадливо отмахнулся Иоанн. - Я и сам… - Тут он почему-то замешкался, кашлянул, лицо его побагровело, но потом он все-таки продолжил: - Будучи в юнотах пробовал с попами тягаться, да епископы вместях с митрополитом Макарием такой лай учинили, хоть святых выноси. Будто последний кус у них изо рта вынимают.

- Наверное, ты сразу все хотел забрать, государь, - предположил я. - Оно и впрямь тяжко. И зайца в угол загнать - драться кинется. А ты по кусочкам отнимать не пробовал? Чтоб они пусть и не смирились, но из опаски потерять все согласились бы пожертвовать частью.

- Ишь ты! - усмехнулся царь и заинтересованно уставился на меня. - И что ж ты допрежь всего отнял бы?

- Ничего, - ответил я. - Ничего, кроме… будущих доходов. На это они пойдут легче всего.
        Иоанн задумался, рассеянно двинул своего ферзя мне под бой, и я сделал вывод, что он заинтересовался моей идеей всерьез. Внедрил он ее в жизнь не сразу, но достаточно быстро. Уже осенью этого года собранный по государеву приказу очередной собор во главе с митрополитом Антонием приговорил, чтоб вотчин в монастыри, буде кто станет их жертвовать, не принимать. Разве что в малые, где земли не хватает, но и то не иначе как после предварительного доклада о них царю и полученного разрешения.
        А с Сильвестром он меня после этого сравнивал еще два или три раза. И понимай как хочешь. Может, намек, чтоб я заканчивал со своими рассказами, иначе меня ждет такой же бесславный конец, а может, и наоборот - похвала. Пришлось во избежание печального финала задать этот вопрос царю.
        Да-да, не удивляйтесь. А что тут такого? С умом, конечно, задал. Припомнилось мне, что я фрязин, а потому знать российскую историю не просто не обязан - не имею права, вот и попросил его поведать о Сильвестре. Мол, интересно мне стало, что это за человек, с которым он меня очередной раз сравнивает, хороший или плохой.
        Иоанн поморщился, будто зубы прихватило, и скупо пояснил:

- Был у меня такой… протопоп. Всем хорош. И жисть праведную вел, и ума большого. Токмо в одном худо - уж больно поучать любил, ровно я не царь, а дите неразумное. То нельзя, это негоже, об ином и помыслить не смей. И повсюду ему грехи мерещились. Знай себе постись, молись, кайся да по монастырям езди. А жить-то когда?! - неожиданно возмутился он. Видать, старая обида до сих пор жила в его сердце. - Коль я царь, так нешто в радостях бытия не нуждаюсь?! И в Писании Соломон али там Давид-псалмопевец вона сколь чудили. Одних жен сотни, а если с наложницами брать, и вовсе тысяча. А допрежь того, как в четвертый раз жениться, поначалу в ножки архиереям надобно поклониться. Ныне вот опять холост, стало быть, сызнова на поклон иди, ежели в пятый раз восхочу.

- Тогда ты, государь, ошибся, - ответил я. - Непохож я на твоего Сильвестра. Совсем непохож. Он праведником был, как ты говоришь, а на мне грехов, как на собаке блох. И вино я пью, и мед хмельной уважаю, и до девок опять-таки охочий.
        Иоанн криво ухмыльнулся:

- Не сказал бы я, что ты до баб прыток. Эвон сколь я тебе давал, а ты что? - бесцеремонно перебил он.
        Это верно - давал. Как только удавалось взять ливонский городишко, так царь первым делом устраивал очередные смотрины, называя их почему-то ведьминым сыском. Дескать, он тех баб, что с дьяволом спознались, за версту чует. Мол, дар у него такой. А в придачу господь, аки божьего помазанника, его еще одним даром наделил - оного дьявола изгонять.
        До сих пор не пойму - то ли он и впрямь так считал, то ли это было некое оправдание, но пару-тройку самых пригожих он непременно оставлял на ночь в своем шатре. Иногда, что бывало реже, бес сидел в очередной ведьме крепко, и тогда девка задерживалась на вторую ночь. Случалось, хотя и совсем редко, - на третью. А потом он их предлагал остальным или выгонял - в зависимости от настроения, предпочитая осуществлять последнее преимущественно вдали от города и оставив на несчастной в знак своей милости в лучшем случае самый минимум одежды.
        Прочих «подозрительных» по части присутствия в их телах бесов он щедро раздавал своим приближенным. Мне, как одному из любимчиков, доставалось право выбора в первом десятке. Когда это произошло в первый раз, я отказался, сославшись на недомогание, и деваха тут же перекочевала в шатер к Григорию Лукьяновичу, который, как мне потом стало понятно, в своих сексуальных забавах вел себя примерно так же, как на основной работе. Во всяком случае девку, предназначенную поначалу мне, из его шатра поутру попросту выволокли. За ноги. Оставалась ли она к тому времени в живых - не знаю, а вот то, что ее одежда превратилась в лохмотья, а само тело было в крови - факт.
        После того случая я во избежание худшего уже не отказывался от своей очереди на выбор, хотя насиловать и не собирался. Просто заводил в свой шатер, после чего прикладывал палец к губам и молча указывал на постель - мол, ложись и спи. Кстати, нашлась в этом и выгода для меня самого - великолепная отмазка, чтоб не участвовать в очередной вечерней пьянке, до которых царь был весьма и весьма охоч.
        Любопытно, что три четверти девок понимали меня превратно и, едва зайдя в мой шатер, послушно и безропотно начинали раздеваться, явно готовые на все. Какая-то безысходная собачья покорность у этих прибалтиек. Или коровья. Словом, с русскими Машами и Дашами никакого сравнения.
        Более того, некоторые наутро были весьма удивлены подобным равнодушием к их прелестям с моей стороны - оно прямо-таки сквозило в их взглядах. Готов биться об заклад, что половина удивленных решила, что я скрываю свои противоестественные наклонности и лишь по этой причине не попользовался ими.
        А еще одна, нимало не смутясь, вообще попросила оплатить ее услуги, хотя я ими и не воспользовался. Наверное, готовность их предоставить в ее понимании тоже чего-то стоила. В отличие от прочих девок, которых провожал до города, чтоб никто не трогал по дороге, ее я в качестве наказания попросту выгнал из шатра.
        Надо сказать, что на обратном пути мой нехитрый трюк царь вычислил - кто-то ему настучал, что девок я беру просто так, после чего Иоанн имел со мной продолжительную серьезную беседу, начав ее с вопроса в лоб, поинтересовавшись, где меня приучили к содомии.
        Словом, разговор происходил в его обычной «деликатной» манере, в какой он общался с прочими подданными. Отмазаться мне удалось, хотя и с превеликим трудом. Пришлось вновь врать, собирая всякую чушь о каких-то обетах, согласно которым я поклялся выпустить на свободу сорок пленниц. Про них я ему и напомнил ныне. Мол, если бы не они, то я ух какой боевой, но нельзя - надо держать княжеское слово, особенно если оно дано самому господу богу. Напомнил и тут же продолжил о своем разительном несходстве с Сильвестром:

- Я и о постах забываю, государь, и обедни пропускаю, а по монастырям и вовсе не ездок. Да и ни к чему все это, если у самого бога в душе нет. А если есть - сызнова ни к чему так далеко ездить. Он же повсюду с тобой. Так что куда мне в глазах ближнего сучки выискивать - свои бы бревна вначале выковырять. Потому и не поучаю тебя. Лестно, конечно, царя в ученики взять, да не гожусь для такого. А притчи - они не поучения. Ты спрашиваешь, а я ответ даю, как сам думаю, вот и все. Не станешь спрашивать, и я умолкну. - И, как бы между прочим, по ходу дела, самым небрежным тоном: - Да, запамятовал что-то. Он что же, помер али как?

- Не запамятовал, - буркнул Иоанн. - Не сказывал я. - И с легкой иронией осведомился: - Али как - это ты про плаху помыслил?
        Я неопределенно передернул плечами, а для надежности развел руки в стороны:

- Ой и умен же ты, государь. Насквозь зришь. Не то что в душу, но и то, что на ее донышке, все подмечаешь, ничего от тебя не утаишь.
        Засмеялся. Понравилось. Потом насупился, припоминая:

- Да нешто я и впрямь зверь какой. Его, яко владыку Филиппа, в чародействе лихие люди уличили, так я и опосля того в обиду не дал. Но он к тому времени сам от меня в монастырь ушел и… Не желаю я о том вспоминать! - возмутился он с какой-то детской непосредственностью в голосе, словно ребенок, которому досадно отчитываться еще раз в том, как он вчера, расшалившись, разломал дорогую игрушку.

«Дядьки виноваты - столкнули мою куклу, она и раскололась», - упрямо лепечет он.
        Ну и пусть лепечет. Мы, как в случае с тем же Воротынским, крестик в уме поставим и тем ограничимся. Хороший это крестик или плохой - дело десятое. Знаю одно: чем их больше, тем мне будет легче вести себя с ним, чтоб не влететь по глупости. Я, кстати, уже тогда приступил к строительству запасного аэродрома. Мало ли…
        Глава 14
        Пик могущества


- Меня-то, как мирского человека, наверное, не монастырь ждет, ежели что? - осведомился с невинной улыбкой.
        Вроде как шучу я. Ха-ха и не более того. А ты как смеяться станешь, государь?

- Иные бояре и монастырь благом считали… ежели что, - ответил он мне в тон, но тут же ободрил: - Да ты не боись. Зрю я, что ныне и впрямь промашку дал. Несхож ты с Сильвестром. И про грехи не бубнишь, и поучать не лезешь. - И проникновенно произнес: - Полюбил я тебя, фрязин, потому своей любовью да милостью не оставлю. Ты же без меня тут пропадешь - сожрут тебя мои бояре. - И уверенно повторил, в очередной раз напоминая о моем трагическом конце, словно смакуя его: - Как есть сожрут и косточек не оставят.
        Вот уж спасибо. Отец бы родной так не утешил. И за любовь с милостью тоже спасибо. На один взгляд посмотреть - эдакий змеино-обволакивающий, и сразу ясно - в гробу мы ваши нежные чувства видели.

«О-о-о, как я тебя обожаю», - ласково прошипел удав и от избытка нежности чуточку сильнее сдавил свои объятия. Кости захрустели…
        У Иоанна и впрямь была какая-то змеиная любовь. Обволакивающая. Душащая. Тошно от нее человеку. Это самому удаву хоть бы хны, даже удобно. Едва надоест - чуть напрягся, и все. Был человек - стал ужин.
        К тому же ситуация не нова - это я вновь о судьбах прежних фаворитов. Особенно часто припоминался мне Вяземский. Не знаю почему. Может, из-за того что он князь, и я тоже… почти князь. А может, запали в голову строки о том, как Иоанн даже лекарства принимал только из рук преданного Афанасия, который проводил с ним дни и ночи, для чего его опочивальню устроили бок о бок с царской.
        Нет-нет, ничего противоестественного, просто Иоанн не хотел расставаться с ним ни на минуту. А дальше как в детском стишке про попа и собаку. Только Вяземский отхватил у Иоанна не кусок мяса, а гораздо больше - не зря его летом все того ж семидесятого года чуть ли не неделю, а то и две лупили палками, требуя вернуть прикарманенные деньги. До сих пор удивляюсь, как он это стойко выдержал, не отдав ни копейки, за исключением того серебра, которое нашли в его тереме во время обыска.
        Кстати, и разместили меня тоже почти в точности как Вяземского, с тем лишь отличием, что на несколько метров подальше. Выторговал я все-таки поблажку с отдельным входом, ссылаясь на храп во сне, которого царь не терпит. Успел и про закон подлости напомнить. Мол, согласно ему, первым всегда засыпает храпящий, и если я прикорну в его комнате на соседней лавке, то ему заснуть уже не удастся.
        Вообще-то, с одной стороны, почет - живи и радуйся. Как-никак единственный человек, к чьим дверям приставлена охрана. Понимать надо. Это не двадцать первый век, где у кучи политиков еще бoльшая куча телохранителей. В шестнадцатом на Руси такое не принято. Тут священна лишь одна особа - божий помазанник. Ее и охраняют. Все прочие обходятся частными секьюрити, то бишь ратными холопами. А теперь стрельцам велено охранять еще и меня. Им даже дико было на первых порах. Чтоб не сбежал - понятно, такое случалось, и не раз, а вот чтоб не изобидели - впервой.
        Зато, с другой стороны, меня от этого почета и впрямь скоро начнет поташнивать. Так и хочется сказать: «Шел бы ты, Ваня, спать». Но обижать нельзя. Он же будущий сват, причем третий по счету, и лучшего мне не найти. Приходилось терпеть и общаться чуть ли не до полуночи - аж во рту от болтовни пересыхало.
        А он ведь со мной не только советовался и пировал. Все остальное тоже, чего бы оно ни касалось. Ну, например, вздумалось ему учинить проверку состояния крепости под названием Старая Ладога. Мол, как там, возвели уже Стрелочную башню, отремонтировали ли Раскатную, расчистили ли тайный колодец?
        Кого с собой возьмет - неизвестно, но то, что меня, - к гадалке не ходи. А это, между прочим, не так уж и близко от Новгорода, почти в самом устье Волхова. Когда солнечный день, то, чтобы увидеть вдали Ладожское озеро, даже не обязательно напрягать зрение - все как на ладони.
        Впрочем, к озеру мы тоже прокатились. Разумеется, вместе с Иоанном. Ну как же - побывать совсем рядом с Николо-Медведским монастырем, который разместился на берегу Ладоги, и не заехать в него - ни боже мой. Заехали. Помолились. Хорошо, мощей в нем не было, а то бы навряд ли успели все засветло и пришлось бы заночевать.
        Ну тут я кое-как сумел внушить, что надолго покидать Новгород ради таких пустячных целей, как инспекция дальней крепости, по меньшей мере бездарное расточительство собственного времени. Подтекстом звучало, что это нелепо, глупо и даже смешно. Вроде бы уразумел.
        Зато оставался сам Новгород, где он развернулся на всю катушку. Где только мы с ним не побывали за это время! Пожалуй, в пригородах не отыскать ни одного солидного храма, который бы мы не навестили.
        К сожалению, располагался город на обоих берегах Волхова, причем почти равномерно, мост через реку был перекинут всего один. Так вот, когда мы навещали, скажем, Антониев монастырь, или Хутынский, либо Рюриково городище, обходились без моста, ибо все это располагалось на «нашей», то есть Торговой, стороне. Зато если речь заходила о соборе Святой Софии, об осмотре башен детинца или других монастырях - тут без него никак.
        Перебираться же по речному льду, сокращая таким образом путь вдвое-втрое, а то и вовсе вчетверо, Иоанн упрямо не желал, хотя при посещении того же Юрьева монастыря или церкви Рождества Богородицы на Перуновом холме дорога увеличивалась вдвое, а если речь шла о кремле, то вообще чуть ли не в пять раз, потому что он и вовсе располагался напротив царских хором, но по ту сторону Волхова. Но куда там - не пристало царю, чести умаление и прочее.
        Вот мы день-деньской и бродили по церквям и соборам, которых тут видимо-невидимо. Одних только надвратных штук пять или шесть, а это означает, что даже если мы с царем инспектируем работы по подновлению Воскресенской воротной башни, то два-три часа можно смело выкинуть на обедню в ее надвратном храме. Заглянули с осмотром в Борисоглебскую башню[Обе упомянутые башни в настоящее время не существуют - их разобрали в XVIII в.] - еще два часа долой, поскольку рядом церковь Бориса и Глеба. А уж когда настал Великий пост, начавшийся в этом году очень рано - второго февраля, потому что двадцать второго марта была уже Пасха, - мы и вовсе не вылезали из храмов.
        Я уж умалчиваю про дни памяти мало-мальски солидных святых - тут и вовсе хоть караул кричи. С самого утра мы носились как угорелые из церкви в церковь чуть ли не галопом, норовя непременно побывать во всех храмах, посвященных этому святому.
        По счастью, Вербного воскресенья и Пасхи я благополучно избежал, но зато сполна познал все особенности богослужения в день Петра-Полукорма, на Сретение, на Колотый Спас, на Обретение и как мог подпевал Иоанну, когда на заутрене исполняли канон «Стояние Марии Египетской».
        Нет-нет, я понимаю, что раз ты царствуешь в православной державе, то хочешь или нет, а должен соответствовать. Тут как раз никто не спорит. Посади на трон атеиста, и он тоже, отнюдь не меняя своего отношения к церкви, религии, обрядам и таинствам, какими бы глупыми их ни считал в душе, все равно бы ходил, посещал, участвовал и молился, но… по минимуму. Нельзя забывать, что должность твоя - не патриаршая, не митрополичья и даже не епископская, а главные обязанности связаны не со стоянием в храмах на бесконечных обеднях и прочих богослужениях.
        Скажете, набожный был? Ну-ну. Спорить не берусь. Только если припомнить все многочисленные казни и прочие зверства, верится в это с трудом. На язык просятся совсем иные эпитеты - ханжество и лицемерие. Между прочим, он и в церкви во время богослужения, вспомнив что-то неотложное, мог обернуться и, не обращая на священника ни малейшего внимания, отдать команду, а то и обозвать кого-нибудь, совершенно не стесняясь в выражениях.
        Ух, как люто я, в очередной раз стоя в церкви, завидовал Бомелию. И дернул меня черт назваться православным. Объявил бы себя лютеранином и отдыхал бы себе, как этот вестфалец. Единственное, что хорошо, - для строительства «запасного аэродрома», как я называл возводимую мною дорожку к безопасному отступлению, времени было хоть отбавляй. Памятуя о судьбах бывших фаворитов и не особо полагаясь на «страховку» - в припадке ярости Иоанн может запросто о ней забыть, - я и начал его возведение, время от времени тихонечко укладывая плиты на взлетную полосу. Для возможного экстренного вылета.

- Я слыхал, ты, государь, завсегда держишь свое слово. Оно у тебя даже не из злата
- из яхонтов да смарагдов. Скорее небо на голову обрушится, нежели русский царь от своего слова откажется.

- Кто ж тако сказывал? - тут же расплылся он в самодовольной улыбке.
        Ну прямо как котяра на Масленицу, который обожрался блинами со сметаной. Осталось только почесать за ухом, чтоб замурлыкал. Но мне недосуг - мне нужно плиты укладывать.

- Один аглицкий купец, - вскользь пояснил я. - Джек Чемберлен. Так вот я с малой просьбишкой к тебе - не откажи, сделай милость.

- Поиздержался? - спросил Иоанн. - Поместье хошь? Тебе, яко думному дворянину, оно положено, коль ты на службе у меня пребываешь, так что о том и просить не надобно. Запамятовал я, но нынче же укажу, чтоб наделили. Али с серебром худо?

- Пока есть еще деньга, а кончится - и сам заработаю, - отмахнулся я. - От поместья не откажусь, и за то тебе низкий поклон. Но я об ином. Сказано в Книге притч Соломоновых: «Не учащай входить в дом друга твоего, чтобы он не наскучил тобою и не возненавидел тебя». - Цитату, разумеется, я подобрал заранее. - А потому прошу тебя, царь-батюшка, дай слово свое нерушимое, что, как только почуешь, будто я тебя и впрямь притомил - и притчи мои станут казаться занудными, и на меня самого глаза б не глядели, - так ты скажешь о том не таясь. Сразу же. Не откладывая. Пока совсем не надоел. Мол, езжай-ка ты, фрязин, в свое поместье да сиди там тихонько, жди, покамест сызнова не понадобишься. А как соскучусь, так я за тобой пришлю. - И тут же небрежно-шутливо напомнил о своей «страховке»: - Да памятуй о том, яко наши жизни связаны - на хищного зверя не охоться, в омутах не купайся, в болота не забредай.

- Даю слово, - кивнул он и помрачнел.
        Видно, не понравилось мое напоминание. Впрочем, скорее всего, он и без этого о нем не забывал. Во всяком случае, когда я изъявил желание пойти на штурм Пайды вместе с Малютой, он так на меня рявкнул - мало не показалось:

- Вовсе сдурел?! - И добавил вполголоса - для всех загадочное, но для нас с ним понятное: - Мне еще моя жизнь дорога.
        Вот и славно. Теперь, как только женюсь и он меня притомит, достаточно лишь стать слегка назойливее обычного. И все. С неделю упрямого комариного зудения над ухом, и я поеду в свое поместье к драгоценной и ненаглядной супруге. Так сказать, на свободу с чистой совестью. А что? Лозунг вполне. Тут у него при дворе похлеще, чем в иной зоне - столько всяких условностей, что голова кругом. А я на верхотуру не рвусь, в блатные не лезу, и масти всякие - читай: кланы - мне тоже до лампочки. Или нет, тут, наверное, правильнее говорить, до лампады. Словом, меня бы никто не трогал, вот и ладно. Эдакая простая философия: «Подальше от начальства, поближе к кухне». В смысле к поместью.
        В одном лишь я лопухнулся. Забыл попросить местечко поближе к Андрею Тимофеевичу. Уж больно на Псковщине хорошие места - простор, сосновый лес, речушка. Да и тестя с тещей удобно навещать - тоже немаловажно. Ну и самое главное - случись что, и до границы с той же Речью Посполитой рукой подать. А «случись что», невзирая на мою пресловутую страховку, может произойти в любой день и час - с Иоанном не заскучаешь и не расслабишься.
        Но - забыл. Потому и дали мне в самой что ни на есть глухомани, под Нижним Новгородом. Не иначе как Андрей Щелкалов расстарался. Он хоть и не в Поместном, а в Посольском приказе, да и до того сидел в Разрядном, но все одно - достаточно шепнуть кому надо, и готово дело.
        Нет, сам город там, как мне рассказали, здоровенный уже сейчас. Пускай нет завода-автогиганта, зато вся транзитная торговля с Востоком идет через него, Казань и Астрахань. К тому же поместье это совсем рядом с городом, сплошь среди сосновых боров, как и хотел. Даже называется сельцо Бор.
        Единственный, но существенный недостаток - оно по ту сторону Волги. Если взбунтуются татары, черемисы или прочая шушера - гореть моему красивому деревянному терему в три этажа, который я там уже возвел в своих мечтах, жарким пламенем. Ну да ладно. Сам виноват, так чего уж теперь. Да и не о том мне пока надо думать, а как бы побыстрее переделать все дела да утянуть царя обратно в Москву. Разумеется, проездом через поместье Андрея Тимофеевича.
        Одна беда - с Машей я заранее так и не увиделся, не объяснил ей, как оно все на самом деле произошло со Светозарой. Хотел было сразу отпроситься у царя, но вот незадача - прикатили послы. Поздно отпрашиваться. Теперь уже точно не отпустит. А в утешение себе можно вспомнить наставления школьных учителей, что общественное надо ставить превыше личного. Или все-таки попробовать отпроситься? Осторожненько так, вскользь. Вдруг что выйдет?..
        Попробовал. Однако результат оказался предсказуемый - никуда меня не отпустили. Момент был действительно неподходящий - мало того что ожидали послов из Речи Посполитой, но вдобавок в Новгороде продолжал гостить доктор Фелинг - еще один посланник, представлявший особу Мекленбургского герцога Иоанна Альбрехта, полгода назад ставшего тестем союзника Иоанна - датского короля Фредерика II.
        Фелинг - называю его именно так, как все величали, - оказался весьма настойчив в своей просьбе отдать сыну и наследнику Иоанна Альбрехта Ригу, которую, дескать, обещал еще Сигузмунд II Август. Отказывать ему напрямую было нельзя - науськает на Русь своего зятя, и царь приобретет очередного врага, каковых у него и без того пруд пруди. В то же время государь во внешней политике предпочитал держать слово, а Рига нужна была ему самому, и отдавать ее за здорово живешь совсем не хотелось.
        Посол же, преподнесший от имени герцога шикарный дар - золотого льва, украшенного драгоценными камнями, продолжал настаивать на своем. Ничего не скажешь, не поскупился Иоанн Альбрехт на подарок, да оно и понятно - Рига стоила десятка львов. Но отдавать город за одно украшение - Иоанн на такое идти не собирался, вот и пришел ко мне за свежей оригинальной отговоркой. Как придуманной мною увертки, лежащей на поверхности, не заметили бояре и сам царь, не знаю. Не иначе затмение нашло. На все головы. Разом. Или они посчитали, что с таким войском взять какую-то жалкую Ригу дело нескольких дней, и стоит только захотеть, как она будет наша?

- Разве на Руси принято делить шкуру неубитого медведя? - заметил я, и мгновенно понявший мою мысль Иоанн радостно улыбнулся, но я на всякий случай продолжил, чтоб окончательно внести ясность: - Я понимаю, государь, что с таким победоносным войском, как у тебя, можно идти не только на Ригу, но и на Краков с Варшавой. Однако ты, царь-батюшка, человек слова, а в ратном деле допустимы всякие случайности. К тому же есть такая дурная примета - ежели в чем-то уверишься, оно обязательно не сбудется, хотя и должно.

- А ты просишься отъехать, фрязин, - попрекнул меня Иоанн. - А ежели он еще что удумает? Нет уж, сиди да слушай. Мне твоя голова тут потребна.

- Понятно, - вздохнул я.
        Только не подумайте, что я вам жалуюсь на свою разнесчастную жизнь, где имею сплошные минусы неизвестно во имя чего. Очень даже известно, поскольку конечная оплата - сватовство к Маше - с лихвой перекрывала все нынешние неудобства. Имелись и другие хорошие стороны.
        Во-первых, отношение окружающих. Нет, не холуйство и лизоблюдство. Им цена пятачок пучок, тем более подлинное искусство лести здесь еще не освоили, а потому комплименты отвешивали тяжеловесные, грубые и неудобоваримые.
        Зато все вопросы решались влет. Например, с тем же поместьем. Вечером поговорили с царем, а наутро позаследующего дня меня разыскал переполошенный подьячий Поместного приказа и, поминутно «земно» кланяясь, вручил грамотку, а в ней все честь по чести: «Дадено сельцо Бор князю и думному дворянину Константину сыну Юрьи рода Монтекова земель фряжских…» Далее в тексте следовал перечень - тысяча четей срединной[Четь (четверть) - согласно писцовому указу 1556 г. равнялась половине десятины, а та написана в длину и ширину как десятая доля царской версты. Земля оценивалась по своему качеству на худую, срединную и добрую в зависимости от урожайности.] земли, столько-то дворов в селище, количество тяглецов и так далее. Даже напоминание имелось, что мне надлежит выставить с них десять ратных людишек, ну и прочее.
        Во-вторых, имелась и еще одна хорошая сторона - бытовой комфорт. Речь не об охране. Кому я нужен - мне и своих ратных холопов за глаза. Но все остальное тоже на самом высшем уровне. Насчет попить-поесть у меня и раньше не возникало проблем, приодеться - тут каждый сам как хочет, но было и кое-что еще. Например, лучшее место в церкви во время богослужения. Ни тебе давки, ни толкотни. Вокруг сплошной простор, потому что близ Иоанна просто так не пристроишься - жди, пока не пригласят.
        Или, скажем, банька. У Висковатого, при всем моем к нему уважении, с мыльней, как она тут называется, было все хорошо, но и только. Не мог Иван Михайлович париться от души, сердчишко ему не позволяло, а потому он и не обращал особого внимания на всякие мелочи, из которых состоит не только вся наша жизнь, но и ее маленький кусочек - баня.
        У Воротынского мыльня была не в пример царскому печатнику, поскольку он в этом деле понимал толк и свои многочисленные рубцы и шрамы, набухшие от жара, с удовольствием подставлял под березовый веник.

- Нутряной зуд ими и усмиряется, - приговаривал он.
        Но только впервые попав в мыльню вместе с царем, я понял, что такое настоящая роскошь. У Воротынского мятный квас поддавали только на каменку, а в шайки, где распаривались веники, его лишь добавляли - для аромата. Тут же их мочили строго в квасе.
        У Воротынского в предбанничке лавки застелены кошмами, покрытыми белыми простынями. У царя лавок не было вовсе - сплошь кошмы в двадцать-тридцать-сорок рядов. Для мягкости. У Михайлы Ивановича нет-нет да и вынырнет из-под простыней, закрывающих разбросанные по полу душистые травы, колкий стебелек, у Иоанна - черта с два. У Воротынского все чисто, все выскоблено, а у царя сами полки в парилке меняли каждый месяц.
        А взять массаж. Не знаю, как там в Китае, Индии или Японии, не бывал, но поверьте, что у царя мастеров этого дела тоже хватало. И я получал ни с чем не сравнимое наслаждение, когда они вдвоем на пару вначале охаживали меня вениками, а потом начинали мять тело, замешивая его, как опытная хозяйка тесто. Что лепили - не знаю, но в итоге получалось очень приятно. Уверен, что так усердно они не трудились даже над Иоанном, опасаясь невзначай причинить государю боль, зато по отношению ко мне отрывались на всю катушку.
        К тому же, честно говоря, мыться щелоком я так и не привык, а Воротынский, предпочитая милую его сердцу старину, мыла не признавал. Здесь к моим услугам имелись даже не отечественные сорта, которые, чего греха таить, уступали европейским, особенно итальянским, но и любое иноземное, приятно пахнущее миндалем, кокосом или иной экзотикой.
        Вообще про ароматы в царской мыльне можно написать отдельный трактат. Или песню. Или сказку. У того же Висковатого, не говоря про Воротынского, в бане пахло очень приятно - чувствовалась и мята, и чабрец, и донник, и прочее. Но тот, кто стелил и развешивал травы по стенам мыльни у Иоанна, несомненно, был выдающимся парфюмером. Честное слово, не каждые духи или одеколон обладали такой изысканной композицией ароматов, как помещение государевой бани. А неведомый мастер продолжал составлять все новые и новые букеты - всякий раз благоухание чуточку менялось.
        Словом, я получал максимум комфорта, но тут же за него и расплачивался - жизнь есть жизнь. Так что приходилось на следующий день вновь стоять возле печки, опять обливаться потом, напряженно вслушиваясь в каждое слово говорящих, и думать, думать, думать. Без этого никак. Сегодня вечером обязательно последует вопрос:
«Ну, яко мыслишь о сем, фрязин?», и надо знать что сказать. Не любит мой будущий сват, когда я пожимаю плечами. Вынь да положь ему готовенький ответ, да еще с обоснованием. Выслушивал он меня и впрямь внимательно - тут ничего не скажешь. Один раз как-то пояснил причину:

- Что бояре с окольничими поведают, я знаю еще до того, как они рот раззявят. Ты ж инако мыслишь, не как все. Кой-что забываешь, но оно и понятно - чай, фрязин. Для того я есть - о всем памятаю. Опять же и речь ты держишь, не как мои думские. Свежа она у тебя да проста. Любо-дорого послухать.
        Вот так вот - никакого покою. Хотя, казалось бы, с теми же послами все давно обговорено. Царь же первый раз дернул меня еще за три дня до их прибытия. Вначале, как водится, опросил всех в Думе, мол, что затребовать да что пообещать, ну а потом потянул за хвост меня. Благо идти недалеко - от его опочивальни до моей пяти метров не будет. Правда, я его разочаровал. Не то он ожидал от меня услышать, совсем не то.

- Речь не о замирье идет, - сердито перебил он меня. - Сам ведаю - передых державе надобен, а то и впрямь ноги протянет. Тут иное. Дошло до меня, что Михайла Гарабурда и прочие ихние паны не меня сватать едут, а сына мово, Федьку. Прослышали, поди, что он мягок, яко воск, вот и чают из него куклу державную слепить, чтоб своевольничать. Потому и вопрошаю, яко мне им в Федьке отказать, а себя выставить. - И тут же спохватился, озабоченно заметив: - Ты не помысли, будто я о почестях забочусь. Их у меня и без того хоть отбавляй. Едино о пользе для Руси душа болит.
        Врал, конечно. Он, как Нерон в Древнем Риме. Только тот мечтал о славе артиста, для того и мотался в Грецию, чтоб нахапать побольше лавровых венков и вдоволь наслушаться рукоплесканий, а этот обходится без мечтаний - всю жизнь играет. И ему неважно, какая роль и какой герой - положительный или отрицательный. Лишь бы первого плана, и чтоб зрители аплодировали. Солист он. Ведущая партия. Перед ним и сейчас в мечтаниях не единое государство, а его собственная тронная речь после избрания. Надоели тупые лица бояр - сейм подавай. Уж там он развернется, там он выкажет свое красноречие.

- Разве что сделать оговорку… - неуверенно протянул я. - Мол, довелось слыхать, что многие паны на самом деле хотят в короли тебя, государь, а не твоего сына, который излишне молод и слаб для того, чтобы драться с нашими общими врагами.

- Вот это пойдет, - одобрил Иоанн. - А еще?

- Еще… - задумался я и совсем неуверенно добавил: - Можно и о другом сказать. Мол, слыхал ты, будто сына они хотят взять только для того, чтобы выдать его… туркам.
        Вообще-то перебор. Даже для «утки» на страницах самой что ни на есть желтой прессы
- все равно чересчур. Можно сказать, ни в какие ворота. Однако больше ничего на ум не приходило, а царь так требовательно на меня взирал, что я выдал единственное, до чего додумался. Выдал и вздохнул, ожидая услышать презрительный смех, а то и что похуже - в подборе выражений наш государь не стеснялся. Но, к своему несказанному удивлению, услышал… похвалу:

- А оное и вовсе славно.
        Вот и пойди пойми этих царей.
        Гарабурда, как вежливый человек, выслушал мою ахинею из уст царя не моргнув глазом. Выслушал и… оставил без внимания. Ну правильно. На всякую глупость реагировать - никаких нервов не хватит. Но суть он ухватил сразу. Не хочет царь давать сына - сам вместо него лезет на трон. И опять-таки отказываться от этого сомнительного предложения напрямую не стал, лишь деликатно заметил, что и он сам, и вся Речь Посполитая спит и видит на своем троне такого могучего государя, как Иоанн. Вот только кататься между двумя столицами, да еще расположенными далеко друг от друга, наверное, затруднительно, да и нет у них такого обычая, чтобы правитель надолго выезжал из государства. Опять же как быть с верой? Без принятия католичества о коронации не может быть и речи. А так, что ж, они согласны.
        Классно сработал. Учитывая, что это экспромт, я даже слегка позавидовал. И не отказал впрямую и в то же время…
        Честно говоря, я и самого Гарабурду слушал как во сне, кусая губы, чтобы не заснуть окончательно. А спать нельзя. Если б народу побольше, тогда куда ни шло, а нас и было там всего ничего: братья Щелкаловы, можайский наместник Василий Иванович Умной-Колычев и я, заменивший в самый последний момент еще одного
«коллегу» - думного дворянина Михайлу Тимофеевича Плещеева. Интересно, Андрей Щелкалов, который вел что-то вроде протокола, додумался заменить его фамилию на мою или оставил все без изменений, чтобы не переписывать? Впрочем, бог с ним, с протоколом. Мы - люди не гордые, нам чем незаметнее, тем лучше, и так мои сафьяновые сапоги передавили целый рой бабочек Брэдбери. А вот поспать в такой тесной компании никак.
        Сейчас же время снова к полуночи - в глаза хоть спички вставляй, а вместо этого:

- Мысли, фрязин, мысли.
        Это вновь царь. Вот уж воистину: «Ни сна ни отдыха измученной душе. Усталая тоскует!» А уж как тело тоскует. О восьмичасовом сне мечтаю, как о манне небесной, потому что раньше полуночи он не угомонится, а завтра чуть свет подъем. Да и сегодня меня подняли ни свет ни заря. Дернул же черт этого Гарабурду прикатить в канун Обретения! И сам Иоанн тоже хорош - зачем назначать встречу именно на следующий день? Ведь знал же и об Обретении[Имеется в виду третье чудесное обретение главы Иоанна Предтечи, праздновалось 25 мая.] и о том, что мы вновь, начиная с заутрени, будем мотаться по всем церквам, посвященным этому святому, так какого лешего? Интересно, он сам вообще когда-нибудь спит?
        Кто рано встает, тому бог подает? Не успокаивайте. К тому же это вранье. Зато точно знаю: «Кто рано встает, тому весь день спать хочется». Проверено на практике. Лично. Но делать нечего, мыслю вслух:

- Они никогда не согласятся иметь на своем троне государя православной веры, - выдал я самое гадкое, ставя Иоанна перед фактом. - Ты можешь посулить им всю Ливонию, а в придачу Смоленск и Полоцк - все равно откажутся. Даже если речь идет о таком могучем и сильном властителе, как ты, царь-батюшка.
        Последнее сказано исключительно для того, чтобы подсластить пилюлю. Вон как желваки на скулах заиграли. За посох ухватился, аж костяшки пальцев побелели. Страховка страховкой, только всегда ли он помнит про нее? Возьмет и саданет прямо в висок. Потом, конечно, раскается, но пользы мне с этого раскаяния будет, как медведю от компьютера. Ага, вроде отпустило. Теперь можно и обо всем прочем.

- Припугнуть их не мешает. Мол, ездить тебе между державами не так сложно. А уж потом единственное, что можно сделать, - сказать о том, что ты согласен только на великое княжество Литовское. Тут они еще могут подумать, тем более, - мне вовремя вспомнился Высоцкий, - там на четверть бывший наш народ. Да что на четверть - на все три, так что их православием не испугать.

- А как же такое возможно? - изумился Иоанн. - Единая ведь держава.

- Не такая уж она и единая, - отмахнулся я, начав загибать пальцы. - Согласно их унии, власти везде разные и сами по себе, законы и суды тоже. Полки взять - и они у каждого свои. А чеканка монет, а пошлины на товары? Даже языки и то разные. В Короне Польской бумаги на ляшском пишут, а в Литве…

- Стало быть, могут согласие дать… - задумчиво протянул Иоанн.

- На это хоть надежда есть, а у ляхов не стоит и пытаться, - повторил я.
        На сей раз царь моим советом остался недоволен. Умом-то он, скорее всего, понимал, что я прав, а вот сердцем… Глаза-то завидущие, руки загребущие, вот Иоанн и нацелился на весь каравай, а тут, оказывается, надо добровольно отказаться от его половинки, и лишь тогда появится возможность хапнуть вторую, да и то больше гипотетическая.
        Думал и гадал он еще целых два дня, советуясь с боярами, как быть. Но это вечером и утром, а днем вновь понеслись бесконечные катания по храмам - не иначе просил бога вразумления и совета. Просил, но не дождался, после чего… вновь вызвал меня к себе. Лестно, конечно, быть первым после небесного вседержителя. Но я не обольщался, понимая, насколько шатко и временно мое положение.
        О прежнем он меня не спрашивал, разве что вскользь. Значит, пришел для себя к однозначному выводу. Зато теперь стал выпытывать у меня, кого из прочих государей им присоветовать.
        Я чуть не засмеялся. Так они нуждаются в совете царя, что хоть плачь. Нет, выслушают, конечно, да еще спасибо скажут, как воспитанные люди, но потом… И что же тебе посоветовать-то? Я припомнил, как будут развиваться дальнейшие события. Кажется, изберут Генриха, который через год, узнав о скоропостижной кончине брата Карла IX, напоит всех вусмерть и тайно удерет в Париж за французской короной, после чего ему на смену придет Стефан Баторий. Сам по себе человек он неплохой, но вот для Руси эта партия неподходящая. Значит, желателен тот, кто не сбежит, тогда не будет Батория. Да, говорил мне Валерка, чтоб я не совался в историю, но интересы Руси дороже…
        Чуть поколебавшись, я решительно буркнул:

- Пусть выберут сына императора Максимилиана.

- У цесаря и без того держава могутная, а тогда она и вовсе с нами рубежной станет, - возразил Иоанн. - Тогда уж лучше Хенрик французский. Тот хоть подале.
        Звучало резонно, не поспоришь. И выкладывать свои знания тоже нельзя. Да и не поверит царь, если я ляпну, что этот самый Хенрик всего через год покинет Польшу. Не умрет, а именно сбежит. Тут Иоанн меня, чего доброго, и на смех поднимет - где это видано, чтоб короли сбегали из своего королевства?

- Они… в дружбе с султаном, - нашелся я. - Представь, государь, если он захочет напасть и заручится его помощью, чтоб тот послал войска и велел крымскому хану ударить тебе в спину. И что тогда?

- О том я не помыслил, - откровенно заметил Иоанн и в первый раз за все время обратил внимание на мои тяжелые веки и сонное лицо. - Знаю, притомил я тебя, - ласково и даже чуть виновато - обалдеть! - улыбнулся он и развел руками: - Такова уж наша тяжкая доля.
        Простите, не наша, а ваша. Впрочем, не буду спорить - в связи с поздним временем дискуссионный клуб закрыт. И одно желание в голове - спать, спать и еще раз спать. Да и зря все это оказалось. Ничтожный шанс себя не оправдал - литовские паны еще не выжили из ума, чтобы брать себе в великие князья Иоанна, не понаслышке зная о его тиранстве и жестокости. Забегая чуть вперед, замечу, что то же самое произошло и с Генрихом.
        Расстраиваться причин не было - моя личная цель была достигнута. Невзирая на все неудачи и мягкое, в деликатной форме, но отклонение всех предложений Иоанна, царь все равно продлил сроки примирения. Да здравствует мир во всем мире! Теперь-то я могу ехать к княжне. Или у нас там еще что-то намечено? Оказалось, что нет, и вторая попытка удалась - царь меня отпустил. Вот только лучше бы не отпускал. В очередной, и я даже сбился со счета, в который раз судьба, коварно усмехаясь, подставила мне подножку, да еще какую.

«Все ж, все, что нажито непосильным трудом, все унесли. Три портсигара золотых, три магнитофона отечественных…» - причитал в гайдаевской кинокомедии сидящий на ступеньках лестницы Шпак.
        Примерно так и у меня. В один момент я лишился всего.
        Нет, меня не обокрали, как приятеля управдома Бунши. Две ферязи отечественных - кстати, здесь их почему-то чаще называли ферезеи, это я по привычке пишу это название по-прежнему, зипунок на шелку и еще один на меху, шуба русская на соболях бархат черевчат с золотом, приволока[Нарядный плащ знатного воина.] камчата и прочее барахло так и оставалось лежать в моем сундуке - мимо царских стрельцов мышь не пробежит.
        Но я лишился главного - благорасположения царя. И что обиднее всего - моей вины в этом не было ни чуточки. Вот даже с ноготок. Ни капелюшечки. Но кто-то должен расплатиться своей шкурой за случившуюся измену, если уж нельзя покарать истинного виновника, и я оказался самой подходящей кандидатурой…

- Что, изменщик?! Бежать от меня намыслил?! - C этими словами ворвался в мою ложницу Иоанн.
        Неизменный посох в одной руке, сабля в другой. Между прочим, обнаженная. А позади десяток стрельцов - на угрюмых лицах нетерпеливое ожидание команды «фас!». И яркий, колючий свет злобных факелов в их руках.
        Я обалдело хлопал глазами, не в силах хоть что-то понять. Это что - доброе утро с таким эскортом желают? Хотя нет. Мельком скользнув взглядом по слюдяному окошку за спиной царя, вскользь отметил, что рассвет еще не забрезжил и до утра далеко.

- Дозволь, государь? - не выдержав, шепнул кто-то из стрельцов.
        Иоанн скривил лицо в презрительной гримасе, некоторое время яростно буравил мое недоумевающее лицо ненавидящим взглядом, затем согласно кивнул:

- Дозволяю…
        Непоседа-стрелец сделал шаг вперед. Сабля со змеиным шелестом поползла из ножен, обнажая ядовитый зуб-клинок…
        Глава 15
        С пика в крутое пике

        Я не знаю, что именно побудило изменить главу наемной дружины в шесть тысяч воинов Георгия Фаренсбаха, которого здесь на Руси все дружно, начиная с царя, величали Юрием, а окончание фамилии переиначили на восточный манер Францбек. Во всяком случае, не эти искажения. Скупой немец со мной не очень-то откровенничал, поэтому я теряюсь в догадках.
        Могу сказать только одно - недовольным он был еще тогда, при раздаче царем наград за победу над крымским ханом. Может быть, Иоанн и в самом деле поступил несправедливо, удостоив сурового командира наемников всего-навсего золотым кубком да еще веницейским золотым дукатом - что-то вроде средневековой медали «За отвагу». Хотя нет. За Молоди ее вручили только воеводам полков - как первому, так и второму. Получается, что по статусу она котировалась гораздо выше, почти как Герой Советского Союза. Или просто - Герой. Но это для русских воевод она представляла особую ценность, которую навряд ли кто из них променял бы на мешок серебра. Для Фаренсбаха же полученная награда представляла лишь одну золотую монетку, к тому же крохотную, всего-то в три с половиной грамма. То есть он оценивал ее по номиналу, не более.
        Кроме того, он посчитал, что Воротынский с ним тоже поступил несправедливо. Понятное дело, что пешему за конным не угнаться, так что в преследовании отступающих, а затем панически бегущих обратно в Крым татарских орд его люди участия не принимали. Тем не менее немец полагал, что основную работу его воины выполнили отлично, когда отбивались от Девлета в Гуляй-городе, а значит, Воротынский должен выделить им часть захваченной добычи. Словом, Фаренсбах решил, что он обделен.
        Вдобавок были еще шуточки Иоанна. Может, кому-то они показались бы безобидными, разве что плоскими, но немец их все принимал на полном серьезе, в том числе и касающиеся жалованья. Его Иоанн не раз предлагал урезать. То есть сам того не ведая, царь не переставая надавливал на больную мозоль Фаренсбаха.
        Финальным аккордом послужил разгром наших войск в Прибалтике уже этой зимой. Дело в том, что дружина Фаренсбаха была гораздо ближе к сторожевому полку, по которому ударили шведы. Пускай не в двух верстах, как уверял спасшийся второй воевода полка Иван Колотка Плещеев, но и никак не в двадцати, согласно словам самого немца. Скорее всего, они и впрямь могли поспеть к полю битвы, но такой команды от своего командира не получили. Не пришли они на выручку и полку правой руки, хотя тоже могли вмешаться, да еще решить исход битвы, нанеся неожиданный удар во фланг не ожидавшим этого шведам. Фаренсбах не сделал и этого.
        Понятное дело, что весь гнев Иоанна обрушился на него. Навряд ли бы царь осуществил хоть одну из обещанных угроз, которыми он осыпал седовласого наемника. Не думаю. Как раз по отношению к иноземцам он вел себя гораздо сдержаннее, чем к своим подданным. Но Фаренсбах давно жил на Руси, язык понимал хорошо, а в силу особенностей своего характера воспринял эти угрозы в буквальном смысле. Вдобавок за время проживания он успел навидаться всякого, поэтому ничему не удивлялся. Раз сказал, значит, сделает. И кожу с живого сдерет, и на бубен натянет, и в кипятке сварит, и по частям настругает, и медведями затравит. Так чего дожидаться?
        Я бы не назвал этот поступок изменой, скорее уж - нарушением договора, но у царя на этот счет имелась иная точка зрения. Она же - окончательная. Усугубляло ситуацию и то, что эта измена среди иноземцев была далеко не первая. Примерно двумя годами ранее от царя удрали еще двое немцев-опричников: Иоанн Таубе и Элерт Крузе. Оба они были не из рядовых - возглавляли у Иоанна опричные отряды, были в числе ближних воевод у Магнуса во время осады Ревеля, и царь воспринял их побег весьма болезненно.
        И если бы они просто удрали - полбеды. Но они решили немедленно выслужиться перед новыми хозяевами. Пока никто не знал об их измене, они обманным путем захватили Дерпт. Впрочем, особого вреда Руси это не принесло - их в два счета выбили из города, но сам факт! К тому же они не угомонились и после этого. Получив приют у герцога Курляндии Готгарда Кетлера, они писали чуть ли не ко всем королям, излагая свои планы по захвату Руси и предлагая собственные услуги. Разумеется, не преминули рассказать и обо всем, что вытворял царь. Словом, напакостили бывшему хозяину как только могли.
        Теперь оставалось лишь гадать, как поступит этот беглец, ухитрившийся подбить на побег еще десяток человек из своего отряда. Особенно мне жалко было ухода вместе с Фаренсбахом Ганса Миллера. Как стрелок он был не ахти, но зато мастер-оружейник первостатейный. Там, под Молодями, его «сюрпризы», изготовленные под моим руководством, унесли на тот свет не одну сотню татар. Один сундук с порохом…
        Впрочем, что там говорить. Знаю одно - пользы Руси он мог принести еще немало, а теперь получается, вреда. Особенно если запомнил мои идеи, внедряемые им в жизнь. Тогда они были против крымчаков, а против кого он их направит теперь - вопрос.
        Кстати, забегая вперед: я как в воду глядел. Спустя девять лет главному воеводе осажденного Пскова князю Ивану Петровичу Шуйскому пришлют письмо от некоего Ганса Миллера, который якобы желает узнать - примет ли его воевода обратно на службу. К письму будет приложен и подарок - увесистый ларец, с рекомендацией вскрыть его лично самому воеводе. Однако князь, заподозрив неладное, поручил его открыть своим умельцам. Подстраховался он не зря. В ларце скрывались двадцать четыре заряженных кремневых самопала, направленных во все стороны. Все они были хитроумно соединены с крышкой. При ее открытии на всех них высекалась искра и…
        Ну а в довершение ко всему остальное пространство ларца Миллер заполнил порохом. На всякий случай. Если ни одна из пуль по случайности не угодит в Шуйского, все равно воеводе хана - взорвется. Я всегда говорил, что этот Ганс - очень умный мальчик и не только хватает влет чужую мысль, но еще и творчески ее развивает. Во всяком случае, под Молодями мы обходились одним порохом, без самопалов.
        Но я отвлекся.
        Догнать Фаренсбаха и прочих нечего было и думать - слишком поздно спохватились. Но гнев требовал немедленного выхода, и тут царь вспомнил еще об одном иноземце, тоже из доверенных лиц, и ринулся в мою спальню.
        А теперь мне оставалось только завороженно глядеть, как выползает клинок, недобро отблескивающий багровым светом, отражая гневное факельное пламя. Я смотрел на него не шевелясь, потому что по-прежнему ничего не понимал в происходящем. Ничего, кроме одного - сейчас меня убьют, и был настолько ошарашен, что не ощущал даже страха - только удивление и непонимание: «За что?»
        Но я не спросил - не успел.
        Что меня спасло - не знаю. Иоанн вспомнил о «страховке»? Допускаю. Или его остудило мое покорство перед лицом грядущей смерти? Может, и так. Но, скорее всего, царя смутило искреннее удивление, отчетливо написанное на моем простодушном лице. Удивление и явное непонимание происходящего. А ведь он был уверен, что я в сговоре с Фаренсбахом, и, когда врывался ко мне, почти не сомневался, что комната окажется пустой.

- Дозволяю… отсель… убраться, - медленно процедил сквозь зубы Иоанн и, зло глядя на изумленно застывших стрельцов, рявкнул: - Вон! Все прочь пошли!
        И только теперь, глядя на лениво выходящих ратников, я понял, что в очередной раз избежал смерти.
        Как ни удивительно, но у царя хватило самообладания во всем разобраться, а не пороть горячку. Возможно, сказалось и мое возмущение поступком Фаренсбаха. Я же говорил, что у царя было «женское» сердце и он многое чуял. Вот и на этот раз он уловил неподдельную искренность в моем голосе.
        Я и впрямь ничуть не фальшивил. Причины, правда, были иными - мой третий сват явно срывался с крючка, а ведь я уже подсек эту здоровенную рыбину и уверенно вытаскивал ее, неторопливо крутя ручку спиннинга.
        Ну и гад же этот немец! Тоже нашел время! Нет чтобы удрать парой месяцев позже. Пускай сразу после моей свадьбы, но после, а не до. А что теперь?!

- Убил бы мерзавца! Собственноручно задавил бы, хай ему в дышло. Да чтоб у него на лбу кой-что выросло, да чтоб…
        Я разорялся с полчаса, не меньше. Со стороны это, возможно, выглядело странным и смешным - сидит мужик на постели в одной ночной рубахе и матерится почем зря, но мне в те минуты было не до смеха. Я даже предложил возглавить погоню, но, узнав, когда тот сбежал, лишь присвистнул - фора у Фаренсбаха оказалась такой, что…

- Вот и я о том же, - хмуро прокомментировал мой свист Иоанн. - Ладно, угомонись.
- Он устало махнул рукой. - Теперь чего уж. - И зло добавил: - Все. Разуверился я в этих немцах. Более никому не поверю. Верно в Писании сказано: «Ежели жаждешь обрести друга, обрети его по испытании и не скоро вверяйся ему». - И как жирную печать на приговоре, окончательном и бесповоротном, влепил: - Да и тебе я чтой-то скоро поверил. Ни к чему оно.
        С тем и вышел.
        Вот это полет! Такого падения, пожалуй, не сумел бы предсказать не только Мавродий по прозвищу Вещун, но истинный ясновидящий. С высоты тайного советника царя, едва достигнув пика могущества, я сорвался в такое крутое пике, куда там нашим асам воздухоплавания.
        Я не сразу смирился с этим внезапным падением, продолжая некоторое время на что-то наивно надеяться, но события последующих трех дней лишь подтвердили его слова. Приговор остался в силе, и пытаться его обжаловать не имело смысла. Во всяком случае, пока. Тогда-то я и вышел на него вторично с просьбой отпустить меня в поместье Долгоруких. Мол, вижу, что мне нет веры, но я-то сам изменять не собираюсь и по-прежнему желаю осесть на Руси, а потому все равно женюсь, вот и хочу предупредить будущего тестя о том, чтобы тот через месяц-другой ожидал к себе дорогих гостей.

- Или ты, государь, передумал подсобить мне со сватовством? - торопливо спросил я, заметив одобрительные искорки, промелькнувшие в его глазах. Нужно было воспользоваться моментом, причем бить вопросом именно так - грубо и в лоб. Чтоб не увернулся.
        Иоанн мотнул головой.

- Про сватовство ты славно напомнил, - смягчившимся голосом заметил он. - Токмо ты там не больно-то задерживайся. Упреди всех да ворочайся обратно. Я тут на Красную горку[Красная горка - первое воскресенье после Пасхи.] свадьбу сыграть надумал.

«Неужто на Анне Васильчиковой женится? - мелькнуло у меня в голове. - Странно. И даже ни разу не поделился со мной. Очень странно».
        Но я ошибался.

- Магнуса хочу оженить, - пояснил царь и криво усмехнулся: - Хоть какой-то веревкой к Руси привяжу. Знамо, погодить бы надобно, не ко времени свадебка-то, да Францбек поганый меня смутил.
        Но тут он вновь что-то заподозрил. Наверное, решил, что мой отъезд к будущему тестю - лишь благовидный предлог. На самом же деле я хочу попросту убежать от него. И он, хитро улыбнувшись, продолжил:

- А в знак, что я тебя своей милости не лишил, даю тебе полсотни стрельцов. С десяток при себе оставишь, для почета, а прочих в Невель[Невель - приграничная крепость, расположенная в двухстах километрах южнее Пскова, на границе Руси с Речью Посполитой. Во время Ливонской войны за право обладания этим важным опорным пунктом не раз происходили ожесточенные сражения.] отправишь. Мне все равно людишек туда слать надобно, а то там воев маловато, ну а заодно пущай тесть узрит, в коем ты почете предо мной ходишь. Авось не откажет, выдаст дочку. Каково я надумал?

- Славно, государь, - от всей души оценил я его идею.
        Скрывать-то мне нечего, и моим планам эта полусотня ничуть не мешала. Я представил себе, как обалдеет Андрей Тимофеевич, увидев мой эскорт, и, широко улыбнувшись, счастливо повторил:

- Ой и славно!
        И снова он почуял искренность в моем голосе, которая пригасила его подозрения. На время.
        Сборы были недолгими - время поджимало. Кстати, выезд вновь пришелся на символичную дату. В тот день, шестого марта, отмечалась память еще одного моего тезки - мученика Константина Друнгария. Об этом мне напомнил Иоанн.

- Сказывают, его сарацины семь лет в плену томили, чтобы он мусульманство принял, а уж потом обезглавили. Так ты там гляди, на семь лет в плен не попадись, да главу от любви не утеряй и разум в ней сбереги. Как знать, может, он еще и понадобится,
- напутствовал меня царь на прощанье.
        Я заметил, что в любом случае столько времени там не проведу, поскольку государь приедет через два месячишка и вызволит своего верного слугу, после чего Иоанн меня по-отечески перекрестил, благословив в путь-дорожку, и я отправился в Бирючи.
        То, что воинов - если не всю полусотню разом, то как минимум десяток, - на самом деле приставили ко мне в качестве тайной стражи, а не для почета, я понял уже на первом ночном привале. Даже в лес по нужде меня сопровождало сразу пятеро стрельцов.

- Чтоб зверь лесной не изобидел, - пояснил малоразговорчивый командир десятка моей
«почетной стражи» Истома Урюпин, лениво почесывая длинный тонкий шрам на левой скуле, тянущейся почти от виска и чуть ли не до подбородка. - Государь сказывал, что ежели я тебя, князь, не устерегу… - Он осекся, но тут же с легким смущением поправился: - Ежели не уберегу, царь-батюшка меня тогда ломтями настрогает, вот и опасаюсь. А что, мешаются? - озабоченно осведомился Истома.

- Подальше пусть отходят, когда… - попросил я смущенно.

- Это можно, - чуть подумав, кивнул он.
        Доверия мне не прибавилось, но стрельцы стали уходить подальше в лес. То есть если попытаюсь бежать - пути все равно перекрыты, а если не пытаться, тогда все нормально.
        Старый князь и впрямь обалдел, когда узнал о цели моего визита. Он беспомощно хлопал глазами, не в силах что-либо сказать, но потом справился, взял себя в руки и суховато заметил:

- Коль на то воля царя-батюшки, значит, так тому и быть. Мы, яко верные его слуги, склоняемся и покоряемся.
        А голос скрипучий-скрипучий. Недоволен, значит. Пропала его мечта породниться с царем. И шапка боярская пропала. Фрязин на нее наступил, гад такой. Эвон какой довольный, зубы скалит. И невдомек Долгорукому, что не в шапке счастье. Даже если она боярская. Хотя… почему бы мне не удоволить старика? Заодно можно выказать и свое могущество.

- А что до боярского чина, - небрежно заметил я, - то слово даю - сам государю в ноги склонюсь и для тебя ее попрошу.
        Ой как расцвел старый князь. Господи, как мало человеку надо для счастья - всего ничего. Оставшуюся пару дней до моего отъезда он бегал чуть ли не вприпрыжку. На самом-то деле я прожил в селище почти две недели, но Андрей Тимофеевич, за которым специально посылали гонца в Москву, прибыл чуть ли не накануне моего возвращения в Новгород.
        Теперь представляете, как здорово я провел по праву заслуженные весенние каникулы?
        Нет, вы даже не можете себе этого представить. Я и сам не рассчитывал на такую удачу - князя нет, княгине нездоровилось и она целыми днями лежала пластом на своей половине. Гуляй - не хочу.
        Вдобавок куда-то подевалась Светозара. Наверное, из-за ревности не хотела смотреть, как мы с княжной… Потом только я мимоходом узнал, что она тоже не теряла времени даром. Вон сколько стрельцов вокруг - только успевай выбирать. И не кого-то там себе облюбовала - самого Истому. Причем так вскружила голову молодому, где-то моих лет, командиру, что он и думать забыл про мою охрану. Во всяком случае, я за собой особого надзора уже не ощущал. Да что там, я вообще его не замечал. Или не до того мне было? Может, и так. Они-то по земле ходили, а я как птица летал - разве с высоты такие мелочи заметишь?
        Нет, первый день мне пришлось туго. Надулась на меня Машенька, даже разговаривать не хотела. Но ничего. Потом постепенно оттаяла, стала щебетать. И уже на третий день, не поверите, но мы… поцеловались.
        А вы что подумали? Ну да, понимаю, очень смешно - здоровый мужик на четвертом десятке лет с таким трепетом рассказывает, как он поцеловался. Добро бы о чем еще… поинтереснее, а тут… Эх вы, я же не просто поцеловался, а - с любимой. Понимать надо. А какие у нее губы, боже мой! Медовые, нежные, ласковые, робкие и такие душистые, что голова пошла кругом. Это у меня-то! С одного поцелуя! Да я сам себе не верил, но…
        А вот то, что поинтересней, я вам расписывать не собираюсь - уж извините. В конце концов, я обещал изложить все события моей жизни, но отнюдь не исповедоваться. Чай, не в церкви. Хотя я и там бы не стал ничего рассказывать. Священнику о грехах говорить надо, а тут какой может быть грех?! Это ж любовь!

        Он пришел, этот светлый день,
        Он пришел, этот светлый час.
        Никого в целом мире нет,
        Только ты, только я, только двое нас…[Из песни «Он пришел, этот добрый день» к кинофильму «31 июня». Слова Л. Деpбенева и Р. Казаковой.]
        Вот потому я чуть не фыркнул от смеха, когда Андрей Тимофеевич деловито осведомился:

- А не передумает царь-батюшка со своим приездом?

«А если и передумает - поздно уже, тестюшка!» - хотелось мне выпалить ему в лицо и посмотреть, как беспомощно задергается его бороденка.
        Очень хотелось. Даже язык зачесался. Нет-нет, я не в фигуральном смысле - в буквальном. Аж во рту все зазудело. Но удержался, не стал ничего говорить, вспомнив про Машу. Он же обязательно на ней отыграется, пока меня нет. Да и ни к чему оно - проявлять злопамятство. Крови, конечно, старик моей попил - будь здоров, но чего уж теперь. Опять же и племяш его двоюродный, Осип, тоже в живых остался. Да и вообще, влюбленные - народ отходчивый и добродушный, и не стоит создавать исключения из этого правила, хотя бы из-за одного того, что он - ее отец. Не будь его - не было бы и моей ненаглядной. За такое можно много грехов простить. Как там Христос призывал? Семижды семь? Нет, тут он подзагнул, но с десяток - запросто.
        К тому же я узнал, в чем крылась истинная причина столь резкого охлаждения ко мне Андрея Тимофеевича. Она оказалась лежащей на поверхности, то есть была впрямую связана с его единственным сыном. Поначалу, вернувшись осенью в Бирючи, старик заявил дочери, что у них с фряжским князем Константином Юрьичем все сговорено, и целых две недели Маша тихо ликовала, беспричинно пела песни, время от времени ударялась в столь же беспричинные слезы и вообще от счастья была сама не своя.
        Все изменилось спустя ровно неделю - из-под Ревеля привезли тяжело раненного Александра, ее единственного брата. Сразу три ранения, причем раздробленная шведской пулей ключица и зияющие плечевые кости - самое легкое из них. Когда телега с ним прибыла в Бирючи, Александр был совсем плох и никого не узнавал.
        Разумеется, лечение доверили Светозаре. Мать-княгиня первую неделю тоже ни на минуту не отходила от изголовья сыновней постели. Маша там дневала и ночевала. По десять раз на дню захаживал туда и Андрей Тимофеевич. Словом, у ведьмы было предостаточно времени и возможностей, чтобы переговорить с князем тет-а-тет, чем она сполна и воспользовалась.
        О чем конкретно они беседовали, навряд ли кто скажет. Не думаю, что Светозара действовала напрямую, поставив отказ мне непременным и обязательным условием излечения - для этого она слишком хитра. Скорее всего, ведьма окольными путями сумела внушить старику мысль о том, что эти раны далеко не последние, и единственная возможность избежать их в будущем - высокий пост у царского трона, а достичь его возможно только в случае женитьбы Иоанна на Маше.
        Всякий раз после таких разговоров князь выходил из сыновней опочивальни чернее тучи. Вначале он перестал говорить Маше о предстоящей свадьбе, дальше больше, вообще запретил упоминать мое имя. Спустя время, когда состояние здоровья тяжелораненого стабилизировалось, князь засуетился, засобирался в путь-дорогу и, прихватив Машу, рванул в Новгород.
        Остановится ему было где - в то время там на службе у архиепископа находились сразу два его двоюродных племянника, Василий и Андрей Михайловичи. Зазвать на трапезу государя особых трудов тоже не составило - братья занимали солидные посты, воеводствуя во «владычном стяге», как назывался составленный из людей вотчин архиепископа особенный полк, находившийся на иждивении владыки. К тому же Иоанн пока еще хорошо относился к льстивому и жадному архиепископу Леониду. До рокового часа владыки было пока далеко, и медведь, в чью шкуру потом зашьют новгородского архиепископа, отдав на растерзание собакам, еще привольно бродил по лесу. Так что царь согласился уважить несколько необычную просьбу владыки - отправиться вместе с ним потрапезничать у одного из братьев. Вот только встречала там государя с подносом не супруга Василия Михайловича, а… моя Маша.
        Ну, князя Андрея Тимофеевича я понять могу. Когда в опасности жизнь единственного сына, можно пойти на многое, и не только на нарушение торжественного обещания, данного иноземцу, - не зря говорят, что утопающие хватаются даже за соломинку. А вот Светозара… Я же сразу прекрасно понял, для чего она затеяла всю эту сложную интермедию с поцелуйным обрядом. Понял и невольно восхитился ее упрямством и непоколебимой верой в свои глупые наговоры, присухи и прочее шаманство.
        Хотя… чем черт не шутит, пока бог спит, тем более никто не знает, когда именно отдых у всевышнего. Нет, с этой сумасшедшей точно крыша поедет. Еще немного, и я сам, чего доброго, поверю в какую угодно ахинею. Хотелось бы только знать, как все это лихо в ней уживается и мирно сосуществует - лекарка-то она и впрямь от бога, а ведьма - от черта. Интересно получается, не правда ли?
        Вот такая выходит комедь и трагедь в одном флаконе, а чего уж там напичкано больше, покажет лишь время. Словом, простил я своего тестя - пользуйся, старик, моей добротой. Как говорил Христос: «Ступай - и больше не греши». А от себя добавлю: «Лучше готовься к свадьбе». Я ему еще и деньжат отвалил. Щедро дал, целую сотню. Я и больше бы не пожалел, да себе впритык осталось.
        Уезжал - все село собралось на проводы, особенно женская половина. Видать, женской ласки перепало не одному Истоме - досталось многим. Или даже наоборот - одному стрелецкому десятнику и не повезло, уж очень он был хмур, а накануне молил меня отложить отъезд хотя бы на денек. И так слезно об этом просил, что я, не выдержав, согласился. В дороге побыстрее ехать будем, вот и наверстаем.
        Только не принесла ему эта задержка счастья. Его взгляд, устремленный на Светозару, так и остался просительно-тоскливым. Не добился он того, чего хотел. А голову ему девка вскружила - мама не горюй. До такой степени, что, когда я, желая его утешить, как-то заявил, что она ведьма, а потому хорошо, что у него ничего не вышло, он в ответ выпалил:

- Да я бы и сам ведьмаком стать согласился, лишь бы она рядом была!
        Ну о чем тут говорить?! Приворожила она парня, как есть приворожила. Я, конечно, ни во что такое не верю, но, как говорится, факт налицо. Хотя если взять Машу, поневоле задумаешься об обратном - просто влюбился. И вообще, все женщины, если задуматься, немного ведьмы, но самое парадоксальное, что за это мы их и любим…
        Я успел с запасом, прибыв к вечеру двадцать восьмого марта, и оказалось, что торопился зря - свадьбу перенесли на четвертое апреля. Глядя на мое счастливое лицо, Иоанн и сам невольно заулыбался, таким «заразным» оказался фрязин. А спустя еще пару часов я случайно увидел, как мимо моей ложницы прошел по коридорчику к выходу десятник Истома. Шел он явно со стороны государевой спальни.

«Не иначе как докладывал царю о результатах поездки», - подумалось мне, и точно. Буквально через десять минут ко мне заглянул постельничий Дмитрий Годунов, двоюродный брат Бориса, и известил о том, что его прислал за мной царь, который желает сыграть в шахматы. Это что-то вроде условного сигнала. На самом деле Иоанну просто захотелось со мной поговорить по душам, как раньше. Значит, результатами отчета Истомы Иоанн остался доволен.
        Правда, той откровенности, что прежде, Иоанн в общении со мной уже не допускал, хотя я особо этого и не замечал. Я вообще тогда мало что замечал. Ладно хоть проигрывал, причем на этот раз совершенно не поддаваясь. То ладью прозеваю, то слона под бой подставлю, то вообще с ферзем расстанусь. Иоанн только головой покачивал, удивляясь моей безалаберности, а потом ударился в воспоминания.

«Помнится, когда-то я тоже был молодым, - мечтательно прошипел Каа, положив голову на грудь Маугли. - И тогда тоже была вес-с-сна-а».
        Примерно так. Вообще-то у нас с царем не такая уж и большая разница в возрасте. И вообще, сорок три года далеко не старость. Ему бы пить поменьше да влюбиться, как мне, - вообще бы выглядел как огурчик.
        Я и потом был настолько слеп, что не видел перемены в его отношении ко мне, хотя индикатор явно указывал на это. Какой? Резко убавилась почтительность окружающих. Иные, вроде Васьки Грязного, и вовсе закусили удила, решив, что теперь можно все, в том числе и откровенное хамство.

- Стоит взглянуть на харю анафемскую, так сразу по рылу видать - не из простых свиней, - как-то насмешливо заметил он мне, сидя за столом у царя, и ищуще обернулся к Иоанну, ожидая поддержки.
        Закатать ему в рожу я не успел - недобро сузив глаза, царь успел заступиться первым.

- Обгодь, княж Константин Юрьич, - властно осадил он меня. - Сказано в Притчах:
«Не ответствуй глупому по глупости его, дабы и тебе не сделаться подобным ему», - назидательно произнес царь и перевел посуровевший взгляд на Грязного. - А ты сам-то кто? Какое у тебя отечество? - спросил он обманчиво тихим голосом и насмешливо заметил: - От ерника балда, от балды шишка, от шишки ком[Ерник - кривой низкорослый кустарник по болоту, здесь в переносном значении: беспутный, плут, мошенник; балда - кривая лесная дубина, здесь также употреблено в переносном смысле: дурак, полоумный; шишка - нарост на дереве, а также бес, черт (шишко, шишига); ком - сук на древесном наросте, а здесь - драчун, забияка (комша).] - так, что ли, пес? Фрязин при Молодях Русь боронил, а ты где в ту пору был?

- А я тебя в Новгороде боронил, государь, - ляпнул Грязной, но сразу осекся, с ужасом глядя на багровеющее от гнева лицо Иоанна, и заторопился, зачастил: - Пайду брал по твоему повелению. А по сакмам ездить, что ж… В степи по весне приволье. Да и татарина заарканить дело нехитрое.

- Вот и поезжай, - кивнул Иоанн.

- Куда? - обалдел Грязной и жалко улыбнулся.

- На приволье, - насмешливо пояснил Иоанн. - День на сбор даю, а послезавтра поутру чтоб выехал. Покатайся повсюду, да на Молошные воды[Ныне Минеральные воды.] загляни - глядишь, и впрямь кого заарканишь. Да смотри, чтоб иного не стряслось, а то на самого вервь накинут. - И тут же окинул пристальным взором остальных сидящих. - Может, кто с Васяткой вместях на приволье возжелал, ась?
        Но таковых не нашлось. Ни одного.
        И ведь как в воду глядел мой заступник. Этой же весной Васька и впрямь угодил в плен к крымским татарам, а обрадованный Девлет-Гирей немедля предложил обменять царского любимца на своего Дивея-мурзу.
        Впрочем, речь сейчас не о приключениях Грязного. Это я к тому, что своим поведением Иоанн ясно дал понять своей стае, что фрязин ему еще нужен и трогать его без царского дозволения чревато - не пришло время. И все тут же угомонились. Но «звонок» был достаточно красноречив и громок. Вот только я не услышал его - с небесных высот разве расслышишь творящееся на земле.
        Я и на свадьбе у Магнуса был самым веселым из гостей, отплясывая будь здоров. Может, не всегда в такт, но ногами топал громко. Остальные тоже старались не отставать, а Иоанн вообще разошелся не на шутку. Вначале он выдавал замысловатые коленца, стараясь не отставать от меня. Иностранцы, которые присутствовали, только таращили от изумления глаза. А затем вообще заставил молодых иноков распевать какие-то молитвы или псалмы - я не понял, что именно, да и не до того было, причем действовал строго как первый российский президент, только с учетом средневековой специфики - дирижировал посохом, щелкая им по головам монахов, если они сбивались с такта. Шутейно, конечно, но певцы морщились. Видно, доставалось чувствительно.
        А самым печальным оказался… жених. Он был, пожалуй, единственным, кого у меня никак не получалось развеселить, настолько глубокой была его грусть… по пяти бочкам с золотом, которые Иоанн ему пообещал, но так и не дал. Да и с Ливонией царь его тоже прокатил. Посулил-то всю, а на деле Магнусу досталось всего ничего - пара городов из числа недавно захваченных.
        Причин отказа Иоанн не таил:

- Я хотел ныне же вручить тебе власть и над иными городами ливонскими вместе с богатым денежным приданым, но вспомнил измену Таубе и Крузе, осыпанных нашими милостями… Ты сын венценосца, и потому могу иметь к тебе более доверенности, нежели к подлым слугам, но ты слаб духом! Ежели изменишь, то золотом казны моей наймешь воинов, чтобы действовать заодно с нашими ворогами, и мы принуждены будем своею кровию вновь доставать Ливонию, коя от тебя все одно не уйдет. Заслужи милость нашу постоянною, испытанною верностию, а тогда и поглядим!
        Вообще-то союзник - не слуга, и так нагло держать себя с ним не просто свинство, но верный способ его лишиться. Речь не идет о нарушенном обещании - тут-то как раз все правильно. Я о другом. Ну лишил ты его городов и золота - пускай. Но зачем же при этом еще и издеваться? Ведь пред тобой не холоп - брат и, между прочим, наследник датского короля, во всяком случае, пока у Фредерика нет сыновей[В это время Магнус считался наследником своего брата, который пока не успел обзавестись сыном Христианом - наследнику предстоит родиться только через четыре года.] , а ты шутки-прибаутки. Ему и без тебя известно, что бережливость лучше богатства и что люди богатеют не великим приходом, а малым расходом.
        Под конец, окончательно разошедшись, Иоанн уже после своего «дирижирования» и вовсе начал откровенно издеваться над новоиспеченным зятем:

- Коль жирно есть, дак непременно усы засалишь, а ты постненького, постненького.
        Или:

- Кашляй помалу, чтоб надолго стало.
        Тоже мне экономист выискался.
        Так и укатил несолоно хлебавши в Каркус божьей милостью король ливонских, эстляндских и летских земель, он же наследник норвежский, он же герцог шлезвигский, голштейнский, стормарнский и дитмарский, он же граф ольденбургский и дельменгорский, как высокопарно подписывался Магнус в своих посланиях. Титулов немерено, но что в них проку? В карманах пусто, а в сундуках вместо золота белье и одежды - приданое двоюродной племянницы Иоанна Марии Владимировны.
        Укатил не просто обиженный и разочарованный в своих несбывшихся надеждах - униженный и оскорбленный, а такого никто и никогда не прощает. Его жене Машеньке легче - девчонка пока что ничего не понимала, ни на минуту не расставаясь со своими куклами. Оно и понятно - в тринадцать лет ни о чем другом думать не хочется.
        Доктор Фелинг уехал чуть позже, оставшись недоволен тем, что Иоанн так и не пообещал Ригу сыну герцога, и нужно постепенно готовиться к отъезду самому, изнывая от нетерпения в ожидании, когда же подсохнут дороги и можно будет выдвигаться в путь. На мой взгляд, они все давным-давно пересохли, но, увы, решал не я, а потому мы выехали во второй половине апреля, прибыв к Долгорукому в день святой Елизаветы Чудотворицы[Отмечался 24 апреля.] , которую якобы спас Георгий Победоносец, чья память отмечалась накануне.
        Почему я вспомнил про этих святых? Да я про них и вовсе никогда бы не знал, если б тесть не упомянул в своей приветственной речи. И как ловко обыграл, паразит. С речуги этой все и началось, а дальше пошло-поехало, закрутилось-завертелось, да так, что только держись…
        Глава 16
        Так я жених или опальный?

        Ну и сват мне достался! Кабы знать, так я уж постарался бы, чтобы он и близко к порогу терема не подошел. Называется, доверил козлу капусту…
        Но обо всем по порядку.
        Начиналось все как и положено. В селище Бирючи царский поезд въезжал как и водится
- пышно, чинно, под торжественный звон колоколов, разлетавшийся вширь по всей округе и наглядно подтверждавший почет, которым государь удостоил своего верного слугу, воеводу и князя Андрея Тимофеевича Долгорукого. Бедные вороны не знали, куда им приткнуться, и летали чуть ли не над нашими головами, так что первыми встречали нас именно они. Дурной знак, между прочим. Это я вам точно говорю - на себе убедился.
        Сам Андрей Тимофеевич встречал дорогих гостей в блестящей на солнце ферязи, сплошь расшитой золотыми и серебряными нитями.

«Никогда такой на нем не видел, - не преминул заметить я. - Или он все сто рублей, что я ему дал, на нее спустил?»
        В руках на подносе, покрытом вышитым полотенцем, как и положено, хлеб-соль. Словом, все по стандарту. Речь мне его, скажем прямо, понравилась не очень, особенно как он обыграл церковные праздники. Если пересказать вкратце, то смысл сводился к тому, что Иоанн не случайно заявился именно в этот день, словно Егорий-победитель, который спас несчастную деву от злого змия - глазами в мою сторону зырк-зырк, - обвязав ее своим поясом и как овцу доставив в город. Нашел с кем сравнивать. Это что же за намеки - даже обидно!
        А дальше был поцелуйный обряд, и целовать Иоанну досталось не супругу Андрея Тимофеевича, а мою Машеньку! Бледная как полотно - должно быть, от волнения - и до чего же прекрасная. Ну а царь, как водится, полез целоваться, только не так, как положено. Иными эти поцелуи были, явно не обрядными. Смотреть противно на старого греховодника. Но я стерпел, только отвел глаза, чтоб не видеть. Вначале поглядел на князя. Так и есть - чуть не трясется от радости. Не иначе как и он заметил необычность поцелуя. Любоваться на его ликование мне тоже не хотелось, и я скользнул взглядом дальше, по толпе, что собралась. И вот тут-то чуть не охнул.
        Светозара стояла в первых рядах. Скромненько так, неприметненько. И одежда хоть и нарядная, но ничем особым от прочих не отличалась. Но как она смотрела на царя. Не просто - с пониманием. А на губах торжествующая улыбка. Уверенная такая, красноречивая. Мол, все идет как надо. Кому? Ей?
        А едва заметила, что я на нее смотрю, улыбка у нее тут же пропала. Только очень уж она ликовала в этот миг, так что с губ она ее согнала, а из глаз убрать не получилось. И мне почему-то припомнилась осенняя ночь, когда мы с ней возвращались с полянки, а она ревела. Навзрыд. Тогда-то я, чтобы ее утешить, спросил:

- Неужто тебя всех наговоров лишили? Даже добрых не оставили?

- Оставили, - ответила она сквозь слезы. - Да что в них проку-то?!

- Ну как же, - рассудительно заметил я. - Значит, лечить ты все равно можешь. И болезни заговаривать, пусть и не все, и разные там присухи составлять, чтоб люди друг дружку любили. Так чего ж тебе еще? Вот и пользуйся. А народ тебе за это спасибо скажет.

- На что мне спасибо? Я ж хочу, чтоб меня боялись, - заявила она тогда и насмешливо фыркнула. - Болести, присухи… - И вдруг осеклась, как-то странно на меня поглядев, а потом, помолчав, не произнесла - пропела: - Ай и впрямь, пожалуй, я тебя послушаюсь. Благодарствую, князь-батюшка, за мудрое слово. Вразумил девку глупую.
        И низко поклонилась. До земли. А в глазах искорки зажглись. Странные такие, насмешливо-загадочные. Как бесенята - прыг-прыг, скок-скок.
        Мне отсюда не разглядеть, но я был уверен - эти искорки и сейчас скачут в ее глазах. Прыг-прыг. Скок-скок. Радуются вместе с хозяйкой. А чему?
        От всех этих мыслей я чуть не пропустил своей очереди на поцелуй. Губы у Маши были отчего-то холодные. Лицо мраморное, и губы такие же. Да и сама она стояла как неживая.
        Когда дошла очередь до вина, Борис Годунов сунулся было выполнить свою обязанность
- он же кравчий, ему все надо пробовать в первую очередь, в том числе и вино на подносе, но Иоанн тут же небрежно его в сторону и за кубок. Он даже пил, не отрывая глаз от княжны.
        А мне про приворотное зелье вспомнилось. Как там оно называется? Присуха? Вот-вот. Если, к примеру, плеснуть его в вино Иоанну, то получается, что… А додумывать не стал - уж очень погано получается. Я, конечно, во все это не верю, сказки, бабкины бредни, но вдруг. Или требуется вначале пить, а потом целовать? Возможно. Но тогда чему радовалась Светозара?
        Спустя пару дней я, улучив момент, все-таки разыскал ведьму. Как она ни отбрыкивалась, что ее ждет князь с настоем для княгини, я не отстал. Прижал в углу к стене и твердо заявил:

- Рассказывай, а то не выпущу.

- Нечего мне рассказывать. Чиста я пред тобой. И уговор наш блюду, яко поклялась,
- категорически отрезала она и шнырь у меня под руками - только я ее и видел.
        Но, чуть отбежав, перед самой лестницей, что вела в женскую половину, она остановилась, обернулась и напомнила:

- Гляди ж и ты - не порушь наш уговор, да ключницей взять меня не забудь.
        И бегом наверх.
        Ни слова в тот день царь про сватовство не произнес. Ну там, у вас товар, у нас купец, добрый молодец. Сказал, что по приезде в первый день о том говорить негоже. Ладно, промолчал я. В конце концов, он сват, ему видней. На второй день опять молчание. На сей раз Иоанн сослался на великий церковный праздник. Дескать, в день апостола и евангелиста Марка о делах вести речь не след. И снова я промолчал. А что мне оставалось делать? Потом ему занеможилось. Затем он собирался с духом - мол, настрою нет. Под конец же и вовсе окрысился.

- Ишь пристал, яко банный лист! - рявкнул он. - Впредь повелеваю о сем помалкивать! - И уже тоном помягче: - Да помню я, помню, фрязин. Тока ты меня за рукав, сделай милость, не дергай. Нешто сам не зришь - горе у них, опять же княгиня в болести пребывает, а тут ты со сватовством! Потому подходец сыскать надобно, чтоб хозяев не изобидеть.
        Крыть было нечем. Всего две недели назад неожиданно скончался брат Маши Александр, о чем я узнал лишь по прибытии. С тех пор княгиня и слегла, не в силах пережить смерть единственного сына. Получалось и впрямь не очень. Тут люди еще сороковины не справили, а я со сватовством. И как быть? Веских аргументов у меня не нашлось, но царь, сжалившись, ободрил:

- Ладно уж, завтра с ним обо всем поговорю.
        На сей раз он сдержал слово, и разговор со старым князем у него действительно состоялся. Только был он какой-то странный. Ни тебе свадебного кушака через плечо, ни прочих атрибутов свата, которых я здесь уже нагляделся будь здоров.
        Вдобавок говорили они друг с другом наедине. Обо мне речи нет. Жених действительно ожидает в стороне и появляется только в самый последний момент, как черт из табакерки. Но ведь с царем не было вообще никого, а вот это уже неправильно. Сват с отцом невесты тет-а-тет вообще не говорит, особенно такой, как Иоанн. Сватовство
- это своего рода театральное действо, а потому требует непременного присутствия зрителей. И такой «гениальный» артист, как царь, никогда не стал бы от них отказываться. Скорее наоборот. Ему только дай волю где-нибудь покрасоваться. А публики чтоб побольше, побольше.
        Получается, он и не сватался вовсе? Тогда чем они там занимались, о чем говорили? Да и когда вышел царь из светлицы, вид у него был тоже какой-то неправильный. Я понял бы радость на его лице, понял бы даже печаль. Только удивился бы немного - как это Долгорукий отказал царю? У него же обе эмоции вместе. Это как понимать? Он опечален полученным согласием? Или обрадован полученным отказом? И ответ его мне тоже показался загадочным.

- Погодь, фрязин, со сватовством. Тут у него княгиня хворая, не ровен час помрет, потому чуть обождать просит. - И ускользающий взгляд в сторону - пойди поймай.
        Чем дальше, тем мне становилось все тревожнее и тревожнее. Терпение на исходе, но пока еще имеется. Жду, хотя чего - уж и сам не пойму. Но на другой день с самого утра терем огласили женские вопли.

«Ой, да на кого ж ты нас покинула, белая лебедушка!», «Ой, да куда ж ты закатилась, ясно солнышко!», «Ой, да как же нам без тебя да жить!»…
        Оказывается, не лгал царь. И впрямь умерла княгиня. Тихо ушла, неприметно. Под утро глаза закрыла да и уснула. Навеки. Только вид у Иоанна опять-таки странный, словно не он мне говорил про тяжелую болезнь да про то, что со дня на день можно ожидать всякого. Скорее наоборот - будто и для него это известие оказалось внезапным.
        Уезжали мы оба понурые. Мне было искренне жаль Машу - шутка ли, потерять мать. Ну и скрывать не стану - оттого что все вновь откладывается, причем как минимум на полгода - то есть на половину срока траура. Иоанн же… Тут я не знаю, не спрашивал. В таком минорном настроении и катили до Москвы.
        А не прошло и недели, как царь напомнил мне о поместье. Мол, траур закончится, а куда ты повезешь молодую жену? Так что давай-ка езжай под Нижний Новгород да возводи хоромы в своем поместье. И нет бы мне задуматься, какого лешего он выгоняет меня из Москвы, - согласился безропотно. Даже обрадовался - закончилось изрядно тяготившее меня сидение возле непредсказуемого божьего помазанника.
        А ведь было куда везти Машеньку. Шустрая Глафира времени даром не теряла и мое распоряжение насчет строительства терема и разных там подсобных помещений вроде конюшни, амбаров, церквушки и прочих почти выполнила. Если бы не ее беременность и роды, которые несколько мешали бойкой пирожнице, думается, она бы успела все полностью, но в ее отсутствие работы замедлялись, а из Апостола руководитель не ахти - уж больно мягок. Впрочем, он тоже внес свою лепту в оснащение господских хором всевозможной небелью, как ее тут называли.
        Словом, еще пару недель, и все было бы готово полностью. Заминка лишь за деньгами. Те, что я оставил на строительство, как оказалось, уже заканчивались, а Ицхак без меня отказывался выдавать хоть полушку, справедливо считая, что Глафира изрядно подворовывает. Я с ним не спорил - чуть раньше, когда еще больше раздобревшая после родов пирожница завела разговор о деньгах, уловив ее хитрющий взгляд, понял, что на самом деле истрачено гораздо меньше, но промолчал - лишь бы не наглела да дело делала, а с последним у нее было как раз все в порядке.
        И вообще, она не только знатная повариха, но и хозяйственная. В своем доме чисто прибрано, в моих хоромах тоже порядок, в подклетях всякого добра успела припасти чуть ли не на год вперед. В конце концов, у меня в кармане не убудет, если выну оттуда еще несколько рублей. Короче говоря, как русский человек, я отнесся к этому факту снисходительно.
        Махнув рукой и оставив запрошенные тридцать рублей на окончательную достройку терема, а также подарив пару золотых дукатов «на зубок» новорожденному, я поехал забирать у Ицхака причитающиеся мне деньги - были кое-какие задумки.
        Узнав, что меня отправляют в поместье, расположенное аж под Нижним Новгородом, купец изрядно расстроился.

- Это опала, - сокрушенно констатировал он.

- Ну не обязательно, - неуверенно возразил я.

- Нет, это опала, - настаивал он на своем и поморщился. - Вэй, как все неудачно складывается!
        Еще больше он помрачнел, когда получил ответ на свой вопрос, который задал мне как бы походя: «Кто станет королем Речи Посполитой?»
        Выборы проходили больше месяца назад, и результат Ицхак уже знал, но он оказался несколько непонятным, можно сказать, загадочным. Дело в том, что, невзирая на уверенную победу младшего брата французского короля принца Генриха, в настоящий момент на продолжающемся до сих пор сейме помимо обычных артикулов - что-то вроде королевских обязательств перед той же шляхтой - составлялся другой документ[Речь идет о Pacta conventa, относящемся непосредственно к Генриху.] . О его содержании купца также осведомили, причем всего за три дня до моего визита, и потому Ицхак не без оснований сомневался, что принц согласится подписать те непомерные требования, которые знать туда вогнала.

- Я понимаю, что ради королевского венца можно закрыть глаза на пятидесятилетнюю старуху, которую ему подсовывают в жены[Генрих был обязан жениться на дочери короля Сигизмунда II Августа Анне Ягеллонке (1523-1596).] , благо что ночью темно и при исполнении супружеского долга вовсе не обязательно любоваться морщинами на ее лице, но оплачивать все долги прежнего короля - это чересчур. К тому же ему и потом нечем будет пополнить свой кошель с серебром, поскольку Генриху и дальше надлежит каждый год выкладывать в казну четыреста пятьдесят тысяч злотых из своих личных доходов. Если посчитать это в марках, то получается… - Ицхак закатил глаза кверху, долго шлепал губами, умножая и деля, после чего сокрушенно заявил: - Получается большой убыток.

- Зато королевская корона, - усмехнулся я.

- Таки что проку в этой короне, хотел бы я знать?! - возмутился Ицхак. - Если добавить к этим расходам обязательства выставить несколько тысяч солдат пехоты против вашего государя и послать французский флот на Балтику, да еще обеспечить строительство польского флота, то… - Купец вновь почмокал губами и уверенно подвел итог: - Половина всей казны Франции - это самое малое, чем он отделается, да и то лишь при том, что в этой стране исправно собирают налоги. Я бы с такими условиями нипочем не согласился, - твердо заметил он.

- А корона? - вновь повторил я.

- Да что корона, если предстоят такие расходы! К тому же право на нее имеет только он сам, но никак не его дети. Хоть бы о них позаботился. Впрочем, что я! О них ему заботиться как раз ни к чему - откуда у Генриха возьмутся дети с такой женой?! И зачем красавцу-принцу такие кабальные условия, хотел бы я знать? Потому я и спрашиваю: не было ли у тебя, почтеннейший князь, некоего видения относительно нового короля Речи Посполитой, ведь то, что предложили молодому принцу, - это грабеж, а если он откажется, то придется объявлять новые выборы, в которых совершенно ничего не ясно и…

- Было видение, - кивнул я, перебив разгорячившегося не на шутку купца.

- И?

- Это Генрих Французский, - подтвердил я.
        Ицхак сразу сник и в ответ на это скорчил такую гримасу, будто ему подсунули под нос свиное ухо. Судя по всему, анжуйский герцог его явно не устраивал и он рассчитывал услышать от меня нечто иное.
        Еще бы. Если уж тот вместе с братцем Карлом IX так круто и безжалостно расправился во время знаменитой Варфоломеевской ночи[Имеется в виду массовая резня гугенотов католиками, которая произошла в ночь на 24 августа 1572 г. (День святого Варфоломея) в Париже. Инициаторами ее были вдовствующая королева Екатерина Медичи и Гизы, родственники короля Карла IX.] с гугенотами, которые, как ни крути, хоть еретики, но все-таки христиане, оставалось только догадываться, что он может отчебучить на польском троне с евреями. А их в королевстве, как назло, в те времена насчитывалось преизрядное количество, и преимущественно беженцев.

- А что, уже начались новые гонения? - сочувственно осведомился я.

- А они вообще когда-нибудь заканчивались для нашего народа? - язвительно поинтересовался в свою очередь Ицхак. - Впрочем, можно сказать и так, потому что лет сто назад с нас требовали деньги за каждый глоток воздуха, который мы, дескать, оскверняем, но такого, как сейчас, еще не бывало. И ты как назло ухитрился угодить в опалу. Вэй, какое неудачное ты выбрал для нее время! - посетовал он.

- Так вроде бы католики сейчас разделились, и им не до вас, - возразил я.

- Им всегда до нас, - тяжело вздохнул купец. - Но раньше нас хоть защищали папы, потому что кое-что имели и это кое-что было весьма изрядных размеров. А лет двадцать тому назад или чуть меньше того пришел Павел IV[Павел IV (1476-1559), римский папа с 1555 г.] , и тут-то все и началось. Да что я тебе говорю - ты же сам, как мне рассказывал, всего несколько лет назад был в Риме, - встрепенулся он,
- а потому своими глазами видел гетто, которые по повелению римских пап создали для нас чуть ли не в каждом городе.
        Честно говоря, я даже не нашелся, что ответить. В моем наивном представлении все гетто были неразрывно связаны с холокостом, фашизмом и так далее, но ведь сейчас-то я нахожусь на четыреста лет раньше, так откуда они взялись? И я на всякий случай помотал головой.

- Я пробыл в Риме недолго, и ты уж прости меня, но больше занимался своими вопросами, - осторожно возразил я.

- Все были заняты своими вопросами, а бедный еврей, который никому не делает зла…
- Он, не договорив, сокрушенно махнул рукой. - А сколько книг было тогда сожжено, вэй! И каких книг! Спрашивается, зачем? Если ваши подданные не умеют читать на своем родном языке, то как они смогут одолеть наш иврит?!

- Это все, конечно, хорошо, - осторожно начал я, но тут же спохватился и торопливо поправился: - То есть в смысле, наоборот, плохо, и даже очень плохо, я всей душой сочувствую вам, но мне все-таки не совсем понятно, почему ты так расстроился моей отставкой? - полюбопытствовал я.

- Тебе хорошо. Царь любит иноземцев и привечает их, - вздохнул Ицхак еще раз. - А нас он прямо-таки ненавидит. Можно подумать, что еврейский мальчик украл у него в детстве вкусный пасхальный кулич. И куда деваться сейчас нашему бедному народу? Из Испании изгнали, из Италии гонят, из германских земель тоже - таки куда? В Польше при прежних королях[При известных широкими либеральными взглядами на религию последних королях из династии Ягеллонов - Сигизмунде I Старом и его сыне Сигизмунде II Августе численность евреев в Речи Посполитой за период с 1500 по
1575 г. выросла более чем в шесть раз.] нашему народу жилось относительно славно, если только евреям вообще бывает славно в этом мире. Я уж было собрался вывезти всю свою семью в Краков, а теперь не знаю, ибо чего хорошего можно ждать от человека, который режет своих же христиан как овец. Потому наша община и подумала
- иметь в добрых знакомых такого образованного и красивого молодого фряжского князя, выбившегося в любимцы к самому царю, всегда славно, особенно в столь беспокойное, тяжелое время. Кстати, противоядие, что тебе пригодилось в Новгороде, тоже не мое - заботясь о твоей безопасности, мне его принесли весьма почтенные и уважаемые люди - Соломон бен… - И оборвал себя на полуслове, устало махнув рукой:
- Хотя какое значение имеют ныне их имена. Впрочем, я рад, что ты хоть остался жив. Может статься, что эта опала временная, и ты вновь… - Он не договорил, уставившись на меня с надеждой.
        Так вот почему он так предусмотрительно заботился о моей жизни. А я-то думал, что… Стало немного грустно, хотя я особо не расстроился - отъезд из Москвы был слишком радостным событием, чтобы его могло пригасить это разочарование. Да и понять Ицхака было можно.
        Я вначале решил успокоить купца, обнадежив его, чтоб он смело вывозил своих домочадцев в Краков, поскольку Генрих продержится на своем престоле всего год, а потом удерет обратно во Францию, но, открыв рот, почти сразу закрыл его, так и не сказав ни слова. А почем мне знать - вдруг этот ярый католик успеет за свое краткое пребывание настряпать столько антисемитских указов, что семье Ицхака и впрямь придется худо? К тому же его будущий преемник[Имеется в виду Стефан Баторий (1533-1586), избранный шляхтой королем в январе 1575 г.] на польском троне мужик хоть и разумный, но, если память мне не изменяет, не просто католик, а тяготеющий к иезуитам, от которых евреям навряд ли стоит ожидать чего-либо доброго. И получится, что я хотел сделать как лучше, а вместо этого… Нет уж, лучше не рисковать.
        Оставалось развести руками. Словом, прощание с купцом получилось грустным, и обнадежить его мне так и не удалось.
        А на следующий день я уже плыл в свое поместье, благо дорожка удобная - прыг в ладью на пристани, что на Яузе, и кати себе вниз по Москве-реке. Даже гребцы не нужны - течение само донесет. Достаточно одного рулевого у кормила, и все. А потом Москва тебя с рук на руки передаст Оке, и вновь кати по течению. А уж когда закончится и эта река, вот тебе Дятловы горы, вон Кремль из красного кирпича, а по ту сторону Волги, чуть ли не напротив города, поместье. Высаживайся, обустраивайся, обживайся. Места хоть и диковатые, пошаливают, но зато хлебные. Пшеница не ахти, но рожь родит славно.
        Все это и еще много всякой всячины вывалили на меня в Нижнем Новгороде, куда я заглянул на один денек. Затем пришла очередь поместья. Врать не буду - и впрямь природа та еще, залюбуешься. Кругом тихо, красиво. А то, что пошаливают, я догадался сразу. Небось где-нибудь под Дмитровом или возле Суздаля такого высокого вала вокруг хозяйского терема не строили. Да еще частокол поверху, а ряжи[Ряж - пространство от одной деревянной стены до другой, засыпанное землей и плотно утрамбованное.] хоть и не толстые, но в ширину метра два, а то и три. Видно, солидные шалуны в округе бродят.
        Внимательно оглядев терем, я лишний раз в этом убедился - бревна черные, и гарью пахнет. Выходит, последний пожар был не так уж давно. А как заехал с другой стороны, чуть не ахнул - какое там давно! Заднюю половину всех строений как корова языком слизнула. Огненным.
        Возле пепелища лениво возились несколько человек. Оказывается, старосте деревни еще с осени прежний владелец поставил задачу восстановить терем и укатил в Москву. Староста, здоровенный хитрован-мужик с жуликоватыми глазами и огромным бугристым лбом, отыскал бригаду плотников, которая сейчас и изображала трудовую деятельность. Изображала, потому что хитрован слова не держал, уговоренные деньги не выдал, а кормил так погано, что можно протянуть ноги.
        Говорить со старостой по прозвищу Дубак - наверное, из-за шишек на лбу, я отрядил своего стременного. Пусть привыкает - как-никак ему тут в первую очередь придется за всем следить и контролировать. Тимоха - малый простой, но не простак, а потому, едва только староста начал юлить, ссылаясь на недород, молча выложил на столешницу кулак.

- А серебрецо на следующей седмице непременно сыщется. Обоз с товаром я уже в град послал - вот-вот вернутся, - зашустрил тот еще сильнее.
        Тимоха кивнул и, выложив на стол второй кулак, принялся задумчиво их разглядывать. На старосту он вообще не обращал внимания.

- А корма что ж… С запасов кормим - боле не с чего. Ну и что с того, что они малость повяли, подгнили да чуток заплесневели? Чай, не бояре, - произнес поникшим голосом хитрован, чуя недоброе.

- Угадай, каким я тебя приложу? - спросил Тимоха.
        Я только хмыкнул, наблюдая любимую забаву своего стременного.

- Левым, - машинально ответил Дубак и через мгновение размазался по стене.

- Не угадал, - с укоризной произнес Тимоха, приподнимая старосту за грудки. - А теперь?

- Правым! - завопил Дубак и… вновь завалился под лавку.

- Угадал, - кивнул Тимоха. - Так что с кормами?

- Будут корма, все будет, - заверил тот, не торопясь вылезать из своего убежища.

- А серебрецо?

- И серебрецо будет, токмо не сразу. Вот когда…

- Угадай… - перебил Тимоха.

- Вот когда вылезу из-под лавки, и сей же час будет, - поправился Дубак.
        Ужинать я уселся вместе с плотницкой артелью, и дородная повариха Корзуниха с румянцем во всю щеку навалила мне здоровенную миску каши, обильно политую душистым конопляным маслом. Есть было не просто можно - нужно. Остальные оцепенело застыли
- князя за своим столом видеть им еще не доводилось - и лишь спустя время принялись жевать, робко поглядывая на загадочного фрязина, который - эхма, чудны дела твои, господи, - не чурается вот так запросто трапезничать с плотницкой артелью. Но аппетит вскоре взял свое, и они быстро меня догнали, а потом и обогнали.

- Трапеза хороша? - спросил я, когда народ насытился.

- Таку кашу кажный день исть, дак мы к осени не терем - дворец отстроим, - заверил меня невысокий старшой по прозвищу Калага.
        У них вообще, как я выяснил спустя десяток минут после начала беседы, в основном были в ходу прозвища. Только троих звали по крестильным именам: Михайлу, сына Борисова, Ляксандру, сына Васильева, да Пантелея, сына Иванова. Прочих же - Метелица, Белоглаз, Грач, Кулека, Моляк и Беляк.

- Яко в Москве палаты будут, - добавил худощавый Михайла.

- Токмо не каменны - того не могем, - степенно уточнил осторожный Ляксандра.

- Хошь в лапу, хошь в обло - мы по-всякому, - уверенно заявил Пантелей.

- Платили бы вовремя, - вздохнул Метелица.
        Остальные помалкивали. Когда мастера говорят, подмастерьям соваться негоже - можно схлопотать по уху.

- Платить будут вовремя. Ежели хоть на день Дубак задержит, вы сразу к Тимохе. Он волшебное слово знает, так что подсобит, - заверил я. - Лишь бы стряпуха с едой не подвела.

- Вот ишшо! - не выдержав, звонко отозвалась Корзуниха. - Было б с чего, а уж я наварю - вместях с котлом проглотят. А коль что, Наталка моя подсобит.

- Енто верно, - подтвердил степенный Пантелей. - Баба она справная. В руках все горит. Да и дочка ее тоже в естьбе художествами володеет.

- С чего варить - будет, - кивнул я Корзунихе. - Если не будет - тоже к Тимохе. Он найдет. Но к осени, к Покрову, терем должен стоять готовый. А лучше к новому году,
- вовремя вспомнил я про первое сентября. - Только мне не абы как, а чтоб глянуть и ахнуть. Вот тут я намалевал кое-что. Хочу такое же. - И выложил на стол чертеж.
        Художник из меня не ахти, но мастера разобрались, вникли, а Михайла даже внес кое-какие уточнения и изменения. Оказывается, ему давно уже хотелось построить нечто эдакое, да никто не заказывал, а тут само в руки прыгнуло.

- Башенку-то со стрельней, али енто колокольня будет? - то и дело любопытствовал он, изучая мой корявый набросок.

- А крышу могем разной - туточки шатром пустим, а здеся бочечкой поставим, - присоединился к нему Пантелей.

- А за дымарь[Печная труба.] я сам примусь, - вторил Калага. - Такого ни у кого не будет - ты первый, княже. Всю душу вложу.

- Ну и я не обижу. И обещанное получите, и от себя сверху прибавлю, - посулил я им.
        Старосту я тоже сумел заинтересовать, чтобы не вздумал жульничать.

- На этот год подати скощу всему селу, - заявил я ему наутро. - Но только ежели жалоб от них не услышу. - И ткнул пальцем в сторону энергично трудившихся плотников. - Хоть одна будет - серебрецо не в срок дал или с кормами пожадничал - все. Считай, ничего не говорил. По воскресеньям им по чарке вина в обед.

- Когда? - вытаращился на меня Дубак. - На Пасху, что ли? Так прошла давно.
        Я мысленно выругал себя и поправился:

- В неделю. И вот еще что: надо на стенах стрельни подновить. Небось все село сюда бежит, коль что.

- Бежит, - подтвердил тот. - Некуда, князь-батюшка, боле и бечь-то. До Нижнего далече, ну и Волга опять же. И я бегу.

- Вот и подновляй, коль так. Для себя.
        Потом приступил к детальному обходу села. В целом жили они ничего - я встречал деревни куда беднее. Разумеется, домишки были убоги и малы, но - домишки, а не полуземлянки. Амбары, правда, пустовали, но после посева яровых так оно везде.

- Ноне крапива пошла, лебеда - тепереча с голоду не помрут, - жизнерадостно сообщил мне Дубак, семенивший чуть сзади.

- А что, зимой мерли? - строго спросил я.

- Дак старики да две вдовицы. Ну и детишков пяток али поболе, - замялся тот.

- С голоду? - уточнил я.

- Дак с чего ж ишшо - знамо дело, с него.

- Этой зимой от голода хоть одна помрет али дите - считай, что ты не староста, - категорично заявил я.

- Самому, что ли, кормить их?! - возмутился Дубок.

- Не хочешь кормить - помоги им поле вспахать. Да засеять. Да урожай собрать, - жестко рубил я фразы. - Думаешь, не знаю, сколько к твоим рукам прилипнет, пока от них до меня дойдет? Так что думай. Пожадничаешь - больше потеряешь.
        Я торопился сделать все в ближайшие недели. Чутье подсказывало - надолго засиживаться мне тут не дадут. Откуда оно взялось - не знаю, но я ему доверял. И не обманулся. Всего один день получился у меня относительно свободным, а на второй за мной приплыли. Гребцы были молчаливы, стрельцы угрюмы и неразговорчивы. Хорошо хоть, что десяток возглавлял Истома. Одно знакомое лицо - уже неплохо.

- Государь за тобой прислал, - сурово заявил он вместо приветствия. - Сказывал, немедля везти по неотложному делу.

- В Москву? - уточнил я.

- В Александрову слободу, - поправил он.
        Тимоху я хотел оставить за старшого, чтоб наблюдать за всеми работами, но очень уж он просился, и я уступил, хотя половину ратных холопов все равно оставил, прихватив с собой лишь пятерых из десятка.
        В пути Истома по-прежнему оставался так же суров и со мной почти не разговаривал. На сердце становилось все тревожнее. Что-то было не так, что-то неправильное в том, как меня сопровождали. Потом дошло. Это ж не почетный эскорт, а стража, и не сопровождают они меня вовсе - конвоируют, бдительно следя за каждым шагом, чтоб не удрал. Опаньки! Это за что ж такая немилость? Или у Иоанна Васильевича снова немцы сбежали? Но я тут при чем?
        Стал пытаться разговорить Истому, но на сей раз стрелец вообще не реагировал на мои вопросы, словно вовсе их не слышал. Лишь на подъезде к Александровой слободе, уже после того, как мы миновали рогатки первой из застав на подступах к ней, он еле слышно спросил меня:

- Верно ли, что ты о прошлое лето на подворье князя Михайлы Ивановича Воротынского живал?

- Верно, - удивленно ответил я. - А что случилось?
        Он с жалостью посмотрел на меня и вздохнул:

- У меня брат тож под Молодями был, у князя Дмитрия Ивановича Хворостинина. Слыхал про такого?

- Да мы с этим князем бок о бок…

- Вот и брат о нем славно сказывал, - кивнул Истома. - О нем и… о тебе. Потому и не верю я, что ты вместях с князем… - Он осекся, не договорив, лишь буркнул: - Сам все узришь, когда на Пыточный двор попадешь, а мне с тобой недосуг. Уж больно много люда развелось - не угадаешь. - И бросил вороватый взгляд назад, на своих стрельцов.

- Понятно, - кивнул я, беспардонно соврав.
        На самом деле мне было ничегошеньки не понятно. Кое-что забрезжило в голове, когда я поднапрягся, выковыривая из нее нужные знания. Вроде я и про это читал, только что - хоть убей, не помню.
        Вспомнил я гораздо позже, но уже в самой Пыточной. Помогли вспомнить.
        Глава 17
        Прощай, Акела!


- А вот и еще один изменщик! - Первые слова, которыми меня встретили, едва я спустился по осклизлой лестнице.
        Где-то мне уже доводилось слышать нечто подобное. Приглядевшись, понял - ничего удивительного. Слова схожи, потому что музыка, то бишь голос, одинакова - государь развлекается. И как только ему не надоест возиться в кровище наравне со своими катами?! Я едва зашел, как чуть не стошнило - настолько сильно несло, а ему хоть бы что. Вон даже платье свое измазюкал. Хоть и сумрачно в пыточной, но темно-бурые пятна хорошо видны даже на алом сукне, особенно в тех местах, где оно расшито золотыми нитями. Стыдобища!

- Что, фрязин?! Не мыслил, что я о кознях твоих проведаю?
        Странно, а тон совсем не угрожающий. Скорее уж иронично-насмешливый. Таким тоном один приятель другого подкалывает. По-дружески. Тогда зачем меня завели именно сюда? Или все просто - велел привести фрязина к себе сразу же, как только прибуду, где бы он ни находился? И тут же последовал ответ, словно царь и правда услышал мой вопрос:

- Не боись. Ведаю я, что нет за тобой больших грехов.
        Успокоил, называется.

- Я за собой и малых не вижу, государь, - заметил я.

- Напрасно, - возразил Иоанн. - Нет такого человека, чтоб век без греха прожил. Малые завсегда есть, и у всех. Даже у меня они имеются. Един бог без греха.
        Ишь ты, идеал добродетели выискался. А скромность так и прет: «Даже у меня…»

- Я так мыслю, что ты с ним потому и рассорился, что не схотел душу диаволу продавать да на божьего помазанника умышлять. Егда он умысел свой тайный тебе обсказал, ты с им и разъехался. Выходит, знал… - протянул он с укоризной.
        И опять мне невдомек. С кем рассорился? Кто и про что мне рассказал? Ладно, разберемся, а пока лучше помолчать до окончательного выяснения обстоятельств. А голос все журчит и журчит:

- Худо, что не донес, но и ту вину я тебе скощу, ежели ты мне ныне яко на духу, пред святыми иконами обо всем поведаешь. Да помни: внапрасне побожиться - черта лизнуть.
        Неужто правда они сюда иконы приперли? Тихонько огляделся и вздрогнул - прямо на меня смотрел Христос. Взгляд тяжелый, скорбный, строго соответствуя месту пребывания. И богородица тоже в унынии. А Никола-чудотворец ничего, держится. Смотрит сурово, и не понять - кого осуждает. А ниже кто? Ну этому тут и впрямь самое место. Единственный святой, икону которого никогда не встретишь в самой церкви - только над входом. Лицо черное, веки опущены - почти гоголевский Вий. Он и живет, согласно народным поверьям, не где-то, а в аду, откуда его бог отпускает раз в четыре года, на 29 февраля. Ишь как грозно на меня выпучился, словно силится припомнить что-то гадкое. Не зря его в народе кличут Касьяном злопамятным.

- Токмо гляди, чтоб без утайки, - донеслось до меня царское предупреждение.

- Все скажу как на духу, ничего не утаю, - машинально ответил я, переводя взгляд на распластанное в дальнем углу тело немолодого мужика.
        Да что там - старика, который недвижно лежал прямо на земляном полу, словно не чувствовал жара от двух здоровенных дубовых бревен, уложенных параллельно телу, по бокам от него. Что-то вроде стражей, полыхающих огнем ярого возмущения, направленным против злокозненного смутьяна. Фигура мне незнакома, лицо все в крови
- ничего не видно, а вот борода разительно напоминает чью-то. Вот только чью?

- Тогда ответствуй: ведал ли ты о тайных умышлениях князя Воротынского?
        Кого?! Так-так… Неужто это?.. Да нет, не может быть! Тот в теле, дородный такой - мы ж вместе с ним не раз парились, так что я хорошо помню. И помоложе Воротынский
- эдакий пожилой, но не старый мужчина. Да, повидавший, потрепанный, но еще в соку, еще ничего. Этот же как есть старик. Опять-таки волосы. У Михайлы Ивановича они с проседью, а у лежащего черные, даже слегка рыжеватые. Или то… кровь?!

- Не ведал, государь.

- О чародействе он тебе не сказывал ли? Корешков неких ты у него не видал? Речей непотребных о государе не вел ли? Да не торопись отвечать. Словцо - не воробей. И помни: нам все ведомо.
        Я еще не верил, не мог поверить, что там, на полу, лежит именно он. В конце концов, по его делу могли пытать и обыкновенного холопа.

- Не сказывал, не видал, не вел, - чеканил я, стараясь не смотреть в сторону лежащего.
        Иоанн задумчиво прошелся передо мной. Невелика пыточная - не разгуляешься, а ему простор подавай. Наверное, именно поэтому и не шла у него мысль - что со мной делать дальше. Вообще-то полагалось пытать, но я надеялся, что он помнит про то, как повязаны наши жизни. Они ведь, если верить моему рассказу, не веревочкой - пуповиной стянуты. Намертво. Один умрет, и второму смерть грозит. Конечно, скорее всего, он не исключал и того, что я вру, но как проверишь?

- Да ты не боись его, - попытался ободрить меня царь. - Ныне мы у него жало вынули… из-под стрехи, так что вреда тебе он не причинит. Вона сколь ядовитых зубов таил, - решил добить он меня не мытьем, так катаньем, подходя к столу и вытряхивая на него содержимое небольшого шелкового мешочка редкого темно-фиолетового цвета.
        С негромким стуком на гладкую деревянную поверхность посыпались какие-то корешки. Плавно порхнув в воздухе, с легким шелестом поверх них улеглись сушеные травы. Резкий и неприятно-едкий запах мгновенно разнесся по небольшой комнатушке.

- Ишь какой заботливый, - вздохнул Иоанн. - Бомелий сказывал, что тута не одного человечка - десяток можно в домовину[Домовина - гроб.] загнать. Елисейка! - повелительно повысил он голос, и из дальнего угла, прямо из-под икон выкатился забавный толстячок. - А ну-ка, поведай фрязину, что ты мне вечор обсказывал, - приказал царь.

- Оный корешок, - послушно начал Бомелий, осторожно подняв двумя пальцами что-то растопыренное и похожее на маленького забавного человечка, - содержит в себе страшный яд, кой расслабляет сердечную мышцу, вызывая у человека вначале…
        Я его не слушал. В своем деле вестфалец дока, что и говорить. Все отравы ему известны. Как, из чего, да чтоб посильнее мучился и ровно столько времени, сколько укажет государь. Несколько раз, как и в случае со мной, Иоанн даже устанавливал клепсидру. Пусть и не миг в миг, но почти совпадало. Винить царского отравителя было не в чем - он выполнял приказ, пускай и преступный. Отвечать же за него должен только тот, кто отдал его, но никак не исполнитель, что бы там ни визжали с пеной у рта добренькие дяди-гуманисты. А исполнитель? Ну разве что перед своей совестью… если она у него имеется.
        К тому же как знать - зло он творил или все-таки добро. Как ни крути, а для большинства, да что там - для всех попавших в пыточные подвалы смерть была лишь долгожданной спасительницей от мук и избавлением. Я бы и сам, если б имел выбор - дыба или яд, не колеблясь отдал бы предпочтение последнему.
        И потом, насколько я знаю, он не был злым. Англичан, да, терпеть не мог. Рассказывал однажды Елисей, как сидел в лондонской тюрьме, куда его засунули, как он утверждал, по проискам лекарей-конкурентов, причем особо не разбираясь, прав заезжий вестфалец или нет. Отсюда и пошло. Но это были единственные, кому он старался напакостить, как только мог, оказывая помощь их конкурентам - фламандским, немецким, датским и прочим купцам, причем зачастую бескорыстно. Англичане платили той же монетой, распуская о нем всевозможные слухи, истины в которых было от силы на десятую часть.
        В остальном же Бомелий оставался обычным человеком и, в отличие от многих, умел платить по своим долгам. Честно. С процентами. Но это уже не злоба - месть. Никого не забыл вестфальский звездочет из числа тех, кто поначалу издевался над его фигурой, манерами, привычками, передразнивал его ломаный язык. Все сейчас в могиле. Сам я мелких обид стараюсь не запоминать, но понять его могу. А что? Все согласно заветам бога-отца - зуб за зуб, кровь за кровь, смерть за смерть. Он - не кот Леопольд. К тому же, воздавая злом за зло, он не забывал платить добром за добро.
        Потому я его и не слушал - без того верил. Сказал - яд, значит, так оно и есть. Возводить поклеп на Воротынского ему не с руки, но и обелять тоже не с чего. Меня, рискуя собственной головой, он спас, потому что платил старый должок, а Михайле Ивановичу он обязанным не был.

- …и ежели человек после полудня выпьет хоть одну-единственную ложку отвара сей травы, то до вечера ему не дожить. - Бомелий развел пухлыми ручками и несколько виновато посмотрел на меня.
        Жест этот тоже предназначался мне. Мол, а я что могу, коль факт налицо.
        Да не виню я тебя. Мстительный ты - это да. Но клевета - не твое оружие, а значит, был яд в тереме у Воротынского. Скорее всего, лежал он там недолго, несколько дней. Вдруг кто-нибудь случайно обнаружит, тогда пиши пропало - не с чем к царю идти, не о чем доносить. Но то, что сам князь не знал о хранимой отраве, - тут я голову мог дать на отсечение. Кто хоть чуть-чуть знает Михайлу Ивановича, сразу заявит, что все это - сплошная чушь, о которой не стоит даже и говорить.
        Итак, подбросили. Осталось выяснить, кто именно и по чьему наущению. Кому ж ты помешал-то, княже? Кому твой высокий чин спать не давал? Прикинул. Даже навскидку получалось слишком много - чуть ли не полдвора, включая… самого царя. Зависть - страшная штука. Так что бесполезно и гадать. Разве что…
        Неспроста же мне мешочек знакомым показался. Видел я его где-то. Его или точно такой же, с необычным багровым солнышком, от которого ядовитыми змеями ползут шесть остроконечных лучей. А в середине нахмуренное лицо. Обычно солнышко таким не вышивают - доброе оно, ласковое, а тут… Может быть, именно поэтому оно мне и запало в память. Но вот где я его мог видеть - ума не приложу.

- Помню я про пророчество, кое тебе сказывали, - бесцеремонно сбил меня с мысли Иоанн. - Одначе жидкостей тута нет, потому на дыбе тебе, фрязин, повисеть придется. Бог не Никитка, повыломает лытки. Можа, тогда чего и вспомнишь. - И повернулся к своим любимцам в кожаных лоснящихся фартуках на голое пузо, красноречиво кивнув в мою сторону.
        Оставалось только восхищаться лихостью работы его катов. С виду здоровенные, как борцы сумо, и откуда проворство берется - пойди пойми. Я и слова сказать не успел, как они тут как тут - набежали-налетели со всех сторон. Хоп - и веревка уже стягивает мои запястья, вдох-выдох - и я привязан к дыбе. Как Буратино. Хотя нет, Карабас-Барабас обращался со своими куклами гораздо тактичнее - он их вешал на гвоздик, причем за шиворот. Гуманист, одним словом, а тут…

«Назад! Назад! Стойте! Человек не ест человека!» - крикнул Маугли.
        Нет, я этого не крикнул - некому. Такого бы никто не понял. Те же палачи лишь удивленно пожали бы плечами, недоуменно заявив: «А мы и не едим - пытаем токмо». Иоанн - тот да. Он бы врубился. Но, кроме еще большей озлобленности, в его сердце ничего бы не появилось. В конце концов, я - не юродивый из Пскова и зовут меня не Никола Саллос. Он, может, и смог бы усовестить, пусть и на время, но мне этого не дано.
        Честно сознаюсь, у меня на мгновение даже мелькнула мыслишка совершенно иного рода, вовсе даже противоположного: «А может, ну ее, а? Все равно ему уже ничем не поможешь. Кто сюда попал - считай, пропал. Так к чему и мне вместе с ним? И надо-то всего ничего - подтвердить требуемое».
        И вдогон ей другая, все оправдывающая, причем с эдаким философским уклоном: «И про бабочку Брэдбери самое время вспомнить. Раз написано в истории, что Воротынскому пришел конец в 1573 году, значит, так оно и должно быть, а потому не суйся. Полезешь - может получиться еще хуже. Например, через два года его опять посадят в Пыточную, только на этот раз будут мучить вместе с сыновьями. К тому же неизвестно
- вполне допустимо, что останься он в живых, и царь вновь доверит ему войско, в результате чего Русь проиграет некое важнейшее сражение, оставив на поле боя не тысячу погибших, а вдесятеро больше. Вот и считай - десять тысяч из-за того, что ты сейчас заупрямишься и сумеешь уберечь одного. Это как?»

«Это плохо, - согласился я. - Но не факт, что Воротынский, выжив, настряпает дел. А может, наоборот - что-то выиграет. Такое тоже возможно. По бабочкам же… Да у меня целая коллекция из этих раздавленных. Одной больше, одной меньше - какая разница?!»
        Однако трусливый мерзавец, сидящий внутри, не угомонился, мгновенно выдав еще одно, трезво-логичное: «Ты же часом позже все равно подтвердишь все, что от тебя требуется, и никуда не денешься. Только к этому времени кожа на твоей спине будет изрезана на полосы и еще мелко-мелко нашинкована, руки выдернуты из суставов, а говорить станешь по одному слову за раз, не больше, захлебываясь собственной блевотиной пополам с кровью».
        Я содрогнулся. Нет, не от представления собственного непотребного вида - от непотребства мысли. Как же все-таки труслив и слаб человек по своей природе, а ведь я далеко не худший образец. И это - творение божье?! Стыдись, Костя! Вот когда дойдешь до такого состояния, тогда и посмотришь, что сказать… Хотя… зачем доходить? Что я там про кровь только что подумал? А ведь это вариант.

- Останови своих людей, государь, - твердо сказал я, стараясь не показывать, какие чувства меня обуревают на самом деле. Тон держал ровный и холодный, чтоб со стальными интонациями, почти повелительный. - Останови, пока не поздно - упредить хочу. Сердчишко у меня слабое. Ежели что, так оно вмиг кровью захлебнется. Так мне лекари сказывали. А она - тоже жидкость. До поры до времени травки помогают - держусь, но тут оно, боюсь, не справится.
        Пронзительный взгляд царя мне удалось выдержать безукоризненно. Но Иоанн недолго буравил меня своим взором. Спустя несколько секунд он повернулся к Бомелию и вперился в него. Я тоже. Попавший в перекрестье наших взглядов лекарь замялся.

«Ну что, вестфалец, - мысленно обратился я к Елисею, - в тот раз ты сказал, что мы квиты. Только, когда я подвозил тебя из дворца, что на Арбате, и предупреждал о своем видении, я тебе тоже не был обязан. Ничем. Так помог. За голое спасибо. Да еще из жалости. Теперь твоя очередь. Или ты строго по-немецки - раз дебет с кредитом сходятся в нулевое сальдо, значит, пыхтеть ни к чему?»

- Помнится, государь, в тот раз я и впрямь давал ему капли от учащенного сердцебиения. А ведь тогда он даже не был на дыбе, - осторожно заметил Елисей. - А то, что сердце может разорваться и захлебнуться кровью, давно известно медицине. О подобных случаях записано в трудах великого Авиценны, кой…

- Погодь покамест, - остановил своих ретивых катов Иоанн и со злости огрел посохом одного из зазевавшихся палачей. - Погодь, сказываю!
        Ну что - опасность миновала или рано пока радоваться? Но в любом случае должок за мной, вестфалец. Если выпадет случай - расплачусь. Я, как и ты, добро помню. Хотя лучше, чтобы этот случай для тебя не наступал.

- Неповинен фрязин, - неожиданно послышалось со стороны лежащего.

«Может, это все-таки не Воротынский, а?! - взмолился я к небесам. - Ну совсем непохож голос. У того басовитый, говорит, как в колокол бьет, а тут хрипло кашляющий, с натугой выплевывающий каждое слово.

«Пускай говорит Мертвый Волк!» - прорычали старые волки, уважительно глядя на Акелу.
        Но Иоанн таким гуманистом не был.

- А ты замолчь, покамест я тебе сказывать не велю! - прикрикнул он. - Ишь разговорился. Не иначе как притух дубок. Замерз, слуга государев? А вот мы подгребем малость, подсогреем князюшку верного. - И царь с кривой усмешкой на лице принялся откалывать острым концом посоха обугленные куски от бревна, подгребая их поближе к лежащему.
        Раздался стон, и почти сразу остро запахло жареным мясом. Разрумянившийся Иоанн упоенно продолжал шуровать посохом дальше. Затем, подустав, вновь повернулся ко мне, как бы поясняя и оправдывая очередной приступ своего садизма:

- И в чести держал, и верил ему, а он…

- Не ведаю, государь, кто на него поклеп возвел, но знаю, что служил он тебе и впрямь верно и преданно.

- А корешки?! - злобно взвизгнул Иоанн. - С ими яко быти?! Али они мне пригрезились?! Елисейка! Убери их с глаз долой, - тут же раздраженно напустился он на лекаря, - не ровен час, так они и со стола меня своим ядом настигнут, вона как воняют.

- Их и подложить могли, - парировал я.

- Да на что ратному холопу, кой ему верой и правдой служил, на своего господина напраслину возводить?

- Ратному холопу? - удивился я. - Да кто ж такой?! Тогда и я его знаю, если он только не из новиков.

- Знаешь, - кивнул Иоанн. - Не из новиков.

- Так ты меня спроси, государь. Я о любом из них тебе сказать могу, каков человек и стоит ли ему верить.

- А что ж, давай так и поступим, - неожиданно легко согласился царь. - Возьми-ка, Бориска, список поиманных по моему повелению да зачти.
        Надо же. Слона-то я и не приметил. Борис Федорович Годунов собственной персоной. В одной руке требуемый список, в другой неизменный надушенный платок. Не переносит царский кравчий ароматов пыточной. Так и не привык к ним - вон как с лица побледнел, бедолага. И тестя в живых уже нет. Случись что - никто не поможет. Еще и подтолкнут, если ненароком поскользнется. Здесь нравы суровые - сдохни ты сегодня, а я завтра.
        Жаль парня. Хороший он, добрый. Ему бы в другое время родиться - да не судьба, а в нынешнем путь наверх лежит только через кровь. Ну и еще через дыбу - в смысле самому палаческое искусство освоить. Хотя бы минимум. Помнится, дьяк Висковатый рассказывал, что в иные годы государь и заседания своей думы чаще не в своих покоях - прямо на Пыточном дворе устраивал. Так оно было удобнее для Иоанна, чтоб основное производство не оставалось надолго без главного руководителя.

- Пантелеймон, сын Григорьев, - громко огласил Годунов.

- Слыхал ли о таком? - вкрадчиво спросил Иоанн.

- Старый воин, но из тех, кто борозды не испортит. Ратник справный, и слово его твердо, - ответил я.

- Стало быть, ежели б ты от него услыхал, что князь Воротынский чародейству предался и тайно со злыми ведьмами виделся, чтоб меня извести, ты бы ему поверил?
        Я скрипнул зубами, прикусив губу. Что ж ты, Пантелеймон? Хотя да, дыба. Тут не заговоришь - запоешь. Нет на тебе вины, что не выдержал.

- Я бы его выслушал, - аккуратно заметил я.

- Можно, - кивнул Иоанн, но Годунов многозначительно закашлялся, и царь тут же поправился: - Хотя нет. Лучшее об иных спросим. - Так и не дав команды, чтобы привели старого десятника, он повелительно махнул рукой Борису, мол, продолжай перечень.

«Ага, - сообразил я, - никак молчит старый вояка, потому и не подойдет для опроса. Ну-ну. А кто же у нас раскололся?»
        Перечислял Годунов и впрямь долго. Кого только не было в списке - от безусого юного Багра, прозванного так за густой румянец во всю щеку, до совсем старого конюха Вошвы, полюбившего под старость яркие цвета и неизменно украшавшего свою незамысловатую одежду цветными вставками, а то и просто заплатами из цветных тканей.

- И что, все в один голос рассказывают, что князь Воротынский умышлял против тебя?
- поинтересовался я.

- И умышлял, и злобу таил, и про корешки, - подтвердил царь. - Не все, правда, кой-кто покамест помалкивает, но поболе половины - точно. А прочие не ныне, так завтра тоже запоют.

- Так ведь одно это, государь, говорит о том, что они на себя напраслину возводят. На себя да на князя, - заметил я. - Сам посуди, кто ж в здравом уме станет возле себя собирать народ да рассказывать, что вот, мол, хочу я государя извести, вечор с ведьмой знатной виделся, так она мне корешки заветные передала. А теперь глядите, холопы мои верные, куда я их кладу, да местечко запоминайте. Ежели позабуду - к старости память не та стала, - так чтоб вы напомнили…
        Иоанн фыркнул, очевидно в своем живом воображении успев нарисовать эту фантасмагоричную картинку, но тут же опомнился и, поняв абсурд, насупился, полюбопытствовав:

- Мыслишь, что оговаривают себя?

- Убежден, государь. Доведись тебе меня на дыбу подвесить, тоже все подтвержу, ежели сердчишко ранее не схватит, лишь бы пытать перестали, - твердо заявил я. - Ежели дашь мне кого-нибудь, то хоть и не свычно мне катом быть, но через час, от силы два, любой иное заявит. К примеру, что это он сам - тайный лазутчик турского султана и пробрался на подворье князя, чтобы оговорить твоего верного слугу. И еще признается, что он - тайный иудей. И что умышлял против твоего отца, великого князя Василия Иоанновича, тоже скажет, даже если он сам к тому времени еще не родился…

- Ты ж воин, - перебил Иоанн с коварной ухмылкой на лице. - Как же так? Али забыл, что мне по осени сказывал?

- Помню, государь, - кивнул я. - Но иной раз, чтоб защитить невинного, можно и в шкуру ката забраться… на время.

- А ежели и впрямь дозволю да кого-нибудь на пробу дам? - ехидно осведомился царь.

- Только вначале поведай, какую ложь ты хочешь от него услышать, и он тебе ее не просто скажет, но и на иконах поклянется, что сказывает одну только правду, - заверил я его.

- Уверенно речешь, - одобрил Иоанн. - Никак доводилось уже так-то…

- Нет, государь. Но дурное дело - нехитрое. Как-нибудь управлюсь… с бо… - И тут же поправился, не желая позорить бога: - С чьей-нибудь помощью.
        Царь некоторое время пытливо всматривался в меня, колеблясь, но затем великодушно махнул рукой.

- Ладно, и без того обойдемся. Верю. К словесам тех, кои на дыбе повисели, я и сам доверия не имею, - сознался он. - Но есть и иной доводчик, кой сам пришел. С им яко пояснишь? Его-то на дыбу никто не подвешивал, на боярское ложе не укладывал, с дитем нянчиться не заставлял[Имеются в виду орудия пыток.] . Все по своей доброй воле выложил. На это что скажешь?

- Не по доброй государь - по злой, - поправил я. - По своей злой воле. А может, не только по своей. - И мечтательно протянул: - Вот его-то я попытал бы с радостью…

- И это можно, - кивнул Иоанн.
        Я спохватился. И как теперь выкручиваться? Нет, убить я неведомого мерзавца убил бы, да и то предпочтительнее на поединке, а вот пытать мне не улыбалось. И я остановил царя, который уже повернулся к своим катам и даже раскрыл рот, чтобы дать команду.

- Не торопись, государь. Дозволь, я прежде догадаюсь, как его звать-величать, - попросил я.
        Брови Иоанна удивленно взметнулись вверх.

- И кто же? - полюбопытствовал он.

- Осьмушка, государь, - уверенно произнес я. - Из ратных холопов князя Михайлы Иваныча только он один мог такой поклеп измыслить. - И по лицу царя тут же понял, что попал точно в цель.
        На мысль об остроносом меня в первую очередь навел список, который зачитывал Годунов. Конечно, в нем не было не только Осьмушки - многих. Вот только отчего-то в первую очередь подумал я именно о нем. Не тот он человек, чтоб отстаивать Воротынского. Спасая свою шкуру, он сразу и с легкостью подтвердил бы все, что ни спросили. Значит…

- Пошто о нем помыслил?

- Раз поклеп, стало быть, задумал его человечишко из самых что ни на есть подлых,
- пояснил я. - А гнуснее его у князя холопов нет. К тому же он тать из беглых. Прибился к Михайле Иванычу, пред тем как Девлет Москву спалил…

- А откель ведаешь, что из беглых, да еще и тать? - перебил Иоанн.

- Что беглый - догадки, а что тать - ведаю доподлинно. Он же и меня грабил, - усмехнулся я. - Тому и видоки есть. - И мгновенно напоролся на расширенные от ужаса зрачки Годунова, стоящего за царской спиной.
        Ох черт! И впрямь нельзя рассказывать про налет на усадьбу. Если дотошный Иоанн начнет копать, чего я туда приперся да с какой целью, непременно всплывет имя Висковатого-младшего, и кое-кому мало не покажется. Надо исправляться.

- А первым из видоков могу назвать торгового гостя Прова Титова, с коим мы ездили на торжище в Кострому. Этот Осьмушка устроился к нему под личиной приказчика да потом, уже в пути, не удержавшись, выкрал мой ларец с деньгой. Тому послухов из числа людишек купца наберется десятка два, а то и поболе. Жаль, что нам тогда его настичь не удалось - удрал. - И вопросительно посмотрел на Бориса: так сойдет?
        Ага, успокоился парень. Вот и славно.

- А пошто князю о том не сказывал? - недовольно - и впрямь стукач получался из ненадежных - осведомился Иоанн.

- По первости хотел я его уличить, когда повстречал, да Осьмушка меня опередил - сам Михайле Иванычу во всем покаялся, и князь повелел, чтобы он свои грехи в битве за Русь кровью искупил. А коли жив останется, значит, на то божья воля и господь его прощает.

- Лжа, - прохрипел лежавший, с усилием отрывая голову от земляного пола. - Не сказывал он мне про татьбу. Повинился лишь в том, что из беглых. А мне в ту пору кажный человечишко дорог был, вот я и…
        Он не договорил, потеряв сознание. Кат тут же засуетился подле, пытаясь привести князя в чувство - пытать, когда человек не чувствует боли, да и вообще ничего, бессмысленно и неинтересно.

- Ну а опосля? - не отставал Иоанн.
        Я пожал плечами:

- Худого не скажу - бился он славно. Но все одно - погань. У него не только зубы - душа прогнила. Насквозь. - И, не удержавшись, попрекнул: - А ты, государь, ему поверил.
        Иоанн, криво ухмыльнувшись, ничего не ответил - оперевшись на посох, он стоял в раздумье, явно не собираясь вызывать Осьмушку и подвешивать на дыбу. Странно. Коль выяснять истину, так до конца - чего останавливаться на полпути. Тем более вот же он - беглый тать. Рядом совсем, в темнице награды дожидается, своих тридцати сребреников.
        И только потом до меня дошло. Да не нужна царю истина! Совсем не нужна. Ему чужие лавры спасителя Руси покоя не давали, а тут как раз подходящий случай. И сколько бы я ни распинался, убеждая его в невиновности князя, - бесполезно.
        Нет, в душе-то он со мной, может, и согласится, что корешки с травками подброшены, а может, уже согласился, но все равно сделает вид, что не верит. Не простит он князю эдакой славы, а потому на Воротынском можно смело ставить крест. Могильный. Был князь, и нет князя. Все. Хана. Амба. Крышка. Кирдык. Ничего хорошего Михайле Ивановичу впереди не светит. Только плаха, а то и что-нибудь похлеще - фантазии у венценосца в этих вопросах на трех Толкиенов хватит. Сам Мордор обзавидовался бы.
        Ох как жалко! Многому я от Воротынского научился. Той же сабелькой и бердышом орудовать, к примеру. Если б не его школа - давно бы в земле сырой лежал. Но надо быть реалистом - спасти князя уже не выйдет. Никак. Хоть разорвись. Волк свою добычу по доброй воле не выпустит. Однако быть реалистом мне почему-то не хотелось, и я заставил себя думать, что выход все равно есть и только по причине тупости у меня не получается его найти.

«А ведь он к тому же еще и дед Маши, - припомнилось мне. - Пускай двоюродный, но все равно. А расписаться в бессилии легче легкого. Для этого ума не надо. На такое каждый способен. А ты ныне не просто этот самый, как его, липовый фряжский князь,
- ты еще и думный дворянин, причем всамделишный. Одно звание ко многому обязывает. Вот и думай! Найди зацепку, по которой Иоанну самому будет выгодно если и не снять с него обвинение, то хотя бы сделать вид, что прощает».
        И забрезжило что-то. Неясно так. Свет в конце длиннющего черного тоннеля. Маленькое пятнышко. Крошечное совсем, но ведь есть. Так-так…

- Тайное хочу тебе поведать, государь, - решился я попытать удачи. - Только для твоих ушей оно, и ни для кого больше. - И многозначительно уставился на царя.

- О нем? - равнодушно спросил тот.

- О тебе, - отрезал я.
        Ага, проняло. Бровки снова домиком встали, глазки навыкате еще больше из орбит вылезли. Правда, он и тут старался не подать виду, как сильно я его заинтересовал,
- распоряжался нехотя, с ленцой. Ну и ладно. Главное, что свидетели удалены. Последним ушел кат, легко, без натуги несущий Воротынского, бессильно свесившегося через плечо палача.

- Сказывай, фрязин, - буркнул Иоанн. - Токмо ежели ты сызнова за князя просить учнешь…

- Не начну, - заверил я его. - Мне тут об ином подумалось. Когда митрополита Филиппа злые языки оклеветали, в народе стали сказания о нем слагать да песни петь. Доводилось мне слыхать кой-какие. Ты, государь, в тех песнях… - Я сокрушенно вздохнул.

- Покарал я уже злоязыких - нешто забыл? - напомнил мне Иоанн.

- А песни все равно остались, - возразил я. - Ныне, ты уж мне поверь, государь, с князем Воротынским точно так же приключится. В народе мучеников ох как любят. Непременно начнут сказывать о спасителе Руси да о том, что ты, Иоанн Васильевич, славе его позавидовал, потому и послал его на плаху. И тем, что ты потом покараешь беглого холопа и татя Осьмушку, уже все равно ничего не изменишь - останутся сказания, а в них князя сделают страдальцем, а тебя… Потому и говорю, что ныне не о нем речь - о тебе. Да ты и сам ведаешь, что не ладили мы с ним в последнее время. В обиде он на меня был, напраслину возводил, так что мне на него - тьфу и растереть, хотя, признаюсь как на духу, плахи ему все равно не желаю. Но главное - о тебе душа болит да об имени твоем честном.

- Мудро сказал, фрязин, - согласился Иоанн, но не успел я порадоваться, как он тут же спустил меня с небес на землю: - Одно жаль - поздновато ты мудрость оную выказал. Ежели я его неповинным объявлю, тогда еще хуже песню сложат. Посему…

- Погоди, государь, - заторопился я. - Почему неповинным? Пусть так и останется виноватым.

«История сама разберется, кто страдалец, а кто козел и… Мучитель», - припомнилось мне прозвище царя, которым наградили Иоанна «благодарные» современники и очевидцы его «славных» дел, а вслух продолжил:

- Но ты же милосерден, яко и подобает христианнейшему изо всех владык. Да, он умышлял, и тому есть видок, но доброта души твоей преград не ведает, и ты всегда можешь его простить, как сам Христос заповедал.

- За такое прощать не след, - назидательно произнес Иоанн, медленно цедя слова. Он не столько говорил, сколько размышлял вслух. - Мое прощение - пагуба и соблазн для всех прочих. Иной решит, коль я одного простил, то… Да и не ведаешь ты всего, фрязин. Я ж вместях с ним еще кой-кого повелел в пыточную привести. И у Никитки Одоевского вина поболе, нежели у Воротынского. Так и не простил он мне своей сестрицы[Боярин, воевода и князь Никита Романович Одоевский был родным братом Евдокии - второй жены двоюродного брата царя князя Владимира Старицкого. По повелению Иоанна она вместе с мужем приняла яд в ноябре 1569 г.] . А уж Михайла Морозов и сам своей злобы супротив меня не скрывает. Слыхал бы ты, что он тут на дыбе сказывал. И как токмо язык у нечестивца повернулся?! Решил, поди, что раз моим дружкой на свадебке с Анастасией Романовной был да из пушек под Казанью славно палил, так я ему и укорот не дам. Да за такие речи не токмо ему - всему роду укорот надобно дати. И дам, ей-ей, дам![Царь сдержал слово. Боярина Михаила Яковлевича Морозова казнили вместе с семьей - двумя сыновьями и женой Евдокией
Дмитриевной, урожденной княжной Бельской.]
        Я осекся на полуслове. Перед глазами тут же встало задумчивое лицо Никиты Романовича, первого воеводы полка правой руки в битве под Молодями. Не из умниц, но и не из дураков. Опять же поставленную задачу задержать продвижение орды Девлет-Гирея он тогда выполнил на сто процентов. Морозова я помнил хуже. Под Молодями среди воевод его не было, а в ливонском зимнем походе он был вторым в полку правой руки, а тот, как правило, все время шел гораздо севернее нас, и я боярина практически не видел.
        Но как бы там ни было - все равно не дело. А ведь там, в Ливонии, царь практически угомонился. Я уж понадеялся, что до него дошли мои убеждения. И вроде бы он тогда согласился со мной, что нет смысла проявлять излишнюю жестокость, которая лишь поначалу внушает страх. Потом-то как раз наоборот - люди тупеют от бесконечных казней, и им становится на все наплевать. Оказывается, урок пошел не впрок. Стоило слегка отлучиться, как он опять за старое.
        И что мне теперь делать? Защищать сразу всех троих? Не потяну. Кого-то придется оставить ему на зубок, иначе этот вампир с голодухи вообще никого не помилует. Звиняйте, ребята.

«Я не волшебник - я только учусь», - виновато сказал Золушке маленький паж феи.

- Про них я вовсе ничего не ведаю, а потому и не говорю, - угрюмо сказал я. - А что до Воротынского, то можно его и в опалу отправить. Где там его жена с детишками? В Белоозере? Вот и его туда же. Телесного здоровья ты ему уже не вернешь - каты твои на совесть потрудились, от души, но все равно - если даже он к следующему лету помрет, ты в том неповинен.
        Иоанн оперся на посох и вновь задумался. Я почесал в затылке, но дополнительных доводов в защиту своего предложения там не отыскал. Впрочем, мне все равно не удалось бы их высказать - царь поднял голову и произнес:

- Вот ты его и повезешь. Один раз приставом побывал, управился, - напомнил он мне о Колтовской, и я стыдливо потупился. - Мыслю, что и вдругорядь управишься.

- Как повелишь, государь, - вздохнул я.
        Но управиться мне не удалось. Да, наши предки хоть и были гораздо ниже нас ростом (про размер обуви вообще молчу, иначе современные девушки обзавидуются), хоть и не знали прокладок, тампонов, жвачек и шампуней от перхоти, зато были гораздо закаленнее и выносливее. Глядя на страшные раны на спине Воротынского - хорошо потрудились изверги, и на его жуткие ожоги, особенно на боках, я сознавал, что мне хватило бы четверти, а то и вовсе десятой части для вечного упокоения прямо там же, в пыточной. За глаза. Утверждаю неголословно - сравнивать было с чем. Достаточно припомнить скромный десяток ударов кнутом, которые гуманист Ярема к тому же отвесил мне вполсилы. Так ведь я - мужик в расцвете. Возраст Христа. А Воротынскому шестьдесят. Но всему есть предел, а царские палачи в своем усердии его переступили.
        Винить мне себя вроде бы не в чем - сделал все что только мог, и даже чуточку больше, но осадок на душе оставался. Несмотря ни на что. Не помогло и то, что сам князь раз пять просил у меня прощения за то, что худо обо мне подумал. Да и последние его слова были адресованы не сыновьям, не жене, а мне.

- Прости, Константин Юрь… - шепнул он еле слышно и, не договорив, затих.
        Навсегда.

«Акела испустил глубокий вздох и начал Песню Смерти, которую надлежит петь каждому вожаку, умирая».
        А просьбу его я выполнил и назад поворачивать не стал, хотя до Москвы было гораздо ближе, чем до Белоозера. Но раз пообещал не хоронить в «гадючьем гнезде», значит, так тому и быть. Передал тело с рук на руки семье и даже принял участие в похоронах. Мало народу присутствовало в тот солнечный июльский денек на кладбище Кирилло-Белозерского монастыря - семья, пяток стрельцов, столько же моих ратных холопов да еще десяток монахов.
        Но зато прощались мы с ним, как с истинным полководцем, воздав воинские почести. Воевода их не просто заслужил, но трижды. Так что самый первый на Руси ружейный залп над могилой прозвучал именно 22 июля, в день памяти Марии Магдалины, в лето
7081-е от Сотворения мира, индикта первого, на тридцать восьмой год государствования Иоанна Васильевича, а царствования его Российского - двадцать пятый, Казанского - двадцать первый, Астраханского - восемнадцатый…
        Прощай, князь «Вперед!»!

«Доброй охоты! - сказал Маугли, словно Акела был еще жив, а потом, обернувшись, кинул через плечо остальным: - Войте, собаки! Сегодня умер Волк!»
        Глава 18
        Раздача долгов

        Иоанн воспринял весть о смерти своего полководца тоже с печалью. Но он расстроился по иной причине, более прозаичной и шкурной - слишком рано тот умер. Как ни крути, а выходит - скончался от пыток, пускай и не в темнице. Крайним же в его смерти он сделал… меня.
        Да-да. Я не уберег, я не вылечил, я недосмотрел и вообще ничего не сделал. Он потому и принял меня не отдельно, в келейной обстановке, а выслушал на заседании Боярской думы, хотя и куцего состава, поскольку дело было все в той же Александровой слободе - чтоб все видели, кто виноват в случившейся трагедии, а после громогласного разноса тут же объявил мне… опалу. Мол, убирайся в свое поместье и носа оттуда не показывай - зрить тебя не могу, яко не уберегшего жизнь лучшего воеводы на Руси.
        Думал, расстроюсь. Впрочем, я даже не успел отъехать из слободы, как он ближе к вечеру снова позвал меня, но на этот раз принял тайно и с легкой долей смущения, которое чувствовалось в его голосе - даже чудно стало, заметил, чтоб я не сильно горевал. Мол, он вообще-то хоть и горяч, зато отходчив. Вот и сейчас, поразмыслив, пришел к выводу, что я не так уж сильно и виноват - господь дал, господь и взял, - и в конце обнадежил. Жди, мол, фрязин. По осени непременно пришлю за тобой.
        Наверное, рассчитывал, что обрадует. Да мне бы тебя хоть до самой смерти не видать
- только радовался бы. К тому же задачу ты свою выполнил, невесту мне сосватал, пускай и почти. И вообще, мне этот отпуск весьма и весьма кстати. Теперь сам пригляжу, как там гнездышко для медового месяца готовят. Опять же траур по матери Маши все равно закончится только поздней осенью, аж в ноябре, и времени у меня навалом. Но…
        Как говорит одна очень хорошая поговорка: «Человек предполагает, а судьба располагает». Хотя в моем случае было наполовину, то есть отчасти и я сам оказался виноват в том, что случилось. Или все-таки судьба припомнила мне Осипа, встав на сторону…
        Впрочем, обо всем по порядку.
        Уехать мне хотелось наутро, спозаранку - поганое место эта Александрова слобода, и задерживаться в ней лишний час я не собирался, но… Не зря говорят: «Хочешь развеселить бога, расскажи ему о своих планах».
        Припасы в дорогу мы покупали на торжище в самой слободе. Там-то мой Тимоха и заприметил Осьмушку. Точнее, тот сам к нему подошел - уж больно захотелось похвастаться. Оказывается, наш христианнейший из государей не просто его отпустил
- взял к себе на службу. Куда-куда - на Пыточный двор, разумеется. Уникальный случай, когда царь проявил доброту и гуманизм. Даже чудно. Хотя чему я удивляюсь - рыбак рыбака видит издалека. Что Рюрикович, что остроносый - у одного душа гнилая, и у второго смердит - хоть нос затыкай. Правильно в народе говорят: «Бог любит праведника, а черт ябедника».
        А рассекал Осьмушка по торгу с таким видом, будто он не тварь поганая, а кум королю и сват министру. Надменно, чванно, как только шапка с головы не слетала. И, пока говорил с Тимохой, он окидывал моего стременного таким презрительным взором, будто перед ним стоит какая-то козявка, а не человек.

- Ажно длань зачесалась. Так мне ему по уху съездить восхотелося, что просто смерть! - возмущался Тимоха. О том, кто именно донес на Воротынского, стременной знал из моего рассказа. - Ни стыда у него, ни совести. Загубил князя и яко с гуся вода. И почто господь таких терпит?
        Я тем временем прикидывал и так и эдак. Получалось, что лучше времени для расчета не найти. Когда он осильнеет окончательно, то через полгода-год к нему будет не подступиться вовсе. И как знать, не станет ли эта сволочь новым Малютой Скуратовым. То-то всем радости прибавится. Да и искать его через год Иоанн станет гораздо усерднее, а сейчас может списать на то, что беглого татя вновь потянуло на прежнее, да с такой силой, что он даже решил бросить царскую службу. И вообще - чего откладывать?

«Долг! Долг! - крикнул Маугли. - Платите Долг! Они убили Акелу! Пусть ни один из них не уйдет живым!»

- Всевышний добр, милосерден и все надеется, что человек раскается в своих грехах,
- пояснил я, приняв окончательное решение. - К тому же у господа времени много - может и подождать десяток-другой лет. А нам с тобой ждать недосуг, и потому слушай сюда…
        Хорошо, что Осьмушка, кроме Тимохи, не знал в лицо ни одного из моих ратных холопов. Когда они к нему подошли - мол, государь сыскать повелел, - вообще не удивился, а покорно пошел следом. Понятное дело - на первых порах надо вести себя тише воды ниже травы, вот он и держался соответственно. Ну а дальше просто. Тюк по макушке в безлюдном месте, на всякий случай кляп в рот, бесчувственное тело в мешок, и на телегу.
        Вообще-то надо было утопить его прямо в Клязьме. Жаль, конечно, поганить чистую реку трупом мрази, но не хоронить же шелудивого пса по христианскому обычаю - не заслужил. Однако после некоторых колебаний я решил поступить иначе. От такой мести удовлетворение навряд ли получишь, а долгов за ним - будь здоров. Одни только супруги Годуновы чего стоят. Жила себе тихо-смирно чета эдаких старосветских помещиков, и на тебе - явился, козлина безрогая.
        А Андрюха Апостол? Да, выжил, да, живет сейчас припеваючи, но ведь по милости остроносого он чуть ли не месяц пребывал между жизнью и смертью - душа все колебалась, не зная, куда ей определиться окончательно. Это тоже работа Осьмушки.
        Про Воротынского я и вовсе молчу. Тут статья особая. За одно это его следовало убить раза три. И не просто так, но с теми же мучениями, которые достались на долю Михайлы Ивановича. Чтоб прочувствовал. Слово «осознал» не употребляю - для этого нужно иметь совесть и стыд, а у него отродясь не водилось ни того, ни другого.
        Словом, не стал я его топить. Неправильно оно. Так поступать означало действовать как раз по законам самого Осьмушки - кидать в реку связанного и с камнем на шее сродни удару в спину. Тот же Воротынский и сам бы так не поступил, и меня бы не одобрил. После такой казни мысленно воззвать к душам невинно убиенных им и сказать, что их кровь не осталась без отмщения, уже не получится - язык не повернется.
        Нет уж, остроносый, я тебя изничтожу по своим законам. И сдохнешь ты не просто буль-буль-буль, но в крови и соплях, униженный и растоптанный, как и положено поганой собаке. А потому я дам тебе в руки оружие и буду с тобой драться. Чтоб все по-честному. Тогда это будет настоящая месть, и восторжествует истинная справедливость.
        Поначалу он даже глазам не поверил, когда один из моих ребят бросил к его ногам саблю. Лежа на траве, он, наверное, чуть ли не минуту смотрел на нее, не решаясь протянуть руку. Была у него опаска, что в этот самый миг его пришибут. Понятное дело, он бы так и поступил, а каждый мерит остальных именно по себе.

«Встань, собака! - крикнул Маугли. - Встань, когда с тобой говорит человек, не то я подпалю тебе шкуру!»
        Или утоплю - без разницы. Впрочем, я даже не помню точно, что именно крикнул ему, приказывая подняться. Во всяком случае, похоже. Но вначале, еще до того, как он заполучил саблю, я заставил его расколоться - откуда взялись корешки. Плата была высокой - жизнь в случае победы. Правды он рассказывать не хотел, начал плести какую-то несуразицу, но едва заговорил, путаясь и спотыкаясь, как перед моими глазами что-то вспыхнуло, и я вспомнил, как мне на глаза впервые попался диковинный мешочек.
        Случилось это в ту ночь, когда Светозара опоила меня каким-то хитрым зельем и заставила увидеть в ней мою княжну. Тогда-то, уже после разоблачения, когда она уходила из моей спальни, он и мелькнул в ее руке. Всего на несколько мгновений, потому я так долго и вспоминал. А чуть погодя мне припомнился наш с ней осенний разговор, и я окончательно убедился в истинности своей догадки. Не князя Воротынского - свата она моего убирала. Мешался он ей. Вдруг да прислушается к нему Андрей Тимофеевич. Вот она и подстраховалась.

- Не мели попусту, - усмехнулся я, когда он окончательно запутался в своем вранье, про себя отметив, что имени ведьмы Осьмушка так и не назвал - неужто что-то святое осталось и в его душе? - Лучше послушай, как оно было на самом деле. - И рассказал, как все произошло.
        Сроков не указывал, чтоб звучало достовернее.
        Вначале он ошалело молчал, настолько его удивила моя осведомленность.

- Светозара выдала? - поинтересовался чуть позже, когда обрел наконец дар речи, и скорбно посетовал: - Жаль, я ей еще тогда кишки не выпустил.

- Жаль, - искренне согласился я с ним и потребовал: - А теперь давай плати по долгам. Давно пора.

- Да и мне давно пора с тобой рассчитаться, - угрожающе пообещал он. - За любовь мою растоптанную да за прочее.

- Любовь к той, которой ты жалеешь, что не выпустил кишки? - ехидно поинтересовался я, и он хоть и не понял сути издевки, но, уловив насмешку в голосе, взревел и ринулся в атаку.
        Мы дрались долго. Признаюсь, под конец в глубине души я уже пожалел, что пошел на открытый бой. Так, самую малость. Все-таки этот гад до сих пор оставался очень опасным противником. Одно то, что он одинаково ловко работал саблей как левой, так и правой рукой, делало его крайне неудобным даже для мастера - только приспособился к манере врага, как он меняет руку, и надо начинать все сначала. Что уж говорить про меня.
        Да, жажда лично расправиться с этим подонком и чрезмерная уверенность в собственных силах сыграла со мной дурную шутку. Конечно, школа Воротынского дала мне очень много, но в последнее время я не больно-то утруждал себя тренировками, и результат не замедлил сказаться. Кроме того, благодаря своей «двоерукости» он мог себе позволить попеременно давать им отдых, а я своей правой - нет.
        Но наш поединок по своей сути был не что иное, как божий суд, и я защищал справедливость. Как ни удивительно, но чувство собственной правоты изрядно помогало. Вдобавок я всей кожей ощущал незримое присутствие своего недолгого учителя. Плюс к тому мне не раз доводилось вести тренировочные бои с остроносым, и его манеру драться я знал достаточно хорошо, а ничего нового за это время он не освоил, тупо считая, что однажды зазубренного ему хватит на всю жизнь.
        Но на рожон он все равно не лез. Помнил, сволочь, какова цена победы, а потому дрался аккуратно и осмотрительно, справедливо полагая самым оптимальным вначале как следует меня измотать, и это у него, скорее всего, получилось бы. Но я прибегнул к хитрости - стал выводить его из себя.

- Дыши в другую сторону, - посоветовал для начала. - Гнилью прет, как из выгребной ямы. Теперь я понял, как ты врага одолеваешь. Вначале дышишь на него, а потом, когда он сомлеет, добиваешь.
        Он ничего не ответил, но натиск усилил. Значит, проняло. Но все равно дрался с умом - не застил гнев глаза. Пришлось продолжить:

- Правильно Светозара говорила, что ты вонючка, - невинно добавил я.
        Атаки мгновенно стали еще яростнее - только успевай отбивать выпады, но я не унимался. На этот раз тщательно и во всех подробностях высказал все, что думаю о его мужских причиндалах, но главное, что думает о них опять-таки Светозара. Поинтересовался, как долго он их разыскивает, когда ходит по нужде, затем перешел к отрубленному уху и принялся вслух размышлять и гадать, станут ли его поганое мясо жрать собаки или им побрезгуют даже они.
        Ему хватило с лихвой. Он уже шел напролом, очертя голову. Тем более что трижды я его задел, и второго уха он тоже лишился. Совсем. Мне, правда, тоже немного досталось, но крови почти не было, и мне стало окончательно ясно, что я вот-вот возьму верх. Это не было самоуверенностью. Еще минута или две, и я бы действительно его добил, но вмешалось - не поверите - то самое только что отрубленное мною ухо. На нем-то я и поскользнулся. Ну прямо как тогда, на судном поле, только с точностью до наоборот.
        Последнее, что запомнилось, это торжествующий оскал Осьмушки и его сабля, угрожающе выброшенная в хищном выпаде в сторону моего бока. Я успел ощутить праведное возмущение от вопиющей подлости судьбы, снова нарушившей неписаные правила. А потом был противный хруст, с которым клинок вошел в мое тело, и все.
        Далее темнота…
        Глава 19
        Чудеса бывают?

        Нет, я тоже успел ударить. Пускай на миг или два позже, зато удачнее. Как я изловчился уже в падении пропороть ему бок, да еще сделать оттяжку, то есть выдернуть саблю, попутно взрезая живот, - не знаю. Скорее всего, помогло все то же возмущение и отчаянное желание во что бы то ни стало восстановить попранную справедливость. Ну хотя бы наполовину. Пускай он меня, но и я этого гада тоже.
        Мне потом рассказали, что пару секунд он даже искренне считал себя победителем, потому что остался стоять на ногах, в то время как я уже свалился. Однако торжествующая улыбка почти сразу превратилась в озабоченную, а потом он опустил голову вниз, увидел свою осклизлую требуху, которая свисала чуть ли не до земли, и лег рядом со мной. Мертвый.
        А я еще жил.
        И выжил.
        По-настоящему в это верил только один Тимоха. Но не просто верил. Он еще и сражался за меня, как только мог. Я не имею в виду срочный розыск лекарки, без которой я навряд ли писал бы сейчас эти строки. Но мой стременной во имя выздоровления своего князя пожертвовал самым дорогим - вольной жизнью на Дону, - дав торжественный обет служить князю Константину Юрьичу до скончания своих лет, не помышляя о вступлении в славное казацкое братство.
        Правда, расставаться с многолетней мечтой оказалось так больно, что он от отчаяния сработал как заправский иезуит - вроде бы и пообещал, но тут же оговорил, что я, если захочу, могу освободить его от клятвы.
        Ишь ты. Когда он рассказал мне об этом, то я вначале не придал оговорке значения, а потом задумался. Если учесть, что обещание дано богу, а отменить его имею право я, то получается, что… Впрочем, не будем кощунствовать. Я и Тимохе об этом не стал говорить - зачем травмировать человека. Он же из самых чистых побуждений.
        Не знаю, что больше помогло. То ли обет моего стременного, то ли заботы самоотверженной сиделки - неутомимой дочери Корзунихи смешливой юной Наталки, безотлучно пребывавшей подле, когда меня привезли на Бор, в мое поместье… А может, дружные, горячие и самые искренние молитвы всех жителей села - понятия не имею, чем уж я так пришелся им по душе. Или особые молебны по воскресеньям за мое здравие, введенные старым священником и отмененные лишь в день, когда я впервые вышел во двор терема? Не знаю. Наверное, все понемногу плюс собственное здоровье, которое не подвело.
        Встал я на ноги в день памяти святого Тита - сорок три года назад именно в этот день, 25 августа 1530 года, родился нынешний царь Иоанн Васильевич. Теперь, можно сказать, родился я. Правда, уже сбиваюсь, в какой по счету раз.
        Прогулка по терему была короткой - несколько минут, да и ту я осуществил лишь благодаря Наталке и Тимохе, которые бережно поддерживали меня под руки. А вот косточки мои согревало уже осеннее солнышко. Мягкое и ласковое, оно пришлось мне даже больше по душе, нежели летнее, жаркое и жгучее.
        Всю первую неделю сентября я усиленно входил в рабочую колею. Проверил отчетность Дубака, отметив про себя, что хитрован конечно же украл, но в меру. Как видно, оставленный за старшего вместо Тимохи степенный ратник Митрофан свое дело знал туго и разгуляться ему не дал, а потому закроем глаза и будем считать небольшую недостачу большим материальным стимулом.
        Поблагодарив священника за заботу и неустанные молитвы за мое здравие, я от всей души поддержал его в стремлении обучать сельских детишек грамоте и пообещал, что дам денег и на бумагу, и на прочее. Заглянув в амбары к вдовицам, мысленно пометил себе, что надо прикупить зерна - пусть лежит в моих закромах как общественный резерв на весну, чтоб никто не умер с голоду.
        Плотники не подвели, воздвигнув сказочную красоту - настоящий терем-теремок с фигурными башенками по углам и флюгерами-петушками на каждом из башенных шпилей. Скаты крыш поражали причудливостью и многообразием форм. Рамы окон, как я и заказывал, сделали вдвое больше обычных, отчего внутри терема, во всяких там многочисленных светлицах, опочивальнях и горенках, было непривычно светло.
        Вся необходимая на первых порах мебель тоже имелась - они не забыли соорудить и письменный рабочий стол с множеством ящичков, и что-то вроде гардероба, выстругав из липы даже плечики для одежды. Разумеется, все это вначале было вгрубую начерчено мною - малевал как умел, - но они не просто поняли мой замысел, а еще и украсили каждую вещицу резьбой, даже плечики.
        Ну и я тоже не поскупился, расплатившись по-царски. Оговоренную плату, выданную им старостой, я удвоил из своих денег, а помимо этого каждому из мастеров досталось в виде премии по три золотых дуката. Подмастерья и стряпуха Корзуниха получили по одному, а Наталке я вручил золотые серьги с жемчугом, накинул на ее плечи теплую шубку, а на голову платок, богато расшитый золотой нитью.
        На прощальном банкете, устроенный мною бригаде плотников, было выпито много хмельного меду, но еще больше сказано теплых проникновенных слов с обеих сторон. Расчувствовавшийся не на шутку Калага, вспомнив, что сегодняшний день Рождества богородицы именуют еще и Поднесеньевым днем, пожелал мне помимо всего прочего поскорее ввести в терем пригожую хозяюшку-княгиню, такую же добрую и душевную, как и сам князь, чтоб на следующий год мне было кого угощать.
        И тут меня словно что-то кольнуло в сердце. Не от воспоминаний, нет. Какое-то недоброе предчувствие разом нахлынуло, подобно морской волне окатило с головы до ног, после чего сразу исчезло, словно его не было вовсе. Но мне хватило и этого. На следующее утро я отправил Тимоху в Нижний Новгород выяснять вопрос с наймом ладьи.
        Вообще-то собираться в путь было еще рано. По моим подсчетам, полгода траура заканчивались четвертого ноября, а до него чуть ли не два месяца. Но я рассудил, что после четвертого уже можно играть свадебку, тем более что там оставалось всего ничего до Филиппова дня[День апостола Филиппа отмечался 14 ноября.] , а сразу после него начинался Рождественский пост, в который играть свадьбы на Руси считалось за грех. То есть лично для моей свадьбы зазор имелся всего ничего - десять дней, да и то из середины отметались еще три постных дня, среда и две пятницы.
        К тому же кое в чем меня просветил Годунов, и я теперь знал, что до свадьбы предстоит совершить кучу дел, поскольку мой тестюшка непременно будет требовать строгого соблюдения всех существующих обрядов. То есть после сватовства надо провести смотрины, а затем сговор, или рукобитье. Мало того, сам сговор назначался не кем-нибудь, а родителями невесты. То есть скажет мне Андрей Тимофеевич приезжать еще через полгода, и никуда я не денусь.
        Про всякие прочие мелочи вроде осмотра дома, девичника и мальчишника, обрядового мытья жениха и невесты в бане перед самой свадьбой я умалчиваю - по сравнению с тем, что я перечислил выше, они уже не заслуживали особого внимания. Разве что подготовка к свадебному пиру. Тут тоже припахивало как минимум неделей, если не двумя.
        Соблазняла и погода. Как раз началось бабье лето - самое время для путешествия по реке. Безоблачное небо было наполнено той сочно-густой синевой, которая бывает лишь осенью и весной, сухой воздух, густо настоянный на крепком сосновом аромате близлежащих боров, вдыхался как нектар. Плыть в такую погодку Волгой до Твери, потом Тверцой до Торжка, то есть почти весь путь по водной глади - сплошное наслаждение.
        Вдобавок все старики, ссылаясь на многочисленные приметы, в один голос предрекали раннюю и суровую зиму. С одной стороны, для меня это было хорошо. Появлялась реальная надежда пировать тогда, когда за окном белым-бело, а не грязным-грязно. Зато с другой, если плыть, то только сейчас, потому что в октябре реки могут встать, а верхом на коне мне долго не выдержать, да я и сам это прекрасно сознавал. Конечно, имелся вариант отправиться к Долгоруким в возке, но куда это годится - жених прикатил на колымаге, как дряхлая развалина.
        Казна моя несколько поубавилась, но оставалось в ней изрядно. Я ведь не случайно забрал ее из Москвы. Не всю, разумеется, - тысяча так и осталась у Ицхака, поскольку деньги в столице мне непременно понадобятся. А вот остальные предназначались мною не только для строительства хором в поместье. Для этого вполне хватило бы и нескольких десятков рублевиков. Но у меня появилась идея, которую я осуществил в первые же дни после своего приезда, то есть еще до вызова в Александрову слободу и полученного от остроносого ранения.
        Вначале я поделил привезенное на две неравные части. В одну вошли имевшиеся у меня золотые монеты числом в тысячу. Ее предстояло разделить надвое еще раз. Половина предназначалась моим далеким друзьям. Увы, очень далеким. И не в пространстве - во времени.
        Правда, свое послание я не только не замуровал в кремлевскую стену, как мы договаривались, но даже еще не написал, однако это всегда успеется. Зато деньги еще есть, а я себя знаю - могу и спустить, так что лучше распорядиться ими сейчас.
        Пришлось специально съездить в Нижний Новгород. Там я, стоя на возведенной из красного кирпича стене Кремля, мысленно продолжил эту линию, идущую к реке, но не от центральной Дмитриевской башни, а чуть дальше, от Пороховой до угловой Юрьевской[Ныне она носит название Георгиевская.] , определив для себя ориентиры на той стороне Волги. Затем, отмерив от берега ровно две тысячи шагов - кто знает, насколько сильно изменится русло за четыре с лишним столетия, - выкопал яму, куда и заложил свой клад - почти пять фунтов золотых монет.
        Разумеется, я специально отобрал те, что потяжелее и более редкие, которые у меня были всего в нескольких экземплярах, а то и вовсе в одном-единственном. Например, с единорогом, где на обороте изображены крест и звезда. К ним же я ссыпал все старые, изрядно стертые, где профили изображенных еле-еле угадывались, а уж текст, что был на них когда-то, не разобрать и с лупой. Даже буквы непонятны - то ли латынь, то ли еще что-то.
        Но больше всего у меня оказалось английских монет. То ли у них лучше всех налажена чеканка, то ли потому, что расплачивался со мной англичанин. Они были разными, правда, в одном сходились почти все - чуть ли не на каждой была изображена роза, ну и, разумеется, король - куда ж без монарха. В основном это были мужики, хотя попалась и парочка увесистых монет с бюстом королевы. Правда, на мой взгляд, красавица мало походила на Елизавету[И не могла походить, потому что это риал - золотая монета, чеканившаяся при шотландской королеве Марии Стюарт (1542-1587), и изображена на ней, разумеется, сама королева Мария.] . Английские чеканщики явно польстили своей «пошлой девице»[Здесь в смысле: старая дева. Так на Руси именовали и английскую королеву.] .
        Вообще-то описывать их можно очень долго - видно, господам с Туманного Альбиона нечем было заняться, вот они и усердствовали над новшествами в чеканке. А когда придумать что-то новенькое не получалось, то меняли текст. Это я к тому, что мне попалось штук пять идентичных по изображению, но с разными надписями. Но я заканчиваю - в конце концов, у меня не сборник по нумизматическим диковинам шестнадцатого века.
        Туда же, в яму, я заложил еще и сотню серебряных - знай мою доброту. По тяжести они даже превышали золотую полутысячу.
        Отбирал на свой вкус - откуда мне знать, какая из них в двадцать первом веке станет дорогим раритетом. Вот понравилась мне пальма с короной, с карабкающейся по стволу черепахой и загадочной надписью на ленте - туда ее. Или еще одна - с чертополохом под короной, а на обороте Андреевский крест с двумя лилиями. Крохотная совсем - по весу не больше трех копеек, зато красивая. В это число вошло и старье из совсем древних монет - то ли античных, то ли еще старше.
        Вторая золотая полутысяча была мною изначально запланирована для тестя. Что-то вроде спонсорской помощи. Не то чтобы я совсем и окончательно простил Андрею Тимофеевичу его пакости, уж слишком много их было, но свадьба - дело общее, и тут не до старых обид. Стол должен быть накрыт как надо, чтобы хватило на всю округу. Пусть гулеванят. Эту полутысячу я намеревался прихватить с собой.
        Остаток золотых кругляшков - двадцать семь штук - я по старой памяти зашил в полы одежды как резерв.
        Для серебра я нашел в одной из подклетей своего терема пару надежных тайников, завалив их всякой всячиной. В каждом лежало по два пуда серебром. Что-то вроде черного дня, который неизвестно когда может наступить. Времена лихие, соседи неспокойные, подальше положишь - поближе возьмешь.
        Ну а еще пуд с лишним - кстати, не так уж много, если на счет, всего около двухсот пятидесяти рублей - я решил тоже захватить в дорогу.
        На остатки - такой же пуд - предстояло приодеться, включая зимний вариант, то есть приобрести не только нарядные кафтаны с зипунами и ферязью, но и теплую шубу. Кроме того, пока возился с выбором тканей, пока ждал, когда портные управятся с пошивом, успел сделать все запланированное - прикупил бумаги и прочее для детей, изрядно пополнил амбары зерном, наказав Митрофану, чтоб в случае моей непредвиденной задержки, если она затянется на всю зиму, не скупился и выдавал тем, кто начнет голодать.
        А часы времени продолжали безостановочно тикать. Словом, мой выезд состоялся уже в середине сентября.
        Погода и впрямь баловала на протяжении всей поездки, но, когда подъезжали к Твери, небо под вечер уже затягивало. Пелена облаков, пока еще белых и пушистых, словно предупреждала, чтобы мы поторопились. Правда, дождей еще не было - даже удивительно. Так, раза три накрапывало, но обошлось.
        Остаток пути я благородно восседал на лихом вороном. Покупать не пришлось - восемь моих ратных холопов шли посуху, напрямки, и каждый вел в поводу еще двух заводных. На условленном месте - городская пристань в Торжке - они оказались даже чуть раньше тех, кто приплыл вместе со мной.
        Первое, что мне не понравилось, когда мы прибыли в поместье, - это тишина. Она ведь разная. Когда плыли по Волге, на берегах тоже было достаточно тихо. Да и леса поражали своей тишиной, хотя, когда выезжали, до дня Ерофея было еще далеко и он не успел настучать лешему по лбу[День священномученика Ерофея отмечался 4 октября. По народным поверьям, он стучит по лбу разбушевавшегося лешего кулаком, и тот, утихомиренный, засыпает до дня Василия Парийского (12 апреля).] . Но на волжских берегах она воспринималась как обычная, а в лесах и вовсе торжественно-величавой, где каждое дерево в своем ярком наряде из желтых, красных и коричневых листьев выступало будто с королевским венцом. Тут же…
        Все выяснилось быстро - уехали хозяева. И старый князь, и Маша, и даже Светозара. В тереме оставалось изрядно людей, меня, как частого гостя, почти все знали в лицо, включая дворского, поэтому рассказывали охотно, да и нечего им было таить. Наоборот, каждый лишь радовался, поскольку бог ниспослал юной княжне великое счастье стать супругой царя Иоанна Васильевича.
        Поначалу я, хотя и расстроился, но не так чтобы очень. Конечно, не очень приятно сознавать, что на пути к долгожданной цели у тебя возникло очередное препятствие в виде смотрин, на которые укатил Андрей Тимофеевич, пытаясь использовать свой последний шанс - на следующий всероссийский «конкурс красоты» Маша не проходила по возрасту. Ну и ладно. Переживем. Выберет-то царь все равно не княжну Долгорукую, а Анну Васильчикову, так что предаваться горю нужды не было. По старой привычке находить хорошее в любом плохом я и тут откопал существенный плюс. Когда князь вернется, опечаленный и удрученный, то, несомненно, будет гораздо сговорчивее.
        Я даже не стал торопиться со своим отъездом обратно. Во-первых, можно разминуться в пути - неизвестно какой маршрут для возвращения изберет Андрей Тимофеевич, а во-вторых, тело, истомленное двухдневной скачкой, пускай и неторопливой, настоятельно требовало отдыха, который я себе и устроил.
        Кроме того, выехали они давно, накануне Рождества богородицы. Лишь потом я вспомнил про странное недоброе предчувствие, охватившее меня в моем поместье, и сопоставил этот день с датой их выезда из Бирючей. Они, как оказалось, совпали.
        Но вспомнил я о своем предчувствии гораздо позже. Пока же для меня имело значение лишь то, что половина эскорта, как уверяла в один голос вся дворня, должна была вот-вот, со дня на день, вернуться. Полностью оголять поместье на длительный срок вообще рисковая затея, так что люди князя Долгорукого медлить в пути не должны.

«Чудесно. Вот и подождем, - решил я. - А уж тогда, разузнав все последние новости, станем решать, как быть дальше. Может быть, и впрямь будет иметь смысл выехать в Александрову слободу. Авось ко времени моего приезда туда Иоанн уже выберет очередную Анну, которая Васильчикова, и, довольный, на радостях утрясет все мои свадебные вопросы с Андреем Тимофеевичем. Если здесь, в Бирючах, старик еще может заупрямиться, продлив из-за траура срок ожидания на вторые полгода, то у царя шалишь. После слова Иоанна князю останется только развести руками и покорно склонить голову, потому что противиться государю себе дороже».
        Отдых мой длился всего три дня. Я даже не успел заскучать, как в один из вечеров весь терем пришел в движение. То и дело хлопали двери, слышались радостные голоса и конское ржание за окнами - вернулся десяток ратных холопов князя.
        Странно - ратники вернулись, но хозяев терема я так и не приметил. Помедлив где-то с полчасика, чтобы дать приехавшим время перекусить с дороги, хотя внутри все дрожало от нетерпения, я спустился в людскую.
        Десяток возглавлял симпатичный молодой Пятак, с лицом в ярких конопушках и рыжей шевелюрой. Веселый парень примерно двадцати пяти лет, с такой же, как и шевелюра, рыжей, солнечно-золотистого цвета шелковой мягкой бородушкой, которую он забавно почесывал, был мне всегда симпатичен. И держался он со мной вежливо и предупредительно - эдакий воспитанный мальчик. Уж он-то расскажет все как на духу
- врать не приучен, да и говорит всегда степенно, обдумав, что да как.
        Меня ратники, понятное дело, встретить тут не ожидали, но личность знакомая, так что рассказывали взахлеб. Точнее, говорил один Пятак, как старший, а остальные время от времени поддакивали, продолжая наворачивать горячее хлебово.
        Собственно, особых новостей они не привезли. В дороге бог миловал - тати не повстречались, так что в Александрову слободу они прибыли без происшествий. Только княжна выглядела необычайно бледной и заплаканной - даже веки покраснели и припухли. Но и это не от приключившейся хвори, а, скорее, от душевного волнения и переживания - шутка ли, стать женой самого царя.

- Невестой, - вежливо поправил я Пятака.

- Ну поначалу невестой, а там и женой, - недовольно повел тот могучими плечами и почесал свою рыжую бородку.
        И с чего я взял, что она золотисто-солнечного цвета? Скорее уж на ржавчину похожа. Хотя при чем тут бородка?

- Невест много, а жена одна, - уточнил я. - Еще неизвестно, кого выберут.
        Пятак переглянулся с прочими ратниками и нерешительно возразил:

- Прости на перечливом слове, княже, но тут ты и сам не ведаешь, о чем сказываешь. Не было ныне иных невест у государя.
        Я чуть не поперхнулся медом от наглого заявления. Кажется, хлопец слишком много о себе возомнил, решив, будто ему известно все, что происходит в царском дворце. Э-э-э, милый, не так-то оно просто. Ты думаешь одно, на самом деле задумано по-другому, а сбывается третье, потому что в самый последний момент влезает настырная и вездесущая судьба и расставляет так, как ей взбредет в голову.

- То есть как это… не было?!
        Неужели это был мой голос? Неужели это я сейчас так пискляво спросил? Спокойно, Костя, спокойно. Историки не ошибаются. Так что вспомни про Васильчикову и дыши ровно.

- Да вот не было, и все тут. Ни одной, - подумав, уточнил Пятак и опять полез пятерней в свою бородку.
        Вообще-то невежливо шкрябать свою волосню, когда с тобой разговаривает целый князь. Ладно, сам виноват, устроил тут панибратство, вот они и рады сесть на шею.

- А тебе царь так все и сообщает, - усмехнулся я, хотя на душе заскребли кошки.

- Знамо нет, токмо и мы, чай, не без ушей. Разговоры среди евоной дворни были такие, что, мол, таперича в ближайший месяцок всем попотеть придется, потому как опосля грязника уже и свадебку решено сыграти, прямо в Михайлов день. Да оно и правильно. Чай, последняя неделя пред Филипповым заговеньем[В 1573 г. Михайлов день выпадал на воскресенье, последнее перед Рождественским постом.] , а во время поста что за свадьба? Ни тебе погулять вволюшку, ни мясцом оскоромиться. А ведь сказано - яко гуляли, тако и жисть проживали.
        Ха! Он еще и рассуждает! Рассудительный какой! Да еще эти конопушки на морде. И вообще, с чего я взял, что он не приучен врать? Ну врет же Пятак, врет как сивый мерин! И подробностей нагромоздил для достоверности. Тоже мне психолог из Средневековья.

- А может, остальные еще не приехали? - пришла мне в голову спасительная мысль. - Я слыхал, что государь каких-то Васильчиковых позвал, вроде у них тоже некая Анна на выданье имеется, да еще кого-то. - И жадно уставился на него в нетерпеливом ожидании.
        Вообще-то сам виноват. Зря я стал слушать этого пустомелю с языком как длинное помело. «Рыжий не соврет, так сбрешет», - припомнилась мне народная мудрость. Точно. Городит сам не зная что. Но ничего. Сейчас я выведу этого брехуна на чистую воду. Впрочем, может, он даже и ни при чем. Просто явное чудовищное недоразумение, которое вот-вот выяснится, и тогда все встанет на свои места.
        Я вот про жену Никиты Яковли тоже думал, что она - моя Маша. И ведь все на ней сходилось - княжна Мария Андреевна, урожденная Долгорукая. И лицом бела, и красива, и дородна, а все равно оказалась, что не она. Так и тут. Скоро все прояснится, и окажется, что этот балабол, который сейчас стоит передо мной с глупой улыбкой на уродливой роже, осыпанной грязными пятнами, дико ошибся, выдавая желаемое за действительное.

- Да на что им приезжать-то, князь-батюшка, егда государь с нашим князем Андреем Тимофеевичем все уже сговорил, - не сдавался рыжий, теребя свою паршивую ржавую бороденку и отрицательно мотая головой.
        Как же я не люблю упрямых людей. Терпеть не могу! Встанут на своем, и хоть что ты с ними делай. Сейчас домотается головой до того, что она у него отвалится. А я помогу.

- И что же они сговорили? - саркастически усмехнулся я.
        Голос, правда, слегка подрагивал. Но это не от волнения. Чего мне волноваться-то в самом деле? Скорее от сарказма - так много я его вложил в свой вопрос. И вообще, что он себе позволяет?!

- Да про свадебку же! - воскликнул рыжий.

- А этот их разговор ты сам слыхал? - уточнил я.
        Ага-а! Вон как сразу затряс своей козлиной бородой! Ну то-то. Будешь знать, как бабские сплетни пересказывать…

- Князь нам о том поведал. Он и не таился. Обещался по приезде кажному по рублю выдать. Ну в утешение, что мы там гульнуть не смогём, - пояснил Пятак.
        Я еще долго допытывался, все выискивая противоречия или неточности, за которые можно было бы уцепиться. В груди словно полыхал огромный костер - все-таки жарко в этой людской. Жарко и душно. К тому же после каждого бестолкового ответа этого сопливого идиота с противной козлячьей бородищей - я бы на его месте давно ее сбрил и не позорился - пламя этого костра вспыхивало все выше и жарче, аж припекало. Приходилось то и дело гасить его из кубка - на мое счастье, посудина оказалась какой-то бездонной.
        Потом уже я узнал, что верный Тимоха, тревожно глядя на меня, ухитрялся все время тихонько его доливать из огромной - на несколько литров - пузатой братины. Получается, я вылакал ее содержимое, можно сказать, в одиночку.

- Мыслил, такие вести лучше пьяным принимать, - честно покаялся он мне после. - У меня тоже была раз однова деваха, да ее за другого выдали, так я нажрался и спать, а на другой день ни о чем боле и думать не мог, окромя головы, что болит. Нешто я знал, княже, что ты в такой раж войдешь.
        Нет, поначалу хмель меня почти не брал. Вот ничуточки. Совсем. Затем разобрало, но я еще соображал, причем достаточно хорошо, чтобы ухитриться ускользнуть от надзора своего стременного.
        И на опушке леса я оказался неслучайно. Просто взбрело в голову, что раз все кончено, то мне лучше всего уйти в какие-нибудь отшельники, построить себе избушку и жить подле поместья моей возлюбленной - увы, бывшей, - чтобы иметь возможность хоть изредка и издали, но любоваться ее красой. Строительство избушки, разумеется, я вознамерился начать прямо сейчас - имеется в виду, заготовку подходящих бревен.
        Но потом мне пришла в голову здравая мысль, возможно, что последняя из здравых в эту ночь: «А ведь все мои усилия напрасны. Жена царя навряд ли станет проживать в отчем поместье. Даже после развода и то оказаться тут Маше не суждено - только монастырь. Это что же получается? Я ее больше не увижу? Так оно получается?! То есть судьба меня лишает даже этого?!» - растерянно спросил я сам себя и, сбитый ее коварным ударом, нанесенным по-подлому, из-за угла, в изнеможении брякнулся на пожухлую траву, угрюмо уставившись вверх и тупо глядя в распахнутое звездное небо.

«Правда, все это правда, - сказал Маугли опечалившись. - Я плохой детеныш, и в животе у меня горько».
        Ему легче. А у меня горечь на душе. Ядовитая такая. Как желчь.
        Да что же это такое?! На секунду нельзя расслабиться, как вновь на полу, а в ушах звонкий голос судьи: «Один, два, три…» Соперник торжествует, зрители орут: «Добей его, добей!», а я, распластанный, слушаю счет: «…четыре, пять…»
        Это уже второй нокдаун, если не третий. Так нельзя. Чего доброго, закончат поединок досрочно за явным преимуществом. Не моим, разумеется.

«…Шесть, семь…» - назойливо звенит в ушах.
        Надо вставать, Костя. Ну чего ты?! Я все понимаю, но нельзя же валяться, как выжатая тряпка, а то судьба и впрямь вытрет об тебя ноги. Вытрет и… правильно сделает. С тряпкой иначе не поступают. Она только для этого и создана. Только ты-то не тряпка! Ты - человек! Кажется, это звучит гордо? Вот и докажи.
        Я до крови прикусил губу.

«…Восемь…» - произнес невидимый судья, но я уже поднялся. Пошатываясь, с ошалевшей, еще кружившейся от пропущенного удара головой, но я стоял на ногах, а это главное. Никаких белых полотенец! Или полотенцев - как правильно? Словом, никаких рушников! Я не сдамся! Никогда! Только если… Хотя нет, даже тогда я уйду непобежденным. Просто матч останется неоконченным, и все. Мы - с Урала! Мы не проигрываем!

        Вынет Судьба из-за пазухи нож,
        Скажет: «Веди себя тихо!
        Выхода нет, от судьбы не уйдешь…»
        Врешь, проклятая, врешь,
        Найду, найду я выход[Из песни «Хеппи-энд» к кинофильму «31 июня». Слова Ю. Энтина.
        .
        Ангельская кротость незамедлительно стала из меня куда-то испаряться. Взамен ее накатывала дьявольская свирепость вкупе с сатанинской яростью и злобой. Жалел я только об одном - кругом ни души и набить хоть кому-то рожу по причине полного отсутствия оных представлялось нереальным. Рыжий брехуняка, как гонец с худыми вестями, был наиболее перспективным кандидатом на избиение, но возвращаться в терем мне тоже не хотелось. Категорически. А нахлынувшие чувства настойчиво продолжали требовать выхода. Что делать?
        Но тут, по счастью, кто-то подозрительно зашуршал в кустах поблизости. Мне вспомнилось самое первое утро пребывания в этом мире, когда я, вооружившись какой-то суковатой дубинкой, с тревогой ожидал появления из малинника страшного дикого зверя. Но это тогда «с тревогой», а вот сейчас он пришелся бы как нельзя кстати.
        Я решительно потянул саблю из ножен и, не колеблясь ни секунды, подался на звук. В те минуты мне мечталось лишь об одном - пусть это непременно будет медведь. Волк или кабан сейчас для меня мелковаты, не говоря уж о рыси. Не те габариты. К тому же это будет нечестный поединок - у них же никаких шансов. Нет, мне подавай масштаб, фигуру, личность. У медведя хоть будет надежда, пускай и несбыточная. Но шорох удалялся, и я побрел на звук, шатаясь и спотыкаясь, вопя на ходу:

- Эй вы, бурые, крупно-пегие! Отниму у вас рацион волков и медвежьи привилегии. Ну где ж вы, заразы, куда подевались-то?!
        Треск ломаемых где-то впереди веток стал громче и отчетливее. Судя по всему, медведь, волк, или кто бы там ни был, ничуть не сомневался, что я так и сделаю, и скоренько пытался утащить свой рацион в нору, берлогу или куда-то еще.

- Ну идите сюда, родненькие! Лучше по-хорошему выползайте, а то, если догоню, вам же хуже, - угрожал я и вновь затянул Высоцкого: - «Покажу вам «козью морду» настоящую в лесу, распишу туда-сюда по трафарету - всех на саблю намотаю и по кочкам разнесу… Не один из вас будет землю жрать, все подохнете без прощения…»
        Но перепуганная лесная дичь не реагировала ни на слова песни, ни на мои прямые требования выйти в конце концов из своих укрытий и потягаться в честном бою один на один.

- Сабли испугались?! - орал я им. - Так я и без нее вас прихлопну! Мне голых рук хватит!
        В подтверждение своих обещаний я действительно засунул ее обратно в ножны - как только не промахнулся - и шел, угрожающе выставив вперед руки. Ветви деревьев, явно симпатизировавшие моему невидимому противнику, пытались задержать мою неумолимую поступь - сбили с головы шапку, цепляли за волосы, но я упрямо брел и брел дальше, продолжая оглашать окрестности своим свирепым неистовым ревом и вызывая на бой любого.
        В те минуты мне было решительно наплевать, что сухая почва под ногами давно сменилась какой-то чавкающе-хлюпающей грязью. Я шел напролом и под конец уже и сам не понимал, куда именно бреду, а главное - зачем. Клокочущая лава злости и ненависти, ярости и желания драться, причем именно сейчас, сию же минуту, плавно трансформировалась, постепенно застывая на холодном октябрьском ветру, сжимаясь в ледяные комки и образовывая пустоту, на этот раз ничем не заполнявшуюся.
        В себя я пришел как-то сразу, вдруг, потому что нежданно-негаданно оказался на краю той самой полянки. Тот же туман загадочно клубился, высовывая языки-кольца-щупальца и нежно облизывая грязный, весь в какой-то тине, ряске и ошметках, сафьян моих сапог. Старик вырос словно из-под земли. То никого - и на тебе. Был он, как и год назад, одет в просторную белую рубаху с незатейливой вышивкой на вороте и подоле. В руках неизменный посох.

- Эва, яко ты ныне разошелся, - мягко попрекнул он меня. - Негоже столь много пить, коль за помощью идешь.

- Какой помощью, дедушка?! - Я почесал затылок, пытаясь припомнить его имя, но это оказалось мне не под силу, и печально повторил: - Ну кто мне сейчас поможет? Меня теперь никакая сила не выручит и ни одно чудо не спасет. Да и нет их, чудес, на белом свете. Повывелись. Остались сплошные пакости и гадкие неожиданности… Думаешь, камень твой - чудо? Как бы не так! - И я зло засмеялся. - Когда-нибудь придут сюда ученые мужи со своими…

- Говоришь, нет чудес? - строго перебил меня старик и посоветовал: - А ты на сапоги свои глянь.
        Я глянул. Ничего особенного. Грязные, конечно, по самую щиколотку, а так сапоги как сапоги.

- Ты же сюда пришел с той стороны, где отродясь тропы не бывало, - пояснил он. - Трясина там непролазная. В народе ее так и кличут - Чертова Буча. А ты чрез нее перемахнул ныне, да так лихо - даже портов не изгваздал. Это как?
        Я пожал плечами, неуверенно предположив:

- Наверное, все-таки есть тропа. Просто о ней никто не знает. Малюсенькая такая, у-у-узенькая. А мне просто повезло, что я на нее вышел и никуда не свернул.

- Очень у-у-узенькая, - передразнил меня старик. - Ажно в две сажени. Я ведь зрил, яко тебя шатало по у-у-узенькой.

- А тогда как? - равнодушно спросил я.

- Не ведаю, - вздохнул он. - Токмо доводилось мне слыхать, будто у кажного человека иной раз словно крылья за спиной вырастают, да такие могутные, что он и трясину перемахнет, и реку велику яко посуху одолеет, и акиян-море перешагнет. Разные они, крылья-то. У любви - одни, у злобы - иные, у веры - третьи. И кажные для разного назначены, смотря по тому, что сам человек желает.

- Мало ли чего желается, да не все из того сбывается, - тоскливо сказал я.

- А коль хотишь, чтоб сбылось, пошли - сызнова жиковинку твою заговорю, токмо теперь на чудо. А ты, егда времечко придет, камню на пальце свое желание передай,
- посоветовал старик. - Он у тебя и впрямь непростой - сам силушки не имеет, но взять ее, коль дадут, сможет. Да и выплеснуть без остаточка тож сумеет, коль его хозяин в том великую нужду испытует.

- Это мне уже говорили, - проворчал я. - И про царя Соломона, и про каббалу, и про мой путь Победителя к Любви. Только проку от того, как…

- Так что, нужно тебе чудо ай как? - снова нетерпеливо перебил меня старик.
        Я вздохнул. Ну что ему сказать - темному лесному жителю? Что бывают в жизни ситуации, когда пускай ты хоть и не сдался, но все равно уже не знаешь, как поступить, и чувствуешь себя словно в запертой комнате. Да что запертой - замурованной. И ты мечешься в ней, словно тигр в клетке, но решетка прочно заперта, перегрызть прутья не выходит, а пролезть между ними нечего и думать. От чуда бы я не отказался, но возможно ли оно без веры в него? Утопающий тоже хватается за что угодно, даже за соломинку, вот только я не слыхал, чтобы она кому-то помогла. Или все-таки попытаться?

- Пойдем, - решительно прервал мои колебания… Световид - вспомнил я наконец-то его имя, и от этого мне почему-то сразу полегчало. Даже чудно…
        На первом же шаге мой сапог тяжело погрузился в волокна тумана, который словно ждал этого - торопливо заструился, суетливо путаясь у меня под ногами. Шагал я смело. А чего бояться? Самое главное я уже потерял. Пускай не совсем, но почти. Осталась только жизнь - экая ерунда. О ней и говорить не стоит… после таких потерь. А уж заботу проявлять и вовсе глупо. И я вышагивал за стариком след в след
- уверенно и даже горделиво.
        А вот и камень. Стоит, родимый, никуда не делся.
        Памятуя о том, что со мной творилось в прошлый раз, я сразу же, не дожидаясь команды старика, стащил с пальца перстень и положил его на камень.

- Э-э-э нет, милый, - усмехнулся тот. - Так сделать тебе в ту осень можно было, когда тебе его на Авось заговаривали. Бог удачи подслеповат - кто лал взденет на свой перст, к тому и придет. А ныне ты чуда жаждешь, потому камень должон все время при хозяине быти, а стало быть, придется терпеть. Возможешь?

- Возмогу, - сказал я не колеблясь.

- Быть по сему, - произнес волхв.
        Голос его был на удивление каким-то скучным и равнодушным, словно он не поверил, будто мне удастся выстоять. А зря. В тот раз душа у меня так не болела, и потому тело столь сильно отреагировало на испытание. Сейчас же произошло совсем иное, по принципу: «Хочешь заглушить зубную боль - отруби себе руку».
        А тут не рука - куда хлеще. Мне ж эти новости о Маше, как нож в сердце, так что я уже ничего не боялся.
        Вдобавок это мне тогда было неведомо, с чем придется столкнуться, а сейчас я имел ясное представление, что именно меня ждет, и был к этому готов. Настолько готов, что даже несколько удивился, когда все закончилось и Световид, уважительно посмотрев на меня, указал жестом, чтобы я убрал руку с перстнем от камня. По-моему, в тот раз, год назад, было гораздо больнее, а сейчас я даже толком не ощутил ни судорог, ни давления на уши, ни тошноты, ни прочего.
        Саму руку, правда, жгло и сегодня, да так, что поневоле захотелось заорать во весь голос, но я опасался перебить Световида и терпел молча, находя в этом даже какое-то своего рода извращенное наслаждение: «Пусть мне станет хуже! Пусть!» Мои губы кривились от жгучей боли, но я стойко держался, попутно успевая краем глаза отметить, как туман вокруг меня редеет, разрежается и воздух становится прозрачным и морозно-ломким, как сосулька.
        А потом как-то сразу все закончилось. Обошлось без ослепительных вспышек, громовых раскатов и прочих видео- и шумовых эффектов, хотя они, на мой невежественный взгляд, просто обязаны сопровождать любое приличное колдовство. Поэтому я убрал руку не сразу после жеста волхва, продолжая стоять и тупо глазеть на перстень, который выглядел точно так же, как и полчаса назад.

- Снимай длань-то, - нетерпеливо напомнил Световид и ободрил: - Да не боись, вход я затворил прочно, так что не выскользнет твое чудо.
        И это все?! Воистину, мне было бы смешно, когда б не стало очень грустно. Обижать старого чудака, искренне считающего, что он мне здорово помог, я не хотел, но не выдержал и спросил:

- И чем же оно мне поможет?
        Он неопределенно пожал плечами:

- Почем мне знать. Ежели будешь в него верить, кака-нито лазейка да сыщется, а уж какая - не ведаю. А чтоб поболе верилось, припомни-ка, подсоблял ли тебе Авось, егда ты прошлой осенью отсель ушел?
        Я припомнил, с удивлением обнаружив, что мне и впрямь поначалу дико везло - и в отношениях с Иоанном, и с договоренностью о сватовстве, и в том, как сильно он во мне уверился, несмотря на постоянные доносы своих прежних любимцев и обычных стукачей. Везло даже в мелочах. Жаль лишь, что…

- Только удача моя что-то быстро кончилась, - с сожалением произнес я.

- Так ведь и ты отсель не силу - силенку унес. Да и запечатать я не поспел, ты длань допрежь того с камня снял. О том я еще тогда тебе сказывал - не дале как в конце зимы она иссякнет. Ныне же иное. Ныне ты не с силенкой, и даже не с силой - с силищей уходишь.

- И что тебе… от меня… взамен? - недоверчиво спросил я.
        Он вновь мотнул головой.

- Тогда… почему? Ты же сам говорил, что я… не из ваших, - припомнилось мне. - Чужак, получается, а ты мне…

- А любознательный я, - хитро усмехнулся Световид. - Мыслишь, не ведаю - откель ты взялся да куда стремишься? Вот и любопытствую: осилишь сей путь обратно ай как?
        Ничего себе! Получается, что он… Но откуда?! Я оторопело уставился на него в немом вопросе, но старик сделал вид, что не замечает, и назидательно повторил:

- Помни токмо одно - вера без силы слаба, но и сила без веры - ничто. Тут книжица, коя тебе ведома, истину сказывает. Жаль, изолгали ее людишки. Наговорили всякого, чего и вовсе не бывало, а главное вычеркнули - уж больно простым оно им показалось. Ну да ладно, поспешай, а то времечко к утру близится. Да и мне пора - дождичек накрапывает.
        Теперь я смотрел на свой перстень несколько иначе. Не скажу, чтобы прямо сразу и до конца уверился в том, что он приобрел какие-то необычные свойства, но чем черт не шутит, пока бог спит. А уж если в игру вдобавок вмешиваются иные боги, то тут и вовсе можно ожидать всякого.

- Благодарствую за чудо, дедушка Световид, - склонился я в поклоне, отдавая долг вежливости.
        Скорее всего, ничего не поможет, но старик подарил мне явно не соломинку, а кое-что покрепче. Насколько? Неизвестно. Выдержит ли сразу двоих? Тоже не угадаешь. Но хоть что-то. Вот только…

«А все-таки где же у него кнопка?» - задумчиво произнес бандит, глядя на Электроника.
        Вовремя мне этот фильм припомнился, ой как вовремя. Так ведь и ушел бы, а потом маялся…

- Если б ты еще научил, как этим чудом пользоваться…

- Как же я научу, коли оно твое? - удивился Световид. - Тебе дадено, ты и твори… как знаешь.
        Ловко вывернулся старикан. Прямо-таки хитрован Дубак. И что теперь делать? Аппарат есть, а тумблера включения не видно. Ладно, разберемся без него…
        Я прислушался к себе. Точно. Чудо или нет, но надежда в душе появилась. Робкая, застенчивая, готовая в любой момент упорхнуть в неизвестном направлении, но пока что она продолжала сидеть на моем безымянном пальце, обхватив поблескивающий в лунном свете лал, и пугливо взирать на меня. Откуда она взялась - не знаю, зато я уже знал, что именно должен предпринять, причем немедленно, завтрашним, а точнее, уже сегодняшним утром. Мне нужно срочно отправляться туда, в Александрову слободу. Зачем и что я хочу предпринять - пока не знал, но чувствовал, что так надо.

- Уразумел? - тихо спросил Световид.
        Я еще раз прислушался к себе. Точно. Ошибки не было. И тогда вновь склонился перед стариком, но на сей раз уже не просто отдавая дань уважения, а со всей искренностью. Низко-низко. И слова благодарности прозвучали тоже искренно, потому что, когда есть надежда - человек жив. И не телом - душой. И с проигрышем он не смирился.

- Да не туда! - почти весело окликнул меня Световид, когда я пошел прочь с полянки, и ткнул посохом в противоположную сторону, пояснив: - У тебя же ныне крыльев нетути, потому и не тщись попусту - потонешь.

- А… чудо? - осведомился я.

- Оно для иного, - загадочно усмехнулся старик. - Сам поймешь для чего, егда времечко настанет… И помни: кого возлюбили боги, тому они даруют не токмо много радостей, но и столько же страданий, ибо для истинного счастья их надобно поровну.
        Весьма оригинально для последнего напутствия перед дорогой. Утешил, называется. Но не вступать же в дискуссию, доказывая, что он неправ и что счастье - это как раз когда у человека все хорошо. Ладно, будем считать, в этом мы с ним расходимся. Нестрашно.
        Главное, чтобы он оказался прав в ином.
        Глава 20
        Успел и… не успел

        Если б кто-то упомянул, что мой отъезд, как и тогда, в Кострому, вновь выпал на счастливый для меня день, потому как ныне память все тех же семи спящих отроков[Согласно Прологу - славяно-русскому церковно-учительному сборнику, иначе именуемому Синаксарь, или Синаксарий, содержащему свод сокращенных житий святых, в котором они расположены по дням года, этот праздник отмечался на Руси дважды - 4 августа и 22 октября, поэтому Константину, хоть на дворе уже не лето, действительно повезло вновь выезжать именно на него.] , я, наверное, не выдержал бы и сорвался, закатав в морду. Возможно, не раз.
        Однако Андрюха Апостол был далече, а остальные, по всей видимости, не до такой степени разбирались в житиях святых и прочих книгах, чтобы знать имена этих отроков, а также что один из них доводился мне тезкой.
        Касаемо предзнаменований скажу лишь, что этот день начинался далеко не счастливо - с уныло моросящего безрадостного дождя. Заканчивался же он и вовсе чуть ли не ливнем, сопровождаемым шквалистым ветром, порывы которого нагло крали из-под одежды все нутряное тепло. На следующий день погода повторилась с абсолютной точностью, а потом пошло-поехало. Дни выползали похожие один на другой, словно кто-то невидимый штамповал их на огромном принтере. Нескончаемый день сурка, да и только.
        Но это погода. А вот дорога - если эту грязь можно было назвать дорогой - день ото дня становилась хуже и хуже. Казалось бы, дальше некуда, но, пускаясь на следующее утро в путь, я убеждался, что вновь промахнулся - есть куда. Лошади увязали в непролазном киселе по самые бабки. Хорошо хоть, что с нами были заводные и вьючные, иначе мы бы и вовсе делали не больше десятка верст в сутки.
        Странно, ехать - не идти, но к вечеру мы все валились с ног. А ведь предстояло еще развести костер, каким-то образом запалив его, стащить с себя насквозь мокрую одежду и повесить для просушки на рогульки возле нещадно дымящего костра, а потом приготовить в котелке еду и наломать елового лапника для крохотного навеса от разбушевавшейся не на шутку стихии. Давалось все с превеликим трудом, даже такая малость, как просто поесть, поскольку от дикой усталости кусок упрямо не хотел лезть в рот, и помогало только желание согреться огненно-горячим хлёбовом.
        По счастью, таких привалов у нас было не столь много, всего парочка. В основном мы успевали добраться до близлежащего села. Жители поначалу встречали угрюмо и недоверчиво, но я в очередной раз залезал в кошель - не показывать же всю казну, искушая простодушных сельчан и вводя их в соблазн, - после чего отношение ко мне и моим спутникам менялось. Платил щедро, не скупясь - сколько спрашивали. Да они и не больно-то ломили - двойную, от силы тройную цену.
        Разумеется, в наш заказ, помимо еды и постели, непременно входила и банька. Хлестались истово, до одури, пытаясь выгнать затаившийся внутри ледяной комок, упрямо не желавший таять. Вроде бы удавалось.
        Вдобавок день-деньской тянуще ныл раненый бок, куда угодил остроносый. Боль была тупой, но, когда она постоянная, можете себе представить ощущения человека, вынужденного к тому же вставать ни свет ни заря в сыроватой уже от самого воздуха одежде и двигаться весь день под проливным дождем.
        Впрочем, сам виноват. Нужно было подаваться на восток, на Порхов, а там по Шелони вниз до Ильмень-озера, потом Мстой… Словом, изрядная доля верст - не меньше половины, а то и две трети - была бы преодолена водой. Правда, их было бы вдвое больше, но, если учесть скорость движения, могло получиться гораздо быстрее.
        Я же, взяв во внимание низкую, около нуля, ночную температуру, решил, что реки окажутся бесполезны, поскольку вот-вот встанут, и избрал более короткую дорогу, рванув по прямой на юг, к Волге. Но температура продолжала стойко держаться на прежнем уровне и опускаться ниже нуля не собиралась - разве что по ночам. Зато утром лошадям приходилось разбивать тоненький ледок на лужах, до крови разрезая ноги острыми льдинками. Пришлось разодрать на полосы часть моей запасной одежды, чтобы перебинтовать измученных донельзя скакунов. Вдобавок, как назло, подмерзание почвы оказывалось слишком кратковременным, и спустя уже час после восхода солнца грязища вновь превращалась в прежний вязкий кисель.
        Словом, мой расчет оказался неверным, и теперь я мужественно расхлебывал самолично заваренную кашу. Оставалось стойко держаться, продолжая терпеть тяготы и лишения, как и подобает настоящему ратнику. Лишь украдкой, когда, как мне казалось, никто не видит, я позволял себе кривиться, покряхтывать и то и дело ерзал в седле, стараясь принять более удачную для больного бока позу.

- Отлежаться бы тебе, княже. Хошь на денек, - озабоченно приговаривал Тимоха, когда привал удачно совпадал с ночевкой в деревне, угрюмо пророча: - Не встанешь ведь завтра. Я ж не слепой - зрю, яко ты мучаешься. А на што? Опять же опосля баньки непременно надобно… - И осекался, в который раз напоровшись на мой суровый, непреклонный взгляд, ибо у меня не оставалось сил даже на объяснения.
        К тому же один раз, в самый первый вечер, я ему все растолковал самым подробнейшим образом. Ждать было нельзя по той простой причине, что, если температура все-таки уйдет в минус, Волгу одолеть мы не сможем - лодки по льду не пройдут, а лошади провалятся. То есть теперь, как ни удивительно, я хоть и клял погоду на чем свет стоит, но в то же самое время молил Догоду[Догода - славянский бог погоды, откуда, кстати, и пошло само это слово, только в искаженном виде.] и Авося, чтобы она продержалась еще немножечко. На вторичные разъяснения сил не имелось.
        Потом Тимоха перестал канючить о подобных пустяках и только восхищенно глядел, как не ратники, а я вновь и вновь поднимаюсь наутро самый первый и тороплю прочих с подъемом и отъездом.

- Двужильный ты, что ли, княже?! - выпалил он как-то, с восторгом и в то же время с какой-то суеверной опаской глядя на меня.

«Да человек ли ты?!» - читал я немой вопрос в устремленных на меня глазах стременного.
        Я не отвечал ни на то, ни на другое. Не до глупостей. Знал одно - надо успеть, а потому все свои силы тратил строго рационально, стараясь проделать несколько лишних верст сегодня, чтобы назавтра их осталось чуть меньше.
        Кстати, благодаря этой моей неугомонности мы все равно успели перемахнуть Волгу, потому что буквально за нашей спиной река встала - неожиданно ударил мороз. Как видно, Догода держал мороз до последнего, словно специально нас поджидал. Вот и не верь после этого в славянских богов!
        Или я ошибаюсь и реки встали на пару дней позже нашего форсирования Волги? Трудно сказать. Оглядываясь назад, я до сих пор путаюсь, когда именно произошло резкое похолодание. Точно знаю лишь, что Москва нас встретила в белоснежной фате, словно невеста. Или то был саван по моей цели? Трудно сказать. Я предпочел думать, что это фата. Так легче.
        Дорога тоже стала гораздо лучше. Ветер утих, и из нас перестало выдувать тепло. Только дождь не угомонился. Он лишь сменил амплуа - противные косые струйки превратились в мягкие, плавно ложащиеся на землю снежинки. Ни дать ни взять озверелый бандит и убийца превратился во вполне респектабельного и даже обаятельного, если с ним не вступать в деловые отношения, банкира. Ударивший морозец оказался ощутимым, хотя и не слишком - что-то около десяти градусов.
        Честно говоря, моя идея с побегом - это из Александровой слободы! с царской невестой в руках! чуть ли не из-под венца! - была сумасшедшей от начала до конца. Сейчас-то я это хорошо понимаю, а тогда…
        Оправдывает мою дурь лишь то очумелое состояние, в котором я находился почти всю дорогу, да шалая безумная вера, что и впрямь произойдет какое-то чудо. Только потому я и строил один за другим безумные планы бегства и последующего спасения.
        Разумеется, оставаться на Руси в случае исполнения моих замыслов в расчет не входило. Если златокудрый бог удачи Авось и улыбнется мне, вероятность спрятаться от царских слуг, оставаясь в стране, выглядела слишком бредово. Даже для меня. Именно потому на пути к Александровой слободе я и сделал маленький заход в Москву, где, на мое счастье, остался зимовать задержавшийся по торговым делам Ицхак бен Иосиф.

- Тебе все еще нужен мой перстень? - спросил я его без обиняков.
        Он саркастически улыбнулся.

- Вэй, что за глупые вопросы? - упрекнул он меня, жадно поглядывая на безымянный палец моей правой руки. Потом, отступив на шаг, он еще раз окинул меня взглядом с головы до ног, мгновенно оценив жуткое состояние одежды и изможденное лицо, после чего торопливо спросил: - Кончилось серебро, или… ты от кого-то спасаешься?

- Еще нет, но скоро придется, - многозначительно ответил я и, не став ходить вокруг да около, предложил сделку.
        Он каким-то образом вывозит меня и мою спутницу в Литву и дальше, до своего Магдебурга - почему-то вспомнился неугомонный посол тамошнего герцога доктор Фелинг, - отдает мне весь остаток хранящихся у него моих денег, а я ему… Впрочем, понятно. Жалко, конечно, расставаться с перстнем, но без помощи купца мне не выбраться - дороги перекроют так, что мышь не проскочит.

- Вывезти тебя не так уж сложно, - задумчиво произнес Ицхак. - И цена подходящая…

- Вдвоем, - уточнил я.

- Какая разница, - пренебрежительно передернул плечами он. - Для истинных сынов Авраама, Исаака и Моисея это не столь сложно. Но почему ты готов уплатить за эту в общем-то безделицу столь дорогую цену? В чем истинная причина твоей покладистости?

- В спутнице, - выпалил я.
        Посвящать его в подробности ох как не хотелось, но надо. Если Ицхак узнает об этом сам и потом, то может заупрямиться, причем по закону подлости, который и без того слишком часто срабатывает в моей жизни, произойдет это в самый неподходящий момент. Будет обидно, если из-за моей недоверчивости все сорвется. И вдвойне обиднее, если вспомнить, что к тому времени случится чудо и я вывезу Машу из Александровой слободы. Я сказал все как есть.
        Ицхак молча метнулся к дверям, осторожно выглянул, закрыл на массивный засов внешнюю. Мой совет установить в кабинете двойные двери для надежной защиты от излишнего любопытства слуг он оценил по достоинству и внедрил его в первую же неделю после покупки терема.
        Затем он тщательно задвинул столь же тяжелый засов на внутренней двери и лишь после всего этого укоризненно постучал себя по лбу. Так купец обычно делал, когда в очередной раз уличал меня в недостаточном умении торговаться.

- Ты в своем уме, фрязин? Если поймают - вам обоим не жить. Впрочем, и мне тоже, - добавил он. - Потому и спрашиваю: хорошо ли ты подумал?

- А мне без нее все равно не жить, - горько усмехнулся я. - Так что, как видишь, я оказался хорошим учеником и на этой сделке в любом случае ничего не потеряю.

- Зато я потеряю, - внушительно произнес он. - Немного, конечно. Всего-навсего голову с плеч, но, как тебе это ни покажется удивительным, такой пустяк меня заботит всерьез.

- Жаль, - равнодушно сказал я и… направился к выходу, но тут же был пойман за руку.

- Ишь какие мы гордые, - торопливо затараторил он. - Если ты решил, что я отказываюсь, таки ведь нет. И говорил я это не к тому. Просто случай уж очень особенный, а потому надо все обдумать не спеша, хотя бы в течение трех-четырех дней.

- Мне столько ждать нельзя - тороплюсь, - отрезал я и потянул руку с намерением высвободить ее из захвата цепких купеческих пальцев, но не тут-то было. Он вцепился в меня так, что не отдерешь.

- Я не сказал, что обдумывать станем вместе, - пояснил он и уточнил: - Сколько у меня времени?
        Я быстро прикинул в уме и ответил:

- От силы до девятого - десятого числа этого месяца. Может, и больше, но навряд ли.

- Хорошо, - решительно кивнул он. - Я успею. И… перстень твой я не возьму.
        Я недоверчиво посмотрел на него. Вроде и впрямь не врет. Неужто решился? Неужто он в самом деле готов рискнуть собственной жизнью?! Но во имя чего, если он даже отказался от перстня? И уж больно быстро он дал свое согласие. А может, у него на уме совсем другое?

- Ты не помысли, что я задумал нечто недоброе, - почувствовал мою настороженность Ицхак. - Опасность и в самом деле слишком велика, но… - Он вновь потер переносицу, нарочито медленно достал шелковый платок и вытер выступившую на лбу испарину. Чувствовалось, что продолжать ему совсем не хочется и потому он всячески оттягивает неприятный миг. Но, очевидно считая необходимым договорить до конца, Ицхак, сделав над собой усилие, все-таки продолжил: - Один раз я, можно сказать, тебя почти предал. Я потом долго успокаивал себя мыслью, что, не расскажи я, подьячий все равно бы тебя отыскал, к тому же ты легко отделался, но мысль об этом все равно продолжала терзать меня, и чем дольше я с тобой общался, тем сильнее.

- Да ладно, чего там, - небрежно махнул я рукой.

- Нет, я поступил… подло. Немного успокаивает только то, что уже год или полтора назад я бы на это никогда не пошел, хотя и помогать тебе в твоей нынешней задумке тоже не решился бы - слишком велик был страх перед царем. Но этой зимой кое-что изменилось. Весной, когда ты уезжал в свое поместье, я еще ничего не знал, но летом мне сообщили, сколько человек из нашего народа прошлой зимой остались живы благодаря тебе.
        Честно говоря, я засмущался. Вроде бы похвала была заслуженной, мне и впрямь удалось уберечь в общей сложности десятка полтора евреев от немедленной казни, рассказав остро нуждавшемуся в деньгах Иоанну очередную притчу, на этот раз подлинную, про то, что «деньги не пахнут», причем главными действующими лицами в ней были римские «предки»[Когда сын римского императора Веспасиана Тит упрекнул своего отца за то, что тот ввел налог на общественные уборные, Веспасиан поднес к его носу первые деньги, полученные в качестве налога, и спросил, пахнут ли они. На отрицательный ответ Тита император сказал: «И все-таки они из мочи».] царя, на чем я акцентировал внимание. Подозреваю, что особенно ему понравилось именно очередное напоминание о его древних корнях. Словом, он согласился выпустить всех евреев на волю за хороший выкуп. Но в то же время я точно так же заступался и за людей других национальностей, то есть по сути вообще за всех пленных, поэтому…

- А тебе ведомо… - начал было я, но Ицхак не дал мне договорить.

- Мне все ведомо, - твердо произнес он. - И ты молодец, что поступал разумно, защищая прочих, иначе царь непременно заподозрил бы тебя в особой любви к моему народу, и тогда бы ты тоже пострадал. Я рад, что ты не просто услышал мои слова, произнесенные прошлой осенью, но и не забыл их потом. Приятно иметь дело с людьми, которые умеют слышать гораздо больше, чем им говорят. Тогда, зимой, они были в беде, и ты помог им. Бескорыстно помог. Ныне надо помочь тебе. Так неужто ты мыслишь, что сыны Израиля столь корыстны, что возьмут с тебя за это хоть полушку?!
        Я вновь открыл рот, но он не дал мне произнести ни слова:

- Молчи! Там, в Ливонии, ты уберег от смерти восемнадцать чьих-то отцов и матерей, а потому я, и не только я, сделаем все, дабы помочь тебе в твоей безумной затее. К тому же… - Он сделал паузу, недобро улыбнулся и с легким злорадством заметил: - Мне не добраться до его отца, который давно ушел из жизни. Мне навряд ли удастся добраться до его сыновей. Но теперь я вижу, как смогу вернуть должок ему самому. Не полностью. Отчасти. Да и то без резы. Но хоть что-нибудь. А стоит мне представить его лик, когда он узнает, что его невеста похищена… - И он весело, почти по-мальчишечьи расхохотался.
        Это была уже вторая серьезная причина для оказания бескорыстной помощи. Такой не поверить я не мог.

- Ты не думай, что мой народ такой мстительный, - тут же заторопился он с пояснениями, - это противоречит нашей вере. Тора осуждает подобное, а эта книга, как утверждал рабби Симеон бен Лакиш, благословенно имя его, старше нашего мира на две тысячи лет, и те запреты, что занесены на ее страницы, святы для каждого еврея. Но еще один наш философ по имени Филон Александрийский, живший так давно, что, наверное, даже видел Иешуа, в свое время сказал, что каждый мудрый человек является выкупом за глупца, который не прожил бы и часа, если бы мудрый не хранил его своим состраданием и предусмотрительностью. Вот мне и приходится стать твоим… выкупом.
        Ну и язва. Все-таки подковырнул. А заодно и тему удачно сменил. Молодцa, ничего не скажешь. Но я не стал огрызаться и отвечать в том же духе - признаться, было не до шуток, устал как собака, хотя время было и не столь позднее, но тут, скорее всего, сказывалась безумная гонка предыдущих дней. Наоборот, почти согласился с ним, заметив:

- Влюбленные вообще похожи на безумцев. Что поделаешь, я не оказался исключением. Но если ты не против, то давай оставим Тору, выкупы и перейдем к обсуждению нашего побега из Москвы.
        Ицхак опешил, некоторое время молча смотрел на меня, после чего глухо произнес:

- Диоген сказал, что любовь можно заслуженно назвать трижды вором - она не спит, смела и раздевает людей догола. До сегодняшнего дня я думал, что он немножечко погорячился, но теперь вижу, что он был прав во всем. Ты откровенен со мной до наготы, смел в своих замыслах до безумия, а что до сна, то, судя по твоим глазам, налитым кровью, о нем ты последние дни только мечтаешь. Извини, я заболтал тебя, не подумав, в чем ты сейчас острее всего нуждаешься. Но это исправимо. Мы ничего с тобой не будем сейчас обсуждать - хотя бы одну эту ночь, но тебе надлежит поспать. К тому же я сейчас и сам толком не представляю, как поступить и какой именно способ избрать для пущей надежности. Но, чтобы ты успокоился, крепко уснул и хорошенечко поспал, обещаю, что за имеющиеся в моем распоряжении дни я обязательно все подготовлю. Твоя же задача - добраться до меня, а о дальнейшем беспокоиться ни к чему. И все! - возвысил он голос. - А теперь немедля спать.
        Расторопные слуги, вызванные купцом, тут же отвели меня наверх, в небольшую комнатушку, где умиротворенно и свежо пахло мятой, смешивающейся с горечью полыни и еще чем-то приятным и чертовски знакомым, только догадаться я не мог, ибо меня и впрямь чуть ли не шатало. Еще раз повторив, чтобы меня непременно разбудили с третьими петухами, я тяжело погрузился в гору тюфяков и перин и, к своему стыду, вырубился напрочь, даже не успев разуться.
        Однако пробудился я от зова слуги на удивление легко, хотя навряд ли проспал больше шести-семи часов. Наверное, организм компенсировал недостающие часы крепостью самого сна. Прощание с купцом вышло кратким, ибо новая встреча с Ицхаком предстояла совсем скоро или… не предстояла вовсе.
        Рогатки на ночных улицах еще не убрали, но меня пропускали безропотно - нарядная одежда подтверждала, что я не из ночных татей, а десяток угрюмых ратников, маячивших за моими плечами, убедительно подсказывал, что лишних вопросов лучше не задавать.
        Словом, довольно-таки быстро я оказался на своем новом подворье, на Тверской, подняв Андрюху Апостола, ошалевшего от моего раннего визита, прямиком с постели и вытащив его для разговора в холодные сени, рассчитывая, что легкий морозец поможет парню побыстрее прийти в себя. Рассусоливать было недосуг, потому я был по-военному краток:

- Вот тебе деньгa на новый переезд. Здесь пятьдесят рублей, хватит на все. Нынче же пойдешь и купишь сруб да приглядишь себе местечко в какой-нибудь слободе, а завтра или послезавтра туда переедешь. И о том, что ты со мной знаком, никому ни слова, иначе худо с тобой приключится. И вот еще что: поп у тебя на примете есть, чтоб обвенчал и при этом не задавал лишних вопросов? Сразу скажу, венчание может понадобиться в любое время дня и ночи, когда бы мы к нему ни заявились, хоть сразу после полуночи.
        Андрюха - ах ты, лебедь моя белая да несмышленая, - в ответ лишь хлопал глазами, не говоря ни слова. Видать, со сна слишком много новостей, поэтому требовалось время на включение соображаловки.
        Он так долго это делал, что первым не выдержал даже не я, а Глафира. Ушлая баба, очевидно, все это время стояла за дверью, ведущей в избу, и подслушивала. Молчание мужа показалось ей чрезмерно длинным, и она решила, что если оно затянется еще хоть на минуту, то у княж-фрязина окончательно лопнет терпение и он, озлившись, плюнет и отберет назад мешок с серебром, решив найти кого посмышленее. Вынырнув из-за своего укрытия, она, ничуть не смущаясь своих полуобнаженных прелестей, затараторила:

- Да как не быть, Константин свет Юрьич. У него всякие имеются. Опять-таки ежели славный посул дать, то нешто кто откажется?! А времена нынче худые, потому как ненадежные, и всякий разумеет - чем мене в памяти держати, тем опосля слаще на полатях спати.

- Ежели к батюшке Никодиму подойти, - наконец прорезался голос у Андрюхи. - Тока он…

- Что тока? - насторожился я.

- То Андрюша мой мыслит, - вновь влезла Глафира. - А ты его, княж-батюшка, не слухай - непременно сыщет. Да ему всего и надобно, что в дом к себе на пирог мой пригласить, а о прочем я уж сама с гостечком говoрю вести стану. Ты поведай лишь, к какому сроку поспеть надобно, и все. Когда венчанье-то занадобится?

- Да я и сам толком не знаю, - вздохнул я. - Где-то денька через три-четыре, а может, через пять-шесть.

- У-у-уй! - радостно взвизгнула Глафира. - Да к такому сроку мы с ним, ежели твоя душенька возжелает, не одного найдем, а ежели рубликов с десяток посулить, то от их и вовсе отбою не будет. - И уставилась на меня ищущим взглядом.

- Посули, - кивнул я. - За сколько сторгуешься, не знаю, а тебе, красавица, я два десятка рублевиков хоть сейчас отдам.

- Можно и сейчас, - простодушно согласилась она. - А то вдруг наперед занадобиться дати. Они ж хучь и божьи слуги, а свою выгоду блюдут строго.
        Словом, сговорились.
        Проинструктировав напоследок самого Андрюху, дабы он, как только переедет на новое место, немедленно оповестил о нем купца Ицхака, чтобы мне по прибытии сразу знать, где именно искать самого Апостола, я немедленно двинулся в дальнейший путь, держа курс на Александрову слободу.
        Едва я обогнул Кремль, добравшись до безлюдного в эту пору Торга, и только-только повернул от пустынных заснеженных рядов в сторону Ильинки, в спину мне, словно пуля, ударил колокольный звон, точь-в-точь похожий на тот, что я слышал два года назад и тоже осенью. Причем раздавался он со стороны Вознесенского Девичьего монастыря. Да-да, того самого, в котором похоронили несчастную Марфу Васильевну Собакину. Ошибка была исключена - слева от Фроловских ворот на территории Кремля находился именно этот монастырь, и это именно его колокола сейчас звонили.
        Я не из пугливых, но сочетание белого снега, отливающего мертвенной синевой утренних сумерек и погребального колокольного звона, у кого угодно может вызвать нервный озноб. И кого они отпевают ныне? Неужто очередную царскую невесту?! Упаси бог!
        Разобрался, правда, быстро - звон оказался не погребальный, а самый что ни на есть обычный, к тому же с заминкой в несколько секунд вдогон ударили колокола и на подворье Угрешского монастыря, следом за которыми незамедлительно гулко-басовито отозвались их медные собратья на звоннице Ивана Великого, и понеслось-поехало со всех сторон, но на сердце отчего-то по-прежнему было тревожно, и тревога эта не унималась в течение всего пути…
        Прибыли мы в слободу в аккурат под самую свадьбу, седьмого ноября. Тоже символично, если вспомнить события этого дня спустя три с половиной столетия. Вот только мой единственный ратник - остальных пришлось оставить у близлежащей заставы возле сельца Слотина - навряд ли заменит хоть один красногвардейский отряд. Тем более что нынешнее седьмое было по старому стилю, а не по новому, так что не стоит говорить даже о символике.
        Я мог бы попасть и несколько раньше, но меня изрядно тормознули. После отмены опричнины стражники на заставе у Слотина вели себя весьма лояльно, запутавшись, кого можно пускать сразу, с учетом новых веяний, а на кого все равно надо испросить царского разрешения, и не чинили препятствий никому. Зато теперь, перед торжествами, согласно повелению Иоанна, опасающегося, что его очередную невесту сглазят или испортят, контроль был жесткий, бесцеремонный и затяжной.
        Как знать, может, я бы и вообще не попал на свадьбу, если бы не повстречавшийся Истома. Последнее время мне что-то стало везти на этого сурового десятника. Или уже сотника? Впрочем, какая разница. Нет, он не дал приказ тут же пропустить меня. Еще чего. Зато он ускорил процедуру выяснения - дозволено ли фряжскому князю принять участие в царской пьянке-гулянке али как.
        Оказалось, что дозволено, но… без людишек. Разрешалось прихватить только одного стременного. Я поначалу не колебался, да и Тимоха был уверен, что поедет он и только он, но в самый последний момент мне вдруг представилось, что, если я не удержусь и сорвусь с катушек, вместе с фряжским князем достанется и его людям. Всем. И мало не покажется.
        Именно потому, отведя парня в сторонку, я предупредил его, что он гораздо нужнее мне тут, велев ждать меня три дня в Слотине и каждый день поутру быть готовым к немедленному выезду. Если я не появлюсь и даже не пришлю весточки с новым стременным - молодым парнем со странным прозвищем Бибик, то наутро четвертого дня им надлежит оставить одного человека в селе в ожидании вестей, а всем остальным немедленно возвращаться в Москву, но не в мой терем на Тверской, а прямиком к Ицхаку, и там выжидать еще седмицу.
        Коль я и за это время не дам о себе знать, то тогда ему надлежит предупредить купца, что ждать меня не надо, сделка отменяется, а также забрать у него и поделить между собой мою казну, в которой оставалось немало. После этого они вправе разбрестись кому куда хочется. Сам же Тимоха может считать себя свободным от службы и от данного им обета, так что, если не оставил прежней мечты, пускай катит на Дон.
        Он вначале попытался возразить, но мой категоричный тон, что мне виднее и вообще, в слободе дельце пустячное, а самое веселое начнется именно со Слотина, возымел нужное действие, и Тимоха, понуро кивнув и дав небольшое, но красноречивое наставление Бибику: «Ежели что с княж-фрязином учинится - с тебя спрошу!», сопровождавшееся покачиванием ядреного кулака в опасной близи от носа Бибика, нехотя побрел к остальным ратникам.
        Кажется, все предусмотрел на случай провала. Но главный итог моей поездки оказался противоречивым. Получалось, что я успел. Вот только вопрос: «К чему именно? Повеселиться на свадьбе?»
        Мои мучения вообще-то предназначались отнюдь не для того, чтобы скромненько, как и подобает думному дворянину, чей номер в точности как в блатной песне - двести сорок пять, разве только без печати на телогреечке, пропустить вперед себя огромную кучу бояр, окольничих, конюших, кравчих, постельничих и прочих, усесться за огромный царский стол и уплетать государево угощение, запивая его хмельным медом.
        Мне ж надо устраивать побег, а я не только ничего не успел продумать за этот предсвадебный вечер, но даже не попал утром на само венчание - проспал.
        Да-да, организм, молодцом продержавшись две с лишним недели, решил, что уж теперь-то ему позволительно немного расслабиться, и отключился.
        Напрочь.
        Разбудить же было некому - по совету Бориса Годунова, который встречал и размещал меня, среди ночи его двоюродный брат и постельничий Дмитрий под благовидным предлогом увел куда-то моего нового стременного и вместо Бибика поставил у двери моей опочивальни двух дюжих стрельцов.

- Чтоб ты беды не сотворил, княже, - пояснил мне сам Борис, который и разбудил меня, только поздно - обряд венчания к тому времени давно завершился и через час намечался свадебный пир.
        Я удержался и не кинулся на него с кулаками лишь по одной причине - он и вчера уговаривал меня не ходить в церковь и тем самым не вносить сумятицу в сердце государевой невесты. Причем выдал на-гора столько убедительных доводов в защиту своей просьбы, что я сделал вид, будто стал колебаться, уклончиво заявив, что, мол, утро вечера мудренее и вообще - когда проснусь, будет видно.
        Кстати, ложиться почивать я на самом деле вообще не собирался - планов было громадье. Для начала предстояло каким-то образом исхитриться и повидаться с Машенькой, после чего… Впрочем, о дальнейшем я не думал, решив сосредоточиться на свидании, а уж потом принимать окончательное решение.
        Потому я и не возражал на предложения Бориса не ходить завтра в церковь, опасаясь его обидеть, чего делать было нельзя ни в коем случае - хитроумие Годунова мне было необходимо как воздух. Да и не только оно одно, но и все его знания о здешнем дворце - я же здесь ни ухом ни рылом. Где парадный вход? Кто там дежурит? Кого через него впускают-выпускают? На основании чего? Есть ли потайные ходы? Как до них добраться и куда они выводят? Словом, вопросов немерено, а ответов на них ни одного. Потому я отделывался на все его увещевания уклончивыми ответами, что, мол, может, я вообще просплю, тогда и говорить не о чем.
        В конце концов, он сам виноват - в придачу к своим советам надо было подкинуть мне мозгов ими воспользоваться. А так я лишь втихомолку угрюмо думал, что проявлять мудрость в чужих делах, глядя на них со стороны, гораздо проще, чем в своих собственных, вот Борис и надсаживается.
        Тот досадливо морщился - неприятно видеть, как твои умные слова умирают в ухе у дурака, - но продолжал столь же горячо и настойчиво убеждать меня в том, чтобы я попросту ложился спать и никуда не ходил ни сегодня, ни завтра.
        Расклад у него получался и впрямь настолько чистым и гладким, что, как знать, в иное время я бы, может, и прислушался к его словам. Вот только не зря говорится, что давать советы глупцу или влюбленному, пускай даже самые лучшие и самые разумные, все равно что пытаться удержать ветер в клетке или воду в решете. Так и тут.
        О том, что на самом деле мне от него нужно, я решил поговорить с ним
«по-трезвому». Надираться, разумеется, не собирался - просто слегка взбодриться, и все. В первую очередь выпивка предназначалась для моего собеседника - я надеялся, что после легкой дозы у Годунова прибавится смелости.
        Увидев мою бутыль, он деловито понюхал содержимое, слегка поморщился, заявив, что в царевых палатах такие меда пьет лишь челядь, да и то задняя[Здесь: занимающая незначительные должности, младшая, самого низшего уровня.] , и куда-то исчез, заверив, что явится мигом, Отче наш прочесть не успею. Насчет молитвы он немного прихвастнул, но отсутствовал и впрямь недолго, появившись минут через десять - пятнадцать с увесистым кувшином в руках.
        А потом мы с ним слегка выпили, после чего я… почти сразу отключился. Так это…
        Я прищурился, с подозрением уставившись на Бориса.

- Федорыч, - вкрадчиво произнес я, - а мой крепкий сон?..

- Ну да, - простодушно покаялся он. - Сбегал к Бомелию, пожаловался на бессонницу да опосля сызнова к тебе, а зелье, что он дал, в мед влил. А куда деваться, коль ты моих увещеваний слухать не желал. Мыслишь, я не зрел, в экой лихоманке твоя глава металась? Оно ж по очам видать было - словно в бреду. - И попросил: - Ежели костерить меня учнешь, так ты дюже сильно глотку не надсаживай. Лучше вполголоса, а то нехорошо, услыхать могут. - И многозначительно указал на дверь.
        Ох и хитер парень. По сравнению с ним жуликоватый хитрован Дубак - дите дитем. Да что Дубак, тут и Ицхак отдыхает. Ну какой же русский человек матюкается вполголоса? Для этого и впрямь надо не просто числиться в иностранцах, но быть им на самом деле, то есть соответствовать по духу. Не зря я вчера хотел подключить Бориса к своей затее с побегом. Уж он-то точно что-нибудь придумал бы. Только это было вечером, а теперь даже не утро - день на дворе. Поздно, милый. Или?..
        Время-то до свадебного пира еще имеется, пускай и осталось с гулькин нос, но если его использовать с умом, то…
        Вот только с чего начать? На сентиментальность надавить? Ладно, попробуем разжалобить…

- А что, Борис Федорович, - заметил я со вздохом, - не погулял ты на моей свадебке. Выходит, обманул я тебя, когда приглашал той зимой.

- Может, и погуляю еще, - обнадеживающе заметил он. - Нешто на ней свет клином сошелся?

- Сошелся, - твердо ответил я.

- Ну енто ты ныне так-то печалуешься. А ты погодь малость, авось со временем и уляжется в душе-то. У меня к своей Марии Григорьевне, может, тоже не больно сердце лежало, а теперь вроде и ничего. - И тут же, без перехода, посоветовал: - Я так мыслю, что тебе и пир ни к чему. А что, ежели я к тебе прямо сейчас Бомелия пришлю
- дескать, захворал ты с дороги, застудился, в жару лежишь и никого не узнаешь. А он тебе какое-нибудь питье даст, чтоб тебя и впрямь в жар кинуло.

- Боишься, что я там чего-нибудь сотворю? - усмехнулся я и посоветовал: - Ты бы и впрямь сегодня подальше от меня держался. Не ровен час, и тебя зацепит.

- Да я бы держался! - отчаянно воскликнул Годунов. - Но ныне меня сам государь к тебе прислал.

- Во как! - удивился я и поинтересовался, хотя и без того все сразу стало ясно и понятно - пропал потенциальный сообщник. - Так это он меня видеть на пиру не желает? А чего ж тогда уговариваешь? Передал бы его повеление, да и дело с концом.

- Он как раз, напротив, шибко жаждет тебя узреть, - хмуро возразил Борис. - Потому и послал, что озаботился. Дескать, отчего я на венчании фрязина не углядел? Можа, захворал? Сходи-ка к нему да разузнай все как есть, а то, мол, самому недосуг. А я-то как раз иного хочу. Люб ты мне, - откровенно выпалил он и покраснел от смущения. - Ежели что с тобой приключись, один я останусь. Вокруг же не люди - волки. Кто кого сможет, тот того и гложет, да не сколь надобно, а сколь сможет. Тут либо сам таким становись, либо глотку подставляй. Попал в стаю - лай не лай, а хвостом виляй.

- А я что же, иной? Эвон как жизнь сгибает. И ведь гнусь. Не промахнулся ты? - Усмешка получилась у меня какая-то кривобокая - сам почувствовал.

- Иной, - убежденно подтвердил Годунов. - Совсем иной. А что до сгибания спины, так тут ничего не попишешь. Съешь и морковку, коли яблочка нет. Но ты яко лось. И силен, и могутен, но за сырым мяском не гонишься, человечинки отведать не алчешь, и кровь у тебя со рта не сочится. Потому и люб. Думаешь, не ведаю я, отчего наш государь прошлой зимой ни одного человечка казнить не повелел? И лютовал, и бранился, и посохом грозился - ан от казней себя удержал. То твоя заслуга. Вот потому-то ты мне и люб.

- А дьяки с подьячими не в счет? - осведомился я, вспомнив, что этим летом, как мне довелось мельком услышать в разговорах москвичей, на плаху после изрядных пыток отволокли за посулы и прочее не меньше десятка из числа «крапивного семени».

- С ими по правде обошлись, яко и надлежит, - небрежно отмахнулся Годунов. - Потому им во пса место.

- Ну с ними ладно, - согласился я, тем более что в какой-то мере был причастен к этим карам - не зря намекал царю зимой, что вместо усердных поисков изменников лучше было бы обратить внимание на расплодившихся чиновников и их непомерное взяточничество, в борьбе с которым и впрямь допустима плаха для острастки остальным.
        И впрямь, чего жалеть взяточников? Такие меры против любителей посулов заслуживают только поощрения, причем в любом веке.
        Но был еще один. Если брать во внимание Одоевского и Морозова, то даже трое, но меня интересовал сейчас только один из них.

- А… Воротынский? - вздохнул я, и недавние воспоминания вновь ожили, рисуя картину застенков и распростертое в дальнем углу пыточной полуголое тело. Тело, источающее нестерпимо-приторный аромат свежеподжаренной человеческой плоти.

- Ту троицу и я из памяти не выпускаю, - глухо откликнулся Годунов. - Но и тут помысли - хошь и грешно так говорить, но за цельный год, ежели с прошлой осени считать, егда он тебя к себе приблизил, токмо трое всего богу душу отдали, а ведь нонче даже не осень опять на дворе - почитай зима. Когда такое случалось? Да в иные месяца десятки на плаху головы клали. Про казни московские да погром новгородский и вовсе молчу - там душ загубленных тысячами считать надобно. Опять же и опричнины клятой нету. Отказался государь от своей вдовьей доли[Термин
«опричь», согласно языку юриспруденции того времени, означал долю, которую были обязаны выделить дети умершего отца своей матери.] , и, бог даст, не возвернется к ней вовсе. Али воротится? - испуганно вздрогнул он и вопросительно посмотрел на меня. - Ты там в горних высях зрел ли?

- Не вернется. - Я не стал морочить ему голову и напускать тумана, как оно водится у приличных, уважаемых пророков.

- Ну и слава тебе господи, - истово перекрестился Годунов и вновь вернулся к тому, с чего и начал: - Опять же зрю я, яко ты ко мне со всей душой, по-доброму… Не о предсказаниях речь, да и больно чудны они. В голове не укладается, что мне да… Токмо ежели все так и случится, на кого ж мне тогда положиться?

- На родню, - пожал плечами я.

- То само собой, - согласно кивнул он. - Но ее мало, да и не все в ней умишком богаты. Вот я и мыслил о тебе. Думку тайную в главе держал, что… - Он сокрушенно вздохнул, оборвав себя на полуслове, и досадливо поморщился: - Да что о том речь вести - пустое! - Борис в сердцах махнул рукой и умолк, но затем, помедлив, просительно повторил: - Так как с Бомелием? Я мигом за ним слетаю. Оглянуться не успеешь, как он…

- Можно и за Бомелием, - осторожно сказал я и тут же осадил радостно вскочившего Годунова: - Только вначале мне повидаться… с ней… наедине.

- О том и не помышляй, - взвился он как ошпаренный. - Вспомни-ка мою женитьбу, да припомни, сколь близ Марии люда толпилось. Так то я в женихах хаживал, а тут сам государь. У нее ныне вдесятеро супротив моего. Да и что тебе с того свидания?! Душу себе да ей растравишь, вот и все! А ну как государь поймет, что под венец ее тело пошло, а душой она с тобой давно обвенчана?! Тут уж монастырем не обойдешься
- обоим головы снесут! - И вновь, очевидно решив, что сказал предостаточно, резко сменил тему: - Так что, слетаю я за Елисеем?

- Нет! - отрезал я сердито. - Плясать так плясать, как сказал карась, прыгая по сковородке. Будем царское повеление исполнять. Петь станем, Борис Федорович, гулять станем! - И, скрипнув зубами, более серьезно пояснил: - Проститься я с ней хочу. Хоть погляжу напоследок. Пусть издали. Одним глазком. Сам ведь знаешь - мне с княжной, то есть нет, уже… с царицей, - с натугой выдавил-выплюнул я из себя ненавистное слово, - больше не свидеться. Разве потом, когда он ее в монастырь… - тихо закончил я. - Так что не боись за меня, Борис Федорович. Я ж понимаю - хоть волком вой, да песню пой. Глотать горько, но буду говорить сладко. Зато не ей одной из этой чаши…


        Может быть, и зря так я поступил - не знаю. И впрямь только душу разбередил. Ладно свою собственную - знал на что шел, - так ведь и ее тоже. Видел я, как она на меня смотрела. На лице улыбка как приклеенная, кивает царю, а глаза то и дело устремляются в мою сторону. И во взглядах этих такая боль, такая мольба: «Помоги! Спаси!»
        Сердце кровью обливается, а что я могу?! Это вам не Голливуд. Махнул сабелькой в одну сторону - полсотни бояр как не бывало, махнул в другую - стрельцы попадали, стукнул кулаком по столу - царь с перепугу под свое кресло полез. Схватил тут добрый молодец красну девицу да и был с ней таков. И получилась сказка о Константине-царевиче и Сером Волке. Жаль, что в жизни все иначе. Совсем иначе. Вовсе наоборот. Ох и жаль!
        А чудо?! Да какое там к чертям свинячьим чудо?! Сказано же - не бывает их! Может, когда-то давным-давно, в тридевятом царстве, в тридесятом государстве, но уж никак не на Руси в шестнадцатом веке. Разве что гораздо позже и в более скромной обстановке, например, в Старицких пещерах.
        Да и там, если вдуматься, то никакое оно не чудо. Достаточно на себя посмотреть да на свою невесту, а ныне чужую жену, и сразу все ясно. Чудо - оно радостное, звонкоголосое, там доброта побеждает, любовь торжествует, там главные герои в финале нежно целуются и впереди у них совместная долгая и счастливая жизнь, а тут…
        Скорее уж какая-то злобная фата-моргана в той пещере поселилась. Вначале маску на себя напялит, чтоб увлечь, соблазнить, заманить, а потом истинное лицо показывает. Эдакий безобразный оскал беззубого рта-провала среди многочисленных коричневых морщин. Только губы кажутся молодыми, а приглядишься - и тут обман. Красные они от запекшейся крови таких простаков, как я…
        Я даже особо не пил - не хотелось. Да и ел тоже нехотя - кусок в горло не лез. Улыбку, правда, изображал исправно, а сам все думал, глядя на Машу, и совершенно не представлял, что мне теперь делать. В голове шумело какое-то разноголосье - от лютой ярости до тупой отрешенности. В единый шипящий клубок, словно змеиная свадьба, сплелись любовь к Маше и ненависть к царю, желание что-нибудь предпринять и понимание, что надо сидеть и терпеть. От этой сумятицы временами перед моими глазами все подергивалось какой-то зыбкой дымкой, а лица окружающих начинали плыть, колыхаясь и искажаясь в этом мареве.
        Лишь иногда сквозь туман я чувствовал устремленные на меня взгляды: внимательно-пытливый - Бомелия; сочувственно-тревожный - Годунова; сурово-непреклонный - Истомы, стоящего у стены; чуточку виноватый, но в то же время и блаженно-счастливый - старого князя Долгорукого, моего несостоявшегося тестя; надменно-торжествующий - Иоанна. А поверх них все та же жалобная мольба из синего небесного омута: «Помоги! Спаси!» А еще, но уже позже, ближе к концу застолья, я прочитал в ее взгляде прощание.
        Навсегда.
        Прощание и… прощение.
        Вот только сам себя я простить не мог.
        Да и не хотел.
        Нет, я и тут не смирился. Я не выиграл, но… выиграл. Телом она его, а душой все равно моя. И тело ее тоже не только было, но и будет моим! Обязательно! Дай только срок! Рано или поздно, но все равно это случится. Возьму я реванш. Непременно возьму!
        Но стоило мне представить, что произойдет сегодня ночью, - сердце кровью обливалось. Не передо мной - перед ним она снимет свой подвенечный наряд и не со мной - с ним ляжет на заботливо приготовленную постель. И даже если она закроет глаза, чтобы попытаться представить на его месте меня, ей это не поможет. Если бы она не была со мной тогда, весной, как знать, но мои ласки Маше слишком хорошо знакомы, а потому у нее ничего не выйдет - воображение попросту откажет под неудержимым натиском жестокой действительности и грубой бесцеремонной похоти.

«Ну, историки, мать вашу! - зло проклинал я их, костеря на чем свет стоит. - С виду приличные люди, добросовестные, слова худого не скажешь, а на деле взять - шаромыги шаромыгами! Что же ты, господин Карамзин, о таком важном факте и ни гу-гу?! А ты, Соловьев, почему промолчал?! А ты, Костомаров, как упустил?! А ты, Скрынников, почему не подсказал?! А ты, Ключевский, как прошляпил?! А ты, Володихин, куда смотрел?! Братцы, вы что же, в заговор против меня вступили?! И не совестно?! Мало того что судьба-злодейка финт за финтом выкидывает, так еще и вы на царской стороне против меня сыграли! Если б я знал, то совсем иначе себя вел. Я ж ее давно бы утащил, увез, унес, украл и прочее. Неужто стал бы дожидаться такого?! Эх вы!»
        Так и метался по своей светлице, не находя себе места, а секунды с минутами меж тем все щелкали и щелкали. Тик-так - час долой, тик-так - за ним другой, тик-так - ночь прошла, тик-так…
        Лег уже засветло, брякнувшись не раздеваясь, но заснуть не пришлось - не дали. Снова Годунов. Явился не запылился. Теперь-то что от меня нужно? Вроде вел я себя тихо и пристойно. Так пристойно, что до сих пор тошнит от воспоминаний. Так какого…

- Что случилось?! - вскочил я как ошпаренный.
        Еще бы - вскочишь тут. Лицо у Бориса белое, ни кровиночки, в глазах - пелена ужаса. Неужто с Машей что-то?! А иначе зачем бы он ко мне в такую рань приперся? Ему-то как раз сейчас поспать бы не мешало - всю ночь возле царской опочивальни на коне рассекал, как я когда-то на его свадебке, а он ко мне - это как? Точно случилось!

- Сказывал же тебе, чтоб не ходил ты на пир, - простонал он. - Глядишь, она бы и промолчала. А теперь не знаю, что и будет.
        Оказывается, не выдержала Маша да во всем царю и покаялась, чистая ее душа. Мол, полюбила она фряжского князя Константина, да и ныне сердце ее только одного его и любит, а уж ты, государь, не гневайся. Он с утешениями, мол, сердцем - не телом, а она…

- Если б хоть не сразу обо всем поведала, а потом, когда царь уже натешился, - одно. Тут куда ни шло, - рассказывал Борис. - А то ж она и разоблачиться не успела, сразу в ноги метнулась.

- А ты как все услыхал?

- Услышишь тут, - махнул он рукой. - Она-то тихо сказывала, зато он ревел, яко тур подраненный. Ну и величал ее всяко - обманщица, греховодница, блудница, стыд всякий утратила, коль до свадебки честной такое учинила. Ты что же, князь, и впрямь с нею… - Не договорив, он в страхе уставился на меня.

- Люблю я ее, - мрачно сообщил я вместо ответа. - И она меня любит. Вот и…
        Борис тут же, не сводя с меня испуганных глаз, шарахнулся назад, словно от прокаженного. Прислонившись к дверному косяку, он глухо произнес:

- Я ж сюда опять по его повелению заглянул. Он повелел. Токмо будить воспретил. Сказал, чтоб я поглядел тихонько - на месте ли ты, да стражу у дверей выставил. Я… сейчас за стрельцами пойду. Много ли, мало, ан времечко у тебя имеется, потому как я спешить не стану. А боле мне тебе подсобить нечем - ты уж прости, княже, и… прощевай. - Он низко поклонился и вышел.
        Вообще-то надо было бежать. Шансы на спасение, хоть и мизерные, у меня имелись. Целых пять минут, а то и все десять - это о-го-го сколько! Но в том-то и штука, что я не мог пуститься в бега. После того, что она сказала царю, удрать было бы с моей стороны верхом подлости. Самое настоящее предательство, и не чего-нибудь, а любви…
        Такое даже не смертный грех. Это что-то сродни Иуде, даже хуже. Да-да, хуже. Он-то предал не любимую, а учителя. К тому же имел на это какие-то весомые причины, с корыстью не имеющие ничего общего, иначе не вернул бы потом тридцать сребреников. Просто история не знает истинных мотивов или не хочет о них говорить - получается, какое ни есть, а оправдание предательства. Моему же их нет вовсе и быть не может.
        А потом: куда бежать-то? От Иоанна - ну тут еще шанс есть. А от себя? И для чего? Чтоб потом всю оставшуюся жизнь изводить себя попреками? Я ж свою совесть знаю - она у меня та еще баба, склочная и стервозная, и можно быть на сто процентов уверенным, что покоя мне от нее не будет ни днем ни ночью. Неизвестно, что хуже - легкая смерть сразу или ее постоянные уколы. Нет уж. Ни к чему оно продлять-то.
        Приняв решение, я как-то успокоился. Когда за мной пришли стрельцы - испуга или страха во мне не было. Совсем. Просил судьбу лишь об одном: чтоб без мучений. Чик, и готово. Уж в такой-то пустяковине можно не отказать человеку?

«Можно», - промурлыкала судьба и коварно усмехнулась…
        К сожалению, я ее не слышал.
        Глава 21
        Извозчик, отвези меня домой!

        Годунов сдержал слово - за мной пришли относительно нескоро, чуть ли не через полчаса. Или просто время, проведенное в томительном ожидании, слишком растянулось? Не знаю. Сам Борис в мою сторону не смотрел, старался отворачиваться, но в глазах у него и впрямь стояли слезы - переживал парень.
        Как ни удивительно, но я почему-то оставался совершенно спокойным - даже странно. И не потому, что надеялся избежать грядущей казни или был слишком занят тем, что старательно прокручивал в голове возможные варианты бегства. Отнюдь нет. Пусто у меня там было. Совсем. Ни единой мыслишки. Даже чудно.
        Пожалуй, единственным объяснением моему поразительному хладнокровию может служить лишь вчерашний пир - душа так истерзалась, что теперь у меня внутри все попросту иссякло и онемело.
        Шли мы долго. Уже давно оставили за плечами широкий царский двор, прошли через ворота, затем по мосту, лежащему над заснеженным рвом, отделявшим царский дворец от самой слободы, миновали базарную площадь, и все топали и топали дальше. Вообще-то можно было бы и на конях. Или это царский приказ, чтоб непременно прогнали фрязина пешком?
        Очень даже может быть. Получается своего рода унижение - тут ведь именитые люди, даже если их путь лежит на сто метров от собственного подворья, непременно взгромоздятся на лошадь, ну и сопровождение само собой. Я тоже вроде как именитый, потому такое пешее странствие для меня - потерька чести, как здесь принято говорить.
        Кстати, даже при всей своей задумчивости одно знакомое лицо я успел углядеть. Впрочем, труднее было бы не заметить, потому что едва я спустился по ступеням широкого крыльца и сделал пару-тройку шагов по дощатой, как и в Кремле, мостовой, как слюда в одном из окон на втором этаже со звоном вылетела наружу и я, вместе со стрельцами подняв голову, увидел Светозару. Бледная, ни кровинки на лице, она смотрела на меня широко распахнутыми глазами, как видно все сразу поняв - куда ведут и зачем.

- От дурна баба, - почти с восторгом заметил мой левый охранник. - Длани-то свои, дивись, все об слюду разодрала.
        Я пригляделся повнимательнее, и точно - с ее рук, с силой вцепившихся в свинцовый оконный переплет, уже тягуче капало темным багрянцем, разукрашивая снег под теремом ярко-алым.

- Это ж какое любопытство должон иметь человек, дабы вот так-то… - заметил правый караульный и, не договорив, крикнул во всю глотку: - Замотай тряпицей лапы-то, глупая!
        Но Светозара не обратила на совет случайного доброхота ни малейшего внимания, продолжая во все глаза смотреть на меня.

«Как видишь, ты своего добилась», - мысленно поздравил я ее.

«Я не этого добивалась», - долетел до меня ее безмолвный ответ.

«Догадываюсь. Но человек предполагает, а судьба располагает, - равнодушно пожал плечами я. - Прощай. Бог тебе судья».
        Я больше так ни разу и не оглянулся на выбитое в женской половине царского терема окошко. Да и зачем? Более того, как это ни покажется странным, я даже не держал на нее зла. Она тоже хотела себе счастья, а зло творила по необходимости, не более.
        Да и не были эти ведьмовские присухи и отсухи злом с ее точки зрения. Возможно, она считала даже благом то, что содеяла, - имеется в виду вспыхнувшая в сердце Иоанна страсть к моей Машеньке и последующее царское венчание с ней. Еще бы не благо - княжна, которых на Руси тысячи, становится царицей. Почет огромнейший, что и говорить. Остальное же… Ну подумаешь, поплачет с недельку, от силы с месячишко, а дальше как в пословице: «Стерпится - слюбится».
        Впрочем, еще кто-то из античных мудрецов говаривал, что любви женщины следует бояться больше, чем ненависти мужчины, так что в какой-то мере я сам во всем виноват - недооценил Светозару вовремя, вот и… Хотя чего уж теперь - поздно сетовать, раньше нужно было вспоминать антиков и то, что женщина в своей любви, не достучавшись до бога, непременно обращается к дьяволу. И неважно при этом, где именно она живет - в Шотландии или в тихом Мценском уезде. Надо было в свое время внимательнее читать Шекспира и Лескова - одна леди Макбет у обоих чего стоила.
        А все-таки куда мы идем? Я уже начал теряться в догадках, когда мы наконец добрались до нужного места. Околица, за которой открывалось поле, была полным-полна народу. Увидев меня все, словно по команде, расступились, и я увидел царя, стоящего подле какого-то возка, запряженного парой диких лошадей.
        Необычное зрелище. Таких строптивых ранее мне доводилось видеть только в табунах, пригоняемых на продажу башкирами, ногайцами и прочими степными племенами. По закону каждый десятый конь принадлежал царю. Налог такой. Но забранных в казну лошадей никогда не использовали сразу - это невозможно. Вначале укрощение. Им занимались специальные конюхи, объезжавшие их довольно-таки долго, чуть ли не год. За это время они приучали их к седлу и упряжи, определяя, какая лучше сгодится для верховой езды, а какая - для других целей.
        Эти были совершенно непривычны ни к тому, ни к другому. Чтобы определить, вовсе не нужно быть лошадником, достаточно только посмотреть на них. Обе только-только из табуна. От несказанного возмущения они то и дело норовили встать на дыбки, так что каждую удерживали сразу двое, и это стоило им немалых усилий. Бедные ребята в буквальном смысле этого слова повисли на них, всей своей тяжестью не давая вырваться и умчаться прочь.
        И еще одно мне не понравилось - странные шеренги из стрельцов, вытянувшиеся по бокам вдоль дороги. В руках, несмотря на светлый день, пускай и пасмурный, горящие факела. Расставлены редко - один на полтора-два метра, но зато впечатляла длина шеренг. Начинались они прямо от лошадей, которые, может, потому еще и были столь перепуганы, а заканчивались невесть где. За близлежащим холмом дороги уже не было видно, поэтому я не мог определить, есть там кто-то или нет, но до холма и на нем самом стрельцы стояли.
        Завидев меня, Иоанн заулыбался, словно удав Каа при виде Бандар-Логов, и, ни слова не говоря, настежь распахнул дверцу возка. В глубине его сидела Маша, вжавшаяся в спинку сиденья, бледная как смерть, и испуганно смотрела на меня. Взгляд как у затравленной лани. Сама повозка выглядела странно. Нет, с виду все как обычно - и облучок для возницы, и с остальным нормально, вот только…
        Во-первых, не принято тут возить цариц вот так вот, открыто. Нагляделся я на здешние нравы. От восточных они отличаются лишь тем, что жены знатных князей, бояр и окольничих не носили паранджи и чадры да не имели евнухов, а так… Не помню, чтоб хоть одна катила не в наглухо закрытом возке, а в эдаком, без крыши и с невысокими стеночками.
        Во-вторых, количество коней. Оно тоже неправильно. Здесь, насколько я успел понять, своя градация, согласно которой царице положено не меньше четверки. Ну да, точно, когда Колтовскую везли к пристани, ее возок тянули именно четыре лошадки, а ведь Анна Алексеевна была, считай, уже бывшая, в то время как моя Машенька…
        Толпа тоже была странная. Состояла она почти сплошь из стрельцов. Бояр и прочих вельмож в ней можно было насчитать десятка два, не больше. Разумеется, не обошлось без присутствия моего несостоявшегося тестя. Только выглядел Андрей Тимофеевич уж больно странно и смотрел на меня, как побитая собака, - уныло и тоскливо. Эдакая вселенская скорбь и безнадега.
        Я еще не подошел вплотную, как Иоанн отдал какую-то команду Истоме, и тот вместе с остальными стрельцами принялся бесцеремонно теснить всех бояр подальше от возка. Почти всех. Не тронули они только Долгорукого, который, наоборот, подошел поближе.

- Заждался я тебя, - добродушно попенял мне царь. - Тут, вишь ли, царица моя в мыльню засобиралась - по обычаю так положено. - Он заговорщически понизил голос, хотя расторопные стрельцы уже раздвинули всю толпу метров на тридцать. - Да без того, чтоб с тобой повидаться, никак. Ну прямо вовсе никуда, - посетовал он, продолжая злобно буравить меня своими колючими глазками. - Даже в опочивальне ныне всю ноченьку напролет токмо о тебе и сказывала.

- Государь! - промычал старый князь и опустился на колени - то ли вымаливал прощение за недогляд, то ли не держали ноги.

- О тебе речь опосля вести станем, - буркнул Иоанн. - Ныне покамест о моей ладушке разлюбезной говoря идет. - И замолчал, с любопытством ожидая моей реакции.
        Каюсь, но я не оправдал его надежд. И в ноги не упал, и сапоги его вылизывать не принялся, моля о прощении, и даже не сказал ничего в свое оправдание. Ни словечка. А зачем? И так все ясно. Это вот с ней ничего не понятно. Что за мыльня такая? Обряд? Обычай? Или ерничает?[Такой обычай существовал на самом деле - наутро после первой брачной ночи молодую жену отводили в мыльню. Связано, скорее всего, с тем, что новобрачная после потери девственности нуждалась в омовении.] Тогда что задумал на самом деле?
        Наше дружное молчание Иоанну пришлось не по душе. Он властно махнул рукой, чтоб все отошли еще дальше, и презрительно буркнул князю:

- Поди прочь, старый пес. Издаля на свою дщерь подивуешься, а тут неча…
        Долгорукий не вставал, продолжая причитать:

- Царь-батюшка, смилуйся. Верой и правдой… всю жисть… сам себя порешу, токмо прости ее, неразумную…
        Видя, что старик оказался непослушным, Иоанн махнул стрельцам. Подбежавший вместе с каким-то ратником Истома бесцеремонно подхватил Долгорукого под мышки и поволок к остальной толпе.

- Повинилась мне невестушка в любви своей греховной, - доверительно сообщил царь и снова сделал многозначительную паузу - вдруг непокорный фрязин все-таки начнет каяться.
        Зря он. Не подумал. Лично мне терять нечего. Совсем нечего. А потому я уже не молчал.

- Господь есть любовь, - сообщил я ему. - И у нас с ней любовь. Как бог заповедал. А что до венца она случилась, так любовь времени не выбирает. Думалось, что невелик грех, - помнится, кто-то даже просватал ее за меня. Не помнишь, кто это был, государь?
        И сам в свою очередь уставился на царя. Что, съел?

- Я иное помню, - буркнул тот. - Теперь вижу, что мы с тобой и впрямь по жизни связаны - не разодрать. Разве что с кровью. Даже баб одних выбираем. Потому ты жив останешься. Токмо не больно-то радуйся. Я тебе… - Он не договорил, указав на Машу.
- А ее отпущу, не сумлевайся. Иную себе найду. Нетронутых девок на Руси в достатке, а надкусанные яблочки мне грызть несвычно, потому порченая баба без надобности. Опять же - нешто я зверь какой. - И по-волчьи недобро оскалился, неумело изображая ягненка. - Как ты сказываешь - от бога любовь? Ну вот. Неужто я, божий помазанник, кой свой род от самого Прусса ведет, брата римского Августа, да супротив господа пойду?

«Ишь ты. Даже в такую минуту и то не забыл ввернуть, - восхитился я. - Интересно, кто все-таки придумал эту нелепую легенду о происхождении Рюрика от Прусса, который, дескать, ушел со своими людьми на север? Ну прямо-таки Шер-Хан какой-то:
«А мы уйдем на север, а мы уйдем на север». Или это не он говорил? - Но тут же попрекнул себя: - Нашел о чем думать! Тут Машу выручать надо, а ты в цитаты ударился… Вот только никак не пойму, от чего спасать, а потому неясно - как. Отпускать ее он, конечно, не станет - брешет, козлина. Но тогда какую казнь он для нее задумал?»

- И не боись. Не трогал я ее, - неверно истолковал он мое молчание. - Кого там трогать, егда она всю ночь в ногах у меня валялась да об своей любви сказывала. Меня ажно завидки взяли - и чем ты так улестил девку? Небось в заморских землях наловчился. Ну ништо, у тебя теперь времени в избытке будет, расскажешь еще, как да что. - Он заговорщически подмигнул мне. - Вот отпустим твою любовь и обо всем обговорим. Как мыслишь, заслужила рай твоя греховодница? Блуд до венца больно тяжек, к тому ж без покаяния она - не боишься, что грех ее в ад утянет?
        Мамочка моя! Что же это делается-то?! Какой такой рай?! Какой ад?! О них как минимум лет через пятьдесят говорить надо, а то и через все семьдесят - восемьдесят! А впрочем, спасибо за откровенность, хотя оно и так было ясно: жить моей Машеньке осталось всего ничего. Думай, Костя, думай! Да поторапливайся! Счет уже не на минуты - на секунды пошел.

- Что, разлюбезная моя супружница, - тем временем обратился он к Маше, - соскучилась по мыльне-то? - И тут же ко мне, и кнут в руке. - На-ка вот хлестани лошадок напоследок, чтоб бежали попроворнее. Али не зришь, яко твоя ненаглядная трясется. Так и, упаси господь, захворать недолго, а кому она, хворая, сдалась-то?
- И полюбопытствовал: - Ты хошь бы всплакнул при расставании, а то вон очи сухи, словно и не люба она тебе.
        Я молчал. Отвечать что-либо - упускать мысль, уже всплывающую на поверхность. Перебьется. Да и не нужен ему диалог - он все больше солировать привык. С этой же целью - дать мысли побольше времени «на всплытие» - я медлил принимать кнут, который настойчиво совал мне Иоанн. Мое упрямство стало ему надоедать.

- Ну! - зло прикрикнул он, видя, что я не тороплюсь брать его в руки.
        Кажется, царское терпение подошло к концу. Да и секунды уже не щелкали - дощелкивали свои последние мгновения, а в голове по-прежнему пусто и никаких догадок. Плохо начинать бой, когда понятия не имеешь, как тебя собираются ударить, но придется. Я взял кнут, тупо посмотрел на него, и тут в памяти всплыли слова друга Валерки. Почти дословно. Помнится, похвалил он меня как-то. Вот эта похвала в ушах сейчас и прозвучала:

«А ты молоток. Ловко выкручиваешься. Ловко и, главное, быстро. Может пригодиться… в случае чего… При всем уважении к нашим предкам и вообще к народу, скорость соображаловки у них была на порядок ниже, чем у нынешних людей. И не потому, что они тупые. Просто они думали так же, как и жили, то есть неспешно, сообразуясь с общим темпом жизни всего Средневековья…»
        Она словно подхлестнула меня, заодно подсказав, что, если не знаешь, как именно действовать, поступай по наполеоновскому принципу, то есть ввяжись в драку, а там будет видно. Не знаю, действительно ли мусью Бонапарт это говорил или нет, да и какая мне разница, чьи слова. Главное - в точку.
        Дальше сработал на автомате, словно во сне. Вроде и не особо быстро, но все равно помешать никто не успел - когда лошади от моего удара взвились на дыбки, что-либо предпринимать было поздно. К тому же конюхов навряд ли предупредили, что, кроме Маши, в возке быть никого не должно. Оно подразумевалось как бы само собой, потому ребятки на мое появление на облучке никак не отреагировали. Скорее всего, им было только сказано отпустить удила после удара кнутом, вот они и отпустили.
        Первым дошло до Иоанна - я всегда говорил, что голова у него умная, жаль только дураку досталась, - который принялся истошно вопить:

- В лошадей, в лошадей стреляй! Златом осыплю, коль кто…
        А дальше невнятное, да и не до того мне. Кнутом я лошадок больше не хлестал - и без того неслись как бешеные. А может, и впрямь понесли? Неважно. Потом разберемся. Стрельцы на обочине только машут факелами, но останавливать не берутся.

«Вот и хорошо, что править не надо, - радовался я как идиот. - Они и без вожжей по прямой пилить будут, не дадут стрельцы с дороги свернуть». Нет чтобы подумать, куда эта дорожка нас приведет, так я вместо этого полез успокаивать Машу, благо что меня откинуло прямо к ней при первом же рывке. Да и несподручно мне смотреть вперед - помимо снеговой крупы в лицо из-под копыт летели еще и шматки снега. А в сердце восторг неописуемый.

        Пусть опять будет плакать дождь,
        И опять будет падать снег,
        Все равно в мире двое нас,
        И любви у нас теперь не отнять вовек![Из песни «Он пришел, этот добрый день» к кинофильму «31 июня». Слова Л. Деpбенева и Р. Казаковой.]

- Прости, Костенька, желанный мой! - взмолилась княжна. - Сгубила я и тебя, и себя!
        Я и тут не сообразил. Думал, от испуга у нее это. Подумаешь, понесли. Вот шеренги стрельцов закончатся, а там через версту-другую и выпрыгнуть можно. Тут главное - подходящий сугроб присмотреть, чтоб любимая не ушиблась, вот и все. А он, дурачок, думал, будто разнесут-разобьют в чистом поле ее возок дикие лошадки. А ху-ху не хо-хо, ваше благородие?!
        Эх и лихо мчат, красавицы. В точности как у Высоцкого. «Мы на кряж крутой на одних осях…» Вы уж не подведите, родимые, домчите до Слотина, а я вам, лошадкам забитым, что не подвели, поклонюсь прямо в копыта до самой земли. Ей-ей, поклонюсь! Первым делом! Ну а там мои бравые парни живо довезут до Москвы. Лишь бы Ицхак не передумал. И снова с увещеваниями к княжне, что бояться теперь нечего. Сам государь отпустил, так чего она…

- На смерть отпустил! - перебила меня княжна. - Гляди! - И показывает вперед.
        Посмотрел я, и точно - неправильно мы едем. Не туда. И дело не в том, что Слотин гораздо правее. Судя по низко свесившимся ракитам, ивам да березам, обрамлявшим здоровенный круг, они несутся прямиком в пруд или в реку - уж не знаю, что именно тут протекает. А вожжей-то нет. Правда, кнут имеется, но проку от него… Разве что скорости прибавить, так она и без того о-го-го.
        Впрочем, и были бы вожжи, все одно - не послушаются кони. Дикие, необученные. К тому же факелы вдоль дороги. Едва они морду в сторону, так стрельцы им огонь чуть ли не в глаза - прямо скачи, скотина неразумная.
        Поторопился я, слишком рано начал ликовать, а зря. Оказывается, я увидел не свет в конце тоннеля, а огонек встречного поезда. И ведь постарался, козел кровожадный, все надежно сделал. Даже настил деревянный приказал от берега вглубь пустить. Вон он, впереди, метров на десять протянулся, чтоб мы подальше забрались. И когда только успел приказ отдать, чтоб его соорудили, образина царская!
        Теперь одна надежда, хотя и призрачная - вдруг удастся проскочить по льду до противоположного берега. Морозы ударили, правда, всего с неделю назад, но чем черт не шутит…
        Наивные лошадки по настилу звонко цок-цок, но едва тот кончился, со звонким треском плюх-плюх… Ну да, все правильно, какой там лед в ноябре - название одно.
        Зря меня Валерка хвалил. Не сработала моя соображаловка. Нет, одновременно с треском льда и диким ржанием погружавшихся в воду лошадей я успел выкинуть Машу из возка, да и сам ухитрился выпрыгнуть за ней следом, но что толку - кидал-то на лед, но он не выдержал и нас. Словом, оказались мы все вместе в одной ледяной купели.
        Ох и холодна водица в ноябре. И что делать - ума не приложу. Обратно возвращаться? Оглянулся, стрельцы на берегу. И не только. Сам царь торопится, чтоб полюбоваться. Вон он, на горизонте засветился. Если вернуться, он что-нибудь похлеще выдумает.

«Это место смерти, - сказал Маугли. - Зачем мы здесь?»
        Я еще сражался, пытаясь сделать что только можно, но, к сожалению… Последнее, до чего я додумался, это обрезать своим засапожником упряжь и освободить лошадей от непосильной тяжести возка. Держась за обрывки упряжи, мы и плыли. Точнее, плыли лошадки, а мы уж так, подле. Метров двадцать сумели одолеть наши кони, отчаянно круша мордами тонкие льдинки и получая кровавые раны. Замутнела вода. Бурый след потянулся. Уже не ржут, не храпят - стонут. Чуют, что хана, но еще плывут - видать, не кончился пока шальной запал, хотя и на исходе. А сколько там до противоположного берега? Ого! Или сумеют дотянуть?
        Не сумели. Первой начала тонуть та, что была немного впереди. Все правильно - ей больше всех досталось. Льдинки хоть и тонкие, но острые. Жаль, что я не догадался разделить лошадок. Сейчас она и остальных за собой потянет. Ага, так и есть. Накаркал я. Сбылось последнее предсказание юродивого Мавродия по прозвищу Вещун.
        Последнее, что оставалось, - выпустить упряжь из рук, но проку?! К тому же одежда. Если первое время она поддерживала нас на плаву, все равно как спасательный жилет, то теперь, изрядно намокнув и отяжелев, наоборот, потянула на дно. Властно так, словно кто-то невидимый ухватил за нее снизу. Не иначе как проснувшийся водяной нашарил на ощупь непрошеных гостей и теперь тащит в свои апартаменты. А скинуть лучше и не пытаться. Девять пуговиц у моей ферязи - считал я как-то от нечего делать, так что данные точные. Расстегнуть больше трех мне не успеть. Ну ладно, пусть даже со всеми управлюсь, а толку?
        Всегда знал, что пловец из меня средней паршивости, так что не обольщался. А тут еще и Маша уцепилась, грести не дает. По-нормальному, насколько я помню, ее полагается оглушить, чтоб не мешала спасать, но разве я смогу поднять руку? Да и зачем? Все равно один конец, поскольку до ближайшего берега не меньше полусотни метров.
        Оставалось последнее, что еще возможно, - кое-как поддерживать ее голову над водой. Вот только для этого надо и самому быть над водой, а мы уже пошли вглубь. Мутновато здесь - не видно ни зги. И до чего ж обидно вот так вот…
        Тонет моя любимая! Ой тонет! А вдвойне горько от того, что как ни крути, а получается, что я сам ее загубил. И даже прощения за это не попросить, потому что в легких ни глотка, а вокруг только темная муть и лютый холод. И что проку в моем отчаянном барахтанье?!
        Но иначе я не мог. Даже тут, посланный судьбой в смертельный нокаут, я все равно не сдавался. Смерть - да, она в силах меня остановить, но Судьба перебьется! Шиш ей во всю ее поганую морду!!!

«Когда я умру, - ответил Маугли, - тогда и настанет пора петь Песню Смерти».
        Но я еще не умер, хотя это был лишь вопрос времени, всего нескольких секунд.

«Извозчик, отвези меня домой!» Прости, милая, не отвезу. И рад бы, да не суметь мне. А как было бы здорово выйти вместе с ней из Серой дыры и скромно сказать обалдевшим друзьям: «Знакомьтесь. Это моя княжна». Ой, как мне этого захотелось! До слез!
        И тут я вдруг с удивлением почувствовал, как жжет безымянный палец правой руки. Тот самый, на котором был надет перстень. Странное ощущение - тело окружал леденящий, мертвенный холод и в то же время горячечный огонь от перстня. С чего бы это? Впору хоть с пальца скидывать - до того больно. Но нечем - вторая рука занята Машей, а потому я просто вытянул ладонь куда-то в сторону и потряс ею. Глупо, конечно. Помочь это ничем не могло, но… помогло.
        Однако вместе с удивлением пришло и недоумение - боль-то утихала, но зато кто-то ухватил меня за руку и куда-то потянул. Неужто и впрямь существуют водяные?! Вырваться даже не пытался - откуда силы-то? А руку все продолжали тянуть, только теперь перехватили за запястье. И голоса человеческие. Приглушенно так, будто сквозь подушку или сквозь стенку:

- Костя! Костя!
        Знакомые голоса. Даже странно. Ответить не могу - нечем. Да и в легких уже ни глотка воздуха. К тому же с призраками необязательно общаться с помощью голоса, с видениями тем паче, а то, что это все мне мерещится, - и к гадалке ходить не надо. Не иначе как бред начался. Перед смертью. Не может ведь такого быть, чтоб рядом оказались те, далекие. Их рождения еще четыреста лет ждать, а они вон, орут наперебой:

- Перехватывай, Валерка, перехватывай!

- За плечо его, Андрюха, за плечо хватай!

- Не идет! Он там еще за что-то вцепился. Выпусти, Костя! Выпусти, а то не вытянем!

- Да не слышит он!
        А вот и нет, все я слышу. Вот только выпустить и не подумаю - разлучить меня с ней не получится даже у смерти. Перебьется костлявая. Наоборот, ухватился еще крепче, хотя чую - обмякла моя Машенька. Видать, досыта воды нахлебалась. А голоса не унимаются:

- Плечо! Плечо!

- За шиворот надо!

- Не суй туда руку, Валерка! Не суй, я тебе говорю, иначе и тебе хана настанет!

- А не суну - ему хана! Не видишь, что ли, он все равно не отпустит! А-а-а, была не была…
        Я еще успел порадоваться, перед тем как потерять сознание, что судьба ниспослала перед смертью хоть какой-то приятный глюк. Пускай я его и не вижу, зато слышу и даже ощу…
        Небытие. Черное и ласковое, оно укрыло меня, словно заботливая няня, теплым одеялом.

«Оказывается, смерть совсем не страшная штука», - успел подумать я, прежде чем погрузился в него с головой. Дети вообще любят закутаться с головой, когда боятся кошмаров наяву. У меня их тоже хватало, потому я и последовал их примеру. Вот только ненадолго. Почему-то в случае со мной это самое небытие оказалось каким-то коротким. Только-только успел помереть, и тут на тебе - новая серия про жизнь. Но обидеться на явную несправедливость не успел - едва я пришел в себя, как первым делом услышал голоса.
        Глюк продолжался.
        Вовсю.

- Кому расскажи - не поверят. Да, Валерка?

- Точно. Дурдом обеспечен. Только мы хитрые - не скажем.

- А Генка спит, поди. Проснется - расстроится.

- Еще бы. Все самое интересное без него прошло. Тем более ты всего час назад его сменил.

- Так что, слетать за ним?

- Только ты сам. У меня все, упадок сил, плавно переходящий в тяжелую форму дистрофии.

- Ладно, схожу. А бутылку взять?

- Обязательно, и литровую. Надеюсь, когда вернетесь, она всем понадобится, а не только мне одному.
        Топ-топ - другие шаги, совсем рядом. То ли и впрямь Валеркины, то ли моей сумасшедшей надежды. Я продолжал лежать, опасаясь, что, открыв глаза, никого и ничего не увижу, что все это - глюк, мираж, слуховая галлюцинация. Не может быть, чтобы они были! Не мо-жет! Пускай даже они проявили дикое терпение и выдержали три с половиной года, но не у пруда ведь! Мы же выезжали в Тверскую область, а не во Владимирскую, в Старицу, а не в Александрову слободу, в пещеру, а не к пруду, а потому я лучше… полежу с закрытыми глазами. Пусть мираж длится, а то, чего доброго, спугну…
        Шарк-шарк - удаляющиеся шаги. Шмяк - кто-то сел. Чирк. Дымком повеяло. Что за черт
- сигаретным. Тут уж я не выдержал, открыл глаза. Мираж продолжался. Валерка сидел рядом и еще подмигивал.

- Оклемался?

- Ага, - настороженно ответил я, не в силах поверить, что…
        И тут меня обуял страх - дикий, панический, потому что я вспомнил о самом главном, без которого жизнь не жизнь, и если окажется, что… Словом, на кой черт мне такой глюк, если в нем нет самого главного! Тогда и просыпаться можно - не жалко.

- А как там?.. - Но не продолжаю - все равно страшно. Сейчас скажу: «Маша моя», а мне в ответ изумленное: «Какая Маша?» И пускай даже Валерка сейчас передо мной наяву - неужели мне от этого станет хоть на каплю легче? И что мне - назад за ненаглядной лезть? Нет, я, конечно, полезу, тут однозначно, но боюсь, что толку от этого…

- Если ты про девицу, которая вцепилась в тебя мертвой хваткой, из-за чего ты чуть не застрял, то с ней все в порядке.

- А-а-а… она… - И снова страшно вымолвить «жива».
        Хорошо, что Валерка смышленый - понял все с полуслова.

- Жива она, жива. Воды, конечно, наглоталась будь здоров, так что пока без сознания, но мы ее уже откачали. Словом, не боись - жить будет. Вон она, бедолага,
- показал он рукой куда-то вправо от меня.
        Я кое-как повернул голову. Точно, лежит совсем рядышком со мной. Губы еще синеватые, на белом лице ни кровинки, но главное - дышит, причем не прерывисто, тяжело, а ровненько так, спокойно. Господи, какое же это блаженство. Неужто все позади?! Не верю!
        И сразу слабость во всем теле - дикая, неимоверная. Нет, может, она и раньше была, только мне не до нее - поважнее дела имелись, а тут нахлынула. Глаза закрыл, а над ухом Валеркин голос:

- Ну, пирог Аленкин, конечно, без нас съели, - пробубнил он. - Ну и ладно, новый испечет, никуда не денется.
        Я поначалу безмолвно согласился с ним - конечно же испечет, а потом встрепенулся - дошло до меня.

- Так это сколько же времени меня не было?

- Долго, - вздохнул Валерка. - Двое с лишним суток. Хотели уж назад подаваться, но тут эта штука искрить начала, словно закоротило в ней что-то. Вот и решили выждать, чем все закончится. А тут рука высовывается. Вроде твоя, а вроде - не совсем. Рукав-то вовсе не похож, зато перстень с камнем - один к одному. Ну мы за нее цоп и потянули. Сигаретку-то дать, путешественник во времени?
        Я в ответ лениво мотнул головой. Отвечать сил нет, но поднапрягся:

- Бросил.

- Давно ли?
        Прикинул в уме.

- Три года назад. - И, подумав, внес уточнение: - С половиной.
        Валерка даже закашлялся.

- Ты что, хочешь сказать, что…

- Ага. Хочу, - ответил я лениво.

- А… чего так долго-то? - удивился Валерка. - Сам же говорил: «Я ее хвать - и тикать».

- Дела были, - вздохнул я. - Опять же и Серой дыры этой я не нашел.

- А как же ты сюда попал?

- Из пруда в Александровой слободе, - равнодушно доложил я. - Иоанн Васильевич хотел утопить кое-кого, вот и пришлось вступиться. Как видишь, получилось. А твои историки - козлы, - добавил я. - Такую информацию упустили из виду. Из-за них я и…

- Ты погоди с историками, - загорелся Валерка. - Ты что, и правда самого царя видел?!

- Ивана Грозного? - вслед ему восхитился выползший из сумерек хода Андрюха.

- Живого?! - Это уже следующий за ним по пятам Генка.
        Дался им этот царь. Нет чтобы о чем-то приятном спросили. Но надо отвечать.

- Как вас. Да и не только его одного - Висковатого, Воротынского… - начал перечислять я, но, кроме Валерки, эмоций никто не проявил - чувствуется, что подзабыли они славные страницы нашей отечественной истории. А там как знать - может, вообще не помнили. Тогда кого же им назвать-то? О! Идея!

- Я и с Годуновым успел познакомиться.

- С царем Борисом Федоровичем?! - снова ахнул Валерка.

- Ну да. Только он не царь еще и даже не Федорович, потому как молодой совсем. А Ирина, сестренка его, вообще дите дитем. Кстати, если бы не мое вмешательство, ее бы еще в детстве убили, - не удержавшись, похвастался я.
        А что? Учитывая пережитое - вполне простительно. Имею я, в конце концов, право на небольшую слабость или нет?!

- Может, ты еще и Казань брал вместе с Астраханью? - недоверчиво усмехнулся Андрюха.
        Я не обиделся. На его месте я бы тоже усомнился, даже посильнее, чем он.

- Казань не брал - взята уже, а вот Вейсенштейн, который Пайда, у шведов оттяпал. Да и не только ее. Правда, врать не стану - там я в битвах не участвовал. Зато под Молодями, когда крымского хана лупили, довелось сабелькой помахать. Да и раньше тоже, - сообщил я.

- А этого, как его, Малюту Скуратова видел? - блеснул познаниями Генка.

- И его тоже. Причем на рабочем месте.

- Ты что же, и там успел побывать? - несказанно удивился Валерка.

- Пришлось ненадолго заглянуть, - вздохнул я, философски размышляя: «Вытаращенные глаза Валерки - это предел, или, если рассказать кое-что, они увеличатся еще больше? Да нет, хватит, пожалуй, а то как бы они вообще не выпали из орбит», и жалобно попросил: - Ребята, пытать меня и там было кому, а вот водочки налить - увы.
        Намек поняли сразу. Набулькали щедро, чуть ли не полный стакан, успокоив:

- Валяй, сколько выпьешь, хотя лучше ахни целиком - тебе стресс гасить надо.
        Я вяло посопротивлялся, соблюдая приличия, мол, очнется Маша, а я пьяный в хлам, но меня заверили, что она ничего не заметит, поскольку, когда очнется, они нальют и ей.

- Ну вы и мертвого уболтаете, - вздохнул я, подчиняясь неумолимому диктату.
        Пошла вода жизни в меня как обычная колодезная. Даже сомнения взяли - не перепутали ли ребята бутылку? Хотя нет, пахло в стакане именно ею, сорокаградусной. Не иначе как и впрямь после пережитого в организме скопилось столько адреналина, что уже никакой разницы - водка или ключевая из родника.
        Зато на ароматы адреналин не распространяется, так что соблазнительный запах чесночного сала, щедрым пластом лежащего на куске черного хлеба, я почуял на расстоянии, еще не успев принять бутерброд от Валерки.

- О, кажется, проснулась, - сказал Генка, показывая на княжну.
        Я повернул голову, сразу забыв про закуску. Глаза у моей ненаглядной были широко распахнуты и таращились на свечу, которую примостил подле себя Валерка.

- Бу-бу-бу, - безучастно заметила она и потянула к ней руку. - Бу-бу-бу! - повторила она возмущенно, когда тот осторожно ее перехватил и вернул на место.
        Кого-то она мне напоминала. Вот только вспоминать этого человека мне отчего-то не хотелось.
        Андрюха с Генкой переглянулись.

- Костя. Я не хочу тебя огорчать, но, по-моему, она очнулась, как бы это сказать…
- Валерка смущенно кашлянул и нехотя продолжил: - Не совсем до конца. - И сочувственно посмотрел на меня.
        Я вгляделся в лежащую еще раз, повнимательнее.
        Вы никогда не заглядывали в глаза грудным детям? Нет, не тем, которым несколько месяцев, а которые только что из роддома. Так вот, они немного мутноватые и какие-то бессмысленные. Пустота в них. Вот и у моей Маши была такая же. Даже похлеще, чем у Вани Висковатого. У того хоть на донышке, в самой глубине, но плескались остатки разума. Маленькие такие, как искорки, но были. Здесь же, как я ни вглядывался, - ничего.
        Вообще.
        Полный ноль.
        Внутри у меня все похолодело.

- Ничего, оклемается, - неестественно бодрым голосом заверил я. - Это у нее шок. Скоро пройдет. - И угрожающе - попробуй усомнись! - обвел взглядом встревоженные лица друзей, повторив: - Обязательно пройдет. Не может не пройти.

- Ну да, ну да, - немилосердно фальшивя, тут же поспешили согласиться со мной они.
        Но я ошибался - он не прошел.
        И это был не шок - куда хуже.
        Глава 22
        Катастрофа, или Прощальный дар судьбы

        Она даже не могла идти. Не от усталости - думается, для этого сил у нее хватило бы. Она просто не знала, как это делается. Поначалу мы пытались покинуть это проклятое место, закинув ее руки себе на плечи, но втроем было не развернуться. Выносить, держа за руки и за ноги, я запретил, хотя и сам стремился побыстрее отсюда сбежать. Впрочем, Серая дыра пропала почти сразу после того, как нас с Машей выудили из нее, так что можно было ее не опасаться. Кое-как соорудили импровизированные носилки. Как ни спешили, но менять друг друга приходилось через каждый десяток метров - княжна (или царица? впрочем, неважно, как называть) была весьма и весьма…
        Свежий воздух оставался моей последней надеждой - вдруг подземелье или близость к Серой дыре как-то негативно воздействовали на Машу, а вдали от всего этого она придет в себя? Но воздух не помог. Она продолжала точно так же бессмысленно таращиться на угрюмое, почерневшее небо, а затем, когда рядом ослепительно сверкнула молния и моя княжна, испугавшись, заплакала, я чуть не взвыл следом.
        Было от чего - у нее даже плач оказался младенческим. Ну да, диапазон не тот, зато интонации - один к одному. Кинувшись к ней утешать и успокаивать, я наговорил кучу ласковых и слов, лепетал что-то бессвязно-нежное, и она успокоилась, закрыв глаза. Спустя пару минут дыхание ее вновь стало ровным. Уснула.
        Почти над нашими головами шарахнул очередной громовой раскат. Я посмотрел на спящую. Странно, так и не проснулась. Осторожно уложив милую красивую головку на заботливо подстеленный Валеркой камуфляжный бушлат, я вышел из-под навеса и встал на колени, с мольбой глядя в грозовые небеса.
        Не знаю, как назвать мои слова, обращенные к ним в тот момент. Молитва? Просьба о помощи? Крик души? Да, скорее последнее. Впрочем, если судить по интонациям, это было больше похоже на стон. Он вырвался у меня непроизвольно, и я сейчас не припомню ни одного слова из произнесенных тогда. Но небо безучастно молчало, лишь изредка насмешливо откликаясь зарницами молний, которые полыхали вдали за Волгой.
        Я беспомощно оглянулся на друзей.

- Братцы! Ее-то она за что?! - прошептал я.
        Но они тоже молчали.
        Как небеса.
        На меня не смотрел ни один.
        Генка, по моему примеру, задрал голову кверху, да так и застыл, даже не вытирая с лица струек дождя. Андрюха, насупившись, смотрел в сторону, нервно терзая в руках ни в чем не повинную кепку, а Валерка, мрачно глядя куда-то вниз, то и дело лихорадочно затягивался сигаретой, трясущейся рукой поднося ее ко рту.
        И тогда я до крови прикусил губу, сжал кулаки и поднялся с колен.

- Честная игра не по зубам?! - зло выкрикнул я той, что, затаившись где-то в свинцовом фиолете туч, разглядывала результат своей деятельности, мирно спящий на земле.
        Мои окровавленные губы еще долго выплевывали презрительные оскорбления в ее адрес. Та в отместку шарахала молниями, все ближе и ближе подбираясь к месту, где мы стояли, но я не отступил и тогда, когда она вонзила очередную огненную стрелу чуть ли не у моих ног. Я даже не отодвинулся.
        Ни на шаг.
        Ни на сантиметр.

- Врешь, стерва! - орал я. - Просчиталась ты! Тебе уже нечем меня запугать!.. А ты, старик, - припомнился мне Световид и его коварная усмешка, которая отчетливо скользнула по губам во время предложения наворожить перстень, - это и есть твое чудо?! Чтоб ты…
        Может быть, я еще долго бы изливал все, что у меня накопилось на душе, выплескивая праведное возмущение его вопиющей подлостью, но тут от шума вновь проснулась моя… маленькая.
        В который раз зло буркнув напоследок, что все равно не сдамся, я направился к ней. Успокоить мою «крошку» удалось сравнительно легко - хватило пару-тройку раз погладить ее, ласково проведя рукой по шелковистым волосам и по разрумянившимся от сна щекам с нежным персиковым пушком.
        А утро принесло радость. Она что-то тихо лепетала, сидя в машине, которую мы поймали, и, прислушавшись, я уловил нечто знакомое. Это оказалось уже не бессмысленное «бу-бу-бу». Она повторяла слова из наших разговоров, правда, немилосердно искажала их.

- Ну вот, приходит в себя, - ободряюще заметил водитель, зафрахтованный нами аж до самой Москвы. - Я сразу сказал - обойдется у вас с актрисой.
        Дело в том, что мы объяснили ему наше присутствие в таком глухом месте, да еще в столь экзотических костюмах, съемками исторического фильма. Мол, главной героине стало плохо, потому что молния ударила почти в нее, и теперь мы срочно везем девушку в больницу, чтобы вывести из шока.

- Надо же, как вам не повезло. Гроза в сентябре вообще жуткая редкость, да тут еще прямо в нее угодило, - посетовал водитель. - Жаль деваху, тем более вон она какая… красивая. А как кино-то называется?

- «Царская невеста», - мрачно ответил я и, напоровшись на удивленный и слегка встревоженный взгляд Валерки, пояснил: - О ней у тебя нигде не было написано, так что она из незапланированных. И бояться нечего, бабочку я не раздавил. Она бы все равно утонула в пруду.

- Бабаку… не ластавил… - удовлетворенно подтвердила Маша. - Утанула. Все лавно.
        Я так и застыл с открытым ртом, после чего вопросительно уставился на Валерку - вдруг мне показалось? Но нет, судя по его загоревшимся глазам, у княжны и впрямь что-то где-то стало понемногу «включаться».
        А потом, только гораздо позднее, но в этот же день, пришло время и для моей улыбки. Наступило оно после посещения госпиталя внутренних войск, где ее осмотрел Сергей Николаевич Горшков - главный психиатр и хороший Валеркин знакомый. Первичный диагноз он поставил, как впоследствии оказалось, не просто правильно, но с абсолютной точностью:

- Для полноты картины и вынесения, так сказать, окончательного приговора, девушку лучше всего было бы поместить на обследование в приличный стационар, - осторожно заметил он после долгого, не менее получаса, общения с Машей наедине. - Тогда бы я поручился за свои слова. А пока это всего лишь наиболее вероятный прикид, тем более что случай совершенно нетипичный, - оговорился он и продолжил: - У вашей артистки, молодой человек, не просто шок от молнии. - И выжидающе уставился на меня.
        Ну и что ему сказать? Правду? Тогда он и мне порекомендует полежать в стационаре.

- Она еще и ударилась в падении, - промямлил я и зачем-то добавил: - Больно.

- В смысле - сильно? - уточнил он.
        Я с облегчением кивнул.

- Хитро ударилась, - вздохнул приземистый коренастый бородач в докторском халате и сочувственно улыбнулся.
        Может, улыбка была, что называется, профессиональной, но мне она показалась искренней.

- Очень хитро, - повторил он, задумчиво поглаживая небольшую округлую бородку. - Такое ощущение, что ее мозг как-то внезапно растерял всю приобретенную информацию, то ли напрочь ее позабыв, то ли…

- А каковы шансы, что она снова все вспомнит? - поинтересовался я.

- А тут я ничем порадовать не могу - еще раз повторюсь, что нужно всестороннее обследование, - твердо сказал Сергей Николаевич. - У меня ваш случай - первый за всю многолетнюю практику. Пока можно констатировать лишь одно: полное стирание памяти. Я, конечно, в технике не спец, но могу сравнить с компьютером, когда вы форматируете у него жесткий диск. Теперь у нее в голове пустота, но у меня такое ощущение, что туда можно закладывать по новой все что угодно… - И развел руками. - Пока все.
        Звания его я так и не увидел - мешал накинутый на плечи белый халат, да и не до того мне было, но, будь моя воля, я бы возвел его в ранг генерала. Нет, даже маршала. За непревзойденное мастерство и талант. Он угадал все, включая сравнение. Маша и впрямь училась на удивление быстро, особенно поначалу, заглатывая за день-два то, на что обычному ребенку нужно не меньше года. Когда Валерка через полторы недели нашел для меня уединенное местечко - один из его приятелей уезжал в отпуск к морю и просил приглядеть за дачей, - ей было уже семь лет. Не меньше.
        Только временами, крайне редко, да и то лишь на несколько секунд, в ней просыпалось что-то от той прежней, но почти сразу безмятежно засыпало. Впервые я это заметил, когда мы подходили к трамваю, чтобы ехать на вокзал, а оттуда на дачу.

- Ух, яка колымага вели?ка! - простодушно восхитилась она, тыча пальцем в трамвай.
- Дак из железа вся. Нешто такую лошади увезут?
        У меня перехватило дыхание. Я беззвучно шевелил губами, стараясь глотнуть воздух, и лихорадочно размышляя в поисках ответа: «Радоваться мне этому пробуждению или…»
        Но Маша тут же нахмурилась, о чем-то напряженно размышляя, а затем вновь обратилась ко мне и прощебетала:

- Костя, а что такое колымага?
        Это только один из примеров. Впрочем, случались эти «включения» настолько редко - не чаще двух-трех раз в месяц, впоследствии и того реже, а спустя год вообще прекратились, - что можно было не обращать на них внимания. Да и не до того мне - я ведь… учительствовал. Получалось не ахти, но, на мое счастье, в школе, где я преподавал, числилась всего одна-единственная ученица, притом гениальная, так что особых проблем, невзирая на полное неумение, я не испытывал.
        Начальные классы Маша прошла за неделю. Когда же мы спустя месяц возвращались с дачи, княжна щелкала квадратные уравнения, как орешки. Дальше я с нею не пошел. Во-первых, сам плохо знал, а во-вторых, не имело смысла забивать прелестную головку моей девочки всякими глупостями из учебников алгебры и начала анализа, тригонометрией и прочей белибердой, которая обычному человеку туго дается и через год после окончания школы вылетает из головы. Совсем. За абсолютной ненадобностью.
        Так же я поступил и с остальными точными науками - и физика, и химия только за седьмой и кое-что из восьмого класса. То есть она имела обо всем общее представление, а что касается конкретики - никаких формул. Причина та же - за ненадобностью.
        Иное дело - гуманитарные предметы. Литература и география, зоология и ботаника - это да. Это ей сгодится. Как принято говорить - для общего интеллектуального развития. Тем более что учебники Маша не читала - перелистывала, но при этом запоминала все.
        С английским языком сложностей тоже не было. Найденный в поселке репетитор - бывшая учительница, а ныне пенсионерка Аглая Васильевна - вообще млела, каждый день не уставая засыпать цветущую от удовольствия Машеньку комплиментами. С головы до ног.
        Но она того заслуживала. Бывшие ученики Аглаи Васильевны за несколько лет в школе осваивали от силы половину того, что с легкостью одолела моя Машенька всего за три недели.
        История - статья особая. Особенно времена Иоанна Грозного. Признаться, рассказывал я ей о них не без некоторой опаски - вдруг вспомнит, причем не малюсенький кусочек, крошечку, щепоточку, крупинку, а сразу все. И что тогда? Но обошлось. Единственный комментарий, который Маша отпустила в адрес царя, касался его жен.

- Я бы нипочем за такого злого дядьку замуж не вышла! Хоть режь!
        Мне оставалось только усмехнуться и погладить ее по головке со словами: «Ну и правильно, умница ты моя».
        Вот только ночью мне вдруг снова приснился тот злополучный пир, ее бледное лицо, натянутая улыбка и отчаянная мольба во взоре, устремленном на меня: «Помоги! Спаси!» Проснулся я в холодном поту и больше не заснул. Так и просидел до самого рассвета на маленькой кухоньке, нещадно смоля одну сигарету за другой из случайно найденной в столе пачки - тут уж не до отказа от пагубных привычек.
        Но это - в смысле мои сны и ее «пробои» в памяти - было мелочью. Так сказать, некоторыми издержками производства, с лихвой окупаемыми общими достижениями. В целом процесс и впрямь протекал столь гладко, что мне подчас становилось страшно - уж очень долгий перерыв устроила судьба. Не иначе как она занята тем, что готовит мне не просто каверзу, но с супернаворотами. Однако шли дни, а я их так и не видел.
        Одно время я всерьез решил, что будущая суперкаверза каким-то образом запрятана именно в ее гениальности. Но и тут промах. Почти сразу после нашего возвращения с дачи обратно к Валерке ее скорость усвоения резко пошла на убыль. В то время она уже попала в руки Валеркиной жены Алены для постижения еще одной стороны жизни. Пусть я был для нее и отцом, и старшим братом, но есть сугубо женские вопросы, в которых они некомпетентны. Именно Алена и заметила нам с Валеркой:

- Девочка очень умненькая, но гениальности я в ней что-то не замечаю.
        И верно. Она могла выучить пяток не особо длинных стихотворений за вечер, а вот десяток уже не осиливала. Она… Словом, проверка установила точно - гений куда-то делся.

«От гениальности к нормализации, а куда потом, от обычного состояния?» - мрачно думал я, вновь нещадно смоля одну сигарету за другой.
        Нет, куда именно - я знал, но ответ мне не нравился. Однако и здесь все мои опасения оказались напрасными - ниже она не опустилась, превратившись в совершенно обычную молодую красивую девушку.
        К этому времени Андрей через своих знакомых состряпал для нее все необходимые документы - свидетельство о рождении, аттестат об окончании школы и паспорт на имя… Марии Андреевны Долгорукой. Если соглашаться на любой, обошлось бы гораздо дешевле, но я заявил, что это память о моих былых сражениях, достижениях, победах, удачах и вообще. Конечно, глупо, особенно с учетом, что она через два месяца все равно поменяла его в связи с замужеством и сменой фамилии. Да-да, прошу любить и жаловать - Мария Россошанская.
        А моя захоронка под Нижним Новгородом пришлась как нельзя кстати. На паспорт и прочее у меня ухнулись последние деньги, вырученные мною от продажи тех двадцати семи золотых монет, выпоротых из ферязи и кафтана. Где-то недели за три до свадьбы я отправился к своему бывшему поместью. Нижегородский кремль продолжал величественно возвышаться над Окой и Волгой, но меня интересовал только отрезок одной из стен, указывающий направление моей захоронки. По счастью, башни Пороховая и Юрьевская, которая теперь называется Георгиевской, оказались на месте.
        Повозиться пришлось изрядно. Если бы не Андрюхин миноискатель, думаю, промучился бы с поисками не одну неделю - расстояние оказалось совсем не то из-за капризов полноводной Волги, любящей намывать и подмывать берега, зато с остальным управился быстро. Вот только копать пришлось поглубже - вместо метра рыл чуть ли не два. Наверное, нанесло.
        Зато клад оказался и впрямь бесценным. Полазив по каталогам, я установил, что некоторые из спрятанных мною монеток не просто раритеты, а чуть ли не единственные в мире, и цена их на международных аукционах зашкаливает за сотню тысяч, причем даже не долларов, а фунтов стерлингов. Кое-какие и вовсе уникальны - во всяком случае, в каталогах они вообще не значились.
        Разумеется, сдавать находку государству я не стал. Еще чего! Это ведь не клад - я их сам припрятал, то есть они - моя личная собственность. И не нашел я их, а пришел и забрал. Ну а по времени… Кому какое дело, когда хозяин вернулся за своим добром? Да, не через год, и даже не через век, а через четыре с половиной столетия
- так что? Словом, перебьется держава. Пусть вначале научится с умом тратить свои нефтяные деньги, а потом разевает рот на мой скромный каравай.
        Получилось оригинально. На свадьбе не столько вручали подарки жениху с невестой, сколько сам жених оделял всех гостинцами. К сожалению, много подарить я не мог - из монет успели продать только пять штук, да и то прямо здесь, не выезжая за рубеж
- время поджимало. Хорошо, что попался честный мужик из Андрюхиных знакомых. Тот уже давно с ним общается, потому и получили приличную цену, в смысле половинную.
        Расставаться с монетами было жалко - все ж таки память. Может, потому они мне и запомнились. На первой с одной стороны был изображен король в доспехах, на корабле с большой розой на борту, а с другой - лилиевидный крест, на концах которого изображалось четыре льва, а посередине - солнце с розой[Речь идет о роузнобле, или риале, - английской золотой монете, впервые выпущенной еще при Эдуарде IV, правившем в XV в.] . Вторая, попроще - тоже с королем на корабле, правда, герб был какой-то загадочный, вроде английский, а вроде и не совсем[Это нобль, отчеканенный Эдуардом III в 1344 г. Странность герба, изображенного на щите короля, в том, что он англо-французский - с геральдическими лилиями правящего дома Франции и леопардами - Англии. Обе упомянутые монеты являются очень редкими.] . Третья была вообще из античных времен и выглядела изрядно затертой - угадывались лишь контуры явно восточного лица и какая-то еле видимая надпись по ободку, сделанная загадочными буквами. На четвертой красовался герб, явно украденный из Москвы[Это
«нобль с Георгием». Назван так потому, что на монете изображен святой Георгий, поражающий копьем змия. Чеканился при короле Генрихе VIII в XVI в. Является большой редкостью.] , а вот насчет пятой я даже удивился.
        Андрюхин знакомый отвалил за нее лишь немногим меньше, чем за те четыре увесистых золотых кругляшка. Симпатичная? Безусловно, особенно еле угадываемая на обороте роза, красиво распустившая свои лепестки. Просто прелесть. Но с другой стороны, не золотая, а серебряная, причем низкопробная, если судить по изменениям, которые претерпела эта крохотуля, побыв четыре с лишним века в земле. Так за что такая цена? И вроде бы не столь редкая - это тут она у меня стала единственным экземпляром, а четыре века назад их в моем мешке было не меньше десятка. Не иначе как впарил хитрый Томас, хотя очень может статься, что и купец Ицхак - надуть компаньона по мелочи в те времена не считалось чем-то зазорным.
        Только потом я узнал, что эта монета, получившая название «полпенни с розой», действительно была очень низкой пробы и ее вскоре вообще изъяли из обращения. Отсюда и столь высокая стоимость. Ох уж эти нумизматы - никогда не угадаешь, что у них на уме.
        Словом, хватило и на пышную свадьбу, и на покупку машин с квартирой. Последняя предназначалась для Валерки - нечего ему на четвертом десятке скитаться по общагам. Раз государство бессовестное - будем исправлять его свинство сами. А его Алена получила ключи от новенькой BMW - «учительница жизни» ее заслужила с лихвой, в чем я убедился спустя короткое время нашей совместной жизни с Машей.
        Маме с папой я разъяснил ситуацию согласно разработанной для княжны версии - не все мне одному жить по «легенде». Мол, детдомовская она, да и потом не повезло - попались на пути лихие люди, ограбили и избили, да так, что она потеряла память, но сейчас все в порядке, хотя из прошлой жизни она по-прежнему ничего не помнит, а потому вопросов о детстве и отрочестве лучше не задавать - иначе доктора стрессом грозятся.
        Невестка пришлась родителям по душе, даже маме. Поначалу она еще посматривала на Машу с эдакой ревностью - в надежные ли руки перешел ее непутевый шалопай. Однако спустя месяц успокоилась - руки оказались крепкими, к тому же заботливыми и ласковыми.
        Через год у нас родился первенец. Мальчик получил имя Иван. Родители возражали, но я был неумолим. Говорить им, что он так назван в честь царского печатника, думного дьяка и большой умницы Ивана Михайловича Висковатого, я не стал - сочтут за идиота. Назвал, и все тут.
        Второй, которого княжна ждет сейчас, тоже имеет имя, хотя и не успел родиться. Его имя - Миша. В честь князя Михайлы Ивановича Воротынского. Я не забыл тебя, князь
«Вперед!». Третьим будет Борис. Если же на свет появится дочка, то и тут проблем нет - Анна или Ирина. В честь кого, думается, разъяснять не стоит. Словом, детские имена у меня расписаны далеко вперед - и все с посвящениями.
        Полгода назад я уволился из газеты, уступив настоятельным просьбам Валерки, и уселся писать «отчет о проделанной работе». Вначале думал, что уложусь в пять-шесть страничек, но вскоре понял, что к этой цифре надо добавить ноль, а потом, еще через месяц, стало припахивать и вторым нулем.
        Пришлось укатить на купленную мною старенькую дачу поблизости от Новокузнецка и творить там. Кстати, я чуть ранее упомянул о сумме, уплаченной за нее, но если вы решили, что я оговорился, то вынужден повториться - приобретен домик действительно всего за один дукат. Точнее, за стоимость этого дуката, выкупленного у меня одним из коллекционеров, так что никакой ошибки или описки не допущено, а если ввел вас в заблуждение - извините.
        Мой отчет хоть и получился толстым, но опубликовать его не удалось - в издательствах морщились и возвращали рукопись. Переработать таким образом, чтобы сделать из него кандидатскую, нечего было и думать. Не тот язык - полбеды. Его еще можно переделать под научный, сделав сухим и черствым, как заплесневелый сухарь, а вот что делать со ссылками? Очень уж мало их получалось, да и те… Боюсь, Российская академия наук не одобрит, прочитав кое-какие подробности о битве под Молодями и внизу сноску: «Сам видел». А далее, в скобках: «Примечание автора».
        Такое могут одобрить в другом месте. Например, на Канатчиковой даче, воспетой Высоцким. Или в Институте Сербского. Вот там - да, но я в эти заведения не тороплюсь.
        Нет, можно, конечно, ту же сноску написать понейтральнее: «Согласно трудов фряжского князя Константина Монтекки, жившего на Руси в период с апреля 1570 года по ноябрь 1573 года и лично участвовавшего в этом сражении». Во как!
        Но если в РАН спросят, где я взял сам труд, придется вновь тыкать пальцем в диссертацию.
        Нет, не буду я соваться к нашим академикам. Ни к чему это.
        Книжка в серии «Фантастический боевик» или какой-нибудь похожей - это единственно возможный вариант. Терять-то нечего. Опять же надо предупредить народ, чтоб был поосторожнее со Старицкими пещерами. Не ровен час - залезут в эту Серую дыру, и поминай как звали. А уж там как повезет - мне вот удача улыбнулась, а вам, ребятки…
        Единственное, чего я так и не понял, так это загадок истории. Между нами говоря, я, образно выражаясь, растоптал не только бабочку Брэдбери, причем не одну, а сотни. На моем счету немало гораздо более крупной дичи, а если заглянуть в труды отцов-историков - никаких новшеств. Ради приличия хоть бы буковку-другую после моего визита исправили, так ведь нет. Получается, я ничего не изменил? Или я читал до своей второй отправки уже измененное мною? Но как же так - я еще туда не попал, а оно произошло? А если бы я туда вообще не поехал?
        Мой ученый друг Миша Макшанцев, которому я задал этот вопрос, как-то пытался рассуждать про загадочное кольцо времени, но под конец сам окончательно запутался и махнул рукой, заявив:

- Все, что касается перемещений в прошлое или будущее, а тем более возможных последствий такого рода путешествий - терра инкогнита. Гадать можно сколько угодно, а вот дать точный ответ - увы.
        На этом все и закончилось, но временно. Несколько позднее, уже спустя полгода, попивая с Валеркой коньячок на лоджии его новой квартиры, я припомнил кое-какое несоответствие, о чем не преминул сообщить другу.

- Ты же слышал, что сказал Макшанцев, - пожал плечами тот. - Честно говоря, я из его объяснений про время понял не больше, чем ты, поэтому добавить мне нечего.

- Ну хорошо, - не унимался я. - Про кольцо у него звучало все логично. Но тогда как быть с приговором?

- С каким приговором? - не понял он.

- С приговором о сторожевой и станичной страже, то есть моим великим трудом по охране государственных границ Руси, - гордо подбоченился я. - Я же отлично помню, что закончил его осенью тысяча пятьсот семьдесят первого года, после чего Воротынский надиктовывал его подьячим, а уж потом понес к царю на утверждение.

- И что? - продолжал недоумевать Валерка.

- А то, что недавно мне совершенно случайно попались в Интернете эти тексты, - пояснил я, слегка приврав.
        Разумеется, попались они мне далеко не случайно, просто захотелось освежить в памяти свой труд, пускай и изложенный корявым средневековым языком. Но об этом ни к чему, да оно и не имеет никакого значения. Главное, что текст в них был действительно князя Воротынского, но даты совершенно другие, не совпадающие более чем на полгода. Если судить по ним, то получалось, что уже во второй половине февраля все было решено и утверждено, хотя на самом деле там еще и конь не валялся. Вот обо всех этих несовпадениях я и рассказал другу, в качестве подтверждения подсунув распечатку всех этих боярских приговоров.

- А фамилии соответствуют? - поинтересовался Валерка.

- С ними все в порядке, - отмахнулся я. - И князей, и бояр, что тут упомянуты, я хорошо знаю. Даже дьяка Клобукова и то отлично помню - он не раз потом наведывался на подворье к Воротынскому якобы проверить, как трудятся его подчиненные, хотя на самом деле накатить чарку-другую медку - пьянь был страшенная. Ты с датами поясни. Смотри - вот восемнадцатое февраля, вот шестое марта. А ведь у меня к этому времени были готовы только черновые наброски, не больше.

- Значит, в Разрядном приказе ошиблись в датировке, вот и все. Или подклеили не туда. Ты же сам видел, какие там колеса из документов. Запросто могло так случиться.

- Могло, - кивнул я. - Но обсуждать эти положения с князем Иваном Дмитриевичем Бельским, как тут написано, Воротынский никак не мог. Того к осени тысяча пятьсот семьдесят первого года давно не было в живых.
        Валерка озадаченно почесал в затылке и вдруг оживился.

- Наброски, говоришь, имелись? - улыбнулся он. - А почем тебе знать - вдруг после твоего отъезда в Псков царь как раз начал дергать Воротынского, и тогда он, вспомнив про твои черновики, использовал их и надиктовал подьячим этот текст? Ты уверен, что он надиктовал осенью именно его?

- Нет, конечно. Когда твое творение губят, превращая во что-то неудобоваримое, автору как-то не хочется присутствовать на этой экзекуции. Поэтому то, что получилось в результате его кропотливых усилий, я практически не помню. Суть - да, так она и осталась, но дословно… Хотя, помнится, за несколько дней до моего отъезда князь спрашивал меня, куда я сунул все, что уже написал, но…

- Тогда все ясно, - сделал вывод Валерка. - Он уже в феврале сработал по черновикам. А потом этот текст, обсудив с боярами, подшили в Разрядном приказе. По закону подлости беловик до приказа либо не дошел, либо затерялся где-то в их запасниках а потом, к примеру, сгорел. И вообще, - решительно подвел он черту под разговором, - главное, что ты живой и здоровый, а остальное все мелочи, включая эту путаницу с датами. Вот если бы ты прихватил в это путешествие что-нибудь эдакое, а потом оставил в том времени на горе историкам, было бы куда хуже. Представь, как они потом веками ломали бы головы - как оно там появилось…

- Пистолет исчез, камуфляж изодрался на лохмотья, таблетки использовал по назначению либо выкинул, а твою шпаргалку сжег, так что все чисто, - бодро доложил я и улыбнулся, кое-что вспомнив. - Хотя нет, одну вещицу все-таки оставил. Только историков она не касается, так что за их головы можешь быть спокойным. Виртуальная она.

- Ну да? - удивился он. - А что за виртуальная вещица?

- Рога царю-батюшке всея Руси Иоанну Васильевичу, - пояснил я. - Ветвистые такие, раскидистые.

- Ну-у, учитывая, что ты был у своей Машеньки первым, а тот хоть и женился на ней, но даже ни разу не тронул, это не совсем рога, - уточнил педантичный Валерка, умалив мои заслуги.
        Я помялся, но желание быть оцененным по достоинству пересилило. Тем более во время возвращения в двадцать первый век изменения коснулись не только Машенькиной головы, но и моего тела. Кто-то всемогущий изрядно его «почистил», ликвидировав все рубцы и боевые шрамы, так что ими похвастаться перед Валеркой я не мог. Зато…
        Заговорщически посмотрев, далеко ли наши красавицы-жены, я на всякий случай аккуратно прикрыл поплотнее дверь на лоджию, где мы сидели, и «раскололся»:

- Ладно. Пускай эти, которые с Машей, не в зачет. Но рога царю-батюшке я все же подвесил. Самые настоящие!
        Поначалу я вообще хотел обойтись без имен. Конечно, она давно в могиле, но все равно непорядочно, если я начну трепать ее имя. Она этого не заслуживает. Но потом, вспомнив, что в книге мне придется ее упомянуть, пускай в достаточно целомудренной форме, то есть опустив все эротические подробности жарких ночей, не выдержал соблазна и, сделав многозначительную паузу, пояснил:

- Анна Колтовская. Это случилось за три дня до ее пострижения в монастырь, - уточнил я сразу, напомнив: - Только Маше моей тсс…

- За кого ты меня держишь, старина?! - даже возмутился Валерка. - Мог бы и не говорить. Могила! - И восторженно протянул: - Ну ты силен, парень!..
        Мне в ответ оставалось только стыдливо потупиться, млея под его восхищенным взглядом.
        В конце-то концов, могу я позволить себе вместо лавровых венков и триумфального шествия хоть что-то взамен - например, такую мелочь, как простодушно похвастаться перед другом?! Конечно, Россошанский не Казанова, но и мы кое-что могём. И не только могём, но и мoгем.
        Не зря же я представился именно фряжским князем. Итальянцы - они все такие. А те, что с Урала, вообще - ух!
        И это последний из рассказов о человеческом детеныше, волей судьбы попавшем в волчью стаю…
        Глава 23
        Реабилитация

        Долги надо платить, причем все, пускай самые неприятные. К этому родители приучили меня с раннего детства. Потому я приступаю и… прошу прощения у всех тех, с кем поступил несправедливо, обвинив в незаслуженных грехах.
        Начну с наших историков. Зря я упрекал их в незнании. Нашлось у них упоминание о княжне Марии. Не встретилось оно мне раньше не из-за моей невнимательности - такое бы я ни за что не забыл, а в связи с тем, что Валерка мне сунул издание Костомарова, которое поновей, посчитав, что репринтное, где придется мучиться с фитой и фертом, ятем и ером в окончаниях слов, ни к чему. Издательство же опубликовало его с сокращениями. В числе таковых оказалось и упоминание о моей Маше.
        Жаль, что этот репринт попал мне в руки только сейчас. Слишком поздно. Хотя тут двояко. Может, что-то успел бы исправить, а может, наоборот - получилось бы еще хуже. Кто знает, как бы я поступал, если бы все время помнил об этих строках:

«…По известию одного старого сказания, в ноябре 1573 года Иван Васильевич женился на Марье Долгорукой, а на другой день, подозревая, что она до брака любила кого-то иного, приказал ее посадить в колымагу, запречь диких лошадей и пустить на пруд, в котором несчастная и погибла… В память события с Долгорукой царь велел провести черныя полосы на позолоченном куполе церкви в Александровской слободе…»[Костомаров Н. И. «Русская история в жизнеописаниях ее главнейших деятелей». Репринтное воспроизведение издания 1873-1888 гг., М.: Книга, 1990. Т. 1. Вып. 2.]
        Знаю только одно - я бы все равно не сдался. Тот, кто поднимает руки вверх, отдаваясь на милость победителя, теряет главное - право и возможность распоряжаться собой. Он расписывается в собственном бессилии, признавая врага сильней. И тогда судьба презрительно говорит: «Слабак» и вытирает об него ноги. Сам виноват. Надо всегда держать удар, как бы больно тебе ни было. Только тогда, восхищенная твоим отчаянным упрямством, она может уступить.
        Не всегда.
        Не во всем.
        Но может.
        Хотя бы из уважения.
        И пусть меня простит волхв Световид - бескорыстный старец, явивший мне подлинное чудо и ничегошеньки не взявший взамен, за глупые скоропалительные слова, высказанные в его адрес той черной страшной ночью. Сейчас я бы попросту, ничуть не постеснявшись, упал перед ним на колени, благодаря за все то, что он для меня сделал.
        Кстати, о судьбе, которую я так отчаянно и старательно проклинал. По прошествии времени я несколько изменил свою точку зрения на ее последний жест с Машиной амнезией. Не исключено, и даже скорее всего, что она пошла только во благо, причем нам обоим. Да-да. Звучит парадоксально, но факт.
        Это только на первый взгляд выглядело ее последним ударом. А если не торопиться с выводами и подойти с другой стороны? Вдумайтесь, что сталось бы с Машей, явись она с прежней памятью в наш безумный сумасшедший мир. Гигантские терема до неба, огромные колымаги, несущиеся со страшной скоростью, причем без лошадей - не иначе как с помощью бесовской силы.
        Про метро вообще молчу - лишь бы выбраться живой из сатанинского подземелья.
        В церквях, прямо внутри, чуть ли не по соседству с алтарем, устроено нечестивое торжище. Это в божьем-то храме?!
        Ну и в довершение, как блистательный венец на челе Люцифера, - загадочный ящик, в который невесть как забрались люди, и добро бы только они, а то вон - чудища, драконы, колдуны и ведьмы, зомби и ожившие мертвецы, упыри и прочая нечисть…
        Господи, куда я попала?! В ад?!
        Вот этот шок навряд ли вылечил бы самый выдающийся психиатр. Даже Сергей Николаевич Горшков, при всем моем к нему уважении, и тот, пожалуй, оказался бы бессилен. Во всяком случае, я что-то сомневаюсь, чтобы он смог повлиять на ее психологию, поскольку социальная адаптация - эвон каких слов нахватался, аж самого восторг берет, - вообще штука весьма сложная, особенно для вполне сформировавшейся человеческой личности на третьем десятке лет.
        А сомневаюсь еще и потому, что непреодолимой помехой оказалась бы прежняя Машина память, те воспоминания детства и юности, где все было легко и просто, где по небу летали одни птицы, а в отцовском терему тихо пел колыбельную песню маленький сверчок. Словом, память обо всем том, милом и родном, что ушло безвозвратно и навсегда, о том, откуда ее выдернула чья-то неведомая и безжалостная рука, властно погрузив в пучину непрекращающегося кошмара.
        И как вы думаете - справилась бы она со своей ностальгией по прошлому? Привыкла бы к новому, чужому и дикому для нее миру? Спорный вопрос. Но даже если дать на него положительный ответ, тут же возникает другой, еще более животрепещущий, по крайней мере лично для меня - как бы она стала относиться к этой безжалостной руке, а заодно и к человеку, которому рука принадлежит?
        Поначалу бы да - цеплялась за нее, потому что она - переходный мостик, ниточка между тем временем и этим. Да и не за что ей больше уцепиться, особенно в первые дни, недели и месяцы. А потом?
        Не стала бы она задавать один и тот же вопрос: «Ты куда меня завез?!» И никакие мои объяснения не помогли бы, потому что вступили бы в ход эмоции: «А я тебя просила?! Спасал?! Да лучше бы я утонула в том пруду! Зато сразу померла бы и сейчас не мучилась!»
        И тяжелый ненавидящий взгляд!
        Как стрела в спину.
        Вот и думай после этого, что сделала напоследок судьба.
        Нанесла удар? А может, она его принесла, а?
        И не удар это вовсе. Сдается, что первую буковку надо убрать и обойтись без «у»? Только я этого поначалу не понял, решив, что попал в катастрофу. На самом же деле мне просто посоветовали начать отношения с Машей «с чистого листа».
        И даже то, что судьба оставила малюсенькие крошки от прежней памяти Маши, изредка всплывавшие в первый год на поверхность, тоже, скорее всего, было не просто так, но с целью. Знала она, что я окажусь тупым и не оценю преподнесенный ею дар по достоинству. Вот и показывала ненароком, что было бы, если бы…
        Нет, может, у нее имелся и еще какой-то тайный умысел - пойди пойми. Остается только гадать, но я этим не занимаюсь - не хочу.
        То, что я теперь для Машеньки не только муж, но в каком-то смысле еще и отец, а также старший брат, иногда мешает, в смысле ночью, но в целом… Правда, осталось легкое, еле уловимое сожаление по неким чертам характера той, которая была и которой больше нет. Канули в бездну ее безграничная доверчивость, ее простодушная наивность и что-то еще, вовсе не объяснимое, присущее княжне Марии Долгорукой, но отсутствующее у Маши Россошанской. Однако едва это сожаление приходит мне на ум, как я тут же отгоняю его прочь - плюсов-то неизмеримо больше, так чего теперь? Да и вообще - идеалов на земле не бывает, и нужно только радоваться, что моя супруга максимально к нему приближена…
        Проклятиям, написанным мною в самом начале в адрес Серой дыры, пожалуй, также не стоит верить. Это я написал сгоряча. На самом деле я от всей души ей благодарен. Хотя другим соваться туда я бы все равно не рекомендовал - оно и впрямь опасно. А если у кого-то разыгралась в душе бурная жажда приключений и он, будучи по натуре авантюристом, все же рискнет туда нырнуть, то пусть прежде вспомнит, что эта таинственная дверь, скрытая в ней, открывается лишь в одну сторону - возврата не будет.
        Хотя пока я за них спокоен. Сейчас у любителей приключений все равно ничего не получится. Как пропала эта дыра после нашего с Машей возвращения, так и с концами. Ход на месте, ручеек бежит, не иссяк, и чаша индейца Джо тоже никуда не делась, а дыра исчезла, как и не было ее вовсе. Только сейчас уже не на время, как раньше, - надолго. Может так случиться, что навсегда. Во всяком случае, за эти три года, что мы тут с Машей, если верить Андрюхе, информирующему меня каждый месяц, она так и не появлялась. Ни разу.
        Данные точные, поскольку ему это тоже интересно, хотя сам Андрюха считает, что делает это исключительно из-за моих ежедневных вопросов, которыми я его «достал». Врет, конечно. Ну, бывает, сбросишь письмецо по электронке, спросишь в конце про пещеру, вот и все. И уж точно не каждый день. Так, раза два-три в месяц, не чаще. Ну от силы четыре.
        Разве это можно назвать «достал»?
        О перстне с лалом я тоже стараюсь не думать. Ни о нем самом, ни о чуде, совершенном им с помощью некой загадочной силы. Разумеется, всему этому можно подыскать вполне реалистичное объяснение с научной точки зрения, но только в виде гипотезы, не больше. И что с того проку? Разве что пригасит яркие краски самого слова «чудо», вот и все.
        Попытаться же проверить на практике - увы. Как ни старайся, а поздно. Ушел поезд. И увез он с собой не только Серую дыру, но и то тайное место посреди болота, ту заветную полянку с камнем и неведомой силой, где я встречался со Световидом.
        Это тоже абсолютно точные данные, причем не от Андрюхи. Бывал я на Псковщине. Разумеется, изменилось все до неузнаваемости. Кое-какие надежды вселил в меня центр областного города с Кромом и Троицким собором, Довмонтовым городом, Старым и Новым Застеньем и так далее. Целые башни, стены и пробуждающий воспоминания Ивановский монастырь вдохновили меня на дальнейшие розыски, но потом пришлось худо, поскольку я знал только направление, да и то примерное - на юг с легким отклонением в восточную сторону.
        Карта области тоже ничего не дала - не имелось на ней Бирючей.
        Даже приблизительно похожих названий и то ни одного. Вообще.
        Да и Чертовой Бучи тоже на карте не было. Вот озер сколько угодно. Странное дело - когда я проезжал в этих краях тогда, четыре века назад, то практически их не замечал. Может, потому, что ни разу не доводилось бывать летом, а ранней весной и глубокой осенью они уже покрывались льдом. Зато сейчас они попадались через каждый десяток километров.
        Помнится, Маша во время моего последнего визита в Бирючи обещала показать мне, как она выразилась, красу неописуемую, но названия озер я забыл все до единого. Вот вкус угря, извлеченного из них и которым меня частенько угощали в поместье, запомнил на всю оставшуюся жизнь. Да и не только одного угря, с рыбой у князя Долгорукого было раздолье - и лещ, и судак, и ряпушка, а уж снеток вообще шел как семечки, и все оттуда, а вот названия озер…
        Если б побывал, то конечно же запомнил бы, а так… Вроде бы Черное. А может, Белое? Долгое? Круглое? Кривое? Вроде бы какое-то из них, но какое именно…
        Нет, не помню.
        Да что там говорить про озера, если у меня в голове не отложилось даже название тихой извилистой речушки, протекавшей в сотне метров от терема Долгорукого.
        Словом, единственное, что помогало мне хоть немного ориентироваться на местности, был спидометр машины. С трудом припомнив, что во время моего первого визита в Бирючи князь Долгорукий как-то упомянул про Невель, до которого от Бирючей, как он сказал, полста верст, я на всех парах рванул туда, благо что трасса, ведущая к нему аж из Санкт-Петербурга, позволяла приличную скорость.
        Но вот закавыка - в то время использовали две версты[Царская верста состояла из
500 «казенных» саженей (2,16 м) и равнялась 1,08 км, вторая, иногда ее именовали мерной, или межевой, включала в себя 1000 «казенных» саженей и составляла 2,16 км. С XVIII в. останется только царская.] , и какую из них имел в виду Андрей Тимофеевич - пойди пойми. Если бы они отличались ненамного - одно, но, насколько я помню, разница между ними была двойная, то есть получается то ли и впрямь пятьдесят километров, то ли вся сотня, да еще с гаком. И как тут быть?
        Правда, в начале пути одна привязка у меня имелась - бывшая крепость, а ныне райцентр под чудным названием Остров, который, как я помню, мы проезжали и тогда, следуя во Псков. Зато дальше…
        Судя по расстоянию до Невеля, на роль бывших Бирючей годились два населенных пункта - Опочка и Пустошка. От Пустошки до Невеля было примерно полсотни царских верст, от Опочки - тоже полсотни, но мерных. Однако последний город отпадал по той причине, что хоть и существовал в шестнадцатом веке, но именно под этим названием, хотя я не помню, чтобы проезжал его в те времена - очевидно, мы следовали по какой-то другой дороге. Оставалась Пустошка.
        Полазив по пыльным, унылым улочкам этого райцентра и сделав вывод, что ничего толком не пойму - бывшие Бирючи передо мной или нет, - я начал опрос местных жителей, который, как и следовало ожидать, увенчался оглушительным фиаско. Кататься по близлежащим деревням в поисках невесть чего желания не было.
        Имелся еще один вариант - добраться до Порхова и рвануть от него примерно на юго-запад, причем не на машине, а на коне. Но даже для меня, мало обращающего внимание на то, что подумают окружающие, это показалось чересчур экстравагантным. К тому же шансов, что верно выберу направление, кот наплакал.
        И тогда я вернулся в Псков и подался в краеведческий музей, кляня себя за то, что не поступил таким простым образом сразу. Но и там меня поджидала неудача - о Бирючах, равно как и о пребывании в этих краях князей Долгоруких, не сохранилось ничегошеньки. Хотя нет, о последних глухо упоминалось, что вот, дескать, служили их предки в этих краях, даже указывалось несколько должностей, но опять-таки ни слова о поместьях.
        С озерами получилось еще веселее. Оказывается, на Псковщине насчитывается более трех десятков Черных озер, около двух десятков Белых и свыше десятка Долгих. Круглых и Кривых тоже было в достатке. Словом, народ в фантазиях не изгалялся и мозги над изысканными названиями понапрасну не напрягал - иных забот хватало, так что искать нужное среди этого изобилия то же самое, что залезть в стог с сеном, разыскивая иголку.
        Фотографии ряда озер из числа наиболее красивых у них в музее имелись, но они тоже не могли мне помочь - я ведь его ни разу не видел.
        А вот о Чертовой Буче мне удалось кое-что откопать. Помогла одна пожилая сотрудница музея. Разговорившись, она поведала мне, что в свое время ее отец готовил к печати сборник преданий о Псковской земле. Его так и не опубликовали, а потом он и вовсе сгорел во время приключившегося на даче пожара. Однако она читала труд отца в рукописи и некоторые места хорошо помнит до сих пор.
        В нем-то и было упоминание о Чертовой Буче. Дескать, собирались там на тайной поляне, расположенной посреди болота, сатанисты-христоотступники. Но потом господь на них разгневался и как-то раз во время их бесовских плясок плюнул с неба, угодив точнехонько в черный камень сатаны, стоящий у них посреди поляны подобно алтарю, отчего и он, и все это место, где они предавались непотребному веселью, погрузились в самую середку болота.
        Она даже указала, где его примерно искать. Оказывается, я ехал правильно, только надо было на пять - десять километров дальше и гораздо левее, если смотреть со стороны Пскова. Но места там глухие, населенных пунктов поблизости нет, а потому катить туда снова смысла не имело.
        Вот так-то.
        Пришлось несолоно хлебавши возвращаться на Урал.
        С тех пор я зарекся об этом даже думать, чтоб дурные мысли не могли подтолкнуть на очередные «подвиги». Ни к чему мне все это. Вообще вычеркнул Псковщину из головы, позволяя себе воспоминания, только когда наведывался в гости к Валерке, да и то в основном делал это ради него. Это ж он любитель истории, а я ею накормлен будь здоров.
        Что же касается моих перемещений туда и обратно, а также перстня - тут я позволил себе проявить любопытство всего дважды. Первый раз, когда любопытство обуяло меня с особенной силой, я поинтересовался у своего ученого друга Миши Макшанцева: возможно ли случившееся со мной в принципе?
        В ответ на мой вопрос он неожиданно заявил, что если разобраться, то, как ни странно это будет звучать, мое путешествие по реке времени отнюдь не противоречит ни одному из известных физических законов. Вот только механизм науке пока неизвестен, но объяснить произошедшее пара пустяков.
        Правда, из его дальнейших пояснений я понял только то, что мой лал обладает уникальной способностью заряжаться некой энергией, чей выброс происходил в том месте, что на Псковщине, концентрировать ее в себе, а затем вступать в контакт с биоэнергией, излучаемой моим мозгом, и, повинуясь ей, высвобождать накопленное.
        Только импульс, под воздействием которого может сработать весь механизм, должен быть очень сильный. Образно говоря, «кнопка» слишком тугая, и, чтобы ее включить, надо весьма и весьма постараться, давя на нее что есть мочи.

- А что за выход и что за энергия? - не отставал я. - Откуда она берется и куда уходит? И вообще.

- Берется прямиком из земли. - Он пожал плечами. - Впрочем, это только полуфантастическая гипотеза, хотя доказательств того, что она неверна, тоже не имеется. Сам я этим не занимался, но один мой приятель несколько лет назад очень серьезно ее разрабатывал. Образно говоря, это дыхание самой планеты, только она всасывает в себя не кислород, а энергию. Ну и соответственно выдыхает ее же, только иную.

- А поговорить с твоим приятелем можно? - заинтересовался я. - Думаю, ему тоже будет любопытно послушать человека, который…

- Он погиб, - резко перебил меня Мишка. - Ты когда-нибудь слышал о Колодце богини Бхайраби? Это место находится на севере Индии. Есть такие и на территории нашей страны, например, Могильный мыс где-то в Томской области, Чертово кладбище в Красноярском крае, представляющее круглую поляну с трупами животных и птиц, и так далее. Так вот часть этих аномальных мест, согласно его версии, является как бы открытым ртом планеты.

- О Чертовом кладбище мне тоже доводилось читать, но специальная поисковая группа вроде бы его не нашла, - решил я блеснуть своей эрудицией. - А при чем тут оно? У меня-то, помнится, никто не умер от пребывания на поляне. Да и сам я, как видишь, жив-здоров и довольно-таки упитан.

- Ты был на месте выдоха Земли, потому жив и здоров, - пояснил Мишка. - Значит, там, как и предполагал мой друг, работают иные принципы и преобладает совершенно иная энергия, можно сказать, живительная или по меньшей мере не вредящая человеку. А то, что я тебе перечислил, это места ее вдохов. К сожалению, мой приятель оказался удачливее, чем та поисковая группа, о которой ты говорил, - он нашел Чертово кладбище. - И со вздохом добавил: - На свою шею. Жаль, умнейший был мужик. Помнится, он рассказывал, что, по его прикидкам, эта энергия может представлять собой…
        Но далее Макшанцев, причем очень быстро, забрался в такие дебри, что про постоянные Планка, ленту Мёбиуса, парадромные кольца, узел трилистника, бутылку Клейна, частные выводы из теории относительности и неевклидову геометрию Лобачевского я слушал вполуха, зная, что все равно ничегошеньки не пойму, а следовательно, не запомню. Потому процитировать вам его рассказ не в силах.
        Валерка - с ним я тему моих перемещений во времени затронул месяц спустя после разговора с Макшанцевым, во время своего второго приступа любопытства, - на этот счет выразился куда проще.

- Это случилось, - сказал он, - а значит, это возможно.

- Но как именно случилось - вот в чем вопрос, - настаивал я, слегка смущенный и даже несколько раздосадованный чрезмерной простотой объяснения.

- Ты хочешь повторить свое путешествие? - осведомился он.
        В ответ я возмущенно заорал, что еще не выжил из ума.

- Странно, - пробормотал он себе под нос. - А мне показалось…

- Вот именно - показалось! - гневно оборвал я его.

- Показалось, - не сдавался он, - потому что ты так кипятишься, будто… - И, слегка усмехнувшись, после паузы продолжил: - Будто я тебя в чем-то уличил.

- Просто стало интересно, вот и все, - проворчал я, смутившись.

- Лучше перестань оглядываться, а смотри вперед - так проще и… спокойнее, - порекомендовал Валерка. - Проехали. Пролетели. Проплыли. Поезд ушел, причем навсегда.
        А мне от этих трезвых слов отчего-то взгрустнулось.
        И впрямь - навсегда.
        Эпилог

        Память

«Широка река времени, глубоки ее черные воды, и пытаться их преодолеть - безумие. Скажи спасибо, что уцелел, и… забудь обо всем», - частенько твержу я себе.
        Только что делать, если оно не забывается, если воспоминания зачастую ярче, чем нынешняя жизнь? Видно, правильно говорил старик Световид - для подлинного счастья нужно столько же страданий, сколько и удовольствий. Тогда лишь оно будет полным. А иначе станет чего-то не хватать.
        Парадоксально звучит, но иногда я прихожу к выводу, что эти три года - самое лучшее время в моей жизни.
        Трудно приходилось? - Да.
        Доставалось? - Бывало.
        Хлестала жизнь по щекам? - Еще как, и не только по ним.
        Больно? - Не то слово!
        Нахлебался? - О-го-го!
        Зато в том веке я не просто жил, но ЖИЛ, то клокоча от ненависти, то задыхаясь от любви. Я либо отпевал несбывшиеся надежды, либо веселился от выпавшей удачи, кусая в кровь губы от боли, а сутки спустя - от наслаждения. Нет, бывали и спокойные деньки, совсем пустые, безликие и сонные, как осенние мухи. Но они становились лишь исключением, а потому тоже воспринимались с радостью. Все равно что день, проведенный в безделье на диване, после того как ты тридцать предыдущих вкалывал как проклятый.
        Я дрался и дружил, убивал и повисал, беспомощный, на дыбе, хлестал и стонал под ударами кнута, рубил врага и принимал в грудь стрелы. А вокруг меня исходил пеной злобы, ярости и предательства и в то же время пускал блаженные пузыри неги и наслаждения удалой и бесшабашный шестнадцатый век, в котором умели мстить, но знали, как прощать. Это было отчаянное и парадоксальное столетие. В нем предавали ближнего и клали жизнь за дальнего, задирали голову перед ровней и падали ниц перед нищими юродивыми, истово бились лбом во время молитв и подло подсовывали отраву сопернику, насмерть забивали из-за украденной деньги и отдавали все состояние церкви.
        Он тоже ЖИЛ - этот век, до отказа заполненный нерушимыми обетами рыцарской чести, во исполнение которых отдавали собственную жизнь, и ложными клятвами перед иконами; переполненный красотой полотен Рафаэля и Леонардо да Винчи, скульптурами Микеланджело и ювелирными творениями Бенвенуто Челлини и ужасом мрачных застенков святейшей инквизиции. Он благоухал ароматами диковинных фруктов из далеких, только-только открытых стран и смердел обугленным человеческим мясом заживо сжигаемых колдунов и ведьм.
        Неслучайно Пьер де Байярд, прозванный рыцарем без страха и упрека, выбрал для своих подвигов именно этот век. Неслучайно именно в нем жили ниспровергатель власти святейшего престола монах Мартин Лютер и страстный борец за римского папу бравый испанский вояка Игнатий Лойола. Словно знали - какое время выбрать. Да разве они одни. Цари и полководцы, мореплаватели и ученые - и все с приставкой ВЕЛИКИЕ. Они ТВОРИЛИ, возвеличивая этот век, а он в ответ возвышал своих Творцов, навечно вписывая их имена в историю. Не будем говорить о том, какого цвета при этом использовались чернила. Заслуги у всех разные, деяния тоже, потому и цвета соответственные, но вписал всех.
        Разве можно с ним сравнить, к примеру, наше время, убогое, изуродованное лицемерной политкорректностью и гуманным «правосудием», которое по сути окончательно растоптало обычную справедливость. Можно еще долго бы перечислять преимущества жизни пятивековой давности, но я не буду. Впрочем, не стану спорить и с тем, что имелись и недостатки. Вот только почему-то последние в моих глазах со временем все больше меркнут, и чем дольше я живу в своем нынешнем веке, тем невзрачнее и туманнее они становятся, зато преимущества…
        Люди - это вообще особый разговор. Каких только я не повстречал на своем пути - калейдоскоп, настоящий калейдоскоп. Чистая душа Андрюхи по прозвищу Апостол и вся в корке запекшейся чужой крови Малюты Скуратова, трусливый царь Иоанн и бесшабашный храбрец князь Воротынский, подлый лживый Осьмушка и преданный стременной Тимоха, бескорыстный умница дьяк Висковатый и хитрюган купец Ицхак бен Иосиф…
        А про любовь я писать вообще не стану, ибо это бесконечная тема на десятки томов и все равно останется ровно столько же недосказанного. Просто поверьте мне на слово, ладно?
        Потому в глубине души я и жалею, что Серая дыра так и не появилась. Жалею и… радуюсь.
        Да-да, именно радуюсь, ибо соблазн велик, а человек слаб. И я тоже слаб, а потому не ведаю, дано ли мне устоять перед искушением. Так что лучше, если его не будет вовсе. Спокойнее, знаете ли.

«Сбросив кожу, уже не влезешь в нее снова. Таков Закон, - сказал Каа. - Но сбрасывать ее нелегко». А Маугли в это время рыдал и рыдал»
        Я знаю, как нелегко сбрасывать кожу - убедился на собственном опыте. В отличие от Маугли рыдать не собираюсь - все ж таки фряжский князь, пускай теперь и с приставкой «экс», но если б кто знал, как мне подчас хотелось до конца разобраться и понять - где она, моя истинная кожа? Но всякий раз я каким-то образом ухитрялся вовремя одернуть себя, чтоб не нарваться на ответ, который сам боюсь услышать.
        Кстати, что-то я давно не писал Андрюхе. Мало ли что может произойти за целую неделю. Надо бы набить ему пару строк и спросить, как дела, как жизнь, и вообще.
        Может, что-то новенькое… появилось…
        От автора

        В заключение не могу не выразить огромной благодарности за всемерное содействие, которое по целому ряду вопросов мне оказал Сергей Иванов. Также большущее спасибо Юрию Золотову за помощь в поисках необходимой литературы и справочников.
        И если тебе, читатель, пришлись по душе эти книги, то в этом не только моя заслуга, но и несомненный вклад этих людей.


        notes

        Примечания


1

        Десть (от перс. связка, пучок) - единица счета писчей бумаги. К XVI в. она стала метрической и составляла 50 листов. В стопу входило 20 дестей, то есть тысяча листов. - Здесь и далее примеч. авт.

2

        Чтобы соблюсти равноправие - ведь не пишем же мы Бог Авось, Бог Перун, Богиня Фортуна и т. д., - здесь и далее к словам господь, бог, богородица, аллах, спаситель и т. п. автор применил правила прежнего, советского правописания.

3

        Видок - свидетель, очевидец случившегося.

4

        Сыновец, или братанич, - сын брата, племянник. Двухродные сыновцы - двоюродные племянники.

5

        Имеется в виду день Симеона Столпника, отмечавшийся 1 сентября. Учитывая, что этот день был началом нового года, он стал своего рода итоговым днем. - Здесь и ниже даты даны по старому стилю.

6

        Эта встреча произойдет через два дня, 4 сентября, на крестьянском дворе.

7

        Идет правым (правильным) путем, то есть прав.

8

        Малой Пречистой именовали Рождество богородицы (8 сентября). В канун - значит, поле назначено на седьмое.

9

        В день Рождества богородицы, или в Поднесеньев день, существовал обычай угощения новобрачными, то есть женатыми не более года, своей родни.

10

        Клевец, он же чекан - молоток с удлиненным концом наподобие птичьего клюва. Ослоп
- дубина, отличающаяся от более благородной булавы лишь массивностью и грубостью форм. На толстом конце была обита железом или утыкана гвоздями.

11

        В XVI в. звание «слуга государев» считалось самым почетным на Руси. Достаточно сказать, что после князя Воротынского до самой смерти Иоанна Грозного никого больше так не называли, а при Федоре Иоанновиче этим званием был отмечен лишь Борис Годунов.

12

        Этой фразой, по словам Плутарха, заканчивал каждую свою речь в сенате римский полководец и государственный деятель Катон Старший (234-149 гг. до н. э.).

13

        Церковное песнопение, в котором дается краткое описание празднуемого события.

14

        Нарыв, фурункул.

15

        Ныне Фроловская башня называется Спасской. Константино-Еленинская башня первоначально была проездной.

16

        Шпион, вражеский лазутчик.

17

        Имеется в виду пьеса М. А. Булгакова «Иван Васильевич».

18

        Дмитрий Каракозов (1840-1866), промахнулся, стреляя в Александра II 4 апреля
1866 г., и был повешен. Покушение Александра Соловьева (1846-1879) в 1879 г. также было неудачным, Соловьев был повешен. Игнатий Гриневицкий (1856-1881), член
«Народной воли», 1 марта 1881 г. бросил бомбу, взрывом которой были смертельно ранены Александр II и сам Гриневицкий.

19


15 сентября. В народе день великомученика Никиты называли еще Гусиным днем. По поверью, в этот день засыпает вся нечисть, включая водяных. Вот для него, чтоб старик не ложился спать голодным, крестьяне забивали гусенка поплоше и кидали в воду как жертву - авось на следующий год водяной смилостивится и не станет воровать людей и прочую домашнюю живность.

20

        Здесь: иностранец. Их называли немцами огульно, вне зависимости от подлинной национальности, подразумевая, что русским языком они не владеют, поэтому как бы немые. Кстати, для самих немцев было другое прозвище - немчин.

21

        Говоря - разговор, беседа.

22

        Обязанности кравчего заключались в предварительном снятии пробы с блюд, готовящихся для государя, на случай отравы.

23

        Бабка царя, Софья Фоминична Палеолог, племянница последнего византийского императора, славилась своей толщиной на всю Европу.

24

        Ицхак, очевидно, имел в виду Соборное послание апостола Иакова, в котором говорится: «Так и вера, если не имеет дел, мертва сама по себе» (Иак. 2;17).

25

        Анна Колтовская сдержала свое слово, пережив Иоанна IV более чем на сорок лет. Она умерла в конце 20-х гг. XVII в. не просто монахиней, а матерью-игуменьей, приняв перед смертью великую схиму. Правда, не в этой обители, а в Свято-Тихвинском Введенском монастыре, куда она была переведена в 90-х гг. XVI в.

26

        День апостола Фомы. Отмечался 6 октября.

27

        Яков день (День апостола Иакова), брата Христа, отмечался на Руси 23 октября.

28

        Жиковиной, или напалком называли в то время мужские золотые перстни.

29

        У древних прибалтийских славян Триглав считался чуть ли не самым главным божеством. Три его головы символизировали власть Триглава над тремя царствами - небом, землей и преисподней. Путешествует он всегда ночью, так как боится солнечного света.

30

        Стража.

31

        Купина - куст, кустарник.

32

        Останови поток.

33

        Не подобает тут научение.

34

        Имеется в виду равноапостольный Владимир Святославич Красное Солнышко, великий киевский князь с 980 по 1015 г. Световид не сгущает краски, назвав его братоубийцей. Когда его единокровный старший брат Ярополк приехал мириться к Владимиру, то был поставлен на мечи двумя варягами, поджидавшими его в сенях. Такое убийство могло остаться безнаказанным только в одном случае - если оно было санкционировано самим Владимиром.

35

        Половинка крови литовская, от матери Елены Глинской, а еще четвертушка - византийская, от бабки Софьи Палеолог.

36

        В то время библейские имена произносили без сдвоенных гласных: Иисус - Исус, Авраам - Аврам и т. д.

37

        Будущий король Франции Генрих III (1551-1589).

38

        Сейм - съезд делегатов великого княжества Литовского от местных региональных собраний шляхты (сходов). Паны-рада представляли исполнительную власть, особенно в том случае, если великий князь Литовский становился польским королем и уезжал в Краков.

39

        Так на Руси в то время называли чуму.

40

        Капище - место жертвоприношения славянским богам.

41

        Юхан (искажен.). Имеется в виду Юхан III (1537-1592), король Швеции с 1568 г.

42

        Здесь и ниже: все, что диктовал царь подьячему, является подлинным текстом его письма шведскому королю Юхану III, которое было написано в Пайде 6 января 1573 г.

43

        Встреча - спор.

44

        Иван Васильевич Шемячич-Севрюк (ум. в 1561 г.) был правнуком Димитрия Шемяки, который в свое время сидел, хоть и недолго, даже на великокняжеском троне. Отец Шемячича-Севрюка в 1500 г. приехал на Русь служить Иоанну III, в 1523 г. был схвачен по повелению Василия III Иоанновича и посажен в темницу, где и умер в
1529 г. Самого Ивана, но гораздо позже, насильно постригли в монахи.

45

        День апостола Онисима отмечали 15 февраля. Считался покровителем овец, поэтому в этот день «окликали звезды», чтобы овцы ягнились.

46

        День Петра Мниха (сейчас его в церковном календаре нет) отмечался 22 февраля.

47

        Праздновался 24 февраля в честь второго чудесного обретения главы Иоанна Предтечи.

48

        Нестяжатели - представители идейного течения конца XV - начала XVI в., которые выступали против церковного землевладения. Они заявляли, что церкви надлежит вернуть земли и другие богатства в казну и заниматься только духовными делами, а жить исключительно на добровольные пожертвования населения. Из корыстных побуждений идея одно время активно поддерживалась русскими правителями, но встретила яростное сопротивление подавляющей части духовенства.

49

        Обе упомянутые башни в настоящее время не существуют - их разобрали в XVIII в.

50

        Четь (четверть) - согласно писцовому указу 1556 г. равнялась половине десятины, а та написана в длину и ширину как десятая доля царской версты. Земля оценивалась по своему качеству на худую, срединную и добрую в зависимости от урожайности.

51

        Имеется в виду третье чудесное обретение главы Иоанна Предтечи, праздновалось 25 мая.

52

        Нарядный плащ знатного воина.

53

        Красная горка - первое воскресенье после Пасхи.

54

        Невель - приграничная крепость, расположенная в двухстах километрах южнее Пскова, на границе Руси с Речью Посполитой. Во время Ливонской войны за право обладания этим важным опорным пунктом не раз происходили ожесточенные сражения.

55

        Из песни «Он пришел, этот добрый день» к кинофильму «31 июня». Слова Л. Деpбенева и Р. Казаковой.

56

        Ерник - кривой низкорослый кустарник по болоту, здесь в переносном значении: беспутный, плут, мошенник; балда - кривая лесная дубина, здесь также употреблено в переносном смысле: дурак, полоумный; шишка - нарост на дереве, а также бес, черт (шишко, шишига); ком - сук на древесном наросте, а здесь - драчун, забияка (комша).

57

        Ныне Минеральные воды.

58

        В это время Магнус считался наследником своего брата, который пока не успел обзавестись сыном Христианом - наследнику предстоит родиться только через четыре года.

59

        Отмечался 24 апреля.

60

        Речь идет о Pacta conventa, относящемся непосредственно к Генриху.

61

        Генрих был обязан жениться на дочери короля Сигизмунда II Августа Анне Ягеллонке (1523-1596).

62

        Имеется в виду массовая резня гугенотов католиками, которая произошла в ночь на 24 августа 1572 г. (День святого Варфоломея) в Париже. Инициаторами ее были вдовствующая королева Екатерина Медичи и Гизы, родственники короля Карла IX.

63

        Павел IV (1476-1559), римский папа с 1555 г.

64

        При известных широкими либеральными взглядами на религию последних королях из династии Ягеллонов - Сигизмунде I Старом и его сыне Сигизмунде II Августе численность евреев в Речи Посполитой за период с 1500 по 1575 г. выросла более чем в шесть раз.

65

        Имеется в виду Стефан Баторий (1533-1586), избранный шляхтой королем в январе
1575 г.

66

        Ряж - пространство от одной деревянной стены до другой, засыпанное землей и плотно утрамбованное.

67

        Печная труба.

68

        Домовина - гроб.

69

        Имеются в виду орудия пыток.

70

        Боярин, воевода и князь Никита Романович Одоевский был родным братом Евдокии - второй жены двоюродного брата царя князя Владимира Старицкого. По повелению Иоанна она вместе с мужем приняла яд в ноябре 1569 г.

71

        Царь сдержал слово. Боярина Михаила Яковлевича Морозова казнили вместе с семьей - двумя сыновьями и женой Евдокией Дмитриевной, урожденной княжной Бельской.

72

        День апостола Филиппа отмечался 14 ноября.

73

        Ныне она носит название Георгиевская.

74

        И не могла походить, потому что это риал - золотая монета, чеканившаяся при шотландской королеве Марии Стюарт (1542-1587), и изображена на ней, разумеется, сама королева Мария.

75

        Здесь в смысле: старая дева. Так на Руси именовали и английскую королеву.

76

        День священномученика Ерофея отмечался 4 октября. По народным поверьям, он стучит по лбу разбушевавшегося лешего кулаком, и тот, утихомиренный, засыпает до дня Василия Парийского (12 апреля).

77

        В 1573 г. Михайлов день выпадал на воскресенье, последнее перед Рождественским постом.

78

        Из песни «Хеппи-энд» к кинофильму «31 июня». Слова Ю. Энтина.

79

        Согласно Прологу - славяно-русскому церковно-учительному сборнику, иначе именуемому Синаксарь, или Синаксарий, содержащему свод сокращенных житий святых, в котором они расположены по дням года, этот праздник отмечался на Руси дважды - 4 августа и 22 октября, поэтому Константину, хоть на дворе уже не лето, действительно повезло вновь выезжать именно на него.

80

        Догода - славянский бог погоды, откуда, кстати, и пошло само это слово, только в искаженном виде.

81

        Когда сын римского императора Веспасиана Тит упрекнул своего отца за то, что тот ввел налог на общественные уборные, Веспасиан поднес к его носу первые деньги, полученные в качестве налога, и спросил, пахнут ли они. На отрицательный ответ Тита император сказал: «И все-таки они из мочи».

82

        Здесь: занимающая незначительные должности, младшая, самого низшего уровня.

83

        Термин «опричь», согласно языку юриспруденции того времени, означал долю, которую были обязаны выделить дети умершего отца своей матери.

84

        Такой обычай существовал на самом деле - наутро после первой брачной ночи молодую жену отводили в мыльню. Связано, скорее всего, с тем, что новобрачная после потери девственности нуждалась в омовении.

85

        Из песни «Он пришел, этот добрый день» к кинофильму «31 июня». Слова Л. Деpбенева и Р. Казаковой.

86

        Речь идет о роузнобле, или риале, - английской золотой монете, впервые выпущенной еще при Эдуарде IV, правившем в XV в.

87

        Это нобль, отчеканенный Эдуардом III в 1344 г. Странность герба, изображенного на щите короля, в том, что он англо-французский - с геральдическими лилиями правящего дома Франции и леопардами - Англии. Обе упомянутые монеты являются очень редкими.

88

        Это «нобль с Георгием». Назван так потому, что на монете изображен святой Георгий, поражающий копьем змия. Чеканился при короле Генрихе VIII в XVI в. Является большой редкостью.

89

        Костомаров Н. И. «Русская история в жизнеописаниях ее главнейших деятелей». Репринтное воспроизведение издания 1873-1888 гг., М.: Книга, 1990. Т. 1. Вып. 2.

90

        Царская верста состояла из 500 «казенных» саженей (2,16 м) и равнялась 1,08 км, вторая, иногда ее именовали мерной, или межевой, включала в себя 1000 «казенных» саженей и составляла 2,16 км. С XVIII в. останется только царская.


 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к