Сохранить .
Что ты ищешь? Полина Леонидовна Дрожжинова
        В этом странном мире, где людьми правят оборотни а погода то и дело сходит с ума к бедной учительнице случайно попадает дорогой кошелёк с ещё более дорогим содержимым. А проблемы начинаются тогда, когда владелец кошелька решил его себе вернуть.
        Полина Дрожжинова
        Что ты ищешь?
        Пролог
        В камине уютно потрескивали дрова, заставляя забыть о холоде зимней ночи, которая скреблась в окно мириадами снежинок. Высокий черноволосый мужчина встряхнул свой плащ, оросив дорогой красный ковёр капельками талого снега, и повесил сушиться на спинку кресла. Присев на корточки, поворошил кочергой поленья.
        - Вам ещё что?нибудь нужно, господин?
        Брюнет вздрогнул, едва не выронив кочергу. - Несмотря на дряхлость, единственный постоянный обитатель этого дома по - прежнему ходил неслышно - как кошка.
        - Нет, спасибо, Лалий. Иди спать.
        - Вот именно - спать пора. - Проворчал старый слуга, направляясь к выходу из гостиной. - То годами не появляетесь, то среди ночи в этакую метель прискакали. Я вам чай на столик поставил - погрейтесь.
        Мужчина проводил старика взглядом, прислушался к скрипу старой, рассохшейся лестницы. Наступила тишина - Лалий отправился к себе в комнату, не собираясь выяснять причин странного поведения хозяина - уж если приехал в такую глушь за много километров от столицы, то уж не просто потому, что ему захотелось прогуляться в бурю.
        Господин тем временем, проигнорировав блюдце, взял изящную фарфоровую чашку, наполненную янтарной жидкостью и сжал в ладонях - греясь. Опустившись в кресло, он молча стал наблюдать, как качается маятник больших напольных часов, стрелка которых неумолимо подползала к цифре три.
        Ждать пришлось недолго. Снова скрипнуло - на этот раз дверь - и на пороге появился человек в длинной, тяжёлой даже на вид шубе из дорогого куньего меха. И без того светлые волосы были припорошены быстро тающим снегом. Брюнет в знак приветствия отсалютовал ему чашкой чая.
        - А теперь объясни, зачем нужно было встречаться именно в моём загородном доме? Я здесь лет пять не был.
        Внезапно он заметил в руках новоприбывшего большой свёрток и подался вперёд, чтобы получше разглядеть его содержимое. Лицо мужчины вытянулось от удивления.
        - Что это?
        - Ребёнок. - Блондин небрежно сунул недовольно вякнувший свёрток в руки друга и, сняв шубу, устало опустился в кресло напротив.
        - Я вижу. - Вздохнул брюнет. - И даже понимаю чей…
        - А значит должен понимать какую опасность он представляет.
        Хозяин дома грустно улыбнулся и осторожно раздвинул пелёнки, чтобы получше разглядеть лицо младенца.
        - Какой опасный кроха.
        Блондин досадливо поморщился.
        - Сейчас нет, но лет через двадцать… Ты же знаешь, что являешься единственным, кому я могу доверять. Поэтому мне нужна твоя помощь - пристрой его.
        Ребёнок, до этого мирно спавший в коконе из тёплых тканей, проснулся и требовательно захныкал. Брюнет стал тихонько его укачивать, в его глазах читалось неодобрение, но одновременно и осознание правоты друга.
        - Хочешь, чтобы я его усыновил?
        - Нет… Это слишком близко. Найди семью в какой?нибудь глуши как можно дальше отсюда.
        Хозяин дома задумчиво провёл пальцем по лбу младенца, дотронулся до крохотного носа, заставив ребёнка потешно чихнуть.
        - Если ты так хочешь скрыть это - не проще было бы его убить? - Голос был спокойным и даже немного скучающим - будто речь шла о сборе урожая груш.
        Его друг ухмыльнулся.
        - Многие считают меня мерзавцем, и все они правы. Я тот ещё урод, но убить собственного ребёнка всё же не способен.
        Брюнет склонил голову, пытаясь скрыть лёгкую полуулыбку - он ожидал этого ответа.
        - Мне нужно возвращаться. - Мужчина нехотя встал. Выходя из комнаты, он бросил последний взгляд на агукающий свёрток и горько скривил губы. - Рассчитываю на тебя… Просто сделай так, чтобы он никогда больше не попался мне на глаза.
        Хлопнула дверь, затем ещё одна - входная - громко, будто её шваркнуло о косяк порывом ураганного ветра или кто?то пытался заглушить клокочущую в горле злость и досаду, не смевшую выплеснуться словами. Оставшийся, ещё некоторое время внимательно, с улыбкой рассматривал своего нового подопечного, который, наконец, замолчав, отвечал ему тем же. Младенец сонно щурил голубые, как у многих новорожденных глаза - с возрастом у большинства цвет меняется.
        - Не плачешь? - Хмыкнул мужчина, задумчиво постукивая длинными тонкими пальцами по кокону из пелёнок. - И правильно делаешь. - Назидательно заявил он. - Сейчас тебе скорее повезло, чем нет. Хотя, если унаследуешь упрямство отца, то вряд ли когда?нибудь это оценишь. Но не будем загадывать - просто подождём и посмотрим что же выйдет. А уж я о тебе позабочусь…
        Глава первая - туманная
        Эля поправила сползающие на нос очки и выглянула в окно. Стрелки Больших часов показывали на цифру пять. Девушка повернулась лицом к классу и объявила:
        - На сегодня всё. Идите домой осторожно и не забывайте про домашнее задание.
        Послышался скрип отодвигаемых стульев, дети стали не спеша укладывать в сумки небольшие грифельные доски для письма - бумагу они использовали только при выполнении домашних заданий, и так же, не торопясь, потянулись к выходу из классной комнаты. Учительница опустила взгляд на проход между двумя рядами парт, так, что ей была видна лишь вереница детских ног. Осень в этом году пришла рано и холода уже начинали качать права, ненавязчиво намекая о своём присутствии тонкой корочкой льда, покрывавшей по утрам лужи на улице. Но, несмотря на это, многие ещё были обуты в летнюю обувь - плетёные туфли или сандалии с деревянной подошвой. Только несколько счастливцев щеголяло в разношенных ботинках - наследство от старших братьев или сестёр. Родители остальных либо пока не могли позволить себе такую роскошь, либо берегли обувь до прихода настоящих морозов. Эля опустила взгляд ещё ниже - на собственные ноги и тихонько вздохнула - простенькие и неудобные сапожки стоили ей почти всей зарплаты - точнее той её части, которая не ушла на оплату съемной комнаты. Оставшихся денег было катастрофически мало, и вот уже
неделю девушка питалась хлебом и чаем - точнее отваром из разных травок, собранных летом за городом и заботливо высушенных - настоящий чай, людям её круга был не по карману.
        - Зато я теперь не простужусь. - Пробормотала она. - Правда, теперь есть вероятность, что я умру от голода…
        - Мисс Элиан.
        Учительница вздрогнула и подняла голову. Перед ней стояла худенькая большеглазая девочка восьми лет в сером, застиранном платье. Больше никого в классе не было.
        - Что такое, Мила?
        Девочка заложила руки за спину и застенчиво шаркнула ножкой.
        - А можно я вам помогу с уборкой?
        Эля улыбнулась.
        - Я буду очень признательна тебе. А потом выпьем чаю.
        Мила просияла и, схватив тряпку, стала вытирать с большой доски, висящей на стене, меловые записи. Девушка тем временем взялась за веник.
        - А тебя дома не хватятся? - Осторожно спросила она ученицу.
        Та внезапно сникла и стала водить тряпкой по доске в два раза медленнее.
        - Сегодня годовщина папиной смерти - мама утром его вещи доставала и плакала, значит опять будет пить и говорить, что у меня папины глаза. Не хочу домой. - Девчушка передёрнула худеньким плечиком.
        Отец Милы погиб в последней войне - глупой, жестокой, скоротечной. Отгремев девять лет назад, она унесла множество жизней - в том числе и обоих родителей Эли - тогда ещё двенадцатилетней девочки. Самое смешное, что сейчас уже никто не мог достоверно сказать, из?за чего всё началось. Кто?то утверждал, что первыми напали люди, после того, как император оборотней откусил королю Сиксту Третьему голову, другие говорили, что оборотням понадобились рудники, на которых стояла столица государства людей, а кто?то отмахивался и бормотал сквозь зубы, что мир просто соскучился по мордобою, но, так или иначе, государство людей - Гардмир попало под протекторат Великой Двуипостасной Империи, которая, к слову сказать, и иперией?то стала только после захвата Гардмира.
        - Но пообещай мне, что ты не будешь делать глупостей и вернёшься домой до наступления комендантского часа.
        Девочка слабо улыбнулась и аккуратно сложила тряпку.
        - Да, мисс Элиан.
        Закончив подметать, учительница набрала воды в чайник из колонки, расположенной в коридоре школы и повесила его над огнём в камине. В классной комнате сразу стало уютно. Будто почуяв предстоящее чаепитие, в дверях тут же появилась Рина - приятельница Эли и по совместительству учительница арифметики в этой же школе.
        - Ветер переменился - чувствую скоро будет Шаровая гроза… Здравствуй Мила.
        - Здравствуйте, мисс Ринабел.
        - Ты говоришь это каждый раз, когда ветер дует с севера. - Заметила Эля, расставляя чашки на ближайшей к камину парте. Рина опустилась на стул и выудила из кармана мешочек с ароматными травами - тем, что в народе называли травяным чаем.
        - Прошлая гроза была полгода назад, значит и следующая не за горами.
        Мила аж подпрыгнула на стуле.
        - Последний раз меня мама налупила, когда я окошко приоткрыла, чтобы посмотреть.
        - И правильно сделала, что налупила. - Категорично заявила Рина. - Ты маленькая была - не помнишь, какой четыре года назад был пожар в западной части города.
        - Год назад два дома сгорели. - Добавила Эля, разворачивая свёрток с половинкой белой булки - остатком её сегодняшнего завтрака. Внимательно посмотрев на булку, она перевела взгляд на Милу, потом снова на булку. В животе заурчало. Вздохнув, девушка отдала выпечку ученице. Та радостно зачавкала, периодически дуя на горячую жидкость в кружке.
        - Уже слишком холодно, чтобы ходить в такой обуви. - Эля указала в сторону разношенных летних сандалий, явно большеватых для детских ступней.
        Девочка смущённо спрятала ноги под стул.
        - У меня ничего больше нет - я из прошлых ботинок выросла.
        Пробившись сквозь серые тучи, в комнату заглянул луч вечернего солнца, заставив учительницу письма прижмуриться, словно сонную кошку.
        - Скоро начнёт темнеть. - Мягко сказала девушка. - Беги домой.
        Мила послушно тряхнула русыми косичками и, быстро допив чай, с явным сожалением поднялась из?за парты.
        - До свидания мисс Элиан, мисс Ринабел.
        Девушки проводили взглядами её до дверей.
        - Нужно поговорить с её матерью. - Эля шумно вздохнула, как только ученица скрылась из виду.
        - По - моему, это бесполезно. - Рина взглянула на подругу поверх чашки. - Она немного не в себе. Кстати… Моя семья подумывает о том, чтобы переехать в деревню к родственникам - там легче прокормиться. - Прозвучало это как бы между прочим, будто естественное продолжение предыдущей фразы, но Эля почувствовала, что её сердце тревожно сжалось, а в горле встал тугой ком. Луч солнца снова исчез, спрятанный серым покрывалом облаков. Медленно отпив травяной отвар, девушка сжала кружку в ладонях и, наконец, подняла взгляд.
        - Если ты уедешь, то у меня никого не останется.
        - Ага, и некому больше будет подкармливать тебя выпечкой - ты и так худющая - одни глаза и видны. - Рина немного вымученно улыбнулась. - Ещё ничего не известно - просто отец рассматривал такой вариант.
        - Нет, это хорошая идея. - Обычно бледные щёки Эли запунцовели. - И для малышни это будет полезно - свежий воздух, простор.
        Две младшие сестрички учительницы математики ходили в школу, где преподавала их сестра, и были настоящими бесенятами. Чего стоил хотя бы тот случай, когда мистер Триплет - директор школы и по совместительству учитель географии и истории, обнаружил в своём сапоге осиное гнездо. Поскольку виновников не нашли, мистер Триплет так и не осознал, что ставить двойки сёстрам Лировым чревато последствиями.
        Допив чай, девушки стали собираться по домам. Распрощавшись у выхода с Риной, Эля поправила дешёвую соломенную шляпку, украшенную серой лентой, и шагнула в промозглую сырость улицы.
        Силуэты людей и домов скрадывались опускающимся на землю туманом. Школа, состоящая из трёх классных комнат и кабинета директора, занимала весь первый этаж старого каменного здания, расположенного в довольно бедной, но приличной части города. К слову сказать - приличность районов выражалась количеством найденных за год в подворотне трупов. Девушка оглянулась на Часовую башню - колоссальных размеров сооружение, возвышающееся в самом центре города, будто палка, воткнутая в муравейник. На каждой из четырёх сторон башни на огромной высоте располагались не менее колоссальные часы, по которым и жил город. Сейчас стрелки было сложно разглядеть из?за тумана. Эля ускорила шаг - до наступления темноты ещё нужно было зайти в хлебную лавку - единственное, что она могла себе позволить на остатки зарплаты. Требовательным урчанием живот подгонял свою хозяйку, намекая, что с раннего утра в нём ничего не было, кроме чашки травяного чая, голова слегка кружилась от голода.
        «Главное, опять в обморок не упасть. Ладно ещё когда дома, а если прямо перед детьми - напугаю их».
        В лавке пекаря стоял умопомрачительный сдобный дух, от которого желудок начал протестовать ещё активнее. Чтобы не захлебнуться слюной, девушка поспешно расплатилась и, запихнув хлеб в чистый полотняный мешочек, ретировалась на улицу. Проходя по узкому деревянному мосту, перекинутому через грязную мелкую речку, она не заметила, как натолкнулась на спешащего прохожего.
        - Пшла прочь, плебейка. - Презрительно бросил тот, отпихнув девушку локтем. Локоть у незнакомца оказался довольно мощным и Эля отлетела к перилам моста, больно ударившись о них попой. Почувствовав, как старое дерево скрипнуло и стало прогибаться под её весом, она пискнула и, качнувшись вперёд, уцепилась за одежду толкнувшего её хама. Раздался треск ткани.
        - Отвали, девка, ты не в моём вкусе. - Сообщил мужчина, брезгливо стряхивая с себя руки Эли. Прижимая к груди оторванный карман из дорогой чёрной материи, учительница письма, приоткрыв рот от удивления, смотрела вслед незнакомцу, принявшему её за девицу лёгкого поведения. Поджав дрожащие губы, она опустила взгляд на своё скромное серое платье, застёгнутое под горло, поправила сползшие на кончик носа очки, отчаянно не понимая, что в её облике могло напоминать о ночных бабочках. Внезапно девушка спохватилась и, опасно перегнувшись через перила, стала наблюдать, как уплывает её ужин и кошелёк с последними несколькими монетами. Ситуация была очень неприятная, так как предполагалось, что на эти деньги как?то нужно было прожить до зарплаты, которую выдадут только через несколько дней.
        - Интересно, а сколько можно протянуть на одном чае? - Задумчиво протянула она. - Хм… Ну вот и проверим.
        Собравшись уже было покинуть место неприятного инцидента, Эля вдруг осознала, что не только она потеряла кошелёк - на грязных досках моста валялся мешочек из синего бархата с серебряной вышивкой. Поспешно схватив находку, она стала шарить глазами в поисках его владельца, но того уже давно поглотил туман.
        - Как неудобно. - Пробормотала девушка. - Нужно как?то вернуть. - К чужим вещам у неё было крайне принципиальное отношение.

* * *
        Мансарда, которую снимала Эля, была довольно маленькой и имела всего одно окно - зато с видом на Часовую башню. Летом здесь было душно, а зимой холодно, поэтому лучше всего тут жилось весной и осенью, когда не приходилось укутываться во всю имеющуюся одежду, и не надо было распахивать настежь окно, благоговейно ловя любое дуновение ветерка. В мансарде имелась печка, соединённая общей печной трубой с камином на первом этаже. Много места у окна занимал письменный стол, вечно заставленный книгами и стопками бумаги - неизменными атрибутами жизни учителей. Имелась маленькая кладовка - по совместительству шкаф. Но предметом особой гордости девушки являлось зеркало в резной деревянной раме, висевшее здесь ещё до её заселения. Не то чтобы она часто любила в него смотреться - просто оно прекрасно расширяло пространство.
        Положив шляпку на старое кресло, стоявшее в углу, Эля занялась ревизией полок, где хранился чай, кое - какие лекарства и всякая всячина. Для этого ей приходилось вставать на цыпочки и вытягивать шею, однако ничего, кроме уже упомянутого чая, выявлено не было. Вздохнув, девушка достала пухленький мешочек, наполненный сухими листьями мелиссы и крапивы и водрузила его на стол. Тут как?то вспомнилось, что для чая необходима вода - за ней пришлось спуститься на первый этаж, где обитала миссис Бергер - хозяйка дома - приятная, но строгая пожилая женщина. Вежливо осведомившись о её здоровье и выслушав жалобы на погоду, учительница подавила в себе желание одолжить у хозяйки немного денег до зарплаты - миссис Бергер не отказала бы, но сделать это не позволяла совесть - девушка и так уже задерживала оплату за этот месяц. Пожилая женщина была очень даже неплохо обеспечена - после смерти мужа - торговца пятнадцать лет назад, она унаследовала всё его состояние, на которое, особо не шикуя, она и жила до сих пор, кроме того, получая дополнительный доход со сдачи нескольких комнат в доме на улице Подорожника.
        Поднявшись к себе наверх с небольшим чайником полным воды, Эля растопила печь и поставила его греться. Расстегнув платье, при этом проклиная портного, который вздумал расположить пуговицы на спине, девушка сменила его на более удобный туалет - нечто похожее на ночнушку и одновременно на наряд среднестатистического привидения, каким его любят изображать на гравюрах, иллюстрирующих детские книги. Эту свободную, украшенную полуистлевшими кружевами одежду, она нашла в сундуке, когда впервые осматривала мансарду и, с разрешения хозяйки, утверждавшей, что это принадлежало её прабабушке, стала использовать как домашнее платье. Развешивая на спинке стула свой серый учительский наряд, девушка внезапно вспомнила о кошельке, подобранном на мосту. Достав из кармана бархатный мешочек, она взвесила его на ладони, ощущая пальцами проступающие сквозь ткань рёбра монет и тяжело вздохнула.
        - Это чужие деньги. Мне нельзя их тратить. - Напомнила она сама себе. - Но посмотреть?то можно…
        Начиная тихо себя ненавидеть, Эля ослабила тесёмки кошелька и высыпала его содержимое на кровать. В тусклом свете заходящего солнца на покрывале маняще переливались золотые монеты. Они сулили вкусную еду и красивые новые сапожки, но девушка лишь ещё раз вздохнула и, отмахнувшись от зловредного нашёптывания, подбивающего её на попрание собственных принципов, стала складывать деньги обратно. Среди холодных металлических кругляшей рука внезапно наткнулась на что?то выпуклое и абсолютно гладкое. Эля с интересом повертела в руках брошь из белого непрозрачного камня в серебряной оправе, по краям которого располагались мелкие рубины. На белом камне был выгравирован какой?то герб.
        - Красиво. - Эля завороженно наблюдала как переливаются рубины, похожие на крошечные капельки вина. Поддавшись искушению, она подошла к зеркалу и приколола брошь себе на грудь. Дорогое украшение смотрелось немного странно в сочетании с поношенным платьем и простым строгим пучком волос.
        - Зато цвет лица у меня аристократичный. - Утешила себя девушка. - Бледный такой, точнее серый… точнее зелёный… Какими глупостями я занимаюсь. - Она тряхнула головой и поспешно расстегнула застёжку броши. Игла больно ужалила палец - вскрикнув, Эля выронила драгоценность. Почувствовав угрызения совести из?за того, что обращается так с чужой дорогой вещью, девушка поспешила поднять её и отряхнуть от невидимых пылинок. Внезапно она чуть не выронила брошь ещё раз - ей показалось, что белоснежный камень стал красным. Поняв, что это всего - лишь пятно крови, облегчённо выдохнула и быстро вытерев его платком, запихнула в бархатный мешочек к золотым монетам, а затем спрятала кошелёк на одной из полок.
        Сняв с печки весело пыхтевший чайник, учительница полотенцем приподняла горячую крышку и бросила внутрь сушеные листья. Приятно запахло мелиссой. Живот тут же с готовностью откликнулся урчанием. Тут само собой в голове всплыло воспоминание о банке сушёных ягод в кладовке. Обычно они использовались для всё того же чая, но в теперешних обстоятельствах даже сушёные ягоды были деликатесом. Достав заветную банку, Эля с удовольствием стала поглощать её содержимое. Жевать было сложно - лесная земляника хрустела на зубах, а голубика имела странный горьковатый привкус. Запивать это приходилось большим количеством жидкости. Когда банка опустела на четверть, девушка с сожалением спрятала её обратно в кладовку. Желудок был категорически не согласен. Вспомнив о том, что нужно проверить домашние задания, лежащие на столе ещё со вчерашнего дня, девушка зажгла кривую, толстую свечу, самостоятельно сделанную из огарков.
        Перед глазами заплясали кривоватые крупные буквы, начертанные нетвёрдой детской рукой на тонких сероватых листах дешевой бумаги. Такая бумага хоть и была довольно доступной, но всё - же не бесплатной, а потому на ней писали только домашние задания - в классе практиковались на небольших грифельных досках. Заметив в углу листа рожицу в очках, девушка улыбнулась и, аккуратно оторвав рисунок, спрятала его между страниц лежащей под рукой книги - " Народы всего мира - канувшие в историю и ныне здравствующие, а также твари неразумные и опасные". Этот потрёпанный фолиант, также найденный в сундуке с вещами прабабки миссис Бергер, пользовался у Эли особенной любовью, поскольку содержал в себе невероятно живописные иллюстрации. Правда, после некоторых картинок начинало казаться, что под кроватью сидит монстр, жаждущий сотворить со своей жертвой что?нибудь противоестественное. Такие страницы девушка старалась перелистнуть как можно быстрее и не глядя. Где?то вдалеке - на Часовой башне - дважды прозвонил колокол, возвещая о начале комендантского часа - с этого момента людям нельзя было выходить на улицу. Ну
как нельзя… Не то чтобы совсем… По официальной версии это было для их же блага - и действительно - выходить ночью на улицу было довольно опасно, поскольку многие оборотни выпускали свою вторую ипостась "погулять", а случайный бродяга мог стать жертвой чьих?то возобладавших над разумом инстинктов и поучаствовать в спонтанной охоте в качестве жертвы. На трупы подобных бедолаг, найденные поутру в подворотне, стража просто закрывала глаза и если и расследовала что?то, то в основном для вида и то, если у усопшего были сильно возмущавшиеся родственники.
        Задумчиво пробежавшись пальцами по потрескавшемуся переплёту, учительница наугад раскрыла книгу и вздрогнула - надпись на верху страницы гласила - "Оборотни". Украдкой взглянув на изображение сурового на вид, лохматого субъекта и стоящего рядом с ним медведя, Эля углубилась в чтение.
        "Оборотни - изрядно кровожадные, изворотливые и коварные. Имеют два облика - один - человеческий, а другой какого?либо хищного зверя. Если с человеческой ипостасью ещё можно иметь дело, то завидев как оборотень перевоплощается, первейшее, что следует сделать - уносить ноги, дабы их не оторвали."
        Учительница поёжилась - автор сего произведения обладал несомненным литературным талантом и хорошей фантазией.
        "Превращаться они могут по собственному желанию когда угодно, но в день зимнего солнцестояния с заходом солнца они теряют разум и до восхода солнца бесчинствуют в облике зверя".
        Действительно - выходить на улицу в день зимнего солнцестояния не отваживались даже самые отчаянные самоубийцы - есть множество более приятных способов свести счёты с жизнью. После войны, когда в городе поселилось большое количество оборотней, человеческая часть населения осознала, что нет ничего полезнее крепких дубовых ставень и тяжёлого комода, которым можно забаррикадировать дверь. Эля содрогнулась, вспоминая жуткий вой, стоявший в ночь прошлогоднего солнцестояния. Это была самая длинная ночь в году - во всех смыслах этого слова - спать при таких обстоятельствах могли только люди с очень крепкими нервами, к коим девушка не относилась. Продрожав пол ночи в спасительных объятиях одеяла, она чуть не умерла от страха, когда ближе к рассвету по крыше застучали чьи?то острые коготки.
        "Нюхом обладают великолепным и если потеряют вещь, то непременно найдут утерянное по запаху. Сбить со следа их можно, надушившись чем?то чрезвычайно вонючим. Но воровать у них всё равно не рекомендуется - жадные весьма и за то, что считают своим, вполне могут оторвать голову."
        Эля захлопнула книгу и встала со стула… От резкого движения голова закружилась, а в глазах заплясали чёрные мушки. Сделав два заплетающихся шага к кровати, она медленно сползла на пол.
        "Только не обморок опять. Я же свечу не потушила." - Промелькнуло в голове перед тем, как сознание отбыло в неизвестном направлении.
        Несколько мгновений в комнате стояла тишина, нарушаемая лишь тихим потрескиванием дров в печи. Примерно через двадцать секунд оконная рама жалобно скрипнула, а крючок, на который она закрывалась, приказал долго жить и отлетел в сторону. По бумагам, лежащим на столе, прошлись грязные подошвы чёрных сапог. Их обладатель мягко спрыгнул на пол. Одёрнув плащ из дорогой ткани, незнакомец окинул комнату брезгливым взглядом. Заметив лежащую девушку, он удивлённо приподнял брови.
        - У людей, что - принято спать на полу? Говорю же - дикари. - Презрительно процедил мужчина. - Вставай. - Он несколько раз потыкал носком сапога в рёбра "дикарки". Та никак не отреагировала и продолжила валяться, не взирая на то, что холодные доски нельзя было назвать удобным ложем. Взломщик подозрительно прищурился и присел на корточки, внимательно рассматривая лицо Эли. Сейчас оно больше напоминало лицо мраморной статуи - белоснежное, с просвечивающимися под глазами голубоватыми жилками и бескровными губами.
        - Обморок? Я что настолько страшный, что при виде меня нужно в обморок падать? Стоп… Девка ещё до моего прихода такая была. Тогда вообще непонятно… Она что как бы заранее испугалась? - Мужчина нахмурил лоб. - А если я на неё сейчас рявкну она вообще помрёт? И куда я труп дену?
        Фыркнув, незнакомец выпрямился в полный рост. Заметив на столе чайник он снял с него крышку и выплеснул содержимое на лицо девушки. Вместе с водой там оказалась и какая?то трава, которая шлёпнулась на лоб Эли мокрым зелёным комком. Она глухо застонала, но глаза по - прежнему не открыла. Непрошеный гость удивлённо понюхал чайник и, отставив его в сторону, уселся на кресло, закинув ногу на ногу. - Ну что ж - подождём.
        Глава вторая - туман сгущается
        Эля медленно приходила в себя. Голова не переставала кружиться. Где?то на задворках сознания забрезжила мысль:
        "А почему у меня лицо мокрое? Я что - вспотела?"
        Осторожно приоткрыв глаза, девушка вновь поспешила их плотно закрыть, стараясь при этом не шевелить лицевыми мышцами. Сердце забилось как сумасшедшее - ей показалось, что на кресле в углу кто?то сидит.
        "Как же страшно. Пожалуйста, пожалуйста - только не вор! А кто тогда? Монстр из книги? Не надо всякие ужасы на ночь читать! Какой глупый вор! Неудачник! Нашёл у кого красть. Здесь даже тараканам нечем поживиться!.. На кресле же лежала моя шляпка. Он сидит на моей шляпке?! На моей единственной шляпке?! Ага, сейчас он ничего ценного не найдёт и в отместку убьёт меня. Точно - нужно притвориться мёртвой, пока что это у меня хорошо получается".
        - Эй, воровка, хватит притворяться.
        От нахлынувшего ужаса Эля прекратила даже дышать и пожалела, что не может остановить ненадолго ток крови - казалось, грохот её сердца можно было услышать на другом конце города.
        " Как же мне страшно. Я хочу к маме! А почему это вор называет меня воровкой? И как он попал в мансарду? Внизу же ещё два этажа. Судя по тону, меня собираются бить. Нет, единственный выход из данной ситуации - продолжать притворяться мёртвой."
        - Если ты сейчас же не прекратишь притворяться - я подожгу твою одежду и посмотрю, насколько спокойно ты продолжишь лежать. - Лениво сообщил всё тот же голос.
        Девушка была близка к повторному обмороку, но всё же послушно открыла глаза, поскольку перспектива сгореть заживо была ещё менее радужной, чем общение с незваным гостем. Помня о правиле - лежачего не бьют, учительница не торопилась подниматься на ноги и оценивала обстановку из положения лёжа. Шляпка, за которую она так волновалась, была небрежно скинута на пол и валялась неподалёку. На единственном в комнате кресле, закинув ногу на ногу, сидел молодой мужчина с тонкими чертами лица и волнистыми каштановыми волосами до плеч. Когда он повернул голову, его зелёные глаза сверкнули как у кошки, отражая пламя свечи.
        "Оборотень." - Поняла Эля - теперь ей стало по - настоящему жутко.
        - А теперь поговорим. Тебе в детстве не рассказывали, что красть - плохо? - Голос незнакомца был холоден, как декабрьский ветер, и явно не предвещал ничего хорошего. - А красть у меня к тому же ещё и глупо.
        - Кошелёк! - На учительницу внезапно снизошло озарение и, обрадованная догадкой, она резко села. В глазах тут же потемнело и, жалобно застонав, девушка схватилась за голову. Поймав на себе презрительно - выжидательный взгляд, она неловко поднялась на ноги.
        - Простите, что доставила вам неудобства. - Проблеяла она тихим, срывающимся от страха голосом. - Вы обронили кошелёк, когда мы столкнулись на мосту, я хотела вам вернуть, но вы уже скрылись из виду. Поверьте - я ничего не потратила. Это была случайность.
        - Конечно, случайность. - Хмыкнул оборотень, презрительно приподняв уголки губ. - Можешь не оправдываться - я знаю, что все люди жалкие воры, погрязшие в алчности.
        Эля беспомощно захлопала глазами. За свою расу было обидно, но и возражать опасному типу не хотелось.
        Тип тем временем встал с кресла, оказавшись при этом на полторы головы выше девушки и, угрожающе скрестив руки на груди, бросил:
        - Отдавай кошелёк. Здесь так воняет какими?то травами, что я не могу учуять, где конкретно он лежит.
        Дрожащими руками Эля достала бархатный мешочек с полки и, судорожно сглотнув, протянула его незнакомцу.
        - Я правда хотела его вернуть, но не знала как… - Робко забормотала она.
        - Помолчи, плебейка, мне не интересны твои оправдания. - Фыркнул мужчина, даже не поднимая на неё взгляд - он был занят тем, что рылся в содержимом кошелька. Выудив оттуда брошь, оборотень облегчённо выдохнул и, поднеся украшение к пламени свечи, внимательно осмотрел как будто опасался, что алчная девица успела выковырять половину рубинов. Эля тем временем, почувствовав что?то неладное, потёрла лоб и с удивлением обнаружила мокрые листья, недавно мирно бултыхавшиеся в чайнике.
        "Зачем меня облили чаем? Хорошо что он уже остыл… А если бы там был кипяток?! Это немного жестокий способ приводить человека в чувство. Кажется, книга не врала и мне действительно сейчас чего?нибудь оторвут."
        Резко захотелось в туалет. А ещё - оказаться за сотню километров от города.
        "Может позвать на помощь? И кто мне поможет? Миссис Бергер, конечно сурова, но не настолько, чтобы скрутить здоровенного агрессивного оборотня. Мне нельзя умирать - мне завтра на работу! Хотя с чего бы это ему меня убивать?… Кража кошелька недостаточно веский повод для убийства… Ведь правда? И вообще я не крала ничего! Но как переубедить его в обратном. А вдруг и правда прибьёт?"
        Маленькими шажками девушка медленно стала отступать к двери, стараясь при этом, чтобы на её лице продолжали отражаться испуг и доброжелательность. Отступать в таком темпе было очень сложно - нервы требовали развернуться и с визгом вылететь на лестницу. На лбу выступили капельки пота, а сердце норовило пробить грудную клетку.
        - Стоять.
        Эле показалось, что её со всего маху ударили дубиной по затылку. Оборотень бережно спрятал брошь в карман камзола и поднял глаза на девушку. Внезапно он оказался рядом и опустил тяжёлую руку ей на плечо. Сквозь тонкую ткань старого платья явственно ощущались удлинившиеся и заострившиеся ногти, больно царапающие кожу. Глаза незнакомца жутковато сверкали зелёным, звериным огнём.
        - А теперь воспитательный момент.
        Учительница попыталась втянуть голову в туловище, жалея, что она не черепаха. Колени не просто тряслись, а ходили ходуном.
        "Может опять упасть в обморок?" - Эля стала закатывать глаза, но её схватили за шкирку и встряхнули как котёнка.
        - Какая же ты жалкая. - Оборотень смотрел на неё как на грязь под своими ногами. - Похожа на мышь, укравшую кусок сыра. Можешь не трястись - тратить свои силы на убийство мыши - ниже моего достоинства. Надеюсь, ты поняла, что воровать плохо.
        Девушке стало настолько обидно, что на мгновение она даже забыла о подкашивающихся коленях.
        - Я не крала! Почему вы мне не верите?
        Незнакомец скептически приподнял бровь.
        - А почему я должен верить такому человеку как ты? Просто запомни - если мышь ещё раз залезет в мой амбар - я оторву ей голову. - Сказав это, оборотень развернулся и, снова потоптавшись по столу, молча вышел в окно.
        Некоторое время Эля оставалась стоять на месте и переваривала недавний инцидент.
        "И что это было? Ко мне залез какой?то страшный, загадочный тип. Облил чаем, обозвал воровкой и мышью, пообещал убить и исчез. "
        Опомнившись, девушка бросилась к окну и выглянула наружу. На улице не было ни души.
        "Может это мне примерещилось. От голода крыша едет". - Поёжившись от холодного ветра, пробирающего до костей, учительница поспешила захлопнуть окно, но тут её взгляд упал на грязные следы на проверенных домашних заданиях. - "Нет, не примерещилось. Он мне крючок выломал!"
        Окно, с противным скрипом давно заржавевших петель, медленно открылось, снова впуская в комнату сквозняк.
        "Хорошо хоть стекло не выбил - за стекло мне миссис Бергер сама голову оторвала бы."
        Вздохнув, девушка подпёрла оконную раму стопкой книг, чтобы она больше не распахивалась и задёрнула штору. Подавив в себе желание забаррикадироваться чем?нибудь потяжелее, девушка протёрла мокрые от чая очки и подмела разбросанную по полу заварку. Привычные действия успокаивали - ритм сердца постепенно выровнялся, превратившись из "бешеного" в просто учащенный.
        "И как мне теперь заснуть, когда я знаю, насколько просто залезть ко мне в комнату. Но всё же… но всё же… третий этаж. Оборотни более ловкие, если используют свою вторую ипостась, но… интересно - какая вторая сущность у этого типа. Вот это мне тоже покоя не даст - такие жуткие глаза."
        Дрожащими руками девушка сдёрнула с постели покрывало. Раздался металлический звон. Удивлённо приподняв брови, Эля заглянула под кровать, пошарила ладонью - пальцы наткнулись на что?то холодное. В свете догорающей свечи заблестела золотая монета. Осмотревшись вокруг, учительница обнаружила вторую такую же, откатившуюся к стене. Подобрав деньги, она растерянно оглянулась на зашторенное окно. Судорожно сглотнула.
        " А вдруг он сейчас пересчитает, обнаружит, что в кошельке не все деньги и из принципа вернётся. Просто вежливо верну ему их. А вдруг он мне голову раньше отгрызёт."
        Тихонько застонав, девушка заметалась по комнате, не зная, куда спрятать находку - чужое золото жгло ладонь как раскалённое железо. В конце концов, она просто сунула его в карман висящего на стуле платья. Душу распирали противоречия - с одной стороны деньги очень хотелось вернуть, а с другой встречаться с оборотнем повторно очень даже не хотелось.
        " Если я извинюсь и верну ему деньги, он поймёт, что я не воровка. И как это я его собралась найти? Это глупости, глупости…"
        Задув свечу, она быстро забралась под одеяло, укрывшись им с головой - с детства это была самая надёжная защита от страхов.

* * *
        Утро выдалось прохладным и сырым. Сонно щурясь, девушка посмотрела на окно, за которым колыхалось белое марево тумана - будто молоком на стекло плеснули. Баррикада из книг оставалась на прежнем месте, но в щель между рамой и окном поддувало. Поёжившись, Эля села на постели, с сожалением расставшись с одеялом. Спустив ноги на пол, она чуть не взвыла - холодные доски миллионами ледяных иголочек покалывали пальцы.
        - Больше нельзя экономить на дровах… Или можно. Вон у Милы даже обуви нормальной нет, а я жалуюсь. - Девушка ощутила укол совести, как будто она лично отобрала у ученицы ботинки. - Кстати нужно поговорить с её матерью и проверить, как девочка.
        Стянув белый балахон с рюшечками, она заметила на своём плече синяк в форме пятерни вчерашнего незнакомца. Кое?как отряхнув бумаги с домашними заданиями от налипшей в форме подошвы сапога грязи, девушка аккуратно положила их в сумку и, накинув тёплую шерстяную шаль поверх платья, спустилась на первый этаж. Там стоял восхитительный запах выпечки, от которого желудок попытался завязаться узлом.
        - Девочка, попробуй - не пересолодила?ли. - Миссис Бергер, не терпя возражений, просто ткнула ей в губы горячую пышку и с испытующим видом наблюдала, как Эля жуёт. Желудок запел домовладелице хвалебный гимн.
        - Это потрясающе. - Честно призналась учительница.
        Миссис Бергер неожиданно поморщилась.
        - Как потрясающе, если мука с добавлением отрубей? Скоро вообще из соломы печь придётся. Нормальной муки почти не найти.
        Эля сочувственно покачала головой и шмыгнула в дверь.
        На улице по - прежнему был туман, который влажными холодными щупальцами забирался под шаль, крошечными капельками оседал на очках. Девушка поёжилась и быстро пошла вниз по улице, минуя смазанные силуэты редких прохожих, которые из?за плохой видимости напоминали привидения. Она прошла уже несколько домов и собиралась завернуть за угол, когда одно из этих привидений - миниатюрное и хрупкое - радостно всплеснуло руками и направилось к ней.
        - Доброе утро, мисс Элиан! - Поздоровалась Мила, сияя улыбкой. - А вы куда?
        - Вообще?то к тебе. - Растерялась Эля.
        - А я тут. - Хихикнула девочка. - Хорошо, что мы с вами не разминулись, а то дома сейчас никого нет.
        Учительница раскрыла было рот, чтобы спросить о матери Милы, но передумав, лишь улыбнулась в ответ.
        - И куда же ты направляешься?
        - На Главный путь - посмотреть.
        - Что посмотреть? - Приподняла брови Эля. Главный путь - широкая улица, начинавшаяся от границы города и заканчивающаяся в самом центре, упираясь в часовую башню - некогда назывался Королевским путём. По нему следовали королевские процессии, когда монархам было необходимо покинуть столицу или вернуться в неё. Война с оборотнями, устранившая королей, переименовала путь из Королевского в просто Главный. Однако это не умалило красоту улицы - вдоль неё располагались самые богатые дома - в том числе дворец наместника. Однако за последние пару лет там ничего не изменилось и Эля недоумевала, что же там такого можно найти интересного, что они - местные жители ещё не видели.
        - Вы не слышали?! - Поразилась Мила такому равнодушию к городским сплетням и новостям. - Сегодня кронпринц Двуипостасной Империи приезжает - охота на него поглядеть.
        Девушка наморщила лоб, вспоминая, что пару дней назад Рина рассказывала ей, что город намерен посетить сын нынешнего императора - так сказать, с ревизией - чтобы наместник не расслаблялся и, заодно, осмотреть будущие владения. Наместник, кстати, очень даже напрягся, приказав разгонять с улиц нищих и устроив в своей резиденции генеральную уборку. На этом его любовь к чистоте не иссякла, и он приказал вымыть все четыре циферблата на Часовой башне. Рабочим болтаться на такой высоте на не внушающих доверия верёвках не понравилось, и слезли они оттуда изрядно поседевшие и желающие наместнику, а заодно и кронпринцу всяческих "благ".
        - Ты же боишься оборотней. - Осторожно заметила Эля. Это было чистой правдой - при виде нелюдей, девочка резко теряла дар речи и становилась похожей на загнанного в угол зверька. Даже когда к ним в класс заходила миссис Элиот - пожилая женщина - оборотень - покровительница школы, благодаря которой она, собственно говоря, и существовала, Мила краснела, бледнела и пряталась за спинами одноклассников.
        - Я же не буду близко подходить. А издалека не страшно.
        - А, ну тогда конечно. - Улыбнулась учительница. - Правда, в таком тумане издалека сложно что?то разглядеть.
        Девочка внезапно заложила руки за спину и, теребя носком сандалии мостовую, стрельнула на Элю хитрыми голубыми глазами.
        - А… А вы со мной не сходите? Говорят принц страсть какой красивущий.
        Девушка засмеялась.
        - Я бы сходила с тобой, даже если бы он был страшным как смерть. - Поймав детскую ладошку, она развернулась и направилась в сторону Главного пути, стараясь подстроиться под шаг своей спутницы.
        Идея поглазеть на кронпринца пришла в голову не только Миле, но и доброй половине города - как людям, так и оборотням. Толпа вытянулась в две шушукающиеся шеренги по обеим сторонам от дороги. На балконах со скучающим видом прохлаждались знатные дамы. Притом прохлаждались в прямом смысле этого слова - неласковая погода никак не повлияла на размер их декольте - казалось напротив - они поставили своей целью коллективно простудиться. Да что значит какое?то воспаление лёгких в сравнении с тем, что принц ещё не женат! Самой обсуждаемой темой была внешность наследника Двуипостасной Империи.
        - Говорят, он смазливый, аки баба, и того… не баб вообщем любит. - Щупленький мужичок - по виду мелкий торговец, выразительно подёргал бровями.
        Эля поспешно закрыла Миле уши.
        - Да не. - Степенно прогудел его приятель - огромный, похожий на бочку с бородой. - Я слышал, что он страшный и с рогами, и что те рога у него даже в человеческом обличии не втягиваются.
        - Чего это не втягиваются. - Усомнился торговец. - Никогда нашенских оборотней с рогами не видел.
        - Так то нашенские - обычные, а то самый главный.
        - Так самый главный же император.
        - Вот и я говорю - ежели принц такой страхолюдный, каким же тогда император должен быть.
        Парочка почтенных оборотней, стоящая неподалёку, сдавленно захрюкала, пытаясь сохранить лицо и не заржать в голос. На их лицах читалось - "Ну что за необразованное отрепье".
        По толпе пробежалась волна шёпота:
        - Едут, едут.
        Дамы на балконах стали скучать в два раза усиленней, при этом так ненавязчиво выпячивая грудь, что Эле показалось, будто она слышит угрожающий треск корсетов. Люди подались вперёд, отчаянно вытягивая шеи. Туман явно не желал поощрять всеобщее развлечение и, как будто ещё больше сгустился. Наконец из белого марева вынырнуло с десяток всадников - все стройные, подтянутые, в коричневых плащах с меховой оторочкой, застёгнутые на правом плече фибулой. Даже лошади у них были одинаковые - здоровенные серые зверюги, казалось слепленные из грозовых облаков.
        Балконы томно завздыхали, забыв, что им положено изображать неприступную гордую таинственность.
        Охрана принца, видимо, никуда не спешила - лошади продвигались шагом, позволяя хозяевам вдоволь налюбоваться на жемчужину Гардмира - бывшую столицу Энтею. Ну и на балконы с декольте заодно. А точнее - на то, что позволял увидеть туман.
        А вот сам принц не захотел порадовать народ и, ко всеобщему возмущению, прикатил в закрытой карете. Как только карета проехала мимо, дамы стали поспешно закутываться в шерстяные шали, чихая и хукая на руки.
        Позади наследника престола также следовали солдаты - не менее сорока всадников.
        Мила, как и большинство собравшихся здесь детей, взирала на них с любопытством и почти суеверным ужасом, при этом вжимаясь в бок Эли. Сама девушка чувствовала себя ненамного лучше - внезапно вспомнились острые коготки вчерашнего гостя, а ещё то, что у всех этих бравых всадников есть такие же, а кроме того - клыки и нечеловеческая сила. Однако толком впечатлиться она не успела - решив что больше ничего интересного не предвидится бородатый бочкообразный мужик стал разворачиваться спиной к Главному пути но наступил на хвост невесть как затесавшейся в толпу кошке. Та не осталась в долгу, и с диким мявом вцепилась мужику в ногу сразу всеми когтями, повиснув у него на штанине. Бородач на удивление тонко взвизгнул и, взмахнув руками, скакнул в сторону, при этом налетев на учительницу и Милу. Эля охнула и упала на четвереньки, а вот девочка, на которую пришёлся основной удар, откатилась прямо под копыта одной из лошадей. Толпа позади слаженно охнула, но лошадь, даже не дождавшись команды, остановилась как вкопанная в нескольких сантиметрах от упавшей.
        - Дитя, нельзя играть на дороге - это опасно. - Мягко заметил всадник.
        Мила не шевелясь уставилась на него, кажется, даже забывая дышать.
        - С тобой всё в порядке? - Участливо осведомился оборотень, наклонившись вперёд, чтобы лучше разглядеть ситуацию - из?под его капюшона змеями выскользнули платиновые пряди волос. Раскрыв рот, девочка продолжала молча таращится в его янтарно - жёлтые звериные глаза, как кролик ожидающий пока змея соизволит его сьесть.
        Эля наконец опомнилась, и осознав что её ученица сейчас умрёт от ужаса, позабыв подняться на ноги прямо на четвереньках поспешила к ней. Добравшись до девочки, развернула к себе лицом и встряхнула как следует, приводя в чувство. Мила взвизгнула и сломя голову прыснула в какой?то переулок, ловко проскочив сквозь толпу. Эля быстро поднялась на ноги и собралась было последовать за ней, но вдруг поняла, что что?то не так…
        Лошади оборотня просто так стоять было видимо скучно, и она решила чем?нибудь перекусить. Этим "чем?нибудь" оказалась тёплая шаль учительницы, так аппетитно маячившая перед носом. Обнаружив, что вредное животное зажевало её имущество девушка машинально вцепилась в другой конец ткани с таким зверским выражением лица, будто у неё по крайней мере отбирали родное дитя.
        - Не смей! - Прошипела она. - Это единственная приличная шаль. В чём я ходить буду?!
        Серая зверюга с радостью приняла вызов и наклонив голову потянул ткань в свою сторону.
        - Юная леди, вам помочь?
        - Нет. - Буркнула девушка, поудобнее упираясь ногами в мостовую. Но тут она осознала, что вопрос этот задал владелец лошади. Также как?то сразу вспомнилось, где она находится. Повернув голову, Эля с ужасом обнаружила, что толпа сегодня всё?таки будет удовлетворена зрелищами - перетягивание шали внесло приятное разнообразие в процессию. Некоторые уже начинали делать ставки (ставили в основном на лошадь или на то, что девицу схарчат вместе с шалью), другим всадникам пришлось объезжать странную компанию, из?за чего их ровный строй слегка смялся.
        - Вы простите - он дурной немного. - Беловолосый всадник виновато улыбнулся, - его мамка в детстве случайно лягнула и с тех пор жрёт все, что не приколочено. Зато бегает быстро. Погодите?ка, я сейчас…
        Парень спрыгнул на землю и тоже схватился за ткань.
        На Элю накатила новая волна ужаса. Ситуация становилась всё колоритнее - теперь многострадальную шаль перетягивали уже втроём. Оборотень разочарованно покачал головой.
        - Видимо только в замен на морковку отпустит. У вас есть морковка? - При этом он та к выжидательно посмотрел на учительницу, как будто у любой уважающей себя девушки в кармане всегда должно лежать парочку сырых овощей.
        - Девка, ну?ка отвали. - Прикрикнул один из приятелей белобрысого, проезжая мимо, одновременно замахиваясь на учительницу. Но владелец неадекватной лошади так укоризненно на него посмотрел, что не устыдился бы только камень. Эля воспользовалась тем, что от неё отвлеклись и, кое?как заставив свои ноги сдвинуться с места, направилась в сторону проулка, в который недавно шмыгнула Мила, чувствуя при этом, что её щёки сравнялись по цвету с помидорами, а на лбу выступил холодный пот.
        - А как же шаль? - То ли юноша был ненамного адекватнее своей лошади, то ли ему действительно понравилось развлечение.
        - Оставьте себе. - Пискнула Эля, проталкиваясь сквозь толпу.
        - Правда? - Невесть чему обрадовался оборотень. - Спасибо, а то я как раз замёрз.
        Вокруг заржали. На грани обморока девушка нырнула в узкий проход между домами. Мила, оказывается, не убежала далеко, а поджидала её здесь, вжимаясь в стену и стараясь слиться с каменной кладкой. Учительница и ученица обменялись весьма красноречивыми взглядами и ни слова не говоря бросились бежать, как будто за ними гнались все стражники принца с самим наследником престола во главе. Пробежав несколько сот метров, они наконец запыхались и остановились в тихом тупике у каких?то конюшен. Застонав, Эля схватилась за голову.
        - Стыдно?то как! Это была самая дурацкая ситуация в моей жизни! Да на соревновании по дурацким ситуациям эта заняла бы первое место! Почему я взялась перетягивать шаль? На меня же все смотрели! Ужасно, ужасно…
        - А мне не стыдно. Мне страшно, - призналась Мила, стараясь отдышаться. - Думала нас побьют или покусают - это же нелюди. Теперь я поняла, что они даже издалека страшные.
        - Последнее время мне не везёт на оборотней. - Пробормотала Эля. - Один лишил меня шали, второй - гордости, обозвав воровкой. Хотя сейчас моя гордость тоже пострадала - бежала как нашкодивший мальчишка.
        - Кто вас обозвал? - Насторожилась Мила.
        - Да так… Никто… Пошли в школу - там тепло и нет никаких психов. Ну почти нет…
        Девочка печально вздохнула.
        - А принца мы так и не увидели.
        Учительницу передёрнуло.
        - Надеюсь никогда больше и не увидим.
        Глава третья - лунная
        Благотворительная школа для человеческих детей на улице Полыни открывала свои двери для представителей всех сословий четыре дня длани - мизинец, безымянный, средний и указательный, а пятый день - большой - как учителя, так и дети отдыхали. Ну как отдыхали - дети торговцев помогали родителям на рынках, дети сапожников и портных - в мастерской, прачек и слуг - разбирались с домашними делами, пока родители разбирались с делами тех, кто побогаче. Многие не видели смысла в существовании этой школы - зачем детям бедняков образование? Многие не понимали странный энтузиазм детей - зачем добровольно обрекать себя на зубрёжку, воруя при этом у себя драгоценные крупицы свободного времени, если вместо этого можно заняться чем?нибудь поинтереснее. Но, не смотря на это, школа продолжала существовать.
        Ровно в двенадцать часов указательного дня двенадцатой длани осени тяжёлая дубовая дверь скрипнула, пропуская внутрь учительницу арифметики. Мисс Ринабел Лирова любила приходить на работу пораньше, чтобы в тишине и покое проверить домашние задания и подготовиться к уроку - дома такой роскоши ей не позволяли две младшие сестрёнки, любимым соревнованием которых было - привяжи ноги старшей сестры к стулу, чтобы она этого не заметила. Повесив в прихожей сырой из?за густого тумана плащ, девушка набрала в охапку дров, хранящихся в специальном чулане и, пройдя в одну из классных комнат, растопила камин. Заниматься в холодном помещении, когда пальцы дрожат и вместо букв выводят неизвестно что, было невозможно, и директор внимательно следил, чтобы в школе перед приходом детей было как следует натоплено. До начала занятий оставался час - в дождливые или туманные, как сегодня дни, когда стрелок на Часовой башне никак нельзя было разглядеть, каждый час оттуда раздавался звон колокола, оповещая жителей Энтеи о времени.
        Положив перед собой первый лист с довольно косо начертанными примерами, учительница настроилась на работу. Однако не прошло и двадцати минут, как дверь распахнулась и на пороге появились две чумазые и запыхавшиеся особы. Рина выронила перо, посадив на бумаге быстро расползающуюся чернильную кляксу.
        - Что случилось?!
        Эля облегчённо выдохнула.
        - Так и знала, что это ты сидишь в школе в такое время. - Сняв шляпку и пригладив растрепавшиеся волосы, она подошла к камину, потянув за собой Милу, чтобы та тоже погрелась.
        - Почему подол твоего платья выглядит так, будто ты им улицу мыла?
        Учительница письма попыталась неловко отряхнуть платье, однако грязь лишь размазалась ещё больше.
        - Это из?за меня… - Мила виновато шмыгнула носом.
        - Нет, ну что ты такое говоришь. Тебя так сильно толкнули. Кстати, синяков нигде нет? - Попыталась успокоить её Эля.
        - Да что случилось?! - По выражению лица Рины можно было предположить, что она уже продумала самые страшные варианты произошедшего.
        - Ничего особенного. - Эля натянуто улыбнулась. - Просто меня слегка ограбили.
        - Бандиты?! - Учительница математики в ужасе прикрыла рот ладонью.
        - Нет, лошадь.
        - Что?..
        - Просто одна лошадь случайно зажевала мою шаль. - Девушка сжала кулаки - ей было нелегко пережить утерю столь важной детали своего гардероба.
        - Эмм… А почему такие запыхавшиеся?
        - Мы убегали.
        - От лошади? - Глаза Рины стали почти идеально круглыми.
        - Нет не от лошади и не потому, что за нами гнались, а просто так… - Эля схватилась за голову. - Мы бежали от стыда. Это сложно понять. Там было столько людей и оборотней и все смотрели на меня и смеялись. Ыыыы.
        - Давайте я объясню. - Мила с готовностью выступила вперёд. - Принц сегодня приехал, а мы пошли на это взглянуть. Нас толкнули к охранникам принца, и лошадь одного из них съела шаль мисс Элиан. А оборотни такие страшные! И их так много! Я чуть не умерла от ужаса.
        - Аааа… - С нервным смешком протянула Рина. - А я?то думала… И как - принц красивый?
        Учительница письма возмущённо уставилась на подругу.
        - Из её рассказа ты, несомненно, уловила самое главное… Мы не смогли его разглядеть - он ехал в карете.
        - Жаль… Я слышала, он настоящий красавчик.
        - Это всё, что тебя волнует?!
        - Нет. - Рина внезапно посерьёзнела. - Уже третий труп нашли. На этот раз на Мятной улице.
        Эля вздрогнула.
        - И это только за последнюю длань. А ведь наш район всегда считался таким спокойным.
        - По сравнению с северными районами возле шахт - конечно спокойный, но лично мне теперь вечером даже страшно на улицу выйти. Все убитые - припозднившиеся прохожие - мне кажется, что в комендантском часе есть смысл. Так что будь осторожнее. И ты Мила - после школы - сразу домой!
        - Да, мисс Ринабел! - Девочка кивнула и серьёзно наморщила лобик.
        - А… кто на этот раз? - Учительница письма оторвалась от тщетных попыток отряхнуть платье.
        Рина болезненно поморщилась.
        - Совсем молодой парень - возвращался от друзей в слегка нетрезвом состоянии. Вот его в темноте и пырнули ножом под ребро. Также как и предыдущих.
        Эля закусила губу от жалости и отвернулась к камину.
        - И почему убийцу до сих пор не поймали?
        - Если бы жертвой был кто?то из оборотней, то давно бы поймали. - Девушка внезапно оживилась. - О… кажется я придумала, что нужно делать, чтобы расследование шло быстрее.
        - Да ну тебя. - Не выдержав, учительница письма фыркнула. - Ты иногда как ляпнешь что?нибудь… жестокое. И вообще - не напоминай мне больше про оборотней… Из?за одного такого я скоро умру с голоду. - Она машинально сунула руку в карман и нащупала два золотых кругляша.
        Рина прищурилась.
        - Мила, детка, сходи, пожалуйста, намочи тряпку, чтобы доску протереть.
        Девочка с готовностью кивнула и вприпрыжку направилась в коридор, размахивая тряпкой.
        - А теперь рассказывай.
        - Что рассказывать?
        - Твоё странное бормотание и землистый цвет лица наводят меня на мысль, что у тебя украли не только шаль.
        - Нееет. Кошелёк я сама потеряла.
        - И, я так полагаю, решила гордо умереть от голода.
        - Нееет.
        - Хватит блеять, горе ходячее. - Рина вздохнула и выудила из сумки собственный кошелёк. - Мне определённо нельзя уезжать - ты просто помрёшь с голоду.

* * *
        Исторически так сложилось, что все аптеки Энтеи располагались неподалёку от центра, и все они принадлежали оборотням. Хозяином небольшой, уютной аптеки на Лавандовой улице был богатый купец, давно отошедший от дел и переквалифицировавшийся в фармацевта. Его вторая ипостась - медведь - вполне отражала характер мужчины - немного неуклюжий, добродушный сладкоежка, однако злить господина Фэрре было крайне нежелательно. К своим наёмным работникам - людям он относился мягко и приветливо, чем сразу же располагал к себе.
        Учительница, с зарплатой всего в один золотой не могла позволить себе отдыхать в свой единственный выходной, а подрабатывать по большим дням каждую длань - было очень даже неплохим способом пополнить бюджет. В травах Эля разбиралась хорошо - но не настолько, чтобы ей доверили составлять сложные многокомпонентные лекарства, однако простенькие микстуры у девушки получались прекрасно.
        - Элиан, драгоценная, перед уходом разлей, пожалуйста, настой валерианы по флаконам. А мне сегодня нужно домой пораньше.
        - Хорошо. До свидания, господин Фэрре. - Девушка оторвалась от списка закончившихся трав, в который она заносила новые пункты, сверяясь с содержимым многочисленных банок и мешочков.
        Звякнул висящий над дверью колокольчик - хозяин аптеки ушёл. За окном уже совсем стемнело. Обрадованная отсутствием тумана и облаков, луна ярко сияла на небе, купая Энтею в своих холодных лучах.
        - Митиш, там в ящике… - Девушка осеклась, вспомнив, что второй наёмный работник - стеснительный шкафообразный парень сегодня не вышел из?за болезни матери.
        Отложив перо, она достала из?под прилавка ящик, заполненный новыми маленькими флаконами. Осторожно понюхав банку с настоем валерьянки,
        Эля слегка поморщилась.
        - А не слишком ли концентрированный? Ну ничего - зато клиенты будут ну очень спокойные.
        Взяв маленький черпачок, учительница стала осторожно, при помощи воронки переливать жидкость в бутылочки.
        "Сейчас всё быстренько закончу и пойду домой. Выпью чаю и лягу в тёплую постель. Ну как такое могло произойти с моей самой тёплой одеждой? Нет чтобы лошадь съела мой плащ - он всё равно настолько старый и застиранный, что просвечивает насквозь. Ну, зато я теперь куплю себе что?нибудь новое. Со следующей зарплаты. Может быть… И на улице сегодня не страшно, несмотря на серийного убийцу. Все оборотни празднуют приезд кронпринца. А у наместника в резиденции по этому поводу приём. И фейерверк, наверно, будет." - Девушка мечтательно улыбнулась. - " Нужно не пропустить. А самое хорошее, что тот оборотень до сих пор не объявился, чтобы открутить мне голову. Если за два дня не заметил пропажу двух золотых, то теперь вряд ли заметит. Но всё?таки стыдно - деньги большие - как две моих месячных зарплаты. Но город огромный - мы теперь никогда больше и не встретимся."
        Колокольчик зазвенел, возвещая о приходе клиента. Эля подняла голову и застыла с черпаком в руке, не замечая, что льёт мимо флакона.
        "О боги!!! Он всё?таки нашёл меня! Какой страшный тип!!! Специально пришел вечером на работу, чтобы прибить меня без свидетелей!"
        Будто завороженная, она наблюдала, как к ней приближается до боли знакомый юноша в тёмно - синем плаще, украшенном серебряной фибулой.
        "Я не хочу умирать! Я не хочу умирать! Он такой жуткий! Спасите!" - Сердце Эли уже добралось до пяток, а цвет её лица сравнился с белоснежным мрамором, когда оборотень подошёл к прилавку и сказал:
        - Дайте что?нибудь от мигрени.
        Учительница жалобно моргнула, наблюдая как припозднившийся клиент роется в кошельке.
        "Это как бы отсрочка? Сейчас выдам ему нужный настой и уже потом он меня съест?"
        Дрожащими руками девушка выудила из выдвижного ящичка маленькую пузатую бутылочку.
        - Н - настойка душицы. Разведите десять капель на стакан воды. Двадцать медных.
        Тут Эля заметила, что пролитая на прилавок валериана уже начинает капать на пол, и, машинально подхватив банку, стала оглядываться в поисках тряпки. Оборотень кивнул, отсчитал нужное количество монет и, сунув настой в карман, развернулся чтобы уйти.
        Раскрыв рот, учительница наблюдала, как её предполагаемый убийца преспокойно выходит в дверь.
        "Он что - меня не узнал?"
        - Подождите! - Забыв поставить банку с настоем, она ринулась за ним.
        Мужчина, уже собиравшийся было закрыть дверь с той стороны, обернулся и вопросительно приподнял бровь.
        - Я… Я хотела вернуть ваши деньги. Вы у меня их забыли позавчера.
        Оборотень наморщил лоб, вспоминая.
        - Какие деньги? Ты кто?
        Девушка даже немного обиделась и, выудив из кармана монеты, стала путано объяснять.
        - Вы подумали, что я украла ваш кошелёк и залезли ко мне в комнату. Но два золотых выпали. Вот они.
        - И ты их мне возвращаешь? - Парень был немного удивлён честностью воровки. - Не такие уж и большие деньги. Пфф. Оставь себе и купи новое платье, - оборотень брезгливо поморщился, взглянув на протянутые ему монеты, - а то это похоже на пыльный мешок.
        Внезапно он уставился на грудь девушки.
        - Вот это наааглость! - В его голосе слышалось почти что восхищение. - Я таких оборзевших воров ещё не видел! И ещё притворяется невинной овечкой! Девка, тебе точно жить надоело.
        Эля опустила взгляд и застыла как суслик, поражённый громом. На её груди красовалась всё таже брошь - белый камень в россыпи рубинов.
        - Аа… Ээээ… Ыыы…
        - И когда только успела в кошелёк залезть?! - Оборотень медленно зверел - к счастью пока только в переносном смысле слова.
        - Я не брала её. Ничего не понимаю.
        - И ещё имеет наглость утверждать, что не брала, когда она приколота к твоему платью!
        "Что происходит?! Как она оказалась на мне?! Он сам что?ли приколол?! Может ему просто нужен повод, чтобы меня убить?!"
        Когда злой до не возможности здоровенный мужчина попёр на неё, при этом протягивая вперёд руку с начавшими трансформироваться длинными когтями, нервы учительницы не выдержали и истерично взвизгнув, она сделала единственное, что в данной ситуации было возможно - выплестнула на него содержимое банки. Оборотня это естественно не остановило и он грубо сорвал брошь, порвав при этом платье. Капли настоя стекали по его лицу и волосам, падали на умопомрачительно дорогой плащ.
        Эля уже приготовилась умереть, но юноша всё медлил, не отрываясь расматривая драгоценность. Внезапно он облизал губы и поднял левую руку, дотронувшись длинными тонкими пальцами до лба, будто пытаясь удержать какую?то ускользающую мысль. Так продолжалось некоторое время, но когда девушка уже начала подозревать, что парень просто заснул стоя, послышался тихий голос:
        - Луна прекрасна.
        - Что, простите? - Учительнице показалось, что она ослышалась.
        Эля видела лишь правую часть лица собеседника, но вдруг поняла, что он улыбается - жуткой неестественной улыбкой.
        - Луна сегодня просто прекрасна. Ты не находишь? - Оборотень раскинул руки в стороны и запрокинул голову с такой жадностью и наслаждением вдыхая воздух, будто только что минуту просидел под водой.
        Девушка растерянно захлопала глазами, пытаясь сообразить, какое отношение имеет небесное светило к её предполагаемому убийству.
        - Д - да…
        - Ты любишь фейерверки? - Мужчина с абсолютно отрешенным выражением лица расслабленно облокотился о прилавок. Медленно сполз вниз и, сидя на корточках, потёрся щекой о доски прилавка.
        Эля с квадратными глазами наблюдала за его странными манипуляциями.
        "О боги! Кажется, он рехнулся. Что мне делать с сумасшедшим оборотнем?!"
        - Вам плохо? - Осторожно спросила она, потихоньку пятясь назад.
        - Нет. Мне хорошо! - Юноша внезапно вскочил на ноги и сладко потянулся, едва не заехав Эле по носу, из?за чего она вынуждена была шарахнуться в сторону. - Фейерверк и луна - прекрасны. Хочу быть подобным им. - В его глазах мелькнул маниакальный блеск. - Понимаешь?!
        - Да - да, конечно. - Учительница знала, что перечить психам опасно.
        Оборотень прислонился спиной к стене и, закрыв глаза, судорожно сглотнул.
        - Они высоко. Они сияют. Ими восхищаются. Больше всего ненавижу пренебрежение.
        Внезапно он застонал и ударил себя по лицу - с такой силой, что на щеке тут же заалел след от ладони.
        - С вами всё в порядке? - Эля продолжала пятиться. - Может успокоительного? Валерьяночки там…
        - Да!!! - Мужчина распахнул глаза и с почти звериным рыком метнулся в её сторону, заставив сердце девушки перебраться в пятки. - Валерьяночки мне!!! - Так же внезапно он остановился и отпрянул в сторону - теперь его лицо выражало испуг и растерянность. Бочком по стеночке оборотень стал пробираться к выходу, при этом с таким непонятным ужасом косясь на учительницу, будто опасаясь что она сейчас цапнет его за нос.
        - Мне надо идти… - Пробормотал странный тип с большим трудом открывая дверь. - Там эти… искорки… фейерверки… нужно посмотреть.
        Оставшись в одиночестве, Эля примерно минуту стояла на месте и не шевелилась, пытаясь постигнуть что же только что случилось. Но потом в её голову закралось одно подозрение… Понюхав банку, которую она всё ещё сжимала в объятиях, девушка просто сползла на пол в приступе дикого хохота. Накопившееся напряжение и страх выплёскивались в лёгкой истерике.
        - Ва… Ва… Валерьяночка… О боги, неужели его вторая ипостась - кот?! А пафосу?то! А пафосу на целую стаю волков!
        Отсмеявшись, она кое?как поднялась на ноги. Опустив взгляд поцокала языком - дыра на платье была не очень большой, но всё же заметной.
        " Когда зашью всё равно видно будет. Ну что за невезение - сначала шаль, теперь платье. И всё же - как брошь оказалась приколотой к моей одежде? Я этого точно не делала. А значит это мог быть только он. Но… Зачем?!! Где логика?!! Хм… А может у него и без валерьянки не всё в порядке с головой?! Например, у парня навязчивая идея убить кого?нибудь, но сделать это без повода совесть не позволяет. Я скоро сама свихнусь. Нужно успеть домой до комендантского часа. А деньги он так и не забрал…"
        Девушка протёрла прилавок и аккуратно сложила флаконы с настоем валерианы в один из многочисленных выдвижных ящичков. Запахнулась в плащ, который если и нужен был, то только для того, чтобы прикрыть дырку на одежде - согревал он чисто символически. Когда Эля запирала аптеку, откуда?то слева раздался оглушительный грохот, заставивший её выронить ключи и схватиться за сердце. Осознав, что это всего лишь начался фейерверк, девушка нервно хихикнула.
        "Вот так и становятся истеричками. Искорки… Чувствую, что если ещё раз повстречаю этого оборотня, то у меня начнёт дёргаться глаз."
        Поскорее запихнув ключи в небольшую сумку, она направилась в сторону дома, вжимая голову в плечи и периодически озираясь, будто опасаясь, что нанюхавшийся валерьянки оборотень может выскочить из темноты с криком "Бу!".
        В Энтее по ночам не были освещены даже главные улицы. Это было абсолютно ни к чему, ведь горожане - оборотни в большинстве своём отлично видели в темноте, а об удобстве людей не так чтобы очень думали. К счастью луна сегодня была как никогда яркой - её лучи не заглядывали лишь в совсем узкие проулки, в которых клубился мрак. Небо то и дело расцвечивалось жёлтыми и алыми искрами фейерверка - их запускали из огромных пушек в резиденции наместника.
        Эля свернула на Вересковую улицу, то и дело задирая голову, чтобы полюбоваться огненными фонтанами.
        "Сколько шума из?за приезда кронпринца. Наверно он очень любит веселиться."
        Впереди показалась крупная компания - судя по смеху - подвыпившая, судя по уверенности с которой они шли по ночному городу - это были не люди.
        Учительница внезапно вспомнила поговорку, что осторожного Белый Бог бережёт, а легкомысленного Чёрный, и решительно свернула в проулок между домами.
        "Второй встречи с оборотнями за сегодня я не выдержу. Эх, надо было взять с собой валерьянку."
        Захихикав, девушка ускорила шаг и снова свернула, надеясь обогнуть дом и вернуться на Вересковую улицу. В следующий момент, подавившись собственным смехом, она метнулась обратно. Держась за выпрыгивающее сердце, осторожно выглянула из?за угла. На узкой улочке, зажатой между двумя домами, разворачивалось представление, обещавшее поутру превратится в ещё одну из городских страшилок. Прислонившемуся к стене мужчине было явно плохо - он держался за голову и тихо стонал, не замечая приближающуюся беду в лице здоровенного мордоворота вооружённого поблескивающим в лунном свете ножом. Стонущий человек внезапно повысил голос:
        - Ваалериааааночкаааа!
        Эле показалось, что ей за шиворот вылили ведро ледяной воды.
        "Опять он! А это наверно тот убийца, про которого все судачат. Ыыы! Что ж сейчас будет?то! Кого?то убьют! Он же оборотень - отобьётся! Но он сейчас вообще ничего не соображает, а этот маниак просто воткнёт ему под ребро нож и оберет до нитки как того парня, про которого Рина рассказывала. А ведь совсем молодой - ну не виноват же он, что такой придурок."
        Грабитель тем временем остановился и недоумённо уставился на будущую жертву, но видимо подумав, что тот просто пьян, крадучись двинулся дальше.
        "Что я стою?! Нужно стражу звать!" - Эля ринулась в сторону Вересковой улицы, надеясь столкнуться там с ночным патрулём. Внезапно она застыла. "Пока я буду их искать его точно убьют! А ведь он из?за меня такой заторможенный! Не могу же я бросить этого странного типа на произвол судьбы! Как мне жить дальше с осознанием того факта, что я стала причиной чьей?то гибели! Я такая плохая! Нужно что?то сделать! Но что?!" Девушка закусила губу и тихонько застонала от ощущения собственной беспомощности и бесполезности.
        Глава четвёртая - всё ещё не ясная
        Звук мягких крадущихся шагов был практически неслышен для человеческого уха - в воровском ремесле умение ходить тихо ценилось на вес золота. А вот здоровенная серая крыса, сидящая у стены, прекратила умываться и, насторожилась, опасливо прижав ушки. Мужчина улыбнулся - ему нравилось, когда его боялись. Сегодня, впрочем, опасаться приходилось ему самому. Несмотря на позднее время, на улице было шумно и не было недостатка в весёлых компаниях.
        "Ишь как хвостатые своему принцу радуются. - Грабитель фыркнул. - Хотя скорее они радуются, что появился повод выпить. Эх, может не надо было сегодня высовываться?"
        Внезапно он насторожился как давешняя крыса и только что не встал на дыбки. Впереди замаячила пошатывающаяся фигура, передвигающаяся странными зигзагами.
        "Пьяного обчистить всё равно, что конфетку у ребёнка отобрать. Главное, место потише найти."
        К счастью (или несчастью - это уж с чьей стороны посмотреть), пьяный прохожий, который видимо, не соображал, где он находится и куда ему необходимо попасть, свернул в какой?то тёмный проулок. Добротные каменные дома отделили потенциальную жертву от широкой Вересковой улицы и возможности спастись. Казалось, что силы совсем оставили пошатывающегося парня и в изнеможении он прислонился к стене, при этом закрыв лицо руками. Грабитель неспешно достал нож и, мягко ступая, направился к пьянчужке. Неожиданно тот застонал:
        - Отдаааай!
        Его предполагаемый убийца застыл на месте и на всякий случай оглянулся по сторонам, однако единственными, к кому мог обращаться нетрезвый прохожий, был он сам или немо взирающая на это безобразие луна.
        - Дааайтеее… Ваалериааааночкаааа!
        Из чувства мужской солидарности, грабитель понимающе покачал головой.
        "Это ж надо было так надраться. Надо его кончать побыстрее, а то мало ли кто этими стонами заинтересуется".
        Он крепче сжал в руке нож и двинулся к жертве. Однако жертва определённо была рождена под счастливой звездой, потому как преступника снова отвлекли, мягенько тюкнув по затылку чем?то тяжёлым.

* * *
        " С этим миром определённо что?то не так. - Думала Эля, судорожно тиская в дрожащих пальцах здоровенную палку, подобранную на дороге, которая, видимо, когда?то была обычной тележной оглоблей. - Как было в мамулиных сказках? Сильный мужчина спасает хрупкую деву от кровожадного монстра. А тут что же получается - хрупкая дева спасает кровожадного монстра от сильного мужчины?! Да ещё как! С дубиной в руках! Очень такое подходящее оружие для хрупких дев… Так, спокойно. У меня есть два варианта развития событий: либо я сейчас же бью этого негодяя, либо я описаюсь от страха - это будет позорно."
        Затылок грабителя заманчиво маячил перед глазами, а оборотень обеспечил прекрасное звуковое сопровождение, из?за которого не было слышно шума её шагов. Забыв о необходимости дышать, учительница подобралась совсем близко и, зажмурившись, опустила импровизированную дубинку на голову убийце. Девушка пришла в небывалое изумление и ужас, когда обнаружила, что мужик даже не собирается сползать в обморок, на что она собственно говоря и надеялась. Вместо этого он поскрёб здоровенной пятернёй макушку и обернулся, удивлённо воззрившись на Элю. Недовольно сопя, он смерил её взглядом с головы до ног и произнёс низким хрипловатым голосом:
        - Баба, ты чего?
        Учительнице вдруг с новой силой захотелось в туалет. Находясь на грани обморока, она пискнула:
        - Здравствуйте. Извините пожалуйста, я нечаянно.
        Мужик вытаращил глаза, видимо соображая, как можно нечаянно огреть кого?то ночью дубиной в подворотне, но внезапно их светская беседа была прервана.
        Оборотень, до недавнего момента подпиравший стенку, встрепенулся и с диким воплем ринулся в левую сторону, попутно отшвырнув в сторону оказавшихся на пути людей с такой лёгкостью, будто это были тряпичные куклы. Эля больно ударилась о каменную кладку дома. Грабитель даже не ругался - он с обалдевшим видом рассматривал оборотня, который стоя на четвереньках, принюхивался к трещине в фундаменте.
        - Крыыысааа! - В восторге провыл тот. - Крыыыыска вылазь!!!
        Крыса, юркнувшая в трещину несколькими мгновениями ранее, на контакт идти отказывалась, чем очень огорчала парня.
        - Крыыскааа! Я всё равно тебя поймаю, моя сладкая!!!
        Роскошный темно - синий плащ подметал мостовую, на рукаве не менее дорогого камзола красовалась дыра, но хозяина одежды это совсем не волновало.
        Глаза грабителя продолжали увеличиваться в размере.
        - Он что - чокнутый? Сумасшедший, да? - Спросил он почти жалобно у Эли.
        - Нет, - успокоила его девушка, - не чокнутый. Просто он кот, которого облили валерьянкой.
        Мужчина попятился, забыв о зажатом в руке ноже.
        - Ты тоже ненормальная, да? У вас шайка - один заманивает, а другая бьёт по голове?
        "Дожила… Серийный убийца называет меня ненормальной."
        Оборотень, тем временем, сунув руку в трещину по локоть, выудил оттуда за хвост извивающуюся крысу. Не долго думая, он направился к девушке и сунул ей под нос свой пищащий трофей.
        - Смотри какая! - В голосе слышалась безмерная гордость. - Давай я тебе крысу, а ты мне валерьянку.
        Эля не оценила широкий жест и, завизжав, спряталась за спину грабителя. Тот немного ошалел, когда ему в лицо ткнули злую крысу и выставил перед собой нож в надежде хоть так отгородиться от сумасшедшего. Крысолов воспринял это как личное оскорбление и, схватив свободной рукой мужчину за волосы, со всей дури ударил его головой о стену. Продолжая улыбаться, перешагнул через бесчувственное тело.
        Выглядело это настолько жутко, что девушка просто сползла на землю, собираясь отправиться в обморок.
        - Так хочешь крысу? - Осведомился оборотень, присаживаясь рядом и c любопытством заглядывая ей в лицо.
        Немыслимо извернувшись, несчастное животное всё?таки умудрилось тяпнуть своего мучителя за запястье. Парень вздрогнул и от неожиданности разжал пальцы, наблюдая как на бледной коже набухают тёмные капли. Крыса шмякнулась на землю и поспешила удрать подальше от неадекватных личностей. Кровь закапала на мостовую. Это почему?то несколько отрезвило оборотня.
        - Вот скотина. - Прошипел он, поддёргивая рукав. Пошатываясь, поднялся на ноги и стал массировать виски. Невероятно быстро очнувшийся грабитель стал отползать в ту же сторону, в какую убежала крыса.
        - Где я? - Хрипло спросил парень, помотав головой, его глаза стали более - менее осмысленными.
        - Между Вересковой и Аконитовой улицей. - Пискнула девушка.
        - Что я хотел? - Задумчиво протянул оборотень. С отрешённым видом он стал рыться у себя в кармане. Выудил оттуда уже знакомую брошь и повертел её в длинных тонких пальцах. - Ах да… Хотел посмотреть на фейерверк.
        Как ни в чём не бывало, он переступил через приросшую к земле Элю и активно притворяющегося мёртвым грабителя. Учительница молча проводила взглядом его спину. Как только он завернул за угол, она вскочила на ноги и бросилась бежать, будто опасаясь, что жертва валерьянки сейчас передумает и ринется за ней в погоню. Мимо проносились дома, кареты, запоздалые прохожие, но девушка не обращала ни на что внимания, мечтая лишь об одном - поскорее забиться под одеяло в своей комнате, предварительно выставив у дверей миссис Бергер с заряженным арбалетом. Поднявшись к себе на третий этаж, она первым делом стала рыться на полках со всякими нужными мелочами. Выудив оттуда пузырёк с настоем валерианы, учительница дрожащими руками отмерила себе десять капель и, не разбавляя водой, выпила. Вдалеке, на часовой башне, зазвонил колокол, возвещая о начале комендантского часа.

* * *
        На следующий день в школу Эля явилась ещё более бледная, чем обычно и с тёмными кругами под глазами - ночью ей снились крысы, улыбающиеся коты и ненавистная уже брошка с белым камнем в россыпи рубинов. Встретила её Рина - цветущая и жизнерадостная, всем своим видом показывая, что ей с ненормальными оборотнями общаться не приходилось. Усадив подругу за стол в одном из классов, она воровато огляделась вокруг и заговорщицким голосом сообщила.
        - У меня новость!
        - Я и не сомневалась. - Эля деликатно прикрыла рот ладонью, пытаясь сдержать зевок. - Тебе нужно в сыскной службе работать - ты всегда в курсе всего.
        Рина восприняла это как комплимент и покровительственно кивнула головой.
        - А то! Слушай же!.. На кронпринца было покушение!
        Учительница письма подавилась зевком.
        - Чего?! Когда успели? Он же только приехал.
        - Племянница мужа сестры подруги моей матери служит горничной в королевском дворце, и она всё своими глазами видела! Принцу принесли ужин, а он отказался и куда?то смылся по своим делам, лакей, который ему прислуживал, чтобы еда не пропадала, всё съел и умер через час! Врач сказал - отравление вытяжкой цикуты!
        - А может он сам где?нибудь отравился?
        Рина отрицательно помотала головой, готовая с пеной у рта отстаивать свою версию.
        - На обед ел то же, что и остальные слуги. Или ты думаешь, что цикута в оранжерее наместника в качестве декоративного цветочка растёт?
        - Но разве на оборотней действуют те же яды, что и на нас? И нюх у них есть… Думаешь, он бы яд не учуял?
        - Вот именно - они оборотни, а не боги. Если приправить несколькими специями и соусами, то даже если он и знает, как должна пахнуть цикута, ни за что не учует.
        - Бедный лакей. Умер ни за что ни про что…
        - А наместник сейчас сам чуть ли не в предсмертных конвульсиях бьётся. Представляешь, какой скандал?! Если до императора дойдёт, что его единственного сыночка чуть не угробили, я боюсь представить, что он может сделать с наместником, который не уследил, да и со всем городом - а ну как у нас тут оппозиция козни строит против императорской семьи.
        - А если бы покушение удалось. - Эля вздрогнула. - Энтею бы просто смели с лица земли… Как же вы правильно задумались о переезде.
        Рина поморщилась - в деревне таких интересных слухов явно не предвидится.
        - И вот что забавно: это пытаются держать в тайне и в первую очередь от несостоявшейся жертвы, но шила в мешке не утаишь - весь город шушукается о покушении, а принц никак на это не реагирует - то ли действительно не в курсе, то ли ему всё равно. Не понимаю. Ну, главное, чтобы отцу не настучал.
        - Бедный кронпринц. - Эля даже забыла о своём с некоторых пор особо нелестном мнении об оборотнях и жалостливо покачала головой. - А что преступник?
        - А что с ним сделают? Его сначала найти надо. Прошерстили поваров, но у всех более - менее сносное алиби - готовили же на общей кухне - на виду. Лакей, относивший еду, тем более не мог это сделать - он же умер.
        Учительница письма скорбно вздохнула.
        - Последнее время по Энтее бродит слишком много психов.
        - И не говори! Ну приспичило ему убить принца - так почему бы не сделать это до того, как он в город въедет, чтобы мы за него ответственность не несли.
        Некоторое время Эля грустно рассматривала подругу, подперев голову рукой. Наконец она сказала:
        - Ты такая добрая.

* * *
        Единственный сегодняшний урок сопровождался какофонией из чихания и кашля - для некоторых детей ношение летней обуви не прошло без последствий. Впрочем, сейчас таких отчаянных было уже мало, все старались хоть как?то утеплиться: будь то разношенные сапоги, передающиеся в семье из поколения в поколение как поеденная молью реликвия или трое шерстяных носков, одетых друг на друга.
        - А где Мила? - Девушка поправила очки и ещё раз обвела присутствующих взглядом.
        Огненно - рыжий мальчишка - сосед Милы, поднял руку.
        - Она заболела. Дома лежит.
        После урока Эля зашла в кабинет директора за зарплатой. Печально полюбовалась своим недолгим богатством и тут же отдала часть Рине - быть в долгах она терпеть не могла. Та занялась тем, что у учителей математики всегда неплохо получалось - подсчётами.
        - Двадцать серебряных за съём комнаты… Миссис Бергер просто сама доброта. Тридцать тебе на новое шерстяное платье.
        - Это ещё зачем? Старое очень даже ничего. - Вяло отбрыкивалась Эля, завязывая тесёмки плаща.
        - Вот - вот, плащ тоже нужно купить - этот похож на решето… Вопрос - на что ты будешь питаться? Кстати, а куда ты собираешься с таким решительным видом? Как на войну.
        Учительница письма действительно выглядела непривычно грозно. Бледный лоб был нахмурен. Девушка нервно заправляла за уши выбившиеся из строгого пучка русые пряди.
        - Мила заболела. Собираюсь её навестить и поговорить с её матерью.
        - Я с тобой. - Рина резво стала натягивать перчатки. - У меня тоже больше уроков нет. Северный район всегда отличался своей злачностью. Тебя одну туда лучше не отпускать.
        - Я что - маленькая? - Обиделась Эля, выходя на улицу и придерживая дверь для подруги. Ветер тут же затеребил подолы платьев, будто шкодливый мальчишка попытался сорвать шляпки.
        - Нет, но ты очень мягкая и беззащитная.
        Мисс Элиан вспомнила вчерашний вечер и здоровенную оглоблю.
        - Ну да, ну да… - Глубокомысленно вздохнула она. - Только сначала зайдём ко мне домой - захвачу жаропонижающий сбор - у Милы явно нет лекарств.
        Стрелки Больших часов показывали половину третьего. Обрадованные отсутствием дождей и туманов, которыми в последние дни изобиловала погода, жители Энтеи спешили по своим делам. То и дело хлопали двери лавок. В сторону рынка проехала телега, груженая поздними яблоками. Девушки уже подходили к дому миссис Бергер на улице Подорожника, когда дорогу им преградил высокий мужчина. Подняв на него взгляд, Эля едва не застонала от досады - давешний оборотень успел порядком ей надоесть. Судя по всему, домой он всё?таки добрался благополучно и даже переоделся - теперь его плащ был тёмно - зелёный с небольшой золотой вышивкой в виде крыльев у горла. Манжеты рубашки, выглядывавшие из рукавов камзола, сияли белизной.
        - Выворачивай карманы, стерва! - Юноша ткнул дрожащим от ярости пальцем в учительницу письма.
        Рина раскрыла рот от удивления - она впервые видела как дорого одетый господин занимается грабежом средь бела дня на оживлённой улице. Эля растерянно хлопала глазами, пытаясь сообразить, успел ли выветриться настой валерьянки.
        Оборотень не стал дожидаться, пока она как?то среагирует на его странное предложение и, сделав шаг вперёд, сам запустил руки ей в карманы. Обыск длился не долго - пока опешившая Эля собиралась грохнуться в обморок, лицо парня прояснилось и он выудил на свет всё ту же брошку.
        - Ты… Ты… Так и знал! - Он потрясал зажатой в кулаке драгоценностью. - Это уже не смешно! Ты просто… Как умудрилась?! Я не понимаю!!!
        На странную троицу стали оборачиваться прохожие, некоторые приостановились, пытаясь понять, что происходит и не следует ли позвать стражников. Это немного привело мужчину в чувство.
        - Ты доиграешься! - Прошипев это, он накинул капюшон, и, развернувшись, с гордым видом пошёл прочь.
        Девушки проводили его долгими взглядами.
        - Кто это? - Наконец выдавила Рина.
        Эля печально вздохнула.
        - Да так… Один чокнутый… У него навязчивая идея - подкидывает свою брошь другим, а потом утверждает, что её у него украли.
        - А - а-а. Местный дурачок? А с виду такой приличный. - Поцокала языком учительница математики.
        - Да, дурачок. - Согласилась Эля. - Наверное, в детстве уронили.

* * *
        Славный город Энтея мог похвастаться своим почтенным возрастом и, как следствие, невообразимой планировкой. Единственной длинной и прямой улицей был Главный Путь, остальные же виляли, ломались о берега реки Каменной и трёх её притоков или же прерывались у ворот какого?нибудь дома. Северная же часть города, расположенная возле шахт, и вовсе напоминала лабиринт. Здесь жили самые бедные слои населения - многие из них - шахтёры. Естественно, что оборотни не жили и практически не появлялись в убогом районе, а если и появлялись, то презрительно воротили носы от бедняцкого духа. Улица, на которой жила Мила, носила роскошное название Аметистовая, однако ничего примечательного кроме обшарпанных стен и отсутствия мостовой на ней не наблюдалось.
        Постучав в дверь, девушки вежливо подождали ответа, однако открывать никто не спешил. Эля снова постучала - очень мягко, опасаясь, что старая рассохшаяся дверь просто рухнет к её ногам. Наконец послышалось сопение - кто?то рассматривал их в одну из многочисленных щёлочек.
        - Мисс Элиан! Мисс Ринабел! - На порог выскочила Мила, по самые уши закутанная в толстое пыльное одеяло. Голос у девочки был хриплым и она быстро сорвалась на кашель. Её щёки горели болезненным румянцем.
        - Быстро в дом! - Шикнула Рина, оттесняя свою ученицу внутрь помещения.
        Обстановка в комнате была под стать району - казалось пыль и серость поглощали солнечный свет и всю радость мира. Маленькое окно было забрано мутным бычьим пузырём. На столе громоздилась грязная посуда. Мила поспешно забралась с ногами на кровать, закрывая краем одеяла прохудившиеся носки.
        - Я так рада вас видеть! Так рада!
        Эля присела рядом с девочкой и, нахмурившись, пощупала ей лоб.
        - У тебя жар. - Констатировала она. - Нужно заварить травяной сбор.
        Рина уже хлопотала возле стола, пытаясь найти чайник или кастрюльку.
        - А где твоя мама? - Спросила она, наливая в единственную чистую ёмкость воду из стоящего на столе ведра.
        Ученица замялась и что?то нечленораздельно промычала.
        - Солнышко, где твоя мама? - Эля ласково повторила вопрос и провела ладонью по светло - русым спутанным волосам ребёнка.
        - Работает. - Промямлила девочка.
        Рина фыркнула как рассерженная кошка.
        - А она хотя бы знает, что ты больна?
        - Наверно…
        - Мы хотели с ней поговорить.
        Эля дёрнула подругу за рукав и сделала страшные глаза. Та ещё раз фыркнула и повесила котелок греться на крюк в камине. По комнате распространился пряный запах трав. Мила переводила радостный взгляд с одной учительницы на другую.
        - Как же я хочу в школу.
        - Ты умница. - Рина подала ей выщербленную кружку с отваром. - Не то что мои сёстры.
        - В школе здорово. Я там не одна. - Кашляя и дуя на горячую жидкость, девочка стала пить лекарство маленькими глоточками.
        В этом доме девушки просидели ещё несколько часов, пока сгущающиеся сумерки не заглянули в окно, намекая, что возвращаться домой в потёмках - удовольствие ниже среднего.
        - Мама, наверно поздно будет. - Извиняющимся голосом сообщила Мила, всем своим видом показывая, как ей не хочется расставаться с учительницами.
        - Когда мы уйдём просто укройся потеплее и спи. Не думай ни о чём. Всё будет хорошо. Поверь. Я ведь тебя никогда не обманывала?
        Девочка кивнула и слабо улыбнулась.
        Выйдя на улицу, учительницы услышали, как за их спинами дверь закрывается на засов.
        - О чём думает её мать?!
        Рина выражала солидарность недовольным сопением.
        - Иногда мне кажется, что она круглая сирота. У них даже никаких лекарств нету! Если бы я её периодически не подкармливала, от ребёнка кожа да кости остались бы. И обувь! У неё нет нормальной обуви!
        - Ещё больше чем обувь, девочке нужна мать. - Заметила учительница математики. - Просто мать.
        Между домов замаячила серебристая гладь воды.
        - А как мы к реке вышли? - Эля обеспокоенно завертела головой по сторонам. - Не хватало ещё заблудиться.
        - Не там свернули. Можно сократить путь через тот проулок. Хорошо ещё что у нас Часовая башня есть - по ней ориентироваться удобно.
        Девушки нырнули в узкий проход между двумя то ли бараками, то ли сараями. И уже второй раз за этот день им преградили путь. Просьба также была не оригинальной.
        - Выворачиваем карманы, девочки. - Здоровенный немытый субъект продемонстрировал внушительных размеров нож.
        Испугаться Эля не успела - она удивилась.
        - Ой, дяденька! Опять вы!
        Приглядевшись к девушке, грабитель как?то скис и попятился, при этом оглядываясь назад, будто опасаясь, что неадекватный сообщник вежливой девицы прячется у него за спиной.
        - Да пошла ты. - Прорычал он сквозь зубы. - И здесь нашли!
        Втянув живот, он аккуратненько бочком прошмыгнул мимо девушек и припустил в сторону противоположную той, в которую направлялись несостоявшиеся жертвы.
        - Я, конечно, не против. - Рина растерянно хлопала глазами. - Но почему он нас недоограбил? Это что - очередной твой знакомый?
        - Нет, нет. - Натянуто улыбнулась Эля. - Просто ненормальный какой?то. Говорю же тебе - по Энтее бродит огромное количество психов. Должно быть совсем отчаялся раз собрался ограбить нас.
        Девушка сунула руки в карманы, намереваясь показательно вывернуть их, продемонстрировав что там ничего нет… Да так и застыла с приоткрытым от ужаса ртом и остекленевшим взглядом… Потому что карманы были не пусты…
        Глава пятая - пахнущая грозой
        Эля смотрела на брошь в своих руках как на опасную ядовитую змею. Рубины издевательски поблескивали в свете заходящего солнца.
        - Что это? - Рина с любопытством заглянула через плечо подруги.
        - Не знаю. Не понимаю. - С потерянным видом пробормотала девушка.
        - Какая брошечка! Почему у тебя такой испуганный вид?
        Эля молча сжала в кулаке украшение и решительно направилась обратно в сторону реки. Дойдя до самой кромки воды, она размахнулась и что есть силы запустила драгоценность на середину потока.
        - Ты с ума сошла?! - Рина запоздало перехватила руку подруги.
        - Кажется да… - Отрешённо сообщила та, быстро шагая подальше от реки.
        - Не пугай меня! Ты объяснишь что произошло?
        - Не знаю… Не знаю… Просто… Просто у меня этого не было, а потом вдруг появилось. Просто появилось в кармане. - Девушка резко остановилась и испуганно заглянула в лицо подруги, ища поддержки. - Но я не брала её. Я не понимаю, что происходит. Ты мне веришь?
        - Конечно, дорогая, верю. - Рина выглядела встревожено. - Ты просто переволновалась из?за Милы. Или снова голодала? Признавайся - у тебя опять были обмороки?
        Эля судорожно вздохнула.
        - Д - да… Наверно я пере… чего?то там… п - переработалась… вот. Не обращай внимание. - Выдавила она.
        - Вот и славненько. - Ласково хватая её под локоток, заворковала учительница математики. - А теперь пошли домой. Попьёшь чайку, поспишь и будешь как огурчик.
        Мисс Элиан послушно закивала и дала себя увести. Однако успокоить собственные нервы - дело гораздо более сложное. Казалось, даже сгущающиеся сумерки пахли страхом.
        "Что же это получается? Выходит не оборотень рехнулся а я… Или мы оба? Может это шутка? Ага. Чья? Богов что ли? Это было бы смешно, если бы не было так жутко."
        Перед глазами мелькали силуэты прохожих, редких всадников, но девушку не покидало ощущение что все они, включая лошадей, втайне мерзко хихикают над ней, стоит отвести взгляд. Даже выползшая на небо луна была до безобразия белой и круглой - как камень в центре броши.
        Расстались девушки на пересечении улиц Аконита и Полыни. Рина отчаянно порывалась проводить коллегу, однако Эля отнекивалась, как могла и умоляла не считать её беспомощным ребёнком. Вняв возмущённому гласу приятельницы, учительница математики удалилась, недовольно качая головой.
        Оставшись в одиночестве, девушка ускорила шаг - теперь на улицу Подорожника она почти что летела, мечтая забиться под уютное и надёжное одеялко. Немного замедлилась лишь после того, как чудом не угодила под колёса запряжённой четвёркой кареты. Выслушав ругань кучера, Эля почему?то успокоилась.
        "Почему я так себя веду? Поспокойнее надо быть. Ничего же страшного не случилось! Голову мне пока не оторвали и ладно."
        Внезапно она почувствовала под подошвой сапожка что?то твёрдое. За шиворот будто плеснули холодной воды. Девушка застыла, боясь приподнять ногу и сделать следующий шаг. Сердце, рухнувшее в желудок, билось как сумасшедшее. Прошедшая мимо пожилая супружеская пара удивлённо обернулась на учительницу. Осознав, что дальше стоять посреди улицы всё равно не имеет смысла, она заставила себя сдвинуть ступню в сторону и опустить взгляд. На мостовой лежала она - брошь, которая в данный момент должна была украшать собой речное дно.
        Тихо застонав, девушка кинулась прочь. Вышедший на патрулирование отряд ночной стражи проводил её восхищёнными взглядами - такого великолепного забега в длинном платье стражники ещё не видели.
        - Может догоним?! - С азартом предложил самый молоденький - новичок, ещё не успевший заскучать от рутинной работы. Его жёлтые глаза посверкивали в темноте - в стражники брали только оборотней.
        - Зачем? - Начальник отряда лениво приподнял бровь.
        - Ну как - убегает так быстро, значит что?то натворила!
        - Ага, или просто кастрюлю с огня забыла снять. - Хмыкнул третий патрульный. - За всеми не набегаешься.
        - Так?то оно так, - обиделся новичок, - но серийника, который недавно подарил нам четыре трупа мы так и не поймали. Также, как и покушавшегося на кронпринца. - Добавил он тише.
        Начальник нахмурился и строго шикнул на подопечного.
        - Не трепись попусту. Это вроде как тайна.
        - Как же - тайна, - обиделся молодой, - о ней уже каждая крыса знает. Из наместника хранитель секретов, как из меня благовоспитанная барышня. Ну что с него взять - человек. Может он сам и пытался отравить принца.
        - Нет. - Снова хмыкнул самый молчаливый из троицы. - Мотивов у него никаких - думаешь, он самоубийца? Император ему первому кишки достанет, если с наследником что случится.
        - А я слышал, что принц в Энтее до самого нового года пробудет. Представляю, какую пирушку в этот раз закатят.
        - Пирушку… - Начальник нахмурился ещё больше. - Геморрой один. Боюсь, на одном покушении дело не остановится.
        Сослуживцы замолчали и уставились на него - один растерянно, второй с тревогой.
        Несмотря на покалывание в боку и лёгкие горящие огнём, Эля неслась по городу на пределе своих возможностей. Впереди замаячил поворот на родную Подорожниковую улицу. Ощущая что вот - вот задохнётся, девушка приостановилась и одёрнула подол, который во время беготни, сама того не понимая, задрала на довольно неприличную высоту.
        - Девушка, вы обронили! - Какой?то не в меру добрый юноша окликнул учительницу. Та медленно обернулась и даже не поблагодарила, когда ей в руки всунули до боли знакомое украшение. Дальше она шла будто во сне, натыкаясь на спешащих домой прохожих. Однако, столкнувшись с огромным, небрежно одетым и пахнущим алкоголем мужиком, она почему?то оживилась. Мужик попытался обогнуть девушку, но не тут?то было - вцепившись в его рукав мёртвой хваткой она умоляюще попросила:
        - Ограбьте меня, пожалуйста!
        - Чего? - Амбал немного обалдел от такого предложения.
        - Заберите ценности. У меня есть ценности - честно - честно!
        Мужчина попытался выдрать свой рукав из цепких лапок ненормальной девицы.
        - Вы что?то перепутали. Я не собираюсь вас грабить!
        - Ну пожалуйста! Чего вам стоит!
        - Да отцепись ты! Не то сейчас стражу позову.
        Эле надоело уламывать несговорчивого прохожего и она просто сунула ему в руку брошь и, развернувшись, со всех ног побежала домой. В мансарду на третьем этаже, учительница буквально взлетела, мимоходом поприветствовав миссис Бергер. Заперев за собой дверь, и для верности подперев её стулом, Эля достала с полки валерьянку и дрожащими руками накапала себе в стакан десять капель. Почти сразу на душе полегчало.
        "А теперь нужно успокоится и поразмышлять… Меня преследует брошка… Это нормально? Нет, ненормально… А почему она меня преследует? О взбесившихся украшениях я раньше не слышала. А может ей просто было плохо у бывшего хозяина - грубияна и она решила перебраться к кому?то более доброму?.. Что я несу… Но всётаки… Почему этот оборотень так носится с женским украшением? Оно ведь женское? Изящненькое такое. Манжеты им точно закалывать неудобно и на фибулу не походит. А вдруг это подарок его невесте и потому он так разозлился?! Бедная невеста…. И угораздило же её. От этого типа даже брошки сбегают. И всё?таки я как?то нехорошо поступила - в реку бросила, незнакомцу отдала, а ведь это чужая вещь! Ну, слава богам, что избавилась, наконец."
        Вздохнув, девушка закупорила бутылочку с настоем валерианы и направилась к приоткрытому окну. Выломанный оборотнем крючок по прежнему был сломан и из?за особо сильных порывов ветра окно распахивалось, если предварительно не подпереть его парочкой тяжёлых книг. Учительница перегнулась через стол и осторожно прислонила к раме увесистый том "Народы всего мира - канувшие в историю и ныне здравствующие, а также твари неразумные и опасные". Помедлив, раскрыла книгу на закладке, роль которой играл детский рисунок.
        - Оборотни злопамятны невероятно, - прочла она, - и уж если вы им что?то сделали, то будьте уверены - в покое они вас не оставят.
        Будто в подтверждении её слов издалека раздался печальный волчий вой - кто?то из горожан сегодня явно скучал.
        - Я точно скоро с ума сойду. - Пробормотала девушка, задёргивая занавески. Эля перевела взгляд на столешницу. Присела на стул и обессилено опустила голову на сложенные руки. А рядом сияли в тусклом свете свечи рубины, оттеняя белизну центрального камня.

* * *
        Утром он ждал её неподалёку от дома - видимо, собирался войти, но увидев, что девушка сама выходит просто застыл в немного надменной, но не лишённой величественности позе, скрестив руки на груди и подозрительно прищурившись. Первым порывом Эли было завизжать и бросится на утек, петляя между домов как заяц. Но, вздохнув поглубже, она сжала кулаки и направилась в его сторону. Оборотень на этот раз был одет в темно - фиолетовый плащ, ничем не уступающий предыдущим.
        "И зачем ему столько верхней одежды? - Отстранёно подумала учительница, шагая к нему как на эшафот. - Не иначе как портновскую лавку ограбил. Или сам на досуге вышивает."
        Чтобы не дать парню первому набросится на неё с обвинениями, девушка быстро схватила его ладонь и положила на неё брошь.
        - Вот! Видите? Я её отдаю! Я клянусь, что не брала её! Она сама! Понимаете? - Эля умоляюще заглянула в зелёные глаза оборотня. - Я. Её. Не. Крала. - Сообщив это, учительница не стала дожидаться ответной реакции, а просто быстро зашагала прочь, отчаянно вжимая голову в плечи. Если бы она осмелилась обернуться, то заметила бы, что парень и не думает злиться или бросаться в погоню. Просто стоит и смотрит ей вслед, задумчиво прищурившись, и вертит в пальцах вновь обретённое украшение.

* * *
        Первый урок прошёл отлично, если не считать того, что Мила по - прежнему отсутствовала. Зато во время второго урока, который проводился у детей постарше, царило скорбное молчание. Лица учеников были подозрительно печальны и Эля начала опасаться, что случилось что?то очень плохое.
        "Какая я невнимательная. Наверно, опять что?то пропустила. Только вот что? Часовая башня из окна видна - значит, не рухнула. И шаровые молнии по улицам тоже вроде не летают. Может, кронпринца всё?таки убили? Бедняга."
        Не выдержав, она спросила:
        - Дети, что?то случилось? Или мне только кажется, что вы все вот - вот заплачете?
        Ученики переглянулись и быстро нашли крайнего - спокойного, умного паренька с первой парты, к которому все бегали за помощью в учёбе.
        - У нас только что был урок у мисс Ринабел. - Нехотя начал он, когда ему надоело игнорировать тычки под бок от соседки по парте. - И она сказала, что скоро уйдёт от нас, а на её место назначат нового учителя.
        Внутри как будто что?то оборвалось. После нескольких секунд замешательства Эля вымученно улыбнулась.
        - Ну, она же не навсегда нас покидает. Поверьте - мисс Ринабел переезжает не на край света.
        Едва дождавшись окончания уроков, девушка бросилась штурмовать соседнюю классную комнату. Лавируя между тянущихся к выходу детей и попутно прощаясь с ними, она наконец добралась до небольшого письменного стола, за которым сидела Рина. Учительница математики тщательно заполняла журнал успеваемости и даже не подняла головы. Комната опустела. Эля подвинула ближе один из ученических стульев и села напротив. Воцарилось молчание. Только какая?то ненормальная морозоустойчивая муха слегка портила печальную атмосферу, жужжа возле окна и тараня его головой.
        - Я понимаю, что ты не хочешь со мной разговаривать. - Не выдержав, мягко заметила учительница письма. - Но может всё таки прервёшься, не то протрёшь лист до дыр - уже третий раз обводишь фамилию Иштвана.
        Рина резко закрыла журнал.
        - Прости.
        - Тебе точно не за что извиняться. - Грустно улыбнулась Эля.
        - Ага, но чувствую я себя при этом препаршиво. Такое ощущение, что я тебя бросаю на произвол судьбы.
        - Я же не маленькая девочка. - В её голосе звучала лёгкая обида.
        - Знаю… Просто… Просто у тебя совсем никого нет.
        Учительница письма внимательно разглядывала свои колени.
        - После смерти родителей я целую длань одна бродила по подворотням полуразграбленного города, пока меня не нашла мисс Холан. И ничего - как видишь - жива. Наверно, в экстренной ситуации моя голова начинает работать как надо.
        Рина рассмеялась.
        - О мисс Холан. Твоя тётушка была просто потрясающей женщиной. Ведь благодаря ей мы и познакомились. Прямо после того, как вы переехали в Энтею.
        - Скорее, благодаря горшкам.
        Эля мечтательно подняла глаза вверх - растрогавшись предстоящим расставанием, захотелось вспомнить прошлое.
        В тот день было пасмурно - в принципе обычная погода для Энтеи, которая как магнитом притягивала облака. Худенькая тринадцатилетняя девочка жмётся к высокой жилистой даме, занятой выбором кувшина. Кувшинов в гончарной лавке много - узкие, как ставшая на дыбы змея, пузатые как бочка, с цветной каёмкой, тонкостенные из белой глины. Пока дама разговаривала с продавцом, девочка осмелилась отлипнуть от её юбки и отошла в сторонку, чтобы получше разглядеть большущую вазу - в такую даже цветы не поставишь - если только молодое деревце. Внезапно дверь, ведущая в подсобное помещение лавки, открылась, и оттуда стремглав вылетел ещё один ребёнок - выпачканный вареньем и в мешковатых потёртых штанах с явными следами глины. От неожиданности Эля ойкнула и, подавшись назад, задела локтём какой?то горшок. Раздаётся звон разбиваемой посуды. Девочка замирает от ужаса и прикрывает рот ладошкой. Продавец высовывается из?за прилавка, чтобы разглядеть что происходит.
        - Рин, это ты опять?!
        Чудо из подсобки подмигивает умирающей от страха гостье и покаянно признаётся:
        - Прости папочка, я нечаянно.
        Покачав головой, продавец снова возвращается к прерванному разговору с покупательницей. Эля слабо улыбается и принимает шутливое, но не по детски твёрдое рукопожатие, а потом задаёт сакраментальный вопрос:
        - А ты мальчик или девочка?
        Оскорблённое до глубины души дитя тут же решило проредить обидчице причёску. А когда Рину оторвали от Элиных косичек произошло странное - две девочки стали лучшими друзьями.
        - А когда вы переезжаете? - Учительница письма улыбнулась приятным воспоминаниям.
        - Пока точно не знаю. Старшая сестра моего отца овдовела в прошлом году, детей у неё нет - стало трудно управляться с хозяйством. Урожаи возле озёр хорошие - жить там легче чем в городе.
        - Да, - хмыкнула Эля, - особенно в последнее время жизнь в Энтее усложнилась.
        - Кстати. - Рина внезапно посерьёзнела и подняла взгляд на подругу. - Думаю, семья будет не против, если ты отправишься с нами. Мать в тебе души не чает, а лишние руки в деревне всегда пригодятся.
        Учительница письма многозначительно постучала пальцем по журналу успеваемости.
        - Не могу.
        Мисс Ринабел понимающе кивнула, не отводя печальных глаз.
        - Я ожидала этого ответа. Ты прирождённый учитель, и никогда не сможешь их бросить.

* * *
        Рубиновая жидкость в бокале ловила солнечные лучи, преломляя их и бросая отсветы на стены. Опустившись в обитое бархатом кресло, и изящно закинув ногу на ногу, мужчина пригубил содержимое бокала. Глотая, зажмурился от удовольствия - вишнёвый компот он обожал с детства. А вот вино последнее время пить опасался, впрочем, как и другие напитки дурманящие рассудок. Взгляд внимательных зелёных глаз был прикован к шкатулке из красного дерева. Он наблюдал за ней уже битый час, даже отказавшись спуститься к обеду. Однако его терпение было вознаграждено. Внезапно шкатулка задрожала и рывками двинулась к краю стола, а затем плюхнулась в объятия пушистого дорогого ковра. Юноша подавился компотом и ловко забрался на кресло с ногами - прямо как девица, узревшая перед собой мышь. Крышка шкатулки откинулась, и оттуда вырвалось что?то маленькое и блестящее. Недолго думая, это что?то развило хорошую скорость и юркнуло в сторону окна. Раздался звук бьющегося стекла. Тут же откуда?то из соседней комнаты раздался визгливый женский голос, легко проникший сквозь стену:
        - Что ты опять натворил?! Надеюсь это не мой любимый набор хрустальных бокалов?!
        Проигнорировав обвиняющий вопль, мужчина спрыгнул на пол и подбежал к окну - оно не рассыпалось полностью - посередине зияла круглая дыра неправильной формы от которой разбегалась паутина трещин. Парень задумчиво хмыкнул.
        - Становится всё интереснее.

* * *
        Эля медленно брела по улицам, распугивая прохожих своим печальным видом. Она отчаянно не хотела, чтобы Рина переезжала и от этого чувствовала себя законченной эгоисткой.
        "Ну, в конце концов, не на век расстаёмся - я обещала навестить её летом, да и в городе она периодически будет появляться - некоторые вещи можно купить только здесь… Эх, как давно я не была за городом."
        В её памяти всплыло огромное вересковое поле, по которому гуляли тени облаков. Веточки, украшенные множеством крошечных лиловых цветков, склоняются по воле ветра, и всё поле оживает, наполненное шорохом и движением. Сестра Элиной матери - мисс Холан любила повторять, что не смотря на свою простоту и невзрачность, цветы вереска намного полезнее огромных садовых роз. Она и привела племянницу на то поле - помочь собрать сырьё для лекарств. Тётушка в то время работала в аптеке и прекрасно знала, из чего лучше готовить лекарство от простуды."
        Миссис Бергер протирала пыль на каминной полке, когда Эля попыталась незаметно прошмыгнуть к лестнице.
        - Милочка, ты похожа на привидение. - Заметила домовладелица, поворачиваясь в её сторону.
        - Да, и вам добрый вечер миссис Бергер. - Вежливо кивнув, девушка всё?таки поднялась к себе в мансарду.
        Захлопнув дверь, она устало привалилась к ней спиной. И чуть не умерла от остановки сердца. На кресле всё в той же позе - нога за ногу - восседал зеленоглазый оборотень. - Нам нужно поговорить. - Сообщил он, презрительно морщась.
        Глава шестая - прояснение
        - Ну что вам нужно?! - Пролепетала Эля, жалобно хлопая глазами. - Ведь уже говорила, что я не воровка! - Внезапно её осенило. - А - а-а. Вы за теми двумя монетами?! Сейчас, погодите.
        Парень недоумённо приподнял бровь, наблюдая за тем, как девушка роется в карманах и явно пытался припомнить, о каких таких деньгах она говорит. Тут учительница заметила в руке незваного гостя проклятую брошку. От возмущения она даже забыла о страхе.
        - Зачем опять её принесли! Теперь вы точно не сможете обвинить меня в том, что украла брошь - я лично вам в руки её отдала и сразу ушла.
        Мужчина снова поморщился, как будто у него болели зубы.
        - Помолчи, плебейка! Я тебя пока не обвиняю, а лишь хочу кое?что понять.
        - Что понять? - Насторожилась Эля, на всякий случай отступая к двери - психическое состояние оборотня было всё ещё под большим сомнением.
        - Понять, что же ты такого сделала с моей вещью. И, кстати, когда я пришёл в эту каморку, брошь уже лежала на столе.
        - Не крала я её, - застонала девушка, - хотя сама уже начинаю в этом сомневаться.
        Мужчина властно поднял ладонь, призывая её к молчанию.
        - Во время нашей первой встречи я был уверен, что ты воровка. Во время нашей второй встречи я подумал, что ты очень ловкая и наглая воровка и лишь не мог понять, как ты умудрилась вытащить украшение так, что я этого не заметил. Потом я предположил, что у тебя не всё в порядке с головой, раз ты с таким маниакальным упорством продолжала брать мою собственность. Но… Но после того, как на моих глазах брошь выскочила из шкатулки и разбила окно… я уже и не знаю, что думать.
        - Что?.. - Учительница растерянно уставилась на оборотня.
        - Я говорю, что моя брошь почему?то всё время возвращается к тебе. Я предполагал, что она может быть артефактом, но уж очень непонятно он себя ведёт. Отсюда и вопрос - что же ты сделала?
        - Я? А что я могла с ним сделать? - Искренне изумилась Эля. - Я артефактов никогда даже в руках не держала.
        - Хочешь сказать, что украшение преследует тебя просто так - от нечего делать? - Оборотень презрительно приподнял бровь и стал нетерпеливо барабанить пальцами по подлокотнику.
        Учительница, вытянувшаяся в струнку перед незнакомым нахалом, и, едва не забывавшая дышать, ощутила себя маленькой девочкой, у которой суровый школьный директор выведывал, у кого же она списала контрольную.
        - Я, правда, не знаю, почему так происходит - вам виднее.
        Эта фраза почему?то подействовала на парня волшебным образом. Его подбородок вздёрнулся вверх, а взгляд стал чуть более снисходительным.
        - Действительно. О чём я думаю? Откуда какой?то плебейке знать о тонкостях устройства артефактов.
        Эля немного расслабилась и заставила себя натянуто улыбнуться.
        - Вот именно - я ничегошеньки в этом не понимаю. И ничем не могу вам помочь.
        Снисходительность смыло с лица мужчины, как надписи на песке набежавшей волной.
        - Но мне нужна моя брошь. Может всё это прекратится, если я оторву тебе голову?
        Некоторое время полюбовавшись на распростёртое на полу тело, мужчина досадливо поджал губы и добавил:
        - Но это в самом крайнем случае. А вообще я не настолько кровожаден… И что же мне делать с этой обморочной овцой?
        Девушка не шевелилась и оттенком кожи напоминала мертвеца.
        - И долго она намерена валяться? - Буркнул юноша, нехотя поднимаясь с кресла. - Знать бы, что ещё в таких случаях нужно делать. Ну, с аристократками всё понятно - у них на такой случай где?то в платье припрятан флакон с нюхательными солями - и, зачастую, в таких местах, что после обнаружения оного, приходиться жениться. Но у этой мыши вряд ли есть что?то подобное. Хотя… Она же в аптеке работает - может на полках что найду.
        Обнаружив на первой полке валериану, он шарахнулся от неё, как от отравы и едва не наступил на руку пребывавшей без сознания девушки. Вторая полка не обрадовала ничем, кроме сушеных ягод, а принюхавшись к содержимому третьей, он вынужден был приложить к носу тонкий батистовый платочек с вышитыми инициалами.
        - Неужели у неё и вправду нет нюхательных солей? Я думал, они есть у всех девиц. Вон у сестры целый склад, несмотря на то, что её нервам лошадь позавидует. Надо было с этой дурой как?то помягче. И воды нигде нет. - Оборотень заглянул в пустой чайник и поморщился. - Так, какие ещё методы лечения я знаю? Кровопускания?.. Вроде бы, при сильных болях в голове лекари делают надрезы на запястьях и выпускают немного крови. - Мужчина с сомнением покосился на учительницу. - Нет, у этой мыши крови по - моему и так не очень много.
        Досадливо фыркнув, он нагнулся к Эле и шлёпнул её по щеке.
        - Поднимайся, плебейка, я не закончил разговор. У меня тут важное дело!
        Голова девушки безжизненно мотнулась в сторону, но сложилось впечатление, что она сейчас и вовсе откатится в угол. На серовато - белой щеке медленно проступал красный след в форме ладони. Юноша поджал губы и несколько удивлённо посмотрел на свою руку.
        - Мммда… Не рассчитал… Эти люди такие хрупкие. И не заметишь, как прибьёшь, а потом думаешь, куда деть труп… Лучше поищу нюхательные соли.
        Заприметив под зеркалом средних размеров сундучок, он откинул крышку и хмурым взглядом окинул содержимое - какие- то светлые тряпки из дешёвой ткани. Двумя пальцами приподнял одну из тряпок, чтобы получше разглядеть, что лежит на дне. Поднял вторую тряпку. Наморщил лоб, смутно осознавая, что что?то не так, однако что именно было не так, он понять не успел, потому что позади раздался слабый, но достаточно возмущённый голос:
        - Господин, почему вы роетесь в моём нижнем белье?!
        Оборотень дёрнулся, как вор, застигнутый на месте преступления, и удивлённо уставился на коротенькие штанишки с кружавчиками, которые он сжимал в руке. Мужчина резко выпрямился во весь рост и спрятал панталоны за спину, а затем незаметно отбросил их в сторону.
        - Не выдумывай там себе ничего, плебейка. - Надменно процедил он. - Я всего лишь кое?что искал.
        Шатаясь, Эля поднялась с пола и, добравшись до кровати, осторожно на неё присела, при этом массируя себе виски.
        - Что же можно искать в ящике с нижним бельём? - Пробормотала она.
        Юноша презрительно поморщился, явно не намереваясь опускаться до объяснений.
        - Будь добра, впредь не перебивать меня своими обмороками. Вернёмся к моей броши. У тебя в роду магов не было?
        - Нет. - Эля медленно приходила в себя. Землистый цвет лица сменился обычной бледностью.
        Оборотень подошёл к оставленной на столе броши и призадумался.
        - Возможно, в этом доме есть ещё какие?то артефакты?
        Девушка отрицательно покачала головой - врятли у миссис Бергер было что?то подобное - всётаки она не настолько богата.
        Мужчина явно был недоволен тем, что ни одна из его догадок не оправдалась.
        - Ладно. Поднимайся. Мы уходим.
        - Простите? - Растерялась девушка.
        - Прощаю. - Снисходительно кивнул оборотень, засовывая брошь во внутренний карман камзола.
        Эля испуганно сжала пальцы, комкая покрывало.
        - Куда? Зачем? - Идти куда бы то ни было со странным типом с замашками извращенца не входило в её планы.
        - К специалисту. Решать проблему. - Лаконично, но непонятно объяснил парень.
        - А может я вам просто заплачу за брошь и мы никуда не пойдём? - Жалобно спросила учительница, от страха позабыв, что платить?то ей как раз и нечем.
        Оборотень фыркнул и зло сощурил зелёные глаза.
        - Мне не нужны деньги, мне нужна моя брошь! Точнее то, что я с её помощью найду.
        Что?то в голосе мужчины заставило поверить, что для него это действительно важно. Об этом также говорили сжатые кулаки и упрямый взгляд исподлобья.
        - Я… Простите, я не подумала. - Пролепетала девушка, чувствуя внезапный прилив раскаяния. - Только, пожалуйста… Было бы замечательно, если бы мы успели до темноты или хотя бы до комендантского часа.
        Не удостоив её ответом, оборотень повернулся к столу и занёс ногу, явно намереваясь снова потоптаться по лежащим там бумагам.
        - А может, спустимся через дверь? - Поспешно предложила Эля. - Так ведь гораздо удобнее.
        Судя по выражению лица мужчины, он успел позабыть о каком?то другом способе выходить на улицу, кроме как через окно. То ли решив, что выпрыгивать из окна на глазах у прохожих недостаточно солидно, то ли вспомнив удивлённые взгляды этих самых прохожих, когда он часом ранее сюда залазил, юноша опустил ногу, и направился к выходу, даже захлопнув за собой дверь, видимо, собираясь дождаться Элю внизу. Брови девушки поползли вверх, намереваясь достигнуть линии волос. Растерянно приоткрыв рот, учительница застыла на месте, дожидаясь, чем же закончится эта ситуация. Сначала раздался грохот и звук бьющегося стекла.
        "Только бы не банка с сушёными ягодами." Затем дверь кладовки отворилась, и оттуда с каменным лицом вышел оборотень, потирающий ушибленное плечо. Ни слова не говоря, он зло зыркнул на Элю и снова вышел - на этот раз в правильную дверь. Девушка обречённо вздохнула и последовала за ним.
        "Интересно, почему у меня щека так горит?"

* * *
        Молодой мужчина уверенно шёл по улице не думая никому уступать дорогу - прохожие огибали его, как вода брошенный в ручей камень. Эля семенила следом, отчаянно стараясь делать вид, что она не с ним и при этом ощущая себя мелкой собачонкой на верёвочке - таких она пару раз видела у богатых дам.
        Дома вокруг становились всё роскошнее. Эля очень редко бывала в этой части города - здесь жили в основном оборотни и располагались самые дорогие магазины. Фасады, щедро украшенные лепниной и балкончиками с витыми перилами, гневно сверкали занавешенными окнами и неодобрительно косились на бедную учительницу, посмевшую осквернить их взор непрезентабельным внешним видом. Ощущение чуждости и богатства буквально давили на макушку, заставляя вжимать голову в плечи.
        - П - простите, но всё таки куда мы идём? - Она ожидала, что оборотень сурово нахмурится и пафосным голосом сообщит, что путь их далёк и опасен, а цель таинственна и страшна, но парень лишь слегка повернул голову и раздражённо дёрнул уголком рта.
        - К одному мастеру - специалисту по артефактам и амулетам. Он считается самым престижным в городе. - Тон, которым это было сказано, не оставлял сомнений в том, что престижный для него - синоним слова лучший. - Я у него свой амулет делал. - Добавил мужчина, дотрагиваясь до груди - видимо, там под плащом и камзолом находилось то, о чём он говорил.
        - А для чего этот амулет? - Спросила Эля и едва не споткнулась, обнаружив, что щёки оборотня покрылись нежным румянцем.
        - Неважно. - Буркнул он и ускорил шаг. Девушка, удивлённая такой реакцией, теперь даже боялась предположить что это за амулет такой.
        " К странностям этого типа прибавилась ещё одна."
        Тем временем они свернули на более узкую улицу и почти сразу остановились у трёхэтажного небольшого дома без витрин, но со скромной табличкой из чёрного мрамора - "Мастер Валенс".
        Оборотень решительно толкнул дверь, не утруждая себя стуком. Над головой мелодично зазвенело. Эля подняла взгляд и обнаружила изящную конструкцию из шёлковой кисточки и десятка хрустальных палочек, подвешенных над косяком. Потревоженные дверью, палочки ударялись друг о дружку, издавая приятные звуки.
        "Да, это не колокольчик у нас в аптеке." - Восхищённо вздохнула учительница.
        В прихожую неслышно проскользнула девушка в накрахмаленном переднике.
        "Человек." - Поняла Эля и робко улыбнулась незнакомке. Та вежливо поклонилась гостям и сообщила:
        - Мастер в лаборатории. Позвольте проводить.
        Проводили их в длинную полутёмную комнату, заставленную всякой всячиной. Сначала Эле показалось, что здесь даже нет окна, но присмотревшись, она поняла, что окно просто заслонено высоким стеллажом со стеклянными сосудами. Девушка очень опасалась обнаружить в одном из сосудов чью?нибудь голову, но все они были пусты за исключением двух - те были заполнены розовым песком. Но больше всего впечатляли невероятных размеров рога, лежащие прямо на полу - видимо, стола достаточных размеров не нашлось. Хозяин дома обнаружился в конце комнаты - немолодой уже худощавый мужчина с седыми прядями в зализанных назад волосах, сидел за столом и внимательно рассматривал с помощью увеличительного стекла каплевидный полупрозрачный камешек. Перепрыгнув через рога, спутники подошли к столу. Мастер отложил лупу и, нацепив на нос пенсне, окинул цепким проницательным взглядом новоприбывших.
        - Чем могу быть полезен?
        Оборотень сунул руку в карман, пошарил там - остался чем?то недоволен и сунул руку в карман к Эле. Та успела только негодующе пискнуть, как он уже вытащил оттуда брошь.
        - Вот. - Он положил украшение перед мастером. - Что вы можете рассказать об этом?
        Мужчина кивнул.
        - Присядьте. Это займёт некоторое время.
        Юноша вольготно расположился на единственном стуле, привычно закинув ногу за ногу. Эля растерянно оглянулась вокруг и не найдя, куда бы присесть, осталась неловко топтаться на месте, стараясь уж слишком откровенно не пялиться на манипуляции, проводимые магом. Мастер мягко дотронулся подушечками пальцев до броши, а затем отвёл руку - за пальцами потянулись тонкие, как паутинка, серебристые ниточки. Но стоило мужчине тряхнуть кистью, как они исчезли, растворившись в воздухе. Затем на центральный камень капнули какой?то жидкостью - она зашипела, а мастер поморщился, явно оставшись чем?то недоволен. Покончив с этим, он просто сплёл пальцы под подбородком и, не отрываясь, уставился на украшение с самым задумчивым видом. Через несколько минут Эля начала подозревать, что пожилой специалист просто спит с открытыми глазами, но тот внезапно встрепенулся и перевёл взгляд на молодого оборотня.
        - Всё. - Сообщил он.
        Юноша придвинул стул поближе и наклонился вперёд.
        - Я разглядел два слоя магии. Первый - более старый - магия крови. Сильная вещь, хотя заклятие простенькое. Украшение, судя по гербу, фамильное - вот и поставили блок против утери. Оно всегда с хозяином. Однако, чтобы брошь признала владельца, необходима капля крови.
        Эля сдавленно охнула.
        Оборотень повернул голову в её сторону.
        - Я случайно укололась в тот вечер, когда нашла её. И… там была капля крови. - Пролепетала девушка.
        Оборотень уставился на учительницу, как змея на упитанную мышь.
        - Ничего не делала, говоришь… - Прошипел он.
        - Я не думала, что это что?то значит. Простите…
        - Бестолковая девка, как ты посмела уколоться моей брошью!
        Мастеру, видимо, надоели разборки скандальных гостей и он продолжил:
        - Второй, более поздний слой магии очень непонятный - явно делал непрофессионал. Ориентирован на поиск определённой личности.
        Молодой оборотень очень оживился.
        - Тоесть с помощью украшения можно кого?то найти?
        Мастер неопределённо пошевелил пальцами в воздухе.
        - Не то чтобы найти. Скорее, при приближении к этому кому?то, брошь должна как?то отреагировать.
        - Как? - Юноша настолько подался вперёд, что пожилой мужчина был вынужден отклониться.
        - Это мне неизвестно. - Пожал плечами специалист. - Просто как?то отреагирует. Либо от соприкосновения, либо если поднести на небольшое расстояние.
        Парень понимающе кивнул и положил на стол золотой.
        Эля выпучила глаза - чтобы получить такие деньги, она должна была работать месяц, а этот маг - всего десять минут.
        - Благодарю за информацию. А теперь я бы хотел, чтобы вы сняли блок против утери. Ну, эту магию крови.
        Пожилой оборотень небрежно смахнул гонорар в выдвинутую шуфлядку и безразличным тоном сообщил:
        - Не могу.
        У юноши вытянулось лицо.
        - Почему не можете?
        - Я уже говорил - кровь - сильная вещь. Полагаю, заклятие падёт лишь в случае смерти нынешнего владельца.
        - Я хорошо заплачу.
        Маг хмыкнул и подвинул брошь к хозяину, давая понять, что разговор окончен. Однако молодой оборотень так не считал.
        - Сколько это будет стоить? - С нажимом произнёс он и упрямо сжал губы.
        - Юноша, вы уже слышали мой ответ. И деньгами проблему не решить. - Мастер насмешливо вскинул бровь. - Магия - это чудо, а чудо нельзя отменить, позвенев кошельком.
        - Смотря сколько в этом кошельке. - Зло бросил парень, вставая со стула и направляясь к выходу. Эля поспешила было за ним, но внезапно её остановила одна мысль, которую очень хотелось подтвердить или опровергнуть.
        - Простите. - Робко позвала она. Маг, занявшийся уже было какими?то бумагами, поднял голову. - Выходит, что если брошь выбрала нового владельца, то предыдущий уже мёртв?
        - Вероятно. Или просто предыдущего владельца и не было.
        Оборотня она нагнала уже на улице.
        - Вы забыли. - Пискнула девушка, протягивая ему позабытую на столе брошь.
        - А смысл? - Фыркнул он. - Всё равно у тебя окажется.
        Помедлив, девушка нерешительно сунула украшение себе в карман.
        Скосив глаза, оборотень наблюдал за её действиями.
        - Отвечаешь головой. Пока я не найду способ снять заклинание.
        - Но ведь специалист сказал… - Робко напомнила девушка.
        - Мало ли что сказал этот шарлатан.
        - Эммм. Вы говорили, что это лучший специалист в Энтее…
        - Мало ли что я говорил… И вообще не беси меня.
        Учительница тяжело вздохнула - спутник отчаянно напоминал ей капризного ребёнка.
        Юноша истолковал этот вздох по - своему.
        - Не волнуйся - тебя я убью только в самом крайнем случае.
        - Спасибо, вы столь любезны. - Пробормотала Эля, втягивая голову в плечи.
        Парень, у которого даже не возникло мысли о наличии в этой фразе сарказма, снисходительно кивнул.

* * *
        В напряжённой, прямо?таки зловещей тишине, было слышно, как тикают напольные часы. Рука, держащая флакончик, сильно дрожала, из?за чего периодически лекарство капало мимо стакана.
        - Этой осенью в аптеках валерьянка самый ходовой товар. - Невпопад заметил секретарь.
        Низкий полный мужчина залпом осушил бокал и обессилено повалился в кресло. Потом вскочил на ноги, едва не опрокинув письменный стол, и стал мерять комнату шагами.
        - Нет, ну отравление ещё можно понять! Это нормально и привычно!
        Секретарь сочувственно кивал, молча слушая стенания начальства.
        - Но как?! - Взвыл мужчина, вспугнув сидящую на карнизе за окном ворону. - Как? - он понизил голос до трагического шепота. - Как они умудрились обрушить потолок прямо на то место, где стоит его кровать?!
        - Над его комнатой находятся бывшие королевские покои, которые сейчас пустуют. Вероятно, использовался порох.
        - Потрясающе! По дворцу разгуливают какие?то маньяки с бочкой пороха наперевес! Куда смотрит стража?! Хорошо, что этот парень не ночевал у себя. Хм… Кстати, нужно узнать, где он по ночам шляется.
        - Будет исполнено.
        - Значит так… Переселите его в другую комнату.
        - Официальная версия происходящего? - Секретарь поднял голову от записной книжки.
        - Ну… Скажите, что в старых покоях ремонт затеяли, так как крыша течёт. Ремонт там и правда необходим.
        - Это немного проблематично - ведь не самый верхний этаж - откуда воде взяться?
        - Ну значит скажите, что не только крыша протекает, но и верхний этаж - мол доски сгнили. Выставьте стражу возле новой комнаты и в смежных коридорах, а также этажом ниже и этажом выше и под окнами. Короче, выставь стражу везде. Но понезаметнее как?нибудь. - Мужчина устало потёр виски и внезапно со злостью шлёпнул пухлой ладошкой по письменному столу. - Сейчас эти придурки потолок взорвали, а в следующий раз что взорвут? Весь дворец? Или сразу весь город, чтоб уж наверняка прихлопнуть мальчишку.
        - Вероятно, у них не хватит пороха. - Заметил секретарь, постукивая тонким карандашиком по обложке записной книжки.
        - Очень на это надеюсь. И пусть всю его еду дегустируют. Даже вино и воду. Кстати… Эти твои тщательность и педантичность конечно очень похвальны. - Мужчина кивнул в сторону записной книжки. - Но всё же это немного секретно. - Тут он фыркнул. - А бумага документальное доказательство. Может лучше по памяти?
        - Не волнуйтесь. Даже если это попадёт к кому?нибудь постороннему - вряд ли они смогут что?нибудь понять.
        Начальник удивлённо приподнял брови и, подойдя к подчиненному, заглянул в его записи.
        - Спеть колыбельную и перенести зайчика через речку. Купить котят всех уровней. Пересчитать крупу… - Брови мужчины продолжили ползти вверх. - Эммм. А ты сам поймёшь хоть?
        - Вероятно…
        - Ладно, тогда иди выполняй.
        Секретарь поклонился и направился к выходу. - И помни - его похороны - наши похороны. - Донеслось ему вслед.
        Глава седьмая - ветреная
        То, что странный, заносчивый оборотень не собирается оставлять её в покое, Эля поняла на следующий день, когда, вернувшись с работы, обнаружила в своей комнате уже привычную картину - развалившийся в кресле незваный гость.
        "Кажется, он себя здесь чувствует как дома. В следующий раз надо будет подложить на кресло гвоздь. Маленький… Какая я жестокая."
        Вместо приветствия мужчина поднялся на ноги и тоном жены, встречающей загулявшего мужа, спросил:
        - Где ты ходишь? Я был в аптеке, но тебя там не нашёл.
        " Что обо мне могут подумать в аптеке, если меня разыскивает такой подозрительный тип. А если он ещё в школу заявится…" - Девушка представила косые взгляды детей и обалдевшую Рину.
        - Я там работаю только один день длани. - Пробормотала она в надежде, что подробнее он расспрашивать не будет. Хотя, судя по всему, оборотню было наплевать на всех, кроме собственной персоны.
        - Пошли. - Коротко бросил парень, застёгивая серебряную фибулу на серебристо - голубом плаще.
        - Куда? - Обречённо спросила учительница, про себя отметив, что этот мужчина определённо ограбил лавку портного.
        - Я нашёл ещё одного специалиста.
        - Но… Нет - нет, я молчу… - Поймав колючий холодный взгляд, девушка решила держать все возражения при себе, ибо всегда считала, что с ненормальными лучше не спорить.
        Эля ожидала, что они опять направятся в престижные кварталы, но вместо этого оборотень повернул на север к шахтам.
        Энтея была довольно старым городом, возникшим как важный центр торговли, однако особенно интенсивно она стала разрастаться в последние два столетия, когда было открыто месторождение железной руды. Словно мухи на мёд слетелись бродяги, разорившиеся крестьяне и авантюристы, желающие заполучить хоть какую?то работу в столице. На шахте с радостью принимали любые рабочие руки, но платили гроши. Вокруг, как грибы после дождя, выросли лачуги работников и кузницы, занимающиеся переплавкой руды. Однако, когда ближе к поверхности руда стала иссякать, приходилось рыть всё глубже. А работа становилась всё опасней. Теперь даже самые отчаявшиеся бедняки перед тем как устроится на работу, думали что лучше - полуголодная семья или семья и вовсе без кормильца. Теперь в самые дальние и опасные забои отправляли работать только преступников, которых исправно поставляли тюрьмы не только Энтеи, но и ближайших городов.
        Опасливо поглядывая на мрачные бараки и кузни, чадящие дымом, Эля не выдержала и решилась спросить:
        - Господин, а вы уверены, что мы идём в правильном направлении?
        - Ты смеешь во мне сомневаться?
        - Э - э-э… Нет, но мы уже почти вышли на окраину. - Робко заметила девушка.
        - Правда? - Лицо оборотня приобрело озадаченное выражение. - Хватит ныть! Я знаю, куда мне надо. - С этими словами он повернул налево, но, мгновенно передумав, тут же отправился направо.
        "Я ною? Мы идём уже неизвестно сколько. Пересекли половину города. У меня ноги сейчас отвалятся. А этому хоть бы хны. Вот сейчас лягу и помру… Ой, нет, не лягу - тут какие?то подозрительные типы. А этот разоделся как приманка для воров. Ещё бы на лоб себе табличку приделал - "Аристократ с кучей денег. Нападать толпой." И вообще, какой приличный волшебник будет здесь жить? У них обычно достаточно денег, чтобы позволить себе приличное жилище. А этого что - на экзотику потянуло? Что?то мне это не нравится."
        Её подозрения только усилились, когда оборотень взялся за дверную ручку весьма сомнительного питейного заведения. Мужчина потянул дверь и едва не грохнулся на землю вместе с оторванной ручкой. Он изумлённо посмотрел на трофей в своих руках.
        - А, от себя. - Пробормотал он толкая дверь и проходя внутрь.
        При входе он немного задержался - небрежно выронил ручку и, достав из кармана носовой платок, тщательно вытер руку. Эля тем временем получила возможность оценить обстановку. В огромном камине, предназначенном, судя по всему, для зажаривания целого быка, висело сразу несколько котелков. Судя по аромату (или смраду), там готовились каша из отрубей и что?то наподобие ухи. Голодные клиенты, которыми был битком забит зал, то и дело алчно косились на кушанья, ожидая, когда их покормят. Более счастливые посетители уже что?то жевали. Многие потягивали пиво и оживлённо болтали, то и дело срываясь на хохот. Кто?то, видимо перебравший с пивом, уже отдыхал лицом в похлёбке. Судя по мелодичности доносившегося оттуда бульканья, он пытался петь. Но особенно девушку впечатлила компания, восседавшая в центре зала - пятеро бородатых мужчин, фигурами напоминавшие платяные шкафы, вместо столовых приборов использовали огромные охотничьи ножи и с таким наслаждением втыкали их в куски жаркого, что все окружающие предпочли отодвинуть свои лавки подальше. Служанки, сновавшие по залу, то и дело ныряли в погреб и
возвращались оттуда с новой порцией пива.
        Завидев на пороге богато одетого господина, хозяин корчмы сам поспешил к гостям.
        - Чем могу быть полезен? - Заискивающе спросил он, не без удивления рассматривая новоприбывших.
        - У меня назначена встреча. - Надменно бросил оборотень. - С господином Веспремом.
        - А, да, меня предупредили. Пожалуйте сюда.
        Юноша спокойно проследовал за хозяином - убогая обстановка его, кажется, совсем не смущала.
        - Простите, но вам не кажется немного странным встречаться со специалистом по артефактам и амулетам в подобном месте? - Шёпотом осведомилась Эля, слегка потянув своего спутника за рукав. Тот недовольно выдернул ткань из её пальцев и прошипел:
        - Что тебя не устраивает?
        - Если этот специалист действительно хороший, то почему он не принимает клиентов в мастерской или дома, а в корчме для бедных шахтёров?
        - Вот уж кто бы говорил. В убогости это заведение может посоперничать с твоей комнатой. И вообще - может у него в мастерской ремонт, или, что вероятнее, его деятельность не вполне законна.
        - А это тоже вас не смущает? - Поразилась девушка.
        - Мой информатор намекал о чём?то подобном. Мне неважен исполнитель - главное результат - избавить мою брошку от тебя.
        В комнате, куда их провели, царили полумрак и запах квашенной капусты. Обещанный специалист сидел на деревянном кресле и излучал таинственность. Причудливой формы амулеты гроздьями свисали сразу с нескольких цепочек, выглядывавших из ворота чёрной рубашки. Пальцы были унизаны перстнями, а глаза, как показалось Эле - подведены углём. Впрочем, она могла и ошибаться - окон в комнате не было, а на свечах хозяин корчмы отчаянно экономил, выделив им какой?то огарок.
        - Приветствую вас. - Звякнув браслетами, маг указал на лавку, стоящую перед ним. - Присядьте и излагайте свои проблемы.
        Оборотень опустился на скамейку и, не поворачивая головы, протянул руку ладонью вверх в сторону учительницы. Та некоторое время недоумённо таращилась на его ладонь, пытаясь понять, что он делает, но потом догадавшись в чём дело, положила на неё брошь.
        - Мне нужно вернуть эту вещь.
        Маг несколько раз удивлённо моргнул, а потом уточнил:
        - Вы имеете ввиду, что вам нужна ещё одна такая же?
        - Нет, мне нужна моя одна в безраздельное пользование.
        - Но она как бы и сейчас при вас. - Осторожно заметил специалист. - Откуда вернуть?то?
        Оборотень, терпение которого можно было измерять чайной ложкой, недовольно засопел и Эля поспешила исправить ситуацию, не доведя её до кипения.
        - Видите?ли. На украшение наложено заклинание - оно всё время возвращается ко мне. Само… По воздуху…
        - А - а-а… - Маг наконец осознал суть проблемы. - Ну бывает. Сейчас разберёмся.
        - Вы сможете? - Удивилась Эля. - Предыдущий специалист сказал, что это невозможно.
        - Ерунда. Нет ничего невозможного. - Авторитетно заявил мужчина, беря в руки брошь. - С вас пять золотых.
        - Пять золотых?! - Потрясённо прошептала Эля. - "Он что же - собрался новую брошь смастерить?"
        Но оборотень лишь спокойно кивнул.
        - Что потребуется?
        - Волос девушки.
        - За - зачем? - Учительница собралась было отступить к двери, но юноша дёрнул её руку, вынудив присесть на лавку. Затем также бесцеремонно выдернул у неё выбившийся из пучка волос и протянул его магу.
        - И капля вашей крови…
        Оборотень тут же с готовностью достал из ножен средних размеров кинжал и примерился к своей ладони. Маг слегка опешил от такой прыти.
        - Погодите, ещё рано. Сейчас разберусь с волосом и скажу, куда капнуть.
        Парень послушался, но кинжал прятать не стал - будто играя, вертел его в пальцах, невероятно нервируя этим Элю. Специалист по артефактам тем временем что?то невнятно бормоча, поднёс волос Эли к пламени свечи. Тот вспыхнул неожиданно ярко и почему?то зелёным. Далее последовала очередь броши - её обсыпали каким?то порошком, который, загоревшись в полёте, осел на украшение золотистыми искрами. Выглядело всё это действо весьма загадочно и учительница даже устыдилась, что подозревала мага в шарлатанстве. Бормотание становилось всё неразборчивее, а голос заклинателя всё громче. Девушке вдруг захотелось отодвинуться подальше, но оборотень, разгадав её желание, сжал в кулаке край её плаща, пресекая попытку к бегству. Плащ был единственный - только этот факт остановил Элю.
        - Капля крови - прошептал маг протягивая украшение юноше. Тот резанул себя по ладони - пожалуй, даже глубже, чем следовало и уронил несколько рубиновых капель на брошь. Его лицо в данный момент утратило всю самодовольную спесивость и выражало лишь волнение. Сжав губы, он наблюдал за заклинателем так, как будто от этого зависела его жизнь.
        Наконец бормотание прекратилось и маг с гордым видом вручил украшение владельцу.
        - Вот и всё.
        Оборотень сжал брошь в кулаке так, что побелели костяшки пальцев, а затем спрятал её в кошелёк, предварительно выудив оттуда пять золотых монет.
        - Хорошая работа. - Кивнул он вставая.
        "Обычно говорят спасибо." - Удивилась Эля. - Но может у оборотней это не принято?"

* * *
        Сумерки бархатным покрывалом укутали Энтею, скрадывая очертания грязных улиц и убогих хибар. Откуда?то с севера прилетел ветер, разгоняя плотные тучи и давая возможность в полной мере насладиться догорающим закатом. На улице юноша расправил плечи и искоса взглянул на свою спутницу.
        - Больше причин для встреч у нас нет. - Холодно заметил он. - Надеюсь, впредь не увидимся. - Сказав это, он запахнулся в плащ и с брезгливым видом переступив через лужу, направился по своим несомненно благим делам. Внезапно он остановился и несколько недоумённо огляделся по сторонам. Затем повернулся к Эле, которая в данный момент благодарила богов за избавление от оборотня.
        - Эй, ты… Мммм… Ну в смысле ты… Да, ты.
        Надежды девушки на то, что он зовёт кого?то другого, рухнули и она нехотя подняла взгляд, досадуя что не успела убежать на достаточное расстояние - хотя бы километров на пятьдесят.
        - Вы что?то хотели?
        - Ты запомнила дорогу?
        - Эээ… Да.
        - Прекрасно. Веди меня к Главному пути.
        - Да, конечно. - Девушка вымученно улыбнулась.
        Шахтёры, кузнецы и подмастерья возвращались домой. Некоторые удивлённо оглядывались на странную парочку, а точнее на оборотня - богато одетые представители этой расы забредали сюда редко. От этого девушка чувствовала себя ещё более неуютно - примерно как на бочке с порохом. Ветер усилился. Он играл с волосами и одеждой, забирался под тонкий плащ, заставляя Элю ёжиться от холода и задуматься о необходимости приобретения перчаток. За неимением оных, учительница потёрла ладони друг о друга и спрятала их в карманы платья. Она сбилась с шага и кашлянула, привлекая внимание. Оборотень привлекаться никак не хотел и ей пришлось кашлять ещё несколько раз. Наконец юноша, занятый своими мыслями, соизволил повернуть голову.
        - Ты простыла или хочешь мне что?то сказать? Если первое, то кашляй в другую сторону.
        Эля решила начать издалека, чтобы сообщение звучало помягче.
        - Знаете, вы наверно зря дали тому человеку пять золотых.
        - Какая же ты скупердяйка. - Фыркнул оборотень. - и вообще - не привыкай считать чужие деньги.
        - Хорошо, не буду. Только вот… - Девушка вжала голову в плечи и извлекла из кармана брошь. - Он вас обманул.
        Парень уставился на украшение так, как будто оно только что цапнуло его за палец.
        - Где ты её взяла? - Тупо спросил он.
        - В кармане. - Терпеливо объяснила девушка. Лично она почти никакого удивления не испытывала - с самого начала это предприятие казалось ей весьма сомнительным.
        - Этот урод посмел меня обмануть?! - Прорычал оборотень, теряя надменность и самообладание. - Я его убью. - Сообщив это, он сорвался с места и бросился в сторону корчмы.
        "Сейчас и вправду убьёт!" - Подхватив юбку, девушка кинулась за ним. К быстрому и длительному бегу она не привыкла - голова кружилась, а кровь стучала в висках, перебивая мысли. - "Сначала я подумала, что этот оборотень жуткий и таинственный, потом я подумала что он маньяк, но сегодня я убедилась - он идиот!!! Где он только откопал этого мошенника? И Рина ещё утверждает, что это я наивная."
        Прохожие спешно отскакивали с пути разъярённого оборотня и оглядывались ему вслед, пытаясь понять, что же это такое пронеслось мимо. Эля чуть подотстала, зато и расчищать себе дорогу ей было не надо. Когда Эля влетела в корчму, оборотень, под ошарашенными взглядами гостей и хозяина заведения, уже вышиб ногой дверь комнатки, в которой их недавно принимал маг. Она, естественно, оказалась пуста. Не обнаружив виновника, парень направился к хозяину корчмы. Тот поступил очень мудро - попытался спрятаться под стол. Правда это не помогло - юноша просто отшвырнул мешающий предмет мебели в сторону одним взмахом руки. Сидевший за ним мужичонка проводил печальным взглядом разлетевшуюся по комнате еду и прикинувшись ветошью, отполз в сторонку. Хозяин белочкой юркнул под соседний стол, очень угадав с выбором - за ним сидела бравая компания шкафообразных парней, использовавших охотничьи ножи вместо ложек. Один из них - наименее трезвый, приподнялся со своего места и замахнулся, сжав здоровенный кулак. Оборотень просто перехватил его руку и резко вывернул кисть. Раздался противный хруст и, взвыв, здоровяк осел на
пол, баюкая покалеченную конечность.
        "И этого монстра я спасала в переулке от грабителя?!" - Эля застыла у дверей, прикрывая рот ладонью. - " Это я скорее грабителя спасала!"
        Едва она успела это подумать, как "монстр" пропустил удар. Один из приятелей пострадавшего со всей силы двинул обидчика в челюсть, воспользовавшись тем, что тот отвлёкся. Оборотень отлетел в сторону, приземлившись спиной на соседний стол, а точнее, на чью?то похлёбку основательно испортив плащ. Из его горла раздался почти звериный рык. Оглушённый ударом юноша не спешил вставать а, постанывая, дотронулся кончиками пальцев до места удара.
        - Бей нелюдя! - Заорал кто?то из посетителей.
        Однако оборотень рывком поднялся на ноги и окинул противников свирепым взглядом звериных глаз. Заострившиеся и удлинившиеся ногти на руках больше напоминали когти. Тыльной стороной ладони он медленно провёл по губам, оставив на лице алый влажный след.
        "Сейчас точно кто?нибудь кого?нибудь убьёт" - В ужасе подумала Эля, чувствуя себя беспомощной и никчёмной. Поскольку в одиночку разнимать агрессивно настроенных мужиков было бесполезно и очень опасно, она сделала единственное, что в данной ситуации было возможно. Она заорала. Громко, с надрывом. Видимо отчаяние прибавило её голосу безумные нотки и получилось на редкость впечатляюще:
        - Страажааа!!!!!!
        Один из мордоворотов выронил охотничий нож. Многие посетители проворно стали отступать к окнам и двери, опасаясь, что стражи порядка пришли именно по их душу. Наступила звенящая, какая?то напрядённая тишина.
        - Ты что - больная? - Хрипло спросил оборотень, видимо первым сообразив, что никакая стража пока в корчму не ломится.
        Обрадовавшись, что ей таки удалось привлечь к себе внимание, девушка поспешно встала между оборотнем и остальными.
        - Пожалуйста, успокойтесь. Мы не хотим развязывать драку. Мы только хотели кое?что спросить. - Жалобно пискнула Эля. Заглянув под стол, она обратилась к хозяину корчмы:
        - Извините, можно вас на минуточку?
        Заметив как набычились мордовороты, она поспешно добавила, пугаясь собственной наглости:
        - Думаете, причинение вреда оборотню сойдёт вам с рук? Вас из?под земли достанут и снова туда отправят - в самые опасные и глубокие шахты как преступников. Вы не представляете, какой он жестокий и мстительный!
        Повскакивавшие мужчины медленно опускались на свои места, решив не связываться с опасными типами.
        Оборотень хмыкнул и за шкирку выудил хозяина заведения из?под стола.
        - Где тот маг, к которому вы нас недавно провожали? - Холодно, но спокойно спросил он.
        - Какой ещё маг. - Изумился мужчина. Это местный скупщик краденого. Я думал, вы знаете, раз у вас с ним какие?то дела.
        - И где он теперь? - Хмуро осведомился парень.
        - Откуда ж я знаю. Но если на крупную сумму вас обул, то явно очень далеко отсюда.
        - Всё понятно. - Парень направился к выходу, видимо, не находя более причин оставаться в этом месте.
        Эля неловко извинилась и последовала за ним. Сначала они шли молча. Мужчина на ходу достал из кармана платок и приложил его к разбитой губе, а затем, поморщившись от боли, швырнул выпачканную кровью ткань на землю. Эля ощутила острую потребность что?нибудь сказать и хоть как?то развеять мрачную атмосферу
        - Те пять золотых… - Робко начала она.
        - Ты слишком узко мыслишь.
        - Простите?
        - Ты думаешь, я разозлился из?за денег? - Презрительно фыркнул он. - Мне плевать на них. Факт в том, что меня обманули. Я ненавижу, когда мне лгут.
        - Ааа… я ещё не вернула вам те две монеты. - Невпопад ляпнула девушка. - Они у меня тут с собой.
        - Иди отсюда, плебейка. - Простонал оборотень, закатывая глаза.
        - Не могу. - В голосе девушки слышалось сожаление.
        - Почему это?
        - Ну я вроде как вас провожаю, или вы уже вспомнили дорогу?
        - Мдаа… Точно…
        Внезапно Эля споткнулась и едва не врезалась в спутника. Навстречу им, испуганно оглядываясь по сторонам, шла Мила. Её ноги были обуты в непомерно большие ботинки, из?за чего девочке приходилось шаркать, как древней старушке. Шаль, в которую она куталась, явно вскормила не одно поколение моли, однако Элю в данный момент смутило совсем другое.
        "Что она здесь делает в такое время?! О боги, а я с этим оборотнем! Она же их боится до одури. Если подумает, что я с ними общаюсь, почувствует, что я её предала и больше не будет ко мне относиться по - прежнему! У неё такая тонкая душевная организация!"
        Решив, что лучший выход, это притвориться, что она тут прогуливается в одиночку, девушка отстала на несколько шагов и отступила в тень какого?то дома, чуть ли не прижимаясь к стене. Как назло, в этот момент оборотню вздумалось обернуться.
        - Эй, ты где там? Сейчас налево? - Юноша удивлённо приподнял бровь, явно не понимая, что от него хочет девушка, которая мимикой и жестикуляцией пыталась заставить его замолчать. - Ты что - корчишь мне рожи? Я, конечно знал, что люди странные, но… - Договорить он не успел - девушка с неизвестно откуда взявшейся силой толкнула его в щель между домами и прижала к стене, при этом пытаясь закрыть его рот ладонью.
        - Что ты делаешь, извращенка?! - Опешивший от такой прыти, парень испуганно вжимался в каменную кладку, явно считая, что его спутница рехнулась.
        Учительница умоляюще зашикала, прижимая палец к губам.
        - И не смей на меня шикать! - Возмутился он, пытаясь обойти Элю и выбраться из проулка. - Отстань, маньячка!
        Однако учительница вцепилась в его одежду не хуже клеща и упёрлась ногами в землю, твёрдо решив не выпускать свою жертву. Их возня не осталась незамеченной - несколько проходящих мимо девиц, остановились и с удовольствием стали наблюдать за разворачивающимся спектаклем.
        - Ишь как красавчик сопротивляется! - Восхитилась одна из них. - Эй, подруга, может тебе помочь? Мы с удовольствием.
        - Нет, спасибо. Я сама справлюсь. - Пропыхтела Эля, вызвав взрыв хохота.
        - Отцепись, чокнутая! - Прошипел парень, отпихивая наконец девушку.
        Эля, впрочем, тут же потеряла к нему интерес, заметив, что Мила уже миновала этот участок дороги. С тревогой она вглядывалась вслед ученице, не обращая внимание на ругающегося оборотня.
        - Ты… Плебейка! Что это было?! Как ты смеешь? Отвечай, когда тебя спрашивают.
        - Что? А… Прошу прошения. Я не нарочно. Извините, у меня возникли неотложные дела. - Пробормотала она, направляясь вслед за девочкой.
        - Что?! Какие ещё дела?! Что может быть важнее меня?! Эй, ты меня слышишь? - Юноша перегородил ей дорогу, явно возмущённый таким обращением.
        - Тут очень сложно заблудиться. - Уверила учительница, обходя его. В данный момент она напоминала охотничью собаку взявшую след. - Идите прямо до реки, а потом через мост и направо, а потом… поспрашивайте местных.
        - Ага, чтобы они меня в какой?нибудь переулок к грабителям направили?! И не смей меня игнорировать!!!
        - Ну, пожалуйста. - Эля умоляюще заглянула ему в глаза. - Это очень важно, а потом я отведу вас куда угодно.
        Поняв, что остановить эту девицу можно только прибив её или взвалив на плечо, парень поддался и последовал за ней, на ходу бормоча что?то про ослиц. Очень скоро он, впрочем, осознал их цель.
        - Зачем ты преследуешь эту малявку? - Подозрительно спросил оборотень. - Она что - твоя дочь?
        - Что? - Возмутилась Эля. - Она моя ученица!
        - И чему ты её учишь? - Озадачился юноша.
        - Письму и чтению.
        - Зачем? Ты разве работаешь не в аптеке?
        - И там тоже.
        - Хорошо, мне конечно плевать, но хотелось бы знать, зачем ты её преследуешь?
        - Больная маленькая девочка одна ночью в подобном месте! А вдруг что?нибудь случится! Я давно хотела поговорить с её матерью! Она за ней вообще не смотрит! Буквально бросила ребёнка на произвол судьбы!
        Оборотень споткнулся.
        - Да уж, отвратительно. - Буркнул он таким тоном, что невозможно было понять сказано это с сарказмом или нет.
        Впереди замаячило знакомое здание. И как ни странно, Мила направлялась именно туда.
        - Нет, ну это уже не смешно! - Возмутился оборотень. - Третий раз за последний час я вижу этот свинарник! Это место определённо проклято!
        - Что ей здесь надо? - Изумилась Эля.
        - Да, хорошо же ты своих учениц воспитываешь, если по ночам они по таким заведениям шляются. - Презрительно скривился её спутник.
        Девушка быстро повернулась к нему и сложила ладони в умоляющем жесте.
        - Пожалуйста, не могли бы вы сделать вид, что мы с вами не знакомы?
        - Эээмм… - Но тут до оборотня дошел смысл просьбы и он едва не задохнулся от возмущения. - То есть ты меня тогда в переулок затолкала, чтобы нас вместе не увидели. То есть ты считаешь моё общество постыдным?! Как ты смеешь? Это я должен сгорать со стыда из?за того, что якшаюсь с плебейкой, а не ты!
        Эля испуганно втянула голову в плечи, запоздало сообразив, что подобная просьба с её стороны действительно может задеть самолюбие оборотня.
        - Я… простите…Я не это имела ввиду.
        Мужчина скрестил руки на груди и прислонился спиной к стене корчмы. - Я подожду тебя здесь. - Презрительно бросил он. И тут же добавил задумчиво и как бы самому себе. - А почему у меня спина мокрая? Проклятие… Та похлёбка…
        Глава восьмая - почти задушевная
        Эля нерешительно потопталась у порога, пропустила несколько посетителей, а потом всё?таки решила заглянуть в окно. Оборотень удивлённо покосился на неё и фыркнул, при этом не меняя позы.
        - Зачем ты танцуешь у входа? Вроде собиралась за ученицей следить.
        - После того что вы… то есть мы там устроили - входить немного… неудобно.
        - Неудобно на еже сидеть, - презрительно бросил парень, - лично мне всё равно, что обо мне думают эти нищеброды.
        "Ага, видимо именно поэтому он остался стоять снаружи".
        Компания, с которой оборотень устроил разборки, всё ещё была в зале - они туго перебинтовывали руку пострадавшего, которая висела вдоль туловища безвольной плетью. Были и новые посетители - парочка разбойного вида мужчин громко смеялась и кокетничала со светловолосой разносчицей. Та, впрочем, видимо была с ними знакома и отвечала довольно приветливо, а, расставив на столе кружки, присела к одному из них на колени. Лысый тип тут же по - хозяйски приобнял разносчицу и подмигнул приятелю - чернявому бородачу. Эля прищурилась и поправила очки, приглядываясь повнимательнее. Внезапно она схватилась за голову, вспомнив, где видела разносчицу - год назад, когда приходила навестить заболевшую ветрянкой Милу. Собственно говоря, это была мать ученицы. Девочка, тем временем, тоже обнаружила родительницу и радостно рванула в её сторону, но обнаружив рядом с ней двух неприятных типов, остановилась, как вкопанная. Детское личико исказило отчаяние и страх. Надув дрожащие губки, она опустила глаза и затеребила краешек старой шали. Увидев дочь, светловолосая женщина вскочила на ноги и, схватив её за руку, потащила
в подсобное помещение. Вскоре она вернулась и присоединилась к оставленной компании. Эля отлипла от окна, сжала кулаки и решительно направилась к двери. Оборотень проводил её скептическим взглядом.
        - Как на войну. - Фыркнул он. - Агрессивная мышка.
        Ночной сумрак прокрался между домов, заполняя тьмой все улицы города. Прохожие превратились в неясные тёмные тени, бредущие по подмороженной грязи дороги. На тёмно - синем безоблачном небе мерцали звёзды.
        "Великолепно… Будто россыпь бриллиантов на бархате." - Подумал юноша, задумчиво глядя вверх. - "Да, определённо нужно заказать камзол такого же оттенка."
        Не сильный, но холодный ветер ласково гладил каштановые локоны, ниспадающие до плеч. Внезапно оборотень чихнул и опустил голову. Откуда?то из?за угла дома вынырнул маленький сгусток мрака с жёлтыми глазами. Подойдя к юноше, он принюхался и с мурлыканьем стал тереться о голенище его сапога. Мужчина недовольно поморщился и отодвинул чёрного кота ногой.
        - Уйди, животное.
        Тот задрал морду вверх и, вопросительно мяукнув, снова подошёл к полюбившемуся сапогу. Нагнувшись, оборотень зашипел, сверкая зелёными глазами. Шерсть на загривке у зверька стала дыбом. Выгнув спину, он зашипел в ответ и стремглав скрылся в темноте. Парень ещё раз чихнул и перешёл дорогу, обнаружив, что неподалёку вертится серая кошечка с белым пятнышком на лбу.
        - Тут им что - мёдом намазано? - Он недовольно фыркнул и, повернувшись к корчме, окинул здание презрительным взглядом. - И как меня только занесло в эту убогую…
        Внезапно его лицо потемнело от гнева. В окне второго этажа показался давешний "маг". Насвистывая себе что?то под нос, мошенник задёрнул грязную штору, так и не заметив высокую фигуру, зло взирающую на него из темноты.
        - Ворьё! Сплошное ворьё и обманщики. - Оборотень возмущённо покосился на двери корчмы. - Значит, покрываем друг друга? Ну сейчас я вам устрою…
        Пожилой шахтёр с почерневшими от времени руками и лицом, изъеденным морщинами, не спеша брёл по улице, гадая, что с ним сделает его старуха за две лишние кружки пива, распитые нынче вечером в хорошей компании. Краешком глаза он уловил какое?то движение. Повернув голову, старик отшатнулся в сторону - ему впервые довелось увидеть человека, взбирающегося по стене дома будто паук или кошка. Осенив себя знаком Белого Бога, шахтёр поспешил вниз по улице.
        - Всё, больше не пью… По крайней мере то пиво… - Бормотал он на ходу.

* * *
        Внутри, несмотря на опасения девушки, на неё никто не обратил внимание. Она быстро подошла к матери Милы, которая вновь сидела на коленях у своего приятеля, и вежливо кашлянула. Женщина удивлённо подняла голову.
        - Здравствуйте, госпожа Канволь, вы меня помните? Я учительница Милы.
        Миссис Канволь вскочила на ноги и покраснела.
        - Да, здравствуйте.
        - Я проходила мимо и увидела здесь Милу. Я давно хотела с вами поговорить насчёт вашего ребёнка. Как девочка? Ей уже лучше?
        - Да, да, лучше. - Женщина выдернула из рук своего приятеля край юбки, который он теребил.
        - Пожалуйста, проследите за девочкой. Она так легко одета в такую погоду. И то, что она посещает карчму… Вы не думаете, что это не очень хорошо?
        Одному из мужчин, видимо, надоело слушать разговор, в котором он не принимал участия.
        - Кто ты такая, чтобы совать нос не в своё дело?
        Девушка жалобно захлопала глазами.
        - Я учительница.
        Мордовороты, пережившие стычку с оборотнем, наконец заметили девушку и стали активно шушукаться между собой, а потом и вовсе гуськом направились в сторону выхода. Хозяин заведения побледнел и стал опасливо озираться по сторонам в поисках спутника учительницы. Однако собеседников девушки это не смутило.
        - Ну не мать же. Гы, Лана, у тебя дочь в школу ходит? Бесполезное это дело. Девке лишний ум только повредит.
        Эля вспыхнула.
        - Я просто волнуюсь за девочку.
        - А ты не волнуйся- это её ребёнок, вот пусть что хочет с ней, то и делает, а ты себе своего заведи и распоряжайся.
        Сверху что?то бухнуло. Хозяин корчмы подозрительно посмотрел на потолок, с которого посыпалась мелкая труха.
        - В некоторой мере учитель также несёт ответственность за ребёнка. - Девушка вжала голову в плечи и покраснела - она чувствовала себя очень неуютно в подобном окружении.
        - Я послежу за ней. - Поспешно вставила мать Милы - ей этот разговор видимо тоже не доставлял удовольствия - она бегала взглядом по залу, избегая смотреть в глаза Эле и, судя по всему, не прочь была бы провалиться под пол.
        Сверху опять раздался грохот и сдавленный крик.
        - Да что он там делает? - Пробормотал хозяин заведения, опасливо поглядывая вверх и одновременно вытирая кружку грязным полотенцем.
        - Мне пора. Однако, если вы не против, я бы хотела отвести Милу домой. Всё же время позднее, согласитесь, а здесь для ребёнка… не место…
        - Ну вы поглядите! - Заржал лысый. - Теперь наша компания ей, видите ли, не угодила. Тоже мне - аристократка. Эй, лэди, это тебе тут скорее не место. Хотя… - Сально улыбнувшись, он добавил. - Можешь остаться - мой приятель как раз один.
        Чернявый бородач ухмыльнулся и, схватив девушку за руку, притянул её к себе. От возмущения и страха Эля даже не отпрянула и на несколько мгновений застыла с распахнутым ртом, пытаясь понять как следует реагировать. Мужчина, тем временем, неуловимым движением, выдававшим в нём бывалого карманника, выудил откуда?то брошь оборотня.
        - Ну точно лэди - погляди какие цацки таскает!
        - Верните! Пожалуйста… - Учительница попыталась отобрать украшение, но мужчина проворно спрятал руку за спину и вытянув губы трубочкой протянул. - А что мне за это бууудет?
        Внезапно раздался оглушительный треск - сверху вместе с обломками досок и трухой на один из столов упали двое. Стол не выдержал такого издевательства и, жалобно крякнув, развалился, растопырив во все стороны сломанные ножки. В наступившей тишине все взгляды были обращены к новоприбывшим. И лишь хозяин заведения, расширившимися от ужаса глазами, обозревал дыру в потолке.
        - А доски всё?таки прогнили. - Заторможено, как во сне, произнёс он.
        Один из свалившихся с неба мужчин - несостоявшийся специалист по артефактам - не шевелился и вообще не подавал никаких признаков жизни, видимо решив, что упасть в обморок - наилучшее решение. А вот оборотень, приземлившийся на него сверху, явно чувствовал себя получше - продолжая сжимать в руке то, что когда?то, видимо, было спинкой стула, он кашляя и шатаясь, поднялся на ноги. Обведя всех присутствующих полубезумным, хмурым взглядом исподлобья, он хрипло произнёс:
        - Да - да, это снова я. - Опустив глаза на спинку стула в своей руке, парень брезгливо отбросил её в сторону и не спеша стал отряхивать одежду. На щеке красовалась глубокая царапина, полученная при падении. В одном месте рукав бархатного камзола был порван и пропитан кровью. Некогда аккуратно расчёсанные волосы напоминали воронье гнездо, припорошенное опилками.
        Все присутствующие, включая Элю и двух неприятных типов, заворожено наблюдали, как длинные белые когти оборотня втягиваются в кончики его пальцев, постепенно превращаясь в обычные ногти. Юноша оглянулся, будто ища кого?то и, внезапно ощерившись, сделал несколько шагов вперёд и рявкнул:
        - Не смей трогать! Моё!
        Бородач, к которому он обращался, проворно отпустил запястье Эли и отпрянул в сторону.
        - Простите, господин - я не знал, что девка с вами.
        Оборотень недоумённо приподнял брови.
        - При чём здесь девка? Я брошь имел ввиду. - С этими словами он выхватил украшение и брезгливо вытер его о край своего плаща. Затем спрятал его в карман и, подтолкнув в спину застывшую учительницу, направился к выходу.
        - Пошли отсюда. Я не намерен оставаться в этом хлеву.
        - А пять золотых? - Вдруг робко подала голос Эля.
        - Точно - пять золотых. - Оборотень снова подошёл к скупщику краденого и отвязал от его пояса большой кожаный кошелёк. Отсчитал пять монет, а остальное небрежно уронил на живот мошенника, который всё ещё предпочитал находиться в обмороке.
        Эля нерешительно топталась на месте, переводя взгляд с матери Милы на своего спутника. Миссис Канволь, как и остальные посетители, пребывала в лёгком шоке и, судя по выражению её лица, подумывала о том, чтобы забрать дочку из школы. Однако, поймав злобный взгляд оборотня, учительница поспешила к выходу. Выйдя на улицу, мужчина со всей силы шваркнул дверью о косяк. Та затрещала и накренилась, удерживаемая теперь лишь нижней петлёй. Эля испуганно оглянулась и ускорила шаг, догоняя юношу. Выглядел он довольно помято, однако всё ещё аристократично. Девушка почему?то не сомневалась, что даже в лохмотьях этот самоуверенный тип умудрится преподнести себя как короля.
        - У вас глубокая царапина на щеке. - Тихо заметила девушка.
        Оборотень остановился и, проведя тыльной стороной ладони по щеке, уставился на пятно крови, оставшееся на руке. Машинально он стал рыться в карманах, позабыв, что носовой платок он не так давно выбросил. Эля подала ему свой, добавив с удивлением:
        - И ваша губа по - прежнему кровоточит.
        Мужчина принял платок и, приложив его к царапине, исподлобья посмотрел на учительницу.
        - Чему ты удивляешься? Думала у оборотней вместо крови вода?
        Девушка смутилась.
        - Нет, просто… Разве у вас не ускоренная регенерация?
        Юноша попробовал подвигать челюстью и поморщился.
        - Ускоренная, но не мгновенная же. А ты ожидала увидеть, как кожа срастается прямо на глазах? - Ехидно осведомился он.
        - Нужно обработать раны. - Девушка кивнула на промокший от крови рукав.
        Парень опустил глаза, рассматривая печальные последствия двух драк и одного падения.
        - Ты права. - Устало вздохнул он. - Веди.
        - Куда? - Немного растерялась Эля. - А… На Главный путь?
        - Нет, к тебе в аптеку. Всё равно в таком виде дома лучше не появляться.
        Эля растерялась ещё больше.
        - Но она закрыта. У меня есть ключи, но они лежат дома на улице Подорожника.
        Парень болезненно скривился и девушка только теперь заметила, что правую ногу он держит практически на весу, стараясь лишний раз на неё не опираться. Эле вдруг стало его жалко - теперь это был не опасный агрессивный тип, а просто молодой мужчина, нуждающийся в помощи.
        - А в этой твоей каморке найдутся какие?нибудь лекарства?
        Учительница запоздало сообразила, куда он клонит, но отказать не смогла.
        - Да.
        - Тогда идём на улицу Подорожника.
        Девушка обречённо кивнула и пошла вперёд, указывая путь.
        Город ещё не спал. Во многих кузнях по - прежнему жарко пылал огонь и слышался звон молота. То тут то там виднелись небольшие кампании - кто?то молча курил, кто?то оживлённо беседовал, то и дело был слышен хохот. На южной стороне реки Менки, которая служила естественной границей северного района, было потише. Припозднившиеся прохожие спешили по домам - перспектива оказаться на улице после наступления комендантского часа вовсе не казалась им привлекательной. Погода также не способствовала ночным прогулкам. При разговоре изо рта вырывались облачка пара, а в порывах ветра чувствовалось дыхание зимы.
        До улицы Подорожника дошли молча. Эля облегчённо вздохнула, обнаружив, что в окнах её дома не горит свет - значит миссис Бергер уже легла спать. С величайшей осторожностью она открыла входную дверь своим ключом и прошла в тёмную прихожую.
        - Что за отравой здесь воняет? - Спросил оборотень.
        В абсолютной тишине его голос прозвучал, как оглушительный грохот, заставив учительницу подпрыгнуть на месте и схватиться за сердце.
        - Это любимые духи моей домовладелицы. Она ими очень дорожит и использует только тогда, когда её мучает ностальгия по мужу - это его подарок. - Дрожащим шепотом объяснила девушка.
        - Это ж как должна надоесть жена, чтобы ей такое подарить. - Сморщил нос юноша. - Ты опять корчишь мне рожи? Ну что на этот раз?
        Как ответ на его вопрос, раздался скрип двери и шарканье - как будто кто?то нашаривал в темноте слетевшую тапочку. В прихожую заглянула миссис Бергер, держащая в руке свечу.
        - Это ты Элиан? - Спросила она, сонно щурясь. - А мне послышался мужской голос.
        - Что вы, что вы. Это всего лишь я. - Натянуто улыбнулась Эля - врать ей не очень нравилось.
        - В любом случае, милочка, не стоит возвращаться так поздно.
        - После работы я навещала свою ученицу - она живёт очень далеко.
        - Своих учеников ты любишь больше, чем себя. - Проворчала женщина, поворачиваясь, чтобы вернуться к себе в комнату.
        Учительница стала растерянно озираться вокруг, всё ещё не веря, что незваный гость не замечен хозяйкой дома. Вдруг она чуть не заорала, когда обнаружила, что с лестницы за ней наблюдают два зелёных сверкающих глаза.
        "Он меня до остановки сердца доведёт, или до седых волос! Точно доведёт!"
        - Чего застыла? Или всё?таки хочешь познакомить меня с той старухой?
        В мансарде было темно и холодно. Практически на ощупь девушка добралась до стоящей на столе свечи и зажгла её. Оборотень, которому темнота не особо мешала, уже сидел в своём любимом кресле. Грязный плащ валялся на полу. Мужчина осторожно снимал порванный камзол, стараясь поменьше двигать раненой рукой. Эля растопила печь и стала рыться на полках в поисках лечебной мази.
        - Как тебя зовут?
        Учительница застыла, вдруг осознав, что они до сих пор не знают имени друг друга.
        - Элиан. Элиан Хэзер.
        - Твоя фамилия означает вереск. - Представляться сам оборотень не спешил. Он остался в одной рубашке и, не долго думая, просто оборвал выпачканный кровью рукав. Рана оказалась не такой уж и страшной, как можно было предположить. Девушка подогрела немного воды и, намочив чистую тряпочку, осторожно смыла с руки кровь, а потом нанесла противно пахнущую мазь. Юноша скривился.
        - Твои лекарства просто ужасны. Кстати… - Учительнице вдруг показалось, что он покраснел. - Если ты кому?нибудь расскажешь про то, как я себя вёл после валерьянки, я оторву тебе голову.
        "Надо полагать, это у него такая благодарность" - Вздохнула Эля, перебинтовывая его руку длинными лоскутами, из которых она некогда собиралась сшить наволочку. По сравнению с вечно ледяными пальцами девушки, кожа оборотня была почти горячей.
        "Всё правильно - кошки ведь тёплые. А ещё кошки приземляются на четыре лапы. Человек бы так просто не отделался."
        Внезапно она почувствовала, как ей в ладонь ткнулось что?то холодное. С удивлением Эля обнаружила, что брошка снова вылетела из кармана оборотня и вернулась к ней. Юноша, скосив глаза, наблюдал за вредным артефактом, но никаких действий не предпринимал, видимо осознав их бесполезность.
        - Мне жаль, что так получилось. - Пробормотала Эля. Она продолжала вертеть в пальцах брошь, не решаясь спрятать её в карман.
        - Зато я узнал о её свойствах. - Хмуро буркнул мужчина, отбирая у учительницы склянку с мазью. Подойдя к зеркалу, он аккуратно нанёс лекарство на глубокую царапину на щеке. - Придётся теперь использовать тебя как неприятное, но необходимое дополнение к броши.
        - Ааа… Эээ… Разумеется я не против помочь, однако мне кажется, было бы лучше, если бы вы объяснили, что именно от меня требуется. Я так поняла, вам необходимо кого?то найти?
        Вместо ответа парень молча разглядывал её отражение в зеркале, а потом сказал:
        - Дай что?нибудь поесть.
        Эля едва не застонала, осознав, что от этого нахала ей так просто не отделаться. Оборотень поставил мазь на стол и снова уселся в кресло. Девушка поставила чайник на огонь и залезла в кладовку в поисках чего?нибудь съестного. В комнате сразу стало уютнее - запахло мятой и хлебом, на столе появились чашки и тарелки. Девушка поняла, что тоже очень хочет есть - просто все неурядицы этого дня отодвинули мысль об ужине на второй план.
        - Этот хлеб чёрствый. - Недовольно сообщил парень. К напитку он отнёсся ещё более подозрительно - как будто ему, по крайней мере, предложили стрихнин. - Что это?
        - Мята и мелисса.
        - Я привык пить чёрный чай.
        - Прошу прощения, но его у меня нет.
        - Кошмар. - Констатировал оборотень, недовольно фыркнув. Однако от напитка всё же не отказался, разом выхлебав полкружки. Да и чёрствый хлеб с сыром был съеден очень быстро.
        Эля заметила, что парень всё время косится на неё, а в глазах у него горит знакомый огонь - такой же был в глазах Рины каждый раз, когда она хотела поделиться очередной интересной новостью. Видимо, его давно душила какая?то мысль, которой которую он хотел хоть с кем?нибудь обсудить.
        Эля уже думала, что он никогда не начнёт и просидят они так до утра, но только она открыла рот, чтобы как?то подтолкнуть собеседника, оборотень заговорил.
        - Моя семья довольно состоятельна и респектабельна. Можно сказать - аристократы средней величины. Есть отец, вечно пропадающий в своём кабинете. Мать, которая больше всего на свете любит дорогие побрякушки и сплетни. Сестра - просто истеричка. И так мы жили вместе даже не особо друг другу мешая. Но, как и любая нормальная семья, периодически устраивали скандалы с битьём посуды.
        Эле почему?то показалось, что инициатором скандалов являлся именно рассказчик, но промолчала.
        "Удивительно, как они его ещё не прибили… С таким?то характером. Какая я злая… Но при чём здесь брошка?"
        А оборотень всё продолжал:
        - Так было бы и дальше. Скандалы бы проходили и забывались, но недавно отец очень разозлился и в порыве ярости проорал примерно следующее: "Пригрели змеёныша на груди! Неблагодарная тварь, ты мне ноги должен целовать за то, что назвал тебя сыном и скрыл твой позор! Будь прокляты те деньги и моя жадность!" Дальше он вылетел из кабинета как ошпаренный. Немного отойдя от шока, я направился к матери, подозревая… разное… Однако, всё оказалось ещё интереснее. Маменька немного поломалась, а потом выудила откуда?то брошь и вручила мне её. А затем рассказала увлекательную историю… - Теперь в глазах оборотня появился злой блеск - такой бывает у обиженного ребёнка, который, желая отомстить всему миру, бросает камень в птицу. - Двадцать пять лет назад, когда моя сестра ещё даже не родилась, к отцу пришёл старик. Пришёл ночью. Один. Со свёртком. В этом свёртке был я. Месяц меня скрывали, а когда родилась сестра, объявили, что у матери родилась двойня - девочка и мальчик. Тот старик передал брошь, сказав отдать мне её, когда я вырасту и достаточно поумнею. Больше его не видели. Родители не знают, ни кто он… ни
кто я. Осталась только брошь.
        Эля сидела на кровати, не смея шелохнуться. Ощущала девушка себя крайне неприятно. Она ожидала услышать по меньшей мере государственную тайну, а оказалось, что порылась в грязном белье какой?то аристократической семейки. Парень постукивал длинными тонкими пальцами по подлокотнику кресла, выдавая своё волнение.
        - И вот теперь мне интересно - кто, а главное, почему посмел меня выбросить, как ненужный мусор. И ещё та фраза отца про деньги… Я сделал вид, что не расслышал её - быть проданным ещё хуже, чем выброшенным. Ты так не считаешь?
        От этого вопроса учительница вздрогнула - уж больно жуткое в этот момент было лицо у собеседника. В полумраке, освещаемый лишь тусклым светом свечи, он как никогда напоминал зверя. Зелёные глаза были зло прищурены, как будто он собрался бросить кому?то вызов.
        - Я надеюсь, вы найдёте, то, что ищите. - Тихо ответила девушка, опуская взгляд. Ей вдруг вспомнились собственные родители - что?то тёплое и безмерно дорогое. Они были у неё, пока их не унесла война. Ещё учительница поняла, что вроде как должна испытывать к оборотню ненависть, но, к своему удивлению, ничего подобного она не чувствовала.
        "Он сам был ещё совсем мальчишкой во время войны. Как можно обвинять кого?то в ошибках других. Если и ненавидеть, то их императора. Или нашего покойного короля? А можно ли обвинять их в смерти тех, кого они даже никогда не видели. Ненавижу думать об этом. Ненавижу ненавидеть."
        - А вы не пробовали расспрашивать ваших приёмных родителей? Возможно, они что?то недоговорили?
        - Конечно, расспрашивал. - Фыркнул мужчина. - Но они утверждают, что это всё, что им известно. А от пыток, к сожалению, пришлось отказаться - у оборотней довольно высокий болевой порог. Так что теперь твоя обязанность - помочь мне найти настоящих родителей.
        Эля попыталась улыбнуться, чтобы его слова хотя бы чуть меньше походили на угрозу.
        - Я сделаю все, что в моих силах. Каков наш план?
        - План? - Лицо оборотня стало слегка озадаченным.
        - Ну не собираетесь же вы ходить с брошью от оборотня к оборотню в надежде, что она на кого?нибудь среагирует?
        - Разумеется нет! Ты держишь меня за идиота? - Парень так активно возмущался, что Эля поняла - именно это он и собирался делать. - Я думаю… что… необходимо… - Однако, что именно необходимо он, видимо, ещё не придумал, а потому просто замолчал.
        Девушка извлекла из кармана брошь и стала внимательно рассматривать её.
        - Простите, если не ошибаюсь, здесь выгравирован герб - Два сокола держащих звезду. Украшение наверняка фамильное. Нужно просто узнать, какой аристократической семьи это герб и круг подозреваемых значительно сузится.
        Оборотень уставился на неё почти с восхищением, но потом снова поник и скептически фыркнул.
        - Знаешь, сколько в империи семей? Очень много. А гербов и того больше. К тому же, откуда нам знать гербы всех семей? Предлагаешь разъезжать по фамильным поместьям и просить показать герб? Думай головой, глупая мышь, и не воображай, что умнее меня.
        - Зачем ездить по поместьям? - Робко удивилась Эля. Можно заглянуть в реестр аристократических родов. Там описаны гербы и родословные, а также фамильная недвижимость и владения. После войны многие оборотни переехали в новые земли и им были раздарены многие поместья людей. Для порядка был составлен реестр переселенцев. Я уверена, что и ваши приёмные родители там указаны.
        Оборотень выглядел всё более озадаченным.
        - Хорошо, тогда пошли возьмём этот реестр. - Воодушевился он, кажется намереваясь отправиться за ним прямо посреди ночи.
        Эля поспешила поумерить его пыл.
        - Но не забывайте, что реестр находится в библиотеке. Точнее, в архиве, но он находится в том же здании и является частью библиотеки.
        - Какая ещё библиотека? - Насторожился парень.
        Девушка возмущённо уставилась на собеседника.
        - Городская Библиотека на улице Луны. Официально она считается публичной, но на деле доступна немногим избранным. Людям туда вообще практически невозможно попасть. - Учительница печально вздохнула. - Там внутри просто великолепно! Огромный зал с длинными рядами стеллажей - такими высокими, что для того, чтобы взять книгу с верхней полки, приходится пользоваться специальной лестницей.
        - Откуда ты знаешь, как там внутри, если людям туда нет доступа? - Подозрительно спросил оборотень.
        - Я была там дважды - с покровительницей моей школы миссис Элиот. Она знала, как я люблю книги и была столь добра, что взяла меня с собой.
        - Элиот? Знакомая фамилия. У тебя есть собственная школа?
        - Нет. Я только там работаю. Вы видели Милу сегодня…
        - А, тот мальчик в огромных ботинках?
        - Это девочка.
        - Да - да… Не важно.
        - Это одна из моих учениц. А школу, в которой я работаю, учредила миссис Элиот.
        - Так может эта миссис Элиот сможет достать реестр? - Парень задумчиво взял чайник и подлил себе в чашку напиток, кажется, забыв, что не пьёт ничего, кроме чёрного чая.
        - Она не сможет. - Приуныла Эля. - Для доступа в архив нужно специальное разрешение наместника или его секретаря.
        Оборотень призадумался.
        - Плохо… Ну что ж, придётся залезть туда ночью. - Сказал он, отпив из чашки.
        - Вы собираетесь ограбить библиотеку?! - Девушка чуть не свалилась с кровати.
        - Почему сразу ограбить? Следи за словами. Это ниже моего достоинства. - Презрительно бросил парень. - Просто мы посмотрим реестр и положим обратно.
        - Мы? - Учительница изумлённо приподняла брови.
        - Ну да - брошь с гербом?то у тебя.
        - Но герб можно и перерисовать и просто запомнить.
        - Кроме того, я ни разу не был в этой библиотеке и не знаю расположение комнат.
        Эля аж похолодела.
        "Кажется, этот ненормальный на полном серьёзе решил сделать меня соучастницей преступления."
        - Но как же вы собираетесь туда проникнуть? А вдруг нас схватят?! - Девушка уцепилась за последнюю соломинку.
        Оборотень снисходительно посмотрел на неё.
        - Это же библиотека, а не дворец наместника. Врят ли там такая уж сильная охрана. Подозреваю, её там вообще нет.
        - А всё потому, что до этого никто не мог додуматься обокрасть библиотеку. - Пробормотала Эля.
        Юноша проигнорировал её бормотание и вскочил с места.
        - Нужно только кое?что приобрести. - Крайне воодушевлённый предстоящим преступлением, парень тут же вскочил на стол, едва не разбив блюдце, и открыл окно.
        - Ваш плащ!
        Учительница поспешно подобрала валявшийся на полу предмет туалета.
        - Выбрось. - Отмахнулся оборотень. - Это больше похоже на тряпку.
        - Ээээ… Не то чтобы я настаиваю… Но на улице довольно холодно. А вы в одной рубашке. Без рукава.
        Мужчина выглянул на улицу, поёжился и, осознав, что девушка права, выхватил у неё из рук плащ. Накинул его на плечи с крайне брезгливым выражением лица и ловко вылез в окно. Но перед тем как окончательно скрыться он сообщил:
        - Моё имя Вальдр. Вальдр Ярдар.
        Ещё некоторое время Эля стояла, глядя в ночь и перекатывала на языке чужое имя, а потом будто опомнившись, спросила у луны:
        - Про библиотеку он же пошутил?

* * *
        В корчме на Малахитовой улице, перед самым закрытием появилось ещё двое посетителей. Хозяин заведения, который как раз заканчивал подметать с пола щепки поднял голову, чтобы выдворить припозднившихся клиентов, да так и застыл с веником.
        Один из новоприбывших - высокий платиновый блондин в чёрном плаще с серебряной вышивкой, восхищённо присвистнул, разглядывая дыру в потолке.
        - Кажется, здесь весело. Мы определённо остаёмся!
        Его спутник - огненно рыжий парень был настроен более скептически.
        - Мне кажется это не лучшая идея. К тому же уже поздно.
        - Гис, не будь занудой. - Блондин хлопнул его по плечу и, скинув плащ, присел за ближайший стол. - Смотри, какая колоритная обстановка. Где ты ещё такое увидишь? В этом месте люди собираются вместе и веселятся, поют и едят.
        - И дерутся, судя по всему, тоже. - Пробормотал Гис
        - Да - да, и дерутся! Так романтично!
        - Меня всегда немного шокировало твоё понятие романтичности. - Устало заметил рыжеволосый.
        - Эй, хозяин, принесите нам что?нибудь выпить! - Блондин приветливо помахал сидящим за соседним столом шахтёрам, которые исподлобья рассматривали новых гостей. - Что?нибудь, что чаще всего здесь пьют.
        Разносчица озадаченно уставилась на поданный ей золотой, смутно представляя сколько ей теперь придётся отсчитывать медных монет, чтобы дать сдачу.
        "Да что ж сегодня за день?то такой?!" - Подумал хозяин корчмы. - "Оборотни косяками прут. Надеюсь эти адекватней предыдущего, а то никакой мебели не напасёшься."
        Тут блондин заметил у одного из посетителей мандолину, которую тот принёс в корчму исключительно с целью пропить. Вид музыкального инструмента почему?то привёл оборотня в восторг. Он толкнул друга в бок.
        - Я хочу спеть.
        Не дождавшись одобрения рыжего, парень схватил мандолину (разрешение владельца не требовалось - он давно уже дремал между пивных кружек) и вскочил на стол. Все уставились на него. Хозяин корчмы схватился за сердце.
        - Не надо. Слазь. - Рыжеволосый оборотень похлопал приятеля по голенищу сапога и ненавязчиво попытался стащить друга вниз. Тот ловко увернулся.
        - Не порти веселье. Видишь, как они все ждут.
        Гис обвёл взглядом хмурые подозрительные лица присутствующих и с обречённым видом опустился на стул.
        Блондин провёл рукой по волосам, откидывая белоснежные пряди назад. В правом ухе сверкнула серьга каплевидной формы из голубого прозрачного камня - будто замёрзший кусочек неба. Он провёл пальцами по выпуклому боку мандолины и вздохнул:
        - Жаль я свою не взял. - Повернувшись к хозяину заведения, юноша слегка поклонился, чем привёл того в ступор, и сказал. - С вашего позволения…
        Владелец корчмы натянуто улыбнулся и закивал - он понял, что ненормальным оборотням лучше не перечить.
        Глава девятая - вечерняя
        Первое, что увидела Эля придя в школу, было до жути таинственное лицо Рины, предвещавшее очередную сплетню. Стянув с подруги плащ и шляпку, мисс Лирова затащила её в классную комнату.
        - Ты не представляешь, какие у меня новости!!!
        Эля попыталась изобразить вежливый интерес, одновременно скрывая зевоту - этой ночью как следует ей выспаться не удалось. Сначала учительница искала новый пузырёк валерьянки в кладовке, потом ей снилась какая?то ерунда с участием оборотня Вальдра и миссис Бергер - будто бы эта парочка самозабвенно кружится в танце, а сама Эля аккомпанирует им на флейте, вместо нот почему?то используя книгу " Народы всего мира - канувшие в историю и ныне здравствующие, а также твари неразумные и опасные". "Оборотни - не домашние зверушки. Если попытаться их приручить, то вам наверняка что?то откусят." - Сообщал трактат. Даже во сне учительница почувствовала, что у неё шевелятся волосы на голове и, испытав непонятный прилив ужаса, проснулась. Небо за окном только начинало сереть в преддверии рассвета, теряя сочную черноту ночи, но больше девушке заснуть так и не удалось.
        - И что же за новости? - Спросила Эля, подсаживаясь поближе к камину.
        - На кронпринца опять было покушение!
        Учительница письма покачала головой, про себя отмечая, что принца ей действительно жаль.
        - Опять отравить пытались?
        - Нет, ты что. Ну какой дурак будет два раза подряд покушаться одним и тем же способом. - Фыркнула Рина с видом опытного наёмного убийцы. - Они взорвали его комнату с помощью дюжины бочек с порохом! Чудо, что не разнесло весь дворец!!!
        - Действительно чудо. А точно дюжина? - Усомнилась Эля. - И как протащить умудрились?
        - Но какой, однако, живучий наследник престола. - Восхищённо зацокала языком её подруга.
        - Ну на то он и наследник.
        - Дааа… Мне кажется, что это очень хитрый, умный и изворотливый тип. Этакий монстр в человекоподобном обличие - беспощадный и холодный, который не интересуется ничем, кроме управления государством. А вторая ипостась у него лев или медведь - кто?то невероятно сильный! - Рина так вдохновенно описывала незнакомого ей оборотня, что складывалось впечатление, будто на самом деле она периодически пьёт с ним чай и обсуждает государственные дела.
        Эля зябко поёжилась и, растирая руками плечи, выглянула в окно - серая морось, нависшая над городом не думала развеиваться и будто вытягивала из улиц все краски. Каменные дома, словно укутанные сырой паутиной, выглядели на редкость безрадостно и мрачно. Часовая Башня, едва не протыкающая шпилем низко нависшие облака, немо взирала на суету у своего подножья, безучастная к проблемам людишек. Девушка вздохнула и, подойдя к камину, протянула руки к огню.
        - Как будто весь мир стал серым и мокрым… Хочу других цветов… Хотя серый - это мой цвет…
        - Не волнуйся, скоро мир станет белоснежным. Возможно с вкраплением красного, если Шаровая гроза не запоздает. - Рина поворошила кочергой дрова.
        - Но знаешь, что меня больше волнует? - Учительница письма склонила голову, глядя куда?то в пространство. - Кто покушался на жизнь кронпринца?
        - Да мало ли кто - наверняка кандидатов огромное множество. Уж на что на что, а на отсутствие врагов коронованные особы никогда не жаловались. Он же вроде единственный сын у императора - если устранить его, придёт конец династии и трон освободится. Или это кто?то из наших - мало?ли идиотов - не понимают, что сделает разьярённый император с городом, где погиб его сын - по меньшей мере превратит в погребальный костёр для своего дитя.
        Эля встрепенулась, будто стряхивая с себя сон.
        - Бесполезно строить догадки - всё равно мы ничего не понимаем в политике и этих великосветских играх.
        - Скорее великосветских войнах… Но у меня ещё одна новость! - Глаза Рины полыхнули маниакальным огнём. - Почти такая же интересная как первая!
        - И почему мне страшно? - Пробормотала Эля, опасливо поглядывая на подругу.
        Учительница арифметики не обратила на неё внимания и продолжила заговорщицким тоном:
        - Из?за покушений на принца вся стража сейчас на ушах. Они собираются устроить облаву на северный район!
        - С чего ты взяла? - Насторожилась девушка.
        - Подожди, я просто не договорила! Вчера вечером они уже были в какой?то корчме, которая вроде бы связана со скупкой краденого и всё там разгромили! И даже проломили чьей?то головой потолок! Ой… Дорогая, что с тобой?! Тебе плохо?!
        Резко позеленевшая, Эля поспешно замотала головой.
        - Нет - нет. Просто желудок скрутило. А на счёт корчмы - ну почему обязательно оборотни? Может кто?то из наших подрался? И прямо?таки разгромили? Наверняка преувеличение.
        - А вот и нет!
        От раздавшегося в классе детского возгласа обе учительницы подскочили на месте и оглянулись на дверь. На пороге стояла Мила. Такая же, какой её видела вчера Эля - в огромных ботинках и потрёпанной шали.
        - Ой. Простите что помешала мисс Ринабел, мисс Элиан. Здравствуйте.
        - Ты сегодня раньше всех. Хорошо, что вернулась - Обрадовалась Эля. - Как ты себя чувствуешь? Лекарства помогли?
        Продолжая застенчиво топтаться на пороге, Мила улыбнулась и кивнула.
        - Да. Большое вам спасибо.
        - Дорогая, проходи поближе к огню. Комната ещё стылая, не успела нагреться.
        Девочка аккуратно положила сумку на свою парту и подошла к камину.
        - А что ты там говорила про корчму?
        Девочка таинственно округлила глаза.
        - Я была там!
        - В корчме?! - Рина удивлённо захлопала глазами. - И что, позволь спросить, ты там делала?
        Мила внезапно смутилась.
        - Я к маме ходила. Она меня в комнату отдельную отвела и дала покушать. Но я всё отлично слышала! Там был такой грохот! Я в щёлочку выглянула, а там этот… Когтищи такие! Страшный! Я потом в сундук спряталась.
        "Великолепно! Она и раньше оборотней боялась, а теперь её окончательно убедили в том, что при виде их нужно как минимум прятаться и как максимум - падать в обморок. Теперь у девочки полноценная фобия!"
        Ученица выглядела действительно довольно испуганной. Однако Эля испугалась ещё больше, когда ребёнок заявил:
        - А знаете мисс Элиан - я там девушку видела ну очень на вас похожую. Если бы это было в каком?то другом месте, я бы даже подумала, что это вы.
        Учительница письма застыла. По спине пробежал табун мурашек.
        - Бывает же такое. В городе есть очень похожие люди. - Нарочито весело произнесла она.
        - Да. Это был кто?то очень похожий. Но только внешне. Мисс Элиан никогда бы не связалась со злым оборотнем. - Заверила девочку Рина.
        Та закивала с серьёзным видом, а Эле захотелось побиться головой о парту.
        - Я пойду намочу тряпку, чтоб доску вытирать. - Горящая рвением ученица сорвалась с места и выбежала в коридор. Тонкая косичка моталась из стороны в сторону и била её по спине.
        - Кошмар. Кажется я и вправду сплетница. - Вздохнула Рина. - Могу обсуждать что угодно с кем угодно. Но оставим наших оборотней. - Она повернулась к подруге. - Семья приглашает тебя на ужин завтра. Мама столько наготовит.
        Учительница письма улыбнулась. Желудок сжался в радостном ожидании - кулинарные способности миссис Лировой поистине заслуживали всяческих похвал.
        - А какой повод? Дни рождения у всех уже вроде бы были. - Однако, взглянув на подругу, она поняла, что повод не такой?то уж и радостный.
        - Это прощальный ужин.
        - Значит уже скоро?
        - Да, отец уже продал лавку. На следующей длани закончит с делами. Вот вещи собираем. - Голос Рины был виноватым. Внезапно она схватила элину руку и, заглядывая ей в глаза, сказала. - Ты должна пообещать выбраться к нам летом. Это не так уж и далеко.
        - Конечно. - Девушка улыбнулась. - А ты покажешь мне окрестности. Как же давно я не была за городом. Я люблю Энтею и одновременно ненавижу. Иногда эта серая громадина наваливается на меня, будто все каменные стены разом легли мне на плечи.
        Мисс Лирова склонила голову на бок и ласково взъерошила волосы подруги, засмеявшись, когда та фыркнула как рассерженная кошка и снова стала собирать растрепавшиеся локоны в строгий пучок.
        - Да, тебе определённо нужен отдых на природе.
        - Как же я мечтаю просто полежать на каком?нибудь тихом холме среди цветов и целый день рассматривать облака. На таком холме, где свободно гуляет лишь ветер, где меня не достанет этот при…
        Рина не заметила её оговорки и грустно посмотрела в окно.
        - Но впереди ещё долгая зима. И все цветы увяли.
        - Не все. Вереск может выдержать даже первый снег. Надеюсь, там, возле озёр есть вересковые поля?!

* * *
        После уроков девушка старалась задержаться в школе как могла. Вытерла доски во всех кабинетах, подмела полы, выровняла парты, опять вытерла доски и, наконец, поняла, что домой ей всё?таки когда?нибудь придётся вернуться, несмотря на страшное подозрение, что там её уже поджидает один неадекватный субъект. Дорога до улицы Подорожника заняла в три раза больше времени, чем обычно. Сначала Эля зашла в хлебную лавку. Перекинулась парой слов со знакомым пекарем. Вышла. Вспомнила, что так ничего и не купила. Вернулась. Затем пересчитала все дома на улице Наперстянки. Долго стояла на мостике через приток Каменной, облокотившись о перила и, не моргая, рассматривала водный поток с изредка скользившим по нему мусором. Очнувшись от задумчивости, обнаружила, что, не отдавая себе в этом отчёта, крошит недавно приобретённую ржаную булку - на радость здоровенным ратанам, поджидающим внизу. Сунув потрёпанный хлебец в полотняный мешочек, девушка отряхнула руки и вздохнула.
        - Рыбки конечно милые - но мне тоже кушать хочется.
        Зубастые ратаны, которых впервые кто?то назвал "милыми рыбками", огорчённо расплылись по своим делам.
        Эля посмотрела на украшенное алым ореолом закатное солнце, намеревающееся нырнуть вслед за рыбками вглубь речушки, и вздохнула ещё раз.
        - Ну не могу же я здесь до комендантского часа торчать.
        Стрелка на Больших Часах неумолимо подползала к семи, будто намекая, что встречи с оборотнем всё равно не избежать.
        - А, будь что будет! - Учительница решительно стукнула кулачком по перилам моста. - Всё равно надеяться избавиться от него таким образом это всё равно, что ребёнок, играя а прятки закрывает ладошками глаза и думает, что его не видно.
        Однако бравады хватило ненадолго - домой она добралась, выбрав самый длинный путь.
        Прокравшись на верхнюю площадку лестницы, она долго прислушивалась под дверью мансарды - ни скрипнет ли кресло, не послышится ли чей?то голос. Однако всё было тихо.
        "Затаился, гад. Засаду устроил."
        Набрав в лёгкие побольше воздуха, девушка толкнула дверь и вошла. Комната была абсолютно пуста. Облегчёно выдохнув, Эля подошла к окну и плотно закрыла его, подперев книгой.
        "Нет, нужно всё?таки починить крючок."
        Её взгляд рассеянно скользнул по лежащим на столе бумагам. Что?то было не так. На середине столешницы красовалась записка на плотной гербовой бумаге. "Встречаемся завтра в десять у Часовой Башни. И лучше бы тебе придти."
        Внезапно накатило спокойствие - такое бывает, когда понимаешь, что деваться всё равно некуда. Девушка медленно и аккуратно сложила записку.
        - Ну что же, если нас схватят, по крайней мере будет доказательство, что мне угрожали.

* * *
        - Элиан, передай, пожалуйста, зверобой.
        - Угу.
        - Эммм… - Парень удивлённо рассматривал протянутый ему мерный стакан. - Это не совсем зверобой.
        - Угу. - Эля продолжала помешивать в котелке с самым рассеянным видом и явно не слушала, что ей говорят.
        - Элиан, с тобой всё в порядке?
        - Угу. Ой, то есть… Прости Митиш. Всё хорошо.
        В подсобной комнате аптеки было тепло. Чувствовался сильный запах трав - душистые сухие веники свисали с потолка, в корзинах, стоящих у стены лежали корни разной длинны и формы. Высоченный юноша по имени Митиш обошёл девушку и взял со стола большой поднос с сухими цветками зверобоя. В аптеке он работал дольше Эли и, по мнению учительницы, очень напоминал застенчивый шкаф. И действительно - фигура у него не сильно отличалась от фигуры господина Фэрре - но только тогда, когда последний пребывал в облике медведя. Однако, несмотря на внушительный внешний вид, парень обладал мягким характером и нежным сердцем.
        - С тобой точно всё хорошо? - Участливо осведомился он, ссыпая содержимое подноса в полотняный мешочек. - Ты какая?то бледная. Может тебе чаю заварить? Я мигом. Мама мне с собой пирожков дала. Вкуснющие. С яблоками. Попробуешь?
        - Нет, спасибо. - Слабо улыбнулась девушка. - Я скоро к подруге иду на ужин.
        - А, ты поэтому отпросилась уйти пораньше?
        - Да.
        - Кстати, спасибо за книжку. - Митиш извлёк из вместительного кармана маленький томик стихов. - Я уже довольно быстро читаю. А то раньше только по слогам кое?как и мог.
        Эля встрепенулась.
        - Если хочешь, я тебе ещё что?нибудь принесу почитать.
        - Правда? Принеси, пожалуйста. - Парень расплылся в радостной улыбке. - У тебя дома так много книг. И в библиотеку ходить не надо.
        Девушка вздрогнула и уронила ложку. Её лицо исказила непередаваемая гамма чувств.
        - Ой, тебе плохо? Сейчас водички принесу. - Сочувственно пробормотал Митиш и зашуршал по полкам в тщетной попытке найти пустую ёмкость.
        Девушка стаяла, уперев ладони в столешницу и опустив голову.
        "Нет. Ни за что он меня в библиотеку не затащит. Это идиотизм! Самое глупое преступление века."

* * *
        "Интересно как мы туда залезем? Наверно, у него есть план. Точно - он превратится в кота и залезет через дымоход. А я? А я на стрёме постою. Точно…"
        - Эля, ты почему ничего не кушаешь? Вон какая худющая! Дочка, подложи ей ещё рыбки.
        Девушка отвлеклась от своих невесёлых мыслей и попыталась робко отказаться от добавки. Однако перечить миссис Лировой было бесполезно. Рина послушалась мать и положила на тарелку подруги внушительный кусок жареного окуня.
        В небольшой кухне царила уютная семейная атмосфера. Родители Рины, казалось поставили себе задачу - скормить все припасы гостье, и с успехом двигались к цели. Учительница арифметики посмеивалась и на все Эллины протесты отвечала - "Зато теперь тебя не будет сдувать ветер." Две младшенькие сёстры - близняшки, подпрыгивая от нетерпения на своих стульях, взахлёб рассказывали какую?то историю. История сводилась к тому, что директор их школы заслужил подлитый в сапог кисель.
        За окном уже окончательно стемнело и Эля, сидевшая всё это время как на иголках, вскочила на ноги и стала раскланиваться. Мать Рины тут же засуетилась.
        - Ой, ведь уже и правда поздно. Ну ничего, сейчас мы все вместе тебя проводим.
        - Нет - нет - нет! - Девушка испуганно замотала головой. - Не надо меня провожать! Я сама.
        - Глупости! - Миссис Лирова вручила Эле небольшую корзинку с домашними пирожками. - Тебе неуютно одной будет. Мы все вместе прогуляемся и попрощаемся с Энтеей.
        Рина, которая уже натягивала ботинки, согласно закивала.
        - Мне… Мне, мне ещё кое - куда зайти надо!
        - Куда?
        - В библиотеку! - Паникуя, ляпнула Эля.
        - Ночью? - Изумилась учительница арифметики.
        Остальные члены семьи тоже недоуменно уставились на девушку. От стыда за то, что приходится врать, та не знала куда деться. Однако, привлекать к похищению реестра аристократических фамилий всю семью Лировых она не могла - вряд ли оборотень обрадуется, обнаружив на месте встречи такое количество сообщников. А потому, опустив голову, девушка промямлила:
        - Это я просто пошутила. Не обращайте внимания. Буду очень рада, если вы проводите меня домой.
        Господин Лиров изловил своих младших дочурок и укутал их в маленькие тёплые плащи.
        - И вас выгуляем - может быстрее уснёте и будете меньше безобразничать.
        Отсюда до улицы Подорожника было совсем недалеко, но семейство, желая растянуть прогулку, шло медленно - точно табун улиток. Эля нервно покусывала губу, представляя, что сделает с ней оборотень за опоздание.
        В компании хороших людей тёмные улицы вовсе не казались тёмными. Даже луна выглянула из?за облаков, чтобы полюбоваться этой идиллией.
        - Обрати внимание, какая умилительная картина. Почтенная семья прогуливается на сон грядущий. Это так прелестно! Особенно малышки - такие одинаковые.
        "Почтенное семейство", к которому, видимо, причислили и Элю, удивлённо уставилось на высокого парня, появившегося из?за поворота, который, судя по разъезжающимся в разные стороны глазам, был пьян.
        - Приветствую вас, юные леди. - Он радостно помахал близняшкам, взирающим на него со смесью интереса и подозрительности.
        Из темноты вынырнул ещё один юноша. Даже ночь не могла скрыть огненный цвет его шевелюры. Схватив приятеля под локоть, он попытался утащить его в сторону.
        - Не пугай детей. Давай лучше вернёмся.
        Пьяный парень обиженно надул щёки.
        - Гис, какой же ты зануда. Ну разве тебе не весело?..
        - Да - да, очень весело. Говорил же я тебе - не пей всякую дрянь, а ты - "Экзотика, экзотика".
        - Оу, а с вами мы уже виделись. - Теперь внимание переключилось на Элю. - Рад вас видеть. Как поживаете?
        - Простите, вы обознались. - Промямлила учительница.
        Как?! Вы меня не помните?! - Огорчился парень. - Вы же мне ещё шаль подарили.
        Рина крайне подозрительно покосилась на подругу. Господин Лиров ускорил шаг, таща за руку двух младших дочерей. Остальные последовали за ним.
        - Прощайте, леди. - Общительный незнакомец попытался поклонится и едва не завалился носом в лужу. Рыжий еле успел его подхватить и во избегании эксцессов крепко вцепился в локоть друга.
        - И к девушкам тоже не приставай, любвеобильный ты наш.
        - Какой же ты зануууда. Давай лучше споём.
        - НЕТ!
        Странную парочку поглотила темнота. Впереди замаячил Элин дом.
        - По моему это были оборотни. - Покочал головой отец Рины. - Запомните девочки - никогда не связывайтесь с такими. Особенно ты, Элиан - не гуляй поздно по городу.
        - Хорошо, господин Лиров, я запомню.
        Тепло попрощавшись со всеми, девушка подождала когда они отойдут на достаточное расстояние и бросилась бежать на ходу размахивая корзинкой с пирожками.
        "Неужели я и правда туда иду?! Кажется у меня что?то не в порядке с головой. Что я творю?! Грабить библиотеку это глупо! Но если ему очень нужен этот реестр… А я там зачем?! Ага, если что?то пойдёт не так он всё на меня свалит и сбежит!"
        Часовая башня - старая и невообразимо огромная возвышалась в самом центре города на небольшой площади. Её построил один из первых королей Гардмира, отец которого в свою очередь основал Энтею. Первоначально башня задумывалась как оборонительное сооружение. С её верхней площадки было видно всё пространство до самого горизонта, так что подобраться незамеченным не мог ни один враг. Позже в стены встроили огромные часы, а над смотровой площадкой соорудили четырёхскатную крышу со шпилем.
        Запыхавшаяся Эля задрала голову, пытаясь разглядеть циферблат.
        "Уже десять пятнадцать! Он меня убьёт!"
        Однако по - настоящему она испугалась, когда ей на плечо легла чья?то рука.
        - Где ты была? - Недовольно спросил оборотень.
        Девушка медленно обернулась, однако ответить что?либо в своё оправдание ей не дали. Вальдр окинул её критическим взглядом и нахмурился.
        - Кто так одевается на ограбление?!
        - А что не так? - Робко осведомилась учительница разглядывая своё простенькое серое платье.
        - Грабители одеваются удобно и во всё чёрное.
        - Откуда вы знаете как одеваются грабители? - Удивилась Эля.
        Оборотень смутился.
        - Не выдумывай там себе ничего. Это все знают. Что это у тебя на голове?
        Девушка машинально дотронулась до соломенной шляпки, проверяя не возникло ли на её месте что?то непредвиденное.
        - Зачем она вообще если даже не греет?
        - Ну, от ветра. К тому же другой у меня нет.
        "Я опоздала на пятнадцать минут а он решил придраться к моему внешнему виду? Вот заноза. Наверно у него была плохая приёмная семья раз он вырос таким злым и так жаждет найти настоящих родителей."
        Взгляд парня переместился на корзинку в руках Эли.
        - А это ещё что?
        Девушка, которая успела абсолютно позабыть о гостинце миссис Лировой, едва не хлопнула себя по лбу.
        - Пирожки.
        Вальдр посмотрел на неё как на дурочку.
        - Пирожки? Серьёзно? Ты считаешь, что самая необходимая вещь при ограблении это пирожки?
        - Нет, просто я не успела зайти домой, чтобы оставить их. - Смущённо пробормотала Эля.
        - Ладно, оставь их здесь и пошли.
        - Что?! Я не могу! - Учительница вцепилась в свою корзину как утопающий в соломинку. - Знаете сколько любви и заботы в них вложено! Нельзя их просто выбросить.
        Оборотень прикрыл глаза ладонью и пробормотал какое то ругательство.
        - Ладно, пошли. Вдруг в библиотеке проголодаемся. - Вздохнул он.
        Понурив голову Эля поплелась за мужчиной. Звёзды таинственно перемигивались. Луна укутанная в пушистые кучевые облака будто в пуховое одеяло то и дело выглядывала наружу, проверяя что творится внизу. Улицы уже почти совсем обезлюдели, и любое слово отдавалось эхом в каменных лабиринтах. Мимо прошло трое стражников. Учительница нервно покосилась на них и шёпотом сообщила спутнику:
        - Скоро комендантский час.
        - Ну и что? - Безразлично спросил оборотень, целеустремлённо шагая вперёд.
        - Эмм… Людям нельзя быть на улице во время комендантского часа. А я человек.
        - Ты же со мной - так что всё в порядке. Другие оборотни поймут, что ты мой ужин и постесняются зариться на чужую еду.
        Девушка обречённо вздохнула. "У него даже чувство юмора садистское. Надеюсь ничего не случится. Хотя это конечно вряд ли."
        Глава десятая - библиотечная
        Монументальный и внушительный, храм знаний, нерушимой скалой возвышался над соседними зданиями. Библиотека располагалась в торце Лунной улицы и, кроме немаленьких размеров, могла похвастаться ступенями из чёрного мрамора, которые вели к огромной дубовой двери, и статуями спящих львов по обоим сторонам от входа. За прямоугольными окнами притаилась темнота, молча поджидающая незваных гостей. Гости стояли в переулке неподалёку и из?за угла оценивали обстановку.
        - Там постоянно живёт главный библиотекарь, он же сторож, он же архивариус, только не знаю на каком этаже - наверно, на третьем. Архив находится на втором в правом крыле. - Учительница с самым несчастным видом выкладывала все, что она знала об этом месте.
        Оборотень понятливо кивал, не сводя зелёных кошачьих глаз с библиотеки.
        - Хорошо. Главное, веди себя тихо. Зайдём с чёрного хода.
        Эля внезапно осознала, что прямо сейчас она действительно будет участвовать в незаконном мероприятии, и судорожно стала подыскивать какую?нибудь причину не идти туда.
        - А как ваша нога? И рука? Если очень болит, можно зайти сюда позже. Я буду не против.
        Вальдр пожал плечами.
        - Да нет - всё в порядке. Уже почти зажило.
        - Как? - Удивилась Эля.
        - У оборотней регенерация быстрее. Помнишь? - Усмехнулся парень. - А теперь пошли, а то до утра здесь проторчим.
        Видимо опасаясь, что девушка сбежит, он взял её за локоть и потащил в сторону библиотеки.
        Умирая от ужаса, учительница покорно поплелась за ним. Сердце бешено грохотало где?то в желудке. Они прошли мимо главного входа и завернули за угол. Эля судорожно оглядывалась по сторонам, ожидая увидеть отряд стражников. Ей казалось, что даже каменные львы наблюдают за ними из?под прикрытых век. Чёрный вход был с обратной стороны здания. Небольшая дверь выходила в маленький садик, где росло несколько деревьев, уже успевших растерять всю листву. У самой стены ютились розовые кусты. Садик был окружён средней высоты кованой оградой. Полукруглым воротам, умелая рука какого?то кузнеца придала вид металлической паутины. Оборотень легко перемахнул через ограду и выжидательно уставился на Элю. Та вздохнула и передала ему корзину с пирожками, на которую Вальдр смотрел как на личного врага. Затем девушка, придерживая одной рукой подол платья, осторожно полезла на ворота - те хотя и были выше ограды, но из?за своей формы были лучше приспособлены для лазания.
        - Поторопись. - Недовольно буркнул парень.
        "Сам бы попробовал карабкаться куда?то в платье. - Возмущённо подумала учительница. Внезапно её нога соскользнула с перекладины. Испугавшись, девушка пискнула и отклонилась назад. Створка ворот противно заскрипела и отворилась вместе с Элей, судорожно вцепившейся в прутья. Наступила тишина.
        - Хм… А здесь не заперто. - Задумчиво изрёк оборотень. - Кажется, это будет даже легче, чем я предполагал.
        Учительница неуклюже соскочила на землю и прошла в сад.
        - Зачем нужны ворота, если они не заперты? - Пробормотала она.
        - Для красоты. Ну и для тех, кто не знает, то они заперты. - Оживившийся в предвкушении лёгкой победы мужчина небрежно всучил учительнице корзинку и подошёл к двери. Медная ручка в виде львиной лапы тускло поблескивала в лунном свете.
        Эля вытянув шею, высматривала ночной патруль, подозревая, что он вот - вот придёт по их души.
        - А как мы попадём внутрь здания? - Осведомилась девушка, всё ещё надеясь на версию с превращением в кота и залезанием в дымоход - уж очень ей хотелось посмотреть на оборотня в звериной ипостаси. Однако её надежд Вальдр не оправдал - порывшись в карманах, мужчина извлёк целую связку каких?то металлических крючочков и палочек.
        - Отмычка? - Разочарованно протянула Эля - она ожидала, что её первое преступление не будет столь прозаичным.
        - Это не просто отмычка. - Фыркнул оборотень. - Это очень дорогая отмычка.
        - Я не сомневаюсь. - Вежливо закивала Эля, а про себя подумала. - "Кажется, его опять облапошили. Интересно - все богачи так легко расстаются с деньгами ради всякой ерунды или только этот?"
        Мужчина тем временем активно ковырялся в замке, однако судя по злобному пыхтению, ничего путного из этого не выходило. Некоторое время девушка просто наблюдала за этим безобразием, а потом осмелилась осторожно спросить:
        - Простите, а вы раньше это делали?
        Вальдр даже отвлёкся от взламывания замка, чтобы прожечь свою спутницу возмущённым взглядом.
        - За кого ты меня принимаешь?! Разумеется, нет! Но я брал пару уроков у профессионалов.
        - Полагаю, эти уроки тоже стоили дорого… - Вздохнула учительница.
        - Что?что? - нахмурился парень.
        - Нет - нет, ничего. Просто вы, наверно, устали. Может быть мне попробовать?
        - Тебе? - Ухмыльнулся оборотень. - Думаешь, это всё игрушки, как ваше женское вышивание? Хотя, впрочем, попробуй, а я посмеюсь. - Приглашающе махнув рукой, он отошёл в сторонку и стал наблюдать за девушкой с самым скептическим выражением на лице.
        Эля робко подошла к двери и наклонилась к замочной скважине. Зазвенела отмычка. Порыв ветра всколыхнул верхушки деревьев, заставив ветви стучать друг о дружку, будто аплодируя. На часовой башне прозвенел колокол. Наступил комендантский час. Учительница испуганно вздрогнула. Одновременно в замке что?то щёлкнуло и дверь отворилась. Вальдр застыл на месте, позабыв закрыть рот.
        - Ам… Эээ… Как у тебя получилось? - Выдавил он, наконец, взяв себя в руки.
        Девушка растерянно пожала плечами.
        - Ну, как?то в детстве меня случайно заперли в ткацкой мастерской, когда мы с друзьями играли в прятки. Я просидела там целую ночь, а под рукой была только шпилька для волос. И вот я ковыряла, ковыряла замок, а под утро щёлк и он открылся. Как же меня тогда отругал. Потом я ещё пару раз теряла ключ, но уже в Энтее. А шпильки у меня всегда с собой…
        - Потрясающе. Ну вы посмотрите на эту тихоню. Ну просто преступный элемент. Твоя бестолковость научила тебя вскрывать двери… - Мужчина недоверчиво покосился на Элю, как будто опасался, что она может ещё чего?нибудь учудить, и, отобрав свою отмычку, спрятал железяки в карман.
        - Но я только совсем простенькие замки открывать умею, даже не знаю, как у меня здесь получилось. - Девушка опасливо заглянула в тёмный провал входа, не решаясь зайти внутрь.
        Оборотень снисходительно постучал костяшками пальцев по двери, будто не он только что злился от безуспешных попыток её вскрыть.
        - Здесь действительно никудышная защита. Это, конечно, библиотека, а не казна, но я не ожидал, что пробраться сюда может почти каждый - ворота нараспашку, замок ерундовый.
        - Действительно, всё так просто. - Учительница почувствовала облегчение, как будто у неё с плеч свалилась гора. Она даже стала подозревать, что они смогут выбраться из храма знаний, никем не схваченные, а может и невредимые.
        Вальдр решительно вошёл внутрь и исчез из поля зрения. Эле показалось, что быть в садике одной ещё более жутко, чем идти за оборотнем, и ей не оставалось ничего другого, кроме как последовать за своим спутником.
        Девушка аккуратно закрыла за собой дверь, перекрыв доступ последним крохам лунного света, и очутилась в кромешной темноте. Ощущение неизвестности пугало, заставляя втягивать голову в плечи. Вокруг могло быть что угодно, от стен до полчищ монстров. Но Элино пылкое воображение больше склонялось ко второму варианту. Абсолютно не представляя, где она находится и куда следует идти, учительница беспомощно топталась на месте, страшно жалея, что не прихватила с собой факел или связку свечей.
        - Что ты там делаешь? - Откуда?то из темноты раздался недовольный шёпот Вальдра.
        - Я ничего не вижу. - Жалобно ответила девушка, поворачиваясь в сторону голоса.
        Рядом послышался шорох. Эля испуганно вздрогнула, когда до её ладони дотронулись горячие пальцы оборотня. Крепко взяв её за руку, он уверенно повёл свою спутницу вперёд.
        "Точно - кошки же видят в темноте! Как ему повезло."
        - У тебя руки холодные, как у трупа. - Недовольно заметил Вальдр.
        - Спасибо за комплимент. - Тихо, чтобы он не расслышал, буркнула Эля.
        Оборотень ругнулся, споткнувшись обо что то.
        - А вы точно можете видеть в темноте? - На всякий случай уточнила девушка.
        - Могу, но очень нечётко. По крайней мере, от дополнительного освещения я бы не отказался. - Ответил мужчина, замедляя шаг. - Тут две двери. Нам куда - направо или налево?
        - А я откуда знаю? - Удивилась учительница. - Я никогда не была в этой части здания. - Услышав над ухом недовольное пыхтение оборотня, она поспешно добавила. - Давайте попробуем пойти направо…
        Рядом открылась дверь и Эля почувствовала, как её тянут в сторону. Внезапно её голову посетила одна мысль.
        - А почему вы родителей не попросили похлопотать о разрешении для доступа в архив? Может у них бы и получилось. - Даже не видя своего спутника, девушка поняла, что он смотрит на неё как на идиотку.
        - Ты издеваешься? - Возмущённо спросил Вальдр. - Двадцать пять лет это была тайна покрытая мраком, и в ответ на все мои вопросы они изображают из себя глухонемых. Думаешь, что они бы не догадались зачем мне реестр?
        - Извините. - Пробормотала девушка. - Я не подумала.
        Внезапно тёплые пальцы отпустили её ладонь и у Эли на мгновение мелькнула мысль, что оборотень разозлился и решил оставить её в темноте одну. Но она ошиблась - неподалёку что?то зашуршало и тут же вспыхнул огонёк, потом ещё один, потом ещё. Прямо перед ней стоял оборотень, держа в руке канделябр с тремя свечами. Тени плясали по его лицу, хищно заостряя скулы и удлиняя нос.
        Учительница наконец?то смогла осмотреться вокруг. Они оказались в большом прямоугольном зале, дальний конец которого терялся во мраке. С потолка свисала огромная люстра. Перед ними стояло несколько столов, а дальше рядами тянулись огромные книжные стеллажи, между которыми был широкий проход. Девушка повернула голову и едва не шарахнулась в сторону, впечатлённая реализмом картины, которая занимала почти всю ближайшую стену. На ней был изображено несколько львов, дерущихся за право обладания ланью, которая дрожала на заднем плане и явно раздумывала как смыться, пока хищники выясняют отношения.
        - Ой, какая картина. - Девушка сглотнула и машинально отодвинулась подальше от оскаленной пасти одного из львов.
        - Это не картина, это фреска. - Снисходительно поправил её оборотень. - Ты не на рисунки любуйся, а реестр ищи.
        "А фреска это не картина? Ах, ну да - я же плебейка и мне не положено разбираться в искусстве."
        - Ну, - неуверенно протянула девушка, - в этом читальном зале я была. Где- то здесь есть лестница на второй этаж.
        Они пошли между стеллажей в другой конец зала. У Эли загорелись глаза.
        - Как здорово, я всегда мечтала побывать здесь в полном одиночестве. Ой, атлас Двуипостасной Империи!
        Оборотень фыркнул.
        - Понимаю твои восторги - библиотеки оборотней не чета вашим, но напоминаю, что мы здесь не для твоего развлечения.
        - Вообще?то это изначально была библиотека Гардмира. - Обиженно пробормотала девушка. - Она была создана людьми для людей.
        - Ой - ой у мышки гордость взыграла. - Насмешливо бросил Вальдр. - Да эта библиотека ни в какое сравнение не идёт с той, что в столице.
        - Наверно потому, что самые ценные книги отсюда вы забрали как раз таки в столичную библиотеку.
        - Не выставляй людей несчастненькими. Сами виноваты.
        - Мы виноваты в том, что нас обокрали?
        - Мне надоело препираться с тобой, плебейка. Всё равно я прав! Победитель всегда прав. Слабый не имеет права голоса. И вообще - хватит ныть, ищи лестницу.
        Не дождавшись ответа или хотя бы обиженного пыхтения, мужчина обернулся и обнаружил, что шагает в гордом одиночестве. Он несколько раз удивлённо моргнул, но Эля не появилась.
        - Что за?!. - Крадучись оборотень пошёл в обратную сторону, попутно задувая свечи, чтобы не выдавать своё местоположение, а заодно использовать канделябр как метательное оружие. Рядом послышался грохот и придушенный писк девушки. Вальдр метнулся за ближайший стеллаж и едва не споткнулся о распростёртое на полу тело. Присмотревшись, он достал из кармана спички и снова стал разжигать свечи, не прекращая при этом ругаться.
        Учительница лежала на спине, крепко зажмурившись и прижимая к груди огромный атлас.
        - Что ты делаешь? - Прошипел мужчина.
        Эля осторожно приоткрыла один глаз, но, не обнаружив опасности, широко распахнул оба.
        - Лежу. - Неуверенно ответила девушка.
        - А почему ты тут лежишь, позволь спросить?
        Девушка погрустнела.
        - Ну, я упала…
        Вальдр скептически приподнял бровь.
        - И зачем тебе понадобилось падать?
        - А зачем вы свет потушили?! Я так испугалась. - Всхлипнула учительница. - И ударилась.
        - Кто тебе вообще разрешил от меня отходить и лезть за этим атласом?!
        - Извините…
        - Вставать не собираешься? - Оборотень пошевелил носком сапога её ногу.
        - А вы меня не ударите? - Жалобно спросила девушка - злой оборотень с подсвечником наперевес выглядел устрашающе.
        - Я женщин не бью. Это недостойно аристократа. - Заявил Вальдр, вздёрнув подбородок.
        "Ага, не бьёт, как же. А кто мне при первой встрече плечо своими когтищами расцарапал?"
        Неуклюже перевернувшись на живот, она кое?как поднялась на четвереньки, но оборотень, терпение которого можно было измерять чайной ложкой, схватил её за локоть и рывком поставил на ноги.
        - Надеюсь, местный библиотекарь оглох от старости и не слышал всей этой возни. - Сказал парень, подозрительно рассматривая потолок, будто жалея, что не может видеть сквозь него. - Ещё раз пискнешь - оторву голову.
        - Вы же не бьёте женщин. - Робко напомнила Эля.
        - Я и не сказал что побью - я сказал - оторву голову. - Разъяснил Вальдр, направляясь на поиски лестницы.
        Девушка поспешно вернула книгу на полку и последовала за своим спутником.
        Зелёная ковровая дорожка скрадывала шаги. С расписного потолка на них взирали какие?то крылатые создания, уютно расположившиеся между нарисованных солнцем и луной. Эля мысленно поаплодировала таланту художника и решила, что обязательно поищет этих зверюшек в трактате "Народы всего мира - канувшие в историю и ныне здравствующие, а также твари неразумные и опасные". Страх, от того что она незаконно влезла в библиотеку, куда?то улетучился, уступив место восторгу.
        "А я, оказывается, отчаянная. Как же здесь красиво. Если бы не оборотень, вообще было бы отлично."
        Засмотревшись на потолок, девушка врезалась в спину Вальдра, шедшего впереди. Тот недовольно цыкнул языком и злобным шёпотом сообщил:
        - Запомни - мы тут не на увеселительной прогулке. Мы должны быстро найти рее… О! - Прервавшись на полуслове, он кинулся к высокой витрине на резных ножках, стоящей в конце прохода. Под стеклом лежала большая гравюра, изображавшая какой?то город с множеством башен - ощетинившийся шпилями, он напоминал ежа.
        - Столица. - Теперь загорелись уже глаза оборотня. - Поскорей бы туда попасть.
        Эля, от неожиданности чуть не выронившая пирожки, осторожно спросила:
        - Вы собираетесь переехать?
        Мужчина вздохнул и разочарованно отодвинулся от витрины.
        - Нет, но очень хотелось бы. Энтея слишком мала для меня.
        Эле стало обидно.
        "Ничего себе мала - это второй по величине город в империи после всё той же столицы."
        - Там бы я смог добиться успеха. Некоторых министров, рассыпающихся от старости уже давно пора заменить…
        "Кажется, Энтея действительно мала… Его амбиции определённо не влезают в её пределы. Пусть бы он уехал поскорее хоть в столицу хоть к самому императору - может он и доверил бы этому хаму свой ночной горшок выносить."
        В слух девушка сказала:
        - Нам туда.
        Выйдя из читального зала, они оказались в просторном холле, пол которого был вымощен плитами из чёрного и белого мрамора. Огромная дубовая дверь с этой стороны выглядела столь же внушительно, как и с улицы. Две лестницы, ведущие на второй этаж, поднимались к центру, создавая в помещении почти идеальную симметрию.
        Незваные гости, ободрённые тем, что, не смотря на то, что их передвижение по библиотеке нельзя было назвать бесшумным, никто не объявился и не поднял тревогу, бодро поспешили на поиски реестра.
        Поднявшись на второй этаж, они очутились в круглой комнате со множеством дверей.
        - Да, ты права, - хмыкнул оборотень, - это здание определённо построено людьми. Ну что за планировка. Это библиотека, а не лабиринт, в конце концов. И почему лестница только до второго этажа? А лестница на третий в другом месте что ли? Ну где логика?
        Эля надулась, но сказать что?то колкое в адрес расы её спутника не решилась.
        - Нам сюда. - Буркнула она, указывая на одну из дверей, и добавила еле слышно. - Кажется.
        Следующая комната была далеко не столь впечатляющая как читальный зал на первом этаже, однако точные её размеры нельзя было определить из?за того, что вся она была заставлена книжными шкафами. Сотни фолиантов, расставленных в только одним библиотекарям ведомом порядке, стояли на полках, притягательные и недосягаемые. Эля провожала взглядом особо ценные экземпляры и печально вздыхала.
        - Здесь расположены книги о растениях. - Шёпотом сообщила она. Миссис Элиот специально меня сюда водила, зная как я увлекаюсь медициной.
        Однако оборотень не разделил её восторга.
        - Значит, быстрым излечением моя рука обязана не тебе, а этой библиотеке. - Ядовито заявил он.
        "Ага, но ни мне ни библиотеке спасибо он говорить не собирается. Как же хочется стукнуть его промеж ушей. "
        - О, большой справочник лекарственных трав Гардмира. - Восторженно выдохнула девушка и метнулась к ближайшему стеллажу. Но Вальдр ловко схватил её за шиворот.
        - Реестр ищи.
        Внезапно он дёрнулся и быстро отступил в проход между двумя шкафами.
        - Брысь!
        Учительница недоуменно завертела головой, пытаясь понять что случилось.
        - Там кошка! - Брезгливо сообщил парень, тыкая пальцем куда?то за спину Эли. - Прогони её!
        Девушка услышала мурлыкание и опустила взгляд. Очаровательная серая кошечка подошла к её ногам и, мазнув пушистым боком по подолу платья, направилась к оборотню. Вальдр отступил ещё дальше и приказал:
        - Убери её!
        Девушка поспешно схватила кошку на руки и растеряно уставилась на своего спутника.
        - Вы что - боитесь?
        - Нет! Просто у меня на них аллергия! - Возмутился мужчина, прикрывая нос рукавом чёрного камзола. Будто в подтверждении своих слов, он громко чихнул.
        Эля впала в ступор.
        "У него что - аллергия на самого себя?! Это вообще возможно?! Бедняга."
        Учительница почесала кошку за ушком. Та в ответ благодарно мурлыкнула.
        - Такая ласковая. - Умилилась девушка.
        - Я сказал - убери её!!! - Прошипел оборотень.
        Эле очень захотелось запустить кошкой в него, но она сдержалась - животное было жаль.
        - Погодите секунду. - Учительница поспешила к выходу в круглую комнату и аккуратно выпустила кошку за дверь.
        Вернувшись, она обнаружила, что её спутник оглядывается по сторонам, то и дело зажимая нос, чтобы не чихнуть.
        - Зачем их вообще держат в библиотеке? - Возмутился он.
        - Кошки ловят мышей. Мыши любят грызть книги. - Терпеливо объяснила девушка.
        - По мне уж лучше мыши. - Буркнул Вальдр.
        Эля промолчала - мышей и крыс она боялась.
        Оборотень пошёл вперёд. Три маленьких огонька, плыли между стеллажей, выхватывая из темноты множество названий, начертанных на корешках.
        Внезапно Эля испуганно дёрнулась - прямо посреди прохода стояла статуя спящего льва.
        - Н - немного странное место для скульптуры. - Пробормотала она. - Тут проход и так узкий.
        Вальдр, только презрительно скосил глаза.
        - Я уже заметил, что местные библиотекари питают слабость ко львам. Вот кошатники. Никакого воображения. Статуя, кстати точно такая же как те, что при входе. Почему не совы, например - совы больше со знаниями ассоциируются. И вообще - лучше бы замки нормальные поставили.
        В ответ девушка только вздохнула.
        - Тут опять две двери. - Недовольно сообщил мужчина. - Определённо эта библиотека первоначально задумывалась как лабиринт. Теперь куда?
        Учительница наморщила лоб, вспоминая.
        - Мммм… Кажется направо.
        - Кажется?! - Опешил оборотень. - То есть ты не уверена?! То есть мы тут можем бродить кругами, пока наши высохшие от времени скелеты не обнаружит кто?нибудь из библиотекарей?
        "А его сарказм нам видимо очень поможет". - Обиделась девушка, и добавила в слух. - В тот раз, когда миссис Элиот показывала мне библиотеку, меня мало волновал архив, поскольку я не подозревала, что когда?нибудь мне придётся его взламывать.
        - Ладно - ладно, пошли. - Вальдр нетерпеливо помахал рукой, призывая её к молчанию. - Я уже понял как ты бесполезна. - С этими словами он толкнул правую дверь. Однако дверь открываться не пожелала.
        - Закрыто? - Удивился парень. Но тут же его лицо приобрело хищное выражение - как у охотничьей собаки учуявшей след дичи. - Если закрыто, значит там что?то ценное!
        Просияв, он вручил Эле отмычку и отошёл в сторону.
        - Действуй. - Приказал он, как ни в чём не бывало.
        Учительница поняла, что отвертеться ей не удастся, и, понурив голову, стала ковыряться в замке.
        Глава одиннадцатая - каменная
        В библиотеках не принято шуметь, бегать, кидаться топорами и посудой. В библиотеках принято поглощать знания, собранные за столетия на страницах множества книг и молча восхищаться мудростью предков. Но это только принято. На деле же в библиотеке можно заниматься уймой интересных вещей - например, ночью стоять на коленях в отделе литературы о растениях и, высунув от усердия язык, пытаться вскрыть дверь, которая, по некоторым предположениям, могла вести в закрытый для доступа архив. Собственно говоря, именно это учительница Энтейской школы для человеческих детей Элиан Хезер и делала.
        "Ночью нужно спать. А я чем занимаюсь? Ууу кажется, в тюрьме меня примут с распростёртыми объятиями. Хочу домой в тёплую кроватку. А всё этот ненормальный…" - Девушка недовольно оглянулась на оборотня. Он, как ни в чём не бывало, сидел на статуе спящего льва и, нетерпеливо барабаня пальцами по каменной гриве, наблюдал за девушкой. Канделябр стоял рядом с Элей и она была как бы в пятне света, которое, по мере удалённости от центра, всё блекло и выцветало, путаясь в стеллажах и сливаясь с мраком, клубящимся по углам. Учительница видела лишь силуэт своего спутника и впившиеся в неё зелёные глаза с вертикальным зрачком.
        - Почему так долго? - Холодно спросил мужчина.
        От возмущения девушка чуть не задохнулась и со злостью толкнула дверь. Та неожиданно поддалась и Эля, не удержавшись, ввалилась внутрь комнаты. Оборотень поднялся с насиженного места, переступил через свою спутницу и, окинув взглядом новое помещение, удовлетворённо хмыкнул.
        - Как и ожидалось, никаких ловушек. У них тут явные проблемы с безопасностью. Я удивлён, что эту библиотеку до сих пор не ограбили.
        Вальдр наклонился и, легко подняв Элю на ноги, махнул рукой, велев следовать за собой.
        Комната, куда они так стремились попасть, оказалась отделом редкой книги. Огромные древние фолианты лежали на полках и в высоких витринах. Большинство из них имели застёжки из серебра, на некоторых висели замки амбарного типа. Кое - где на переплётах поблескивали драгоценные камни.
        - Никогда не видела такого великолепия! - Восторженно выдохнула Эля.
        Однако оборотень не разделял её восторг - он злился.
        - Да где этот проклятый архив!? Мы тут до утра торчать будем!
        - Мне кажется, он за той дверью. - Робко предположила Эля, тыкая пальчиком куда- то в проход между стеллажами.
        - С чего ты взяла?
        - Нууу… Там написано "Архив".
        Оборотень встрепенулся и бросился в указанном направлении.
        К их удивлению, дверь была не заперта - видимо, предполагалось, что те, кому запрещён туда доступ, увидев табличку, развернутся и честно уйдут.
        Помещение архива, по сравнению с остальными залами библиотеки, выглядело более строго и аскетично. Шкафы из тёмного дерева тянулись вдоль стен, которые, образуя узкую длинную комнату, напоминавшую коридор, терялись где?то, куда не доставало пламя свечей. На дверцах шкафов были прикреплены тускло поблескивающие медные номера. Собственно говоря, на этом убранство архива и заканчивалось.
        Оборотень растерянно приоткрыл ближайший шкаф и, пробежавшись взглядом по многочисленным папкам и бумагам, повернулся к Эле.
        - Ну и как тут возможно найти реестр?! Мы не то что до утра - до зимы просидим!
        - Ну вот и пирожки сгодятся. - Буркнула девушка.
        - Шшто? - Это слово, сказанное парнем, получилось так выразительно, что учительница поспешила втянуть голову в плечи.
        - Я имела в виду… Здесь есть каталог.
        - Каталог. - Вальдр недоуменно поднял брови, будто впервые слыша это слово.
        - Ну да, все документы регистрируются и включаются в каталог, иначе никто бы не смог здесь ориентироваться. Видите - номера на шкафах?
        - Разумеется, я знал это. - Надменно фыркнул парень.
        Эля доверчиво закивала, но про себя подумала:
        "Он точно ожидал, что здесь всё лежит как попало - а реестр где?нибудь в центе, на самом видном месте."
        Каталог отыскался довольно быстро - в самом конце комнаты - коридора под единственным узким окном на столе возлежала здоровенная книга. Рядом примостилась чернильница и перо в специальной подставке. Вальдр сперва быстро пролистал каталог. Но с каждой новой страницей его глаза всё больше округлялись и, чтобы не потерять лицо, он молча отошёл в сторону, уступив место Эле.
        - Ты же так любишь книги, поэтому я разрешаю самостоятельно отыскать здесь то, что надо.
        - Благодарю, вы так любезны. - Буркнула девушка.
        Она взглянула на первую страницу и проверила список рубрик. Затем, отыскав раздел "Реестры", пробежалась взглядом по списку.
        - Шкаф номер тридцать два.
        Оборотень ушёл сразу, а Эля задержалась, чтобы закрыть каталог и подвинуть его на прежнее место, дабы никто не смог догадаться, что здесь кто?либо был. Догнав своего спутника, она обнаружила, что он стоит перед нужным шкафом и нервно покусывает ноготь большого пальца. Увидев девушку, он спрятал руки за спину и напустил на себя холодный вид.
        "Он грызёт ногти? Как мило… И этому оборотню двадцать пять лет?"
        Не понимая почему Вальдр мешкает, учительница распахнула дверцы шкафа и извлекла на свет, то есть на полутьму, реестр. Он был довольно тяжёлым и Эля, не долго думая, уселась прямо на пол, положив книгу на колени. Вальдр опустился на корточки рядом с ней. На страницах из дорогой плотной бумаги были перечислены все аристократические семьи, после войны переехавшие на территорию бывшего Гардмира. В основном это были не сильно богатые фамилии, которым своих земель не хватало и они решили улучшить своё благосостояние за счёт земель людей, которые раздаривались императором направо и налево - заселить новую территорию своими было выгодно - так легче держать её под контролем. Рядом с описанием семейств располагались их гербы. Они были самые разнообразные - животные, птицы, небесные светила, растения и даже что?то уж совсем абстрактное, но двух соколов рядом со звездой видно не было. Долистав почти до конца, девушка виновато посмотрела на своего спутника. Тот пристально вглядывался в реестр и жевал пирожок - судя по стоящей рядом корзине - не первый. Перехватив удивлённый взгляд Эли, оборотень пожал
плечами.
        - Я всегда ем, когда волнуюсь.
        - Приятного аппетита. - Вежливо пожелала девушка. Она вдруг поняла, что для оборотня всё это бредовое мероприятие действительно очень важно.
        "А вдруг его родители умерли и именно поэтому его отдали в приёмную семью. Иначе зачем ещё бросать ребёнка? Хотя… Если он и во младенчестве был таким… "милым"…"
        Учительница долистала до конца реестр и закрыла книгу.
        - Тут нет такого герба. - Мягко сказала она.
        Оборотень хмуро кивнул.
        Эля поспешила его утешить.
        - Это лишь означает, что ваши родители не переезжали в Гардмир и всё ещё находятся на территории исконных земель оборотней. Можно сказать, круг поисков сузился.
        - Или скорее расширился. Теперь?то неизвестно как их искать. - Он поднял голову и с надеждой спросил. - Есть какие?нибудь идеи?
        Девушка опешила.
        "Кажется, он действительно думает, что я замаскированный под учительницу работник сыска".
        - Не знаю. - Честно ответила она. - Нужно подумать.
        - Должен быть реестр аристократических фамилий, остальной части Двуипостасной империи.
        - Должен быть. - Согласилась учительница. - Но если и есть, то точно не здесь, и вообще не в Энтее.
        Некоторое время они молча сидели на полу. У оборотня было очень сосредоточенное и суровое выражение лица. Эля сочувственно поглядывала на него, боясь нарушить тишину. В конце концов, когда ноги у неё окончательно затекли, девушка стала неуклюже подниматься с пола. Оборотень внезапно шикнул и приложил палец к губам.
        - Тихо! Я слушаю.
        Эля застыла в довольно глупой позе и, удивлённо хлопая ресницами, уставилась на парня.
        " Он что - к какой?то крысе прислушивается, вместо того, чтобы страдать?! А я?то думала…"
        - Ладно. - Оборотень легко поднялся на ноги. - Пошли отсюда, а то мне от этой пыли чихать хочется.
        - Правда? Но здесь же совсем не пыльно. - Удивилась учительница.
        - Если я сказал, что здесь пыльно, значит это так. - Веско сказал Вальдр, поднимая стоящий на полу канделябр.
        Эля положила на место реестр и поспешила за ним. Однако, выйдя из архива, оборотень повёл себя более чем странно. Резко задув свечи, он присел на корточки, прижавшись к книжному стеллажу. Не разбираясь в ситуации, девушка просто последовала его примеру и практически рухнула рядом. Сидя в кромешной темноте она услышала, как где?то скрипнула половица. Да и темнота уже была не такой уж кромешной - из?за стеллажей пробивался тусклый свет. Кто?то явно шёл в их сторону. От ужаса учительница онемела и попыталась врасти в пол. Когда до её руки дотронулось что?то тёплое и мохнатое, Эля едва не лишилась чувств. Не заорала же она лишь потому, что от страха пропал голос.
        "Кошка!" - Сообразила она.
        Девушка попыталась деликатно отпихнуть кошку, но та явно жаждала общения. Оборотень же без церемоний схватил животное за шкирку и отправил в непродолжительный полёт. Обиженно мяукнув, кошка зашипела и потрусила подальше от злобных взломщиков. Эля, недовольная таким обращением с животинкой, поджала губы, но внезапно заметила, что оборотень странно запрокидывает голову, явно намереваясь чихнуть.
        "Этот алергик нас выдаст! Я не хочу садиться в тюрьму за взлом библиотеки!"
        Не успев осознать, что она делает, девушка схватила полотняную салфетку, которой были прикрыты пирожки и зажала ею рот, а заодно и нос своему спутнику. Вальдр, от неожиданности не успевший увернуться, возмущённо выпучил глаза. Он схватил Элю за запястье, видимо намереваясь убрать загребущие ручонки от своего благородного лица и высказать всё, что он думает о наглых плебейках, да так и застыл, не мигая уставившись вперёд. А там было на что посмотреть. В поле зрения затаившихся между двух стеллажей взломщиков, попал главный библиотекарь. Это был коротко стриженный парень в белой рубашке с расстёгнутым воротом и закатанными рукавами. Видимо, он направлялся через эту комнату к лестнице на первый этаж, но прямо напротив убежища Эли и Вальдра он остановился, и наклонившись, позвал кого?то из темноты.
        - Леди.
        Тут же к нему на руки вспрыгнула пушистая серая кошка.
        - Что такое - не удалось раздобыть мышей? Хочешь молока? - Его глубокий бархатный голос звучал ласково, однако Эля моментально вспотела от страха. Юноше стоило лишь повернуться и пройти немного влево, чтобы их обнаружить. Но пока что свет одинокой свечи в его руке не достигал тёмного закутка, где притаились двое. Ещё немного пощекотав наблюдателям нервы, библиотекарь, наконец, сдвинулся с места и, закинув кошку на плечо наподобие мехового манто, направился по своим делам, напевая себе под нос:
        - Как сладок мёд, но пчёлы злы.
        Прекрасен аромат цветов в преддверии грозы.
        Когда, наконец, послышался звук закрывающейся двери, Вальдр требовательно замычал в салфетку, явно намекая на то, что ему не только чихать, но и дышать невозможно. Эля отпрянула в сторону.
        - Почему ты не сказала, что главный библиотекарь так молод? - Возмущённо прошептал оборотень.
        - А это имеет принципиальное значение? - Удивилась девушка.
        - Конечно - молодые быстрее бегают!
        Парень машинально засунул салфетку в карман, видимо, перепутав её с носовым платком, и осторожно зажёг одну свечу.
        Эля похолодела.
        - А его не смутило, что дверь в отдел редкой книги не была заперта на замок?
        - Видимо, не обратил внимания. Да он вообще мало на что внимание обращает, судя по тому, что у него тут кто угодно может шастать. - Вальдр крадучись подошёл к выходу из отдела. Приоткрыв дверь, он некоторое время прислушивался, но потом просто вышел из комнаты. Эля робко последовала за ним. Пройдя немного вперёд, девушка внезапно остановилась и недоуменно почесала шляпку.
        - Кажется, мы не в ту дверь вошли.
        - Что? - Вальдр свернул с прохода и, поднеся свечу поближе к одной из полок, прочёл название книги. - "Способы сбора и приготовления зверобоя"… Да нет, вроде комната та же - вон книги все про растения.
        Эля продолжала растерянно топтаться на месте.
        - Вот и мне кажется, что комната та же… Но здесь нет каменного льва.
        Вальдр споткнулся и повернулся к девушке.
        - Точно. - В глазах парня плескалось удивление. - Его что - тот смазливый библиотекарь уволок? Может он любит по ночам тяжести таскать? Вполне закономерно - фигурка у него подозрительно нехлипкая для библиотекаря… Хотя такую статую в одиночку не уволочёшь…
        Заметив, что Элино лицо приобрело какое?то странное, нечитаемое выражение, оборотень отвлёкся от своих разлогольствований и подозрительно уставился на девушку. Та была невероятно бледна и, казалось, намеревалась прямо сейчас рухнуть на пол.
        - Тот лев был похож на львов перед входом, да?
        - Ну да. - Осторожно ответил парень, не понимая к чему она клонит.
        - Он не похож… Он и есть один из этих львов.
        - Что ты несёшь?
        Проследив направление взгляда девушки, оборотень медленно обернулся.
        По центральному проходу к ним приближался пропавший лев. Вовсе не спящий и вполне подвижный. Каменные мышцы бугрились и перекатывались под мраморной шкурой. Пригибая голову к земле, он крался к своей жертве, не издавая ни звука. Глаза ожившей статуи светились жутким фиолетовым светом.
        Дальнейшие действия спутников отличались особой слаженностью и синхронностью. Эля завизжала. Вальдр заорал что?то не вполне приличное. Не мешкая ни секунды, они бросились в противоположные стороны, нырнув в боковые проходы между стеллажами. Это сыграло им на руку - взбесившийся котик на мгновение задержался, видимо, раздумывая кого предпочесть в качестве позднего ужина. Но потом, решив что оборотень аппетитнее, ринулся за ним.
        Вальдр петлял как заяц, натыкаясь в темноте на стеллажи - канделябром он в первую очередь запустил в преследователя и свеча погасла ещё в полёте. Уткнувшись носом в стену, он быстро обернулся и обнаружил, что лев за ним боше не гонится.
        "Затаился. Сейчас как выпрыгнет."
        Он стал осторожно красться туда, где по его расчётам был выход. В зловещей тишине парень слышал лишь звук собственного дыхания. Наконец он обнаружил, что вновь вернулся к двери, ведущей в отдел редкой книги. Стараясь как можно быстрее прошмыгнуть мимо неё, оборотень споткнулся и упал на колени. Не смущаясь такой мелочи, он продолжил свой путь на четвереньках. Ощущения были, мягко говоря, непередаваемые. От напряжения в висках стучала кровь, воздух был пропитан страхом. Осознание того, что где?то неподалёку бродит злобная статуя, не давали мыслить адекватно. Завернув за стеллаж, Вальдр нос к носу столкнулся с учительницей, которая тоже почему?то предпочитала передвигаться на четвереньках, при этом волоча за собой корзину с порядком запылившимися пирожками.
        - Выход? - Еле слышно прошептал парень.
        Девушка, которая от страха даже приспособилась ориентироваться в темноте, молча ткнула дрожащим пальцем в правую сторону. Дальше они поползли плечом к плечу. Но тут, будто издеваясь, из?за ближайшего поворота медленно вышел лев. Оскалив каменную пасть, он зарычал. Хотя рыком этот звук назвать было сложно - будто грохот камней во время оползня. Эля белкой взлетела на ближайший стеллаж, используя полки как ступени лестницы. При этом длинное платье и корзина ей вовсе не мешали - сейчас она могла залезть даже на верхушку Часовой Башни. Сперва замешкавшийся оборотень последовал за ней. Лев, пожелавший присоединиться к их тёплой кампании, стал передними лапами на полку, которая немедленно крякнув, провалилась, и ухватил оборотня за плащ. Стеллаж не выдержал такого издевательства и рухнул, погребая под собой ожившую статую и оборотня. Вопящая Эля оказалась на противоположной стороне, которая сейчас смотрела в потолок. Другие стеллажи падали один за другим, не выдерживая веса своих соседей. Девушка замолчала, раздумывая, не упасть ли ей в обморок. Под слоем досок и книг, на которых она сидела, что?то
ворочалось и рокотало как пробуждающийся вулкан. Сидеть на вулкане было не очень приятно и Эля уже окончательно было решила попрощаться с сознанием, но неизвестно откуда вынырнул донельзя потрёпанный оборотень и, схватив её за руку, поволок к выходу. В круглую комнату с лестницей они влетели, едва не выломав дверь. Вальдр заметался из стороны в сторону, ища чем бы забаррикадироваться. Девушка дёрнула его в сторону лестницы. Опомнившись, парень бросился на первый этаж, перепрыгивая через несколько ступенек.
        - Что это? - Наконец выдохнула учительница.
        - Страж библиотеки.
        По спине Эли пробежал табун мурашек, потому как она вспомнила, что перед входом было два каменных льва.
        Благодаря большим незашторенным окнам, в холе было посветлее - по крайней мере, статуя со светящимися глазами, сидящая перед дверями, ведущими на улицу, была видна очень отчётливо.
        - А вот и второй…
        Сверху раздался треск, возвещающий о том, что первый страж благополучно миновал дверь.
        Осознав, что выход заблокирован, Вальдр бросился к читальному залу, волоча за собой учительницу. Лев от дверей бросился им наперерез. Взвизгнув, девушка запустила в него корзинкой, которую не иначе как чудом до сих пор не посеяла.
        - Правильно! Давай закидаем его пирожками - а вдруг подавится! - Оборотень умудрялся язвить даже в подобной ситуации.
        Ворвавшись в читальный зал, они, не останавливаясь, бросились в противоположный его конец. Позади загрохотало - видимо столкнувшись в проходе, львы умудрились разворотить косяк. Эля и Вальдр так увлеклись побегом, что даже не обратили внимание на наличие стороннего наблюдателя. За одним из столов, предназначенных для чтения, комфортно расположился давешний библиотекарь. Проводив задумчивым взглядом пронёсшуюся мимо парочку, юноша неспеша отпил из фарфоровой чашки и хмыкнул.
        - Как и предполагалось - обзор здесь просто великолепный. Эх, надо было захватить печеньки.
        Достигнув стены с фреской, беглецы заметались из стороны в сторону, от страха позабыв, где дверь. Воспользовавшись этим, стражи перегородили выход. Заорав во всю мощь своих лёгких, Вальдр бросился к ним.
        "Ну всё… Он свихнулся! Окончательно чокнулся и решил покончить жизнь самоубийством!"
        Осознав, что не желает умирать вместе с психованным парнем, учительница сделала то, что требовали её инстинкты - нырнула под ближайший стол, надеясь сойти за библиотечную пыль. И потому не видела, как не добежав до оскалившихся львов, парень прыгнул - по кошачьи ловко, будто распрямившаяся пружина, и, на мгновение коснувшись ногами каменных спин, вышиб, к счастью не запертую на замок, дверь. Не ожидавшие такой наглости львы, бросились за ним, позабыв о наличии второй жертвы.
        Мгновения тянулись как века, неизвестность играла на нервах, заставляя потеть и дрожать от ужаса. Эля свернулась калачиком, стараясь выглядеть как можно меньше и на всякий случай прощалась с жизнью.
        "Интересно его уже съели? Почему так тихо? Его переваривают?"
        Когда кто?то схватил её за ногу и вытащил из?под стола, девушка даже не заорала - она просто вознамерилась умереть на месте, не поднимая лишний шум.
        - Ты идиотка? Я там этих уродов отвлекаю, а она спит! Совсем больная? Я их в другую сторону увёл, думал, ты за это время выйдешь.
        Услышав знакомый голос, учительница резко раздумала умирать.
        - Вас не съели? - Удивилась она.
        Потрёпанный, но определённо живой оборотень фыркнул.
        - Съели, но подавились и выплюнули. Шевелись!
        Сориентировавшись в ситуации, девушка поднялась на трясущиеся ноги и направилась к выломанной двери. Оборотень, недовольный скоростью её перемещения, схватил Элю за руку и потащил по тёмному коридору к выходу. Учительница ощутила, что ещё немного и её ноги просто оторвутся от земли и она будет болтаться в воздухе позади оборотня как привязанное за ниточку пёрышко. Пробежав достаточное расстояние, они услышали за своими спинами грохот и рычание, исторгать которое живое существо точно не могло. Даже не оборачиваясь, Эля знала, что из дальнего конца коридора к ним приближаются четыре светящиеся фиолетовые точки и еле видные в темноте силуэты каменных тел, несущие смерть. Представленная картина так впечатлила девушку, что та ускорила темп, едва не обогнав оборотня.
        Внезапно тьма закончилась и они вывалились в садик, залитый лунным светом. Не останавливаясь, они пронеслись через распахнутые ворота и продолжали бежать, несмотря на колющую боль в боку.
        Позади раздавался жуткий, но бессильный вой лишившихся своей добычи хищников. Жители ближайших домов, испытавшие на себе незабываемое пробуждение, судорожно вспоминали, где у них припрятана валериана и щипали себя, проверяя на каком свете находятся, потому как такие звуки могли означать только что?то очень плохое.
        Споткнувшись о вывороченный из мостовой камень, девушка упала, при этом сильно дёрнув оборотня за руку, которую Эля по - прежнему сжимала в своей ладони. В страхе оглянувшись назад, она обнаружила, что их никто не преследует.
        - Они не могут выйти из здания. - Хмуро пояснил Вальдр. Он тоже был рад остановиться, хотя выглядел не таким уж и запыхавшимся.
        Когда учительница кое?как отскребла себя от брусчатки и поднялась на ноги, преступная парочка продолжила путь, но уже медленнее. Небо на востоке начинало сереть, намечая рассвет. Улицы были абсолютно пусты - так бывает лишь ранним утром, когда все уже заснули и никто ещё не проснулся.
        - Сколько же мы просидели в библиотеке? - Пробормотала девушка, осовело хлопая глазами - после такой встряски безмолвие города оглушало и казалось противоестественным.
        Парень, переполненный эмоциями, не переставал ругаться. Его голос иногда слегка дрожал, но от этого казался не менее злобным.
        - Чокнутый маньяк. Ненормальный придурок. Его в детстве головой об пол долбанули? Слишком умный, да?
        - Кто? - Осторожно спросила Эля, которая начала подозревать, что он имеет в виду вовсе не каменных львов.
        - Этот главный библиотекарь! Как он додумался применять такую опасную магию?! Это ведь библиотека, а не королевская казна в конце концов! Что такого важного в этих книгах?! А я то думаю, почему у них там замки такие хилые - это вроде приманки для идиотов. Замки там и вовсе не нужны.
        - Если честно, я вообще ничего не понимаю. - Жалобно призналась Эля. - Что это были за монстры?
        - Я только читал о таком… Такие существа - плод очень тонкой магии. Самая надёжная защита, которая может быть. Камень не просто заставили двигаться, а наделили их зачатками разума и логики - неким подобием жизни. Но в отличие от живых существ у них нет ни слабостей, ни мозгов, ни сострадания - они движимы лишь единственной целью - убить нарушителей. Я до сих пор не понимаю, как мы умудрились выжить. Возможно, это потому, что мы ничего не украли…
        - А если бы украли? - С содроганием спросила девушка.
        - Полагаю, позавтракать нами вылезли бы даже львы с фрески. Представляешь, как глупо умереть во время проникновения в библиотеку? Я бы это не пережил…
        Неожиданно оборотень побледнел и испуганно выдохнул:
        - Я же сидел на этом. А вдруг бы оно меня за задницу…
        Эля некоторое время молчала, а потом, слегка поклонившись Вальдру, пробормотала:
        - В любом случае - спасибо.
        Оборотень наморщил лоб, вспоминая, что такого хорошего он в последнее совершил.
        - Ммм… За что конкретно?
        - За то, что вернулись. Я была уверена, что в случае опасности вы меня бросите. - Взглянув на парня, учительница мгновенно пожалела, о том, что произнесла последнюю фразу.
        Презрительно задрав подбородок, мужчина смотрел на Элю как на навозного жука.
        - Тебе известно такое понятие, как честь? Может мои приёмные родители и не самые лучшие родители в мире, но кое - чему они меня всё же научили. Предавать ниже моего достоинства. Хотя конечно не думай, что рисковать собой ради плебейки доставило мне удовольствие. Это действительно унизительно. - Добавил он, сокрушённо качая головой.
        "Нет, всё таки он придурок." - Эле снова захотелось отвесить этому болтливому парню подзатыльник.
        Сырой утренний ветер пробежался между домов, взъерошив волосы спутников. Девушка машинально подняла руку, чтобы убрать за ухо выбивающуюся прядь и внезапно застыла, побледнев как полотно.
        - Нам нужно вернуться! - Выпалила она.
        - Что? - Вальдр удивлённо повернулся к ней.
        - Моя шляпка осталась там! - С надрывом произнесла учительница, прижимая кончики пальцев к губам.
        - Вот и хорошо, всё равно она была похожа на соломенное корыто. - Парень пожал плечами, не понимая к чему столько трагизма.
        Эля развернулась, всерьез собираясь вернуться.
        - Это же ужасно! Я должна её забрать.
        Оборотень, осознав, что она не шутит, всполошился.
        - Ты свихнулась? - Возмущённо спросил он, перегораживая девушке дорогу.
        - Нет ну как же… - Учительница попыталась обогнуть парня, но он расставил руки в стороны.
        Девушка, с упорством самоубийцы продолжила свои попытки пройти мимо него и вообще, кажется, была не в себе.
        - Я тебе новую куплю. Клянусь! Только угомонись! - Вальдр схватил девушку за запястье и потащил в сторону, противоположную от библиотеки. - Нет, ну я знал, что девушки на одежде помешаны, но чтобы до такой степени…
        - Вы не понимаете! - Эля безуспешно попыталась выдрать свою руку. - Они же меня по запаху отследят! И в тюрьму посадят! Я не хочу в тюрьму! Что обо мне подумают мои ученики?!
        Оборотень отпустил девушку и расхохотался.
        - Вот дура! С чего ты взяла, что тебя смогут выследить? В городе огромное количество всевозможных запахов - они пересекаются и сливаются друг с другом. Да стоит тебе пару раз пройтись мимо конюшен или помойки и ни один сыщик не определит, куда ты пошла дальше. К тому же, как ты себе это представляешь? Уткнувшись носом в мостовую, разыскивать тех, кто даже ничего не украл? Это ниже нашего достоинства. У людей сложились довольно забавные стереотипы об оборотнях.
        Девушка растерянно топталась на месте и чувствовала себя обманутой.
        - А как же вы тогда выследили меня по кошельку?
        Вальдр загадочно ухмыльнулся.
        - Это совсем другое дело. Некоторые оборотни пропитывают свои кошельки специальным составом, который имеет очень необычный запах - тонкий, но невероятно стойкий. Это сложно объяснить, но по нему идёшь как по ниточке.
        - А, ну тогда ладно. - Эля немного расслабилась и даже улыбнулась. Расправив плечи, она вдохнула прохладный и сырой утренний воздух. - Но шляпку всё равно жалко.
        Парень презрительно фыркнул и закатил глаза.
        - Вот же алчная плебейка.

* * *
        В огромном зале, заставленном книжными стеллажами, царили тишина и безмолвие. У выхода, ведущего в холл, стоял высокий, темноволосый мужчина. В расстёгнутом вороте белой рубашки поблескивал какой?то амулет. Его правая рука была небрежно засунута в карман, а пальцами левой он задумчиво водил по поверхности покорёженного косяка. Внезапно позади раздался шум и из темноты вынырнули двое каменных львов с жуткими фиолетовыми глазами.
        Обернувшись, парень приветливо улыбнулся.
        - Ну что, мои котята, мышки уже ушли? Надеюсь, вы славно поиграли.
        Заметив в зубах у одного из львов помятую соломенную шляпку, оборотень удивился.
        - О, мы даже с трофеем. Мда, надо заметить у наших мышек довольно убогий вкус… А у тебя что - корзина? Пахнет пирожками. Ммм… Вот это уж неплохо. Хотя довольно странный набор для взломщиков.
        Стражи сложили добычу к ногам хозяина и застыли, ожидая дальнейших указаний. Библиотекарь поднял висящий у него на шее амулет на уровень глаз. В серебряную пластину, украшенную узорами, были встроены четыре маленьких рубиновых сердца. Двое из них были тусклыми и неподвижными - другие же наоборот сияли и пульсировали будто живые. Однако пульсация постепенно затухала, сияние меркло. Удовлетворённо хмыкнув, парень отпустил амулет и снова повернулся к развороченному косяку.
        - А вот двери придётся менять. Но ради такого веселья ничего не жалко… Вот бы они ещё пришли - я обожаю принимать гостей.
        Глава двенадцатая - холодная
        Грея руки, Эля обхватила чашку двумя ладонями и поднесла её к лицу. Вдохнула аромат мятного настоя и сделала маленький глоток. Запрокинув голову, девушка улыбнулась, наслаждалась покоем. Вот уже три дня от Вальдра Ярдара не было ни слуху ни духу. Исчезнув после той истории с библиотекой, наглый оборотень больше не появлялся, чему учительница была безмерно рада. Правда радость была немного омрачена вчерашним расставанием с Риной. Попрощавшись с подругой и её семьёй, Эля вернулась домой и минут двадцать сидела неподвижно и жалела себя. Ощущение одиночества и покинутости подгоняло слёзы и не давало дышать. Однако через некоторое время девушка вспомнила, что если будет страдать от этого, ничего не изменится, и решила прекратить это бесполезное занятие. К тому же, страдала не только она - дети из школы привыкли относиться к своим учительницам как к старшим сёстрам или даже вторым матерям. Некоторые восприняли поступок Рины как предательство, другие же думали, что они сделали что?то не так и клятвенно обещали Эле исправиться, только бы и она их не бросила. Те, кто постарше, тоже грустили, но желали Рине
счастья в новом доме и с интересом ожидали прихода нового учителя арифметики.
        Продолжая греть руки о чашку, девушка подошла к окну. На улице клубился привычный для Энтеи туман. Смутные силуэты прохожих то и дело проплывали по улице мимо школы. Несмотря на то, что Часовой башни не было видно, Эля знала, что через час классная комната будет полна учеников.
        - А пока можно отдохнуть. - Девушка зябко поёжилась.
        После ночного приключения в храме знаний она боялась приближаться ближе чем на два квартала к библиотеке и с тревогой вглядывалась в лица прохожих, удивляясь, как за ней до сих пор не пришёл отряд стражников.
        Вот и сейчас - когда позади хлопнула дверь, девушка вздрогнула, едва не облившись мятным отваром. Обернувшись, она обнаружила в комнате незнакомого человека средних лет. Он был очень худой и низкий. На носу блестело пенсне. Полы чёрного плаща свисали с тощих плеч как крылья вороны. Оглядевшись вокруг, незнакомец поморщился.
        - Эмм… Простите, а вы кто? - Подала голос, Эля, которая уже начала подозревать, что её перепутали с мебелью.
        - Я новый учитель этого… гм… заведения. Бранд Корвус. А вы, я так полагаю, моя коллега?
        Девушка поспешно поставила чашку на стол и натянула на лицо доброжелательную улыбку.
        - Здравствуйте! Я учительница письма, Элиан Хезер. Миссис Элиот говорила, что нашла нового учителя арифметики. Добро пожаловать в коллектив.
        - Да - да. - Мужчина присел за одну из парт. - И что же вы можете рассказать о моём новом месте работы? Судя по вашему возрасту, вы здесь тоже не очень давно?
        - Уже два года.
        Новый учитель арифметики скептически приподнял брови.
        - Чему можно научить детей в столь юном возрасте? Вам бы ещё самой учиться.
        - Мне двадцать один. - Вежливо заметила Эля. Она считала, что в этом возрасте уже сложно назвать кого?то бестолковым ребёнком. - Школа замечательная. Дети очень послушные и любят учиться…
        Человек, похожий на ворону, издал странный презрительный смешок. Учительница вопросительно посмотрела на него.
        - Я знаю, что здесь обучаются дети из низших слоёв общества. Вряд ли при таком происхождении они могут заслужить столь положительные характеристики. Понимаю ваше стремление выставить их в лучшем свете - всё же к их воспитанию приложили руку и вы, но можете смело говорить правду. Я не страшусь работать с трудными детьми.
        Эле вдруг страшно захотелось его стукнуть. За своих учеников она могла и подраться.
        "Как он может говорить так о детях, которых даже не видел. Что?! "С подобным происхождением?" Что не так с их происхождением? После войны почти все люди стали относиться к самым низшим слоям общества. Будто он не человек. Хотя познакомившись с учениками, он наверняка изменит мнение."
        - Но это правда. Дети действительно хорошие.
        - А как насчёт вашего образования?
        - Моего? - Удивилась девушка.
        - Ну да. Должен же я знать на каком уровне преподавание в этой школе. Со слов миссис Элиот, я понял, что моя предшественница получила домашнее образование.
        - Сначала меня обучали родители. В нашем доме было довольно много книг. После их смерти со мной занималась тётушка.
        Лицо господина Корвуса окончательно скисло. Однако сообщить своей коллеге всё, что он думает о домашнем образовании, учитель арифметики не успел - кто?то крайне бесцеремонно, кажется даже ногой, открыл дверь.
        - Что за убогое место? Еле нашёл. Ещё из?за этого тумана плащ отсырел.
        Оба учителя молча уставились на новоприбывшего. Учитель арифметики с удивлением, учительница письма с отчаянием.
        На оборотне был серый бархатный плащ, отороченный мехом. Руки парня были заняты здоровенной картонной коробкой.
        "Ну что опять? Куда он решил вляпаться на этот раз?" - Надежда на то, что она никогда больше не увидит наглого оборотня завяла и сникла, оставив Элю в глубокой печали. - "Где я так провинилась? И что это за коробка? Какие?то у меня плохие предчувствия."
        Ничуть не смущаясь устремлённых на него взглядов, Вальдр преспокойно прошёл в комнату и небрежно поставил коробку на парту между Элей и господином Корвусом, едва не прищемив последнему пальцы. Учитель арифметики отдёрнул руки и, едва не задохнувшись от возмущения, почему?то перевёл взгляд на Элю.
        - Что это? - Брезгливо осведомился он.
        Девушка поняла что под "это" он подразумевает вовсе не коробку, а оборотня, и промычала нечто нечленораздельное.
        - Нам нужно поговорить. - Заявил Вальдр.
        - Может быть чуть попозже. Может быть вечером. - Умоляюще пробормотала девушка.
        - Что ты там мямлишь? Пусть этот старик где?нибудь погуляет.
        - Старик?! - Возмутился мужчина, которому на вид было лет пятьдесят. - Что это за хам!? Мисс Хезер, вы что - водите в школу своих ухажёров? Какая безнравственность! Куда я попал?
        - Что за чушь несёт это старик? - Оборотень недоумённо приподнял бровь. - Я же попросил уйти. Нам с мышью нужно кое?что обсудить.
        - Вы меня выгоняете?! Как вы смеете?! - Взвизгнул учитель арифметики.
        Вальдр поморщился.
        - Какой противный голос. Он мне надоел.
        Недолго думая, оборотень схватил господина Корвуса за шиворот и бесцеремонно вытолкал за дверь. Учитель, который был на две головы его ниже только и мог, что багроветь от ярости и открывать рот, как рыба, выброшенная на берег. Перед тем, как захлопнуть дверь, парень высунул голову из класса и сообщил:
        - Ах, да, и не советую здесь шуметь - если меня взбесить, я становлюсь буйным, а если я становлюсь буйным, я могу кому?нибудь, что?нибудь сломать.
        В то, что этот парень буйный, поверить было очень легко, и потому никаких ругательств или угроз не последовало. Удовлетворённо хмыкнув, оборотень повернулся к Эле и обнаружил, что она сидит за партой, уронив голову на руки и тихонько стонет.
        - Эй, что с тобой? - Удивился мужчина. - Заболела?
        Учительница подняла на него полные укоризны глаза.
        - Ну за что вы так со мной?! Позорище. Что обо мне теперь подумают?
        Смотреть сейчас на оборотня было выше её сил, и девушка снова закрыла лицо руками. Она?то знала, что о ней подумают - подумают, что она таскает в школу своего ухажора, который, возможно, бандит и совершенно точно - псих.
        "Вот как одним махом можно было испортить мне репутацию? Хорошо, что он кажется не понял, что перед ним оборотень."
        - Да какая разница что о тебе подумает этот сморчок?
        - Вообще?то мне с ним ещё работать! А если слухи до детей дойдут…
        Вальдр безразлично пожал плечами, давая понять, что ему не ясна суть проблемы.
        Эля обречённо вздохнула и подняла голову.
        - Как вы меня нашли?
        Оборотень сел на стул напротив девушки и закинул ногу на ногу.
        - Ты упоминала, что работаешь учительницей. Естественно, ты можешь учить только в школе для человеческих детей. И к тому же… Я тут понял, где слышал о миссис Элиот - она знакомая моей матери. Странная женщина. Не мать, а миссис Элиот. Хотя мать тоже…
        Девушка скосила глаза на коробку.
        - Простите, а это что?
        - Кстати, это тебе.
        Учительница побледнела.
        "Взятка?! Наверно на этот раз будет что?то грандиозное. Надеюсь, мы не будем грабить дворец наместника? А одному попадать в неприятности ему скучно? Обязательно компания нужна? Точнее, соучастники?"
        Осторожно, опасаясь какого?нибудь подвоха, девушка открыла коробку. И подвох не заставил себя ждать.
        - Что это? - С ужасом спросила Эля, разглядывая свою взятку.
        - Шляпа. Ты разве не видишь. - Надменно вскинул бровь Вальдр.
        Разглядеть в этом монстре шляпу действительно было трудно - на чудовищных размеров полях вольготно расположились гроздья искусственного винограда и целая клумба шёлковых розочек. Довершало всё это великолепие чучело фазана - причём фазан явно не страдал отсутствием аппетита. Его стеклянные глаза, сделанные почему?то из красных бусин, алчно взирали на виноград и будили в Эле смутное желание спрятаться под стол.
        Оборотень почему?то принял её гримасу отвращения за бурный восторг и снисходительно махнул рукой.
        - Можешь не благодарить. Клятва аристократа - это не просто брошенные на ветер слова - приходится выполнять обещания.
        - Эммм… Премного благодарна, но… - Девушка замялась, раздумывая как бы потактичнее отказаться от безвкуснейшего головного убора. - Боюсь эта шляпа слишком роскошна для меня.
        - Мне всё равно. Обратно эту коробку я не потащу. - Заявил парень.
        Учительница обречённо вздохнула.
        "Ну ничего - если её перекроить, убрать это чучело и уменьшить поля, может чего путное и выйдет."
        От мыслей о переделке шляпы её отвлёк Вальдр, который, оглядевшись вокруг, придвинулся ближе и заговорщицки понизив голос, сказал:
        - У кронпринца скоро день рождения. Ему исполняется двадцать пять лет.
        Эля несколько удивлённо посмотрела на парня, не понимая какой реакции от неё он ожидает.
        - Эммм… Ну я поздравляю его… Замечательный должно быть юноша, если вы так радуетесь за него.
        Оборотень фыркнул.
        - Кто сказал, что я радуюсь за него? Не такой?то уж он и замечательный. Говорят, пропадает где?то целыми днями и мается дурью. Разве таким должен быть наследник империи?
        Эля еле подавила улыбку - судя по надменному тону оборотня, он считал себя намного более достойным кандидатом на управление империей.
        - В честь этого наместник устраивает грандиозное мероприятие.
        Эля кивнула.
        - Да, здорово. Фейерверки опять будут.
        - Мы должны обязательно туда попасть.
        У Эли отвисла челюсть.
        "О боги, кажется он действительно собирается ограбить дворец наместника!"
        - Нет - нет, знаете, боюсь для меня это слишком грандиозно. Грабить наместника - это не лучшая идея. Мне библиотеки хватило.
        Парень презрительно зацокал языком.
        - Вот же алчная плебейка. У тебя одно на уме! Причём здесь ограбление?! Между прочим, моя семья получила официальное приглашение. Нам не нужно ничего взламывать. Просто походи с брошью среди гостей - есть вероятность, что она на кого?нибудь среагирует.
        Девушка задумалась.
        "Тот мастер артефактов говорил что?то о магии крови. Но какова вероятность, что среди гостей окажутся родители Вальдра."
        Мужчина, будто прочитав мысли девушки, сообщил:
        - Вместе с принцем приехало множество аристократов - в основном, чтобы подхалимничать перед будущим императором. В общем, там будут многие из столицы. Все самые богатые и именитые.
        "Конечно предположить, что его родители не самые богатые и именитые, он даже не может."
        Тут до девушки дошёл смысл ранее сказанного:
        - Вы хотите, чтобы я присутствовала на балу в честь дня рождения кронпринца?!
        - Ты как?то медленно соображаешь. Именно это я и хочу.
        "Я на балу среди аристократов, где все такие красивые? Где все аристократы? Где все оборотни?.. Это даже страшнее ограбления."
        - Вы же шутите?! - На всякий случай уточнила жалобным голосом Эля.
        - Я так похож на шута? - Удивился парень, недовольно поморщившись.
        - Нет, просто это слишком…
        - Что это за капризы? Тебе так часто предлагают посетить дворец наместника?
        - Нет, но в этом?то как раз и дело. Это же дворец! Там все такие… А я такая… Что мне там делать? Я точно сделаю какую?нибудь глупость, и буду лишней.
        - Да никто там на тебя даже внимания не обратит. Слишком много чести. И вообще - полила мою брошь своей плебейской кровью - вот и расплачивайся.
        - Нет - нет, это невозможно.
        Вальдр начал злиться.
        - Невозможно шубу в чулки заправлять, а всё остальное ерунда. И вообще - может мне стоит попросить миссис Элиот тебя уволить?
        - Но… Но мне нечего надеть. - Окончательно растерялась учительница.
        - Да, в этом тряпье тебе там даже полы вымыть не разрешат, - согласился оборотень. - Не волнуйся, я обо всём позабочусь.
        От последней фразы девушке почему?то сделалось страшно.

* * *
        Ночной воздух был холоден и пах хвоей. Сквозь ветви деревьев виднелось тёмное небо с редкими бриллиантами звёзд. Оглянувшись назад, ещё можно было разглядеть огни окраин Энтеи. Откуда?то издалека раздался скрадываемый расстоянием звон колокола.
        Бредущая впереди фигура всё замедляла и замедляла шаг.
        "И чего его за город потянуло? Сначала по трущобам таскался, теперь это. Наверно из?за выпивки ничего не соображает. Аж шатается. Мне это на руку, но всё равно странно. Если бы он был так прост как кажется, он бы не дожил до этого момента."
        Коренастый мужчина, одетый во всё чёрное, неслышно скользнул за толстое дерево, увидев, что тот, за кем он наблюдает, остановился и, пошатываясь, опёрся о ствол сосны. Лунные лучи мягко скользили по длинным белым волосам, стекали по чёрному плащу, путаясь в серебряной вышивке. Постояв немного, он стал мурлыкать какую?то песенку, изобилующую скабрезностями.
        Преследователь поморщился. От беловолосого типа его отделяло шагов двадцать, но слова он расслышал.
        "Меня всегда поражали его музыкальные пристрастия… И всё же почему с ним не пошёл Гис? Ловушка? Нет, я почти уверен, что вокруг больше никого нет. И за нами никто не следил… Нужно сделать это сейчас".
        Отвернувшись, мужчина достал из кармана маленькую бутылочку. Осторожно раскупорив её, он капнул чёрной жидкостью на остриё крошечного, будто игрушечного кинжала. Яд стёк в специальный желобок на лезвии. Закончив с приготовлениями, мужчина быстро и бесшумно выступил из?за дерева, собираясь метнуть кинжал. Но он так и застыл с поднятой рукой, потому что возле сосны уже никого не было.
        "Всё?таки ловушка!" - Мелькнуло в сознании, а он уже разворачивался, зная, что увидит за спиной противника.
        От пьяной расхлябанности не осталось и следа. Пригнувшись к земле юноша бесшумно крался к своему преследователю и напоминал опасного хищника, подбирающегося к жертве.
        Охотник, моментально превратившийся в добычу, всё же метнул кинжал, но мишень отклонилась и отравленное оружие воткнулось в землю. Преследователь потянулся за мечом, но блондин оказался быстрее - он сделал странное движение рукой и его противник упал.
        Лёжа на земле, покрытой хвоей и сырыми листьями, мужчина внезапно осознал, что из его груди торчит стилет. Металлическая рукоять подрагивала в такт его дыхания. Дышать, впрочем, становилось всё сложнее - вместо воздуха из горла вырывались какие?то хрипы и кровавая пена.
        Не в силах пошевелится, обманутый охотник беспомощно наблюдал, как к нему подходит высокий беловолосый парень. Хотя волосы больше не были белыми. Старый облик скатывался с него как капли воды и проступал новый - пугающе знакомый. С каждым шагом менялась фигура и черты лица, белоснежные пряди стали огненными и укоротились, глаза, ранее небесно голубые, теперь сверкали расплавленным золотом, кожа осталась такой же бледной, но кое - где появились веснушки.
        Лежащий на земле ещё успел увидеть, как тот склоняется над ним и проводит холодной ладонью по его лицу, закрывая глаза.
        "Он всегда был лучшим. Идеальный, холодный, без изъянов. Никогда не совершал ошибок. Гис…"
        А потом он просто умер.
        Рыжеволосый молча смотрел на тело у своих ног. Его лицо казалось бездушным и безэмоциональным, как у ледяной скульптуры. Склонив голову на бок, он задумчиво спросил:
        - Почему ты это сделал? Почему ты?..

* * *
        В длинном широком коридоре царил полумрак. С многочисленных картин, висящих на стенах, смотрели миловидные дамы и строгие мужчины, но больше всё же было пейзажей и натюрмортов. Пламя редких свечей отражалось от позолоченных рам и играло с тенями, искажая цвета красок. Бордовая ковровая дорожка, растекалась под ногами рекой тёмной крови.
        Из?за огромной мраморной вазы вынырнул парень в тёмной одежде и застыл, молча ожидая указаний.
        - Он не выходил? - Гис одним взглядом показал на резные двустворчатые двери с позолоченными ручками.
        Парень всё так же молча покачал головой.
        Рыжеволосый юноша устало кивнул.
        - Ты молодец. Иди выспись.
        Охранник склонил голову в лёгком поклоне и бесшумно удалился.
        Двери тут же отворились и оттуда высунулась всклокоченная блондинистая голова.
        - Так и знал, что это ты! Где был? Ходил развлекаться без меня?!
        Гис неопределённо пожал плечами.
        - А я влюбился! - Небесно голубые глаза подёрнулись мечтательной поволокой.
        - Неужели.
        - Давай без сарказма! Прошлый раз не считается! Вообрази, я ей спел балладу, а она при этом сидела с такой кислой миной, будто я её молоком недельной давности пою. В общем, она ничего не понимала в искусстве. Кстати, тебе я тоже решил подыскать девушку.
        - А мне зачем? - Рыжеволосый скептически приподнял бровь.
        Его друг посмотрел на него как на неизлечимо больного.
        - Тебе срочно нужно влюбиться, а то так и умрёшь занудной ледышкой.
        - Благодарю за комплимент.
        - Кстати, а почему на тебе мой плащ? Хотя он тебе больше идёт. О, я тут придумал новую мелодию, ты должен услышать.
        Блондин попытался втянуть Гиса в комнату, но тот отрицательно покачал головой.
        - Прости, но я должен зайти ещё кое - куда.
        - Ладно, но как возвратишься, обязательно послушай.
        - Спи давай. - Посоветовал рыжий. - А то с такими мешками под глазами твоя великая любовь на тебя и не посмотрит.
        Парень небрежно пригладил стянутые в лохматый пучок длинные волосы и назидательно произнёс.
        - Вдохновению не прикажешь.

* * *
        Этой ночью наместнику не спалось. В завывании ветра за окном чудился чей?то плач. Начинающийся насморк, не улучшал настроения, также как и храп жены под боком. Поворочавшись, некоторое время, мужчина не выдержал, и тихонько встав с кровати, накинул тёплый домашний халат. Приказав слуге принести в его кабинет горячего молока с мёдом, наместник отправился будить своего секретаря, решив действовать по принципу - "Если мне не спится, то пусть и остальным плохо будет". Однако, не обнаружив секретаря в спальне, он вспомнил, что вчера сам отпустил его в город на день рождения тёщи. Недовольно чихнув, самый главный человек в Энтее поплотнее закутался в халат и поплёлся к себе в кабинет.
        "Ничто так не успокаивает как работа в два часа ночи. Кажется я мазохист".
        Прикрыв за собой дверь, он повернулся и едва не выронил свечу - в кресле за его столом кто?то сидел.
        - Доброй ночи, наместник. Ваше молоко почти остыло. - Поздний гость кивнул в сторону стоящей на столе кружки. Его тихий спокойный голос показался знакомым. Приглядевшись повнимательнее, наместник вздрогнул. Перепачканный в земле чёрный плащ небрежно свисал с подлокотника. Золотые глаза сидящего в кресле юноши светились в полумраке. Хозяин кабинета сглотнул - почему?то этот молчаливый парень, нелюбящий привлекать к себе внимание и незаметной тенью следующий за своим хозяином, внушал ему странный трепет.
        - Д - доброй ночи… Чем обязан?.. - Мужчина судорожно сглотнул.
        - Было ещё одно покушение. - Безо всяких предисловий сообщил оборотень.
        По спине побежали мурашки. Наместник схватил со стола кружку с молоком и залпом выпил, очень жалея, что это не вино. Это дало ему несколько секунд на размышления.
        - Поверьте, ни я, ни мои люди не имеем к этим инцидентам никакого отношения…
        - Знаю. - Рыжеволосый холодно прервал его оправдания. - Вам не выгодна его смерть, хотя бы потому, что вы будете следующим, кто умрёт после него. Тот, кто совершил сегодняшнее покушение - из его личной стражи.
        - Что?!
        - Я выпил зелье, на время давшее мне чужой облик и вывел его за город. Он попытался убить меня этим. - Юноша положил на стол маленький метательный кинжал.
        Наместник наклонился, чтобы разглядеть оружие но благоразумно до него не дотрагивался. Его брови поползли вверх.
        - Кураре? Экзотический яд. Хватило бы даже небольшого ранения. Жертва гарантированно умирает от паралича внутренних органов. Где хозяин кинжала?
        На лице оборотня промелькнула досада.
        - Мёртв. Я хотел лишь ранить его, но… я довольно плох в метании кинжалов…
        - Очень жаль. Нужно было допросить…
        Рыжеволосый задумчиво смотрел на кинжал.
        - Я знал покойного более пяти лет. Он служит давно и его преданность никогда не подлежала сомнению. Очень исполнительный, не задавал вопросов - всегда точно следовал приказу. Я не знаю сколько ему должны были заплатить или чем угрожать, что он пошёл на это. Теперь я не могу доверять никому из стражи.
        "И поэтому пришёл ко мне. Что ж - с таким лучше быть союзником, чем врагом".
        Оборотень будто прочёл его мысли.
        - Мы с вами в одной лодке. Точнее на одном хлипком плоту. Вы не глупый человек, хотя иногда для собственной безопасности стараетесь изобразить обратное. Будьте внимательны. Это не последнее покушение.
        Парень поднялся с кресла и, прихватив плащ и кинжал, вышел из кабинета. В дверях он немного задержался и, не оборачиваясь, спокойно произнёс:
        - Не волнуйтесь на счёт трупа. Никто не будет распускать слухи об убийстве оборотней в Энтее. Я хорошо спрятал тело.
        Наместник вспомнил о выпачканном в земле плаще и содрогнулся. Внезапно мужчина понял, что этого золотоглазого он боится больше чем всех остальных оборотней вместе взятых.
        Глава тринадцатая - грозовая
        Разработка плана по внедрению учительницы на бал кронпринца набирала обороты. Вальдр Ярдар, вообразивший себя стратегом - полководцем, очень обрадовался перспективе попасть в новые неприятности и за неимением собственной армии донимал одну Элю. Его деятельная натура не позволяла ему долго бездействовать и уже утром, когда девушка завтракала, перед тем как отправиться на работу, её привлёк стук в окно. Поскольку все нормальные знакомые учительницы обычно стучались в дверь, личность раннего визитёра не оставляла сомнений. Подавившись чаем, Эля, которая как раз сидела за письменным и по совместительству обеденным столом, стала раздумывать, не притвориться ли ей, что никого нет дома. Однако когда стук повторился, а в окне показалась недовольная физиономия оборотня, ей ничего не оставалось, кроме как открыть, предварительно подвинув посуду. Парень прошёлся по столу и спрыгнул на пол.
        - Почему окно закрыто? - Вместо приветствия осведомился он.
        - Потому что я наконец починила крючок, который вы некогда выломали.
        Не обращая внимания на укоризненные нотки в голосе девушки, Вальдр скинул плащ на спинку стула и оглядел комнату. Настроение у него было приподнятое и поэтому стандартные гадости он говорил снисходительным тоном и с улыбкой.
        - Не удивительно, что ты выглядишь, как на последнем издыхании, если питаешься этим постоянно - оборотень кивнул на тарелку жидкой манной каши и кусок хлеба с отрубями.
        - Что не так с кашей? - Удивилась Эля.
        Парень презрительно поморщился.
        - Она абсолютно не питательна. Лично мне, чтобы наесться, необходимо мясо - вот это настоящая еда.
        - Мясо дорого стоит, - буркнула Эля. - И вообще - каша полезна.
        - Не понять мне плебеев. - Парень уселся в кресло и закинул ногу на ногу.
        Девушка с тоской посмотрела на улицу. Из?за пугающе тёмных облаков не было видно солнца и казалось, что сейчас не утро, а вечер. Погода, в общем?то, соответствовала настроению Эли. Стрелки Больших часов показывали на половину девятого. Учительница стала собираться в аптеку, попутно представляя, что в её кресле просто лежит новая подушка. Вредная зеленоглазая подушка…
        Оборотень, не дождавшись расспросов, обиделся и первым начал беседу.
        - Я договорился по поводу тебя. На приём ты сможешь попасть без труда. Главное запомни, как себя вести. Вот краткий свод дворцового этикета. - Парень выложил на стол пухлую книгу небольшого формата.
        Девушка удивлённо нахмурилась.
        - Зачем?
        Вальдр презрительно хмыкнул
        - Хвалю смелость плебеев - не боитесь вы попадать в глупые ситуации и позориться. Но я за твою дикость краснеть не собираюсь!..Ты меня слушаешь? Почему отвлекаешься?
        Эля, как раз закалывавшая в волосы последнюю шпильку, вздохнула. Она начала подозревать, что оборотню просто очень скучно сидеть дома, а бесить её - это такое извращённое аристократическое развлечение.
        - Прошу прощения, но мне нужно в аптеку.
        Парень наморщил лоб, вспоминая.
        - Точно, я и забыл, что у тебя десять работ.
        - Лишь две. - Девушка хотела надеть шляпку, но вспомнила, что та стала добычей каменных львов, а новую она бы одела только под страхом смерти. - Прошу прощения, но мне действительно нужно уходить.
        Вальдр поморщился.
        - Так вот мероприятие ровно через длань. Так что заранее отпросись у хозяина аптеки…
        Внезапно раздался стук в дверь. Эля застыла, соображая, что нужно миссис Бергер и как она отреагирует на присутствие незнакомого оборотня, который ко всему прочему, умудрился проскользнуть в мансарду, минуя входную дверь. Однако всё оказалось ещё хуже.
        - Мисс Элиан, это Мила. - Раздалось за дверью.
        Девушка схватилась за голову. Однако паниковать было некогда. Представив, как отреагирует её ученица, когда увидит любимую учительницу с оборотнем, Эля моментально преобразилась. Сцапав парня за руку, она с неизвестно откуда взявшейся силой выдернула его из кресла и стала оттеснять в сторону кладовки.
        - Пожалуйста, умоляю, посидите там тихонько… Она просто очень впечатлительная. Не надо, чтобы она видела… А то ведь я могу и не прийти на приём!.. Просто девочка очень боится оборотней! - Бормотала она, впопыхах мешая мольбы с угрозами.
        Вальдр, ошалевший от такого натиска, на первых порах даже забыл о сопротивлении, но когда его стали настойчиво запихивать в тесную тёмную кладовку, он вцепился в косяк.
        - Ты… Ты что делаешь? - Выпучив глаза, осведомился он.
        Эля, которая в порыве отчаяния уже собиралась ударить его чем?нибудь по пальцам, чтобы отцепить от косяка и без проблем упрятать в чулан, опомнилась и вспомнила, что это не гуманно.
        - Я вам всё потом объясню. Я же делала, что вы просили… Пожалуйста, один раз. Всего один раз помогите мне.
        Видимо напуганный безумным блеском в её глазах, оборотень подчинился и разрешил засунуть себя в крошечную комнатку.
        Сама удивляясь тому, что она только что сделала, девушка пошла открывать входную дверь. На пороге стояла улыбающаяся Мила.
        - Здравствуйте, мисс Элиан. Вот моё задание. - Девочка протянула учительнице несколько листов бумаги. - И вы обещали дать мне что?нибудь почитать. Я ведь уже умею читать. - Ребёнок надулся от гордости.
        Элиан натянуто улыбнулась.
        - Ах да. Конечно - конечно… Ты же говорила, что придёшь. Я тут немного… Сейчас.
        Девушка поспешно вернулась к столу и выудила из стопки книг сборник сказок Гардмира. Мила восхищённо рассматривала зелёный переплёт с витиеватыми буквами названия.
        - Большое спасибо. Я буду очень осторожна. - Девочка с трепетом прижала книгу к груди. - А вы сейчас в аптеку? Можно я вас провожу?
        Элиан укоризненно посмотрела на ученицу.
        - Мила, я тебе говорила, что просто так бродить одной по улицам не очень хорошо. Давай ты меня проводишь, но потом сразу домой.
        Девочка согласно закивала.
        - Я не брожу. Просто дома не хочу быть. Но я обязательна потом пойду туда…
        Внезапно её прервал грохот, донёсшийся из кладовки. Мила испуганно ойкнула и отпрянула в сторону. Эля застыла на месте. Гнетущее молчание затягивалось. Дверь кладовки медленно отворилась и оттуда невозмутимо вышел Вальдр. Несмотря на весь идиотизм ситуации, держался он гордо.
        - Там полка упала. - Сквозь зубы процедил он. - Я её всего - лишь плечом задел.
        Мила взирала на оборотня с открытым ртом.
        - Мисс Элиан, а это кто? - Громким шёпотом осведомилась она.
        Девушка замялась. Вертевшееся на языке - "Это добрый чуланный дух", звучало совсем уж абсурдно, и она решила сказать нечто более правдоподобное.
        - Эмм… Это мой друг…
        - А почему он сидел в кладовке? - Любознательное дитя, поняв что угрозы от незнакомца не исходит, разглядывало парня с неподдельным интересом. Тот не отводил скептического взгляда от Эли, желая посмотреть, как она будет выкручиваться.
        - Ну я попросила его там найти… банку с сушёными ягодами. Ну как, нашёл?
        - Нашёл. Но банки там больше нет… - Сообщил оборотень.
        - Это хорошо, что вы завели нового друга. - Мила одобрительно закивала. - А то после отъезда мисс Ринабел вам наверно одиноко. Здравствуйте, господин. - Девочка вежливо поклонилась оборотню, а потом наморщила лобик, пытаясь что?то вспомнить. - Знаете, мне кажется я вас уже где?то видела.
        Эля позеленела.
        "Точно, она его видела в корчме, когда он устроил погром!"
        Кисло улыбнувшись, девушка обратилась к ученице.
        - Мила, ты спустись первой, а я тебя сейчас догоню.
        Ученица послушно кивнула и вышла за дверь.
        Девушка накинула плащ и собралась уже было выскользнуть следом, но оборотень придержал её за локоть.
        - Ну ка объясни, почему каждый раз, как мы встречаемся с этой девчонкой, ты меня куда- нибудь запихиваешь? В прошлый раз в переулок. В этот раз в кладовку. Что будет дальше?
        - Простите. - Эля виновато посмотрела на парня. - Просто, понимаете, она очень боится оборотней. Я не хотела, чтобы она узнала о том, что я общаюсь… с представителем этой расы.
        - Боится? - Вальдр отпустил локоть учительницы и фыркнул. - Опять человеческие бредни. И, кстати, на мне не написано, что я оборотень.
        "Оно?то не написано, но если пообщаться с ним минут пять, всё и так становится ясно. Он же сразу хамит и сверкает кошачьими глазами. Более типичного оборотня найти сложно. " - Подумала девушка, покосившись на внушительный фолиант - "Народы всего мира, канувшие в небытие и ныне здравствующие, а также твари неразумные и опасные". Ей вдруг вспомнилась недавно прочитанная строчка оттуда. "Оборотни любят жёсткую иерархию. При общении с кем?то более слабым, они непременно будут жестоко его подчинять себе и доминировать. Среди своих, слабых особей они не очень?то терпят, следуя принципу - "Только сильный достоин лучшего"."
        Вздохнув, девушка вышла за дверь, оборотень последовал за ней.
        Мила ожидала их на улице, подпрыгивая от нетерпения и по - прежнему прижимая к себе книгу сказок. Небо было сплошь покрыто тёмной пеленой грозовых облаков, которые нависли так низко над городом, что, казалось, часовая башня протыкает их своим шпилем. В воздухе висело какое?то напряжение, как предчувствие буйства стихии. На улице почти никого не было - видимо, это напряжение чувствовали все. Эля задрала голову вверх и поёжилась. Она вдруг показалась себе невероятно маленькой и ничтожной по сравнению с безбрежным, грозно хмурящимся небом.
        "Наверное, это будет последняя гроза этой осени. Надеюсь, просто гроза…"
        - Мила, может ты сразу пойдёшь домой? Как бы дождь не хлынул."
        Девочка упрямо сжала губки.
        - Нет, мисс Элиан, ну пожалуйста, можно с вами?
        - Ладно, пошли, но только побыстрее. - Эля ещё раз вдохнула, но прогнать девочку она не могла.
        Они пошли по пустынной улице Подорожника, подгоняемые ветром. Каменные дома были погружены в странную тишину, будто все обитатели вдруг дали обет молчания.
        Эле сделалось не по себе - хотелось вернуться домой и забиться под одеяло. Мила жалась всё ближе к ней.
        "Да что за ерунда. Совсем нервы расшатались. Из?за кое - кого…"
        Случайно обернувшись, девушка обнаружила, что оборотень всё ещё следует за ней. Она вздрогнула от неожиданности. Тревога немного рассеялась - привычная уже физиономия парня странно успокаивала, напоминая, что существуют проблемы пострашнее плохой погоды.
        Заметив взгляд учительницы, оборотень пожал плечами и надменно вскинул бровь.
        - Я не виноват, что мне тоже к центру.
        - А как вы с мисс Элиан познакомились? - Спросила девочка, простодушно хлопая ресницами.
        Вальдр молчал, видимо считая, что отвечать выше его достоинства. Но девочка не сдавалась - придвинувшись ближе к оборотню, она с любопытством заглянула ему в глаза.
        - Мисс Элиан, а почему он не отвечает? Он, что, на нашем языке не говорит? - Шёпотом спросила она.
        - Понимаю и говорю. - Холодно ответил Вальдр.
        Девочка обрадовалась.
        - Так как вы познакомились с мисс Элиан?
        - Детям такое знать не следует. - Заявил он.
        - Почему?
        - А почему ты такая приставучая?
        - Не знаю…
        Эля с беспокойством поглядывала на своих спутников, опасаясь, что парень вот - вот выкинет какую?нибудь глупость. Внезапно она почувствовала, как до её щеки дотронулось что?то лёгкое, почти невесомое. Остановившись, она посмотрела вверх. Тёмные облака роняли крупные снежинки, которые таяли, едва коснувшись земли.
        - Первый снег! - Мила улыбнулась.
        - Да, видимо эти облака предвещали не грозу. - Учительница улыбнулась ей в ответ. Она любила снег - особенно первый - он дарил ощущение, что вот - вот произойдёт что?то хорошее.
        - Да нет, как раз грозу они и предвещали. - Послышался голос оборотня. Девушка удивлённо посмотрела на Вальдра. Он стоял неподвижно, смотря куда?то вдаль и казался очень напряжённым - как натянутая тетива лука, готовая вот - вот послать стрелу. На его плаще снежинки задерживались на несколько мгновений, а потом гибли - ведь кошки очень тёплые.
        Эля проследила направление его взгляда и побледнела. Светлая радость, принесённая снегом, внезапно завяла, уступив место панике. Судорожно сглотнув, девушка предложила хриплым голосом:
        - Бежим?
        - Бежим. - Согласился оборотень.
        Мила только пискнула, когда оборотень, схватив её под мышку, как куль с мукой, бросился в сторону, противоположную той, куда им было необходимо.
        Эля не отставала - задрав юбки почти на неприличную высоту, она неслась по холодным, каменным улицам Энтеи как загнанный заяц. На часовой башне запоздало запел колокол, возвещая об опасности.
        Кроме прочих своих прелестей, Энтея славилась уникальными погодными условиями. А самым необычным в этих погодных условиях было одно явление, именуемое "Шаровой грозой". Никто точно не знал. почему эта напасть происходила именно с Энтеей, и ни в каком другом месте Двуипостасной империи не замечена, но большинство сходилось на том, что всё из?за того, что город стоит на просто чудовищных размеров месторождении железа, которое, как известно, и притягивает эту пакость. Шахты, не оскудевающие уже которое столетие, подтверждали эту версию.
        Примерно раз в год - полгода Энтею наводняли шаровые молнии. Как огненные воплощения смерти, они летали по улицам и над крышами домов в течении нескольких часов. Именно по этой причине большинство домов в Энтее были каменными. И именно по этой причине в начале строительства любого здания - будь?то храм или туалет, в фундамент закладывался охранный амулет, не позволяющий молниям соприкасаться со строением. С началом шаровой грозы все люди прятались за надёжными стенами своих домов. Но пожары и смерти всё равно случались, и довольно часто.
        Не удивительно, что целых две молнии, зависших в каких?нибудь ста метрах вниз по улице, заставили Элю, никогда не имевшую способностей к физическим упражнениям, бежать едва ли не быстрее оборотня.
        - Поворачивайте на Аконитовую. - На ходу крикнула девушка. - Там мой знакомый живёт.
        Парень послушно свернул на Аконитовую улицу и внезапно остановился как вкопанный. Эля врезалась в его спину. Мила заворочалась, пытаясь понять, что случилось, но к сожалению, оборотень впопыхах засунул её под мышку не глядя и теперь девочка могла видеть лишь то, что позади Вальдра. Мимо них, на расстоянии примерно в два человеческих роста от земли медленно проплыл огненного цвета шар.
        - Слишком близко. Не двигайтесь. - Прошипел парень, почти не шевеля губами.
        Эля так и застыла, уткнувшись носом в его плечо, а Мила, хотя и не видела опасности, даже задержала дыхание. С величественной медлительностью шаровая молния качнулась в их сторону, будто раздумывая, достойна ли эта троица её внимания. Редкие снежинки испарялись ещё на подлёте, не выдерживая нестерпимого жара, который ощущали даже стоявшие внизу. Учительница хотела зажмуриться, но не смогла оторвать взгляд.
        "Какие же мы всё?таки жалкие - можем умереть от любого пустяка. Вроде просто вышли из дома в непогоду, а оказалось, что нас убьёт молнией. И мы бессильны. И я и оборотень - в этом мы ни так уж и отличаемся."
        Но молния, решив не удостаивать своим вниманием таких жалких личностей, поплыла дальше. Скосив глаза, спутники наблюдали, как она удаляется, и хотя коленки подрагивали от напряжения и желания бросится бежать, по- прежнему не двигались с места. Наконец Вальдр пошевелился и продолжил путь.
        - Где этот твой знакомый? Ты его не придумала? А то от нас одни дымящиеся косточки останутся. - Никакие проблемы не могли заставить Вальдра перестать хамить. - Хотя, в принципе, я могу выломать первую попавшуюся дверь. - Оборотень уже стал озираться по сторонам. - Вон та, например, выглядит довольно хлипко.
        - Не надо! - Поспешно заверила девушка. - Вот его дом, а вот его дверь. И ничего ломать не надо!
        Внезапно их отвлекла Мила,
        - Ух - ты! Эта светящаяся штука возвращается! Ой, дяденька, мне страшно!
        Девушка и парень подпрыгнули как ужаленные и, даже не оборачиваясь, ринулись к дому, на который недавно указывала Эля. Здесь они стали колотить в дверь с рвением рехнувшихся дятлов.
        - Митишь! Это Эля! Открой! Умоляю!
        Вальдр то ли выронил, то ли поставил девочку на землю и отошел немного назад, чтобы с разбега вломиться внутрь. Однако именно в этот момент дверь наконец открылась, явив гостям взволнованного и удивлённого помощника аптекаря. Оборотень в последний момент попытался затормозить, но споткнулся о высокий порог и буквально ввалился в комнату, сбив с ног хозяина дома. Следом влетели Эля с Милой, повизгивая от страха и наступая на конечности распростёртых на полу мужчин. Вальдр, которому очень не нравилось лежать на незнакомом парне попытался подняться, но ему помешала учительница. Она в этот момент схватила оборотня за ноги и стала отодвигать их от порога, чтобы поскорее закрыть дверь. Господин Ярдар снова уткнулся носом в грудь помощника аптекаря и на этом любопытном моменте в комнату вошла мать Митиша, привлечённая шумом. Увидев сына в достаточно пикантной позе она схватилась за сердце.
        - Нет - нет - нет! Пожалуйста не волнуйтесь. - Эля, наконец, захлопнула дверь и поспешила успокоить женщину. - Вы же меня помните? Я работаю вместе с Митишем.
        Хозяйка дома узнала девушку и после недолгого растерянного молчания пробормотала:
        - Здравствуй, Элиан. - Ещё немного помолчав и понаблюдав, как незнакомый парень слазит с её сына она добавила. - Пойду чайник поставлю.
        Вальдр быстро поднялся на ноги и как ни в чём не бывало поправил плащ. Митиш по прежнему лежал и осовело хлопал ресницами. Девушка засуетилась и стала помогать ему подниматься.
        - Прости. Просто гроза так внезапно началась. А твой дом ближе всего был.
        - Нет - нет, ничего страшного. Я как раз за тебя волновался. Тоже собирался выходить в аптеку и тут сигнал тревоги с Часовой башни. Хорошо, что с тобой всё в порядке… Ммм… Простите, а мы с вами знакомы?
        Оборотень попытался окинуть его презрительным взглядом сверху вниз, но не получилось - помощник аптекаря был выше.
        - Незнакомы.
        Эля поспешила заслонить собой хмурую физиономию парня.
        - Позволь представить - Вальдр Ярдар, эммюээ… мой знакомый. А это Митиш Ранд - мы вместе работаем.
        Митиш радостно закивал.
        - Рад познакомится, хотя и глупо как?то всё получилось. Вы проходите - проходите. Чай с мятой в такой холод то, что надо. Элиан, у тебя губы от холода посинели. Тебе срочно нужно согреться.
        - Да нет, мне вовсе не холодно. - Заверила его девушка, а про себя добавила - "Я от страха даже вспотела."
        В крошечной кухоньке было жарко натоплено и пахло сдобой. Окна, выходившие на глухую стену соседнего дома, сейчас были закрыты ставнями из?за чего освещение было довольно скудным. На столе плакали воском две толстые свечи. Митиш тут же усадил болезненную и хрупкую мать на лавку, отобрал у неё чайник и сам стал разливать гостям мятный настой. Миле вручили яблочный пирожок.
        - Господин Ярдар не будет. Он не любит такой чай. - Поспешила предупредить Эля, опасаясь, что оборотень будет кривить свой аристократический нос и разглагольствовать о низменности плебейских вкусов.
        - Не люблю. - Согласился Вальдр. - Но выпью.
        Чтобы не дать парню выдать себя с потрохами каким?нибудь хамством, девушка твёрдо решила не позволить ему вставить и слова и говорить только о погоде, благо тема была актуальная.
        - Я надеюсь в этот раз обойдётся без пожаров. - Девушка кивнула в сторону окна.
        - Я ужасно перепугалась. - Робко подала голос Мила. - Больше я боюсь только оборотней.
        Единственный присутствующий представитель данной расы подозрительно забулькал чаем.
        - Но оборотни не испепеляют на месте. - Возразил Митиш, добродушно улыбаясь.
        - Зато они воют по ночам и в подворотнях кушают того кого поймают.
        Вальдр закашлял, то ли подавившись чаем, то ли выражая своё отношение к подобным высказываниям.
        Осознав, что разговор зашёл куда?то не туда, учительница попыталась исправить ситуацию.
        - Хорошо, что у нас есть Часовая башня и колокол - хотя бы можно услышать сигнал тревоги. Знаешь, Мила - эту башню построил один из первых королей Гардмира.
        - Зато колокол туда повесили оборотни. - Ядовито сообщил Вальдр.
        - Выпейте ещё чаю! - С горящими глазами, Эля стала подливать оборотню в чашку мятный отвар. В порыве энтузиазма она не заметила, что чайник отличается особой хлипкостью. Ручка отвалилась, крышка слетела, а отвар вылился на стол и на колени парня. Его спасло только то, что вода уже успела немного остыть. Зашипев не хуже змеи, он вскочил с лавки.
        - Что ты творишь?! Я ценю твои попытки меня заткнуть, будто непослушного ребёнка, болтающего глупости. Но из?за того что ты пытаешься скрыть, что я оборотень, моё происхождение не изменится! И я не собираюсь скрывать кто я! Потому что мне абсолютно наплевать на мнение всех твоих знакомых вместе взятых!
        Мила переводила жалобный взгляд с разъяренного парня со светящимися глазами на свою учительницу. Митиш выронил пирожок.
        В абсолютной тишине Эля вздохнула и устало прикрыла глаза.
        "Когда всё идёт наперекосяк, так хочется найти кого?нибудь крайнего. Кого?то, кого можно обвинить во всех своих бедах. После встречи с этим типом привычный мир стал рассыпаться. Рина уехала, я стала шляться по подозрительным местам, меня едва не слопали каменные львы, а в довершении всего дорогие мне люди теперь вряд ли будут относиться ко мне по прежнему. Как же хочется обвинить во всём этого оборотня. Но, если рассуждать здраво… Не виноват же он в самом деле в том, что он идиот… или в том, что он оборотень. Я сделаю всё, чтобы поскорее избавиться от броши и от Вальдра Ярдара. Даже, если мне придёться попасть на этот проклятый бал."
        Глава четырнадцатая - о развлечениях элиты
        Дворец не поражал воображение, ввиду того, что Эля видела его много раз, но впечатлял - так близко она к резиденции наместника ещё не подходила. Здание располагалось в центре города в окружении небольшого количества деревьев - этакого чахлого островка зелени, затесавшегося в море камней. Впрочем, сейчас о зелени не было и речи - высокие тополя и ясени трясли на ветру тёмными голыми ветками, слегка припорошенными снегом. Дворец во время войны совсем не пострадал, если не считать внутреннего убранства. Это было не оборонительное сооружение - от улиц Энтеи, кроме узкой полоски деревьев, его отделяла лишь высокая кованая ограда с острыми пиками наверху. Здание было п - образной формы - главный корпус, щеголявший шикарной полукруглой парадной лестницей и два крыла. По углам крыльев красовались небольшие декоративные башенки с флюгерами.
        Сейчас почти во всех окнах горел свет. Праздничная торжественность ощущалась во всём - в холодных брызгах мраморного фонтана перед входом, в подъездной дороге, освещённой стеклянными фонарями, которые висели на невысоких столбах, в роскошных каретах, мельтешении слуг, шорохе платьев, высоких причёсках дам, выбирающихся из экипажей.
        В воротах оборотень показал стражнику приглашение и тот, сверившись со списком, слегка поклонился:
        - Добро пожаловать, господин Ярдар.
        Вальдр молча кивнул и прошёл за ограду. Его роскошный тёмно - синий бархатный плащ резко контрастировал с серым недоразумением, накинутым на плечи Эли. Девушка чувствовала себя облезлой мышью, случайно попавшей на праздник к холёным домашним котам.
        " Если он говорит, что позаботился о платье, то почему не дал мне переодеться дома? Почему это нужно делать во дворце?"
        Они шли вдоль длинной вереницы карет, которые по очереди подъезжали к лестнице и выпустив господ, заворачивали за угол, чтобы дожидаться их возвращения на специальной площадке.
        - Сколько экипажей. Только мы одни пешком идём. - Удивлённо заметила учительница.
        - Разумеется, все в экипажах. Сюда приглашена лишь элита. Даже если эта элита живёт на соседней улице и дойти будет быстрее - они всё равно не могут пойти пешком, ибо это не аристократично. - Не оборачиваясь, фыркнул парень.
        - Но где же ваш экипаж? - Девушка постаралась убрать из своего голоса ехидные нотки.
        - В нём прибудут мои приёмные родители и сестра. А мне нужно сперва разобраться с тобой.
        - Как любезно с вашей стороны. - Пробормотала Эля.
        Приблизившись к лестнице, она уже было поставила ногу на первую ступеньку, но Вальдр придержал её за локоть и кивнул в сторону.
        - Мы войдём через другую дверь.
        Учительница пожала плечами и послушно последовала за ним. Они завернули за угол главного корпуса и пошли вдоль левого крыла. Здесь фонарей не наблюдалось, но света из окон было достаточно. Они приблизились к скромной двери, из?за которой доносился запах выпечки. Оказавшись внутри, Эля огляделась вокруг, а потом удивлённо спросила у оборотня:
        - Зачем вы привели меня на кухню?
        Тот, как всегда не оборачиваясь, поманил её пальцем, велев следовать за собой.
        Из?за немалых размеров, огромного количества столов и клубящихся над кастрюлями облаков пара, в этой кухне можно было заблудиться. Повара работали без устали, не особо обращая внимание на двух гостей. То и дело появлялись служанки в одинаковых чёрных платьях и белых передниках и быстро исчезали, унося на подносах блюда с лакомствами. Одна из служанок - судя по надменному выражению лица - главная, поклонилась Вальдру и отвела их в столовую для слуг. Большую часть комнаты занимал длинный обеденный стол. Служанка вручила недоумевающей Эле какой?то свёрток и вышла. В свёртке она обнаружила новенькую, с иголочки форму - такую же, как у сновавших по кухне женщин. Некоторое время учительница недоумённо разглядывала наряд, при этом невольно восхищаясь добротностью ткани и одновременно размышляя к чему ей это вручили.
        - Переодевайся поживее. - Поторопил её оборотень.
        Девушка растерянно моргнула. Постепенно до неё стало доходить.
        - То есть когда вы говорили, что обо всём позаботитесь, вы имели в виду, что устроите меня здесь служанкой?!
        Парень непонимающе пожал плечами.
        - А что я ещё мог иметь в виду? - Внезапно он подозрительно прищурился. - Погоди?ка. Ты, что думала, что будешь на приёме в качестве гостьи?
        Из его уст это прозвучало как невероятная глупость. Эле вдруг захотелось оказаться дома под одеялом.
        - Нет - нет, я ничего такого не думала. - Девушка покраснела от стыда.
        - Конечно, думала! - Возмутился парень. - У тебя это на лице написано. Алчная плебейка! Ну вы посмотрите на неё! А с виду такая тихоня.
        Учительница пожалела, что не может провалиться под пол.
        - Просто вы сказали, что я буду на приёме и не уточнили…
        - Здесь будет только элита. Даже не все аристократические семьи оборотней приглашены. А от людей здесь лишь пару наиболее именитых фамилий, доказавших свою лояльность - в качестве укрепления межрасовых отношений. - Теперь голос Вальдра звучал насмешливо. - И как бы, по - твоему, я объяснил твоё присутствие? Представил бы своей сестрой? Или бабушкой? Пристроить тебя на подработку было тоже проблематично - в связи с покушениями они проверяют всю прислугу, но я знаком с управляющим дворца. К тому же, после отравления лакея принца, многие из слуг ушли, а во время бала нужно много рук.
        "Действительно, о чём я думала? Вот идиотка. Стыдно?то как. Он мне это теперь ещё долго припоминать будет."
        - Поторопись и переоденься наконец.
        Девушка развязала тесёмки плаща и выжидательно уставилась на оборотня. Тот по - прежнему стоял на месте, скрестив на груди руки и нетерпеливо постукивая носком сапога по полу.
        - Вы не выйдете? - Приподняла брови Эля.
        Парень удивлённо моргнул.
        - Точно. Я и забыл, что ты девушка - просто совсем не похожа. - Махнув полой своего бархатного плаща, Вальдр быстро развернулся и вышел, оставив учительницу сверлить взглядом дверь.
        "Как же хочется его прибить. А сам?то на кого похож? На кошку облезлую!.. Неужели я действительно похожа на мужчину?"
        Девушка огляделась в поисках зеркала. Оного не обнаружилось.
        Наконец переодевшись, Эля выскользнула за дверь. Парень ждал её, прислонившись к стене и лениво наблюдая за поварами.
        - А вот и ты. - Оживился он. - Выглядишь сносно. Теперь последние наставления.
        Новоиспечённая дворцовая служанка вытянулась в струнку, стараясь выглядеть заинтересованной и внимательной.
        - Твоя задача - крутиться возле гостей. Естественно гостей, которые по своему возрасту потенциально подходят мне в родители. Обойди их всех и по возможности дотронься брошью - мы не знаем, на что она среагирует.
        "Может мне в них ещё иглой от застёжки потыкать? Ну чтоб наверняка." - Эля обречённо понурила голову, представив, как на неё будут коситься.
        - Если увидишь что?то необычное - зови меня. Только не открыто, вроде - "Эй, подите сюда, кажется этот лорд ваш отец", а тихонько и незаметно и следи, чтобы рядом не было моих родителей. В смысле не тех, которых мы ищем, а приёмных. Ну ты поняла…
        - Разумеется, ваши инструкции были весьма исчерпывающие. - Холодно ответила Эля.
        - Ладно, тогда я пойду. - Оборотень развернулся.
        - Куда? - Девушка вдруг поняла, что её бросают одну в огромном непонятном дворце и испуганно схватила его за рукав.
        - Разумеется, в зал к другим гостям. А ты может ещё и ожидала, что я буду как привязанный таскаться за служанкой? Это будет выглядеть по меньшей мере странно, не находишь? О, и не делай такое лицо - ты похожа на умирающую от разрыва сердца мышь. В этом дворце ещё пока никого не съели. А уж на твои косточки и подавно никто не польстится. - Насмешливо бросил Вальдр. Учительница поняла, что это тонкий намёк на давешний разговор с Милой, когда та уверяла, что представители его расы питаются бродягами в подворотне. Вспомнив о девочке, Эля вздохнула - на первый взгляд в их отношениях мало что изменилось, но иногда она замечала на себе испуганный, настороженный взгляд как у загнанного зверька.
        Оставшись одна, Эля вдруг поняла, что абсолютно не представляет, что ей делать, у кого спросить, что делать, и, даже в какой стороне находится бальный зал. В голове мелькнула мысль, что было бы неплохо забиться под какую?нибудь лавку, а после бала соврать Вальдру, что всё это время она усердно занималась поисками. Однако как следует предаться унынию ей не дали - служанка с надменным лицом - та самая, которая дала ей одежду, снова оказалась рядом и схватив Элю за руку, потащила за собой.
        - Меня зовут миссис Говард. Слушай меня. На этот стол повара ставят готовые блюда - берёшь их и несёшь в зал. Из зала забираешь опустевшие тарелки и приносишь сюда. Также собирай опустевшие бокалы - господа любят их оставлять в самых неожиданных местах. И при этом будь тихой и незаметной, как мышка.
        "Ну с этим у меня точно проблем не возникнет". - Подумала учительница. - "Интересно, неожиданные места это где? И где этот зал?"
        Из задумчивого состояния её вывела всё та же главная служанка, вручив ей поднос, на котором стояло блюдо с крошечными бутербродиками.
        Подхватив поднос с бокалами, она велела следовать за собой. Эля старательно запоминала дорогу, однако всё оказалось проще, чем она ожидала - зал для приёмов был совсем недалеко от кухни, что было весьма удобно, так как тащить такое количество еды на большое расстояние было бы мазохизмом. Миновав узкий коридор, они оказались в месте проведения бала. С той стороны дверь была замаскирована красной бархатной портьерой. Пока Эля размышляла как пройти, не извазюкав портьеру бутербродиками, миссис Говард ловко отодвинула ткань и пропустила вперёд учительницу.
        Зал был огромен. Это было самое большое помещение, в котором девушке довелось побывать. Первое, что бросалось в глаза - огромная люстра с сотнями свечей, свисавшая на тяжелой цепи с потолка. Казалось, даже покрытые золотистой штукатуркой стены излучают свет, так же как и отполированный почти до зеркального блеска пол. С балкона слышалась какофония звуков - музыканты заканчивали настраивать инструменты. Вдоль стен были расставлены столы с едой и напитками. Поставив блюдо на один из столов, Эля продолжила разглядывать помещение, при этом забыв закрыть рот. Гости только начинали прибывать: роскошные и элегантные, они манерно раскланивались друг с другом и постепенно мигрировали в сторону столов, пока, впрочем, не притрагиваясь к угощениям.
        - Живо переставь ту вазу. - Миссис Говард махнула рукой в угол зала, где одиноко примостилась большая ваза с белыми герберами.
        Не задумываясь, Эля бросилась исполнять поручение.
        - Интересно, откуда здесь цветы? Зима же на дворе, снег идёт. Нет, с этими оборотнями определённо что?то не так.
        Ваза оказалась наполнена водой почти до самых краёв. Немного облившись, немного расплескав на пол, девушка всё?таки переставила сосуд на стол, втиснув его между телячьими языками и паштетом из трески.
        "Когда она говорила переставить, она ведь имела ввиду куда угодно по моему усмотрению? У них ведь нет какого?нибудь табу на соседство трески и гербер? Гм. Может стоит вытереть лужу? А чем? Ладно, никто ведь не поскользнется… Так, и что же теперь делать?"
        Эля огляделась вокруг. Миссис Говард куда?то испарилась и теперь кроме учительницы в зале было лишь несколько гостей и музыканты на балконе, которые закончили настраивать инструменты и начали играть нечто до зубовного скрежета торжественное.
        Девушка почувствовала биение своего сердца где?то в желудке.
        "Ой, зачем я сюда пришла? Нужно было сидеть дома, пусть бы оборотень меня и убил. А то я сейчас обязательно что?нибудь не так сделаю и меня прибьют другие, совершенно незнакомые оборотни, что ещё обиднее. А, нужно принести ещё еду. Ну, с этим я справлюсь." Миссис Говард обнаружилась на кухне. Она дирижировала стайкой служанок.
        - Журавлиные язычки в вине подаются со шпажками. Где шпажки? Нет, вилки не надо, они слишком большие для язычков, ты бы ещё вилы для сена предложила! Пунш. Где черпак для пунша? Линдс, Хезер, быстро принесите шпажки и черпак, два черпака. И пересчитайте! Вот ключ.
        Эля вздрогнула, когда поняла, что назвали её фамилию и с ужасом уставилась на ключи, которые ей, как ближестоящей, вручили.
        Девушка, которую назвали Линдс, махнула Эле рукой. Учительница поспешила за ней. Комната, куда они пришли, была по периметру вся заставлена шкафами, если не считать оконного проёма и прохода в смежную комнату. На шкафах были надписи - серебро, хрусталь, фарфор, супницы и так далее.
        Эля удивлённо приподняла брови.
        - Целая комната для посуды?
        - Разумеется. - Линдс улыбнулась. - Ты не представляешь, сколько нужно посуды для приёмов. Хотя после каждого приёма её количество немного уменьшается. Особенно фарфора. И, кстати, эта комната не единственная - вон та дверь ведёт в хранилище особой посуды.
        - Особой? - Эля наморщила лоб, попытавшись представить, как чайник гордо вздёрнув носик, шествует мимо кланяющихся ему ложек.
        - Из драгоценных металлов - в основном серебро высокой пробы, ну и позолота и драгоценные камни - для приёмов, где узкий круг элиты.
        Служанка забрала у учительницы связку ключей и зазвенела ей, пытаясь отыскать нужный.
        - Нам не повезло - это запасная связка. Первая вчера потерялась. На ней были надписи
        - И что же теперь делать?
        - Искать нужный ключ.
        Эля уныло посмотрела на бренчащую связку.
        "В итоге, вместо того, чтобы ходить среди гостей с волшебной брошкой, я буду разыскивать какие?то шпажки среди кучи посуды. Что вообще такое эти шпажки? Это, как шпаги, только меньше? А почему они среди посуды? И зачем на них насаживать журавлиные язычки? Жуть какая. Не хочу об этом думать."
        - А ты здесь надолго? - Спросила служанка
        - Нет, только на сегодняшний вечер. Подработка.
        - Да, сегодня без дополнительных рук не обойтись. Сумасшедший день. Более сумасшедший, чем обычно. В последнее время дни редко бывают нормальными. После приезда… ну ты знаешь…
        Эля понимающе кивнула.
        - Кронпринц.
        - Да, но давай?ка лучше не о нём. Давай искать шпажки. - У девушки была такая тёплая и дружелюбная улыбка, что учительница невольно прониклась к ней симпатией.
        Проблема была в том, что у шкафа с надписью "Столовые приборы" было несколько отделений и соответственно столько же дверец и выдвижных ящиков, а где конкретно хранятся заветные шпажки Линдс не знала. Перепробовав с десяток ключей, девушки, наконец, открыли одно из отделений. Там обнаружились черпаки для пунша. Обрадованная удачей, Линдс вручила Эле два черпака и поиски продолжились.
        Внезапно из комнаты с "особой посудой" раздался радостный возглас.
        Девушки замерли и на всякий случай втянули головы в плечи.
        - Что это? - Прошептала Эля.
        - Не знаю. Дверь должна быть заперта. Если только связка с ключами не просто так потерялась…
        Осторожно, на цыпочках, Линдс подкралась к двери и приложила ухо к замочной скважине. Её лицо становилось всё более и более загадочным. Наконец она вздрогнули и, бросившись к Эле, стала запихивать её за штору, а затем спряталась туда сама. Учительница, испугавшись такой реакции, даже и не думала сопротивляться, а наоборот, постаралась слиться с оконной рамой, трепетно прижимая к груди черпаки. Услышав, как кто?то входит в комнату, она даже перестала дышать. Плотные зелёные шторы очень затрудняли обзор, зато и девушек тоже нельзя было заметить.
        - О, только не делай такое лицо. Я не заставлял тебя идти со мной. Хотя нет, вообще?то заставлял.
        Послышалось бренчание.
        Всё тот же голос продолжал.
        - Вот, отнеси, пожалуйста, в мою комнату, а то мне сейчас нужно идти в зал ко всем этим занудам. - Неизвестный тяжело вздохнул. - Как на счёт того, чтобы мне посочувствовать? Нет? Ну и ладно, бесчувственный ты чурбан. Всё равно потом вернёшься в зал, хотя бы для того, чтобы проследить, что я ничего не натворил. Хотя творить мы, как обычно, будем вместе.
        У Эли создалось впечатление, что странный тип разговаривает сам с собой. Как назло, жутко зачесался нос. Рядом, застыв, как каменное изваяние, стояла служанка. Раздался звук открывающейся двери. Девушка собиралась было уже с облегчением выдохнуть, но вдруг услышала другой голос - тихий и спокойный - казалось его обладатель на мгновение задержался на пороге, чтобы сделать ничего не значащее замечание в пространство.
        - Какие занятные шторы. С ногами…
        Дверь закрылась.
        Эля, сердце которой пропустило пару ударов, опустила взгляд вниз и едва не застонала от досады - шторы были недостаточно длинны и из?под них прекрасно были видна их с Линдс обувь.
        - Что это было? Зачем мы вообще спрятались? - Удивлённо спросила учительница, выбираясь из укрытия.
        - Это был кронпринц. - Служанка выглядела несколько смущённой.
        - Правда?! Эх, жаль я на него хоть одним глазком не взглянула… Ээээ… А что, по правилам слуги не должны показываться на глаза господам. Мммм… В книге этикета, которую мне вручил Вальдр об этом ничего не было сказано.
        - Да нет, же. - Линдс стала выглядеть ещё более смущённой. - Просто я его боюсь.
        - Наследник такой страшный?
        - Нет же, - девушка махнула рукой, как будто Эля сказала какую?то глупость, - я боюсь не наследника, а его телохранителя. Он… Пугающий, в общем.
        - Пугающий?
        - Пугающий. - Служанка поёжилась. - Ходит неслышно, всё время молчит и взгляд у него… как будто замораживает и залазит в душу. А ты слышала, как он в конце про штору сказал? Наверняка ведь всё время знал, что мы там. Можешь считать меня глупой и суеверной, но если есть возможность с ним не сталкиваться - я предпочту спрятаться.
        Эля сочувственно погладила её по плечу.
        - Это нормально. Нет, правда - от некоторых действительно хочется спрятаться или переехать в другую страну. Уж я?то понимаю…
        Служанка на секунду задумалась.
        - Кстати, а что они там делали? Ты продолжай искать, а я сейчас вернусь. - Вручив Эле ключи, она юркнула в комнату с элитной посудой.
        - О, а вот и потерянная связка! - Раздался её голос через мгновение.
        Учительница продолжила поиск шпажек и одновременно прислушивалась к хлопанью дверец и бормотанию в соседней комнате. Наконец вернулась Линдс. Она выглядела крайне озадаченной.
        - Что?то случилось?
        - Эмм… Кажется только что кронпринц украл набор серебряных ложек.
        - Что, прости?
        - Наследник империи занимается воровством ложек.
        Некоторое время девушки молчали. Наконец Эля заметила:
        - Я не очень разбираюсь в коронованных особах и в дворцовых обычаях и может у вас это в порядке вещей, но судя по выражению твоего лица…
        - Нет. Ты права - это немного ненормально.
        - Немного?
        - Ну просто принц сам по себе немного… Эм… В общем это надо видеть. Кстати, зови меня просто Аля, сокращённо от Алиры.
        - А я Эля, сокращённо от Элиан. - Учительница улыбнулась и протянула ладонь для рукопожатия, потом спохватилась и отложив черпак, который она по - прежнему держала, поздоровалась уже по всем правилам.
        - Ну что ж, почти тёзка, давай, наконец, найдём эти шпажки, а то миссис Говард велит подать нас вместо блюда.
        ГЛАВА ПЯТНАДЦАТАЯ - ПРОДОЛЖАЕМ РАЗВЛЕКАТЬСЯ
        Когда Эля вынырнула из?за бархатной портьеры в зал, первым её желанием было спрятаться обратно и никогда больше не выходить из помещений для слуг. В зале значительно прибавилось гостей - такое количество оборотней, собранных в одном помещении, заставляло чувствовать себя неуютно. Поставив очередное блюдо на стол, девушка робко огляделась вокруг. Гомон голосов, жеманный смех и шелест шёлка сплетались с музыкой, создавая неповторимую атмосферу.
        - Его высочество, кронпринц Двуипостасной империи. - Со всей возможной торжественностью объявил церемониймейстер. Все, как по команде, повернулись в ту сторону, откуда должен был появиться будущий император. Дамы замахали веерами с такой скоростью, будто сейчас во дворе не падал снег, а стоял летний зной. Учительнице даже показалось, что стоящая неподалёку девица с придыханием прошептала:
        - Какой пупсик…
        Лично Эля из?за этой толпы не могла разглядеть ни "пупсика", ни кого бы то ни было ещё.
        "Обидно будет, если я побываю на балу, но так и не увижу кронпринца - потом бы Рине в письме его описала - уж она бы обзавидовалась."
        Девушка привстала на цыпочки, изо всех сил вытягивая шею, но тут у неё над ухом кто?то недовольно осведомился:
        - Где ты прохлаждалась, позволь спросить?
        Учительница вздрогнула, и моментально забыв о принце, повернулась к Вальдру. Он выглядел великолепно. Под бархатным плащом, который он снял при входе, оказался роскошный синий камзол. На воротнике и манжетах красовались вышитые серебряной нитью крылья. Серебряные же пуговицы были отлиты в форме месяца. На пальцах сверкали драгоценные перстни. Каштановые локоны были зачёсаны назад и перехвачены тёмно синей лентой так, что получился крошечный хвостик.
        - Я не прохлаждалась, просто мне дали задание во внутренних помещениях.
        - Постарайся больше не получать таких заданий. - Процедил оборотень, настороженно оглядываясь вокруг. Однако все были заняты разглядыванием принца и не обращали никакого внимания на их диалог. - Что?нибудь случилось?
        - Ну… - Эля замялась, раздумывая, интересно ли ему будет узнать о том, что непосредственно не связанно с поисками его родителей, но всё же решилась. - Я узнала, что такое шпажки, пряталась за занавеской, а принц ворует ложки.
        Вальдр подозрительно принюхался.
        - Ты что уже успела выпить?
        - Нет. Что?! - Девушка обиженно посмотрела на оборотня. - Я вообще никогда не…
        - Я знаю ваши плебейские привычки, но постарайся держать себя в руках. Ты мне нужна трезвая. - Назидательно сказал парень.
        "Я его сейчас ударю! Что он несёт? У них даже наследник престола неадекватный, а выходит, оказывается, что это я главная пьяница."
        - Простите, но… - Однако закончить ей не дали - Вальдр внезапно побледнел и дёрнулся в правую сторону потом точно также дёрнулся влево. И, наконец, застыл на месте и судорожно вцепился в бокал с белым вином, одним махом проглотил половину и подавился. Откашлявшись, он прошипел:
        - Уйди, быстро. Мы с тобой не знакомы.
        - Простите? - Учительница удивлённо захлопала глазами.
        - Сгинь. - Сквозь зубы процедил он, при этом стараясь не шевелить губами.
        Девушка немного опешила от его странного поведения, но послушно отошла в сторонку, продолжая исподтишка наблюдать за парнем.
        Вальдр выглядел странно - он краснел и бледнел по очереди, как будто не мог решить, какой цвет ему нравится больше.
        "Это какой?то приступ? Так и знала, что он чем?то болеет… Надеюсь, психические заболевания не заразны. А если он меня укусит, я тоже заболею бешенством?"
        Внезапно учительница поняла, что, не переставая при этом краснеть и бледнеть, оборотень куда?то внимательно смотрит. Причём смотрит не напрямую, а скосив глаза и при этом делая вид, что в данный момент его интересует только бокал с вином. Проследив направление его взгляда, Эля обнаружила, что к ним приближается красивая девушка в красном платье. С изяществом лебедя, лавируя между гостями, она одаривала всех встречающихся на её пути вежливыми улыбками. Тщательно завитые золотистые локоны частью ниспадали на хрупкие плечи, красиво обрамляя белоснежную шею, частью были сплетены в косы, заколотые на затылке рубиновыми шпильками. На лбу сияла фероньерка - тоже рубин, но в форме крохотной капельки.
        Приблизившись к Вальдру, девушка слегка склонила голову в знак приветствия.
        - Господин Ярдар.
        Оборотень сделал вид, что только что её заметил и поднял на неё взгляд.
        - Мисс Хемминг. - Он как?то немного неуклюже поклонился, а потом снова застыл. Эле показалось, что он постарался принять эффектную позу, но вместо этого парень выглядел напряжённо и неловко.
        Блондинка приподняла тёмную бровь.
        - Вы сегодня один? А где же ваши родители и сестра?
        - Они там. - Вальдр с наигранной небрежностью махнул куда?то в сторону.
        - Прекрасная музыка. - Заметила девушка, изящно раскрыв веер.
        - Да, прекрасная. - Подтвердил парень. - Вы сегодня танцуете? - Вопрос был в общем?то невинный, но оборотень моментально залился краской, сообразив, что это прозвучало как намёк.
        - Разумеется, танцую. - Блондинка послала ему ласковый взгляд из?под ресниц. - И один танец непременно оставлю за вами.
        Оборотень расплылся в глупой улыбке. Эля от неожиданности едва не села на пол.
        "Какая прелесть! Оказывается наш хамоватый, самоуверенный оборотень с манией величия влюблён! Это даже интереснее, чем выступления магов на новый год!" - Восхитилась учительница, еле сдерживаясь, чтобы не расхохотаться. - "Кто бы мог подумать… Бедная девушка - и как её угораздило стать предметом его обожания? Наверно, она ещё не знает, какой он псих. Может стоит предупредить? Жалко её - такая миловидная."
        - Вы не нальёте мне пунша? - Попросил предмет обожания, обмахиваясь веером.
        Оборотень схватился за черпак для пунша, при этом забыв поставить собственный бокал. Потянулся за чашечкой для пунша и уронил черпак на стол.
        Эля, которая смотрела на всё это, как на настоящее представление, наконец сжалилась и подошла к ним.
        - Позвольте вам помочь.
        Учительница отобрала у парня черпак и быстро налила пунш в чашечку. Блондинка взяла её, изящно оттопырив мизинчик, и сделала глоток.
        Вместо благодарности, оборотень одарил Элю убийственным взглядом.
        - Иди отсюда! - Беззвучно, одними губами прошептал он.
        Девушка поспешно ретировалась, при этом давясь от смеха.
        "Так… Поиск кого?то, из?за кого брошка как?то среагирует. Вообще, дурацкий план… Ну как обычно. Кажется, я начинаю привыкать к дурацким планам. Нет, серьёзно, а как брошка среагирует? А вдруг она взорвётся или молнией меня ударит. По дымящейся кучке пепла, что останется от меня, оборотень поймёт, что его родители где?то рядом? Хотя очень мала вероятность, что нужная личность окажется здесь. Это как тыкать пальцем в небо. И что мне делать? Подходить ко всем гостям с загадочным видом и просить - "А подержите, пожалуйста, брошку. Я хочу проверить, не взорвётся ли она у вас в руках"?
        - Мисс Хезер, если не ошибаюсь?
        Эля едва не подпрыгнула от неожиданности и явственно почувствовала, что некоторые из её волос становятся седыми. Медленно обернувшись, она обнаружила главного библиотекаря, держащего в руке чашку чая.
        Первой мыслью девушки было - "Откуда он взял чай? Его же вроде не подавали?" Второй - "О боги! Он меня прибьёт?"
        - Нет, я не я… То есть я не она… То есть, да, здравствуйте. - Библиотекарь выглядел вполне мирно и Эля решила, что удирать от него по залу, петляя, как заяц, будет весьма подозрительно. Учительница осторожно приблизилась к мужчине.
        - Помнится, вы приходили с миссис Элиот и произвели впечатление очень любознательной девушки. Мало кто так стремится к знаниям.
        На мгновение Эле показалось, что в его голосе слышен сарказм, но лицо библиотекаря оставалось непроницаемо честным и приветливым.
        - Какими судьбами здесь, мисс Хезер? - Спросил он, неторопливо отпив чаю.
        - Я… Ну… Подрабатываю. - Эля машинально поправила маленький белый передничек. - Для устройства приёма нужно очень много слуг.
        Внезапно неподалёку раздался возглас и звук падающего тела. Учительница поспешно обернулась и увидела, как полная, немолодая уже дама барахтается на полу, безуспешно пытаясь подняться. Из?за внушительных кринолинов, она не пострадала при падении - это всё равно, что падать на подушку, однако, из?за этих же кринолинов, она никак не могла встать самостоятельно. К ней на помощь галантно ринулись все мужчины, оказавшиеся неподалёку. Первый подоспевший - тощенький, бледный юноша, не рассчитал своих сил и, покраснев от натуги, плюхнулся рядом.
        - Как неловко я поскользнулась. Кто?то пролил здесь воду! - Возмутилась дама. - Будьте добры, господа, не топтаться по моей юбке!
        Эля потупила глаза и стала пятиться назад.
        "Ой, как стыдно."
        - У вас карман дымится. - Меланхолично сообщил библиотекарь, допивая чай.
        Учительница опустила взгляд вниз и ахнула - из её кармана действительно вился дымок - почему?то красного цвета. Заорать, при этом сорвав с себя платье, учительнице не позволила гордость, а поэтому она всего - лишь сунула руку в карман. Однако её не обожгло - пальцы наткнулись на прохладный камень. Девушка извлекла на свет брошку и уставилась на неё, как на говорящую мышь. Центральный камень - ранее белый - теперь покраснел и слабо пульсировал - будто бьющееся сердце.
        "Это что, и есть знак? То есть этот дурацкий план вот так просто взял и сработал? Мы попали пальцем в небо? О боги, я, наконец, смогу избавиться от оборотня! Нужно скорее спрятаться, а то ещё подумают, что я пожар хочу устроить. Ой, нет, то есть, нужно сначала понять, на кого оно так реагирует."
        Девушка подняла взгляд и приуныла - вокруг было огромное количество народу - а поднимать полную даму вообще собралась едва ли не четверть от всех мужчин в зале. Снова взглянув на камень, она с ужасом поняла, что он прекратил пульсировать и пускать дым. Красный цвет постепенно выцветал и светлел.
        "О нет - нет, пожалуйста."
        Девушка огляделась вокруг, но заподозрить кого?то конкретного было сложно. Библиотекарь исчез, оставив на столе пустую чашку.
        "Ну прекрасно. Я не взорвалась и убедилась в том, что искать здесь кого?то так же легко, как искать иголку на сеновале. Хотя это можно назвать успехом - теперь мы знаем, что оборотень, связанный с брошью, находится здесь. Нужно сказать Вальдру."
        Девушка поспешно спрятала брошь в карман и стала обходить зал по периметру, при этом высматривая знакомого оборотня и собирая на поднос пустующие бокалы - в качестве прикрытия.
        Музыканты, некоторое время сидевшие тихо, заиграли что?то в меру торжественное и танцевальное. Все расступились, образуя в центре зала свободное пространство. Вперёд выступил полный низкий человек и деликатно постучал вилочкой о бокал, привлекая внимание.
        "Наместник". - Скорее догадалась, чем узнала девушка. Его она видела только пару раз в своей жизни и очень издалека, в осномном, когда правитель Энтеи куда?то ехал в открытом экипаже. На этом балу он был одним из немногих представителей человеческой расы. Некоторые удивлялись, почему император оборотней сделал наместником кого?то из людей. Большинство же сходилось на том, что это такой реверанс в адрес побеждённых, чтобы легче было держать их в узде - человек больше доверяет человеку, чем оборотню.
        - Добро пожаловать, господа. От всех жителей Энтеи и себя лично позвольте поздравить виновника торжества, кронпринца Двуипостасной империи Его высочество Агнара из династии Айсингьйоро. Просим его открыть сегодняшний бал своим танцем!
        Все с энтузиазмом захлопали. Постепенно аплодисменты становились всё жиже и жиже, а принц так и не объявился. Присутствующие начали удивлённо переглядываться. К наместнику подскочил какой?то бледный субъект с записной книжкой в руке, и что?то шепнул ему на ухо. Правитель Энтеи поморщился, будто хлебнув прокисшего молока, но через мгновение снова натянул на лицо доброжелательную улыбку.
        - К сожалению, виновник торжества куда?то отлучился, а потому бал откроем мы с женой.
        Все снова зааплодировали и стали подтягиваться в центр зала. Танцующие выстроились в две шеренги - дамы напротив кавалеров. Затем, изящно кружась, они поменялись местами. Взялись за руки, и образовав кружок из четырёх человек, снова покружились.
        Эля некоторое время удивлённо разглядывала танцующих, пытаясь понять, нравятся ли ей такие танцы или нет. С одной стороны, это не было похоже на пляски простого народа - более манерные, более медленные, наигранные, с кучей движений, которые необходимо было запомнить, но с другой стороны, смотрелось это изящно и красиво. Внезапно девушка поняла, что прямо напротив неё танцует Вальдр с всё той же блондинкой в красном платье. Встретившись с ним взглядом, учительница беззвучно шевеля губами, произнесла:
        - Сработало!
        При этом она выразительно округлила глаза. Оборотень удивлённо приподнял брови, явно не понимая, чего от него хотят. Эля повторила.
        Парень непонимающе поморщился.
        - Что? - Также беззвучно спросил он.
        Учительница кивнула головой в ту сторону, где она обнаружила, что брошка проснулась и ещё больше округлила глаза.
        - Почему эта служанка корчит вам рожи? - Мисс Хемминг удивлённо покосилась на девушку, продолжающую подавать Вальдру тайные знаки.
        Оборотень встрепенулся.
        - Не знаю. Какая?то ненормальная. Наверное она без ума от меня, бедняжка. - Вздохнул парень, украдкой показывая Эле кулак. - Вот, преследует целый вечер.
        Увидев, что оборотень не горит желанием с ней общаться и даже показывает кулак, учительница обиделась.
        "Кому это вообще нужно? Мне или ему. Ещё и угрожает. Ладно… Наверно я сама виновата - нужно подождать, когда он закончит танцевать."
        Она подошла к одному из столов и медленно стала составлять на поднос пустые чашечки из?под пунша.
        Тяжело отдуваясь, к столу подошёл наместник - судя по выражению лица ему сейчас было не до танцев. Тут же как тень рядом с ним вырос человек с записной книжкой.
        - Где носит мальчишку? Он даже со своего дня рождения намерен улизнуть? Всякий раз, как он так делает, мне хочется подать в отставку и уйти служителем в храм. Или завести небольшой домик с садиком где?нибудь в глуши. А ещё этот пугающий начальник охраны. Детишки решили меня доконать. - Наместник налил себе пунш и залпом выпил. Внезапно его взгляд упал на вазу с гортензиями. - Нет, ну все точно хотят меня доконать. Я же просил убрать все цветы. Оказывается у принца на них аллергия.
        Его спутник - судя по всему секретарь быстро сделал какую?то пометку у себя в записной книжке.
        - Эй ты. - Правитель Энтеи подозвал Элю и вручил ей вазу с гортензиями.
        - Унеси это отсюда.
        - А куда? - С робкой педантичностью осведомилась девушка. - "Опять я что?то не то сделала. Ну кто же знал, что миссис Говард имела ввиду убрать это вообще из зала." - На этот раз учительница твёрдо решила справится с заданием.
        - Ну, куда?нибудь подальше. В зимний сад. Точно - в зимний сад. - Посмотрев в след служанке, наместник вздохнул. А я так гордился, что у нас в оранжерее выросли цветы в такое время. А у него видите ли аллергия.
        Оставшись наедине с вазой, Эля поняла, что понятия не имеет где находится зимний сад.
        "Так, зимний сад - это вроде такой оранжереи? Что только аристократы не выдумают… Нужно у кого?то спросить… - Она с сомнением покосилась на всё ещё танцующего Вальдра и вздохнула. - А может и сама найду…
        - Чего ты такая потерянная?
        От неожиданности Эля едва не выронила свою ношу.
        - И нервная. - Добавила Аля, удивлённо рассматривая учительницу. В руках она держала поднос с пустыми бокалами.
        - Ой как хорошо, что это ты. - Эле вдруг очень захотелось обнять единственного адекватного, на её взгляд человека в этом зале. - Где здесь зимний сад? Мне сам наместник приказал отнести это туда.
        - Может тебя лучше проводить? - Служанка посмотрела на Элю с каким- то сомнением - видимо она действительно выглядела очень потерянной.
        - Нет - нет. Я справлюсь. - Учительница очень не хотела быть обременительной для новой знакомой.
        - Тогда иди вон в тот проход и сверни направо на втором повороте, Потом в том новом коридоре сверни налево на первом повороте и там будет галерея. После галереи сверни направо и там будет стеклянная дверь - вот за ней то и располагается зимний сад. Там поставь уже куда угодно. Ты точно поняла?
        - Мгы… - Глубокомысленно изрекла учительница, стараясь выглядеть уверенной и самостоятельной.
        - Если заблудишься - иди на музыку… - Вздохнула служанка. - Хотя, конечно, вряд ли ты её услышишь через столько стен…
        Получив столь обнадёживающие инструкции, девушка пошла "в тот проход". Звуки бала постепенно затихали вдали. Редкие канделябры давали мало света и Эля всё теснее прижимала к груди вазу. Галерея оказалась вовсе не картинной - по обоим сторонам от прохода стояли статуи - животные напротив людей.
        "Сейчас наткнусь на какого?нибудь оскаленного волка и стены рухнут от моего визга. Интересно что это за статуи? О, а это я получается уже дошла? И что же, даже не заблудилась? "
        Толкнув стеклянную дверь, она ахнула от восторга. Сквозь стеклянный же потолок, слегка припорошенный снегом, пробивался лунный свет, из?за чего всё помещение казалось сделанным из голубого льда. Огромные растения в кадках занимали почти всё пространство, лишь по центру оставался широкий проход - дорожка из песка стилизованная под садовую. Где?то слышалось журчание фонтана.
        Эля отметила, что в оранжерее очень тепло. Даже жарко.
        "Здесь наверно какая?то система отопления. Как здорово. И цветочки не вянут. Вот бы Рине показать. И Миле. Тут можно круглый год выращивать лекарственные травы! Да, Митишу бы здесь тоже понравилось! Так и вижу, как на той клумбе посажу наперстянку. А там…"
        От грандиозных планов по переделке зимнего сада наместника её оторвали чьи?то голоса. Девушка тут же нырнула за куст рододендрона, не выпуская из объятий многострадальную вазу, из которой уже вылилась половина воды. Затаившись, она стала прислушиваться к приближающимся шагам.
        "Да что ж сегодня за день?то такой?! Целый вечер прячусь - то за шторой, то в кустах. Так… А зачем я спряталась? Я же не воровка, а служанка. Вот дура… Кажется, у меня уже привычки, как у преступников. А всё оборотень виноват. И что сейчас делать? Вылазить из кустов? Гм… Вот это точно будет странно. Хотя ещё страннее сидеть здесь, когда я ничего не сделала. Они меня все доконают. Ладно, сижу… Или вылезть? Извиниться и сказать, что просто полола клумбу? А если попросят предъявить сорняки? Хотя зачем им это делать?"
        Прислушавшись к разговору, Эля твёрдо решила остаться в кустах, потому что незнакомая парочка явно была на свидании.
        - Ваша красота затмит даже звёзды. Такой интересный изгиб скул. Такие чётко очерченные губы. Вы не хотите прийти ко мне сегодня вечером?
        Незнакомцы остановились шагах в десяти от того места, где затаилась учительница.
        В ответ на предложение парня, его спутница пробормотала что?то возмущённо - смущённо - восторженное.
        - Вы правда согласны попозировать мне?! А то предыдущая девушка тоже вроде сначала согласилась, а потом сидела с таким недовольным видом, что у меня вдохновение пропало.
        - Попозировать? - Девушка явна была озадачена.
        - О, не волнуйтесь, я прекрасно рисую. Портреты мне удаются не так хорошо как пейзажи, но всё же… Ааапчхи!..
        - Вы ещё и художник? Такая многогранная личность!
        - Мало кто это понимает… А как вы относитесь к музыке?
        Внезапно Эле стало неуютно. Во - первых она подслушивала, что в общем?то не соответствовало её принципам. А во - вторых у неё в затылке появилось странное ощущение - будто кто?то стоял сзади и не отрываясь смотрел на девушку.
        "Я скоро стану истеричкой. Нервы сдали окончательно. Мне уже мерещится вся…"
        Не выдержав, учительница обернулась. И тут же об этом пожалела. Молодой мужчина с огненно рыжими волосами стоял позади неё, слегка склонив голову на бок. Скрестив руки на груди, он молча рассматривал учительницу. Его лицо не выражало никаких особых эмоций - будто он разглядывал какое?то необычное насекомое - не более того.
        Эля, сердце которой едва не остановилось от испуга, даже забыла заорать и только раздумывала - падать ей в обморок, или всё как?то само разрешится.
        "Нужно что?то сказать. Нужно что?то сказать."
        Судорожно сглотнув, она выдала единственное, на что в данный момент была способна:
        - Здравствуйте.
        Глава шестнадцатая - о превратностях освещения
        Несмотря на вежливое приветствие, рыжий незнакомец продолжал холодно смотреть на Элю, не произнося при этом ни слова. Девушке даже показалось, что её собираются заморозить взглядом. Молчание затягивалось.
        "Может это статуя такая? Или он спит? Может у него вторая ипостась - сова, а совы спят не лёжа. Нужно уползать, пока не проснулся." - от страха мысли в голове путались а ноги онемели, отказываясь слушаться - правда, они ещё онемели и от долгого сидения под кустом. Действительно, собираясь уползти, учительница неуклюже бухнулась на колени и выронила вазу. Та, по счастью, не разбилась, хотя вода из неё вылилась окончательно, а георгины теперь напоминали унылый веник. Откатившийся сосуд мягко стукнулся о сапог "статуи". Эля замерла. Парень спокойно наступил ногой на вазу. Фарфор жалобно хрупнул и превратился в груду осколков.
        Девушка испуганно моргнула.
        "Ну, застукали меня в кустах. А посуду?то бить зачем? Боги, как страшно."
        Рыжеволосый неспешно поворошил носком сапога черепки и поднял взгляд на Элю.
        - Ничего нет. - Пробормотал он.
        Учительница растерялась ещё больше.
        "А что он ожидал там найти? Я всех мужчин не понимаю или только оборотней?"
        - Я вижу тебя не в первый раз. Это может быть совпадением. А может и нет… Отвечай - зачем ты его преследуешь? - Голос звучал абсолютно бесстрастно.
        Девушке показалось, что ей сказали что?то на абсолютно незнакомом языке.
        - Простите, что? Кого преследую?
        Парень наклонился к Эле, пристально вглядываясь в её лицо. Учительница как завороженная уставилась в его глаза цвета расплавленного золота. Казалось её затягивает в какой?то водоворот, страх не позволял сдвинуться с места - наверное, именно так ощущает себя кролик перед змеёй, которая собирается им отужинать.
        - Ладно. Просто ответь, что ты здесь делаешь?
        - Я… ну… - Девушка моргнула, сбрасывая наваждение. - Меня послали поставить это сюда, а там кто?то был и я не хотела мешать, потому что мало?ли чем они тут…
        Оборотень внезапно взял её за запястье и помог подняться на ноги.
        - С сердцебиением как у умирающего зайца, сложно замышлять что?то опасное и дурное.
        В его голосе учительница услышала лёгкую насмешку. Теперь парень не выглядел таким жутким, хотя всё ещё пугал. Девушка поспешно выдернула свою руку.
        "Он моё сердцебиение успел прослушать, пока за запястье держал? Жуть какая."
        Внезапно из?за зелёной растительности показался ещё один оборотень. Белые как снег волосы свободно стекали по плечам. Роскошный белый камзол с серебряной вышивкой был небрежно расстёгнут.
        - А я?то думаю, кто тут в кустах шушукается… - Заметив рыжеволосого парня, новоприбывший открыл рот от удивления. - Гис! Ты с девушкой?! В кустах?! Оооо!
        Поймав убийственный взгляд Гиса, блондин умудрился истолковать его по- своему:
        - Ухожу - ухожу! Не буду мешать. - Сказано это было с непонятным для Эли восторгом.
        - Стой. - Блондин с любопытством обернулся, повинуясь властному оклику. - Тебя все ищут.
        - Да я тут просто… любуюсь на оранжерею… Аааапчхи. О! А я тебя знаю! Девочка с шалью похожая на зайчика!
        "Да что ж меня все оборотни именами разных животных называют? Тот с мышью меня сравнивал, эти вот два - с зайцем! Может это инстинкт хищников - во всём видеть добычу?"
        Эля присмотрелась и поняла, почему его голос кажется ей знакомым - это был тот самый стражник, чья лошадь некогда съела её шаль.
        - Здравствуйте. - Она поклонилась, при этом благодаря полумрак, за то, что не видно, как она покраснела.
        - А вы здесь работаете? - Блондин заправил белоснежную прядь за ухо. Льдисто блеснула голубая капля - серьга.
        - Я временный работник. Только на сегодня. - Пробормотала Эля.
        - И как тебе во дворце? А - а-апчхи! Ой, давайте уйдём отсюда, а то я что?то а - а-апчхи… - Парень говорил с Элей очень дружелюбно - как со старой знакомой, при этом всё время перескакивая с "ты" на "вы" и обратно.
        Они вышли на центральную дорожку зимнего сада.
        - Во дворце очень мило. - Промямлила девушка. - Особенно здесь.
        - Да, правда здорово? - Блондин обернулся к идущему позади Гису. Тот молча кивнул. Девушка, тоже украдкой взглянувшая на него, заметила, что он внимательно за ними следит - вроде как нянька.
        "Что не так с этим оборотнем?"
        - У нас дома тоже был зимний сад, но сейчас он запущен. - Блондин с любопытством разглядывал стеклянный потолок. Его лицо, залитое лунным светом, показалось Эле задумчивым. - Говорят, моя мать любила заниматься зимним садом и проводила там много времени… Уууу, не хочу возвращаться в зал… А это что за растение? - Блондин склонился над клумбой. Эля пригляделась к тому, что привлекло его внимание. Белые бархатистые стебли венчали крошечные сиреневые цветочки, собранные в пушистые шарики наподобие одуванчика.
        - Мордовник обыкновенный. - Робко ответила учительница. - Ядовит. Действует подобно стрихнину, но при определённой обработке можно применять как лекарство.
        Внезапно она поймала на себе подозрительный взгляд рыжеволосого и ей стало ну очень неуютно.
        - Ооо, ты разбираешься в растениях. - Блондин уважительно посмотрел на девушку.
        - Простите, мне надо возвращаться к работе.
        Эля ускорила шаг.
        - Подожди нас. - Парень поспешил её догнать. В его голосе звучала обида. - Я тут совсем не ориентируюсь.
        "А я что - ориентируюсь? Да я вообще первый раз здесь! Хотя они, наверно, тоже. Что страшнее - заблудиться в одиночку или в компании двух оборотней? Хотя тот, что весь в белом, кажется, совсем не страшный."
        Когда они вышли в галерею, Эля, совсем позабывшая о статуях, испуганно шарахнулась от вставшего на задние лапы медведя с оскаленной пастью. Блондин засмеялся и придержал девушку за плечи.
        - Действительно очень реалистичные скульптуры. - Парень небрежно похлопал по макушке огромной, поднявшейся столбиком змеи. - Такой изящный подхалимаж. Забавно. Правда?
        - По - моему, жуткие статуи. - Пробормотала Эля, держась за сердце. - Такие страшные морды.
        - А вот тебе, как я погляжу, подхалимаж не свойственен. - Оборотень почему?то развеселился. - Хвалю!
        - Простите? - Девушка никак не могла понять, при чём здесь подхалимаж.
        - Это статуи всех правителей Двуипостасной империи из династии Айсингьйоро. С одной стороны их человеческие ипостаси - а напротив звериные. - Бесстрастно объяснил рыжий.
        Учительница почувствовала себя очень нехорошо.
        "Как можно было умудриться оскорбить правящую династию в присутствии двух оборотней? Хуже и быть не может."
        Блондин продолжал рассматривать статуи, периодически комментируя какие?нибудь их особенности. Эля тоже пригляделась повнимательнее - в основном к той стороне, где стояли правители в человеческом облике. Пятеро высоких суровых мужчин и одна величественная женщина с властным лицом, напротив которой стояла скульптура волка.
        - О, прабабушка Феллиса, единственная королева в роду. Она бы не стала королевой, если бы её старший брат скоропостижно не скончался. Говорят, на охоте его загрызли волки. Мугу… Основатель династии - Рогволод, прозванный Красным… Да, когда он устранял предыдущую династию, было много красного… О, какая прелесть, Гис, взгляни - дедуле Ороферну рубиновые глаза вставили - правда, только его львиному облику. - Парень умильно разглядывал большого каменного льва - также оскаленного. - А где папуля? Неужели его ещё не успели изваять? Хотя нет - уверен его статуя располагается в каком?нибудь отдельном помещении на позолоченном постаменте.
        - Папуля? - Недоуменно пробормотала девушка, переводя взгляд с одного парня на другого.
        Блондин небрежно облокотился о статую льва.
        - Она так мило выглядит, когда удивлена. Ну точь - в-точь испуганный зайчонок. - Он склонил голову на бок. Серьга в его ухе качнулась.
        Эля качнулась в такт серьге.
        " Хуже и быть не может? Очень даже может. Оскорбить правящую династию в присутствии её наследника. Но как же… Что он тут из себя строит? В детстве не наигрался? Что там наместник говорил про аллергию? Вот я дура! Теперь понятно, почему этот Гис так себя вёл. На принца несколько раз покушались, а тут в месте его прогулки в кустах притаилась какая?то девица с непонятными намерениями. Что ещё можно подумать? А ещё я додумалась про яды ляпнуть… Идиотка. Докатилась… Учительницу подозревают в покушении на наследника престола. История с брошкой теперь не кажется мне такой дурацкой. Теперь есть с чем сравнить…"
        - Ты, главное, дыши. - Оборотень забеспокоился, глядя на позеленевшую Элю. - Умоляю, не делай такое лицо! Я пока никого ещё не съел. По съеданию у нас Гис специализируется. Шучу - шучу! Он тоже хороший мальчик, просто любит ходить с роковым выражением лица.
        Рыжий приподнял бровь.
        - Простите, я не знала. Я пойду.
        - Ну вот. - Огорчился принц. - Все, как только узнают, кто я, либо лебезить начинают, либо очи в пол и сбегают. Никакой искренности. Так и живём. - Вздохнул он. - Ладно, пошли, а то и вправду как?то некрасиво не присутствовать на собственном дне рождения.
        Оставшуюся дорогу до зала они преодолели молча. Только наследник престола что?то мурлыкал себе под нос. Их появление на праздновании вызвало большой ажиотаж. Принца тут же увёл под белы рученьки наместник, а Эля благоразумно прижалась к стеночке, чтобы её не затоптали. На девушку никто не обратил внимание, только Гис на прощание тихо сообщил:
        - Я за тобой слежу.
        От этих слов у девушки прошёл мороз по коже, хотя голос парня был скорее насмешливым, чем угрожающим.
        Учительница не спешила расставаться со стеночкой и растерянно смотрела вслед кронпринцу. Так её и нашёл Вальдр.
        - Как наши дела? - Осведомился он, оглядевшись по сторонам.
        - Дела? Да, делаааа… - Протянула учительница, глядя в одну точку. - Всё просто ужасно…
        - Куда ты успела влезть? - Забеспокоился парень.
        Девушка встрепенулась.
        - А брошка среагировала. Красным дымком.
        - Правда?! - Оборотень придвинулся поближе. - На кого?
        Эля виновато опустила голову.
        - Не знаю. Там было очень много народу. Хотя ближе всего, наверно, был главный библиотекарь.
        - Он слишком молод - только на пару лет меня старше. - Поморщился Вальдр. - Ээээ!
        Учительница вдруг закатила глаза и стала сползать вниз по стеночке.
        - Только не сейчас! Нет, ну она издевается! - Оборотень поспешно подхватил её под мышки, не дав рухнуть на пол и быстро подтащил к ближайшему окну. Сгрузив бессознательное тело на подоконник, он поспешно задёрнул бархатные шторы и огляделся, проверяя, не заметил ли кто?нибудь этой странной сцены. К счастью, это был не самый оживлённый угол зала - все кучковались поближе к кронпринцу и столам с едой.
        - Что у неё за привычка дурацкая - в самый интересный момент в обморок падать? Это точно из?за плохого питания! Говорил ей - не ешь всякую дрянь. - Натянув на лицо в меру приветливую улыбку, он встал прямо перед окном, заслоняя собой шторы и вежливо поклонился двум пожилым дамам, степенно проплывшим мимо.
        "И, что мне теперь караулить окно пока она не соизволит проснуться? И это в тот момент, когда мои предполагаемые родители где?то рядом? Почему из всех человеческих девушек мне досталась такая хлипкая? Нужно что?то сделать."
        Ещё раз поправив штору, парень направился ближе к центру зала, при этом высматривая кого?то в толпе. Заметив брюнетку в синем платье, со скучающим видом жующую бутербродик, оборотень подошёл к ней.
        - У тебя есть с собой нюхательные соли?
        Девушка вздрогнула, едва не подавившись бутербродиком.
        - А тебе зачем? - Подозрительно спросила она. - Если для Адамины, то нет.
        - Чем тебе мисс Хемминг не угодила? - Возмутился парень.
        - Да у неё на лбу написано - стерва.
        - Аристократки не обзываются. - Буркнул Вальдр.
        - Аристократы не влюбляются в стерв. - Насмешливо фыркнула брюнетка. - А вон, кстати, она так лихо с наследником отплясывает. Ну, значит соли не для неё.
        - Почему ты такая злая?
        - Я не злая, просто мне жалко своего брата.
        - Я взрослый, самостоятельный мужчина. - Процедил сквозь зубы Вальдр.
        - Да ты чем угодно взрослый, только не мозгами.
        - Ну, спасибо, сестрица. Так дашь соли?
        Девушка выудила откуда?то из складок платья маленький стеклянный флакончик.
        - Вот. И не показывайся маме - она обижена за то, что ты приехал отдельно.
        Молча кивнув, парень направился к окну, где оставил Элю. Заглянув за штору, он вздохнул - подоконник был пуст.
        - Ну и где эта болезная ползает в таком состоянии? В следующий раз, когда брошка среагирует, я должен быть рядом.

* * *
        Лежать было не очень удобно и холодно. В голове стучали какие?то молоточки. Кроме молоточков слышалось непрекращающееся многоголосое бубнение - будто рой пчёл зудит над ухом. Захотелось вскочить и не очень вежливо попросить всех замолчать. Однако, единственное, что она смогла сделать - это приоткрыла глаза. Молоточки застучали сильнее. Пообещав себе больше никогда так не экспериментировать, девушка вновь смежила веки.
        "Кажется это подоконник. Что я делаю на подоконнике? А не всё ли равно? Просто немного отдохну."
        Однако насладиться покоем и одиночеством ей не дали. Рядом послышался мужской голос.
        - Что у тебя?
        - Письмо из столицы. - Отвечающий явно был мужчина в возрасте.
        - Отец?
        - Да. Сказал вручить вам лично в руки.
        Послышался шелест бумаги.
        Эля начала себя жалеть.
        "Ну вот, обязательно им шушукаться рядом с моим подоконником. Целый вечер сегодня подслушиваю и прячусь, прячусь и подслушиваю. А не сама спрячусь, так засунут за шторы в бессознательном состоянии. Большей глупости и нарочно не придумаешь. Ну почему я такая везучая? Всё, сейчас вылезу и мне всё равно, что они скажут." - Подумала Эля и осталась лежать на месте. Голова всё ещё кружилась. Не хотелось ни двигаться, ни подслушивать. Хотелось лишь, чтобы все оставили её в покое.
        - Что?то серьёзное?
        - Более чем… Но, я не совсем понимаю… Что это? Это какая?то ошибка.
        - Впервые вижу вас таким растерянным.
        - И есть от чего. - Холодно заметил молодой мужчина. - Мне нужно разобраться…
        Эля почувствовала, что теперь, несмотря на ледяное стекло под боком и сквозняк, ей не так уж и холодно. Но теплее всего почему?то было правому бедру.
        - В ближайшее время ты можешь понадобиться. - Послышались удаляющиеся шаги.
        "И всё?таки - почему моей попе так тепло? Что?то здесь не так…" - Мысли лениво ворочались в голове. Девушка слегка приоткрыла глаза. - "И почему от моего платья идёт дым?.."
        От этого любопытного открытия Эля резко села. В глазах потемнело.
        "Брошка в кармане. Те двое! Это был кто?то из них!"
        Осознание этого факта так её впечатлило, что она попыталась вскочить на ноги, позабыв, что находится на подоконнике. Пискнув, она свалилась на пол, при этом больно ударив коленку. После недавнего обморока всё до сих пор было как в тумане, и, когда она выпуталась из шторы и, наконец, оглядела зал, заподозрить кого?нибудь было сложно.
        Массируя себе виски, девушка анализировала ситуацию.
        "Ну как я могла умудриться два раза подряд упустить этого загадочного кого?то. Может не говорить Вальдру, а то ругать будет? Нет, так не честно. Он же родителей ищет - это серьёзно."
        Слегка пошатываясь, она побрела разыскивать оборотня, при этом стараясь держаться поближе к стенке. Как обычно, никто не обратил на неё внимание - наместник очень торжественно и громко вручал принцу какой?то подарок.
        - От всех жителей Энтеи и себя лично, позвольте преподнести вам эту реликвию…
        В глазах снова потемнело. Эля остановилась, судорожно хватаясь рукой за стену. Однако, когда стена зашипела не хуже змеи, учительница отдёрнула руку и тряхнула головой, отгоняя дурноту.
        - Не лапай моё платье, девка! - Сфокусировав, наконец, взгляд, Эля обнаружила перед собой лицо знакомой блондинки в красном. Однако сейчас оно больше не казалось миловидным, а было искажено злобой. Отвесив учительнице пощёчину, блондинка вздёрнула носик и отошла в сторону. К туману перед глазами добавился звон в ушах.
        - Говорю же - стерва. - Хмыкнула брюнетка в синем платье, стоящая неподалеку. - Если принц не пригласил тебя на второй танец - это не повод ненавидеть весь мир.
        Эле захотелось заплакать.
        "Кажется они с Вальдром идеально друг - другу подходят. Они после свадьбы друг - друга не поубивают?"
        Снова заиграла музыка. Пары выстроились в две шеренги и закружились в изящном танце. Мелькнул наследник в белоснежном камзоле. Посмотрев вправо, девушка вздрогнула, обнаружив в пяти шагах от себя молчаливого оборотня по имени Гис. Парень только небрежно скосил на неё глаза, как на пробежавшую мимо мышь, и продолжил разглядывать танцующих. Неожиданно его взгляд переместился на потолок. Эля тоже посмотрела вверх, однако ничего кроме огромной люстры там не обнаружила.
        "Вот уж действительно странный оборотень. Кажется, они с принцем друзья. Такие разные."
        Внезапно Эле показалось, что люстра качнулась.
        "Я сегодня не ужинала, потеряла сознание, вот уже люстра шатается… Скоро стены в пляс пойдут…"
        Однако окончательно увериться в собственном нездоровии ей не дали - подобный рыжей молнии, Гис бросился к танцующему прямо под люстрой кронпринцу. Ничего не подозревающий блондин увлечённо кокетничал со своей партнёршей, когда его вместе с девушкой просто смели с места, при этом сбив с ног и повалив на пол. Одновременно раздался оглушающий грохот - огромная конструкция из металла, зажжённых свечей и хрустальных подвесок рухнула на пол. Следом соскользнула толстенная цепь, ранее перекинутая через крюк в потолке. Во все стороны брызнули хрустальные осколки и обломки свечей. Раздались чьи?то вопли. Толпа в испуге отхлынула от места происшествия, а потом снова придвинулась. Кто?то спрашивал, жив ли кронпринц.
        Эля, оглушённая ужасом и грохотом, будто оцепенела.
        "Что случилось? Кто?то пострадал? Ведь никто не пострадал? Почему она упала? Почему все бросились к кронпринцу? Ведь тот рыжий его спас? А вдруг там нужна помощь доктора? Может, мне нужно помочь, хотя я лишь помощница аптекаря. Но нужно посмотреть, не пострадал ли кто."
        Несмотря на желание ног пуститься наутёк, учительница стала продвигаться к покорёженной люстре. Внезапно откуда?то сбоку раздался визг. Повернув голову, Эля обнаружила, что у одной из дам загорелся подол платья. Вокруг дамы бестолково метался тощенький господин, видимо надеявшийся, что оно само как?нибудь потушится. Бросившись туда, Эля бесцеремонно оттолкнула мужчину и стала хлопать руками по ткани. Ладони обожгло, и сорвав передник, девушка продолжила тушить им. Подожжённая дама громогласно вопила и требовала воды. Кто?то особо умный притащил графин с вином, однако его быстро обезвредили, отобрав сосуд. Наконец, один высокий парень в очках вылил на платье кувшин с соком. Даму куда?то увели.
        - Мышь! - Девушка вздрогнула, услышав голос Вальдра. Обернувшись, она увидела оборотня, проталкивающегося к ней через толпу. Парень выглядел растерянно.
        - Где ты была?
        - Я, я просто здесь.
        - Пошли отойдём. - Мужчина схватил её за руку.
        Эля охнула. Вальдр сцапал её за оба запястья и перевернул ладони вверх. Кожа уже успела покраснеть.
        - У девушки платье загорелось. Я просто помогала тушить. - Промямлила учительница.
        - Руками? Ты вообще хоть иногда думаешь? - Оборотень внимательно разглядывал её ладони. - Волдыри будут. Бестолковая плебейка.
        - Я просто не успела сориентироваться.
        - Вечно ты лезешь, куда не просят. Твоя глупая доброта тебя когда?нибудь убьёт.
        Девушка обиделась.
        - Что же мне надо было просто смотреть, как она мучается?
        Оборотень фыркнул.
        - Помажь какой?нибудь мазью, благо ты аптекарь. Пошли подальше от этого бардака. - На этот раз он взял её за локоть и потянул в сторону.
        - Как люстра могла упасть? - Робко спросила Эля. Она была напуганной и уставшей и спокойно позволила себя увести.
        - Ясно как день, что это очередное покушение. - Тихо ответил Вальдр. - Очень наглое покушение, которое хотели замаскировать под несчастный случай. Эта люстра опускается и поднимается на цепи, чтобы можно было зажечь свечи. Цепь крепится где?то за пределами зала и кто?то видимо её отцепил в момент, когда принц находился в нужном месте.
        - Бедный. Он жив? Эля приостановилась и, вытянув шею, попыталась разглядеть, что случилось с наследником престола.
        Тот, видимо при падении ударившись головой, лежал без сознания. Гис куда?то исчез. Над принцем причитала красивая девушка. Эля узнала её голос - это была та, кого принц в зимнем саду просил попозировать для портрета.
        - Милый, только не умирай! Я этого не переживу!
        Из толпы выступила другая девушка - высокая брюнетка, её руки тряслись от гнева.
        - Как вы смеете так панибратски обращаться к тому, кто ясно выказал своё намерение жениться на мне?!
        - Что?! - Первая девушка даже перестала причитать. - Это как вы смеете говорить подобный абсурд?! - Она показательно пристроила голову кронпринца себе на колени.
        - Немедленно уберите от него свои руки! - Брюнетка схватила соперницу за рукав и попыталась заставить её подняться. Раздался треск ткани.
        - Что вы творите?! Сумасшедшая!
        - Как вы смеете меня оскорблять?! - Брюнетка швырнула оторванным рукавом в лицо другой девушки.
        Не долго думая, обе "возлюбленные" наследника вцепились друг - другу в волосы. Одновременно, та с кем танцевал кронпринц перед падением люстры громко зарыдала. Ещё какая?то девица стала пробираться к выходу, со злостью расталкивая тех, кто попадался на её пути. Дерущихся дам попытались разнять, однако миротворцам тоже досталось - с одного пожилого господина, они сами того не желая, содрали парик.
        Среди всей этой кутерьмы Эля заметила, что принц вовсе не в обмороке - воспользовавшись, что внимание всех было отвлечено, он потихоньку стал отползать из эпицентра событий.
        Учительница, осоловело хлопая глазами, смотрела на разгромленный зал и набирающую обороты драку.
        - А у вас на мероприятиях для аристократов всегда так весело? - Растерянно спросила она.
        Вальдр глубокомысленно замычал, видимо соображая, что ответить, а потом изрёк:
        - Нуу… Иногда бывает…
        Глава семнадцатая - хулиганская
        - Итак, подведём итоги… В полуобморочном состоянии ты подслушала, как двое мужчин шушукаются насчёт какого?то письма. И именно на них среагировала брошка, но ты не догадалась выглянуть за шторку всё из?за того же невменяемого состояния. И почему из?за твоих обмороков должен страдать я? - Вальдр задумчиво отпил из чашки мятный отвар.
        Учительница, как раз собиравшаяся в школу, покаянно пробормотала:
        - Извините.
        Оборотень посмотрел на тарелку, на которой грустно лежал кусок хлеба и осведомился:
        - А у тебя нет печенья?
        - Извините.
        - Да, я уже понял, что это твоё любимое слово. - Вздохнул парень. - Но вообще?то всё прошло лучше, чем я ожидал. Вероятность того, что план сработает, была невероятно мала.
        - Но зачем же вы тогда так старались, чтобы я туда попала? С дворецким договаривались и всё такое… - Удивилась учительница.
        Вальдр залпом допил чай и снисходительно посмотрел на Элю.
        - Как же ты хочешь добиться чего?то в жизни, если намерена сдаваться только из?за того, что вероятность успеха один процент из ста? Сдаваться - не в моих принципах. А теперь подробно опиши эти голоса.
        "Зато в его принципах - приходить ко мне утром, выпивать мой чай, который он якобы терпеть не может, и хамить. Ему по утрам дома скучно сидеть?"
        - Ну… - Девушка задумалась. - Один был молодой, а второй явно в возрасте. И тот, который молодой, вроде был главнее того, кто постарше, потому что он сказал - "Ты мне можешь пригодиться."
        - Молодой не подходит. - Оборотень поморщился - мысль о том, что его потенциальный родственник может быть у кого?то в подчинении, ему не льстила. - Значит, брошка среагировала на второго. А ты точно никогда не слышала этих голосов?
        - Нет, не слышала. - Уверенно ответила Эля. - Но судя по разговору, пожилой приехал с письмом откуда?то издалека. Как мы и предполагали - владелец брошки не местный.
        Оборотень вскочил с кресла и стал мерить шагами комнату.
        - Может из столицы. Возможно, даже занимает какой?то высокий пост.
        "И почему весь из себя такой высокопоставленный бросил ребёнка?!" Эле вдруг стало обидно за Вальдра. Она попыталась представить его маленьким, но младенец в её воображении получался с уж больно надменным выражением лица.
        - Нужно как?то попытаться добыть список гостей, которые присутствовали на балу. - Оборотень напоминал охотничью собаку, взявшую след. С задумчивым видом он попытался облокотился о полку, но та обвалилась, осыпав его ноги дождём из стеклянных пузырьков и сероватых страниц с домашними заданиями.
        - У тебя всё разва… - Его возмущённый возглас был прерван стуком в дверь.
        - Элиан, дорогая, с тобой всё в порядке?
        Учительница заметалась по комнате как загнанный зверь.
        - Да, миссис Бергер. Я просто споткнулась.
        - Тебе письмо.
        Вальдр снова опустился в кресло и закинул ногу на ногу, всем своим видом показывая, что не намерен снова прятаться в кладовку. Эля сдёрнула с кровати покрывало и, не церемонясь, накинула его сверху на оборотня. Тот, обалдев от такого обращения, даже забыл возмутиться.
        Эля быстро приоткрыла дверь и расплылась в доброжелательной улыбке.
        - Здравствуйте, миссис Бергер. Простите, что так долго.
        Хозяйка дома удивлённо приподняла брови и протянула конверт.
        - Ничего страшного. Кажется, это от твоей подруги Рины.
        Девушка вздрогнула и выхватила письмо. Сердце застучало быстрее. Это была первая весть от подруги, с тех пор как она уехала.
        Поблагодарив хозяйку, учительница закрыла дверь, и, не обращая ни на что внимания, сломала сургучную печать с изображением птицы - Рина всегда ей пользовалась.
        Оборотень, который уже успел отшвырнуть покрывало в сторону, возмущённо сопя разглядывал девушку, кажется, ожидая извинений. Когда оных не последовало, парень фыркнул и отвернулся.
        - Мышь мелкая, совсем страх потеряла. Неужели там что?то важнее меня?
        Письмо было длинным - исписана была даже внутренняя сторона листа, служившего конвертом.
        "Здравствуй, дорогая. Боюсь, что прочтёшь ты это не скоро - письмо можно будет отправить только с ближайшим обозом. Они зимой в столицу возят мороженую рыбу - озёра здесь великолепные. Так, давай лучше по порядку. Приехали два дня назад. Мы и наши телеги с вещами. Ума не приложу, откуда у нас столько вещей. Тётушка встретила радушно - едва не передушила всех в объятиях. Дом довольно большой, состоит из нескольких построек - курятник, конюшня и ещё что?то такое деревенское, в чём я не успела разобраться. Дом стоит почти на самом берегу огромного озера. Когда в ветреную погоду выходишь на порог, можно ощутить на лице холодные капли. Кстати, этой ночью я поняла, почему озеро называется Волнистым - волны здесь в шторм… В общем на нашей Каменной реке я таких никогда не видела. Самое интересное - снег выпал, а вода и не думает замерзать - тётя говорит, что это из?за каких?то тёплых ключей в центре озера. Но верится с трудом - как только приехали, я на радостях побежала знакомиться с Волнистым и побултыхала рукой в воде - едва пальцы не отморозила.
        Как же описать одним словом это место?.. Думаю, здесь… просторно. Выходишь утром на крыльцо и захватывает дух - впереди огромная водная гладь. А вокруг холмы с припорошенным снегом сухим вереском. Тебе бы понравилось. Но больше всего меня поразило то, что соседнего дома даже не видно - он за ближайшим холмом. Все жилища разбросаны по берегу на довольно большом друг от друга расстоянии. Совсем не так как у нас в городе. Боюсь представить, каково здесь будет в разгар холодов и метелей, когда из?за сугробов даже до соседей добраться проблематично.
        Малышня в восторге. Эти две несносные девчонки носятся по округе, оглашая окрестности визгом и завываниями - кажется, в последний раз они играли в привидений. Предлагала маме запереть их в курятнике, но она ответила, что это жестоко - куры перестанут нестись.
        У меня здесь собственная комната - с видом на конюшню. Зато здесь довольно много места. Жду не дождусь, когда ты приедешь к нам летом. Я всё - всё тебе здесь покажу.
        Умоляю - пиши мне побольше. Часто сюда письма отправлять не получится, да и денег стоит. Но ты бери количеством листов. Рассказывай все городские новости. Как там кронпринц? Его ещё не убили? Кого взяли на моё место? Я слышала, что его зовут Бранд Корвус. Он не обижает детей? А тебя никто не обижает? Если да, просто подсыпь этим негодяям слабительное, или что посильнее."
        Эля хихикнула.
        - Почему ты смеёшься? - Холодно осведомился у неё кто?то над ухом.
        Атмосфера, навеянная письмом, рассыпалась на кусочки. Вздрогнув, девушка обернулась. Рядом, скрестив руки на груди, стоял Вальдр. Учительница машинально спрятала конверт.
        - Читать чужие письма - ниже моего достоинства. - Фыркнул парень. - Просто хотел проверить, не помутился ли у тебя рассудок. Я тут с тобой разговариваю, а ты не реагируешь.
        - А? Извините.
        - Ты накрыла меня покрывалом с головой, как статуэтку, чтобы не запылилась. Это ниже моего достоинства.
        - Извините. - Покаянно повторила Эля. - Но вы же не хотели лезть в кладовку.
        Оборотень легко щёлкнул её по лбу.
        - Ещё и издевается. У тебя какая?то особая способность - ставить меня в дурацкое положение. То валерьянка, то кладовка… Кстати, если ты кому?нибудь расскажешь, я оторву тебе голову.
        Эля растерянно потёрла лоб.
        - Но я не издеваюсь. Я искренне извиняюсь. А письмо от моей подруги.
        Девушка была так счастлива, что даже ворчание оборотня её совсем не смущало. Не обращая на него внимания, она принялась дочитывать письмо.
        "Как там дети? Передай им, что я их всех очень люблю. С Милой всё хорошо? Волнуюсь за неё.
        Ешь побольше. И не броди поздно одна. Я знаю, что в тебе отсутствует страх и логика, но всё же постарайся беречь себя.
        Обнимаю до хруста костей. Родители передают привет. Рина."
        Ниже была приписка - судя по почерку сделанная впопыхах.
        "Вот и обоз. Кажется, ты получишь письмо быстрее, чем я ожидала."
        Эля заметалась по комнате.
        "Нужно сейчас же написать ответ!"
        Однако, переведя взгляд на Вальдра, снова развалившегося в кресле и наблюдающего за ней, девушка передумала.
        "Здесь мне это спокойно сделать не дадут. Он обиделся, что на него целых пять минут не обращают внимания? Как ребёнок, честное слово. Лучше пораньше прийти в школу и написать ответ там."
        Девушка накинула плащ. Взяла сумку и внезапно выронила её, при этом ойкнув. Вчерашний ожог был не так уж и страшен, однако дотрагиваться до кожи на ладонях всё ещё было больно.
        - Простите, мне нужно уходить.
        Оборотень лениво поднялся с кресла и направился к двери.
        - Прекрасно, мне как раз по пути.
        Выйдя на улицу, учительница даже зажмурилась - всё вокруг было белым. Снежинки, медленно кружась, опускались на землю, крыши домов и волосы Эли. Город казался необычайно чистым и светлым. Девушка поёжилась и, втянув голову в плечи, быстро зашагала по направлению к школе..
        - Разве холодно? - Удивлённо спросил Вальдр. - По - моему нет.
        Девушка покосилась на его тяжёлый плащ, отороченный мехом и промолчала.
        "Вообще?то я спокойный человек. Но почему мне периодически хочется дать ему подзатыльник? Наверное, в глубине души я жестокая."
        Задумавшись, она едва не совершила лобовое столкновение с вынырнувшей из?за угла лошадью, запряжённой в карету. Вальдр резко дёрнул её за руку, оттаскивая в сторону.
        - Ты бесполезное, бестолковое существо. Я удивляюсь, как ты дожила до этого возраста и до сих пор не умерла. Ты королева неуклюжести и бестолковости. Нет, ты богиня неуклюжести и бестолковости. - Сообщил оборотень.
        Учительница заскулила и выдернула свою ладонь. Парень презрительно зацокал языком.
        - У тебя руки на ощупь как ледышки. Вчера ты их поджарила, а сегодня решила заморозить? Они тебе вообще нужны? Есть такая вещь как перчатки.
        - У меня сейчас нет на них денег. - Буркнула Эля, баюкая ладонь.
        - Я видел - у тебя на столе лежали два золотых.
        - Это не мои деньги. - Девушка покраснела.
        - А чьи? - Вальдр подозрительно приподнял бровь.
        - Ваши.
        Парень озадачился и попытался вспомнить, о чём она говорит.
        - В первую нашу встречу они выпали из вашего кошелька. Я пыталась их вернуть. Но вы всё никак не забираете.
        Оборотень посмотрел на неё с брезгливой жалостью.
        - Ты такая странная. Носишься с этой мелочью, как курица с яйцом.
        - Это не мелочь. Это две моих месячных зарплаты. - Эля покраснела ещё больше и надулась, как взъерошенный воробей.
        - Тебе правда платят так мало? - Вальдр выглядел поражённым. - Зачем вообще работать за такие деньги?
        - Это прекрасная работа! - Обиделась учительница. - Как ещё девушка может прокормить себя? Пойти работать на шахты? И, кстати, там платят меньше…
        - А ты узнавала?! - Оборотень смотрел на неё, как на говорящую булочку. - Ты действительно странная.
        Эля отвернулась. Они проходили как раз мимо поворота на Аконитовую улицу, когда девушка заметила Милу, бредущую им наперерез. Шагах в двадцати от своей учительницы и её спутника, девочка заметила их и, развернувшись, побежала обратно.
        - Какая невоспитанная мелюзга. - Фыркнул оборотень. - Шарахается от меня, как от монстра из детской сказки.
        Девушка дёрнулась было в ту сторону, куда убежала Мила, но остановилась и обречённо вздохнула.
        - Оставь. - Вальдр пренебрежительно махнул рукой. - Лучше заведи себе щенка - они благодарнее. Вот моя приёмная мать завела. Такое мелкое, вредное существо ростом с крысу, но зато с наглостью как у стаи волков - всё время слюнявит мои домашние туфли.
        Эля одарила его взглядом, полным укоризны,
        - Просто она чувствует себя преданной.
        - Преданной?
        - Она думает, что мы с вами друзья. И ей неприятен сам факт, что та, кому она так доверяла, общается с… такими, как вы.
        - Ну спасибо. То есть ты не можешь общаться с кем хочешь из?за предрассудков одной мелюзги?
        "Уж кто бы говорил про предрассудки. Сам считает людей существами второго сорта."
        Чтобы перевести тему она задала действительно интересующий её вопрос.
        - А как вы и ваша семья уживаетесь с собачкой? Ну… вы же тоже немного…
        Парень посмотрел на неё как на идиотку.
        - Вот именно, что немного. Мы не животные. Мы просто можем принимать их облик. И на первом месте у нас всё же не охотничьи инстинкты, а разум. Хотя ты наверняка уверенна в обратном.
        - Извините, я не хотела вас обидеть. - Эля втянула голову в плечи.
        - Твоё мнение слишком мало для меня значит, чтобы я на него обижался. - Ухмыльнулся оборотень.
        "Да - да, и этот расист ещё что?то про предрассудки говорит."
        Недалеко от школы Вальдр, не прощаясь свернул в сторону и продолжил путь один. Сразу же идти домой не хотелось. Заснеженный город завораживал.
        "Придётся опять идти к дворецкому. Если я попрошу у него список гостей это будет выглядеть подозрительно? Может претвориться, что я расследую покушение на принца. Нет, вот это точно будет выглядеть подозрительно… И даже посоветоваться не с кем кроме как с Мышью. Ума не приложу откуда у такой как она друзья. Но кто?то написал ей здоровенное письмо. И тот парень, который с Мышью в аптеке работает, так радостно перед ней прыгал. Извращенец."
        В животе заурчало.
        "У неё даже поесть нечего. Абсолютно бесполезная. Где?то здесь была отличная пекарня. Там такие булочки с бобовой пастой… Ммм… А на какой я улице? Это ведь не Вересковая? Хотя это скорее не улица а какой?то проулок. Я ведь не заблудился? Мда… Очень глупо."
        От размышлений его отвлекла странная песенка - дразнилка выводимая детскими голосами.
        - Мила, учёная - в нужнике мочёная!..
        Вальдр повернул голову и увидел ораву неопрятных детей в возрасте примерно от пяти до двенадцати лет и разной степени чумазости. Они были заняты тем, что дразнили худенькую большеглазую девочку, прижавшуюся к стене дома. Самое высокое дитя непонятного пола, но судя по юбке девочка, дёрнуло Милу за растрёпанную косичку.
        - Совсем зазналась. Ты нас увидела, но попыталась убежать. Думаешь, если учишься в школе ты лучше нас? Зазнавалка учёная. Что у тебя в сумке?
        Ученица Эли пискнула и прижала к груди котомку с принадлежностями для письма.
        Оборотень приостановился.
        "Это же та самая малявка - расист. Да, сразу видно, что у неё дурной характер - так не угодила чем?то своим сверстницам. Сейчас заклюют."
        Повелительно махнув рукой, он небрежно бросил:
        - Эй, дети, ну?ка разбежались.
        Парень ожидал, что они незамедлительно послушаются, и он продолжит свой путь. Однако у детишек на этот счёт было своё мнение. Банда, которая, как оказалось при ближайшем рассмотрении, состояла из одних девочек замолчала, и повернулась в сторону Вальдра. Оборотню внезапно стало неуютно.
        "Эти дети какие?то не такие. Почему они на меня так смотрят? Как будто сейчас укусят. А если укусят я не заражусь бешенством?"
        Одна из девочек хмуро шмыгнула носом и посоветовала.
        - Дядя, иди куда шёл.
        Парень впал в ступор.
        - Что?! Да как ты смеешь со мной так разговаривать?!
        - Иди отсюдава! Это нас лаён!
        Вальдр сперва не понял, откуда доносится голос но потом опустил взгляд ниже, потом ещё ниже и обнаружил, примерно на уровне чуть выше своего колена, макушку ещё одного невоспитанного дитя. Недолго думая дитя пнуло оборотня в голень. Впрочем парень испытал не боль а одно лишь изумление.
        "Что не так с этим миром? Меня бьёт маленькая девочка. Ну не драться же с ними в самом деле."
        - Ты хоть знаешь, на сколько я тебя старше? - Как можно спокойнее спросил он.
        - Зато нас больше. - Авторитетно вякнул кто?то.
        - Зато вы не умеете делать так. - Зашипев парень продемонстрировал внушительные клыки. Зрачки мигом сузились как у кошки.
        - Хвостатый! Бежим! - Дружно взвизгнув банда бросилась наутёк. Оборотня едва не сбили с ног и эти самые ноги оттоптали.
        - Стоять! - Он выдернул за шкирку из толпы маленькую светловолосую девочку с огромными голубыми глазами.
        - Кошелёк верни.
        Девочка набычилась, но украденную вещь вернула и тут же юркнула следом за приятельницами.
        - Это не дети, это… Это просто опасные преступники… Их всех нужно посадить. Или сразу на шахты - поучить уму - разуму. Куда смотрит стража? По улицам опасно ходить. Эти малявки мне нахамили и едва не обокрали! - Возмущённый парень пригладил рукой волосы и так из застыл, уставившись на свои манжеты. - А нет, всё?таки обокрали. Это были мои любимые запонки! С изумрудами…
        Осознав потерю, оборотень немного поумерил пыл и стал озираться по сторонам. Прохожих на этой улице было мало, но всё же они были.
        "Позор. Дожил. Поругался с толпой маленьких девочек. Хорошо хоть не подрался. То ли заржать хочется, то ли выпить…"
        Внезапно он услышал чьё?то всхлипывание. Обернувшись, парень обнаружил, что Мила по прежнем стоит возле стены и, кажется собирается заплакать.
        - Чего ты ревёшь? - Буркнул Вальдр.
        Девочка скуксилась ещё больше.
        "Так, теперь ещё не хватало, чтобы подумали, что я обижаю детей." - Устало потерев переносицу, он спросил уже более дружелюбно. - Почему ты плачешь? Плохие дети ушли. Благодаря кое - кому, кстати.
        - Я думала вы их съедите. У вас глаза стра - ашные. Ыыыы…
        Парень криво ухмыльнулся.
        - Поверь, мои глаза это не самая страшная вещь, которую тебе придётся встретить в жизни.
        "Чтобы успокоить ребёнка нужно его отвлечь, спросив про что?нибудь обыденное."
        - Ммм… А почему ты не в школе? Вроде туда собиралась.
        Девочка опустила голову и промямлила себе под нос.
        - Я шла, но потом…
        - Вот и прекрасно, значит пойдём вместе. Заодно доведёшь меня до улицы Полыни, а то я что?то забл… То есть… Вдруг на тебя опять те неадекватные маньячки нападут.
        Мила послушно поплелась рядом с Вальдром, явно не испытывая при этом никаких положительных эмоций.
        - Кстати, а чем ты им не угодила? Избила кого?то? Или украла у них конфеты?
        Девочка опустила голову ещё ниже.
        - Это девочки из северного района. Они меня дразнят за то, что я хожу в школу. - Нехотя ответила она.
        - Они просто завидуют. - Фыркнул оборотень.
        - Завидуют? - От удивления Мила даже подняла взгляд на своего спутника. - Чему?
        - Они просто неотёсанные неудачницы в лохмотьях, а ты… - Вальдр хотел было сказать - "Образованная неудачница", но передумал. - А у тебя больше перспектив.
        - А что такое перспективы? Это что?то хорошее? - Любознательно осведомилась девочка. Осознав, что оборотень не собирается есть её прямо сейчас, она немного оттаяла.
        - Да, это как бы возможность воплотить свои амбиции… А, забудь… - Заметив на лице ребёнка полное непонимание, парень махнул рукой.
        Внезапно раздалось громкое урчание. Оборотень хмыкнул.
        - Голодная?
        - Я по утрам редко завтракаю. Мамы нет допоздна.
        - Чего ж тебя твоя любимая учительница не покормит?
        Девочка посмотрела на него необычайно серьёзно.
        - При мисс Элиан я стараюсь делать вид, что я сытая, потому, что она сама часто недоедает. А когда она плохо кушает, то падает в обмороки. Я как?то услышала их с мисс Ринабел разговор. Раньше мисс Ринабел ей помогала, но теперь, когда она уехала, мисс Элиан совсем одна. Она ещё часто мне помогает и другим ученикам.
        - Мягкосердечная дура. А ещё выпендривалась с этими двумя золотыми. Умрёт, но поможет другому. - Фыркнул Вальдр, в его голосе презрение перемешивалось с удивлением. - Даже мне… Вытащила из потасовки в корчме, лечила. Сначала я думал, что это из?за страха передо мной, но кажется она просто со странностями… помогать тому кто тебе угрожает и заставляет делать то, что ты не хочешь…
        Мила внезапно остановилась и зло надула губы.
        - Вы обижаете мисс Элиан?
        - Что? Нет конечно! Это она меня обижает - запихивает в кладовку, поит всякой дрянью. Я даже подарил ей шляпу. Только она её почему?то не носит.
        Девочка успокоилась и пошла дальше.
        - А почему ты так боишься оборотней? - Вальдр задал интересующий его вопрос.
        Мила вздрогнула и снова потупилась, видимо вспомнив с кем она разговаривает.
        - Мама говорит, что они убили моего папу.
        Парень споткнулся.
        - Зачем же так обобщать? Веришь?ли - я твоего отца не то, что не убивал, даже не видел ни разу. Когда была война я был немногим старше тебя. Как думаешь, виноват я в смерти твоего отца?
        Девочка серьёзно задумалась.
        - Наверно нет.
        - Вот и отлично. Пошли, тогда, поедим. Кажется я вспомнил, где находится та пекарня.
        Мила вздёрнула нос.
        - Я не принимаю подачек от оборотней.
        Вальдр зацокал языком.
        - Гордая малявка, а фраз?то откуда таких пафосных понабралась?
        Ребёнок призадумался.
        - Фразам и словам нас учит мисс Элиан. Она у нас учительница языка.
        - А, ну тогда всё понятно. Спешу тебя огорчить, но твою школу содержит миссис Элиот, а значит ты всё?таки принимаешь подачки от оборотней.
        Девочка растерянно почесала макушку.
        - И, кстати, с чего ты взяла, что я собираюсь тебя кормить? Во первых я сам голоден. Во вторых, ты можешь отнести еду в школу и поделиться с мисс Элиан. Сама можешь даже не пробовать, но ведь не станешь же ты из?за своей глупой гордости оставлять свою любимую учительницу без свежайших булочек с бобовой пастой. Тебе ведь так хочется её угостить.
        - А вы м… мо… - Мила запнулась, видимо вспоминая слово. - Манипулятор.
        - Иди и не квакай, мелкая. - Коварно ухмыльнулся оборотень.
        Глава восемнадцатая - вьюжная
        Ветер всё усиливался, бросая на стёкла рой колючих маленьких снежинок и завывая в трубе, будто злое привидение. В аптеке было тепло и уютно. Пряный запах трав успокаивал и настраивал на благодушный лад. Мурлыкая себе под нос какую?то песенку, Эля сняла с печки кастрюльку и осторожно вылила из неё кипяток в глиняный сосуд с сухими листьями полыни. В соседней комнате звякнул колокольчик, возвещая о приходе посетителя. Господин Ферре что?то спросил, однако слов, через стену разобрать было нельзя. Вскоре в подсобное помещение вошёл сам хозяин аптеки, неся в руке листок с рецептом.
        - Желудочные капли готовы?
        - Да, вон они. - Девушка кивнула на полку.
        - Тогда принеси, пожалуйста, сушеную пижму. Сейчас заказали лекарство и попросили отнести его на дом, когда будет готово. - Оборотень достал из шкафа медную ступку и весы. - И притом попросили, чтобы лекарство доставила именно ты.
        - Я? - Эля удивлённо подняла голову. - Мне не сложно, но почему именно я?
        - Ну, - господин Ферре улыбнулся, - ты хорошая девочка. Всегда очень внимательна к покупателям, особенно к пожилым. Даёшь им советы, вежлива. Наверно, ты запомнилась какой?нибудь старушке из постоянных клиентов, и она хочет проконсультироваться насчёт приёма лекарств.
        Девушка пожала плечами и достала со специального стеллажа плетёный поднос с сушёной пижмой. Затем она выглянула в окно.
        "Надеюсь, я не превращусь в сугроб."
        Через час, когда лекарство было готово, аптекарь аккуратно перелил его в бутылочку и закупорил пробкой.
        - Очень концентрированное. Сплошные масла. - Сообщил оборотень, рассматривая свою работу.
        Эля кивнула и взяла листок с рецептом, на обратной стороне которого был написан адрес.
        - Улица Небесная. Где?то в самом центре. Хороший район. - Пробормотала она, накидывая плащ.
        В дверях девушка столкнулась с Митишем. Поскольку широкие плечи помощника аптекаря загораживали весь проход, учительница отступила в сторону, пропуская его.
        - Элиан, а ты куда? - Удивился парень.
        - Отнесу покупателю лекарство. - Эля приветливо кивнула.
        - Давай я! - Тут же предложил Митиш, с готовностью протягивая руку за сумкой с лекарством. - Тебя там ветром сдует!
        - Глупости. Я сама. - Улыбнулась девушка, обходя парня. - Тебя господин Ферре ждёт - ты ему нужен.
        - Погоди!
        Учительница вздрогнула, когда ей на плечи накинули тяжёлый мужской полушубок из овчины.
        - Замёрзнешь насмерть. Там настоящая вьюга!
        Эля попыталась снять полушубок, но ей не позволили, придержав за воротник.
        - Говорю же - там жуткий ветер.
        Девушка удивлённо моргнула.
        - Я просто хотела надеть его под плащ, а то когда наоборот, то неудобно.
        - Ааа… Я это, того… - Митиш смущённо почесал затылок, и, потоптавшись ещё немного на месте, ушёл в подсобное помещение.
        "Какой хороший парень. Действительно замечательный. Не то, что этот злобный оборотень. Какое счастье, что он давно не появлялся. Неужели боги решили, наконец, прекратить мои мучения? Конечно, нехорошо так говорить, но, надеюсь, что больше его не увижу. Пусть он найдёт своих родителей, добьётся всего, чего хочет и живёт счастливо где?нибудь в столице подальше от меня."
        Когда учительница распахнула дверь и вышла на улицу, первым её желанием было зайти обратно и забаррикадироваться где?нибудь за печкой. Ледяной ветер пробирал до костей, кусал за нос и норовил запорошить глаза снегом. Едва не утонув в сугробе, который успело намести под дверью, девушка с трудом стала пробираться к центру города.
        "Как будто мукой сыплет. Ничего не видно. Как бы не заблудиться".
        Однако нужная улица нашлась довольно быстро. Вьюга, как назло, только усиливалась. Вжимая голову в плечи и старательно натягивая капюшон чуть ли не до самого носа, Эля брела между двумя рядами дорогих трёхэтажных домов. Пальцы на руках девушка уже не чувствовала, а в глазах мелькали белые мушки, даже когда она их закрывала.
        "Белые колонны перед входом… Да тут весь мир сейчас белый! Они бы ещё про цвет занавесок написали! Так, спокойно. Кто?то очень больной сейчас ждёт своё лекарство, а я злюсь. Я действительно плохая", - подумала Эля, стуча зубами. Всплеснув руками, она рухнула на снег, оставив в сугробе свой сапог.
        "Такое ощущение, что я по горам лазаю, а не по сугробам. Ой - ёй! Мой сапожок! Нужно срочно достать, а то заработаю себе обморожение."
        Встав на четвереньки, девушка судорожно стала шарить в снегу и тут же уткнулась лбом во что?то твёрдое и гладкое. Опасливо подняв взгляд, она обнаружила прямо перед собой колонну из белого мрамора. Позади неё оказалась вторая точно такая же колонна - обе они поддерживали балкончик на втором этаже. Между колоннами были массивные двустворчатые двери.
        "Ой, как удачно я рухнула." - обрадовалась Эля. Выковыряв из сугроба свою обувку, она нерешительно постучалась. Подождав минуту и окончательно продрогнув, девушка начала волноваться.
        "Если меня сейчас не впустят, я помру прямо здесь на ступеньках и с утра они споткнуться о моё окоченевшее тело".
        Испугавшись такой перспективы, учительница от души шандарахнула дверным молотком, имевшим форму головы кошки, держащей в пасти медное кольцо. На этот раз дверь быстро отворилась.
        - Я и - из а - ап - птеки. Л - лекарство.
        Дверь отворилась шире, и девушка буквально ввалилась внутрь помещения. Очки мгновенно запотели и Эле показалось, будто из вьюги она нырнула в туман.
        - Господину очень плохо и он не встаёт с постели. Он ожидает вас. - Раздался голос откуда?то сбоку.
        Учительница, на первых парах оглушённая тишиной и теплом дома, наконец протёрла стёкла очков и смогла разглядеть, с кем она общается.
        "Человек. Какое облегчение. Наверно, дворецкий."
        Мужчина, в идеально выглаженном сюртуке, казался воплощением вежливого спокойствия.
        - Позвольте ваш плащ.
        - Э… А… Да… - Окоченевшими пальцами, девушка кое?как развязала тесёмки плаща, а затем расстегнула полушубок. Оставшись в своём простом сером платье, она вдруг почувствовала себя очень лишней - резные перила лестницы, красный ковёр и лепнина на потолке буквально кричали об этом.
        - Прошу за мной.
        Эля проследовала за дворецким на второй этаж. Пройдя по коридору, они остановились перед закрытой дверью. Вежливо склонив голову, слуга удалился.
        "Нет, ну всё?таки странно. А просто передать больному лекарство нельзя было. Что я ещё могу посоветовать, кроме того, что уже насоветовал врач - тот рецепт ведь врач выписывал".
        Постучав, но, так и не дождавшись ответа, она вошла.
        "А вдруг ему там так плохо, что не может ответить?"
        В комнате стояла тишина, нарушаемая лишь потрескиванием дров в камине. Ноги утопали в мягком зелёном ковре. С правой стороны стоял стеллаж с книгами и зеркало, а с левой огромная кровать под балдахином. Увидев того, кто возлежал на этой кровати, учительница застонала и закрыла лицо руками.
        "Нет, ну за что мне это?!"
        Однако оборотень был таким тихим, что Эля поборола своё желание сбежать.
        "Кажется, ему и вправду плохо."
        Девушка осторожно приблизилась к постели. Вальдр лежал с закрытыми глазами и не подавал признаков жизни. Руки были сложены на животе поверх одеяла.
        "Он вообще живой? Так странно видеть его молчащим", - Эля начала волноваться и потому протянула руку к его шее и осторожно нащупала двумя пальцами сонную артерию.
        Парень вздрогнул и резко открыл глаза.
        - Зачем ты мне суёшь за шиворот свои сосульки? Извращенка!
        От неожиданности девушка отпрянула назад и, споткнувшись о складку ковра, села прямо на пол.
        - Я - а-а… Пульс щупала… - Жалобно проблеяла она.
        - Я выгляжу настолько плохо? - Забеспокоился оборотень, приподнимаясь на локтях. - Хотя ничего удивительного - ощущаю я себя также. - В его голосе проскользнули трагические нотки и он снова опустился на подушки.
        Эля неуклюже поднялась на ноги.
        - Что с вами?
        - Говорю же - мне плохо. Ужасный жар. Вот, пощупай лоб. Доктор утверждает, что это просто простуда. Но я же понимаю, что всё хуже!
        Учительница послушно положила руку ему на лоб. Он оказался действительно горячим.
        Вальдр прикрыл глаза.
        - Твоя ладонь настолько холодная, что её можно использовать как жаропонижающее средство вместо мокрого полотенца. А - апчхи… Ты лекарство принесла?
        - Я… А - а… Да.
        Девушка извлекла из сумки бутылочку с микстурой и поставила её на прикроватную тумбочку.
        - Это нужно принимать после еды, разбавив горячей водой. - Потоптавшись ещё немного на месте, она добавила. - Выздоравливайте. Я пойду.
        Оборотень не меняя позы, скосил на неё взгляд.
        - Вот и приготовь мне лекарство. Или ты не заметила, что я не могу встать с постели?
        - А… Э…
        - А все остальные меня бросили. Отец уехал по делам. Мать с сестрой с визитом у кого?то, и из?за снега явно вернутся не скоро. Видимо, им будет наплевать, даже если я тут умру. - Печально сообщил Вальдр.
        - Но я видела дворецкого. Он меня сюда проводил. - Удивилась учительница.
        - По - твоему, я могу доверить свою жизнь человеку?!
        - Но я тоже человек. - Робко напомнила девушка.
        Оборотень задумался.
        - Ну… Ты аптекарь.
        "Спокойно, это просто мужская логика." - Учительница вздохнула.
        - Дёрни за этот шнур. - Оборотень нехотя махнул рукой в сторону витого бело - зелёного шнура, висевшего рядом с кроватью и венчавшегося массивной кистью.
        Девушка осторожно подёргала за кисть и, пользуясь тем, что хозяин комнаты вновь закрыл глаза, отошла к камину и, присев на корточки, протянула к огню руки.
        - В комнате ведь и так тепло. Или это мне из?за жара мерещится? - Пробормотал парень, не открывая глаз.
        Эля вздрогнула.
        - Просто после улицы ещё не отогрелась. Там жуткая вьюга.
        - Почему все твои слова звучат как оправдания или извинения? Не будь такой жалкой. И вообще раздвинь шторы пошире.
        "Кажется, от болезни у него ещё больше испортился характер." - Подумала девушка, подходя к окну.
        Позади скрипнула дверь. Эля обернулась и увидела всё того же дворецкого, застывшего у порога.
        - Там остался пирог с печенью? Вот его неси. И ещё чай и отдельно горячую воду. - Приказал хозяин комнаты.
        - Больному лучше бульон или какую?нибудь кашу. - Робко подала голос учительница.
        Оборотень капризно надул губы.
        - Терпеть не могу каши. Я уверен, что они вредны для здоровья.
        Дворецкий кивнул и бесшумно выскользнул в коридор.
        - Што - о-оры. - Напомнил Вальдр.
        - Да - да. - Девушка поспешно раздвинула зелёные бархатные шторы и выглянула в окно. - Ой! Здесь балкончик! Как здорово.
        Вальдр слегка повернул голову, чтобы можно было пронзить Элю уничтожающим взглядом.
        - Вот дикая. Ты что - никогда балконов не видела?
        - У меня нет балкона. И перила такие красивые резные. - Промямлила учительница.
        - Ой, нет, зашторь обратно - мне свет в глаза бьёт. Зачем ты их открыла?!
        Девушка послушно вновь зашторила окна.
        - А теперь слишком темно!
        Эля глубоко вздохнула, стараясь успокоиться.
        "У него воспаление вредности? Кажется, что ему просто лень было выходить из дома в такой снегопад, и он заманил меня к себе, чтобы было над кем поиздеваться!"
        - И что же мне сделать? - Как можно более мягче спросила она.
        - Ты такая бестолковая. Отодвинь одну штору а вторую оставь в покое. И подними мне подушки повыше, чтобы я мог сесть.
        Эля сделала так, как он просил, при этом едва подавив желание придушить его этой самой подушкой.
        Вернулся дворецкий, неся поднос с двумя чайниками, тарелками, чашками и большим блюдом, накрытым серебряной выпуклой крышкой. Поставив его на столик перед камином, он удалился. - Ты сама сказала, что перед приёмом лекарства нужно поесть. - Сообщил Вальдр и чихнул.
        Девушка положила на тарелку кусок пирога с печенью и вручила её оборотню. Тот заметно оживился.
        - Вот, обрати внимание, как должна выглядеть настоящая еда. А не эти твои каши. И сядь куда?нибудь! Не мельтеши перед глазами. И пожуй чего?нибудь, а то твоя болтливость меня раздражает.
        Эля села в кресло и робко стала жевать кусочек пирога. Однако посидеть спокойно ей не дали.
        - Что ты сидишь?! Ты не должна заваривать для меня лекарство?! Ты же аптекарь.
        Девушка так сжала в пальцах пирог, что начинка крошась, стала вываливаться на тарелку.
        - Вы правы, я аптекарь. И я знаю, что это лекарство следует разбавлять не крутым кипятком, а просто горячей водой. А здесь, - она сдёрнула крышку с одного из чайников - к потолку тут же потянулось облачко пара, - кипяток! Но если так хотите - можете выпить и кипяток! - Последняя фраза получилась довольно кровожадной и, осознав это, Эля покраснела и вжала голову в плечи.
        Оборотень удивлённо вскинул бровь, и некоторое время рассматривал учительницу, а затем хмыкнул.
        - Бунт мышей? Почему больному хамишь? Мне плохо, а ты такая жестокая. Кстати, - он махнул пирогом в сторону тумбочки, - взгляни на этот список. Гости бала. Я сломал себе голову, но всё равно не меньше пятидесяти кандидатов остаётся.
        "А тему?то как переводит."
        Эля встала с кресла и заглянула в листы бумаги. Имена там венчались трёхэтажными титулами и порой не укладывались в одну строчку. Некоторые из них были подчёркнуты. Бегло пробежавшись глазами по списку, девушка села на место.
        - Я не знаю этих особ. Но… Тот, кто принёс письмо, мог и не быть приглашён на бал - он просто принёс письмо. Срочное письмо судя по всему, а значит приехал он внезапно и без предупреждения, а значит и в списке его нет.
        Вальдр некоторое время сидел не шевелясь и смотрел прямо перед собой, а потом поставил тарелку прямо на список на тумбочке.
        - Вот умеешь ты испортить аппетит.
        Эля промычала что?то нечленораздельное и откупорила бутылочку с лекарством. Налив его в чашку, она добавила туда горячей воды и отнесла оборотню. Тот стал пить, поминутно морщась и фыркая как рассерженный кот.
        Эля отошла к окну, чтобы посмотреть не утихла ли вьюга. Ветер действительно значительно ослаб. Снежинки теперь не мчались куда?то с бешенной скоростью, а медленно и плавно кружились. Однако, кроме снежинок девушку заинтересовало ещё кое?что. Буквально прилипнув носом к стеклу, она стала рассматривать странную процессию, медленно продвигавшуюся по улице. Всадники кутались в коричневые меховые плащи. Лиц из?за капюшонов не было видно. Копыта коней вязли в снегу. Также, как и колёса большой телеги, вместо бортов у которой были металлические решетки. Также решётка была и сверху, превращая средство передвижения в клетку. Внутри сидело несколько мужчин.
        - Зачем такой большой конвой? Заключённых не так и много.
        - Это оборотни.
        Девушка вздрогнула и повернула голову. Рядом с ней стоял Вальдр, и придерживая рукой занавеску, внимательно всматривался в процессию. Отстранив девушку он открыл дверь, ведущую на балкон и вышел наружу, совсем не смущаясь того, что он в длинной ночной рубахе и босиком.
        - Вы же болеете! - возмутилась Эля. - Нельзя так!
        Не обращая на неё внимание, парень облокотился о перила и склонил голову.
        - Это форма столичной стражи. Зачем перевозить преступников так далеко? У них же есть своя тюрьма.
        Эля, оскорблённая в лучших чувствах тем, что её лечение не даст никаких плодов из?за безалаберности больного, сбегала в комнату за пледом, который лежал на кровати поверх одеяла.
        - Хочет воспаление лёгких подхватить?! Как маленький, честное слово.
        - Что есть у нас, чего нет в столице? Ммм… - Задумчиво протянул Вальдр. Эля набросила ему на плечи плед и попыталась всучить захваченные по дороге тапочки.
        - Шахты! - Не переставая размышлять вслух, оборотень скинул плед и нахлобучил его на голову девушки, при этом так стянув концы ткани, что Эля потеряла возможность двигаться и могла только возмущённо пищать, как поросёнок в мешке. - Точно - они едут в сторону шахт! - Не отпуская кромки пледа, он подтянул девушку к себе. - Нет, ну ты видела?! Это очень странно. Раньше оборотней никогда не отправляли на каторгу. Это унизительно! Что же они такого сделали? И опять?таки - неужели поближе к столице не нашлось места где можно их поунижать? Что ты там бормочешь? Кто ненормальный? Я ненормальный? Фу - фу - фу! Девушка не должна уметь обзываться. Что ты пристала со своими тапочками?!
        Вернувшись в комнату, он улёгся на кровать, захватив с тумбочки тарелку с недоеденным пирогом.
        - Я пойду. Мне ещё в аптеку возвращаться. - Лохматая и красная от злости Эля подхватила сумку и направилась к двери.
        Оборотень откинулся на подушки и прикрыл глаза.
        - Ты тоже меня бросаешь. Да, конечно, можешь идти и веселиться с этим Митишем, или как там его. Я просто полежу тут и постараюсь не умереть. И пусть даже некому подать мне стакан с водой…
        "Нет, ну правда?! Он серьёзно? Такой детский приём! У этого балбеса обычная простуда, и он помирая от скуки решил надо мной поиздеваться. Дождётся у меня - подсыплю слабительное и тогда он на самом деле будет страдать". - Учительница взялась за ручку двери.
        - Стоять. - Оборотень приподнял голову с подушки и зло сощурился. - Ты ещё чай не выпила. Он во втором чайнике.
        - Нет, благодарю…
        - Пей. Свой. Чай. - Прошипел Вальдр. - Неужели это так сложно?
        Втянув голову в плечи девушка вернулась назад и села в кресло у камина. Отпив из чашки ароматный чай - настоящий чай, а не сушёные листья мяты, она искоса наблюдала за оборотнем.
        "И всё?таки, кажется, он одинок. Колючий, самовлюблённый, не склонен доверять другим. Не удивительно, что у него нет друзей. А если и есть, то они не настолько близки, чтобы навестить его во время "болезни". Сам виноват. Хам".
        - О, кстати, позови дворецкого и спроси, остались ли пирожные. И закрой поплотнее балкон, а то дует.
        - Да - да… А потом нужно выпить ещё лекарство.
        "Необходимо, чтобы он побыстрее выздоровел. Тогда может быть его характер вернётся из состояния "кромешный ужас" к "просто ужас. Неудивительно, что все его родственники сбежали. Опытные…"

* * *
        - Ой, нет, всё… Я больше не могу… Мне нужно на покой. Куда?нибудь в горы, где из живых существ только горные козлы и мох. Буду сидеть в пещере и думать о вечности. Что это? Валерьянка? - Дрожащими руками наместник вырвал у секретаря заветный пузырёк и не удосужившись разбавить водой, глотнул прямо из горлышка. В кабинете смешивались запахи аптеки и винного погреба. - Мне до полного счастья только каторжных оборотней не хватало. - Он прикрыл ладонью лицо и подтолкнул к секретарю листок бумаги. - Пожалуйста, прочти ещё раз и скажи, что там нет этой фамилии.
        Секретарь собрался было уже выполнить просьбу начальника, когда в комнату ворвалась белобрысая молния с голубыми глазами.
        - Это правда? Что происходит? - Заметив в руках человека листок, оборотень вырвал его и впился взглядом в строки списка. Его брови поползли вверх. - Они там все с ума посходили? - Буркнул блондин, вылетая из кабинета. - Гис!
        Наместник некоторое время разглядывал покосившуюся от удара о косяк дверь, а потом снова потянулся за валерьянкой. Лекарство постепенно начинало действовать.
        - Я из тех, кто любит сидеть на двух стульях сразу. - Грустно сообщил он. - Но как можно усидеть хотя бы на одном стуле, если ножки передрались между собой?
        Секретарь сочувственно закивал и сделал какую?то пометку в блокноте.
        Глава девятнадцатая - зимнее солнцестояние
        Ярмарка была похожа на пёстрый вихрь из звуков, запахов и цветов. Телеги, груженные рыбой, шкурами, горшками, корзинами, соседствовали с палатками, где продавались ткани из знаменитых мастерских и связки свечей. В последний день в году - день зимнего солнцестояния в Энтее была разрешена беспошлинная торговля. Со всех окрестностей ещё накануне стали стягиваться торговцы и покупатели. С раннего утра они заполонили рыночную площадь. Однако по опыту прошлых лет Эля знала, что ещё до заката, все начнут сворачиваться, стараясь как можно быстрее покинуть город, или спрятаться в гостиницах. И не удивительно - это был самый лучший день для торговцев и самая жуткая ночь для всех. Учительница надеялась приятно провести время до восхода в обнимку с бутылочкой валерьянки. Но пока можно было спокойно ходить между торговых рядов. Мила, вытащившая её на ярмарку, не отпускала руку учительницы и во все глаза рассматривала окружающие интересности.
        - Скорее бы выступление магов! - Девочка подпрыгивала от нетерпения и буквально светилась от счастья.
        - Да, это всегда здорово. - Согласилась Эля. Вытянув шею, она высматривала возы с рыбой. Подойдя к одному из них, девушка спросила:
        - Вы не из Озёрного?
        - Нет, с Большой реки. - Благодушно прогудел здоровенный мужчина в медвежьей шубе.
        Учительница кивнула и отошла в сторону. Увидев на прилавке неподалёку ткани, она не удержалась и подошла ближе.
        "Вот это было бы чудесной подкладкой для полушубка. Сколько сейчас стоит овчина? Так, нужно держать себя в руках. Со следующей зарплаты смогу купить. Может даже чёрную овчину. Да, чёрная лучше - не пачкается."
        Она протянула руку к понравившейся ткани и наткнулась на руку другой покупательницы, которая в этот момент тоже потянулась к ткани.
        - Простите. - Извинилась девушка.
        Эля подняла на неё взгляд и охнула от удивления.
        - Здравствуй, Алира!
        Служанка всплеснула руками.
        - Элиан! Как приятно тебя видеть. После того переполоха во дворце даже не попрощались. Какая славная малышка! Сестра?
        Мила смущённо поклонилась в знак приветствия.
        - Нет. - Учительница улыбнулась.
        - Неужели дочка? - Аля удивлённо приподняла брови.
        - Нет - ученица. Я в школе работаю. Школа на улице Полыни.
        - А - а-а… Я слышала о ней. Там учатся дети бедных людей. Какая ты молодец. Очень уважаю.
        Мила, услышав похвалу в адрес своей наставницы, радостно заулыбалась.
        Служанка поправила огромный вязаный шарф и, усмехнувшись, погладила девочку по голове.
        - А что вы здесь ищете? Или просто пришли посмотреть на выступление магов?
        - И это тоже. Но ещё мне нужно разыскать обоз, идущий в Озёрный край - письмо передать подруге.
        - Сейчас найдём. Вместе ходить веселее. Мне вот мёда ещё нужно купить. Мама приболела. - Девушка поправила на плече внушительную сумку с уже сделанными покупками.
        - Если нужно какое?то лекарство - приходи к нам в аптеку на Лавандовой улице. Я там раз в длань подрабатываю.
        Аля засмеялась.
        - Ты действительно молодец. Обязательно зайду. А сейчас пойдемте, я угощу вас засахаренными яблоками.
        Мила радостно запрыгал на месте. Служанка производила впечатление мягкой и добродушной девушки и сразу располагала к себе.
        Пройдя десяток метров, они остановились перед прилавком со сладостями. Там уже вилось несколько ребятишек, алчно косившихся на засахаренные ягоды и карамельки.
        Аля купила три больших засахаренных яблока и дальше девушки и Мила пошли медленнее, на ходу грызя лакомство.
        - Немного подвявшие. - Заметила служанка. - Не удивительно - уже зима в разгаре.
        - А как у тебя дела? Во дворце всё так же… сложно работать? - Эля сочувственно посмотрела на знакомую.
        Та так тяжело вздохнула, что едва не подавилась яблоком.
        - Мне кажется, что я скоро с ума сойду. - Пожаловалась она. - Уже глаз иногда дёргается. Мы всем штатом слуг дружно пьём валерьянку. Особенно перед сегодняшним днём. Когда все оборотни хмурые и напряжённые ходят. Принц вечно где?то пропадает. Наместник грозится уйти в храм служителем. Знаешь же, что того, кто сбросил люстру, так и не нашли. Я бы его сама прибила за испорченные нервы. И принца жалко. Хоть он и оборотень. Знаешь… - Девушка задумчиво наморщила лоб. - Он странный. Не по плохому странный, а по странному странный. В нём есть что?то, что одновременно притягивает и отталкивает.
        Эля сделала вид, что всё поняла и глубокомысленно закивала.
        - Рыба, рыба! - Мила подёргала Элю за рукав. Девушки подошли к возу, груженому замёрзшей рыбой.
        - Вы не из Озёрного?
        - Из Озёрного. - Кивнул хозяин воза.
        Учительница встрепенулась.
        - К Волнистому ездите?
        - Как раз оттуда.
        - А письма возите?
        - Отчего ж не отвезти. Отвезём. Чай не тяжелое.
        Эля достала из сумки внушительный конверт и вручила его мужчине вместе с десятком медных монет.
        - Дом Сигрид Лаппо. Пожалуйста, позаботьтесь об этом.
        - Конечно. Не волнуйтесь. - Улыбнулся мужчина. - Мы в городе довольно часто бываем - меха и рыбу возим. Так, что если будете ещё письма отправлять, то можете их заносить в гостиницу "Две кружки". Я там останавливаюсь, когда в Энтее бываю. Оставляйте на имя Гарда. Там поймут.
        Девушка поблагодарила его и повернулась к спутницам.
        - А теперь поищем мёд.
        - Ой, ты горишь! - Аля в ужасе закрыла рот рукой.
        - Чего? - Учительница удивлённо уставилась на знакомую, пытаясь понять, шутит она или нет. - Мне наоборот холодно.
        - Ой, мисс Элиан у вас и правда карман дымится! - Мила стала хлопать ладошками свою наставницу по платью. Аля поспешно к ней присоединилась.
        - Нужно её в сугроб засунуть! - Предложила служанка, впадая в панику.
        - Не надо меня в сугроб. - Взвыла девушка, выворачиваясь из рук добросердечных спутниц. - Это просто артефакт дымится!
        - Что? - Служанка и девочка прекратили лупить Элю и удивлённо уставились на неё.
        Девушка подумала, что раскрывать истинную сущность артефакта - не лучшая идея и поспешно стала придумывать легенду, параллельно пытаясь заглушить голос совести, который говорил, что врать не хорошо.
        - Это просто амулетик… - Она вымученно улыбнулась. - Используется для приготовления некоторых лекарств. Наверно так странно реагирует из?за присутствия магов - скоро ведь выступление.
        - А - а-а… - Служанка нервно хихикнула. - А мы глупые испугались. Я ничегошеньки не понимаю в аптечных делах. Это всё так сложно. А ты действительно специалист, раз тебе доверяют даже такие серьёзные вещи.
        Учительница облегчённо выдохнула.
        "И когда я научилась так складно врать. Этот оборотень на меня плохо влияет. Но что же это получается - его таинственный родственник опять где?то поблизости? И как его вычислить в такой толпе?" - Вытянув шею, девушка стала оглядываться вокруг. На рынок прибывало всё больше и больше народу - и оборотней и людей. - "Вот бы на нём табличка была. Эх…"
        - Кого высматриваешь?
        - Я… А… Мёд. Я ищу мёд.
        Побродив ещё немного между прилавков и запасшись, наконец, мёдом, они направились в центр площади, где был установлен помост. Здесь уже собиралась огромная толпа. Зрелища любили представители всех рас и это был, наверное, единственный день в году, когда они собирались вместе в таких количествах.
        - Сколько оборотней. - Мила теснее прижалась к учительнице.
        - Да. - Аля согласно кивнула. - В этом году их особенно много. Такое ощущение, что с приездом принца вся столица решила к нам переселиться. Надеюсь, в следующем году они так же дружно уедут обратно.
        - Какие?то они все… напряжённые. - Эля поёжилась.
        - Наверное, это потому, что завтра утром им стыдно будет смотреть друг другу в глаза. - Хихикнула служанка, при этом понизив голос.
        Со всех сторон их подпирали плечи таких же любопытствующих. Толпа становилась всё плотнее. Однако, там где проходили оборотни, люди как по мановению волшебной палочки мигом расступались, но вновь сливались в монолитную стену за их спинами. Оказавшись в центре этого хаоса, Эля внезапно почувствовала, будто она находится в желудке огромного монстра, который её медленно переваривает.
        - Мы у самой сцены. Давайте отойдём в сторонку.
        - Но здесь же лучше видно! - Удивилась девочка.
        - Выступление будет видно отовсюду. Но здесь нас могут затоптать.
        - Да, лучше переместиться. - Согласилась Аля.
        Поминутно извиняясь, они стали проталкиваться подальше от помоста.
        - Ваш друг. - Шёпотом сообщила Мила. - А он разве не с нами будет смотреть представление? Может его позвать?
        Эля дёрнулась, будто её огрели по затылку чем?то тяжёлым. Мимо проплыл Вальдр, держа под руку ту самую миловидную блондинку, с которой он танцевал на балу. Рядом шла богато одетая пожилая пара - скорее всего, родители девушки. Оборотень скользнул взглядом по учительнице и вздрогнул. Его белокурая спутница мило улыбалась.
        - Ох, как не удобно. Здесь столько людей. - Прощебетала она.
        Вальдр обернулся к пожилой паре.
        - Господин Хемминг, пожалуйста будьте внимательны с кошельком и запонками - здесь такие ловкие карманники.
        Девушка проводила его задумчивым взглядом.
        "Может стоит ему рассказать, что брошка дымилась. Гм и как это можно представить. Идёт он с этими господами, о погоде беседует и тут я такая выскакиваю и таинственным шёпотом сообщаю - "Ваш настоящий родитель бродит где?то поблизости. Давайте поищем!" И тогда та очаровательная блондинка опять меня ударит. И будет права… Да ладно. Сейчас брошь уже не дымит, значит нет смысла говорить об этом."
        - Элиан! - К ним, внушительный как медведь, пробивался Митиш, заботливо придерживавший под локоть свою матушку, укутанную как для длительного похода в горы. Рядом со своим сыном она казалась просто хрупким ребёнком.
        - Ох, здравствуйте! - Эля поспешно поклонилась и тут же покраснела - ей до сих пор было стыдно за тот случай с оборотнем, который имел место быть на кухне семейства Ранд.
        - Мы вот тут выбрались на магов посмотреть. - Помощник аптекаря радостно заулыбался.
        - Да, мы тут тоже… - Девушка развела руками, указывая на своих спутниц. - Гуляем. Ой… - она спохватилась. - Позвольте представить мисс Алира Линдс. Алира, это Миссис Ранд и её сын Митиш Ранд - он работает со мной в одной аптеке.
        Запел горн. Люди вокруг засуетились и старательно вытянули шеи.
        - Начинается! Начинается! - Мила легонько подёргала свою наставницу за рукав. - Только я самих магов не вижу. Все такие высокие. - Она несколько раз подпрыгнула на месте.
        - Давай я тебе помогу. - Предложил Митиш.
        Девочка радостно закивала. Эля давно заметила, что дети Митиша просто обожают.
        "Наверное потому, что он сам похож на ребёнка - добродушный и чистый. "
        Парень легко поднял Милу и усадил на своё плечо. Девочка взвизгнула от восторга.
        Все посмотрели на деревянный помост.
        - А наместник не придёт? - Шёпотом спросила Эля, удивлённо оглядываясь вокруг.
        - Нет, - также шёпотом ответила служанка, - он пасёт принца. Хотя это у него плохо получается - он всё время куда?то исчезает. А вот если бы кронпринц сюда изволил явиться, то и наместник бы непременно явился, стоял бы рядом и сдувал с него пылинки.
        "Да, если подумать, то кронпринцу опасно находиться в такой толпе, даже если его лицо почти никто из людей не видел. Те, кто покушались на него, явно не дремлют. Так что будем надеяться, что платиновый блондин с серьгой в ухе, который только что прошёл мимо, мне просто примерещился. И рыжий парень со взглядом хищника тоже…"
        На помост взошли двое немолодых уже мужчин. Одного из них учительница видела в прошлом году, а второй, как сообщила Аля, приехал из столицы.
        Оба вскинули руки вверх и в небо тут же взмыл сноп искр - зелёных и фиолетовых. Они не исчезли и не опали, а раздулись до огромных размеров и только тогда лопнули. Из зелёных лопнувших шаров появились белые бабочки, а из фиолетовых - чёрные. Бабочки символизировали души умерших. Они были не настоящие, а будто сотканные из света и тени, неуловимые и нематериальные, покорные воле сотворивших их магов. Стайки белых и чёрных бабочек ринулись друг на друга. Эля поняла, что они начали с традиционной сценки, изображающей противостояние двух начал - Чёрного и Белого богов - добрых и злых сил. Однако насладиться зрелищем ей не дали. Брошь в кармане нагрелась так, что это было ощутимо даже через ткань платья. Ойкнув, она запустила руку в карман и едва не уронила артефакт на утоптанный снег. Вспомнив, что дымящаяся брошка это как?то подозрительно, девушка поспешно спрятала её обратно и зажала карман ладонью. К счастью, этого никто не заметил - все не отрывали взглядов от творящегося над помостом действа.
        "Опять?! И что теперь делать? Как?то по дурацки всё. Если я не скажу сейчас Вальдру, то потом меня будет мучить совесть. Но вот как сказать?"
        Оглядевшись, девушка обнаружила, что оборотень стоит шагах в двадцати от неё, повернувшись боком.
        Неизвестно на что надеясь, Эля уставилась на парня. То ли это действительно подействовало, то ли из?за простой случайности, но через пять минут гипнотизирования его уха и щеки, Вальдр действительно обернулся. Наткнувшись на столь пронзительный взгляд, оборотень удивлённо приподнял бровь.
        - Брошь. - Одними губами, произнесла девушка, стараясь сделать это как можно более выразительно, чтобы он понял.
        Вальдр наморщил лоб, явно не понимая, что он него хотят.
        - Что? - Так же беззвучно переспросил он.
        - Брошь. Дым. Ваши родители. - Увлёкшись, Эля даже добавила жестикуляцию.
        - Эта девушка опять корчит вам рожи. - Раздался удивлённый голос мисс Хемминг.
        Вальдр, едва не подскочивший на месте от неожиданности, повернулся к своей спутнице и вымученно улыбнулся.
        - Дурочка какая?то местная. Наверно я ей очень понравился, бедняжке.
        Когда белокурая леди вновь отвлеклась на представление, парень вновь уставился на учительницу.
        - Что надо?
        - Ваша… - Девушка ткнула пальцем в его сторону. - Брошь. - Эля нарисовала в воздухе небольшой кружок.
        - Брошь? - Всё так же беззвучно проговорил оборотень.
        Учительница вытаращила глаза, стараясь передать насколько это важно.
        - Простите. Я вынужден вас покинуть. - Сообщил Вальдр семейству Хемминг, пытаясь сделать выражение своего лица как можно более покаянным.
        - Но что случилось? - Осведомился господин Хемминг.
        - Я забыл, что у меня встреча… с… главным библиотекарем. - Кое?как вывернулся оборотень.
        Увидев, что Вальдр решительно направляется в её сторону, Эля запаниковала.
        - Я… Мне нужно идти!
        - Куда? - Удивился Митиш. - Мила и Аля также удивлённо уставились на неё.
        - В… мне срочно нужно в библиотеку. - Выпалила девушка первое, что пришло ей в голову. - Мила, сразу после выступления домой! Митиш, если не затруднит, пожалуйста, проводи её.
        - Ээээ… Конечно…
        Оставив своих знакомых в озадаченном состоянии, девушка поспешно стала проталкиваться в сторону, противоположную помосту, при этом периодически оглядываясь на оборотня, проверяя следует ли он за ней.
        Вальдр, который рассекал толпу, как нож масло, быстро её нагнал и дёрнул за полу плаща.
        - Ты до границы города решила добраться? Если ты ошиблась, я тебе голову…
        Эля в этот момент взглянула на оставленных позади спутников и обнаружила, что Митиш вертит головой, высматривая её. Чтобы не быть обнаруженной в компании оборотня, девушка резко присела на корточки.
        Вальдр от неожиданности замолчал и уставился на учительницу, примостившуюся у его ног.
        - Ну я не хотел прямо так напугать. Ты лучше всё?таки встань, а то это как?то глупо выглядит - подумают ещё, что я действительно тебя избиваю.
        Проверяя, не смотрит ли кто на них, он огляделся вокруг и заметил Милу и Митиша, возвышавшихся над головами остальных.
        - А - а-а… Боишься, что тебя осудят твои знакомые. Опять эти дурацкие предрассудки. Проклятье…
        Видимо вспомнив, что его знакомые, которым он сообщил, что пойдёт к главному библиотекарю, тоже находятся неподалёку, оборотень присел на корточки с такой скоростью, будто у него над головой просвистело лезвие топора.
        Эля прищурилась.
        - Вечно я из?за тебя в дурацкие ситуации попадаю. - Буркнул парень, и тут же прошипел, мальчишке, который стоял рядом и удивлённо разглядывал двух взрослых, решивших, вдруг, посреди толпы посидеть на корточках. - На что уставился? Быстро отвернись!
        Эля извлекла из кармана брошь.
        - О, она почти остыла.
        - Значит мы отошли от… гм… объекта. Да, пока назовём его "объектом". Нужно вернуться на десять шагов назад.
        Пригнувшись и остро ощущая весь идиотизм ситуации, они вернулись на десять шагов назад.
        - Теперь она вообще перестала дымить. - Шёпотом сообщила Эля.
        - Обратно. И не своди с неё глаз. - Приказал оборотень.
        Эля послушно двинулась за ним.
        - О! Дымит, дымит. Он переместился.
        "А что если мы до ночи тут проползаем, а он всё будет перемещаться и перемещаться?"
        Внезапно толпа радостно взвыла. Эля, уже совсем было забывшая о представлении, подняла голову вверх и ахнула. Теперь над площадью парили два огромных дракона, сцепившиеся в агрессивный крылато - хвостатый клубок.
        - Как здорово! - Эля даже открыла рот от удивления.
        - Не отвлекайся. - Шикнул на неё оборотень.
        Девушка снова уставилась на брошь. Неожиданно её посетила одна любопытная мысль.
        - Подождите. А ветра ведь нет?
        - Нет. - Вальдр приподнял брови, начиная понимать куда она клонит. Девушка застыла, внимательно следя за красным дымком, идущим от камня. Дым, теперь едва заметный, потянулся в правую сторону.
        - Туда. - Парень махнул рукой, призывая следовать за собой.
        Они пересекли площадь, несколько раз останавливаясь, чтобы проверить направление. Затем повернули обратно к торговым рядам и стали петлять между ними.
        "Как же странно мы, наверно, выглядим со стороны. Два идиота наматывают круги по площади, следуя за дымом."
        Вальдр внимательно всматривался в идущих впереди прохожих, но пока никакого результата это не дало.
        - Слишком много народа. - Буркнул он.
        Выступление закончилось. Торговцы и покупатели быстро покидали рыночную площадь. Солнце уже клонилось к закату. Эля успела выдохнуться и еле плелась за своим спутником.
        - Высматривайте кого?нибудь пьяного. - Устало посоветовала девушка. - По такой траектории может ходить только пьяный.
        Оборотень зло зыркнул на неё, но промолчал - кажется, в глубине души он был согласен.
        - Может быть просто с магией броши что?то не то. - Буркнул он.
        Наконец дым их вывел с площади в какой?то проулок.
        - Там было много народа, а здесь вообще никого нет. Я сейчас с ума сойду. - Вальдр начинал злиться.
        - Она нагрелась. Это где?то совсем рядом! - Эля даже подпрыгнула от волнения.
        - Но совсем рядом никого нет! - Парень развёл руками. - Он, по - твоему, невидимый?
        - А я откуда знаю? - Девушке захотелось постучаться головой о стену. - Скоро стемнеет, и мне нужно попасть домой.
        - А - а-пчхи! Мне тоже нужно попасть домой. - Парень шарахнулся от проходящего мимо чёрного кота с белой манишкой. - Брысь!
        - А вы разве… Ну… Не будете сегодня ночью гулять? - Робко спросила девушка.
        Парень посмотрел на неё исподлобья.
        - У тебя опять какие?то неправильные сведения… Пошли, а то вдруг и вправду тебя кто?нибудь сожрёт. А мне всё равно по дороге. - Парень взглянул на Часовую башню, и, сориентировавшись по ней, направился в сторону улицы Подорожника. - Некоторые оборотни действительно любят спускать с цепи свою вторую ипостась. Но другим, как, например, мне, не нравится просыпаться с утра неизвестно где, и мы просто запираем себя на ночь. В нашем доме есть дивный подвал. Поверь мне - терять разум совсем не весело - и лучше делать это за крепкими дверями, чтобы не навредить ни себе не другим.
        На небе высыпали звёзды. На улицах становилось всё безлюднее. Хлопали ставни и двери домов. Этот звук внушал Эле ужас.
        - Стоп. Где мы. Что?то я запутался… Это был поворот на Аконитовую? - Вальдр резко остановился и взъерошил волосы.
        Задумавшись Эля не заметила как врезалась в его спину.
        "Он так уверенно шагал, что я просто следовала за ним и не замечала где мы находимся. Кажется, у него проблемы с ориентацией в пространстве. Или он просто идиот… Сколько вообще времени?! "
        - Нет, кажется это… Что с вами?
        - А что со мной? - Рассеянно спросил оборотень.
        - Эмм… Вы держитесь за стену дома и царапаете её ногтями.
        Вальдр мотнул головой, будто сбрасывая наваждение.
        - Быстро беги домой. - Пробормотал он, проводя рукой по лицу.
        - Что? Вы уже… того? - Запаниковала Эля.
        - Беги! - Рявкнул парень. - Хочешь, чтобы я действительно тебе навредил?
        - Эммм… Вообще?то я не боюсь кошек. - Девушка удивлённо моргнула.
        Оборотень поднял на неё зелёные глаза с вытянувшимся вертикально зрачком. На его лице был просто непередаваемый спектр эмоций.
        - Ты совсем дура, да? Кошки бывают разные, идиотка!
        Через мгновение учительница поняла, что он имел ввиду. И поняла, что она действительно идиотка. Перед ней стоял уже не молодой мужчина, а здоровенный снежный барс, размером почти с телёнка. Каменные лабиринты Энтеи огласил душераздирающий визг. С соседней улицы девушке с готовностью ответили дружным воем несколько волков.
        Глава двадцатая - нервная
        Мисс Элиан Хезер провела в Энтее около половины своей сознательной жизни - восемь лет. С раннего детства Элиан была послушной и осторожной девочкой, а потому эти восемь лет протекли размеренно, без крупных потрясений. Однако в последнее время ей категорически не везло…
        Когда девушка обнаружила у себя в мансарде злобного оборотня, то думала, что больше никогда не испытает подобный ужас. Однако каменные львы из городской библиотеки заставили её поменять своё мнение. Удирая от шаровой молнии, она обещала себе, что больше никуда и никогда не вляпается… Но, оказавшись в ночь зимнего солнцестояния на улице, Элиан оставила надежду на то, что её жизнь когда?нибудь вернётся в привычное безопасное русло.
        Когда девушка обнаружила в трёх шагах от себя здоровенного снежного барса, все инстинкты вопили, что нужно броситься бежать. И тут встрял разум.
        "Если побегу, то только спровоцирую. У хищников инстинкт догонять то, что движется. И он явно быстрее меня. Может, он не голодный. Точно, притворюсь деревом."
        Учительница застыла, боясь пошевелиться. Огромный пятнистый кошак потянулся всем телом, припав на передние лапы и оттопырив попу - ну точь - в-точь как обычный домашний кот. Затем он зевнул, продемонстрировав при этом огромные клыки, из?за чего Эле внезапно захотелось в туалет.
        "Пожалуйста, будь хорошим котиком и иди куда?нибудь подальше. Я дерево… Я дерево… Я дуб… Я дуб… Боги, почему у него такие большие зубы? Я дуб… И вообще - барсы такого размера бывают? Всё у этих оборотней не как у людей. И не как у зверей. Не люди и не звери… И люди, и звери… Сейчас он зверь."
        Оборотень принюхался и, мягко ступая, направился вдоль улицы. На девушку он не обратил особого внимания - лишь слегка скосил глаза.
        "А взгляд?то какой знакомый! "Ты не достойна, чтобы быть съеденной." Вот паршивец!"
        Когда Вальдр скрылся за поворотом, девушка облегчённо выдохнула и схватилась за стену дома.
        - Я помру! Вот прямо лягу и помру. Смерти моей хочет? Вот придурок - почему он не сказал, что его вторая ипостась не милый котик, а здоровенная клыкастая жуть?! Хотя я и не спрашивала… Кем ещё он может быть с таким характером? А от чего вообще у них зависит вторая ипостась? У - у-у как же он на меня плохо влияет - я стала злая - вот ругаю его плохими словами, и глупая - стою тут и жду, пока из подворотни не выскочит стадо волков. - Прошептала она, хватаясь за сердце.
        Вспомнив о волках, учительница резко передумала помирать здесь и сейчас и, наконец, отлипла от стены.
        "Какая это улица? Нужно скорее домой!"
        Стараясь ступать как можно мягче и неслышней, она побежала в сторону, противоположную той, в которую направился Вальдр. Где?то заухала сова. Из?под ног девушки прыснула куница. Волки, воодушевлённые выползшей на небо луной, продолжали создавать незабываемое музыкальное сопровождение.
        - Они что, успели большой компанией собраться? Жуть какая! Только хора волков мне не хватает. Ой, тут же недалеко до аптеки. Ключ с собой? - Эля стала судорожно рыться в карманах и, отыскав ключ, сжала его в кулаке.
        Утоптанный снег почти не скрипел под ногами. Однако казалось, что даже звук сердцебиения может выдать девушку с потрохами. Тяжёлое дыхание вырывалось облачками пара, моментально таявшими в холодном воздухе.
        У аптеки её ждал сюрприз в виде пятерых волков. Тихонько подвывая от страха, девушка на цыпочках развернулась, чтобы удрать и застыла. Из темноты к ней медленно приближался прекрасный, завораживающе страшный зверь. Его белая шкура сливалась со снегом. Резким контрастом выделялись тёмные полоски. Глаза с вертикальным зрачком пугали своим цветом - небесно - голубой - такого цвета девушка никогда не видела ни у кошек, ни у других животных.
        "Это ведь белый тигр. Я видела такого на картине. Они водятся далеко на севере возле ледяного моря и гор. Ещё севернее столицы. Какой красивый… Стоп! О чём я думаю?! Какой страшный! Теперь у меня есть выбор - меня сожрут волки или тигр. Что?то он уже не кажется красивым. А вдруг они также, как и Вальдр, не голодные? Ну или такие же принципиальные - плебеек не жрут?"
        От страха Эля стала бормотать под нос какую?то околесицу.
        - Ребята, я вообще не вкусная. От меня всегда травой пахнет, ну то есть травами. И вообще я болею - отравитесь!
        Волки, заметив чужака, насторожились. Тигр прижал уши и оскалил пасть.
        - Нееет, ну зачем ссориться. Вы только не злитесь. - Жалобно прошептала учительница, прижимаясь к стене дома.
        Как назло, хищники не желали внимать писку девушки и решили, что лучшего места для драки не найти.
        Двое из волков неслышными тенями проскользнули мимо тигра, стремясь взять его в кольцо. Тот не остался в долгу и, резко прыгнув, клацнул зубами в сантиметре от пятки одного из противников. Другие волки, видимо, восприняв это как оскорбление, бросились вперёд. Ощерившись, тигр попятился и, припав на задние лапы, опустил тяжеленный зад прямо Эле на ноги. Припёртая к стене здоровенным кошаком, девушка взвыла от ужаса и машинально ударила животное. Тигр, получивший пинка под зад, явно не ожидал такого коварства и попытался извернуться, чтобы достать обидчицу, но один из волков, воспользовавшись его замешательством, вцепился ему в плечо.
        Вопя от ужаса, и стараясь не наступить на чьи?нибудь конечности, учительница перепрыгнула через рычащий пушистый клубок и бросилась к аптеке. Страх очень помогал бежать. В воображении девушки у неё на пятках уже висело по волку, а тигр вцепился в филейную часть. Попасть ключом в скважину оказалось довольно сложным делом - руки тряслись. Заметив боковым зрением какое?то движение, Эля шарахнулась в сторону. Пушистый рыжий лис, удивлённо на неё покосился и юркнул в тень. Нервно хихикнув, девушка наконец справилась с замком и толкнула дверь. Заперев её изнутри, Эля сползла на пол. Некоторое время она сидела на полу не шелохнувшись и наслаждалась чувством защищённости. Темнота обволакивала мягким одеялом, призывая растянуться прямо на холодных досках. Усталость боролась с желанием забаррикадироваться, используя всю мебель в помещении. Учительница поправила съехавшие набекрень очки и пригладила растрёпанные волосы.
        - Ах, как хорошо. Как славно. Я жива… Нужно выпить что?нибудь успокаивающего.
        Покачиваясь, как ковыль на ветру, она кое?как поднялась на ноги и побрела на ощупь искать свечу. Когда на фитиле заплясал маленький огонёк, девушка окончательно перестала дрожать и немного успокоилась. Держа подсвечник в руке, она прошла в подсобную комнату. Тихонько поскрипывали половицы. Не успевшая остыть печка, отдавала последние крохи тепла. Открыв шкаф, где хранилась валерьянка, Эля поняла, что что?то не так… Позади, в пахнущем травами полумраке кто?то сопел…
        Спина мгновенно вспотела. Девушке показалось, что волосы у неё на голове не просто зашевелились, а встали дыбом перпендикулярно черепу.
        "Божечки, пусть это будет просто моя галлюцинация."
        К сопению добавилось фырканье и чавканье. Девушка развернулась так резко, что свеча в её руке едва не погасла от порыва ветра.
        Над длинным столом, заставленным всевозможными чашами и колбами, возвышался какой?то мохнатый холм. Потревоженный светом холм медленно, будто для того, чтобы выглядело страшнее, стал подниматься на задние лапы и превратился в огромного бурого медведя.
        - Ма - ама - ачки! Господин Ферре, ну что ж вы так! - Простонала Эля, одновременно начиная двигаться к двери.
        Медведь, от которого её отделял лишь стол, недовольно заворчал.
        "А разве медведи зимой не должны спать? Должны. И когда они в это время просыпаются, то становятся очень злыми. Может спеть колыбельную? Нет, тогда он меня точно прибьёт".
        Медведь снова опустился на четыре лапы, попутно задев стеллаж с микстурами. Сверху посыпались бутылочки. Раздался звон стекла. Оборотень завертелся, пытаясь понять, что происходит, но лишь сбросил ещё больше сосудов. Осколки больно впились в лапы и он заревел. Эля, подгоняемая разъяренным рыком, вылетела за дверь и закрыла её с другой стороны. Обогнув прилавок, она присела на корточки и замерла.
        "Что лучше - сидеть здесь с медведем или на улице с волками?"
        Раздался оглушительный треск - как будто кто?то со всей дури ударил молотом по деревянной двери. Над прилавком пролетел обломок доски.
        "Волки такие милые!" - Скуля от ужаса, девушка на четвереньках добралась до выхода и, моментально справившись с замком, выползла на улицу. Тут она поднялась на ноги и, подобрав юбки, бросилась бежать. Никогда в жизни она ещё не бегала так быстро. Не мешали ни обледеневшая мостовая, ни усталость, ни горящие звериные глаза, то и дело мелькавшие в тёмных проулках. К счастью, даже несясь сломя голову в полумраке, она умудрилась выбрать правильное направление. Когда впереди замаячил дом миссис Бергер, Эля едва не расплакалась от счастья и немного сбавила шаг. И тут же растянулась на земле, споткнувшись обо что?то.
        - Ох, мои рученьки. - Девушка приподнялась на локтях, пытаясь не травмировать ободранные ладони, и оглянулась назад, проверяя, что стало причиной её падения.
        Причина падения зашипела и высунула раздвоенный язык.
        - Ну а змеи зимой точно должны спать! Медведь - шатун ещё ладно, но змея - шатун?!! Что не так с этими оборотнями?!! А почему такая толстая? Это не змея, а бревно какое?то! Кого она успела сожрать? - Эля поднялась с земли и поспешно отскочила в сторону.
        Добравшись наконец до своего дома, девушка стала судорожно рыться в карманах в поисках ключа.
        - Миссис Бергер уже наверно думает, что я умерла, и косточки мои кто?то обгладывает.
        Внезапно сверху ей на голову свалилось что?то пищащее. Это что?то больно вцепилось в волосы и стало трепыхаться в и без того растрепанной причёске.
        Эля истошно заорала и стала метаться из стороны в сторону, прыгая как сумасшедшая и стараясь стряхнуть непрошеного гостя. Дверь её дома отворилась и оттуда выглянула миссис Бергер в ночном чепце. Обозрев вопящее - скачущую композицию, она схватила девушку за локоть и втянула внутрь.
        - А - а-а! Снимите! Что это? Пожалуйста уберите!
        - Тихо! Это всего лишь нетопырь! - Хозяйка дома схватила Элю за плечи и заставила наклониться.
        - Всего лишь?!! А - а-а! Что он там делает?!!
        - Потряси волосами!
        Эля стала трясти головой. В шее что?то хрустнуло.
        Кто?то с писком отлетел в сторону.
        - Всё - всё. Его нет.
        Девушка убрала с лица растрёпанные волосы, которые теперь напоминали стог сена и, затравленно озираясь, осведомилась:
        - Точно нет?
        Вместо ответа миссис Бергер больно шлёпнула её ладонью между лопаток.
        - Где вы ходите, юная леди? Знаете, который час?! - Если пожилая женщина начинала обращаться к Эле на вы, это было явным признаком, что она очень злится.
        - Я… Простите… Я заблудилась немного… И…
        - Ничего не желаю слушать! Я иду спать, юная леди. Что и тебе советую! - Развернувшись, грозная домовладелица в ночнушке направилась в свою комнату и хлопнула дверью.
        Эля тяжело вздохнула и устало потёрла переносицу.
        - Спать…. Какая хорошая мысль. Мне нужен литр валерьянки, а потом спать.
        Поднявшись к себе, она поставила свечу на стол и, сбросив плащ, обессилено опустилась в кресло. Поняв, что села на что?то твёрдое, она подскочила и, убрав с сидения книгу, снова опустилась на место. Некоторое время она бездумно рассматривала знакомое название - "Народы всего мира - канувшие в историю и ныне здравствующие, а также твари неразумные и опасные' Мягко постучав пальцами по обложке, открыла на закладке.
        "Более всего стоит опасаться оборотней в ночь зимнего солнцестояния. В эту ночь они теряют разум и всё время проводят в облике животного. Они становятся необычайно агрессивными и могут напасть без малейшей на то причины. Нюх, слух, зрение необычайно обостряются и, если вы не хотите, чтобы вас разорвали на части…"
        Эля сглотнула и захлопнула книгу.
        - Мне точно понадобится много валерьянки.
        Пошатываясь, она поднялась с кресла и подошла к полкам.
        - Где?то было, где?то было…
        Раздался звон стекла.
        - О, а вот и валерьянка…
        Учительница заторможено рассматривала лужицу у своих ног и осколки бутылочки.
        - Где?то должен быть ещё один флакон.
        Слегка дрожащими руками она выудила ещё одну бутылочку и попыталась её откупорить. Пробка сидела плотно и выскочила только тогда, когда девушка стала доставать её зубами. От резкого толчка жидкость выплеснулась на подол платья.
        - Ну что сегодня за день такой?! Хорошо, что не всё пролила. Зато в комнате теперь так пахнет… Можно просто подышать и уже успокоишься.
        Подавив нервный смешок, Эля стала капать лекарство в чашку.
        - Дует, кажется я не закрыла окно. - Повернув голову, девушка схватилась за сердце и выронила чашку.
        Из окна торчала знакомая усатая морда, освещаемая лунным светом. Белый тигр заинтересованно принюхался и ловко протиснулся внутрь. Потоптавшись по столу, он спрыгнул на пол.
        Эля, голос которой окончательно охрип после встречи с нетопырём, смогла выдавить лишь жалкий писк и стала пятиться к стене. Тигр как?то подозрительно облизнулся и направился в её сторону. Ноги у девушки подкосились и она плюхнулась на пол, при этом зажмурившись от страха. Несколько мгновений протекли как вечность. Её лица коснулось горячее дыхание. Затем до руки девушки дотронулось что?то мохнатое. Эля, успевшая уже попрощаться с жизнью и со всеми, кого она знала в алфавитном порядке, опасливо приоткрыла один глаз. Белая зверюга тыкалась усатой мордой во флакончик с валерьянкой, который девушка по- прежнему продолжала сжимать в кулаке.
        "Опять из?за валерьянки?! Что не так с этими оборотнями?! Как он это унюхал?! Они все… все чокнутые!!! А я ещё умудрилась валерьянкой облиться! Теперь он меня точно вместо десерта сожрёт. Или залижет до смерти."
        Из горла вырвался жалкий всхлип. Прислушиваясь к незнакомому звуку, оборотень повернул голову на бок и дёрнул ухом. В шерсти на мгновение сверкнула голубая искорка. Зверь заурчал и стал тереться о ногу девушки, словно обычный домашний кот, выпрашивающий сметану.
        Учительница взвыла и швырнула флакон подальше от себя. Снова послышался звон стекла. Оборотень бросился к свежей лужице валерьянки и, повалившись на спину, стал качаться в лекарстве, при этом дрыгая лапами и громко мурча. Эта сцена, вкупе с волчьим воем, доносящимся с улицы, и льющимся из распахнутого окна лунным светом, очень напоминала бред сумасшедшего и Эля решила, что с неё хватит.
        "Самое время падать в обморок. А то ещё немного и я просто рехну…".

* * *
        Проснулась Эля от того, что у неё онемела нога. Противные иголочки больно впились в кожу, как только она попыталась ею пошевелить. В висках стучали уже знакомые молоточки, путавшие мысли. Лежать на твёрдом было жутко неудобно. Кроме того, откуда?то сквозило.
        - Холодно. - Пробормотала девушка, обнимая себя за плечи. Она попыталась подтянуть колени к подбородку, но что?то помешало.
        "Так тяжело. Как будто у меня на ногах медведь разлёгся."
        Внезапно она вспомнила обстоятельства этой ночи и это подействовало на неё лучше, чем ведро ледяной воды.
        "Не медведь - тигр!!! Он ещё здесь?!"
        Учительница резко распахнула глаза. За окном было морозное утро. Зимнее солнце выползало из?за горизонта, но не дарило тепла. Запах валерьянки уже успел почти выветриться из помещения. Приподнявшись на локтях, девушка ошарашенно уставилась на голого, как младенец, парня, который, трогательно примостив голову у неё на ногах и обняв ступни, спал как ни в чём ни бывало. Длинные прямые волосы, разметавшиеся по спине, были того же цвета, что и шкура давешнего тигра, только без полосок. Кожа была подстать волосам и у девушки возникло ощущение, что рядом с ней прикорнула ледяная статуя - только нос парня слегка покраснел - видимо, от холода - спать нагишом с открытым окном не лучшая идея для зимы. Почувствовав, что его "подушка" задвигалась, незнакомец причмокнул губами и приподнял голову. На его щеке отпечаталась ткань Элиного платья. Белоснежные пряди соскользнули с плеча, обнажая бледную кожу со следом от чего?то укуса. Сонно щурясь, он сфокусировал свой взгляд на хозяйке комнаты и расплылся в улыбке.
        - Доброе утречко. Ты так вкусно пахнешь. - Пробормотал оборотень, сладко зевнув.
        Вместо ответного приветствия девушка завизжала и вскочила на ноги, попутно заехав парню ногой в челюсть - не по злому умыслу, а случайно. Отодвинувшись от него на расстояние, максимальное для этой комнаты, она испуганно прижалась к стене.
        - Что? Что?! Что такое?! Ты чего?! - Растрёпанный блондин, сражённый воплем и неожиданным ударом, окончательно проснулся, но выглядел очень растерянным и не менее напуганным, чем Эля. Держась за челюсть, он неуклюже поднялся на ноги, чем вызвал новую волну визга со стороны учительницы.
        - Что за?!. - В окне показалось взволнованное лицо Вальдра. Ловко подтянувшись, он пролез внутрь комнаты и, привычно потоптавшись по столу, спрыгнул на пол. К огромной радости девушки этот оборотень был полностью одет - кстати, в то же самое, что и вчера. - Я очнулся на самой окраине в каком?то курятнике, с агрессивным петухом на голове и первым делом лечу сюда, чтобы проверить, не сожрал ли кто?нибудь эту овцу, а она тут с каким?то голым мужиком… Вот чего не ожидал, того не ожидал…
        Эля бросилась к нему - знакомый ворчливый оборотень казался безопаснее незнакомого и голого.
        - Да не знаю я его! - Эля бросила возмущённый взгляд в сторону блондина и тут же зажмурилась, вспомнив о его непрезентабельном виде.
        - И что он здесь делает?
        - Он сам пришёл!
        - Он что, извращенец? - Подозрительно осведомился Вальдр, разворачивая девушку лицом к стене.
        - Не уверена.
        - Не извращенец я! - Обиженно вякнул незваный гость, которому, впрочем, не очень поверили.
        - И как же сюда попал незнакомый голый извращенец? - Оборотень подошёл к кровати и, сдёрнув с неё покрывало, кинул его беловолосому. Тот поймал ткань и замотался в неё по самые уши. Вальдр, подошёл к нему ближе и склонил голову на бок, разглядывая. Внезапно он вздрогнул, его зрачки расширились, а брови поползли вверх, голос, впрочем, не выдавал никаких эмоций. - Поправка… И как сюда попал наследник престола?
        От удивления Эля вновь повернулась к блондину.
        - Что?! - Присмотревшись, девушка схватилась за стену - узнать в этом взъерошенном, замотанном в покрывало существе принца было сложно, однако это определённо был он.
        Застенчиво заправив за ушко прядь волос, второе по значимости лицо в империи осведомилось:
        - А у вас нет чего?нибудь от головной боли? А то такое ощущение, что у меня жуткое похмелье.
        Внезапно раздался стук в дверь. Принц вздрогнул. Эля схватилась за сердце. Вальдр закатил глаза.
        - Элиан, что случилось? Почему ты кричала?
        Девушка бестолково заметалась по комнате соображая, как бы запихнуть двух мужчин в одну кладовку.
        - Всё хорошо! Я просто увидела мышь! Эммм… Двух мышей! Здоровенные такие крысы!
        - Опять завелись? Вот паразиты! В следующий раз как увидишь - бей со всей силы! - Миссис Бергер была очень категорична к грызунам.
        Принц испуганно покосился на дверь и снова потрогал подбитую челюсть.
        - Ладно, не пугай меня так больше. Может кота завести?.. Я ушла в пекарню.
        Хозяйка дома удалилась. Эля облегчённо выдохнула и повернулась к оборотням.
        - Сейчас я вам что?нибудь от головы дам. И себе, что?нибудь от головы… Жалко валерьянку вчера всю разбила.
        - Ах, вот почему тут так воняет! - Фыркнул Вальдр, прикрывая нос рукавом.
        - Это уже проветрилось. Почти и не пахнет, а вот вчера да - пахло. - Пробормотала девушка, роясь на полке с лекарствами.
        - Ах, вот почему я сюда залез. - Наследник престола запустил пятерню в свои волосы и привёл причёску в ещё больший беспорядок. - Я на запах прибежал. Обожаю запах трав, хотя у меня и аллергия на многие цветы. Забавно, да? - Стоять, завернувшись в покрывало, было не очень удобно, и он присел в кресло.
        - Когда вы в окно залезли, я так испугалась.
        - Прости. - Блондин виновато улыбнулся. - Но тебя вообще легко напугать.
        - Ты умудрилась не закрыть окно? - По голосу Вальдра было понятно, что он о ней думает. - Погодите… Вы знакомы?
        - Нет.
        - Да.
        Услышав два столь противоречивых ответа одновременно, парень озадачился. Принц обиженно надул губы.
        - Пару раз встречались. - Нехотя признала девушка. - В нестандартных ситуациях.
        - Да, в прошлый раз смешно вышло. Я едва не умер от удивления, когда обнаружил в кустах Гиса с девушкой.
        - Кажется, я многого о тебе не знаю. - Пробормотал Вальдр, взглянув на девушку. Он недовольно покосился на парня, занявшего его излюбленное место, но, видимо решив, что сгонять будущего императора с кресла не очень вежливо, уселся на стул, закинув ногу на ногу и покачивая носком сапога.
        - Как вы сюда попали понятно, но почему вы голый? - Подозрительно осведомился оборотень - кажется, он ещё не расстался с версией про извращенца.
        - Я потерял свой амулет. О, спасибо мисс, вы просто прелесть.
        Эля, которая вручила оборотню чашку с лекарством, покраснела.
        - А что за амулет? - Спросила она.
        - А мне чай. - Вальдр требовательно уставился на учительницу. Та дала чашку и ему и снова стала рыться на полках.
        - Ты не знаешь про амулеты? - Удивился блондин. - О, ну это важная штука. Из?за которой можно попасть в глупую ситуацию. - Оборотень развеселился, хотя его, похоже, веселило абсолютно всё. - Ты не задумывалась, что становится с одеждой когда мы превращаемся? И присядь ты. И тоже выпей чаю - кажется ты замёрзла. Может окно закрыть?
        - Валерьянка ещё не вся выветрилась. - Буркнул Вальдр. Сняв со спинки стула Элин плащ он швырнул его в девушку.
        - Да - да, пусть валерьянка выветрится. - Пробормотала учительница, укутываясь в плащ.
        - Так задумывалась?
        - Н - нет, я как?то обычно не думаю о чужой одежде. Действительно… А что с ней происходит?
        - Если нет специального амулета, то получается, что одежда либо соскальзывает, либо в клочья. - Принц хихикнул. - Как в моём случае. Только серьга и осталась. - Он заправил прядь волос за ухо, явив миру голубой каплевидный камешек. - Если б на улице обратно превратился, было бы ещё забавнее.
        - Обхохочешься. - Буркнул Вальдр, отпивая из кружки. Эля с удивлением отметила, что он не испытывает никаких верноподданнических чувств, находясь рядом с наследником, хотя вероятно тот и был тому причиной. Точнее, его дружелюбное и ничуть не надменное поведение.
        - Так вот. Если есть амулет, то вся одежда просто испаряется, а потом обратно возвращается на своё место, когда надо. Удобно, правда? Ой, а можно мне ещё чаю, а то я, кажется, немного простыл пока спал на полу.
        Парень бросил на неё жалобный взгляд и показательно чихнул.
        - Конечно - конечно. - Девушка засуетилась. Она чувствовала некоторую вину, несмотря на то, что спать голышом на полу была полностью его инициатива. - Только вода в чайнике закончилась, нужно вниз спуститься.
        Подхватив чайник, она быстро выскочила за дверь и сбежала по лестнице на первый этаж. Миссис Бергер ещё не вернулась из пекарни и, как подозревала Эля, должна была вернуться не скоро, так как после такой бурной ночи ей и жене пекаря было что обсудить. Лучи утреннего солнца освещали гостиную - зелёный ковёр, пару кресел и длинную оттоманку - гордость хозяйки дома. Бултыхая остатками воды в чайнике, девушка направилась в сторону кухни, но внезапно остановилась как вкопанная. Из?за оттоманки явственно раздался стон.
        "О боги, у меня уже мебель стонет. А что дальше? Со мной заговорит расчёска? Ну неужели ночных ужасов не хватило?"
        Эля судорожно сглотнула и заставила себя сделать несколько шагов к источнику звука.
        Из?за оттоманки кряхтя и потирая скулу, украшенную фингалом, поднимался абсолютно незнакомый парень лет восемнадцати.
        Учительница, нервы которой и так были расшатаны до предела, громко завизжала.
        На лестнице послышался топот и в гостиную, спотыкаясь и толкаясь, влетели Вальдр и кронпринц.
        - Что опять?
        Увидев, что опасность тут представлена в виде одинокого паренька, оборотни остановились и удивлённо переглянулись.
        - Нет, ну ты продолжаешь меня удивлять. - Фыркнул Вальдр. - Притворяешься тихой мышкой, однако же полный дом мужчин. Хорошо хоть этот одетый.
        - Верно подмечено. - Откинув со лба платиновую прядь, наследник престола подошёл ближе к незнакомцу, склонил голову на бок и, ухмыльнувшись, приказал: - Раздевайся.
        Глава двадцать первая - утренняя
        Вальдр вскинул бровь и покосился на наследника престола.
        - Что, вот так сразу? Может, сначала познакомимся с ним? Эй, мышь, это кто?
        - Откуда я знаю? - Растерянно пролепетала девушка.
        - А ты приглядись. - Насмешливо фыркнул оборотень. - Предыдущего ты тоже не сразу узнала.
        - Нет, но его я абсолютно точно никогда раньше не видела. - Девушка не лгала - с этим тощеньким черноволосым мальчишкой она определённо знакома не была, что делало его появление в доме ещё более загадочным.
        - Отлично, - оживился принц, - значит мы с чистой совестью можем забрать его одежду за проникновение в чужой дом. Это справедливое наказание.
        - Вы, кстати, тоже проникли в чужой дом. - Насмешливо прищурившись, напомнил Вальдр.
        - Ну, я и так голый. - Очаровательно улыбнулся блондин.
        Паренёк, осоловело хлопал глазами и, кажется, пребывал в шоке. Услышав, что его собираются раздеть, он испуганно отшатнулся и скрестил руки на груди в защитном жесте как аристократка, к которой пристают три извращенца. Эле стало его даже жаль.
        "Как он сюда попал? Судя по всему, он там за оттоманкой спал или в обмороке валялся. А почему такой помятый и… побитый?"
        - Погодите!
        - Ну я же говорил, что она вспомнит. - Хмыкнул Вальдр.
        - Это нетопырь! Я права, ведь вы нетопырь? - Обрадовавшись своей догадке, учительница хлопнула в ладоши и подалась вперёд.
        Мальчишка кивнул.
        - Когда я заходила в дом, он в моих волосах запутался. Я испугалась и стала его вытаскивать и трясти головой. В итоге он куда?то отлетел и в темноте мы его не нашли. Да и забыли…
        - Из?за вас у меня всё болит! - Возмущённо вякнул осмелевший паренёк. - У меня кажется синяк. Как вообще посмела?!.
        Наследник выпростал руку из?под покрывала и положил её на плечо покрасневшему от злости оборотню.
        - Не повышай голос на старших. - Укоризненно сказал он. - А вы, мисс… - Парень прижмурил один глаз, видимо вспоминая как её зовут. Бросив быстрый взгляд в сторону Вальдра, и вспомнив, как к ней обращался он, хихикнул. - Мисс Мышка, не волнуйтесь и идите за водичкой.
        Приоткрыв рот, Эля безуспешно пыталась переварить свою новую кличку, но из этого ничего не вышло. Поняв, что она не собирается выходить из ступора, принц мягко развернул её и подтолкнул в плечи.
        - Да - да, вам вредно переживать - вы такая бледная.
        Девушка машинально прошла на кухню. Было ощущение, что у неё в голове поселился улей пчёл, которые метались с места на место и жужжали, жужжали, жужжали…
        "Ещё немного и я действительно рехнусь…" - Подумала учительница и занялась чайником - думать о том, что происходило в комнате, не хотелось.
        Через пять минут из дома миссис Бергер, возмущённо вереща, вылетела маленькая летучая мышь. Летела она неровно и низко, всё время норовя врезаться в печную трубу или флюгер. Редкие прохожие удивлённо провожали её взглядом и качали головой, ведь, как известно, приличные летучие мыши днём не летают.
        Когда Эля вернулась с кухни, принц уже застёгивал манжеты на рукавах и мурлыкал себе под нос какую?то песенку. Вальдр стоял неподалёку, скрестив руки на груди и облокотившись о каминную полку. Девушка никак не могла прочесть выражение лица, с которым он смотрел на наследника.
        - Нетопырь маленький и неприметный, а вот белый тигр очень даже приметный и узнаваемый. Редкая, знаете ли, ипостась. Не то, чтобы меня очень волновала моя репутация. Но, некоторые другие воспринимают всё слишком остро… Не стоит доводить ситуацию до точки кипения.
        Чтобы спасти свою психику, девушка решила не задавать никаких вопросов.
        - Только давайте поднимемся наверх, а то если вернётся миссис Бергер…
        - Это та кровожадная дама? Тогда нам действительно нужно подняться. О, там же было зеркало… Что?то мне костюм очень жмёт. Почему тот парень такой худой?
        Когда оборотень нагнулся, чтобы одеть сапоги, раздался треск ткани - рубашка не выдержала и порвалась вдоль спины.
        - Говорю же - жмёт. Думаю, с камзолом будет тоже самое.
        Он отобрал у Эли чайник и, насвистывая, первый стал подниматься по лестнице. В мансарде он помог разлить чай по чашкам и весело болтал с Элей, расспрашивая её о многочисленных баночках и книгах на полках. Вальдр воспользовался моментом и уселся в кресло. Принц примостился на стуле.
        Девушка вспомнила, об одной важной вещи и сходила в кладовку за банкой с мазью. Темноволосый оборотень приподнял брови - с этой банкой он уже был знаком.
        - Пожалуйста, расстегните рубашку. - Попросила учительница, подходя к принцу.
        Брови Вальдра почти достигли линии волос.
        - У вас на плече я видела укус.
        - Правда? А я гадаю, почему плечо так ноет. Думал, ударился. Интересно, с кем я успел поцапаться?
        - С волками. Я была свидетелем… того как… вы…
        Принц задумчиво поёрзал на стуле.
        - У меня ещё и копчик болит… Может они меня и туда?..
        Девушка покраснела.
        - Нет, это вы ударились.
        Парень снял рубашку. Эля покраснела ещё больше и стала наносить мазь на укус. Он был не очень глубоким - видимо, шкура у тигра была толстой.
        - Меня тоже, кстати, ранили. - Буркнул Вальдр.
        "Или просто на кого?то целых пять минут не обращали внимание. Хотя он сегодня что?то молчалив. А может, только перед людьми свой скверный характер показывает? Опять я плохо о нём думаю…"
        Вздохнув, девушка повернулась к парню и участливо спросила.
        - Где вас ранили?
        Оборотень приподнял волосы над виском. Там оказалась довольно большая царапина.
        - Кто это вас так? - Эля прониклась к нему сочувствием. - Тоже волки?
        - Нет, петух. - Нехотя пробормотал, он, зыркнув на неё исподлобья.
        Девушка не смогла сдержать улыбки.
        - Знаешь, каким он был огромным?! - Возмутился мужчина.
        Позади раздался смех. Девушка напряглась, представив как отреагирует обидчивый оборотень, однако наследник престола веселился по другому поводу. Раскрыв книгу " Народы всего мира - канувшие в историю и ныне здравствующие, а также твари неразумные и опасные", он читал, не переставая хихикать. Эля понадеялась, что он читает не раздел про оборотней и занялась царапиной Вальдра.
        - Здесь действительно вкусно пахнет. Этот запах мне что?то напоминает. - Принц, который, видимо, и минуты не мог просидеть спокойно, забросил книгу и начал исследовать содержимое полок. Затем он подошёл к окну и, перегнувшись через стол, высунулся наружу.
        - Эх, люблю Энтею! Забавный город. Больше всего мне нравятся названия улиц - в одном районе растения, в другом камешки, в третьем птицы. Весело. И башенка в центре. Я хочу на неё залезть с тех пор, как приехал.
        - А, что в столице не так хорошо как здесь? - Удивилась девушка.
        - Да нет, столица тоже забавный город. Но мне там надоело. И здесь скоро надоест. Не люблю долго находиться в одном месте. Хочу много где побывать. Особенно хочу побывать далеко на севере - на родине матери.
        Внезапно он быстро забрался на подоконник, заставив Элю вздрогнуть.
        - Давайте погуляем. Вы ведь проводите меня до Главного пути? - Не дожидаясь ответа, он выскользнул наружу.
        Снизу раздался короткий вопль. Эля испуганно подбежала к окну.
        - Всё в порядке! Я жив! - Оптимистично донеслось снизу. - Спускайтесь.
        Девушка повернулась к Вальдру.
        - Кажется он немного… - Робко начала она.
        - Идиот?
        - Странный. - Учительница удивлённо моргнула. - Может, я ему слишком сильно в челюсть заехала?
        Оборотень внезапно расхохотался.
        - О, я почти тебя зауважал.
        Девушка недоумённо покосилась на него, подозревая, что петух клюнул его куда?то не туда.
        - Нужно спуститься. А вдруг заблудится и замёрзнет. И вообще он попросил…
        Вальдр нехотя поднялся с кресла - будто настырные детишки достали его окончательно, и он в качестве одолжения решил немного с ними поиграть.
        - Пойдём, а то с него станется вернуться. Я через окно, ты через дверь… Как обычно. - Буркнул он, забираясь на подоконник.
        Эля закрыла за ним окно и направилась к выходу. Проходя мимо зеркала, она испуганно шарахнулась в сторону.
        - Божечки. Жуть?то какая. Такое приснится - заикой станешь. - Дрожащей рукой девушка пригладила стоящие дыбом волосы. - А, ладно, под капюшоном не видно.
        Оборотни ждали её на улице. Принц в порванной белой рубашке, казалось, не испытывал холода и запрокинув голову, улыбался падающим снежинкам.
        - Вам так нельзя. Вы же простудитесь. - Пробормотала девушка, беспомощно разглядывая парня.
        - Ничего, сейчас что?нибудь придумаю. А пока пойдёмте. Я обожаю булочки с повидлом. Здесь есть неподалёку пекарня? Только не та, куда пошла ваша домохозяйка. Не одолжите мне два серебряных? - Он повернулся к Вальдру и состроил трогательную гримасу. Тот извлёк из кармана кошелек. На его лице по - прежнему было странное, нечитаемое выражение - будто он подсчитывал под какой процент нужно давать деньги в долг будущему императору.
        - Так вас к Главному пути вести или к пекарне? - Робко спросила Эля.
        - Начнём со второго. - Парень прижмурился в сладком предвкушении. - Закончим первым.
        Идя по улице в компании двух оборотней, один из которых болтал почти без умолку, а другой отчаянно делал вид, что он сам по себе, девушка чувствовала себя очень неуютно. Город отходил от ночи, полной волнений. Люди раскрывали толстые дубовые ставни, спешили по своим делам и бросали насмешливые взгляды на встречных оборотней, которые разбредались по домам - некоторые потирали охрипшее горло или свежую ссадину, другие старались не поднимать лица и массировали виски, пытаясь что?то вспомнить. Поэтому на их компанию особо никто не обращал внимания.
        - А как вас зовут?
        И девушка и Вальдр вздрогнули. Этот вопрос застал их врасплох.
        - Я несколько часов спал рядом с девушкой, имени которой даже не знаю. - Хихикнув, добавил принц. - Давайте сделаем ситуацию менее пикантной и всё же познакомимся.
        - Элиан Хезер.
        - Элиан, значит? Мисс Мышка звучит забавнее. А вы?
        - Вальдр Ярдар к вашим услугам. - Нехотя сказал мужчина.
        - Эйнар Айсингйоро, наследник Двуипостасной империи и ла - ла - ла… Вы всё слышали на приёме. Эйнар - для конспирации называйте меня так. Ой, подождите, мне нужно поболтать с этим милым человеком. - Резко переменив тему разговора, он бросился к какому?то неопрятного вида мужчине и стал ему что?то втолковывать.
        - Мой диагноз был вернее. - Процедил сквозь зубы Вальдр.
        Эля бросила на него укоризненный взгляд.
        Принц вернулся к ним, на ходу завязывая тесёмки серого потёртого плаща.
        - Я просто мастер конспирации! - Заявил он, светясь от счастья. - Теперь меня точно никто не узнает!
        - Вы и его заставили раздеться? - Ужаснулась Эля. Страсть наследника к чужой одежде начинала её пугать.
        - Почему сразу заставил?! - Эйнар обиженно надул губы. - Я ему денежку дал и он сам радостно отдал плащ. Пошлите, скорее поедим.
        На мгновение Эле показалось, что они с Вальдром прогуливаются с маленьким ребёночком как полноценное семейство. Ребёночек подёргал её за рукав, призывая показывать дорогу и спросил, как она относится к скульптуре. Девушка ответила, что относится к ней, в общем?то положительно - главное, чтобы это не была скульптура льва.
        - Правда? Я тоже львов не очень люблю. - Парень сказал это со спокойной улыбкой, но учительнице вдруг показалось, что в высказывании есть двойной смысл.
        Вальдр тоже скосил на него настороженный взгляд.
        - У них гриву тяжело прорисовывать. Нужно чтобы на ней тени правильно лежали.
        - Ммм…. Вы рисуете? - Эля внезапно вспомнила, что он уже говорил об этом какой?то девушке - правда в тот момент, пристрастия кронпринца учительницу мало волновали, гораздо большего внимания заслуживал жутковатый телохранитель, сопящий ей в затылок.
        - В следующий раз я подарю тебе твой портрет. Или спою. В качестве благодарности. - Эйнар лукаво подмигнул. - Кстати, ты не знаешь, где можно купить пигмент для краски. Люблю сам делать нужный тон. Знаешь, такие орешки есть. Вот они для зелёного…
        Его болтовня заставляла расслабиться. Девушка ощущала, будто попала в быстрый, никогда не замерзающий горный поток, пронизанный лучами зимнего солнца.
        Даже Вальдр, казалось, слегка расслабился и несколько раз улыбнулся, из?за чего девушка едва не уронила челюсть от удивления. Несколько раз он как бы невзначай оглянулся через плечо, сохраняя на своём лице слегка рассеянное выражение.
        "Наверно, тоже валерьянки нанюхался". - Констатировала про себя Эля.
        Возле пекарни, как всегда, витал потрясающий сдобный дух. Эйнар одолжил ещё одну серебряную монету и первым направился к двери.
        - Мы вас здесь подождём. - Сказал Вальдр, придержав девушку за руку. - Она… от муки чихает… Бедняжка…
        - А… Э? - Учительница удивлённо уставилась на оборотня - данный факт её биографии был ей неизвестен.
        - А, ну ладно. Я скоро. - Принц сочувственно покивал и скрылся за дверью.
        - Что случилось? - Девушка приподняла брови - этот манёвр явно был для того, чтобы что?то ей сообщить наедине.
        - За нами следят. - Тихо ответил парень, при этом растягивая губы в неестественной улыбке.
        Эля несколько раз моргнула, пытаясь осмыслить услышанное.
        - За нами? Зачем? - Это показалось ей очень глупым.
        Оборотень одарил её неласковым взглядом.
        - За нами двумя, разумеется, незачем следить. Следят за кронпринцем.
        Эля внезапно похолодела. По спине прошёлся табун мурашек.
        - Те, кто покушался?!
        - Самое логичное объяснение. И поэтому мы сейчас уходим. - Он махнул рукой и сделал шаг в сторону. Однако девушка осталась стоять на месте.
        - А как же принц?!
        - Он взрослый мальчик, хотя сразу и не скажешь. И если ему перережут горло, я не хочу в этот момент оказаться рядом.
        Девушка поражённо уставилась на оборотня.
        - Но он же вроде ваш будущий правитель. Почему мне кажется, что вы его не любите?
        - Я его не не люблю. Я просто его не уважаю.
        - Почему?
        Мужчина презрительно фыркнул и склонил голову набок.
        - Мне уважать его только за то, что он мой будущий правитель? Ты что?то не понимаешь в оборотнях. У нас уважение нужно заслужить. Мы уважаем силу. А этот… Гм… Он создал себе определённую репутацию.
        - И это причина, чтобы его бросить? Не очень благородно… - Слова вырвались прежде, чем девушка успела задуматься о последствиях. Его поведение казалось Эле до ужаса ханжеским - это никак не вязалось с тем, кто так кичился своим аристократизмом.
        Оборотень начал злиться.
        - Просто молча иди за мной. - Он попытался схватить её за руку, но девушка ловко вывернулась.
        - Я останусь. Среди дня, и при свидетелях вряд ли на него будут нападать.
        - Ага - свидетелей убьют за компанию. - Процедил сквозь зубы Вальдр. - Если и не убьют - быть замеченным рядом с ним мне тоже не нравится.
        - Я остаюсь. - Упрямо повторила девушка. Когда дело доходило до принципов, Эля могла перебодать любого барана. - Хотя бы предупредить его точно надо.
        - Мне правда нужно тащить тебя силой? - Спросил оборотень, глядя на неё исподлобья.
        Учительница поджала губы.
        Парень схватил её за запястье и потащил за собой. Эля, которая не думала, что он осуществит свою угрозу, от неожиданности испуганно пискнула и села на корточки, буквально повиснув на его руке. Однако Вальдра это не остановило. Он продолжал продвигаться вперёд, а девушка тащилась за ним сзади как ребёнок на санках. Только без санок.
        - А что это вы делаете? - Принц застыл в открытых дверях пекарни и удивлённо рассматривал представшую перед его взором композицию. - Это какая?то традиционная Энтейская игра?
        Вальдр и Эля синхронно повернули головы в его сторону и застыли на месте.
        - Она просто поскользнулась и никак подняться не может - ноги разъезжаются. - Буркнул зеленоглазый оборотень.
        - Ты вообще выглядишь слабой. Может болеешь? - Сочувственно спросил Эйнар, помогая девушке подняться.
        - Болеет. Головой. - Тихо пробормотал Вальдр.
        - Печенье! - Принц продемонстрировал внушительный бумажный кулёк.
        Учительница не успела пропищать вежливое - "Нет, спасибо", как ей в рот запихали большую печенюшку. Господин Ярдар тоже не миновал этой участи и, не смотря на недовольный вид, выплёвывать угощение кронпринца не стал.
        - Вы давно живёте в Энтее? - Внезапно спросил беловолосый.
        Вальдр сделал вид, что всё ещё жуёт и отвечать не стал.
        - Восемь лет. - Эля вежливо улыбнулась.
        - И что же ты бы посоветовала мне здесь посмотреть? Наверняка я пропустил что?нибудь интересненькое.
        - Ну… Библиотека! Обязательно посетите… Там и книжки… и статуи…
        - Меня туда едва ли не в первую очередь сводили. Наместник лично показывал. Ещё рассказывал долго что?то. Я едва не заснул. Пришлось случайно разлить ему на штаны чай. Пока он переодевался, я под шумок смылся. Хорошо, что библиотекарь так вовремя чай предложил… Вообще в библиотеке мне больше всего библиотекарь понравился - отличный парень.
        Вальдр закашлялся - пристрастия принца его пугали. По его мнению библиотекарь был жутковатым парнем.
        - О, а что на счёт шахт? - Принц запихал в рот очередную печеньку и вопросительно приподнял брови.
        - А что на счёт шахт? - Удивилась Эля. В её понимании это было не самое лучшее для посещений место.
        - Любопытно услышать о знаменитых Энтейских шахтах из уст местных жителей. Тем более из уст человека. Там ведь работают только люди?
        - Да. Но не думаю, что вам будет интересно… Эмм… Шахты не то, чтобы уж очень глубокие - железная руда, как правило, расположена недалеко от поверхности. Зато они очень обширные и разветвлённые. Некоторым штольням очень много лет и они очень длинные.
        - Я думал, руду добывают в основном на поверхности. - Парень заинтересованно заглянул в бумажный кулёк, проверяя, много ли там ещё осталось. Он предложил печенье спутникам, но те синхронно отказались.
        - Это Энтея. Здесь много чего неадекватного. - Подал голос Вальдр. - Погода, жители… Руда…
        - И как там со смертностью?
        - Ээээ… - Этот вопрос немного сбил Элю с толку. - Ну, это опасная работа. Шахты старые. Бывает. Два месяца назад одна штольня обвалилась. Погибло несколько человек.
        Эйнар внезапно помрачнел. Однако в следующее мгновение его лицо вновь засияло улыбкой.
        - Кажется, сейчас меня отволокут во дворец.
        Им на встречу шёл мужчина в тёмном плаще. Из под капюшона виднелись непослушные огненные пряди.
        - Гииис, признайся - ты маг? Как тебе удается каждый раз меня находить.
        Новоприбывший оборотень в качестве приветствия коротко поклонился. Эля и Вальдр ответили ему тем же.
        Принц вздохнул.
        - Это мои новые друзья. Помнишь Элю? Девочка - зайчик из кустов. Я провёл занимательное утро. А ты как? Где проснулся?
        Вальдр сообразил, что это очень удачный момент, чтобы избавится от дружелюбного наследника.
        - Если теперь вас есть кому проводить, позвольте откланяться. Нам ещё нужно по делам.
        Сцапав Элю за локоть, и крепко сжав, чтобы пресечь какие?либо возражения, оборотень увёл её.
        - Ну вот, Гис, ты их распугал. А нельзя сделать лицо поприветливее?
        Рыжеволосый неопределённо пожал плечами. Дальше они пошли вдвоём. Печенье в кульке быстро таяло. Город стряхивал с себя остатки бурной ночи и приводил улицы в порядок как красавица свой наряд, подол которого обтоптали и порвали во время бала.
        Длинные белоснежные пряди, сливались с оседающими на них снежинками. В голубых глазах читалась задумчивость.
        - Гис, за нами кто?нибудь следит?
        Рыжеволосый не стал спешить с ответом. Прошло не менее пяти минут, когда наследник наконец услышал его голос:
        - Нет.
        Эйнар хмыкнул.
        - Забавненько. Обычно следят именно за мной…

* * *
        Размеренное тиканье напольных часов было разбавлено шелестом бумаги и поскрипыванием пера.
        - Мааамааа! А брат ещё не вернулся?
        Мужчина сокрушённо посмотрел на свежую кляксу на недописанном документе. Клякса и не думала смущаться и исчезать. Скомкав лист, хозяин кабинета забросил его в корзину для бумаг.
        - Надо было дверь дубовую ставить - звук меньше проходит. - Пробормотал он.
        За дверью прошуршали пышные шёлковые юбки.
        - Не знаю, дорогая. Кажется, ещё не возвращался.
        - Интересно где он запропастился? Ночевать не приходил. Может, стоит начать волноваться?
        - Глупости. Наверняка мальчик, просто общается с друзьями.
        - У него есть друзья? С его?то характером? - Фыркнув, мужчина обмакнул перо в чернильницу и начал писать заново, при этом стараясь абстрагироваться от звуков за пределами комнаты. Однако это было не так?то просто.
        - Мама, ты куда?то собираешься.
        - Да, к миссис Хемминг. Хотела обсудить помолвку.
        - Маам, ну какую помолвку? Ты не думаешь, что они сперва должны всё между собой решить. А то брат будет удивлён, получив приглашение на собственную свадьбу.
        - Это только дело времени. Он души не чает в Адамине.
        - По моему он ещё слишком молод, чтобы умира… эммм… жениться.
        - Ничего не молод. А ты должна была выйти замуж ещё раньше! Тебе столько же сколько брату!
        - Только не начинай!
        - Ты бессердечная девчонка. Совсем не думаешь о матери!.. Мне кажется или в дверь стучат? Если меня будут спрашивать скажите, что я ушла.
        Насладиться тишиной хозяину кабинета не дали. Через минуту, вежливо постучав, дворецкий приоткрыл дверь.
        - К вам какой?то господин. Сказал по делу. Пригласить?
        Мужчина вяло махнул рукой.
        - Давай.
        В комнату вошёл щуплый низкий оборотень с маленькими, чёрными как у жука глазами.
        Усевшись в кресло, стоявшее сбоку от стола, он переплёл пальцы на набалдашнике лакированной трости.
        Поймав на себе вопросительный взгляд, он растянул губы в подобии улыбки. Маленькие проницательные глазки заблестели ещё сильнее.
        - Вероятно вы гадаете о цели моего визита. Я пришёл поговорить. Поговорить о вашем сыне.
        Глава двадцать вторая - аристократическая
        Дверь почему?то открыл не дворецкий, а мисс Ярдар.
        - Быстро уходи.
        Вальдр удивлённо моргнул и воззрился на сестру. В чём смысл шутки он так и не понял.
        - Я ведь только пришёл.
        Девушка выскочила на порог, и опасливо оглянувшись назад, прикрыла дверь, оставив узкий проход, который она перегораживала своими юбками.
        - Лучше б ты и не возвращался!
        - А можно как?то поподробнее? Что я успел сделать?то?! Если это из?за тех перчаток, то это так мелочно и по - детски… - Оборотень попытался потиснуться в дом, но мисс Ярдар была непреклонна.
        - Какие перчатки?
        - Да нет, никакие. Тебе послышалось. - Он дёрнул за ручку двери.
        Девушка вцепилась в косяк.
        - Тут миссис Хемминг с Адаминой!
        Глаз парня затуманились мечтательной поволокой.
        - Правда? Так нужно поздороваться!
        - И у Адамины на тебя матримониальные планы. - Закончила она.
        - Эммм… Аммм… Что?
        - Говорю - поженят тебя и пикнуть не успеешь!
        - Вальдр! - Девушка едва не полетела носом в снег, когда дверь толкнули с другой стороны и на пороге показалась низенькая, уже немолодая женщина в кремовом бархатном платье.
        Отодвинув дочь, она ловко цапнула Вальдра за руку и втащила в дом.
        - Дорогой, сперва переоденься, а потом спускайся в гостиную. У нас гости.
        Парень сглотнул - ему показалось, что он увидел в глазах миссис Ярдар маниакальный блеск. В душу стали закрадываться сомнения - а не стоило ли послушаться сестру.
        - Да что случилось, Мира? Вы коллективно объелись белены? - Шёпотом спросил он, поднимаясь по лестнице. Его сестра воровато оглянулась назад. Миссис Ярдар зашла в гостиную, но оставила дверь приоткрытой.
        - Теперь некуда деваться. Сегодня пришла миссис Хемминг, якобы к матушке и мисс Хемминг, якобы ко мне. Ага, как же - мы с ней друг друга любим примерно как мышка кошку. В общем, теперь она уверена, что ты сделаешь ей предложение.
        Парень споткнулся и резко покраснел. Выглядел он более чем растерянно.
        - С чего это?
        - А ты думал, что можно вот так вот просто без последствий протанцевать три раза подряд с одной девушкой? Маменька уже давно лелеет надежду кого?нибудь на ком?нибудь поженить. Как и миссис Хемминг, впрочем. Видимо, в детстве в куклы не наигрались.
        - Но я то тут причём? - Возмутился Вальдр.
        - Мама уверена, что ты и так хочешь сделать предложение Адамине. Мать Адамины думает также. А ещё они обе думают, что ты это самое предложение не делаешь только из?за отсутствия удобного случая и врождённой стеснительности. Вот они и решили предоставить тебе такую дивную возможность. А Адамина их наслушалась и теперь тоже уверена, что её сегодня привели специально, чтобы ты предложил ей руку, сердце, фамильные драгоценности и наследство.
        Они быстро зашли в комнату Вальдра и Мира проворно заперла дверь.
        - А она согласится? - Парень с надеждой уставился на сестру.
        Та смерила его презрительным взглядом и зацокала языком.
        - Ой, не могу. Это просто что?то с чем?то. Весь такой пафосный, хамоватый, самоуверенный… А как речь об Адамине заходит - дурачок дурачком. Всё, я пошла. Похоже, ты не против свадьбы.
        Оборотень встрепенулся.
        - Подожди. - Шикнул он, подпирая дверь, чтобы Мира не вышла в коридор. - Против. То есть не против, но не так же внезапно! Я вообще ничего сейчас не соображаю. Ещё рано!
        Девушка скептически вздёрнула бровь.
        - А отец что? Как он допустил такую дурацкую ситуацию?
        - Отец сказал, цитирую - "Хорошая мысль. Ему нужно остепениться. Может тогда выкинет из головы всякую ерунду и прекратит ныть о столице".
        - Нет, ну что за бред?!
        Мира скрестила руки на груди и издевательски ухмыльнулась. Вальдр скинул плащ и стал прыгать на одной ноге, пытаясь стянуть сапог.
        - Сейчас ты спустишься в гостиную. Маменька под каким?нибудь предлогом выйдет и уведёт с собой миссис Хемминг, а ты останешься на растерзание Адамине. Она принадлежит к тому типу женщин, которые хотят замуж не за конкретного мужчину, а абстрактно замуж.
        Раздался грохот. Парень со злостью швырнул сапог в угол и поднялся с пола.
        - Не говори так о ней!
        - Хорошо, не буду. - Пожала плечами девушка. - Сейчас ты ей сам всё, что хочешь, расскажешь. Она мне тут по большому секрету поведала, как она счастлива, что скоро сможет назвать меня сестрой… Жуть какая… И как это мило с твоей стороны попросить маму о помощи в таком деликатном деле. Она почему?то уверена, что это твоя идея.
        Вальдр тупо уставился прямо перед собой.
        - То есть она вот сейчас… Вот прямо сейчас ожидает, что я сделаю ей предложение?
        - Дааа… Медленно соображаешь. От счастья рассудок помутился? И ты как благородный, честный аристократ не поставишь всех в неловкое положение и женишься. А я буду приносить тебе на могилку цветочки. Ты же любишь ландыши?
        Оборотень бросил на Миру хмурый взгляд исподлобья.
        - С таким характером ты никогда не выйдешь замуж. - Буркнул он.
        - И слава богам! - Девушка закатила глаза. - Так что насчёт ландышей?
        - И если она сейчас не услышит то, что хочет, то очень расстроится. Знаешь, какая она ранимая? Она обидится и больше не будет со мной разговаривать.
        Вальдр уселся на кровать и уставился в сгущающуюся за окном темноту. Его взгляд остекленел. Это было признаком высокой степени задумчивости. Мира, скрестив руки на груди, некоторое время наблюдала за братом.
        - Говорю же - дурачок. Тут шевелиться нужно, а он заснул. Ладно, ты вылезай из спячки, а я пошла - моё поведение несколько невежливо по отношению к гостям. Чтоб их…
        Парень моргнул, стряхивая оцепенение.
        - Просто сиди с нами в гостиной целый вечер! Не могу же я делать предложение при посторонних. Тогда Адамина будет ненавидеть не меня, а тебя!
        Мира прикрыла рот рукой, пытаясь заглушить душащий её смех.
        - Не поможет. Маменька меня утащит. А потом ещё и уши оборвёт.
        Вальдр вскочил с кровати и стал мерить комнату шагами - от камина до зеркала и обратно.
        - Нужно притвориться больным.
        - Ага, и желательно на голову - тогда она точно к тебе не подойдёт. Разбей мамин сервиз, погрызи носок, порычи, заяви, что ты император.
        Мужчина цыкнул языком.
        - Видеть тебя не могу. Иди отсюда. А, и позови доктора для правдоподобности, а то мама всё равно позовёт.
        Мира кивнула и взялась за ручку двери, собираясь выйти.
        - Ой, нет, подожди. Врач всё поймёт - позорище будет… - Вальдр сжал виски кончиками пальцев. - Скажи, что наш доктор уехал за город, и что ближе всего аптека. Скажи, чтобы слуга привёл помощницу аптекаря - мыш… А как там её? Элиан. Элиан Хезер. Аптека на Лавандовой улице.
        - И какая же у тебя хворь? - Скептически спросила девушка.
        Оборотень поочерёдно дотронулся до головы, груди и попы.
        - Скажи, что руку вывихнул.
        Мисс Ярдар покачала головой и вышла.
        - И это ж где он умудрился руку вывихнуть? Маменька вывихнула, когда с крыльца в дом втягивала? Вот же бестолковый мальчишка. Скажу, что отравился и его стошнило. Что бы он без меня делал, болван?
        Спустившись на первый этаж, она быстро написала записку и вручила слуге, велев передать куда следует. Затем, посмотревшись в большое зеркало в прихожей, она поправила чёрный локон и пару раз для разминки доброжелательно улыбнулась.
        - Сейчас что?то будет. Интересно, если мама поймёт, она Вальдра босиком из дому выгонит? А вот если Адамина поймёт, то она кого?нибудь сожрёт. Ой брееед.

* * *
        Для большей достоверности Вальдр улёгся на кровать и накрылся пледом. Однако переодеваться в ночную рубашку не стал.
        "Я, конечно, должен выглядеть страдающим и больным, но вдруг Адамина решит проведать меня. Так и где же я сломал руку? Или лучше вывихнул?"
        Откинувшись на подушки, он пробормотал:
        - И чем я занимаюсь? Кажется, все женщины сговорились, чтобы свести меня с ума… Гм, скажу, что на меня напали грабители… Я ничего не чувствовал, а как стал снимать плащ… Нет, бред какой?то. Скажу, что упал на лестнице, споткнувшись о Жужу. Будет знать, как в мою обувь слюни пускать… Немного позорно, но зато правдоподобно - эта мелочь вечно на ступеньках спит. Ой, а Мире я этого не говорил. А вдруг её спросят, а она сама что?то другое ляпнет. Я определённо маюсь какой?то ерундой. Почему мать вечно ставит меня в неловкое положение. Как отец на ней женился? Она глупа, как пень. И также тактична… Есть хочу.
        Лежать, ожидая неизвестно чего, было невыносимо. Вспомнив, что у него в тумбочке припрятано несколько шоколадных конфет, он приподнялся на локте и придвинулся к краю кровати. Дверь отворилась и в комнату влетела взволнованная миссис Ярдар.
        - Мальчик, мой! Мира сказала, что тебе плохо!
        Оборотень, которого застали врасплох, едва не свалился с кровати и ничком распластался на покрывале. Вырвавшееся ругательство он умело замаскировал под стон.
        - Простите, матушка. - Пробормотал он слабым голосом, при этом переворачиваясь на спину. - Сам не знаю, как так получилось. Я споткнулся о Жужу…
        Женщина озадаченно моргнула.
        - С Жужу всё в порядке? Сколько раз я тебе говорила быть осторожнее?!
        Она вышла в коридор.
        - Жужу! О, дорогой! С Вальдром плохо.
        В комнату заглянул хозяин дома.
        - Да нет - живой. - Равнодушно констатировал он.
        Вальдр закатил глаза. Затем покосился на тумбочку с вожделенными шоколадными конфетами.
        - А у нас как раз гости! Как неудобно. Адамина здесь! Ты тоже с ними ещё не здоровался. Это не вежливо.
        - Я в кабинет. Меня не беспокоить.
        Снова вошла Миссис Ярдар.
        - Нужно вызвать доктора. И постарайся не испачкать покрывало. Это дорогой атлас. А рвота плохо отмывается. Но что же ты такого съел?
        Парень озадачился. Он никак не мог понять, какое отношение имеет сломанная рука к тому, чем он питается. Однако в данный момент это было не главным.
        - Доктор Хайд сейчас не в городе. Мира послала в аптеку. В прошлый раз помощница аптекаря меня вылечила. И бинтовать она тоже умеет…
        Из?за двери осторожно высунулась Мира. Увидев мать и изображавшего страдания брата, она хихикнула.
        Миссис Ярдар услышала посторонний звук и обернулась.
        - Невоспитанная девчонка! Нельзя оставлять гостей одних! Что они о нас подумают?! - Продолжая сокрушаться по этому поводу, женщина подхватила юбки и выбежала в коридор.
        - Адамина отказывается уйти, пока не удостоверится, что с тобой всё в порядке.
        Вальдр расплылся в глуповатой улыбке.
        - Правда? Она такая внимательная.
        Девушка потёрла переносицу.
        - А вот её мать, кажется, хочет удостовериться, что ты не симулируешь. Она странно на меня смотрела.
        Вальдр был занят тем, что мечтательно разглядывал потолок и никак не отреагировал на её слова.
        - К вам мисс Элиан Хезер. - Сообщил слуга за дверью.
        Испуганно озираясь, и втягивая голову в плечи, в спальню юркнула Эля. Русые волосы, уложенные в аккуратный пучок были припорошены почти растаявшим снегом. Очки запотели, из?за чего она мало что видела и пробиралась почти на ощупь. В покрасневших от холода руках она сжимала пухлую сумку.
        - Вот курица мороженая. - Зацокал языком Вальдр. - Сколько раз говорил - заведи себе перчатки.
        Услышав его голос, девушка вздрогнула и поспешно протёрла очки.
        - Я к вам спешила! Записка выглядела довольно пугающе. И вообще, не говорите. И не двигайтесь.
        Она бухнула свою сумку в ногах у оборотня, заставив оного их поджать и стала искать нужные лекарства. Выудив внушительный пузырёк с какой?то болотного цвета жидкостью, учительница поспешно достала пробку и поднесла к губам Вальдра.
        - Главное, как можно быстрее принять лекарство и потом вам станет лучше.
        Парень удивлённо отпрянул, однако, умудренная опытом Эля знала, что когда дети не знают, что для них лучше, порой приходится их заставлять. Ловко зажав оборотню нос, она влила жидкость в его распахнувшийся от удивления и возмущения рот. От неожиданности парень не успел даже среагировать и проглотил лекарство. Опомнившись, он отодвинулся подальше от девушки и собрался уже было начать ругаться, но передумал.
        - Ммм… Сладко. А я голодный.
        Мира, тихонько стоявшая у книжного шкафа, уважительно посмотрела на Элю.
        - Так его, капризульку. Но я определённо где?то вас видела.
        Учительница вздрогнула и обернулась. Заметив мисс Ярдар, она поклонилась и пробормотала:
        - Здравствуйте.
        - Впервые вижу, чтобы моего брата хватали за нос. Уважаю. Вот честно - уважаю.
        Вальдр выдернул у себя из?под головы подушку и замахнулся ею на сестру, но передумал и перекатившись поближе к краю кровати, стал рыться в тумбочке.
        - А что это за волшебное зелье такое, которое от сломанной руки помогает? Я конечно не специалист в медицине, но мне казалось, что пострадавшую конечность нужно перебинтовать и зафиксировать.
        Эля растерянно захлопала глазами.
        - Вы что - ещё и руку повредили? Как же вы так?
        Парень извлёк бумажный кулёк и открыл его. Он уже собирался поднести ко рту круглую шоколадную конфету, когда на него налетела Эля. Выхватив конфеты, включая и ту, которую он уже собирался съесть, она воскликнула.
        - Вы что?! Вам нельзя!
        Оборотень, ошарашенный неожиданным напором, вжался в подушки и непонимающе уставился на учительницу.
        - Напугала! Т - ты чего? Если так хотела конфет, могла бы и попросить.
        - После отравления нельзя сразу есть всё подряд.
        - Да какого отравления? - Вальдр начал злиться. - У меня рука сломана.
        - Прааавда? А в записке было сказано что вы отравились каким?то алкоголем.
        Парень посмотрел на сестру.
        - Что ты там написала? Мы же договаривались на руку.
        - Отравление надёжнее.
        - А ты не думаешь, что об изменении плана надо бы мне сообщить?!
        Брюнетка пожала плечами.
        - Как?то не подумала.
        Вальдр едва не задохнулся от возмущения.
        - Вообще?то это важно! Я тут перелом изображаю. Хорошо, что мать этого не поняла…
        Эля растерянно захлопала рестницами.
        - Простите, что вы изображаете? - Внезапно ей в голову пришла какая?то мысль и она ласково, как у душевнобольного, спросила. - А может вы головой, а не рукой ударились?
        Вальдр фыркнул и выхватил у неё кулёк с конфетами.
        - Со мной всё в порядке, но при посторонних ты должна утверждать обратное. Не считая сестры.
        - Ээээ…
        - Мэээ… Просто расслабься.
        - Ну, знаете. - Девушка покраснела от злости и, сжав кулаки, выпалила. - Пожалуйста, в этот раз без меня играйте. Я ещё после прошлой вашей болезни не отошла.
        О, я смотрю вы давно знакомы. - Хмыкнула Мира. - Становится всё забавнее.
        Вальдр покосился в её сторону и поморщился, как от зубной боли.
        - Терпеть не могу это слово.
        Эля закупорила бутылочку с лекарством и положила его в сумку.
        - Я спешила, думая, что случилось что?то серьёзное. А ведь скоро комендантский час. Я не успею вернуться домой вовремя. Вы могли бы быть ко мне чуточку добрее, ведь я всё же помогала вам с… - Договорить она не успела, так как оборотень дернул её за руку, притягивая поближе к себе и запихнул в рот шоколадную конфету. Девушка едва не подавилась, и, осознав, что ляпнула лишнего, замолчала.
        - У вас ещё и секреты. - Мисс Ярдар насмешливо подёргала бровями. - Ухожу - ухожу.
        В закрывшуюся за ней дверь полетела подушка. Пробормотав что?то насчёт вредных истеричек, Вальдр опёрся на локоть и продолжил поглощение конфет.
        - Зачем вы притворяетесь больным? - настойчиво спросила Эля.
        Оборотень прекратил жевать и, вздохнув, поднял хмурый взгляд на девушку.
        - Это сложно. Таким плебейкам, как ты не понять.
        - А вы попробуйте объяснить.
        Вальдр протянул учительнице кулёк, видимо надеясь, что если она будет занята едой, то забудет о своём вопросе. Но Эля продолжала на него смотреть, поджав губы и опустив голову. Почувствовав, что она действительно обижена, парень недовольно поморщился и ненадолго прекратил есть.
        - До свадьбы, мечтой моей матери было выйти за кого?нибудь замуж. Но когда мечта исполнилась, ей не оставалось ничего другого, как завести новую - устроить свадьбы своих детей. Наше мнение при этом не учитывается. Моя сестра Мира имеет весьма специфические взгляды на брак. Видимо, перед глазами был не достаточно хороший образец… Устав биться с ней, матушка взялась за меня. Сейчас внизу сидит девушка, которая мне очень нравится. Она ожидает, что я сделаю ей предложение и поэтому мне нужно притвориться больным, чтобы не спускаться в гостиную и не делать предложение.
        - Эээммм… - Эля приподняла брови. - Кажется, я действительно не могу вас понять. А нельзя просто не делать предложение?
        Вальдр посмотрел на неё так, будто она ляпнула абсолютнейшую глупость.
        - Разумеется, нет. У аристократов ничего простого не бывает. - Возмутился он. - Мы заложники своего социального статуса и не можем творить, что вздумается. Знаешь, как это сложно?
        - Люди или оборотни - они всегда будут хоть чем?то недовольны. Бедняки жалуются на бедность, аристократы… тоже найдут на что пожаловаться. - Пробормотала девушка.
        Парень фыркнул.
        - Есть хочется. Скажи слуге за дверью, чтобы принёс что?нибудь с кухни.
        - У вас же вроде отравление.
        - Аааа, точно. - Огорчился Вальдр, запихивая себе в рот ещё одну конфету.
        Внезапно раздался стук в дверь. От неожиданности, парень едва не подавился и, видимо не зная, куда деть компромат, просто перекинул кулёк Эле. Затем он распластался на кровати, натянув плед по самый подбородок. Учительница быстро спрятала конфеты за спину. Дверь отворилась и на пороге показалась мисс Хемминг. Она была прекрасна как всегда. Светлые локоны дивно сочетались с голубым бархатным платьем. В широко распахнутых глазах читалась тревога.
        - Господин Ярдар, я не могла уйти, не удостоверившись, что с вами всё в порядке. Ваша матушка разрешила мне подняться к вам. Это не будет выглядеть дурно, ведь с нами докт… - Девушка осеклась, заметив вытянувшуюся в струнку Элю. - Эээмм… У вашей матушки такое доброе сердце. Она так волновалась за вас, что у неё разболелась голова. Мама сейчас поит её чаем.
        Вальдр изобразил на лице слабость и страдание.
        - Как это любезно с вашей стороны. - Пробормотал он, прикрывая глаза.
        Мисс Хемминг прижала изящную ручку к груди.
        - Прошу вас, не утруждайте себя разговором.
        Парень издал неопределённый звук, который можно было расценивать и как стон, и как рычание.
        "Как же он хорошо больного изображает. Профессиональный обманщик. Действительно правдоподобно. Понимаю ещё мимика, но как он изобразил зелёный цвет лица?"
        Оборотень действительно выглядел неважно. Его пальцы судорожно комкали край пледа. На лбу появилась испарина.
        - Может быть вам чем?нибудь помочь? - Мягко спросила Адамина.
        Вальдр судорожно замотал головой и бросил свирепый взгляд на Элю. Та, поняв, что он хочет ей что?то сказать, наклонилась над кроватью.
        - Что это было за лекарство? - Прошипел парень.
        - Рвотное. - Испуганным шёпотом ответила девушка.
        Оборотень внезапно откинул покрывало и, зажав рот ладонью, вскочил с кровати и очень резво для больного выбежал в коридор.
        Оставшиеся в комнате проводили его взглядами - Адамина удивлённым, Эля сочувствующим. Воцарилось напряжённое молчание.
        Учительница вспомнила, что не успела поздороваться с дамой сердца Вальдра, и повернулась в её сторону… И испуганно шарахнулась в сторону, потому что вместо очаровательного, нежного существа перед ней стояло какое?то злобное, хотя всё ещё элегантное существо. Цапнув Элю за волосы, мисс Хемминг прошипела:
        - Мне это надоело! Чокнутая девка! Дешевая тварь, сколько можно вертеться вокруг моего жениха?! Даже в дом пролезла! Пытаешься его соблазнить?!
        - Я… Простите… Я ничего… - Эля беспомощно зажмурилась и вжала голову в плечи. Смотреть в коричневые, с вертикальным зрачком, напоминающие змеиные глаза было очень страшно. Губы аристократки искривились в оскале и нервически подрагивали.
        - Как посмела положить глаз на него!
        - Да он мне даром не нужен. - Совершенно искренне пискнула девушка. - Даже за деньги не нужен!
        Адамина отвесила ей звонкую пощёчину.
        - Ещё раз с ним рядом увижу - глаза выцарапаю! - Рявкнула аристократка.
        Учительнице показалось, что она увидела раздвоенный язык.
        - Пошла вон отсюда! - По - прежнему сжимая Эллины волосы, она потащила её к двери. Однако в этот момент дверь открылась, стукнув и без того не радостную девушку по лбу. В комнату заглянул посвежевший Вальдр. Узрев необычную картину, он открыл рот с абсолютно ошарашенным видом. Образ милой леди, видимо, не вязался у него с увиденным. Адамина тут же выпустила чужую причёску и захлопала длинными ресницами.
        Переводя взгляд с одной девушки на другую, парень наконец остановил его на сидящей на полу и держащейся за лоб Эле.
        - Что ты уже натворила? Адамина, вам нехорошо? Вас чем?то разозлили?
        Выражение ярости сползло с красивого личика, как старая кожа змеи.
        Не став дожидаться развязки этой неприятно пахнущей ситуации, учительница на четвереньках быстро выползла в коридор. Здесь она поднялась на ноги и бросилась к лестнице, бормоча на ходу.
        - Чтоб я ещё раз?!. Недоаристократы ненормальные. Пусть сами разбираются в своих сумасшедших игрищах! Все, все, поголовно чокнутые. У этой девицы явные признаки истерии!
        Вылетев на улицу, она некоторое время не замедляла шаг. От пережитого её всё ещё трясло. Лоб и щека болели. С растрепанными волосами играл ветер. Опомнилась, девушка только через сотню метров. Остановившись, она дрожащими руками пригладила стоящие дыбом пряди и запрокинула голову, вдыхая морозный, свежий воздух. На улице не было ни души. Внезапно Эля осознала, что уже наступил комендантский час. Всхлипнув, учительница запахнулась в плащ. Ещё никогда она не ощущала себя такой жалкой.
        - Вот и помогай после этого кому?нибудь. Неблагодарный…
        - Ну правда… Ты ходячее недоразумение. Куда унеслась, будто мы там тебя сожрать собирались?
        Услышав знакомый голос, девушка вздрогнула и обернулась.
        Вальдр на ходу застёгивал камзол. Плащ он держал под мышкой. Остановившись, он засунул руки в карманы брюк и хмуро уставился на Элю. Та испуганно икнула. Оборотень поморщился.
        - Твой жалкий вид заставляет меня чувствовать себя паршиво. - Взяв её за подбородок, он заставил девушку запрокинуть голову. Красный след от ладони был виден даже в скудном лунном свете. - Ты же понимаешь… Она очень ранимая… У неё тонкая душа…
        Вздохнув, он закрыл глаза и ущипнул себя за переносицу.
        - Кажется, я сам скоро свихнусь. Мать меня просто убивает…
        Эля переминалась с ноги на ногу и чувствовала себя очень неуютно. Хотелось забиться под кровать и больше никогда оттуда не вылезать.
        - Простите. - Пробормотала она. - Но мне правда нужно идти.
        Вальдр провёл ладонью по лицу, будто снимая паутину и кивнул. Расправив плащ, он накинул его на плечи девушки и, завязав тесёмки, натянул ей капюшон на самые глаза.
        Эля попыталась было снять его:
        - Нет, вам же самому холодно. Вы только в камзоле.
        Парень шлёпнул её по рукам, тянущимся к тесёмкам.
        - Пошли.
        Утоптанный снег не скрипел под ногами. Свет из окон домов падал ровными квадратами на дорогу. Из переулка раздался смех какой?то весёлой компании.
        - Выглядит, как будто вы дали взятку из?за того, что вам неудобно. - Пробормотала учительница, наконец нарушив молчание и теребя край нового плаща.
        - Так и есть. Не будешь носить его - ты труп.
        Девушка совсем не весело улыбнулась.
        - И не думай, что я провожаю тебя по доброте душевной. Просто вспомнил про комендантский час. А ты имеешь свойства притягивать неприятности.
        - Почему… - Эля запнулась. Но всё же продолжила. - Почему вы не хотите сделать ей предложение, если она вам действительно нравится. К чему это представление?
        Оборотень, как ни странно, не стал ругать её за дурацкие вопросы, а лишь пожал плечами.
        - Сам не знаю. Наверно, всё не так просто… Нельзя же так просто взять и жениться. Я ещё ничего не сделал и ничего не достиг. Хочу добиться чего?то, а уж потом можно подумать о чувствах.
        - Что вы имеете в виду?
        Оборотень невесело хмыкнул.
        - Мой отец всю жизнь жил за счёт сдачи в аренду земельных угодий. Он бы круглый год за городом жил, если б не матушка, которая без общества начинает чахнуть и истерить. Естественно отец хочет, чтобы я пошёл по его стопам. А я мечтаю уехать в столицу. Когда я последний раз об этом заикнулся, мой приёмный родитель отреагировал, так, будто я сообщил, что мне нравятся мужчины.
        - В столицу? - Эля наморщила лоб - этот город представлялся ей чем?то невозможно далёким и чужим. - И что же вы там ожидаете найти? Высокую должность? Славу? Признание?
        Вальдр хмыкнул.
        - Всё и сразу.
        Внезапно девушка встрепенулась. - Кстати, на счёт ваших родителей. Я только сейчас поняла… Тогда, перед ночью зимнего солнцестояния в переулке брошь очень разогрелась, хотя мы были там одни… Вы ещё чихали… Я только сейчас поняла на кого она среагировала…
        Глава двадцать третья - гаснущий лёд
        Сквозь густые серые тучи пробился одинокий луч солнца. Побродив по городу, он запутался в стрелках больших часов на огромной башне и снова нырнул за тучи. Крыши домов были белыми от снега. Из печных труб струился дым, который поднимался к небу и сливался с облаками. Мила шла в школу. Просто так идти было скучно и она развлекала себя только что придуманной игрой. Она несла сумку со школьными принадлежностями попеременно в левой и правой руке. Если ей встречался прохожий мужчина - в левой, если женщина - в правой, если оба - в обеих руках. То, что взрослому показалось бы странным и скучным, привело ребёнка в восторг. Иногда прохожие шли один за другим и девочка махала своей ношей из стороны в сторону наподобие неадекватной ветряной мельницы. Увлёкшись этим занятием, она не заметила, как стукнула сумкой выходящего из пекарни мужчину. Обернувшись к нему, Мила испуганно ойкнула и, отступив назад, неловко шлёпнулась на снег.
        - Мелкая, ты чего дерёшься? - Осведомился Вальдр, потирая колено. В левой руке он держал бумажный свёрток - судя по запаху - с выпечкой. - Тебе?то я что успел сделать?
        - Ой, простите. - Пробормотала девочка, опуская взгляд и быстро краснея.
        Увидев замешательство ребёнка, оборотень фыркнул:
        - Да ладно. Я уже понял, что вся прекрасная половина населения Двуипостасной империи желает меня угробить. - Он легко поднял Милу за шиворот и поставил на ноги. - А в сумке что - камни?
        - Нет. - Девочка надула губы. - Книга. Большая. С картинками.
        Вальдр не выдержал и, усмехнувшись, тоже надул губы, передразнивая её.
        - И откуда же у тебя книга? Большая. С картинками.
        - Мисс Элиан дала. Я её всего за пять дланей прочитала! - Мила гордо вздёрнула нос.
        - Не зазнавайся - это очень долго. - Заметив, что девочка обиделась, он нехотя добавил. - Но для такой малявки как ты, наверное, нормально. В школу идёшь?
        - Да.
        - Я тоже туда. - Вальдр вздохнул и, поморщившись, добавил в голос патетики. - В каких только странных местах я не был… Что только не пережил… - Обнаружив, что собеседница смотрит на него с некоторым удивлением, он встрепенулся и кивнул головой. - Пошли.
        Мужчина попытался взять у Милы сумку, но она вцепилась в неё мёртвой хваткой и подозрительно, исподлобья уставилась на Вальдра.
        - Ой, какая грозная. Всё ещё мне не доверяешь? А хочешь булочку с повидлом?
        Ребёнок возмущённо засопел.
        - Значит за булочку мы не продаёмся? - Поднял брови оборотень. - Ладно, тогда просто на время поменяемся. И только попробуй хоть одну съесть. Я пересчитаю потом. - Он выдернул из её рук сумку и вручил ей бумажный свёрток. Миле не оставалось ничего, кроме как поспешить за мужчиной.
        - И что - нравится тебе в школе?
        - Конечно! - Мила активно закивала, но тут же сникла. - Только сегодня миссис Элиот кого?то приведёт.
        - Знаю. Это тебе не по душе, потому что эти "кто?то" оборотни? - Догадался Вальдр.
        Она промямлила что?то неразборчивое.
        - Там буду я и мисс Хезер. При нас они постесняются тебя есть. - Заверил оборотень.
        - Ну миссис Элиот тоже не страшная. - Призналась девочка.
        Мимо прошмыгнула кошка. Парень проводил её долгим задумчивым взглядом и едва не врезался в коновязь.
        - Вас что?то беспокоит?
        - Да. - Отстранённо ответил Вальдр. - Меня беспокоит вопрос - сколько в Энтее чёрных кошек с белой манишкой?
        Мила серьёзно задумалась.
        - Наверное, много.
        Парень вздохнул.
        - И вот в этом наша проблема…

* * *
        Эля стояла, вытянувшись в струнку и отчаянно делала вид, что внимательно слушает, при этом стараясь не зевнуть прямо в лицо директору школы. Всю ночь ей снились какие?то кошмары, из?за которых она просыпалась вся в холодном поту и шарила рукой по одеялу в поисках какого?нибудь тяжёлого предмета. Кошмары имели дивный тон кожи и очаровательные светлые локоны. Девушка подозревала, что причиной тому являлся позавчерашний инцидент…
        Не замечая, что внимание одного из подчинённых где?то далеко, господин Триплет продолжал говорить, при этом нервно потирая руки.
        - И смотрите, чтобы дети ничего не натворили. Объясните им. Наша репутация очень важна.
        - Разумеется, разумеется. - Бранд Корвус важно закивал.
        Эля встрепенулась, пытаясь не потерять нить повествования. Однако директор уже закончил. Сообщив на прощание, что все свободны, он выскочил за дверь, а потом, вспомнив, что это его кабинет, вернулся и, застенчиво улыбаясь, сел за свой стол.
        Еле переставляя ноги, Эля направилась в класс письма и литературы. Зевнув, она открыла дверь и резко отпрянула назад, вцепившись в косяк, чтобы не упасть. Мила и Вальдр, которые в этот момент сидели за партой и мирно ели булочки, синхронно повернули головы в её сторону.
        - Мисс Элиан! Не волнуйтесь - мы и вам булочки оставили! - Девочка вскочила с места, обеспокоенная выражением лица своей учительницы. Выпученные глаза ту, действительно не красили.
        - А… Эмм… - Подозрительно косясь на нежданную идиллическую картину, девушка вошла в класс и приблизилась к жующей парочке.
        - Судя по твоему лицу, ты очень рада меня видеть. - Хмыкнул Вальдр, разглядывая начинку надкусанного пирожка.
        - Нет… То есть да… То есть… Просто сегодня мы ожидаем нашу покровительницу. И она приведёт своих знакомых, которых тоже волнует проблема необразованности среди людей.
        - Ага, волнует, как же. Моя мать вот считает благотворительность своеобразной модной тенденцией. Ну знаешь - побольше пафоса, очаровательные малыши вокруг - всё, чтобы выглядеть лучше в глазах других. Я у неё тоже вместо аксессуара - велела прийти, чтобы похвастаться перед подругами.
        - Чем похвастаться? - Робко спросила Мила, уже расправившаяся с булочкой.
        Оборотень приосанился и снисходительно хмыкнул.
        - Ну как чем - похвастаться красивым и умным сыном.
        - Ааа… У вас брат есть? - Невинно осведомилась девочка.
        - Вот малявка. - Оборотень возмущённо - ошарашенно выдохнул и ткнул её пальцем в лоб. - Вся в учительницу.
        - Мила, детка, сходи, пожалуйста, намочи тряпочку. - Эля натянула на лицо самую добрую улыбку.
        - Ну вот, меня всегда просят намочить тряпку, когда собираются рассказать что?то интересное. - Огорчённо потирая лоб, ребёнок вышел.
        Учительница резко подалась вперёд, заставив Вальдра удивлённо отпрянуть.
        - Почему Мила с вами нормально разговаривает?! Она не любит оборотней.
        Парень фыркнул и также как недавно Милу, ткнул Элю пальцем в лоб и отодвинул её голову.
        - Я её подкупил. - Оборотень кивнул на свёрток с выпечкой. - А, ну ещё помог разделаться с шайкой мелких, противных детишек с северного района.
        Девушка схватилась за сердце.
        - Разделаться?! Вы что - подрались с детьми?!
        Вальдр подавился булочкой и возмущённо уставился на собеседницу.
        - Это не дети! Это мелкие монстры! Они едва мой кошелёк не стащили! А вот запонкам повезло меньше! Знаешь как они шли к моему чёрному камзолу?!
        Эля стала сползать на пол.
        - О нет, вы правда подрались с детьми… - Простонала она.
        - Да ни с кем я не дрался! За кого ты меня принимаешь?! Я аристократ!
        Учительница успокоилась и присела на стул.
        - А что вы говорили про вашу матушку?
        - Она сегодня тоже будет здесь. Я же говорил, что мама дружит с миссис Элиот. Удивляюсь этому… Миссис Элиот не производит впечатления глупой женщины. Хотя она со странностями. Мира наотрез отказалась сопровождать мать, поскольку она терпеть не может всех её подруг. Меня этот поход тоже не особо вдохновляет. Ума не приложу, зачем нужна эта школа? С какой стати детям бедняков понадобилось образование?
        К его удивлению, девушка не разозлилась и не обиделась, а лишь снисходительно улыбнулась.
        - К сожалению, большинство жителей Энтеи разделяют ваше неведение. Своих детей сюда приводят единицы. Но те дети, которым повезло, остаются, как правило, и получают от образования удовольствие. А несколько детей ходят даже вопреки воле родителей.
        - Почему?
        - Потому, что это их способ вырваться из порочного круга…
        Оборотень поморщился и скрестил руки на груди.
        - Какой ещё круг? Можно поменьше пафоса и побольше информации?
        Эля задумалась.
        - Ну вот, представьте… Кем бы я работала, если бы не имела того образования, которое у меня есть? Прачкой? На шахтах? В питейном заведении?
        Вальдр представил как хрупкая, болезненная девушка толкает тележку с рудой и невольно вздрогнул.
        - На шахтах ты бы могла работать только местным приведением.
        - А у детей из низших слоёв нет выбора - только это. Или самое дно - карманники и грабители. Вы говорили, что подрались с шайкой детишек - хулиганов…
        - Не подрался! Не подрался! Зачем я вообще про это ляпнул?!
        - Так вот - кто лучше - они или Мила?
        Вальдр потёр лоб:
        - Мила забавная. А из тех я не знаю, что выйдет.
        - Я знаю. Они отражение своего окружения, своих родителей. Из поколения в поколения - одна судьба, которую нельзя изменить. Точнее, можно - но они об этом просто не знают. Школа даёт хоть какой?то шанс.
        Глядя на серьёзную, укоризненно склонившую голову на бок Элю, парень вдруг ощутил что?то похожее на смущение.
        - Да - да, я понял, что ты воплощение доброты и… чего?то там ещё. Ты во мне сейчас взглядом дырку протрёшь.
        Эля отвернулась и перевела тему.
        - Как продвигаются поиски?
        Оборотень вздохнул.
        - Это чуть легче, чем найти иголку в стогу сена. Информации становится всё больше. Мы знаем… - Вальдр стал загибать пальцы, - герб, то, что он приезжий, был во дворце и его ипостась - чёрный кот. Хм, в общем?то действительно не мало.
        В класс вошла Мила. Она оглядывалась назад и попеременно краснела и бледнела.
        - Там миссис Элиот. - Пробормотала она, вручив Эле тряпку. - И ещё много кто.
        - Ой, уже? - Учительница вскочила со стула и ринулась к двери. Выглянув в коридор, она тут же подалась обратно. Увидев её побледневшее лицо, парень приподнял брови.
        - Что?
        - Н - нет, ничего, ничего… - Пробормотала Эля, залезая под учительский стол.
        Вальдр вытаращил глаза.
        - Эээммм… Ты чего?!
        - Нет - нет, ничего… Я просто немного здесь посижу.
        - Я, конечно, знал, что ты со странностями, но это уже просто… Это какая?то странная людская шутка? - Подойдя к столу, он заглянул под него. И тут его осенило. - Ты что, хочешь внезапно выпрыгнуть и напугать гостей?! Немедленно вылазь! Не позорься!
        Эля возмутилась.
        - Как вы могли подумать такую глупость! Мне не пять лет! Просто там, в коридоре, ваша… зме… невеста!
        На несколько мгновений оборотень застыл, а потом, схватив девушку за локоть, стал вытаскивать её из убежища, одновременно пытаясь залезть туда сам.
        - В - в-вы что делаете?! - Пискнула учительница, отчаянно цепляясь за столешницу.
        - Брысь отсюда! Мне нужнее!
        - Что?! Это же ваша невеста!
        - Не твоё дело!
        - Как это не моё?! Она пообещала убить меня. Если ещё раз увидит рядом с вами!
        Вальдр снова застыл, а потом стал запихивать Элю обратно под стол.
        - Ладно, просто подвинься!
        Скрючившись в невообразимых позах, они оба кое?как поместились под столом, благо задняя и боковые стенки, скрывали их от чужих глаз. К убежищу подошла испуганная и растерянная Мила.
        - А… а мне что делать? Тоже к вам, да? А зачем?
        - Ты не поместишься. - Категорично заявил Вальдр. - Лучше придвинь стул, чтобы закрыть нас и с этой стороны.
        Девочка послушно выполнила его указание и застыла на месте, не понимая, что ей нужно делать дальше в такой необычной ситуации. Она знала, что такое прятки. Но чтобы в них играли взрослые…
        - Поверить не могу, что я это делаю. - Пробормотал оборотень, отпихивая колено Эли, которое упёрлось ему в солнечное сплетение. - Ты видела меня в таких дурацких ситуациях, что как аристократ, заботящийся о своей репутации, я просто обязан тебя убить.
        Раздался звук открывающейся двери.
        - А вот в этом классе, занимаются письмом. Дети скоро придут. О, Мила, ты уже здесь? - Это был голос господина Триплета.
        - Какое прелестное дитя. - А от этого голоса Вальдр и Эля синхронно вздрогнули, едва не стукнувшись макушками о столешницу.
        - Мила очень старательная ученица. Наша школа может ею гордиться. - Миссис Элиот мягко похвалила девочку. - Кажется, мы её немного смутили.
        Послышалось шуршание юбок. Засевшие под столом увидели подол тёмно - зелёного платья. От страха Эля сжалась ещё сильнее и, сама того не замечая, вцепилась в сапог парня.
        - Кстати, господин… эммюээ… Триплет. Мой сын говорил, что будет ждать здесь. Он не приходил?
        Вальдр закатил глаза.
        - Нет, вроде бы никто не приходил.
        - А где мисс Хезер? - Внезапно миссис Элиот запнулась. Её взгляд был устремлён под стол. Она открыла рот и недоумённо моргнула. Из?под стола моргнули в ответ.
        "Ой, какой ужас! Что она подумает? А что тут можно подумать? Только то, что мы сошли с ума. Это мне снится. Это мне снится. А если и та истеричка увидит?! Я не просто рядом с её женихом - мы вместе зачем?то сидим под столом, сплющенные, как грибочки в бочке".
        Учительница вдруг представила, как очаровательная блондинка вцепляется ей в волосы и всхлипнула. Парень, кое?как высвободив руку, залепил ей рот ладонью.
        Миссис Элиот вернула на место падающую челюсть и подняла взгляд на гостей.
        - Ох, как же я могла забыть, что послала её выполнить одно поручение. К сожалению, вы не сможете познакомиться с учительницей письма. Или сможете, но немного позже. А давайте лучше пройдём в кабинет истории и географии. Господин Триплет, мы будем рады увидеть, как вы преподаёте свой предмет.
        Шуршание юбок переместилось к двери. Прежде чем она захлопнулась, Эля услышала фразу, сказанную тихим голосом, будто невзначай.
        - Жажду услышать объяснения.
        Когда в кабинете остались только они втроём, девушка застонала от переполнявшего её стыда и боднула лбом колени - как оказалось - чужие.
        - Ау… Кажется я себе что?то защемил. - Пожаловался Вальдр, пытаясь выпрямиться. - Сейчас нужно как?то распутаться и вылезти. Что это? Твоя щиколотка? Эй, прекрати биться головой о мою коленку, бейся о свою!
        - Нет, я отсюда никогда не вылезу. - Умирающим голосом заявила девушка.
        - Ну, ты как хочешь, а я сейчас вылезу и по - быстрому через окно… - Вальдр на четвереньках стал выползать из?под стола, когда дверь снова отворилась. Не разобравшись в ситуации, оборотень живо нырнул обратно в убежище, буквально расплющив Элю о боковую стенку стола. Учительница подивилась добротности мебели - другая бы уже развалилась. Мила снова придвинула стул, заслоняя донельзя странных взрослых. Она где?то слышала, что ненормальным нужно подыгрывать.
        Раздались детские голоса и топот множества ног.
        - А, это всего лишь твои ученики, а я?то думал… - Парень снова попытался выбраться на волю, но Эля вцепилась в него мёртвой хваткой.
        - Как это всего лишь?! Что они обо мне подумают, если увидят, как я вылезаю из?под стола с оборотнем. Моя репутация учителя!!!
        - Не майся дурью! Тебя интересует мнение каких?то малявок? - Прошипел, оборотень, отпихивая её в сторону.
        Девушка отчаянно дёрнула его за плащ.
        - Это мои ученики! Нет ничего важнее их мнения!
        - Идиотка! Не могу же я тут весь день сидеть!
        Поняв, что сейчас случится что?то интересное, Мила отошла подальше от ругающегося и ходящего ходуном стола. Послышался треск. Стол накренился и рухнул. Наступила гробовая тишина. Все дети как по команде уставились на поднимающихся над грудой обломков учительницу и незнакомого парня в чёрном плаще и камзоле.
        Обозрев ошарашенную аудиторию, Эля натянула на лицо улыбку и выдавила.
        - А теперь, дети, вы видели, как НЕЛЬЗЯ играть в прятки.

* * *
        В летнюю пору дом бы сгорел за считанные минуты, но морозный воздух уже несколько дланей студил помещения, заставив доски отсыреть. Когда парень выломал дверь и ворвался внутрь, потолочные балки только занимались. Пламя осторожно лизало их поверхность, с каждым мгновением чувствуя себя всё увереннее. Шторы, колыхались у открытого окна чадящими лохмотьями. От жара воздух становился зыбким и густым.
        Посреди комнаты лежал он… Глаза цвета расплавленного золота были широко распахнуты и устремлены в потолок. Белое как снег лицо не выражало никаких эмоций. Только побледневшие губы были упрямо сжаты. Вокруг расползался красный неровный ареол, в котором танцевали блики огня. Мало отдавая себе отчёт, в том, что он делает, Эйнар рухнул рядом с ним на колени, одной рукой пытаясь, зажать рану на груди друга, а другой нащупывая пульс в сонной артерии. Пульса не было.
        Оборотню показалось, что его со всего маху ударили по голове, разом вышибив все мысли и чувства кроме одного - неизмеримого, всеобъемлющего ужаса.
        - Гис… Ты что… Пожалуйста… Пожалуйста…
        Он обхватил его лицо руками, и тут же в ужасе отдёрнул их, заметив, что размазывает по щекам друга его собственную кровь. Уставившись на ладони Эйнар медленно, будто в оцепенении, вытер их о свой белый, с серебристой вышивкой камзол.
        - Нет. Нет. Так не должно быть. Это глупо. Ты сильный, ты умный. Ты лучший. Ты куда больше меня подходишь на роль императора. Зачем тебе умирать вместо такого ничтожества, как я? Это несправедливо. - Его голос сорвался на шёпот, будто он боялся разбудить заснувшего рядом оборотня. Положив его голову себе на колени, принц закрыл мертвецу глаза и провёл рукой по рыжим, непослушным волосам, которые теперь казались потускневшими.
        - Ты лучший, кого я знаю. Ты заслуживаешь большего. Холодный как лёд. Идеальный. Без изъяна. Эмоциональность и рациональность. Сегодня я поступлю по - твоему. Ты достоин королевских похорон. Ты будешь погребён как короли древности. Они разожгли это пламя для тебя, но сами в нём сгорят.
        Сняв с шеи амулет, а с пальца перстень с фамильным гербом, Эйнар положил их на грудь Гиса. Поднявшись на ноги, он зло рванул фибулу плаща и бросил её здесь же. Затем вышел, на краткий миг обернувшись на пороге. Дом пылал, превратившись в огромный погребальный костёр.
        Глава двадцать четвёртая - переломная
        Эля вернулась домой поздно - перед самым комендантским часом. Миссис Бергер уже спала. Споткнувшись всего четыре раза, девушка добралась до лестницы и, подобрав юбки, стала подниматься наверх, гадая, свернёт она себе что?нибудь (например, шею) в темноте или нет. Открыв дверь мансарды, девушка прошла внутрь, и облегчённо вздохнув, стащила с ног сапоги. Нашарив старые, разношенные домашние туфли, она обулась и направилась к столу за свечой. Ориентиром служил более светлый квадрат окна. Девушка зажгла свечу и аккуратно поставила её на столешницу, подальше от книг. Комнату залил мягкий тусклый свет, неспособный разогнать темноту в углах. Внезапно, боковым зрением, она узрела какой?то лишний элемент в обстановке комнаты. Сердце пропустило пару ударов. Вместо того, чтобы с воплем повернуться и швырнуть в нечто стулом, девушка остолбенела.
        "Ой, пожалуйста, пусть это будет не монстр из?под кровати. Но это точно не Вальдр. Мы с ним недавно виделись. Может, если не обращать внимания, оно обидится и уйдёт? Как же меня достали неожиданные визитёры!"
        Судорожно сглотнув, девушка заставила себя повернуть голову. Шея будто одеревенела и не желала слушаться.
        Возле кресла прямо на полу сидел парень с белыми, как снег, волосами. Рядом стояла бутылка - судя по всему, из личных запасов миссис Бергер. Эйнар медленно повернул голову в сторону учительницы.
        - Забавно, правда? - Хмыкнул он. Эля едва узнала его голос - он был безэмоциональным и хрипловатым.
        - Что забавно? - Осторожно спросила девушка, не спеша двигаться с места - оборотень казался странным. Даже более странным, чем обычно.
        "Чтобы я пришла домой и не обнаружила у себя оборотня? Да быть того не может! Им тут мёдом намазано? Может, стоит замуровать окно?"
        - Я наследник империи. Все заискивали предо мной, старались урвать толику внимания, уверяли в своей дружбе. Но… как оказалось, сейчас мне абсолютно некуда пойти. Некуда и не к кому… Больше не к кому…
        Он тихо засмеялся и отхлебнул прямо из бутылки. Эля заметила на его белом камзоле пятна, которые ни с чем нельзя было спутать.
        - Вы ранены? - Она подалась вперёд, пытаясь получше рассмотреть парня.
        Эйнар опустил взгляд на свою одежду и вздрогнул.
        - Это не моя кровь… - Еле слышно прошептал он.
        Учительнице стало по - настоящему жутко. Она стала медленно пятиться к двери.
        - Что же случилось? - Как можно мягче осведомилась она.
        Оборотень взъерошил и без того всклокоченные волосы и подтянул колени к груди.
        - Они убили его… Хотя хотели убить меня.
        "Он просто пьян?" - Подумала девушка.
        Но тут Эйнар поднял голову и посмотрел ей прямо в лицо. Его взгляд был полон такой беспросветной тоски и отчаяния, что Эля застыла на месте, забыв о желании оказаться подальше отсюда. Казалось, из голубых глаз кронпринца выпили всю жизнь и счастье, оставив лишь печаль и пустоту, изменив самого юношу до неузнаваемости.
        - Кто?то умер? - Робко спросила учительница.
        Мужчина провёл ладонью по лицу и снова отхлебнул из бутылки. Его речь становилась путаной и дрожащей.
        - Тот, кто ни за что не должен был умирать. Больше, чем друг… Больше, чем брат… Просто недостающая половина меня. Он был осмотрительным за меня. Я был безрассудным за него. Говорили, что нам надо было поменяться внешностью. Этот придурок просто рыжая ледышка.
        Девушке показалось, что за шиворот ей плеснули воды. Пьяный бред вдруг стал обретать смысл.
        - Ваш друг Гис?.. - Она резко замолчала, вспомнив красивого оборотня с холодными глазами необычного золотого цвета. Одним своим видом он внушал к себе уважение и даже лёгкий необъяснимый страх. Поверить, что его нет в живых, было очень сложно. Эля растерянно опустила руки, жалея Гиса и одновременно не зная как помочь сидящему перед ней принцу, который в данный момент и не был наследником престола - для неё он был потерянным, одиноким мальчишкой, захлёбывавшимся в скорби.
        - Мне никогда ещё не было так плохо. - Эйнар сжал рубашку на груди так, что у него побелели костяшки пальцев. - Я не могу дышать. Такое ощущение, что сейчас умру. Ты же разбираешься в лекарствах. Сделай что?нибудь.
        Девушка медленно подошла к нему и села в кресло.
        - У меня нет такого лекарства. Я бы дала вам снотворное, но вы выпили. После этого нельзя. - Мягко сказала она. - Просто поспите. Во сне не больно. Только во сне.
        Некоторое время они просто молча сидели в полумраке комнаты, не двигаясь и, казалось, забыв друг о друге. Эйнар сделал ещё несколько глотков из бутылки и откинулся назад, облокотившись о Элины ноги. Медленно запрокинул голову, положив её на колени девушки и прикрыл глаза.
        Учительница вздрогнула, затем нерешительно протянула руку и легонько погладила его по волосам, которые почему?то пахли дымом.

* * *
        С высоты птичьего полёта Энтея напоминала огромный неровный круг, заполненный кривыми чёрточками улиц - лабиринтов, с торчащей в центре башней. В тёмное время суток, разглядеть что?то, впрочем, было бы проблематично. Но не в эту ночь. Северная часть круга, отрезанная от остального города тонкой ниточкой реки, сегодня выделялась ярким пятном, сперва крохотным, но постепенно пожирающим всё больше пространства. Оно пульсировало и дрожало, будто живое и лишь к рассвету стало меркнуть и гаснуть. Ветер, прилетевший с восточных пустошей, относил к западному лесу запах гари и клочья дыма.

* * *
        За все сорок семь лет жизни наместника, это был его самый ужасный рассвет. Не обращая внимание на то, что он обут в дурацкие домашние тапочки, мужчина быстро ходил туда - сюда по кабинету и грыз ногти, чего с ним не случалось с раннего детства. Бледный из?за недосыпа секретарь, стоял, вытянувшись в струнку, с неизменной записной книжкой в руках.
        Когда в дверь постучали, наместник застыл на месте и судорожно сглотнул. Про себя досчитал до пяти и разрешил:
        - Входите.
        В комнату вошёл щуплый низкий мужчина, похожий на белёсую тень - увидев такого в толпе не обратишь внимания, а черты лица, казались абсолютно незапоминающимися. Поклонившись, он начал рассказывать:
        - Мы следили за ними до Рубиновой улицы, но потом потеряли. Долго искали. Начался пожар. Там при строительстве используют намного больше дерева, чем в других районах. Мы вызвали подмогу и когда пожар стих, обыскали все сгоревшие дома, проверили все трупы. Вот…
        Он извлёк откуда?то из складок плаща почерневшую металлическую фибулу и перстень.
        - Его можно было опознать только по этому.
        Секретарь выронил свою записную книжку. Она ударилась о пол с глухим стуком. Правителю Энтеи показалось, что это звук опускающегося на его голову могильного камня. Наместник медленно сел в кресло и, взяв перстень, вытер его о свой рукав. На поверхности массивного красного камня можно было разглядеть крошечное изображение - лев душит в пасти какую?то крылатую змею, которую в старых сказках вроде бы называли драконом.
        - Что вы намерены предпринять? - Хриплым голосом осведомился секретарь.
        - А что можно предпринять в такой ситуации? Мы не уследили за единственным наследником престола… Ну можно разве что коллективно повесится… Тяжёлый нрав императора широко известен… А так может смерть не будет столь мучительной.
        - Нельзя допустить распространения слухов. Ведь если труп опознан только по фамильным вещам…
        - А толку… Он конечно странный, но не до такой степени, чтобы расшвыриваться такими реликвиями - даже отец бы его за это по головке не погладил. Нет, фамильный перстень Айсингйоро можно было снять только с трупа… К тому же его стража и другие оборотни через несколько часов обнаружат, что принц пропал и тогда будет только хуже. Они постараются донести эту весть как можно скорее до императора. А ведь ты знаешь, как расстояние и время искажают информацию - вполне возможно что через неделю окажется, что я лично упёк наследника в подвалы, где и запытал до смерти. Через две недели в Энтее обнаружится центр восстания людей, ратующий за освобождение Градмира из?под власти оборотней, которые повесили кронпринца на главной площади - надо же с чего?то начинать. - Теперь, когда то, чего он больше всего опасался, свершилось, наместник выглядел пугающе спокойным и отрешённым. - Что на счёт его телохранителя?
        - Мы не смогли опознать его тело среди прочих.
        - Надеюсь он не на пол пути к столице… Или наоборот - надеюсь на обратное - он не похож на того, кто станет врать или преувеличивать наше значение в этом деле.

* * *
        Эля зябко поёжилась и открыла глаза. Она по - прежнему сидела в кресле, где и задремала этой ночью. Девушка была укрыта сдёрнутым с кровати одеялом. Оборотня у неё в ногах не было, хотя казалось, что колени до сих пор чувствуют тяжесть его головы. Сонно щурясь, учительница поплотнее закуталась в одеяло и огляделась по сторонам.
        Принц сидел на столе, скрестив ноги, и уставившись в открытое окно. На нём была только рубашка - выпачканный кровью камзол валялся в углу. Парень казался сосредоточенным и собранным, хотя синяки под глазами говорили о том, что после вчерашнего он был не в лучшей форме.
        "Он же не простудится? А может в окно решил выпрыгнуть? Хотя зачем? В прошлый раз ему ничего от этого не было."
        Уловив движение, оборотень повернулся к Эле и кивнул.
        - Проснулась. - То ли спросил, то ли констатировал он.
        - Да, вот…
        - Прости, если напугал вчера. - Эйнар закрыл окно и спрыгнул со стола. Он откинул назад волосы и устало потёр лоб. - Мне нужно умыться.
        - Там внизу есть вода. Давайте я вам принесу. - Девушка быстро отложила одеяло.
        Принц остановил её движением руки.
        - Не надо, я справлюсь.
        - Но миссис Бергер…
        - Я слышал, как твоя домохозяйка ушла. Если вернётся, я успею спрятаться. И был бы очень признателен, если бы ты нашла что?нибудь на замену этому. - Он неприязненно покосился на мятую рубашку, манжеты которой тоже были выпачканы бурым. Такие же мрачные пятна были и на коленях его светло - серых штанов.
        Девушка поспешно вручила ему чистое полотенце. Когда за мужчиной закрылась дверь, она вспомнила, что ей самой неплохо было бы умыться и переодеться. Учительница извлекла платье на смену - такое же серое и простенькое как другое и быстро облачилась в него. Из кармана выпала брошка Вальдра. Перекладывать её с места на место уже стало привычным делом для Эли.
        "И что мне делать с этим оборотнем? Нужно его во что?то переодеть и отправить во дворец. Но его взгляд был точно таким же, как у Вальдра, когда он задумывает очередную странную вещь."
        Вспомнив, что в большом чулане на первом этаже, где также хранились дрова, был сундук с вещами покойного мужа миссис Бергер, девушка встрепенулась.
        "Она даже не заметит пропажи. Там такой слой пыли. А потом я тихонько верну."
        Учительница вышла из мансарды и спустилась на первый этаж. В чулане было темно и пахло деревом. Сетуя, что забыла свечу, девушка почти на ощупь пробралась к сундуку и, скинув с него старое веретено, откинула крышку. Нашарив, что?то, что определённо было рубашкой и штанами, Эля вышла в коридор вместе со своей добычей. Добыча была не ахти, но она решила, что парню сейчас не до капризов по поводу одежды. С такими мыслями учительница вернулась к себе в комнату. Эйнар, видимо, ещё мылся, но зато там появился новый гость.
        "Нет, ну это уже просто смешно! Моя комната превращается в ночлежку для блудных оборотней! Кто ему разрешил заявляться сюда, когда вздумается?! Хотя… с другой стороны… запретить ему может только самоубийца."
        Пытаясь превратить кислое выражение лица в дружелюбное, Эля натянуто улыбнулась.
        - Доброе утро.
        Не вставая с кресла, Вальдр лениво махнул рукой, что, видимо, должно было означать приветствие.
        - Что за тряпьё? Моль ограбила? - Осведомился он, кивнув на одежду в руках у девушки.
        Учительница промычала что?то нечленораздельное.
        - Но почему вы здесь?
        - Дома не та атмосфера… - Туманно сообщил парень.
        "Опять с кем?то поругался."
        - Не думай, что я рад твоему обществу.
        "Он рад обществу моего чайника."
        - Но раз уж я здесь - завари мне мяту, хоть я её и терпеть не могу.
        "И поэтому каждый раз выдувает по три кружки."
        - Есть у тебя, как всегда, нечего, так что я принёс с собой. - Он кивнул на бумажный свёрток, лежащий на столе. Свёрток выглядел подозрительно и по очертаниям вовсе не напоминал булочки.
        Эля осторожно развернула бумагу. Её лицо вытянулось.
        - Что это?
        - Разве не видишь? Курица.
        - Эммюээ… Но она сырая. - Девушка слегка позеленела, вдруг вспомнив, что для рыси есть сырое нормально.
        - Ну так приготовь. Всему тебя учить надо.
        Девушка покорно кивнула, как завороженная глядя на тушку птицы.
        - Кстати… Ты уже знаешь? - Оборотень, скосив глаза, наблюдал за девушкой из?под ресниц.
        - Что знаю? - Девушка попыталась вспомнить последние сплетни, одновременно ставя чайник на печку. Сейчас оборотень ей как никогда напоминал Рину.
        - В Северном районе произошёл пожар.
        Девушка вздрогнула и повернулась к Вальдру.
        - Воздух до сих пор пахнет дымом. Сгорела пятая часть района. - Парень нахмурил брови. - Пострадали люди. И… В развалинах дома, с которого начался пожар, нашли труп кронпринца. Наследник погиб.
        Внезапно дверь отворилась и в комнату вошёл Эйнар, на ходу вытирая голову. С его волос стекала вода - видимо, он решил не только умыться. Расстёгнутый ворот рубашки тоже промок насквозь.
        Вальдр, который хотел сказать что?то ещё, застыл с приоткрытым ртом. Он быстро перевёл взгляд с принца на Элю. Но та, переваривала полученную информацию и не обратила внимания на странное выражение лица парня. Воцарилось напряжённое молчание. Принц, прищурившись, молча разглядывал новоприбывшего. Вальдр, не переставая коситься на блондина, как?то напряжённо улыбнулся и спросил у хозяйки комнаты:
        - А ты ничего не разливала здесь?.. Ну… вроде валерьянки?
        Эля мотнула головой, всё ещё ошарашенная новостью о пожаре. Господин Ярдар незаметно себя ущипнул.
        Принц с полотенцем на голове прошёл мимо него и сел в кресло.
        - Моё тело так быстро нашли. Очень быстро. Хотя если учесть, что за мной следили… - Фыркнул он.
        Вальдр побледнел.
        - Некоторые из моих учеников живут в Северном районе. - Нахмурившись, Эля опустилась на стул. - Надеюсь, с ними всё в порядке.
        - Да - да… Надеюсь, с ними всё в порядке. - Заторможенно повторил оборотень. Он отчаянно старался не смотреть на Эйнара, но его взгляд будто прилип к лицу кронпринца.
        Блондин через голову снял мокрую рубашку.
        Эля стремительно покраснела.
        - Подождите! - Возмущённо пискнула она, отворачиваясь. - Я сейчас выйду. А новая одежда вон, на кровати.
        Вальдр совсем неаристократично выпучил глаза.
        - Ты его видишь?!!
        Девушка удивлёно моргнула.
        - У меня плохое зрение, но не настолько…
        - Подожди, то есть… Что происходит?!! Он живой?! - Парень с озадаченным выражением на лице пощупал плечо кронпринца. - Слава богам. Я не сошёл с ума.
        Эйнар грустно улыбнулся. Эля, которая начала подозревать, что оборотень действительно не в себе, осведомилась:
        - А почему он должен быть мёртв?.. А, вы то?то сказали об этом, но я не поняла…
        - Ты не поняла? Я вообще ничего ни понял! Что происходит?! Почему наследник престола, который вроде бы сгорел, разгуливает по твоему дому мокрым, а сейчас и полуголым?
        - Ну, я сама точно не поняла… - Девушка понизила голос до шёпота. - Но вы лучше не расспрашивайте его - это не тактично. Ему и так плохо. - Тут она спохватилась. - Ой, если все думают, что вы умерли, то надо их скорее разубедить.
        - А вот этого делать нельзя. Я специально инсценировал свою смерть. Никто не должен знать, что я жив.
        Снова наступило тяжёлое молчание. Эля вдруг вспомнила любимую поговорку Рины - "Не знаешь что делать - пей чай."
        - Пойду?ка я чаю заварю. - Пробормотала она, подходя к печке.
        "У этих оборотней точно что?то не то с головой. У всех."
        Вальдр, скрестив руки на груди и прищурившись, внимательно разглядывал блондина. Тот обречённо вздохнул.
        - Вообще?то вы тоже не должны были узнать, но что поделать. К тому же мне нужна чья?то помощь.
        Его собеседник кивнул, подталкивая его к рассказу.
        - Я давно знаю, что меня хотят убить. С тех пор, как прибыл в Энтею, начались покушения. Наместник по этому поводу переживал больше меня. Забавный. Вчера мы с… Главой моей стражи были в Северном районе. Нас кто?то преследовал. Кто?то кроме людей наместника. Гис сказал разделиться, чтобы запутать их - мы были одеты одинаково. Некоторое время я просто петлял по улицам, а потом стал искать Гиса. Нашёл горящий дом. Он был внутри. Мёртвый. Я оставил там свой перстень с гербом и ещё несколько вещей, которые могли быть только у меня. Убийцы наверняка поняли, что Гис не тот. Но весть о моей смерти должна их запутать и дать мне время найти убийцу. Нужно как можно быстрее попасть в столицу. Но сначала закончить одно дело в Энтее…
        - И вы хотите, чтобы мы вам помогли? - В голосе оборотня был вежливый холод и сарказм одновременно.
        Принц отвёл взгляд и вздохнул.
        - О, знакомый герб…
        Эля обернулась, не понимая к чему была сказана последняя фраза. Чайник едва не выскользнул из её ослабевших рук. Вальдр перевёл ошарашенный взгляд с лежащей на столе брошки на принца.
        Ощутив, что атмосфера в комнате резко изменилась, и, заметив, что все теперь смотрят на него, Эйнар поспешно натянул рубашку - притом впопыхах опять грязную.
        - Вы знаете, чей это герб? - Вкрадчиво спросил господин Ярдар. Сам он оставался спокоен, но в его глазах полыхал зелёный огонь.
        Блондин перестал судорожно застёгивать манжеты и насторожился.
        - Да…
        Эля едва не взвыла от счастья - перед её глазами уже маячил призрак свободы.
        - И чей же он? - Вальдр подался вперёд.
        Эйнар, прищурившись, внимательно вглядывался его в лицо.
        - Вам действительно нужно это знать?
        - Да.
        - Хм… тогда я вам обязательно скажу… После того, как вы мне поможете.
        Девушке показалось, что наследник сейчас вылетит в окно вместе с креслом. Но к её удивлению Вальдр лишь скрестил руки на груди и прищурился. Эле даже показалось, что в его взгляде промелькнуло уважение.
        - Уверяю вас - мы бы сделали всё, что в наших силах даже если бы вы ничего не знали об этом гербе. - Заверила его учительница, выступая вперёд. Господин Ярдар схватил её за шиворот и спрятал к себе за спину.
        - И что же вы намерены делать? - Настороженно осведомился он.
        Принц откинулся на спинку кресла. Его взгляд стал твёрдым и решительным.
        - Первым делом мы наведаемся в шахты…
        Глава двадцать пятая - подземная
        Серые облака толкались в небе, наплывая друг на дружку и сливаясь в одну большую мрачную тучу. Столь же мрачным было лицо Эли. Они обошли стороной сгоревшие улицы, но в воздухе всё равно висел страшный, удушливый запах, который, казалось, пропитал всё вокруг, начиная от стен домов и заканчивая одеждой прохожих.
        "Дети сейчас наверно напуганы, а я… отпросилась… Никогда не отпрашивалась… Таким образом…" - Она тяжело вздохнула, вспоминая выражение лица директора школы, когда она вошла в его кабинет и проблеяла какие?то извинения… А за её спиной маячили две подозрительные фигуры, одна из которых многозначительно постукивала удлинившимися коготками по дверному косяку, а другая старательно натягивала капюшон едва ли не до подбородка.
        Проходя по Аметистовой улице, Эля немного расслабилась.
        "Слава богам - улица не сгорела - значит, Мила не пострадала… Осталось понять, что от нас хочет второй по важности оборотень империи… Надеюсь, у него есть план. Хотя, глядя на принца, можно сказать, что его план это импровизация…"
        - Нет, загадочность это, конечно, очень хорошо… Придаёт шарм. Ммм… некий ореол… Но может всё?таки нам стоит знать, зачем вы ведёте нас на шахты? Поверьте, тогда помощь с нашей стороны будет только эффективнее. - Голос Вальдра источал плохо скрываемое ехидство.
        - Я вас не веду. - Заметил принц. - Это вы меня ведёте. Я?то там никогда не был и вообще с трудом представляю, что такое шахта. Ну, в одной книге схему видел. Признаться, схема была единственной интересной страницей…
        - А я, можно подумать, был. Хотя горнодобывающее дело я мельком проходил в числе прочих наук. Но там больше было про финансовую выгоду.
        - Как? - Изумился Эйнар. - Житель Энтеи ни разу не был на шахтах?
        - Если бы был, то я бы оставил Мышь сидеть дома. - Он кивнул на плетущуюся позади Элю. - Я только приблизительно знаю, в какой они стороне. Что, по - вашему, мне там делать? Руду добывать?
        Девушка грустно чихнула.
        - Действительно, нам было бы очень полезно знать… Но если это нельзя говорить, то, пожалуйста, не волнуйтесь…
        Вальдр незаметно показал ей кулак. Настроение у него было препаршивое - мало того, что его шантажировали, так ещё и заставили облачиться в дешёвый серый плащ из грубой материи. За которым его же самого пытались послать на рынок. В итоге на рынок пошла Эля… Три одинаковых плаща сливались с облачением жителей Северного района - меха и бархат были бы здесь неуместны, а Эйнар настаивал на конспирации. Принц надвинул капюшон на самые глаза и поэтому периодически врезался во что?нибудь.
        - Я сам терпеть не могу что?либо скрывать. Но просто все вокруг так поступают. Я подумал, что раз надо, то надо, но это, видимо, не мой стиль. Ну вот что вы можете сделать со знанием того, что мы ищем оборотня Раварта Айсингйоро?
        Вальдр мотнул головой, пытаясь вытряхнуть из ушей пёстрый ворох резаной цветной бумаги - именно это напоминала ему речь наследника престола. Но потом до него дошёл смысл. Он резко остановился. Эля врезалась в его спину и, отпрянув назад, споткнулась и шлёпнулась на землю. Эйнар тут же бросился её поднимать.
        Господин Ярдар выглядел очень настороженным.
        - Айсингйоро… Айсингйоро… Так… Братьев у вас нет…
        Блондин невесело хмыкнул.
        - Родных нет. Зато двоюродных предостаточно. Наш род вообще отличается плодовитостью. Только моя мать умерла, рожая меня. А у отца ммм… несколько родных братьев…
        Учительница растерянно захлопала ресницами.
        - А что племянник императора делает на шахтах?
        - А это, то, что я называю трогательными семейными взаимоотношениями. - Поведал принц. - Он на каторге.
        Вальдр хмыкнул. Эля округлила глаза.
        - Вы хотите сказать, что император отправил своего племянника на каторгу?! - Она не верила, что кто?то мог поступить столь ужасно со своим родственником. - А… За что? Он кого?то убил? Он очень плохой?
        Порыв ветра взметнул полы плащей и сдёрнул с Эйнара капюшон. Он тут же надел его обратно, но девушка успела заметить, что его лицо выражает глубочайшую задумчивость.
        - С тех пор, как дядю посадили в темницу…
        - Как?!! А дядю за что?!! - Учительница ошарашено уставилась на оборотня, не в силах постигнуть все тонкости их семейных взаимоотношений.
        - А дядя сидит там с тех пор, как отец взошёл на престол… Так вот - когда его заточили, его жену и ребёнка заперли в одном из семейных поместий недалеко от столицы и запретили им выходить… Хотя им этого не позволила бы охрана… Я был там всего несколько раз. Раварт показался очень милым - такой тихий задумчивый юноша, не видевший мира. Всё время читал книги - даже те, что без картинок! И ещё мне понравились его стихи! Он так краснел, когда их читал. Приятно, что хоть кто?то разделяет мои увлечения. Вообразите моё удивление, когда его обвинили в заговоре и привезли в Энтею на шахты! Он мало похож на заговорщика - скорее уж его подставили. В столице что?то происходит. Возможно, Раварт хоть что?то сможет объяснить. И ещё я бы хотел его вытащить - теперь я как бы временно умер, а привидениям закон не писан.
        - Главное, чтобы ваш родственник не умер от разрыва сердца при виде своего "мёртвого" кузена. - Буркнул Вальдр. - Кстати, я, конечно, не специалист по проникновениям в странные места. - Тут он покосился на Элю. - Но мне всё же кажется, что лучше бы туда пробраться ночью.
        - А я не специалист по шахтам, но всё же знаю, что на ночь каторжников отводят в барак, где они спят и едят. Если бы они круглые сутки сидели в шахте, то быстро умерли бы. А в бараках больше охраны и все кучкуются. - Эйнар авторитетно покивал.
        Дома, перемежающиеся с кузнями, становились всё мрачнее и неопрятнее. Это было явным признаком приближения к месту назначения. Зеленоглазый оборотень поёжился и скептически осведомился:
        - Это тоже было на схеме в той книге?
        Принц пожал плечами.
        - Нет, просто один раз меня уже там поймали. Пришлось срочно притвориться, что меня очень интересует добыча руды.
        - Вы же сказали, что ни разу там не были?!! - Брови девушки поползли на лоб.
        - Правда?! Я так сказал? - Не очень правдоподобно изумился наследник престола.
        "Ясно. Кажется ему просто нужно, чтобы кто?то постоял на стрёме и помог с охраной. Ну и моральная поддержка. За что мне второе чудо на голову свалилось? Второе чудо ещё и законченный врушка. Зато не хамит…"
        Шахты располагались на самой окраине города и представляли собой поле боя гигантских неадекватных кротов. Среди холмов, холмиков и холмишек было разбросано множество шатких построек. Холодный ветер гулял между ними, делая атмосферу ещё более неуютной. Наследник и его свита расположились за каким?то сараем - судя по запаху - местным туалетом. Робко выглядывая из?за него, они стали обозревать окрестности.
        - А тут всегда так много народа? - Осведомился Вальдр.
        - Нууу… Может они все под землёй. - Предположил принц, недоуменно разглядывая безлюдное пространство.
        - Вон там кто?то копошится. - Зеленоглазый оборотень кивнул на дальние постройки. - Маскироваться под растение нужно летом. Твой зелёный цвет лица меня пугает - иди?ка ты отсюда. - Он вздёрнул за шиворот, уже почти сползшую на землю Элю и поставил её на ноги.
        Девушка сглотнула и попыталась придать лицу решительности.
        "Я не могу бросить этих двоих. Иначе они точно что?нибудь разнесут и сломают. Например, пол - Энтеи провалится под землю…"
        - Н - нет. Со мной всё в порядке. По сравнению с библиотекой… Каторжники работают в старом рукаве - что ближе к городу, а там дальше новые шахты. Так что нам куда?то сюда. И вообще - у вас всё?таки есть план?
        Эйнар неопределённо пожал плечами.
        - Какой тут может быть план? Заходим, отыскиваем, забираем. Если надо - дерёмся. Не люблю драться. Но что поделать - сейчас я этого даже хочу.
        Девушке показалось, что в его глазах мелькнули искры отчаяния и безумия.
        "Как я и думала - плана нет. Но отговорить его невозможно."
        Беспрепятственно и незамечено они подошли ко входу в штольню, укрепленному огромными деревянными балками. Нерешительно переминаясь с ноги на ногу, троица синхронно заглянула в чёрный зев тоннеля.
        - И что мы вот так просто зайдём? - Не унималась Эля. - А где охранники?
        - А ты так хочешь с ними пообщаться? - Фыркнул Вальдр. - Они, наверно, внутри. Но если желаешь - могу их позвать. - Девушка почувствовала, что он раздражён больше обычного.
        - Не пугайте леди. - Укоризненно попросил Эйнар, снимая свой плащ и накидывая его на девушку. - Просто постой здесь на страже и если что, подай сигнал. Хорошо? - Ободряюще похлопав её по плечу, он первым вошёл в штольню.
        - Подождите. - Девушка умоляюще заглянула в лицо Вальдра, тихо начиная паниковать. - Что сделать? Какой сигнал?
        - Просто три раза пискни как летучая мышь. И погромче. - С серьёзным видом объяснил он, также снимая плащ. Учительница вздрогнула - три плаща - это было немного слишком. - Драться лучше налегке. Смотри не испачкай.
        - Но я не умею пищать как летучая мышь. - Жалобно сообщила Эля.
        - Тогда просто кукуй. Или квакай. - Взглянув на лицо девушки, он не удержался и, фыркнув, натянул ей капюшон до самого носа. - Расслабься. Просто я не знаю, что ещё можно сказать в такой дурацкой ситуации.
        Оставшись в одиночестве, девушка, отступила в тень прохода и притаилась за подпоркой, сделанной из толстого бревна. Настало время для полноценной паники.
        "Ой, что я здесь делаю? Моя жизнь катится по наклонной. Сначала библиотеку взломала, теперь вот помогаю освобождать каторжника. Хотя если с принцем, то, наверно, можно. Надо было пойти с ними - а вдруг они не смогут кандалы открыть. Я и шпилек припасла. А если их схватит стража? А вот об этом надо было думать до того как они зашли. Ой, а если стража меня схватит? Что я им скажу? Про принца говорить нельзя. Может притвориться сумасшедшей? Точно - они просто подумают, что я дурочка и отпустят… Но мне будет очень стыдно - просто позорище… Так, а как пищат летучие мыши?.."
        Время тянулось, как расплавленный сахар - ноги порывались бежать за оборотнями, разум приказывал тихонько смыться и вернуться домой, сердце просто отдыхало в пятках. Разрываемая столь противоречивыми чувствами, Эля застыла на месте, почти сросшись с подпоркой.
        Внезапно она услышала чьи?то голоса.
        - А с этим входом что?
        - Ничего. На всё пороху не хватит. Главное, дальние забои… Через вентиляционную шахту.
        Эля перестала дышать, опасаясь, что они войдут в штольню и обнаружат её.
        - Там больше никого?
        - Только, те, что нужно. Других отослали подальше - разбирать завал на подъездной дороге.
        - Никто не заходил?
        - Это не то место, куда пойдут по доброй воле.
        Мисс Хезер беззвучно вздохнула.
        "Я бы поспорила с этим утверждением. Эмм… А при чём здесь порох?

* * *
        В подземельях была постоянная температура - летом здесь можно было замёрзнуть, а зимой наоборот погреться. Тоннель шёл под уклоном. Своды поддерживали старые, не очень внушающие доверие, балки. Пару раз Вальдру казалось, что ему за шиворот сыпалась какая?то труха и он принимался отряхиваться. Это предприятие нравилось ему всё меньше и меньше.
        - Всё?таки нужно было взять свечу… - Заметил он.
        Принц махнул рукой.
        - Ну здесь же есть факелы.
        - Ага, на развилках…
        - Вот.
        - Пока что нам встретилась только одна развилка.
        - Это хорошо - значит, мы точно не заблудимся.
        Вальдр глубоко вздохнул и тут же, пожалев об этом, чихнул. Непривычный затхлый запах земли и ещё чего?то неопознанного щекотал нос. В туннеле, под нависшей толщей породы, он ощущал себя как в ловушке.
        - Самое интересное, что здесь никого нет. Это начинает нервировать. Мы явно залезли не в ту штольню. Может всех в другую перевели?
        - Значит придётся проверить и другую.
        Это немного не дальновидно. - Мягко, как глупому ребёнку объяснил Вальдр. В темноте он не видел выражение лица принца - только сверкнувшие голубым глаза. - Если вы хотите, чтобы все думали, что вы мертвы, не следует лезть туда, где вас может увидеть много народа.
        - Немногие люди знают меня в лицо. Тем более шахтёры. Хотя один раз я пил с какими?то шахтёрами… Но вряд ли они поняли, что я принц. Они вообще тогда мало что понимали.
        Вальдру резко захотелось побиться о стену туннеля или хорошенько приложить о неё белобрысого мальчишку, у которого в голове было что угодно, но только не мозги.
        Внезапно он остановился.
        - Я признаю, что я ничего не смыслю в добыче руды… Но здесь же только руду добывают. А почему пахнет серой… или чем?то таким… Чем?то таким… - Он поморщился, подбирая слово.
        Однако Эйнар его прервал, буквально сметя с ног и впечатав в стену. Машинально оборотень попытался его лягнуть, но тот лишь сильнее прижал его всем своим телом к стене и, вдобавок закрыл ему рот ладонью. Вальдр моментально вспотел - обниматься с парнем в тёмном месте явно не входило в его планы.
        "А вдруг у него окончательно крыша поехала?! Ведь я такой красивый…"
        - Тшш… Кто?то идёт. - Еле слышно прошептал Эйнар.
        Только сейчас господин Ярдар заметил, что в той стороне, откуда они пришли, забрезжил тусклый свет.
        "А нет - кажется, это у меня крыша поехала. Ну и мысли… Так! И всё?таки сейчас нас обнаружат. Я нарекаю это предприятие - второй по дурацкости историей после истории с каменными львами. Стоп. Зачем этот идиот прижал меня к стене?! Нам нужно в противоположную сторону бежать. Там в какой забой или штрек спрячемся. А если возле стенки зажиматься, то, естественно, обнаружат!
        - Бежим отсюда! - Прошипел он, отпихивая принца.
        Тот растерянно моргнул.
        - Ой, точно. Прости - не подумал.
        Однако было уже поздно.
        - Элиан? - Лица мужчин синхронно вытянулись.
        Перед ними стояла запыхавшаяся, но бледная как мел девушка с масляной лампой в руках.
        - Что ты здесь делаешь? - Осведомился принц.
        - Ничего доверить нельзя. - Возмущённо фыркнул Вальдр.
        - А откуда у тебя лампа?
        - Она же при входе висела.
        - Дааа? А почему мы её не взяли?
        - Потому что мы просто…
        Эля взмахнула фонарём и коротко взвизгнула. От удивления парни замолчали и уставились на неё.
        "Кажется эти подземелья плохо влияют на мозги. Только пять минут здесь, а уже все с ума посходили." - Промелькнуло в голове у Вальдра.
        Добившись внимания и тишины, учительница выпалила:
        - Нужно быстро уходить! Я подслушала!.. И если правильно поняла - кто?то что?то собирается взорвать!
        - Что?
        - Пожалуйста, просто послушайтесь меня. - Она умоляюще схватила зеленоглазого оборотня за руку и дёрнула в сторону выхода. Тот машинально подался за ней, но внезапно споткнулся и остановился. За спиной, в кажущемся бесконечным коридоре, далеко в непроглядном мраке что?то ухнуло. Жутко, неестественно. Будто дремавшая до этого земля скинула оцепенение и вздохнула.
        Замешательство длилось доли секунды. Не тратя время на слова, все трое бросились бежать. Масляная лампа, упав на землю, замигала, плюясь искрами и каплями жира. Теперь уже Вальдр тащил Элю за руку, а та еле поспевала за ним на пределе своих возможностей. Рядом бежал кронпринц - но о его присутствии можно было судить только по звуку дыхания и топоту ног. Позади слышался быстро нарастающий гул. Внезапно что?то со страшной силой толкнуло их в спину, опрокинув на землю. Девушка почувствовала, как над ней проносится волна ураганного ветра и пыли. Дышать было невозможно - ещё и потому, что Вальдр старательно вдавливал её лицо в землю, придерживая ладонью затылок учительницы. Сверху посыпалась земля, камни и какой?то щебень. А потом всё прекратилось.
        Наступившая тишина не была полной - в ушах звенело, в висках стучала кровь. Эля по - прежнему не решалась открыть глаза, опасаясь, что она уже умерла, но просто этого ещё не поняла. Наконец она приподняла голову и посмотрела вперёд. Всего в пятидесяти шагах заманчиво сияло пятно солнечного света. Укрепления в начале штольни оказались действительно прочными и не дали выходу обрушиться. Рядом, фыркая и отплёвываясь, из грязи восставал Вальдр, окончательно потерявший свой лоск и выглядевший крайне чумазым. Приняв сидячее положение, он пробормотал хриплым голосом:
        - П - прогул - лялись по шахтам… Ч - чтоб их…
        Эля истерично всхлипнула, размазывая по щекам грязь.
        Оборотень сфокусировал на ней взгляд.
        - Всё на месте? Ничего не отбила?
        Учительница попыталась ответить, но закашлялась и поэтому просто помотала головой.
        Парень дрожащими руками откинул назад волосы и кое?как встал на ноги. Неподалёку закопошилось нечто, ранее определённо бывшее принцем. Его белоснежные волосы теперь казались серыми из?за пыли. На лбу красовался порез. Глаза были недоумённо выпучены.
        Вальдр подхватил Элю подмышки и поставил на ноги. Затем, придерживая её за талию, повёл к выходу. Ноги плохо слушались девушку, но сейчас она готова была даже ползти, чтобы оказаться подальше от шахт. Оборотень разделял её мнение.
        - Нужно убираться поскорее. Пока ещё что?нибудь не обвалилось.
        Снег вокруг входа был густо припорошен землёй и каменной крошкой. Штольня сыграла роль дымохода, выплюнув наружу всё принесённое взрывной волной. Выйдя из?под сводов тонеля, слегка ошалевший от шока наследник престола оглядел своих спутников и хмыкнул. Вальдр бросил на него хмурый взгляд. Тот махнул рукой.
        - Нет. Ничего. Просто мы сейчас похожи на трёх поросят.
        - Это не самое важное. - Простонала Эля. Как только оборотень отпустил её, она снова шлёпнулась на землю. - Что вообще здесь происходит?! Мир сошёл с ума?
        - Мир уже давно сошёл с ума, но это не повод лишний раз извазюкивать мой плащ. - Буркнул оборотень, поднимая её за шкирку. - И почему он оказался сверху?..

* * *
        - Судя по взрывной волне, пороху не пожалели. Как и не пожалели тех, кто был внутри… Но теперь я окончательно запутался. - Вальдр поморщился. Они брели в сторону Элиного дома, стараясь выбирать самые тихие и безлюдные проулки. Закатное солнце вызолотило снег и удлинило тени, превратив их в странных, непропорциональных гигантов. На часовой башне пробило шесть часов. Девушка вздрогнула и с жалостью покосилась на принца, выражение лица которого сейчас невозможно было прочесть. Он казался смертельно уставшим - и морально и физически.
        - Кто?то хотел убить наследника престола. Одновременно Раварта Айсингйоро послали на шахты, обвинив в каком?то заговоре… И, насколько я помню, он в клетке тогда в метель ехал не один… Логично предположить, что это заговор с целью убить принца и оттуда и покушения… Я это сразу и предположил… Но… Кто тогда его самого убил?! Не самоубийство же это?! То есть кто?то хотел смерти и его, и вашей? Или это были два разных убийцы. Какая?то толпа сумасшедших заговорщиков? А вообще лезть в это - чревато последствиями…
        Эля дёрнула его за рукав и укоризненно округлила глаза, призывая к молчанию. Тот лишь фыркнул.
        - Как бы то ни было - самое правильное, что вы теперь можете сделать - это как можно быстрее добраться до столицы. Там - рядом с отцом и всей императорской стражей вы будете в относительной безопасности и скорее сможете разобраться с врагами. Я одолжу вам денег на дорогу. - Эле показалось, что Вальдр сам с радостью отправился бы в столицу вместе с принцем или даже без него, и лишь усилием воли сдержал этот порыв. - И я надеюсь, что вы как и обещали, сообщите, чей же герб изображён на этой броши. - Оборотень не глядя протянул ладонь, на которую Эля поспешно положила украшение.
        Эйнар встрепенулся и поднял на спутников голубые как небо глаза.
        - Это герб угасшего рода. Его не вырезали, не отобрали привилегии - просто не было наследников и род зачах. Род Альвдис. Последняя представительница этой фамилии - леди Агни Альвдис - ныне леди Агни Кольбьорн. Жена канцлера. Она мне всегда нравилась - хорошая женщина. И муж её очень ценит.
        - Подождите. - Учительница взволнованно теребила край плаща. - А канцлер был на балу в честь вашего дня рождения?
        - Нет. - Наследник удивлённо покосился на девушку. - Он редко уезжает из столицы. Но на балу был его сын.
        Учительница хлопнула себя по лбу.
        - Магия крови. В ребёнке кровь родителей… А мы искали только пожилых.
        Вальдр, который до этого слушал принца с напускным спокойствием, внезапно остановился. Некоторое время мужчина рассматривал землю у своих ног. Затем поднял взгляд на спутников и улыбнулся. Эля поняла, что он принял какое?то важное решение - будто прыгнул в водоворот, из которого нет возврата.
        - Мышь, тебе придётся отпроситься с работы ещё примерно на месяц - мы всё?таки едем в столицу. И на этот раз придумывать план буду я!
        Глава двадцать шестая - сборная
        Комната была похожа на поле боя. Причём складывалось впечатление, что за неимением оружия, дерущиеся использовали одежду. Весь зелёный ковёр был усеян деталями мужского гардероба. Несколько отороченных мехом плащей свисало со спинки кресла. На кровати, рядом с ворохом носовых платков, украшенных вензелем "В. Я.", лежала дорожная сумка. Хозяин комнаты извлекал из кучи вещей какие?нибудь штаны или камзол и аккуратно складывал в сумку. Затем он окидывал задумчивым взглядом учинённый им бардак, выискивая новую жертву.
        Внезапно в дверь, подпёртую стулом, кто?то постучал.
        - Я переодеваюсь. - Рявкнул Вальдр.
        - Ты уже три часа безвылазно сидишь в комнате. Весь гардеробчик перемерял? - Ехидно осведомились из?за двери.
        - Не весь. - Не менее ехидно ответил парень.
        - Немедленно открывай! Я знаю, что это ты взял мою карту империи. Знаешь, сколько она стоит?
        Оборотень ругнулся.
        - И как она всегда всё узнаёт? Вот же свалится на кого?то счастье.
        - Если не откроешь, я позову маму с папой. Сначала мы вместе взломаем дверь, а потом ты объяснишь им, зачем тебе карта. Или лучше замуровать тебя там? Без еды ты некоторое время протянешь. Но вот без туалета…
        - Да открываю я, открываю. - Вальдр поспешно запихнул сумку под кровать и отодвинул стул. Дверь приотворилась и в комнату проскользнула черноволосая девушка в синем платье. Окинув взглядом интерьер, она прищурилась.
        - Так, так, так… Кажется, ты серьёзно.
        - Да, я серьёзно решил перебрать свои вещи. Вот думаю, что выкинуть.
        - Ну да, ну да… - Заложив руки за спину, Мира прошлась по комнате, переступая через лежащую на пути одежду.
        - Если ты не против, я верну карту завтра. - Буркнул Вальдр.
        - Ага! - Девушка резко бухнулась на колени и, заглянув под кровать, выудила оттуда наполовину заполненную сумку.
        - Моё чутьё меня никогда не подводит. - Заявила она, потрясая трофеем. - И куда, позволь спросить, ты собрался?
        Парень отобрал у неё сумку и невозмутимо сложил в неё не меньше дюжины носовых платков.
        - Туда, куда давно хотел.
        Торжествующе - ехидное выражение сползло с лица девушки. Мигом посуровев, она подошла к двери и подпёрла её стулом. Повернувшись к брату, Мира скрестила руки на груди. Помолчав с минуту, наконец тихо сказала:
        - Если отец тебя поймает - надерёт уши.
        - Вот поэтому я уезжаю тайно. Хотя скрывать что?то от тебя бесполезно…
        Мира подошла к столу, на котором была разложена подробная карта Двуипостасной Империи и задумчиво пробежалась по ней пальцами, отмеряя расстояние от точки под названием Энтея, до другой - большой, зажатой между озером и лесом и расположенной севернее.
        - Хотел сбежать, никому не сообщив и ни с кем не попрощавшись? А ты свинья, братец…
        Оборотень фыркнул.
        - Не говори так, будто я уезжаю навсегда. Ты сама сказала, что отец открутил бы мне уши. По - моему он ненавидит столицу. Каждый раз, как я о ней заговариваю, он просто бесится без причины. Я не обязан считаться с его дурацкими капризами.
        Девушка присела на кресло и кивнула.
        - Поезжай.
        Парень недоверчиво на неё покосился.
        - Что, вот так просто? Без ехидных замечаний и угроз рассказать всё отцу?
        Мира пожала плечами.
        - Зачем удерживать, если ты туда так рвёшься? Это лишь ещё больше распалит твоё любопытство и желание попасть в столицу. А карту вернёшь по возвращении.
        Оборотень подозрительно прищурился и стал рыться в сундуке с обувью.
        - Ах да, и не забудь привезти мне железные писчие перья - у нас таких не делают.
        - Всенепременно… Признаться, я ожидал, что список требований будет длиннее.
        Его сестра только фыркнула, но дальнейших комментариев не последовало. Девушка вдруг сделалась непривычно задумчивой. Некоторое время она молча теребила меховой воротник переброшенного через спинку кресла плаща, при этом наблюдая за сборами брата.
        - Знаешь… Есть кое?что… Я не знаю насколько это важно… И важно ли вообще. И связано ли с тем, что ты, наконец, решился уехать…
        - Ещё пара подобных фраз и мне даже станет интересно. - Хмыкнул парень, внимательно разглядывая две пары сапог. Одни были теплее, зато вторые моднее - первое было актуально для зимы, второе для столицы. Решив, что отмороженные пальцы на ногах - это не очень модно, он всё?таки отдал предпочтение тёплой обуви.
        Но Мира даже не отреагировала на его колкость.
        - Недавно к отцу приходил какой?то незнакомый оборотень. Весь такой… вкрадчивый, мелкий… Похож на жука.
        - Мало ли зачем к отцу могут прийти незнакомые оборотни - может тебя сосватать хотел.
        - Тогда уж скорее тебя, потому что он спрашивал именно о тебе… Что конкретно спрашивал подслу… услышать не удалось. Но после его ухода отец заперся у себя на два часа, а когда вышел, выглядел… ммм… не то что злым, скорее напряженным. А за ужином вместо соли передал мне компот.
        Вальдр задумался, вспоминая, что же он успел натворить. Вариантов оказалась масса.
        - Гм… А может ты ослышалась? Если бы отец был мной недоволен, то я бы давно об этом узнал. Он бы тогда не молчал.
        Девушка пожала плечами.
        - Кстати, что передать родителям? Когда вернёшься?
        Оборотень застыл с носками в руках.
        - И вернёшься ли вообще?
        - Не говори глупости. - Он запихнул носки в сумку. - Я оставлю им записку…
        - Глупости, говоришь?.. Ты сейчас выглядишь таким воодушевлённым, будто мы держали тут тебя взаперти, а решившись на поездку, ты, вырвешься на свободу. Надеюсь, ты набьёшь шишки и, наконец, повзрослеешь.

* * *
        - Ты нас очень подводишь. - Господин Триплет укоризненно склонил голову на бок. - Только не говори, что ты также как и Рина переезжаешь.
        - Нет - нет - нет. Ни в коем случае! Если честно, я сама не знаю, когда вернусь. Боюсь, что только через пять дланей или около того. Но я вернусь. - Девушка обречённо вздохнула - предстоящая поездка вгоняла её в уныние. Столица - звучит гордо и заманчиво… Пока не вспомнишь, что почти всё население там - оборотни. Оборотней Эле хватало. По горло…Однако треклятая брошь должна присутствовать при поимке нерадивых родителей Вальдра.
        - Гм… Может это как?то связано с твоими новыми… друзьями? - Директор школы невольно сглотнул. Учительница едва не взвыла.
        - Н - ну… В некотором роде… Не волнуйтесь, я постараюсь быстрее вернуться.
        "Если они меня не доконают."
        Господин Триплет пригорюнился.
        - Год начинается с неприятностей. Ладно… Удачи тебе… И твоим друзьям… Если не вернёшься через четыре длани, начну подыскивать новую кандидатуру. Хотя это будет не так просто.
        - Д - да… Спасибо. Я пойду попрощаюсь с детьми. - Пробормотала Эля.
        Выйдя из кабинета директора, она поплелась в класс письма и литературы. Дети уже были там. Они переговаривались и жестикулировали - самой обсуждаемой темой уже два дня был пожар в северной части города и его последствия. Когда учительница вошла в помещение, шушукание прекратилось и нестройный хор детских голосов поприветствовал девушку. Она медленно обвела взглядом своих подопечных. Знакомой светло - русой макушки не наблюдалось.
        - А где Мила? - обеспокоенно спросила Эля.
        Рыжая девочка с первой парты пожала острыми плечиками.
        - Её и вчера не было.
        Учительница призадумалась.
        "Надеюсь, она не заболела опять. Нужно бы успеть зайти к ней перед отъездом."
        Выслушав её сообщение, ученики сникли. Они начали подозревать, что делают что?то не так, раз все учительницы сбегают от них.
        - Нет - нет. Я вернусь и всё будет как прежде. Это ненадолго. А пока усердно занимайтесь вместе с господином Триплетом и господином Корвусом. Не вздумайте отлынивать. Когда я вернусь, моих уроков будет в два раза больше. А в качестве домашнего задания напишите названия тридцати любых улиц Энтеи.
        Она присела за свой стол и сообщила:
        - Сейчас я буду писать письмо мисс Ринабел. Скажите, что хотите ей передать.
        Дети воодушевились и наперебой стали высказывать свои пожелания. Покончив с приветами и рассказами об успехах в решении примеров, Эля наконец, вставила пару строчек и про себя.
        "Что же касается Энтеи - раны, нанесённые пожаром, быстро затянутся, вместо обрушившейся шахты выроют новые. Часовая башня по - прежнему подпирает небо. Улицы всё такие же запутанные. Жаль, не могу рассказать тебе всего - для этого понадобился бы не лист бумаги, а простыня. Боюсь, некоторое время я не смогу посылать тебе письма. Не волнуйся. Со мной всё хорошо. Просто ненадолго уезжаю кое - куда кое с кем."
        Быстро запечатав конверт, девушка вздохнула - нужно было ещё отнести его на постоялый двор, где останавливаются торговцы из озёрного края, заглянуть к Миле, и собраться. Причём собраться в спокойной обстановке ей не дадут - мансарду оккупировал наследник престола. Оставалось только надеяться, что его не обнаружит миссис Бергер. Домохозяйка и так уже подозревала, что у неё дома завелось привидение. Прошлой ночью, после неудачной прогулки по шахтам, он додумался наведаться на кухню, чтобы заесть тревогу. Об этом Эля и миссис Бергер узнали по грохоту кастрюль. Свалившись с кровати, девушка на четвереньках добралась до двери и слетев вниз по лестнице, в ответ на вопль хозяйки дома: "Элиан, это ты?" выдавила хриплое:
        - П - простите. К - кушать хочется.
        Когда она вошла на кухню, готовая придушить принца, виновник торжества ловко выбрался из?под стола и, беспечно улыбаясь, предложил ей какое?то жуткое варево. Переборов себя, Эля вежливо отказалась.
        "В поездку нужно взять с собой валерьянку. Побольше."

* * *
        Лучи закатного солнца пробирались сквозь неплотно задёрнутые шторы и узкой полоской ложились на паркет из красного дерева. Наместник как завороженный смотрел на эту полоску и она ему казалась маленьким ручейком крови.
        - Последнее время слишком много красного. - Пробормотал он. - Нужно перекрасить кабинет в зелёный. Гм… Обвалившаяся шахта. Старая штольня… У нас периодически такое случается. Очень правдоподобно. Настолько правдоподобно, что стало бы идеальным прикрытием для убийства. И ещё одно "но"… Двое Айсингьйоро за последние двое суток - это слишком для моих нервов… По последнему оборотни вряд ли печалиться будут, раз запихнули его на каторгу. Но всё же… Племянник императора. Ой, как всё у них сложно…
        Секретарь, как всегда аккуратный, в идеально выглаженных рубашке и камзоле, осведомился:
        - Каковы ваши указания?
        - А какие тут могут быть указания? С этим мы точно ничего делать не должны. В контексте последних событий обвал шахт не такая уж масштабная катастрофа. Все слишком заняты обсуждением смерти принца. Оборотни бегут из Энтеи как крысы с корабля.
        - Сын канцлера уехал одним из первых. Наутро после пожара он посетил место инцидента. Долго там что?то высматривал, а потом сразу же уехал в столицу. Скорее всего, история будет подана императору в его интерпретации. Говорят, он помогает отцу и со временем предполагает занять его место.
        - А, этот, который похож на жердь в очках. Надеюсь, он будет справедлив и доложит, что мы непричастны.
        Внезапно в дверь постучали.
        - Входите.
        На пороге показался слуга. Цветом лица он напоминал нежную весеннюю травку, только проклюнувшуюся из подмёрзшей земли. Глаз у парня дёргался. Было видно, что напряжённая обстановка во дворце не прошла мимо ни для кого из его обитателей. Поклонившись, он сообщил:
        - Ваша жена просит передать, что она готова к отъезду.
        - Скажите ей, что я сейчас подойду.
        - Ваша жена уезжает? - Меланхолично осведомился секретарь, когда слуга вышел.
        - Да, я отправляю её на юг к тёще. На всякий случай… Тебе бы тоже советовал отослать семью. Эти оборотни сплошь и рядом неадекватные.
        - Я отослал их ещё вчера днём. - Спокойно ответил мужчина, просматривая свои записи в блокноте.
        - Твоя предусмотрительность достойна уважения. Наверное, поэтому мы и сработались. - Пробормотал наместник.

* * *
        - Радугу поймаю.
        Все цвета смешаю.
        По миру раскидаю.
        Зелёным стал цыпленок.
        Жёлтым - лягушонок.
        Фиолетовым - котёнок…
        Слова детской песенки разносились по оранжерее, отражались от сводчатого потолка и стеклянных окон, расположенных прямо в куполе. Зимний сад выглядел довольно запущенным. Некоторые растения засохли, некоторые наоборот разрослись, заглушив соседей. Фонтан в центре уже давно не работал. Возвышающаяся над ним статуя женщины из белого мрамора казалась пыльной. Сладки каменного платья кое - где украшала паутина.
        Прямо на плитах дорожки, прислонившись спиной к бортику фонтана, сидел мальчик. Склонив голову на бок, он что?то рисовал углём в альбоме. Иногда песенка, которую он пел, прерывалась фырканьем - ребёнок сдувал настырные пряди белых волос, лезущие в глаза.
        - Всех перемешаюуууу!!!
        - И почему ты такой шумный? - Спокойный голос, раздавшийся из ниоткуда, заставил его вздрогнуть.
        - Что? - Мальчик повертел головой из стороны в сторону, и, наконец, с подозрением уставился на статую.
        - Ты мне мешаешь. - Сообщил тот же голос. Из?за пышного куста вышел ещё один ребёнок. Под мышкой у него была зажата книга.
        Юный художник удивлённо разглядывал новоприбывшего.
        - Что ты там делал?
        Незнакомец склонил огненно - рыжую голову в лёгком поклоне - приветствии.
        - Читал. Это место очень тихое. Я всё время здесь читаю. Отец говорит, что я обязан много заниматься, чтобы со временем поступить на службу во дворец как он.
        Блондин вытянул шею, пытаясь разглядеть, что за книга была в руках у мальчика.
        - А кто твой отец?
        - Начальник дворцовой стражи.
        - А я…
        - Знаю. Принц.
        - Откуда? - Эйнар приподнял брови.
        Рыжеволосый окинул его снисходительным взглядом.
        - Если я хочу служить во дворце, то, разумеется, мне нужно знать, как выглядит наследник престола.
        - Ну что ж - придётся тебе потесниться - я тоже люблю здесь играть.
        Сын начальника стражи подошёл ближе и присел на мраморный бортик фонтана.
        - Почему ты один? Разве во дворце нет того, с кем бы ты мог поиграть?
        Принц поморщился и пожал плечами.
        - Есть, конечно. Некоторые придворные всё время хотят со мной играть. Но они странные - я показал им рисунок, и они так восхищались, хотя он вышел действительно ужасным. Они хвалят меня за всё, что бы я ни делал и сюсюкают, будто мне пять лет. Мне уже семь!
        - А вот со мной играть никто не будет, даже если попрошу. - Пробормотал рыжий. - Хотя у меня нет на это времени. Мне уже девять. - Добавил он, с некоторым превосходством разглядывая малявку - принца.
        Эйнар рассмеялся.
        - Ты говоришь, как мой отец. Он всё время ворчит, что я должен больше заниматься. Наверное, сейчас меня разыскивает учитель по этому… ну там ещё цифр много… Ненавижу цифры - они такие странные. Мне больше рисовать нравится.
        Старший из мальчиков с напускным безразличием заглянул в альбом, лежащий на коленях наследника престола. На плотном листе бумаги было изображено лицо пожилой женщины. Далеко не идеально, простенько и грубовато - если не знать, кто автор. Однако для семилетнего ребёнка рисунок был идеален. Изображённая женщина улыбалась. Так что вокруг глаз проступали лучики морщинок.
        - Это моя бабушка. Они с дедушкой вчера уехали к себе домой на север. Я думал, что поеду с ними. Я так хотел, но отец сказал, что место кронпринца в столице. Нарисую сейчас, чтобы когда в следующий раз увижу бабушку, показать ей. - Ребёнок обнял себя за плечи, как будто ему внезапно стало зябко и грустно вздохнул. - Хорошо нарисовал?
        Рыжеволосый равнодушно пожал плечами.
        - Не разбираюсь в этом.
        Он нехотя взял протянутый ему альбом. Сияющие голубые глаза принца смотрели так добродушно, что его просто нельзя было проигнорировать. Пролистав пару рисунков, ребёнок задержался на одном. Наморщив лоб, он несколько раз недоумённо моргнул, а потом, развернувшись, посмотрел на фонтан.
        - Ты нарисовал эту статую?
        Эйнар обнял себя за колени и, счастливо улыбаясь, сообщил заговорщицким шёпотом:
        - Это не просто статуя…
        Его собеседник удивлённо покосился на мраморное изваяние, пытаясь понять, что в нём особенного. Скульптор не пожалел времени, извлекая из неподатливой глыбы тонкие черты лица, волны распущенных волос, изящный стан. Слегка склонив голову, женщина, казалось, смотрела прямо на мальчиков и грустно улыбалась.
        - А что с ней не так? - Сдался он, наконец.
        - Это моя мама… - Еле слышно шепнул принц.
        Рыжеволосый невольно вздрогнул от звука его голоса.
        - Мне так бабушка сказала. Красивая, правда?
        - Да…
        - Только мне немного обидно, что она каменная. У всех настоящие, а у меня только каменная… Может это потому, что я плохо себя вёл?
        Сын начальника стражи молча пожал плечами. Некоторое время они сидели, разглядывая статую.
        Внезапно со стороны двери, скрытой от глаз густой растительностью, раздался низкий мужской голос.
        - Где носит этого бездельника?
        Двое мальчишек синхронно вздрогнули.
        - Кажется, мне пора. - Рыжеволосый поднялся с бортика и сделал несколько шагов прочь от фонтана. Потом он остановился и, оглянувшись через плечо, сообщил:
        - Не знаю как на счёт рисунков, но поёшь ты просто кошмарно.
        Принц расплылся в улыбке.
        - А как тебя зовут?
        - Гис…

* * *
        Эйнар не спешил открывать глаза, пытаясь удержать сон, который постепенно мерк и терял очертания. Однако это было всё равно, что ловить руками туман - влажные невесомые клочья протекают сквозь пальцы, оставляя смутные воспоминания. Образ рыжеволосого, не по годам серьёзного мальчишки испарился, уступив место холодному вечеру Энтеи. За окном пылали облака, отражая закатное солнце. Пафосность атмосферы немного подпортил пролетающий мимо нетопырь - судя по тому, что он выбрался до темноты - это был оборотень, судя по неровности полёта - он был пьян.
        Принц наморщил лоб, пытаясь понять, что стало толчком к пробуждению. Потом до его слуха стали долетать какие?то хлюпающие звуки. Резко подобравшись, он рухнул на пол, забыв, что пристроился спать на столе, а не на кровати. За дверью перестали плакать, и, кажется, стали прислушиваться. Забыв о предостережении Эли ни за что не открывать дверь, даже если в неё постучится сам император, парень дёрнул за ручку и уставился в пустое пространство. Повертев головой из стороны в сторону он додумался взглянуть себе под ноги и обнаружил какую?то чумазую маленькую девочку в огромных потрёпанных ботинках и рваном пальтишке. Девочка уставилась на оборотня огромными, затуманенными слезами глазами, при этом приоткрыв от удивления рот. Сонный беловолосый парень с серьгой в ухе её явно впечатлил.
        - Миссис Бергер сказала, что мисс Элиан сейчас вернётся и чтоб я её подождала… - Пробормотала она.
        Эйнар посторонился, пропуская гостью внутрь.
        - Привет. А ты кто?
        Но вместо того, чтобы войти или хотя бы ответить, ребёнок просто заревел. От неожиданности мужчина шарахнулся в сторону, впечатавшись спиной в дверной косяк. В таком положении он очень напоминал благородную девицу, увидевшую мышь.

* * *
        Подходя к дому на улице Подорожника, Эля чувствовала всё нарастающее беспокойство. Только теперь девушка в полной мере осознала масштаб авантюры, в которую позволила себя втянуть. Ей очень хотелось спрятаться в каких?нибудь уцелевших шахтах, чтобы настырные оборотни ни за что не смогли её найти. Кроме того наведавшись домой к Миле она никого не обнаружила, и приходилось волноваться ещё и за свою ученицу.
        Дома её ожидал сюрприз. Сюрприз в виде плачущей Милы. Девочка просто сидела в кресле и заливалась горючими слезами. Рядом с отрешённым видом стоял принц - было похоже будто он старается решить какую?то невероятно сложную логическую задачу. Увидев учительницу, парень просиял.
        - Что делать?! Она плачет! Я ей фокусы показывал, а она всё равно плачет!
        Оттолкнув Эйнара девушка рухнула на колени рядом с креслом.
        - Мила, солнышко, что случилось?!
        Заикаясь, девочка пробормотала:
        - М - мама тогда с работы не пришла! А я утром пошла искать и про пожар узнала! Я её и - искала! И потом и - искала! Но её нигде нет! А корчма где она работала сгоре - елааа!
        Если бы Эля и так не стояла на коленях, то непременно рухнула бы на пол. Она вдруг поняла, что все её предыдущие переживания - сущая ерунда…
        Глава двадцать седьмая - лесная
        Солнце выбиралось из обьятий холодного рассвета и всё выше поднималось над горизонтом, изгоняя остатки ночных теней, даже из самых тесных закоулков. Облачка пара, выдыхаемые всадниками, смешивались с дыханием лошадей и поднимались вверх, быстро растворяясь в морозном воздухе.
        - Нам придется делать крюк. - Буркнул Вальдр.
        - Да, и? - Спокойно спросила девушка.
        - Мы потратим много времени.
        - И? - Эле вдруг захотелось оборвать кое - кому уши.
        - Почему мы должны тратить время, чтобы отвезти девчонку к какой?то твоей подруге?
        Желание оборвать уши стало нестерпимым.
        - А что вы предлагаете? - Почти прошипела она. - Тащить ребёнка в столицу? В этот рассадник мон… - Она осеклась. - Мон… Монархии оплот.
        Принц, едущий от неё по правую руку, хрюкнул.
        - Как изящно. Ты правда учительница письма и литературы…
        Девушка вздохнула, а он продолжил, кажется не волнуясь, что его спутники больше заняты перепалкой между собой.
        - Но почему сразу монстры? Между прочим, мне бабушка в детстве говорила, что Энтея - это страшное место. Хм… Хотя про нашу столицу она говорила то же самое.
        - Рина сможет о ней хорошо позаботиться. Я могу доверить свою ученицу только ей. Кстати, вы друг друга видели.
        - Нет.
        - Разумеется, вы не запомнили такой незначительный момент.
        - Мы едем к мисс Ринабел? - Мила, до этого момента дремавшая в объятиях Эли, несмотря на расшумевшихся взрослых, открыла глаза. - Мы правда к ней поедем? - Голос ребёнка был слабым и безэмоциональным. Сейчас она больше напоминала безвольную куклу и очень много спала - в мансарде в доме миссис Бергер и всё то время, что они петляли по улочкам города. Ехать по Главному Пути Вальдр запретил из соображений конспирации. Он же и привёл на рассвете трёх лошадей. На предложенную ей кобылку Эля сначала взирала со смесью ужаса и недоверия, но, когда оборотни осведомились, не заснула ли она стоя, пришлось выдавить кривую улыбку и неуклюже взобраться на своё транспортное средство.
        - Да, дорогая. Мы едем к мисс Ринабел. Познакомишься со всей её семьёй. И её сёстры, с которыми ты училась, тоже будут там.
        - Ммм… - Девочка снова закрыла глаза.
        Вальдр покосился на неё и промолчал.
        На самой окраине они всё?таки выехали к Главному пути, там, где улица превращалась в тракт. Снег на нём был утоптанным и грязным и потому на заснеженном поле тракт выделялся тёмной полоской, которая терялась в недалёком лесу. На опушке всадники задержались.
        - Когда вы только приехали в Энтею, вы ехали не в карете, а среди стражников. - Вспомнила Эля. - Почему?
        - Просто. - Принц пожал плечами. - Из кареты не открывался бы такой вид на девушек. Я тогда ещё удивился, что у вас в такой холод все с такими декольте… И ещё был жуткий туман. Да. Энтея встретила меня туманом и декольте. Хм. В общем неплохо.
        Девушка на всякий случай зажала уши Миле и взглянула на город. Он тянулся вверх копьём Часовой башни, чадил кузницами Северного района, впечатлял громадами библиотеки и дворца.
        - Энтея похожа на муравейник в россыпи камней. - Констатировал Эйнар. - А столица похожа на простывшего ёжика… - Взглянув на озадаченные лица спутников, он махнул рукой. - Потом поймёте. Эх, жаль мои наброски остались во дворце. Нужно, чтобы мне их привезли, когда всё утрясётся.
        - Поехали. - Холодно сказал Вальдр. Он с хмурым видом рассматривал огромную карту.
        - Да. - Вздохнула Эля. - Хорошо было бы догнать обоз, который едет к Волнистому. Они выехали вчера днём, как раз после того, как я письмо отнесла, но двигаться они должны намного медленнее, чем мы.
        Оборотень отвлёкся от карты и, взглянув на неё скептически, хмыкнул.
        - Я сомневаюсь, что ты можешь развивать хоть какую?то скорость верхом на этой лошади. Верхом на хоть какой лошади… Такое ощущение, что в седло забралась корова. Копыта не соскальзывают?
        Девушка надулась, а парень продолжил её критиковать.
        - Седло мужское, а сидеть можешь только по - дамски, ибо наотрез отказываешься переодеться. Я бы тебе ради такого случая даже штаны бы свои одолжил. И при этом ты вцепилась в ребёнка… Хочешь её уронить?
        - Ей лучше со мной. - Объяснила учительница, прижимая девочку к себе.
        - Поверь - если ты её уронишь, ей будет только хуже. - Жёстко сказал Вальдр. - Отдай её принцу.
        - Она его не знает.
        - А я занят. - Вальдр показательно потряс картой.
        - Я не против. - Наследник престола подъехал ближе и протянул руки, чтобы забрать ребёнка. - Она такая миленькая. Люблю тискать детей.
        - Не надо никого тискать. - Буркнула Эля.
        Когда её пересадили на другую лошадь, Мила даже не проснулась.
        - Что там по карте? - Девушка вытянула шею, пытаясь разглядеть, что так пристально изучает её спутник.
        - Ну вообще к Волнистому нам надо забрать немного западнее…

* * *
        Через четыре часа.
        Лес, который летом обволакивал зелёным полумраком, сейчас был прозрачным и светлым, сверкающим от снега. Контрастом выделялись чёрные прожилки ветвей. Эля, которая уже давно не была за городом, даже на время позабыла о своих и чужих неприятностях и восхищённо озиралась по сторонам. В мыслях поселилась серебристая лёгкость. Хотелось превратиться в порыв ветра, скользящий между деревьями, и беззаботно играть со снежинками в морозном воздухе. Засмотревшись на зимние красоты, она не заметила, как задела головой низко нависшую лапку ели. Тут же на неё свалился почти целый сугроб. Она стала отряхиваться, но снег неведомым образом умудрился забиться даже ей за шиворот, где моментально начал таять. Лес сразу же стал выглядеть не так очаровательно.
        - Бестолочь. - Констатировал Вальдр, бросив на неё презрительный взгляд через плечо. Когда он отвернулся, о его затылок разбился небольшой снежок, который осыпался белой крошкой на меховой воротник.
        - Не обижайте леди. - Предупредил принц, отряхивая руки. - На этих ёлках столько снега…
        Девушке показалось, что со стороны Вальдра послышалось шипение. У него даже руки затряслись от желания сунуть наследника престола головой в сугроб.
        - А мы по правильной дороге едем? - Учительница быстро сменила тему. - А то после той развилки я что?то сомневаюсь. Всё?таки надо было откопать указатель и уточнить направление.
        - Вот сама бы и откапывала. А у меня карта есть. На ней вообще только эта дорога указана, а та - нет. Зачем ехать по дороге не указанной на карте?
        - Ну да, наверное. - Пробормотала Эля. - Просто после развилки мы до сих пор никого не видели. И следов никаких.
        - Ночью снег выпал - какие следы?
        Деревья расступились, открывая дивный вид на обрыв. Внизу змеилась скованная льдом река. Дорога перебегала почерневший от старости мост и терялась в лесу на другом берегу.
        - Стой! Стой! Стоять!
        От неожиданности оба парня вздрогнули и натянули поводья. Повернувшись, они недоумённо уставились на девушку, лошадь которой вертелась на месте и, кажется, мечтала оказаться подальше от своей хозяйки.
        - Что ты делаешь? - Осведомился Вальдр.
        - Она не слушается. - Пропыхтела учительница.
        - Да ты что? Какая нехорошая. Поставь ей двойку. - Фыркнул парень. Подъехав поближе, он изловил кобылу за узду и заставил её остановиться.
        - Этот мост не внушает доверия. - Жалобно сказала девушка. - Выглядит опасно. Как будто по нему сто лет не ездили.
        - Не неси чушь. Сама говорила, что перед нами целый обоз ехал.
        Мила, до этого дремавшая и не обращавшая ни на что внимание, внезапно проснулась и, взвизгнув, стала брыкаться.
        - Ой, что делать? Она какая?то странная!
        - Ещё один. - Пробормотал Вальдр. - То мост странный, то малявка. - Подъехав к принцу, он перетянул девочку на свою лошадь.
        - Она вас не знает. Проснулась и вместо любимой учительницы обнаружила малознакомого оборотня. Девчонка боится всего подряд и у неё есть на это веские причины.
        Мила тут же затихла, удивлённо вслушиваясь в свой психологический портрет.
        - Правильно, мелкая. Мне ты можешь доверять. Мы с тобой тут вообще единственные адекватные. - Добавил он еле слышно.
        Девочка молча нахохлилась, но протестовать не стала.
        - Поехали наконец. - Парень направил своего серого жеребца к мосту.
        - Ну он правда выглядит хлипким. Давайте хотя бы по одному. - Жалобно попросила Эля.
        Принц усмехнулся.
        - Ты ещё хлипких не видела. Один раз я залез… А, ну да… Девушке такое лучше не рассказывать… Ну можно и по одному.
        Оказавшись на другом берегу, господин Ярдар махнул рукой и застыл, со скучающим видом поджидая спутников. Когда копыта рыжей кобылы Эйнара ступили на присыпанные снегом доски, он внезапно решил понастальгировать.
        - Эх, как я скучаю по дождику! И он наверняка скучает по мне.
        Эля приподняла брови - скучать по дождю в разгар зимы было вполне нормальным делом, но вот последняя фраза…
        - Он мне точно не простит, что я его бросил. Так и вижу его грустные глазки.
        Девушка представила тучку с глазами и ей поплохело.
        - Что он несёт? - Пробормотал Вальдр, недовольно щурясь и наблюдая с другого берега за приближающимся принцем. - Вроде не пил. Хотя порой мне кажется, что вместо крови у него вино. И вместо мозгов тоже…
        Эйнар продолжал страдать:
        - Его светло - серая шёрстка так прекрасно гармонировала с моими волосами. Мы так загадочно и поэтично выглядели вместе.
        - О чём он? - Одними губами спросил зеленоглазый оборотень.
        Отделённая от него мостом, девушка растерянно пожала плечами. Её воображение заклинило уже на шерстяном облаке.
        - Это лучший в мире конь, даже несмотря на то, что жрёт что ни попадя. - Констатировал наследник престола, поравнявшись с лошадью Вальдра.
        "А, это имя того коня." - Облегчённо выдохнула Эля. - "А я то думала, что он ударился головой о низко нависшую ветку."
        - Вы назвали своего коня Дождиком? - Вальдр скептически приподнял бровь и развернул своего жеребца, направляя его в глубь леса.
        - Ну да. - Принц последовал за ним. - Жаль, что пришлось оставить его в конюшне наместника.
        - Как мило…
        Внезапно за их спинами раздался треск и скрежет, будто сотня котов разом решили поточить когти о деревянную мебель. Парни застыли, выпучив глаза и глядя прямо перед собой. Лошади, почувствовав их настроение, поступили также.
        - Ну я же говорила, что он какой?то не такой! - В жалобный голос Эли добавились истеричные нотки.
        Двое мужчин как по команде обернулись и уставились на мост. Точнее на то, что от него осталось. Деревянная конструкция просела и стала сползать по отвесным склонам, пока не рухнула на ледяной панцирь реки грудой прогнивших обломков. Теперь с обоих сторон дорога прерывалась обрывами, украшенными покорёженными остовами моста. Оборотни и Мила оказались на одной стороне, а Эля на другой.
        Вальдр перевёл взгляд с испуганной девушки на принца.
        - А… А мы что, мост сломали?.. А как это мы?.. - На лице парня читалась столь несвойственная ему растерянность.
        - Он правда упал? А он упал? - Эйнар решил не отставать от него.
        Быстрее всех в ситуации сориентировалась Мила.
        - Мисс Элиаааааан! Ыыыыы!
        - Что ты там делаешь?! - Рявкнул Вальдр. Жалея, что не может отвесить учительнице подзатыльник.
        - А что - мне нужно было упасть вместе с мостом? - Возмутилась девушка. - Он рухнул сразу, как по нему принц проехал. Такое вообще возможно?!
        - Что вы сделали? - Прошипел зеленоглазый, поворачиваясь к наследнику престола.
        - Я сделал?! Да ваша лошадь вместе со всей поклажей весит, как гора. Зачем мужчине столько вещей в дорогу?!
        Вальдр возмущённо оглядел своего жеребца. Здоровенная серая зверюга, груженная тремя сумками действительно превышала по размерам двух других скакунов.
        - Но как же обоз здесь проехал?
        Неприятность ситуации, а также то, что оборотень не мог до неё дотянуться и придушить, придали Эле смелость.
        - Обоз и не проезжал здесь! Он бы не проехал по этой развалюхе! Мы просто свернули не на ту дорогу!!! Вы ещё не поняли?!
        Эйнар спрыгнул с лошади и, подойдя к краю обрыва, взглянул вниз. Тяжёлые обломки в некоторых местах проломили лёд и теперь река щерилась полупрозрачными белыми осколками, будто клыками.
        - И что теперь делать?
        Все задумались.
        - А давайте вы в столицу поедете. А я домой. - Предложила Эля заискивающе улыбаясь.
        - Стоять! - Рявкнул Вальдр. - У тебя моя брошь! Сдвинешься с места - уши оторву!
        - Мисс Элиан. - Подала голос Мила.
        Девушка хлопнула себя по лбу.
        "Ой, забыла! Как я могла при ней такое ляпнуть? Идиотка!!"
        - Мисс Элиан, идите к нам! - Девочка испуганно смотрела на учительницу и, кажется, начинала паниковать.
        - Дорогая, ты только не волнуйся. - Она попыталась сделать голос как можно более мягким и успокаивающим, но он всё равно предательски дрожал. - Я бы с радостью…
        - Но ты не умеешь летать… - Констатировал господин Ярдар. Он сосредоточенно зыркал по сторонам и массировал себе виски. - Остаётся только одно…
        - Нет, прыгать я не буду! Там лёд и вообще я плавать не умею! - Эля в ужасе замотала головой.
        - Ты дура? - Холодно осведомился парень. - Не отвечай - это был риторический вопрос!
        Учительница обиженно захлопала глазами, жалея, что ей нечем запустить в наглую физиономию оборотня.
        - Нужно идти вдоль реки, пока склоны не станут пологими. Тогда ты сможешь спуститься и перейти по льду. Лёд сейчас крепкий и выдержит лошадь.
        Они двинулись вдоль обрыва. К счастью, там практически не было подлеска и лошади спокойно могли пройти, но всадники всё равно спешились и взяли их под уздцы. Переговариваться было сложно - мост был в самом узком месте, далее река расширялась и теперь спутников отделяло довольно большое расстояние. Мила нервничала и ёрзала в седле, всё время вглядываясь в силуэт учительницы на другом берегу. Вальдр снова изучал карту.
        Эля тоже старалась не терять их из вида. Идти в одиночестве и тишине оказалось довольно неприятно. С одной стороны где?то внизу холодно молчала река. С другой стороны безмолвствовал белоснежный лес. Через сугробы продвигались они очень медленно, а берега, будто издеваясь, даже и не думали снижаться. Солнце постепенно стало закатываться за горизонт, окрашивая окружающий пейзаж в тёплые желтовато - оранжевые оттенки. Однако эти оттенки быстро меркли и темнели. Тени удлинялись и густели, расползаясь в разные стороны, как чернила, капнувшие в воду. Лёгкий страх, как прикосновение пёрышка, пробежался вдоль позвоночника. Полумрак съедал очертания противоположного берега, оборотней и Милы. Учительница вздохнула и погладила кобылу по морде, стараясь уверить себя, что всё в порядке и что она не одна.
        - Мисс Элиан! Вы там?
        Девушка вздрогнула и улыбнулась. В душе сразу потеплело.
        - Да, не волнуйся! Я никуда не денусь!
        - Хотите я спою? Чтобы вам не страшно было? - Это был голос Эйнара.
        - Да, конечно! - Эля обрадовалась - не каждый день получается послушать пение наследника Двуипостасной империи.
        И тогда принц запел…
        Лицо учительницы постепенно вытягивалось и краснело… Это было просто кошмарно. И дело было не только в полном отсутствии музыкального слуха и голоса…
        "Как аристократ может петь подобную похабщину?! Его что - шахтёры учили?! Хотя нет - он сам их поучить может!"
        - Стойте! - Закричала она, не выдержав.
        Пошлые частушки оборвались на самом пикантном моменте.
        - Не нравится? - Расстроился Эйнар.
        - Что вы… - Фальшивым голосом сказала Эля. - Просто с нами ребёнок…
        - Вальдр сразу же зажал ей уши. - Сообщил принц.
        Девушка почувствовала прилив благодарности к зеленоглазому оборотню.
        - Ну я тут просто что?то другое услышала… Нужно послушать что это. А для этого нужна тишина.
        - Правда? - Вальдр, казалось, лучился сарказмом.
        Внезапно Эле показалось, что ей за шиворот плеснули ведро ледяной воды.
        - Нет, правда - я что?то слышу! - Она остановилась и уставилась в глубину тёмного леса. Воображение тут же услужливо нарисовало с десяток монстров, подкрадывающихся во мраке к одинокой девичьей фигурке на краю обрыва.
        - Тебя уже съели? - Раздалось с другого берега.
        Эля вздрогнула и едва не свалилась в реку. Ей показалось, что это прозвучало, как приглашение к ужину для монстров и теперь её точно сожрут.
        Над лесом поплыл протяжный, жуткий, полный голодной тоски вой. Теперь его услышали все. В воображении монстры приобрели конкретные очертания и от этого стали ещё более жуткими.
        - Здесь водятся волки? - Девушка еле узнала свой придушенный голос.
        Вальдр ответил не сразу.
        - Разумеется, водятся - это же лес.
        - Мне… - Она сглотнула. - Мне немного страшно.
        - Не волнуйся. Просто продолжай идти. Берега постепенно снижаются - скоро ты сможешь перейти к нам.
        - Вы никогда не говорили со мной так мягко. Это пугает ещё больше. - Учительница нервно хмыкнула. - Всё так плохо?
        - Да нет - всё отлично. При виде тебя даже мост развалился, наверняка волки тоже не захотят связываться с такой, как ты.
        - Да ты просто мастер успокаивания. - Эйнар переводил обеспокоенный взгляд с Вальдра на другой берег, где только благодаря кошачьему зрению они могли ещё разглядеть свою спутницу.
        - Не более, чем вы мастер пения. - Презрительно бросил оборотень, сверкая зелёными глазами. - Не удивлюсь, если волки сбежались на… эти песни…
        Вой повторился - ещё ближе. Мила схватила Вальдра за рукав и посмотрела на него расширившимися от ужаса глазами. Мужчина провёл ладонью по её спутанным волосам.
        - Не бойся, мелкая. Я разгоню их также легко, как тех вредных девчонок из твоего района.
        Мила поверила или сделала вид, что поверила, но рукав его не отпустила.
        Кобыла Эли обеспокоенно фыркала и грызла узду. Девушка успокаивающе хлопала её по шее. Однако это мало помогало.
        "Надеюсь, там небольшая стая. Хотя на меня и одного волка хватит. Ничего не вижу. Что нужно делать, если на тебя напали и хотят съесть. О! Просто нужно залезть на дерево. Вот я глупая. О нет! Я не умею лазать по деревьям! Что делать?! Меня сожрут и не подавятся! А оборотень, наконец, получит свою брошь в безраздельное пользование! Обрадуется, наверно, зараза! Всё из?за него! Ненавижу!"
        Сбоку ей почудилось какое?то движение. Повернув голову, она заметила неподалёку какие?то желтоватые точки и поняла, что её самое большое желание на данный момент - оказаться на другом берегу рядом со столь ненавистным оборотнем, желательно при этом вися у него на шее и вопя - "Спасите - помогите - убивают!".
        Глаза, и их обладателей, Вальдр тоже увидел, поскольку учительница услышала его звенящий от напряжения голос:
        - А теперь садись на лошадь. Живо.
        Девушка даже и не подумала ослушаться, а влетела в седло, как будто всю жизнь занималась верховой ездой.
        - Через сотню метров будет пологий спуск. Держись крепко.
        Эля вцепилась в поводья и гриву лошади. Количество желтоватых точек всё увеличивалось. Окончательно осмелев, волки выходили из?за деревьев, недвусмысленно облизываясь и косясь на жирненький круп кобылы. Кобыле это не нравилось точно также, как и Эле и она понесла. Чудом не завязнув в сугробе и не сверзшись в реку, они пролетели мимо нескольких матёрых волков, которые вслед им разочарованно клацнули зубами и бросились следом. Учительница почти распласталась на лошади, вжимаясь лицом в холку. Ветер свистел в ушах. Девушке очень хотелось обернуться и посмотреть, не выросли ли у кобылы крылья, однако она боялась, что оглянувшись назад, помимо крыльев, обнаружит висящего у неё на пятке волка. Откуда?то со стороны реки послышался жуткий то ли рёв, то ли вопль. Эля очень обрадовалась темноте и тому, что она не может разглядеть неведомую хрень, издающую подобные звуки. Волки тоже прониклись, но ненадолго. Девушка пребольно ударилась носом о шею лошади и поняла, что они спускаются. Копыта застучали по - другому и пересилив себя, Эля подняла голову. Теперь они вступили на лёд. В этом месте река была
особенно широкой. Лунный свет окрашивал присыпанный снегом лёд в голубоватые тона. Сбоку мелькнула тёмная спина хищника. Обернувшись, учительница заскулила от ужаса - за ней по склону стекала целая стая. Они нагоняли лошадь с явным намерением окружить и отрезать пути к бегству. Учительница уже начала прощаться с жизнью, когда увидела, что прямо навстречу ей несется ещё один силуэт - огромный снежный барс. Лошадь этому не обрадовалась и попыталась встать на дыбы, однако пятнистый зверь пронёсся мимо и, не снижая скорости, врезался в первого волка.
        Глава двадцать восьмая - сказочная
        Позади раздалось рычание и какие?то странные звуки - будто кого?то переваривали. Эля понадеялась, что переваривают не Вальдра, но повернуться, чтобы проверить, не смогла - она была занята тем, что пыталась не свалиться с лошади, которая, совсем обезумев от страха, выскочила на другой берег с ловкостью горного козла.
        - Сюда!
        Девушка заметила впереди Эйнара. Перед ним в седле сидела испуганная Мила, в руке принц сжимал повод жеребца Вальдра. Через мгновение они уже неслись бок о бок по заснеженному лесу.
        "Только не в дерево! Только не в дерево!" - Молилась Эля, прижимаясь к конской холке и вытаращив глаза не хуже филина. Кобыла из горного козла быстро перевоплотилась в зайца и целеустремлённо скакала по сугробам, высоко подкидывая круп, на котором, по её представлению, уже висела парочка зубастых волков.
        - Где Вальдр?! Его съели?! - Проорала девушка куда?то в сторону Эйнара.
        - Слева! - Ветер сносил слова, как опавшие листья.
        Повернув голову, Эля едва не вывалилась из седла от неожиданности. Рядом, пятнистой тенью скользил снежный барс. Раздался визг Милы. Лошадь Эйнара шарахнулась в сторону, чуть не столкнувшись с кобылой девушки. Самый шустрый волк подобрался справа, желая закусить скакуном принца. Барс метнулся в ту сторону и рычащая куча - мала осталась где?то позади. Девушке очень хотелось схватиться за голову и за сердце одновременно, но руки были заняты поводьями.
        - Держи её! - Наследник престола ловко перекинул девочку в Эллино седло. Учительница вцепилась в ребёнка.
        "А если б я её не поймала?! И вообще, когда я успела научиться так хорошо держаться в седле?! А что он делает?!"
        На грани истерики она завопила:
        - Вас всех сожрут!!!
        Повернув к ней лицо, принц ухмыльнулся - задорно, по мальчишески.
        - Подавятся.
        Странно извернувшись, он то ли спрыгнул, то ли соскользнул на землю, одновременно изменяясь, будто перетекая в другую форму. На снег опустился уже огромный белый тигр. Под толстой шкурой перекатывались мышцы. Мощное и одновременно гибкое тело казалось квинтэссенцией силы. Волки, казавшиеся рядом с ним комнатными собачками среднего размера, явно не ожидали такого поворота событий и отпрянули назад. Сверкая жёлтыми глазами, они изучали более сильного хищника, забредшего на их территорию. Из темноты вынырнула ещё одна тень. Барс уступал тигру в размерах, зато - судя по окровавленной морде, был более злобным. За ним, полные охотничьего азарта, неслись несколько волков. Острые клыки щёлкнули в паре миллиметров от пушистого кошачьего хвоста и их обладатель тут же схлопотал по морде когтистой лапой. Быстро сориентировавшись, волки бросились в погоню за ускользающей добычей, решив разобраться с кошками попозже. Тигр обиделся на то, что его игнорируют и последовал за ними, просто - напросто сшибая широкой грудью подвернувшихся хищников.
        Эля, тем временем, познавала все прелести быстрой езды. Попа болела, ноги тоже, уши тоже - Мила ревела на одной ноте, захлёбываясь в истерике. Две другие лошади, хотя их уже никто не держал, решили, что бояться вместе веселее и сбились в маленький табун, не отставая от кобылы учительницы. Ветки изредка задевали голову девушки - капюшон уже давно слетел и теперь у неё в волосах была куча еловых иголок. Какой?то зловредный сук зацепился за край плаща, едва не сбросив Элю на землю. Снег холодно поблескивал в лунном свете. Сквозь лысые кроны деревьев мигали звёзды. Кое как повернув голову, учительница обнаружила, что волки подотстали - только где?то вдалеке мелькали неясные тени. Однако сбрасывать скорость она и не думала - и не только потому, что обезумевшая от страха лошадь совершенно не желала слушаться команд. Девушка и не заметила, как они вылетели из леса на какое?то относительно свободное пространство, освещённое светом костров. Полукругом стояло с десяток возов, груженых всякой всячиной. Рядышком расположились штук двадцать здоровенных брутальных мужиков, рассорившихся с бритвой. Каждый из них
занимался своим делом - кто?то наслаждался мясной похлёбкой, кто?то укладывался спать, а некоторые, усевшись кружком, что?то оживлённо обсуждали. Однако, когда из?за деревьев на них выскочило нечто стремительное и неадекватное, они повскакивали со своих мест и схватились за подручные средства самообороны - дубины, топоры, ложки. Мила взяла особенно высокую ноту, напоминавшую писк летучей мыши. Эля, которая всё это время кое?как сдерживалась, не выдержала и тоже заорала. Испугавшись огня и воплей, лошадь встала на дыбы. Девушка вылетела из седла и бухнулась в какой?то сугроб, который, к счастью, смягчил падение. Мила каким?то чудом не повторила её судьбу и осталась сидеть, мёртвой хваткой вцепившись в гриву. Отплевавшись от снега, Эля кое?как подняла голову и осоловело огляделась по сторонам. Перед ней тянулся утоптанный, наезженный тракт.
        - О, а вот и дорога. - Заторможено произнесла она. Повернувшись, девушка обрадовалась. - О, а вот и обоз.
        Один из мужчин опасливо подошёл к учительнице и выудил её из сугроба.
        - Ба! Да я её знаю. Она через меня письма к Волнистому посылает. Девонька, ты чего это?
        Эля почти заплакала от счастья, узнав в бородатом мужчине торговца по имени Гард. Услышав, что это не неведомое чудище, а вполне обычная девушка, другие мужчины опустили оружие. Кто?то изловил лошадей и спустил Милу на землю.
        Эля стала судорожно соображать, что бы такое сказать, но ничего кроме: "А мы тут немного заблудились" и "Спасите!" в голову не лезло. Однако сказать ей ничего и не дали - на стоянку обоза выскочил снежный барс. Увидев такое скопление народу, он подался назад, припадая на задние лапы и зашипел. Эля прямо увидела, как вытягивается его морда от удивления. Мужчины от неожиданности снова похватались за топоры. Подозревая, что сейчас может произойти что?то плохое, девушка ринулась им наперерез, заслоняя собой зверя.
        - Нет - нет! Он со мной! Всё в порядке!
        Торговцы удивлённо заморгали, но тут из?за деревьев появился огромный снежный тигр - он не успел вовремя затормозить и его слегка занесло. Забавно загребая лапами, он развернулся и, проехавшись на попе по снегу, остановился прямо у ног обалдевшего Гарда уже в человеческом обличии. Торговец уставился на блондина, как аристократка на мышь.
        - О, а вот и дорога! - Воскликнул парень, отплёвываясь от волчьей шерсти.
        - Он тоже со мной! - Учительница метнулась к принцу. Воцарилось неловкое молчание.
        - А эти тоже с вами? - Слабым голосом осведомился рыжебородый здоровяк, тыкая пальцем куда?то за спину Эли. Девушка обернулась.
        Между деревьев горело множество желтоватых точек - глаз. Волки застыли под сенью леса на границе света и тьмы. Огонь и большое скопление людей отпугнули их.
        - Нет… Они как раз за нами… - Снежный барс подался вперёд и неуловимо быстро перетёк в другую форму. Вальдр одёрнул плащ и решительным шагом подошёл к Эйнару.
        - Простудишься. Укутайся потеплее. - Ласково проворковал он, натягивая принцу капюшон до самого носа. Тот отпрянул и вытаращил глаза, не понимая причин такого внезапного проявления заботы. Когда же наследник престола попытался снять капюшон, то получил по рукам.
        - Ты не можешь простудиться. - Угрожающе заявил зеленоглазый оборотень.
        - Т - ты чего? - Кронпринц попытался отползти подальше. Но его задержали и прошипели на ухо:
        - Лишний раз не показывайте лицо.
        - Ааа… В этом смысле… Но с ними я вроде бы не пил…
        Эля вылезла на первый план, пытаясь отвлечь всех от подозрительно шушукающихся оборотней.
        - Простите, что мы вас напугали. - Девушка стала раскланиваться в разные стороны. - Мы вас ни в коем случае не побеспокоим. Просто переночуем где?нибудь в сторонке.
        - А вы почему из леса выскочили? Не по тракту, что ли, ехали? И что за девочка? Зачем ребёнка в чащу к волкам потащили? - Гард помахал ладонью перед лицом оцепеневшей Милы. - Испугалась, мелкая? Не бойся, они сюда не сунутся - огня боятся. - Мужчина выудил из костра за нетронутый огнём конец горящую головню и бросил в сторону леса. Она, потрескивая, плюхнулась в снег и через некоторое время погасла. Неясные хвостатые тени отпрянули и постепенно стали растворяться среди деревьев.
        Милу тут же усадили на брёвнышко возле костра, погладили по головке и вручили кусок сыра. Девочка тут же вышла из ступора и стала его жевать. Все успокоились и вновь занялись своими делами.

* * *
        - Ааа, это вы про старую дорогу. Так по ней уже никто не ездит с тех пор, как новый каменный мост построили. Он широкий и крепкий - теперь только по этому тракту и ездят.
        - На карте нового тракта нет. - Пробормотал Вальдр.
        Позеленевшая от ярости Эля выдернула у него из рук карту и отдала Эйнару.
        - Она старая и на ней ещё не успели его нарисовать. - Мало кто видел девушку такой злой.
        "Мы едва не обрушились в реку, чуть не заблудились и тесно пообщались с волками из?за этого самоуверенного… Нужно специально для него выучить пару ругательств… Принц же уже путешествовал из столицы, значит лучше должен разбираться."
        Переведя взгляд на блондина, который изучал карту, держа её вверх ногами, она ни слова не говоря отобрала её у него и спрятала в свою сумку.
        - Хочу заметить, что мы не заблудились - мы просто срезали. Мы даже догнали обоз. - Холодно заявил Вальдр, но возражать против изъятия своего имущества почему?то не стал.
        - Ладно. - Гард хлопнул себя по коленям и поднялся с бревна, на котором сидел. - Я пойду спать. Мы на повозках ложимся, если что - можем потесниться.
        - Не замёрзнем. - Коротко ответил господин Ярдар, роясь в сумке. Они остались у костра в одиночестве. Было слышно лишь потрескивание поленьев, фырканье лошадей и урчание в животе у кронпринца. Эля и Мила сидели на одном бревне - оборотни напротив. Причём принц сидел не как его спутники, а будто галка, взгромоздившаяся на сук - на корточках, балансируя ступнями на покатом боку бревна. Отблески огня скакали по лицам, искажая черты. Вальдр вытащил на свет несколько небольших плетёных коробочек и махнул рукой в приглашающем жесте.
        Эля заинтересованно вытянула шею и, робко взяв одну из коробочек, приоткрыла крышку. Первым порывом было швырнуть содержимое в костёр. Её лицо вытянулось и позеленело. Она знала, что у оборотней могут быть отличные от людей пристрастия в пище, но чтобы настолько…
        - Что это? - Спросила она тоном, полным отвращения.
        Оборотень заглянул в коробку.
        - Креветки. Очищенные и сваренные.
        - И вы это едите?
        Эйнар отобрал у неё эти загадочные креветки и вместо ответа радостно ими зачавкал. Вальдр удивлённо приподнял брови.
        - Только зимой, когда достаточно холодно, чтобы они не испортились при перевозке от моря.
        - То есть это рыба? - Учительница смутилась. - А я подумала, что это какие?то личинки…
        Эйнар внимательно посмотрел на креветку, которую собирался съесть, пожал плечами и засунул её в рот. Вальдр взглянул на Элю.
        - Вот плебейка. Между прочим, это очень дорогая еда! Деликатес. Вряд ли у тебя выдастся случай ещё когда?нибудь такое попробовать.
        - Нет, спасибо. Я лучше своё. - Хукая на замёрзшие руки, учительница достала из своей сумки немного помявшийся хлеб. - "Какие ещё деликатесы? По его мнению, мы тут на увеселительный пикничок выбрались? Может он ещё и вино припас?"
        Девушка подавилась и закашлялась, увидев, как Вальдр выудил откуда?то оплетенную лозой бутыль.
        - Это вишнёвый компот. - Процедил он, заметив выражение лица Эли.
        Принц хмыкнул и, выдернув у него бутыль, отпил прямо из горла. И тут же удивлённо вытаращил глаза.
        - Ничего себе! Там и правда компот! Ты тааакой странный!
        - И это говорит мне тот, кто на досуге любит выпить с шахтёрами и всё время называет плебейку леди. - Фыркнул зеленоглазый оборотень, швырнув в Элю одеялом. Подойдя к Миле, он аккуратно накинул на неё другое одеяло.
        - Как неблагородно так относиться к девушке. И не дальновидно, если учесть, что вам от неё, видимо, что?то надо.
        - А я вот давно хотела спросить. - Эля поспешила перевести тему. И тут же судорожно стала соображать, что бы такого в действительности спросить, чтобы парни не вернулись к своим странным разборкам. - А… А вот что означает ваш герб?
        - Герб? - Принц сдвинул капюшон на затылок и положил рядом с собой коробку с куриными ножками, к которой как раз тянулся Вальдр.
        - Ну, на императорском гербе лев дерётся с драконом и вроде как побеждает его.
        Эйнар поднял куриную ножку на уровень глаз и склонил голову на бок, разглядывая её, как произведение искусства.
        - Лев - это основатель рода Рогволод Красный. Ну, точнее, первый из рода, кто взошёл на трон и сделал род правящим. А дракон символизирует предыдущую правящую династию. Рогволод убил последнего её представителя. А перед этим всех его родственников. - Блондин закончил разглядывать куриное мясо и откусил от него кусок. Вместе с костью. Эля услышала хруст и ей почему?то сделалось жутко.
        - А п - почему дракон? - Девушка поплотнее укуталась в одеяло - несмотря на близость огня, ей по - прежнему было холодно. - Это вроде сказочные персонажи.
        Эйнар кивнул и одновременно пожал плечами.
        - Говорят, что редко… очень редко рождаются оборотни, второй ипостасью которых является здоровенная огнедышащая и крылатая ящерица - дракон. Но они не рождались уже более четырёхсот лет и это стало чем?то вроде легенды. Чаще всего они появлялись в том роду. Последний король тоже был драконом… - Принц взял другую куриную ножку и снова её разглядывал. Однако Эле показалось, что он смотрит сквозь неё, куда?то в пространство. - Я бы хотел хоть раз в жизни увидеть дракона. Хотел бы нарисовать его. Хотел бы спеть о нём… Но мой предок убил последнего.
        Холодный ночной ветер погладил мех на воротнике Вальдра, качнул белоснежные пряди волос Эйнара, дотронулся до лица учительницы и девушке вдруг показалось, что это где?то неподалёку всплеснулись огромные крылья.
        - Таким образом, лев поверг дракона. Жестоко и коварно - в традиционной для нашей семьи манере. Папа утверждает, что жестокость и коварство - два самых необходимых для правителя качества.
        Вальдр смерил принца изучающим взглядом, будто пытаясь найти в нём эти самые качества. Видимо, не найдя оных, он презрительно ухмыльнулся.
        Эйнар спрыгнул с бревна и на этот раз уселся на нём нормально. Придвинувшись к огню, он предложил:
        - Давайте я лучше расскажу вам другую историю. Страшную сказку. Ведь именно такие рассказывают возле костра.
        Эля посмотрела на Милу, которая уже некоторое время дремала, сидя в коконе из одеяла. Потом перевела взгляд на принца, который несмотря на нелёгкий день, выглядел свеженьким и хрустящим, как огурчик.
        "Кажется, его понесло. Всё?таки творческая личность…"
        После бешеной гонки по лесу, сидя в безопасности и относительном тепле, она чувствовала себя очень уютно - так может чувствовать себя только тот, кто подёргал смерть за нос и оставил её ни с чем. Вальдр сунул ей в руки бумажный свёрток с какими?то сухофруктами и она машинально попробовала их, ощутив сладость и кислинку одновременно.
        - Жил - был король. И было у него четверо замечательных сыновей. Умные, сильные, ловкие - как и подобает принцам. Вот только были они совсем не дружные. Ну, разве что второй принц с третьим ещё неплохо общались. И как только старый король испустил свой последний вздох, второй и третий принцы убили первого. Проткнули мечом, обвинив в том, что он отравил их отца. Теперь официальным наследником престола был второй по старшинству принц. Но он не мог чувствовать себя в безопасности и посадил в тюрьму третьего принца, обвиняя его в том, что он оклеветал их старшего брата без должных доказательств. А его жену с ещё не родившимся ребёнком запер в одном из загородных поместий. Этой женщине он не хотел вредить - у неё была достаточно влиятельная семья, чтобы делать из них врагов.
        Эля не заметила, как проглотила все сухофрукты - почти не жуя.
        - А что же с четвёртым принцем? - Глухо спросила она, боясь услышать ответ.
        Эйнар улыбнулся.
        - Самый младший принц оказался и самым умным - он уехал сразу после похорон отца далеко на юг, в другую страну. Вроде бы он там женился и у него родились дети. Но потом его следы затерялись и теперь едва ли кто?то что?то о нём знает.
        - Зачем нужно было говорить, что это сказка, если понятно, что это история вашей семьи? - Вальдр скептически приподнял бровь.
        Принц надул губы.
        - Разумеется, чтобы добавить поэтичности.
        Эля вздохнула - ей вдруг стало очень жалко принца.
        - А что насчёт тебя?
        - Я? - Учительница посмотрела по сторонам, проверяя, точно ли обращаются к ней.
        - У тебя есть какая?нибудь поэтичная или драматичная история? - Эйнар подпёр подбородок ладонью. - Люблю всякие истории.
        - Ну. - Девушка смущённо опустила голову и поёрзала на бревне. - Ничего особенного.
        - И всё же. Твоя очередь рассказывать сказку.
        - Жила - была маленькая девочка…
        - Ой, только вот давайте без этого. - Встрял Вальдр.
        - Гм… Я родилась в малюсеньком городке, который, однако, славился своими ткацкими мастерскими. У моего отца тоже была небольшая мастерская. Мы с соседскими детьми любили пробираться туда и играть в прятки. Дома у нас было довольно много книг. Мама читала мне вслух, а потом я и сама научилась читать. А ещё рядом с городом были покрытые вереском холмы. Встанешь на вершине такого и перед тобой целое лилово - розовое море… А потом все умерли… - Поймав вопросительные взгляды парней она нехотя обьяснила. - Война с оборотнями… Несколько дней я бродила в полубезумном состоянии по развалинам, пытаясь найти родителей. Едва не умерла от голода. - Девушка покосилась на спящую Милу. - А потом меня нашла моя тётя. Мы переехали в Энтею.
        Некоторое время они молча смотрели в огонь. Внезапно Вальдр понял, что взгляд принца теперь устремлён на него.
        - Нет - нет, никаких душещипательных историй! И не надейтесь. К тому же моя история всё равно будет самой скучной. Давайте лучше ложиться спать.
        Оборотень достал из сумки ещё одно одеяло и расстелил его на земле. Сверху он расстелил свой плащ. Наследник престола поступил также. Эля немного удивилась, однако не предала этому особого значения, но вот когда парни стали снимать тёплые сюртуки и в конце концов остались в рубашках…
        "Наверное с этими креветками всё же что?то не так."
        - Ааа… Ээээ… Мне кажется или на улице немного прохладно. Может не нужно прям так… Простынете…
        Вальдр взял Милу на руки и перенёс на импровизированное ложе.
        - Ты тоже иди сюда. - Приказал он.
        Девушка решила не перечить и проворно улеглась рядом с ученицей, обняв её.
        - Вообще то я хотела лечь прямо в костёр, потому что утром мы всё равно превратимся в сосульки. - Пробормотала она.
        Сверху на них с девочкой накинули кафтаны оборотней.
        - А вы? - Она приподняла голову, пытаясь разглядеть, что делают мужчины. Однако мужчин как таковых девушка и не увидела. Мягко ступая, к ней подошёл белый тигр и улёгся рядом, прижавшись тёплым боком. С другой стороны лёг снежный барс. Учительница застыла, боясь пошевелиться. Лежать между хищниками, пусть даже и знакомыми, было очень странно и жутковато.
        "А если я во сне случайно кого?нибудь толкну, мне голову не откусят?"
        Поверх макушки Милы она видела голову барса. Прищуренные глаза превратились в тонкие щёлочки. Спиной она чувствовала, как вздымались от дыхания бока другого зверя.
        "Зато волки меня здесь точно не достанут. Да и никто другой тоже". - Подумала Эля, закрывая глаза и тут же проваливаясь в сон. - "Какие они тёплые".

* * *
        Тёмный ковёр, конец которого терялся где?то во мраке коридора, поглощал звук шагов. На воротнике быстро таяли снежинки. Он снял перчатки и теперь нёс их в левой руке, изредка похлопывая ими по бедру. Тонкая полоска света ложилась на пол, перечёркивая проход. Из слегка приоткрытой двери доносился женский смех и пение. Остановившись, мужчина заглянул в щель. По комнате кружилась девушка в лёгком домашнем платье. Волнистые русые волосы были распущены. Перед собой на вытянутых руках она держала чей?то портрет. Он потянулся было к дверной ручке, но передумал и просто прошёл мимо.
        Пройдя в конец коридора он постучал в дверь из тёмного дерева и застыл, дожидаясь приглашения.
        - Входите.
        Внутри также царил полумрак. В камине тлели лишь угли. В кресле перед камином сидел немолодой уже мужчина.
        Увидев гостя, он приподнял брови, выражая удивление.
        Вошедший подошёл к нему и склонил голову в приветствии.
        - Отец.
        Хозяин комнаты соединил кончики длинных пальцев домиком и прикрыл глаза.
        - Мальчик мой, мои нервы уже не те. То, что ты приехал так внезапно…
        - Кронпринц мёртв.
        На несколько мгновений воцарилось молчание.
        - Ты уверен? Это Эйнар - от него можно ожидать чего угодно.
        - Люди наместника следили за ним, но потеряли из виду. Рядом с местом, где они его потеряли начался сильный пожар. Все перепугались и согнали едва ли не всю стражу Энтеи на его поиски. На одном из трупов нашли его фамильные регалии. Я проверил - они подлинны.
        - Гис?
        - В тот вечер он был с ним. А в развалинах дома, где нашли кронпринца, было ещё несколько трупов не поддающихся идентификации.
        - И он… - Мужчина провёл рукой по лицу и невидящим взглядом уставился куда?то вдаль. - Эти мальчишки всегда вместе…
        Глава двадцать девятая - тёплая
        Эля посмотрела вниз и вздрогнула. Казалось, она стоит на хрустальной пластине, под которой томятся холодные волны, готовые вздыбить льдины и увлечь девушку на дно. Впрочем, она не отходила далеко от берега и глубина здесь была не столь пугающей, какой наверняка была в центре озера. Учительница подняла голову и посмотрела вперёд. Невдалеке ледовый панцирь обрывался, и дальше тянулась тёмная вода, над которой клубилась еле заметная дымка.
        - Это просто великолепно. - Выдохнул принц. Он сидел на корточках и водил длинными пальцами правой руки по льду. - Завораживает…
        - Да. - Согласилась Эля. - И немножко пугает.
        Она с трудом могла разглядеть противоположный берег.
        - Эй, она всё время спит. Это нормально?
        Девушка обернулась. К ним подошёл Вальдр, удивлённо разглядывающий Милу, которая спала у него на руках.
        - Она недавно потеряла мать - естественно, она не в порядке. - Шёпотом сообщила учительница.
        Хм… Так это и есть Волнистое? - Оборотень с подозрением огляделся вокруг. - Какое?то оно странное… А почему вода только по краям замёрзла?
        - Рина писала про какие?то тёплые источники. - Девушка пожала плечами. - Вот бы воду потрогать. Но подходить к кромке льда я бы не решилась.
        - В детстве я читал сказки про озёрных русалок. - Не моргая и не отрывая взгляда от одной точки, произнёс Эйнар.
        Вальдр посмотрел на него и приподнял бровь.
        - Зачем вы гладите лёд?
        - Я представляю, что глажу огромного монстра, состоящего из мириадов капелек, который дремлет до весны и видит сны об айсбергах северных морей.
        - Ясно… - Зеленоглазый парень отвернулся с таким видом, будто уже поставил принцу диагноз. - Это всё прелестно, но может всё?таки пойдём?
        - Подождите! - Эля переминалась с ноги на ногу и нервно кусала губу.
        - Что, ты тоже хочешь погладить какого?нибудь монстра? - Ехидно осведомился Вальдр.
        - Нет. - Девушка посерьёзнела. - Я хотела вас попросить. В том доме, куда мы идём, живут очень хорошие люди. Я не хочу говорить им, что еду в столицу. И они будут очень волноваться если узнают, кто вы.
        - Да мы и так никому не говорим, кто мы. - Удивился Эйнар. - Я вообще официально мёртв.
        - Нет. Я имею ввиду то, что вы оборотни…
        - То есть… - Господин Ярдар скривился настолько презрительно, насколько позволяла мимика и уточнил. - Ты хочешь, чтобы я притворялся человеком? Может, мне себе хвост оторвать?
        - Нет, хвост красивый. - Ляпнула учительница. - Ну пожалуйста…
        - Я с удовольствием поиграю в человека. - Заявил принц.
        - Играйте без меня! - Отрезал Вальдр, разворачиваясь и идя по льду к берегу, где их ждали лошади, привязанные к маленькой безлистной иве.

* * *
        Откуда?то с озера на холмы наплывали лёгкие барашки тумана. Как непослушное стадо, они бродили по округе, сливались с затянувшими всё небо облаками вверху и снегом внизу, делая мир абсолютно белым. Единственное тёмное пятно - большой деревянный дом с высоким крыльцом, казался нарядной игрушкой на столе, засыпанном мукой. От дома вниз к озеру спускалась дорожка следов. Вокруг хозяйственных построек также было натоптано - нужно было задавать корм животным.
        Рина завороженно смотрела в окно, наклоняя голову то в одну сторону, то в другую.
        - Что ты делаешь? - Осведомилась её мать, проходя мимо дочери к кладовой.
        - Я проверяю, как меняется пейзаж в зависимости от наклона головы.
        - И как же?
        Бывшая учительница счёта уронила голову на сложенные на подоконнике руки.
        - Никак!!! - Простонала она. - Всё просто белое! Белое с белым на белом и сверху белое!!! Почему здесь всё настолько белое?!
        - Потому что мы не в городе, дорогая. - Раздалось из кладовки.
        - Я заметила. - Буркнула девушка.
        - Вот твои сёстры прекрасно себя чувствуют!
        Рина подняла голову и хмуро посмотрела на двух совершенно одинаковых девочек, которые стояли в углу возле старой прялки и непрестанно хихикали.
        - Даже будучи наказанными, они продолжают радоваться.
        - Это потому, что они подсыпали соль в твоё повидло для пирожков. - Хмуро объяснила старшая сестра.
        - Хм… А я уже часть в печь засунула. - Задумчиво протянула миссис Лирова, помешивая ложкой в большой миске с яблочным повидлом, занимавшей ту часть стола, которую не занимала не менее огромная миска с тестом. - Ну, значит, останутся без сладкого. Будут есть солёное.
        Хихиканье в углу стихло. Близняшки озадаченно переглядывались - кажется, наконец, обнаружив слабое место в своём плане.
        - Если скучно - подмети.
        - Уже… Три раза подмела. Веник по ручку стёрся.
        - Ну тогда скушай пирожок. - Меланхолично посоветовала заботливая мать семейства, доставая из печи металлический противень.
        - Мамуля, если ты продолжишь печь пирожки, а я продолжу их есть, нам придётся расширять двери… - Заметила девушка. - Ну почему от Эли так давно писем нет?! Я умру без новостей из Энтеи!
        - Обозы не могут ходить так часто, как ты хочешь.
        Рина отлипла от окна и придвинула табурет ближе к матери, чтобы было удобнее разговаривать.
        - Вообрази - в последнем письме она рассказала, что видела кронпринца. - С придыханием сообщила она. - И подробно его описала! И знаешь что - у него нет рогов и даже лишних клыков! Наоборот - судя по всему, он красивый! Хм… Но если у кого?то отсутствуют клыки, ещё не значит, что он не хищник - может, он целиком глотает. Ближе я бы к нему не подходила. И всё?таки так интересно… Вот бы одним глазком на него взглянуть. А ещё она писала, что новый учитель не очень… Пусть только попробует обидеть кого?то!
        - Я волнуюсь за Элю. Как жаль, что она не может попробовать пирожков. - Взглянув на противень, миссис Лирова поморщилась. - Ну не этих… Вот вредительницы мелкие. Не выбрасывать же сейчас…
        В дверь постучали. Рина встрепенулась.
        - Наверно соседи.
        Она вскочила с места и открыла дверь, ведущую в сени. Между квашеной капустой в кадушке и полкой с грушевым вареньем топтался здоровенный бородатый мужик в медвежьей шубе. Из приоткрытой входной двери нещадно дуло. Гость всунул в руки девушки конверт и пробормотал что?то невразумительное.
        - Я про него вспомнил, только когда мы расстались. Они там у озера что?то застряли. Этот всё про пейзажи какие?то болтал. Говорил, что из меня получится прекрасный портрет… Или с меня… Мозг мне выел. Ну а деньги же мне заплатили, так что вот.
        Почесав в затылке, он вышел на улицу, прикрыв за собой дверь.
        - О чём это он? - Осведомилась мать Рины.
        - Гм, понятия не имею. - Пожала плечами девушка. - В прошлый раз, кажется, письмо тоже он доставлял. Но тогда он изъяснялся нормально. Письмоооо!!! - Она радостно прижала к груди конверт. - Ну, наконец.
        Она уселась на табурет и открыла конверт, сломав печать.
        - Хм… А почему так мало? Обычно это что?то размером с небольшую книгу. Странно.
        Впрочем, её насторожил не только объём, но и содержание.
        "Дорогая, у меня всё прекрасно, не сомневайся. Единственное, чего мне не хватает - разговоров с тобой. Дети так по тебе скучают. Они все передают привет."
        Бывшая учительница расплылась в улыбке, читая длинный список приветов. Затем её улыбка завяла - подруга описывала пожар…
        "Что же касается Энтеи - раны, нанесённые пожаром, быстро затянутся, вместо обрушившейся шахты выроют новые. Часовая башня по - прежнему подпирает небо. Улицы всё такие же запутанные. Жаль, не могу рассказать тебе всего - для этого понадобился бы не лист бумаги, а простыня. Боюсь, некоторое время я не смогу посылать тебе письма. Не волнуйся. Со мной всё хорошо. Просто ненадолго уезжаю кое - куда кое с кем."
        - У неё либо всё очень плохо, либо крыша поехала. То есть сначала она говорит, что всё прекрасно, потом говорит, что шахты обрушились а северный район сгорел! Это разве прекрасно?! И что это за "Кое - куда кое с кем"?! Что ж там за "куда" и "с кем" если она даже не может об этом сказать своей лучшей подруге? И что там они в Энтее устроили?! Без меня!
        Миссис Лирова наблюдала, как её дочь с возмущением потрясает письмом.
        - Дорогая, я ничего не понимаю… кажется ты забыла, что ты читала письмо про себя, а не вслух… Что стряслось?! Энтея на месте?
        - Не уверена. - Пробормотала Рина, натягивая шубу. - Нужно вытрясти информацию у людей из обоза.
        Пройдя в сени, она плотно закрыла двери и вышла на улицу. И нос к носу столкнулась с Элей. Наступило неловкое молчание. На всякий случай девушка несколько раз моргнула и ущипнула себя за руку. Но подруга не исчезла. Она стояла в длинном, явно мужском плаще, отороченном мехом, и смотрела на Рину своими ясными серо - зелёными глазами из?под стёкол очков.
        - Ээээ… - Наконец глубокомысленно изрекла мисс Лирова.
        Эля развела руки в стороны и как?то очень наигранно воскликнула:
        - Сюрприз!
        Рина потыкала пальцем в свою бывшую коллегу и осознав, что это не мираж, отвесила ей лёгкий подзатыльник.
        - Сюрприз?! Я тебе дам сюрприз?! Что за?!. Ты чего?!. Хочешь меня до преждевременной седины довести?!
        - Неэээт… - Проблеяла учительница, пятясь назад.
        - И что это за письмо?
        Эля хлопнула себя по лбу.
        - А, это вроде шутки. Я специально его написала, чтобы ты прочитала. Вспомнила обо мне. А потом я такая - оп!
        - Что ты несёшь? Ты же врать не умеешь.
        - Ну почему сразу не умею? Ой, то есть… Ну почему сразу вру? Просто меня миссис Элиот послала за учебниками в Ивье. А со мной ещё кое?кто. Попутчики… Знаешь, им по пути. Я первая вышла, чтобы тебя морально подготовить.
        Она помахала кому?то, и из?за угла дома вышло двое высоких мужчин. Один с каштановыми волосами и надменным лицом, другой сверкал улыбкой из?под капюшона.
        - Псих, который к тебе приставал! - Рина ткнула пальцем в сторону зеленоглазого парня.
        Тот с таким видом посмотрел на палец, будто размышлял, не откусить ли его и девушка поспешно отдёрнула руку.
        - Ну я же говорила, что вы встречались, и она, в отличии от вас, это помнит. - Грустно сказала Эля.
        - А почему она называет тебя психом? - Осведомился второй парень, снимая капюшон.
        Палец вновь взметнулся вверх и на этот раз был устремлён на блондина.
        - Принц?!
        Трое гостей удивлённо переглянулись.
        - Нет, вот с ней я точно не пил. - Заявил парень.
        - А откуда ты… - Жалобно промямлила девушка.
        - Это же его ты в письме так подробно описала! Белые волосы, голубые глаза, голубая серьга в ухе. Ты часто видишь парней со всем этим вместе? Я - нет. Это было предположение, но вы подтвердили его своей реакцией.
        Зеленоглазый псих пробормотал что?то про идиотов и ослиц.
        - Наш план как?то очень быстро стух. - Заметил принц.
        - Мила?! - Рина наконец заметила девочку, прячущуюся за ногой неадекватного оборотня.
        - Мисс Ринабел… - Ребёнок подался вперёд, протягивая руки к бывшей учительнице.
        - Что здесь происходит? - Теперь её голос звенел от напряжения. Эля проворно схватила подругу под локоть и поволокла подальше от крыльца.
        - Мы на минуточку.
        Дойдя до голого розового куста, примостившегося у стены дома, она остановилась и сразу сложила ладони в умоляющем жесте.
        - Пожалуйста прости, что всё так глупо получилось. Прости, что врала тебе, прости, что притащила сюда оборотней. Но, просто всё так бредово, что ложь кажется правдоподобнее правды. К тому же это что?то вроде конспирации.
        - Да, сильно так законспирировались… Прямо профессионально… Но от того, что ты сейчас промямлила, ситуация не прояснилась.
        - Я тебе всё расскажу, но немного позже. Ты мне веришь? Но твоим родителям лучше не знать - для их же спокойствия. Просто подыграй.
        Рина внимательно, изучающе смотрела на девушку, будто впервые её видела.
        - Не знаю, куда ты вляпалась, подруга, но чем могу помогу, а при надобности вляпаюсь с тобой.
        У Эли задрожали губы.
        - Спасибо. Ты не представляешь, как приятно снова общаться с адекватным человеком. Но кое?что нужно рассказать сейчас… Мила…

* * *
        Двое мужчин молча наблюдали за шушукающимися неподалёку девушками.
        - Как?то быстро нас рассекретили. А ведь она так долго упрашивала тебя притвориться человеком.
        - Может стоит её убить? - Невозмутимо осведомился Вальдр. - В целях соблюдения конспирации. Не мышь, а её подругу. Хотя мышь тоже…
        - Ваша галантность не знает границ. - Саркастично заметил Эйнар. - Кстати, они так странно общаются. Я ясно видел, как она дала ей подзатыльник. Разве девушки после долгой разлуки здороваются не по другому? Я всегда думал, что они берутся за руки, прыгают и пищат. Ну как?то вот так. - Принц показательно подпрыгнул несколько раз на месте, взяв Вальдра за рукав.

* * *
        За столом, где собралась вся семья и гости, царила оживлённая обстановка. Большая печь в углу дышала жаром, в то время, как в темноте, за окнами метались холодные снежинки. В мисках и блюдах призывно благоухали угощения. Башня лоснящихся от масла блинов соседствовала с горшочком мёда. Вяленое мясо было нарезано тончайшими ломтиками. Квашеная капуста царила в центре. Но больше всего поражала воображение целая гора пирожков. В торце стола сидела хозяйка дома - старшая сестра отца Рины Сигрид Лаппо. Мать Рины сидела напротив Эйнара и умиленно наблюдала, как он ест всё, до чего может дотянуться.
        Вальдр подозрительно косился на двух близняшек. Те в ответ откровенно его разглядывали. Наклонившись вперёд, оборотень спросил сидящую напротив Элю.
        - Эти дети какие?то странные. Почему они на меня смотрят?
        - Видимо, вы им просто понравились. - Объяснила девушка, умолчав о том, что, возможно, дети просто прикидывают, как прибить полы его камзола к стулу.
        - Я так рад, что вы заглянули к нам в гости. - Господин Лиров пододвинул к гостям кувшин с квасом. - Это такое приятное разнообразие. Мы редко получаем новости.
        Мать Рины погладила по голове Милу и приобняла её за плечи. Девочка сонно моргала, разморенная теплом и сытостью.
        - Эля, ты похудела ещё больше! Ну?ка ешь!
        - Ой, спасибо, я наелась. - Пискнула девушка.
        Принц, не прекращая жевать, приподнялся и положил на тарелку учительницы несколько пирожков. Сам он тоже взял один и с наслаждением откусил кусочек. Выражение его лица медленно поменялось. Он с трудом проглотил еду и закашлялся.
        Миссис Лирова сочувственно взглянула на него.
        - Это всё девочки. Они соль добавили, но не перемешали - так что там много нормальных. Надеюсь вы не обидитесь на взбалмошность нашего семейства.
        Эйнар прыснул от смеха и украдкой показал язык близняшкам. Те не остались в долгу.
        - Что вы. Мне так нравится у вас - уютно, душевно. Я завидую.
        Глава семейства Лировых с загадочным видом достал откуда?то небольшую бутыль и подлил из неё всем гостям.
        - Вот, выпейте, чтобы не простыть. Путешествовать зимой сущее наказание. Кстати, а кто вы по роду занятий? И как вы сдружились с Элей?
        - Я продаю принадлежности для письма. Еду в Ивье чтобы купить железные перья. - Объяснил господин Вальдр Ярдар.
        - Да - да. Он в нашу школу бумагу и чернила поставляет. А в Ивье лучше всего чернила делают. И эти… Перья… - Поспешно поддакнула Рина.
        - А я странствующий музыкант. Зарабатываю на жизнь пением. - Заявил наследник престола Двуипостасной империи.
        - Вы поёте? Как хорошо! - Подала голос тётя Рины - немолодая уже женщина с грустинкой в глазах. - Может быть и нам что?нибудь споёте?
        - А вы правда этого хотите? - С придыханием спросил принц.
        - Конечно! - Старшее поколение поддержало его радостными возгласами, а близняшки стали коленями на скамейку и вытянули шеи, тут же приготовившись смотреть представление.
        - С удовольствием вам спою. - Эйнар очень искренне и тепло улыбнулся. - А у вас есть мандолина?
        - Нет, к сожалению.
        Хозяйка дома вскочила с места и ушла в соседнюю комнату, вскоре она вернулась с домрой в руках. Протянув Эйнару инструмент, она сказала:
        - Только такое. Муж умел играть.
        Принц кивнул.
        - Пойдёт.
        У Эли внутри всё похолодело и она уже приготовилась затыкать уши одновременно двум близняшкам и Миле.
        "Ой, кошмар! Только не те частушки! Нужно в него чем?нибудь кинуть!"
        Эйнар уселся на табурет подальше от стола, чтобы быть у всех на виду и тронул струны. Последовал проигрыш.
        К удивлению девушки, это не было ужасно - даже наоборот. Она не подозревала, что из домры можно извлечь подобную музыку. Парень играл, склонив голову и его длинные пряди иногда касались струн. Потом он запел:
        - С далёких северных морей
        Долетает шум прибоя
        Между гор заблудилась метель.
        Из дому манит звук волчьего воя…
        Эля почувствовала, как кто?то дотронулся до её плеча. Обернувшись, она увидела как Рина манит её за собой.
        Тихонько выбравшись из?за стола, она вслед за подругой вышла в другую комнату. Закрыв за собой дверь, приглушившую звуки пения, она огляделась. В помещении было множество сундуков. На столе лежала стопка книг. Окна были занавешены весёленькими шторками с вышитыми на них цифрами. Рина зажгла побольше лучин и сразу стало очень уютно.
        - Что?то мне тревожно оставлять там принца. Мало ли что он ещё спеть захочет.
        - Да ладно - второй парень с тяжёлым взглядом за ним присмотрит. У меня всё время складывалось впечатление, что он хочет его отшлёпать.
        - Ага, как будто он адекватнее. - Вздохнула учительница письма, присаживаясь на кровать. - Мне нравится обстановка - сразу видно, что здесь живёшь ты.
        - Не переводи тему. - Рина уселась на стул напротив подруги и скрестила руки на груди. - Ты ещё не рассказала мне захватывающую историю о том, как умудрилась притащить сюда двух оборотней, один из которых - принц. И почему Мила так спокойно к ним относится? Хотя тут можно сослаться на шок.
        - Это действительно захватывающая история. После таких историй жизнь не становится прежней. Но проблема в том, что я не могу тебе всего рассказать - кое кто пообещал оторвать мне за это голову… А он оторвёт…
        - Этот псих мне сразу не понравился. Может подсыпать ему мышьячку или хотя бы слабительного?
        - Нет, ну правда, там очень личная история, а у другого наоборот - государственной важности. Я еду с ними только потому, что везу одну странную вещь. Эта вещь прицепилась ко мне как…
        Учительница счёта призадумалась.
        - Ничего не поняла, но я уже к этому даже привыкла… Зато я поняла, что моя жизнь очень скучная.
        - О! Умоляю - давай я тебе двух оборотней и поездку в столицу, а ты мне свою скучную жизнь! С удовольствием поскучаю! - Взорвалась Эля. Тут же сменив тон. она жалобно попросила. - Пожалуйста, расскажи мне, как ты здесь скучаешь. Я так скучаю по скуке.
        - Ну, летом здесь, наверно, всё по - другому… А пока мы тут припорошенные снегом и отрезанные от мира. Часто бывает нечем заняться. Совсем нечем заняться. - Добавила Рина, кивнув на вышитые шторки. - Я привыкла к городской суете, и для меня это дико. Ем булочки и слежу, чтобы сёстры ничего не сломали и не подожгли… Что мне нравится, так это озеро… Завораживает. Хотя от рыбы меня уже тошнит. - Рина встала и подошла к окну. Отодвинув скрывающую темноту ткань, она уставилась на мечущиеся за стеклом снежинки. Отсветы дрожащего пламени ближайшей лучины скользили по её тёмной косе. - Знаешь… Ты правильно поступила, что привезла сюда Милу. Не волнуйся - ей здесь будет хорошо. Девочки её растормошат, а она, в свою очередь, надеюсь, заразит их своей вежливостью.
        Внезапно дверь приоткрылась и в комнату вошёл Эйнар, ведущий за руку сонную Милу. За ними, серьёзный как надзиратель на шахтах, шествовал Вальдр.
        - Матушка сказала уложить её в вашей комнате - среди знакомых ей будет уютнее.
        Девушки засуетились, укладывая ребёнка на кровать и укрывая её цветастым лоскутным одеялом.
        - А он точно принц? Второй больше подходит. С каких это пор он называет мою маму "матушка"?
        Облокотившись о стену и скрестив руки на груди, Вальдр рассматривал обстановку с видом императора, забредшего в трущобы.
        - Дяденька… - Мила сжала в кулачке краешек одеяла.
        - М? - Эйнар наклонился над засыпающей девочкой.
        - А вы можете опять стать… Ну… Пушистым таким. У вас тогда такой красивый хвостик…
        - Принц тихонько засмеялся. Смех плавно превратился в урчание - уютное, кошачье. Теперь возле кровати, облокотившись о неё огромными передними лапами, стоял белоснежный тигр.
        Рина тихонько охнула. Вальдр фыркнул.
        - Вообще?то снежные барсы более пушистые. - Услышала Эля его бормотание.
        Мила протянула руку и дотронулась до усатой морды зверя.
        Дверь открылась в самый неподходящий момент. Все, включая тигра, повернули головы и уставились на вошедшего.
        - А наливочка?то, а наливочка!.. - Радостный возглас отца Рины застыл в воздухе. Стерев с лица улыбку, мужчина медленно развернулся и вышел из комнаты. - Лая, наливка, кажется, испортилась!.. Говорил - не мешай туда всё подряд!
        Глава тридцатая - суеверная
        Мальчишка натянул поводья, заставив лошадь остановиться. Белоснежный жеребец замер на месте, недовольно роя копытами зелёную траву. Они оказались на вершине покрытого деревьями холма. Впереди, будто залысина на плешивой голове, была прогалина, через которую открывался дивный вид на весь лес. Где?то далеко внизу запел охотничий рог. В воздухе висел запах лета.
        Парень оглянулся назад и ехидно сощурил голубые глаза.
        - Я первый! - Торжествующе крикнул он неспешно подъезжающему всаднику.
        Рыжеволосый юноша в зелёной охотничьей куртке скептически приподнял бровь.
        - А я второй… И?
        Эйнар надулся.
        - Гис, с тобой не интересно соревноваться - ты либо выигрываешь, либо вообще не в курсе, что мы соревнуемся.
        - А ты меня об этом предупреждай - тогда я буду в курсе. - Хмыкнул рыжеволосый, спрыгивая с лошади.
        Принц последовал его примеру. Оказавшись на земле, он быстро стянул сапоги и с наслаждением потоптался босыми ногами по мягкой, пружинящей травке.
        - Но тогда ты всё время будешь выигрывать. - Резонно заметил он.
        - Тебе уже четырнадцать, но кажется будто всё ещё семь.
        Принц показал ему язык и достал из чересседельной сумки альбом и грифельный стержень. Присев на корни огромной сосны, он закусил губу, разглядывая открывающийся с холма вид. Гис привязал лошадей и подошёл ближе.
        - А император не будет против, что ты сбежал с его охоты?
        Эйнар поморщился.
        - Скажу, что заблудился - он поверит.
        Рыжеволосый облокотился о ствол дерева и, скрестив руки на груди, вперил задумчивый взгляд в лысую как колено макушку приятеля.
        - И всё?таки… Зачем ты побрился наголо?
        Принц захихикал.
        - Так интереснее… Ну и ещё потому, что отец опять не разрешил поехать на север. - Он небрежно отмахнулся от пролетавшей пчелы.
        - Мне кажется тебе больше пойдут длинные волосы. - Рассмеялся Гис. Присев на корточки, он добавил. - Я разомнусь немного.
        В подлесок юркнул рыжий лис. Оставшись в одиночестве, Эйнар принялся делать наброски пейзажа, высунув от усердия язык.
        - Я нашла! Я нашла! - Звонкий детский голос разрезал тишину леса.
        Принц вздрогнул и затравленно оглянулся, прижимая к груди альбом. Однако увидев, что по склону к нему бежит, высоко подобрав юбки, девочка лет двенадцати, он немного расслабился.
        - Марленихт, немедленно стой! - За ней спешил тёмноволосый юноша, ещё по подростковому нескладный, но уже очень высокий. Очки придавали ему строгий и взрослый вид. - Отец разрешил тебе поехать только при условии, что ты будешь слушаться меня! Вообще?то маленьким девочкам не место на охоте.
        - Я не маленькая девочка! - Обиженно заявила Марленихт, оглядываясь на брата. Споткнувшись, она едва не зарылась носом в землю, но вовремя подставила ладони и плюхнулась на четвереньки. Парень помог ей подняться и отряхнул ладони девочки, на которые налипла земля.
        - А Гис не с вами? - Лицо новоприбывшей удивлённо вытянулось.
        - Не со мной. - Подтвердил принц. - У него заболел живот и он решил вернуться во дворец.
        Девочка потопталась на месте, а потом всё же решила подойти ближе.
        - А что ты рисуешь?
        - Марлен, не говори с принцем столь панибратским образом. Не будешь слушаться брата…
        - Не будешь слушаться брата - не станешь такой же занудой. - Шепнул ей Эйнар.
        Марленихт робко улыбнулась.
        Внезапно принц насторожился и медленно отложил альбом. Ловко извернувшись, он шмыгнул в кусты и выудил оттуда удивлённого донельзя лиса. Держа его за шкирку, он подошёл к девочке.
        - Смотри какой хорошенький! На Гиса чем?то похож. Вот - поиграйся - дарю. - Великодушно улыбнулся он, всунув в руки ребёнка зверька.
        - Ой, лисёнок! Какой лапочка! - Девочка аккуратно прижала лиса к груди и провела маленькой ладонью по рыжей шёрстке. - Ты его напугал. Не бойся, маленький. Я тебя не обижу! И сейчас отпущу.
        Обалдевшее животное позволило себя погладить. Однако с довольно унылым видом.
        - А хочешь молочка? - Девочка с восторгом нянчилась с новым другом.
        Лис фыркнул и вывернулся у неё из рук. В следующий момент вместо него на траве стоял встрёпанный рыжеволосый парень.
        Взвизгнув, девочка бросилась бежать по склону. Её брат еле поспевал за ней.
        - Упадёшь и свернёшь себе шею!
        Эйнар согнулся пополам от хохота. Он не ожидал нападения, когда сзади на него напрыгнули и, повалив наземь, пару раз ткнули носом в зелёную травку.
        - Поиграйся, значит? Дарю?
        Поднявшись на ноги, кронпринц посмотрел на друга и снова захихикал.
        - Лучше следи за спиной… - Ухмыльнулся в ответ Гис. Внезапно черты его лица стали съеживаться и чернеть, будто Эйнар смотрел на горящий портрет. В следующие мгновение, он понял, что горит не только Гис, но и весь холм и весь лес. Красные блики пожирали холст со знакомым пейзажем. А в ушах звенел спокойный голос рыжеволосого:
        - Лучше следи за спиной - теперь её некому прикрывать…

* * *
        Эйнар открыл глаза и резко сел. Дыхание было тяжёлым, будто он только что лазил по горам. Через незашторенное окно было видно как розовеет небо на востоке, предвещая скорый рассвет. Звёзды блекли и гасли - их затмевал более яркий свет.
        Парень провёл дрожащей рукой по лицу и огляделся. Миссис Лирова уступила комнату в полное распоряжение мужчин, а сама легла с сестрой мужа и младшими дочерьми в другой спальне. Господин Лиров всё ещё спал на широкой кровати, время от времени негромко похрапывая. Вальдр спал на полу на нескольких одеялах, свернувшись клубком и трепетно обнимая подушку. Пошатываясь, Эйнар встал и побрёл к выходу - ему очень хотелось пить. Выйдя в общую комнату, он аккуратно прикрыл дверь и повернулся в сторону огромной печи. В следующий момент он отпрянул назад, больно ударившись спиной о косяк. Остатки сна будто водой смыло.
        - Мамочки!
        У обеденного стола стояло существо в длинной белой рубахе и со стоящими дыбом волосами. Лицо существа было опухшим после сна. В руке оно сжимало огромный кусок хлеба, намазанный маслом.
        Приглядевшись, принц понял, что это вовсе не привидение, а хозяйская дочка.
        - Д - доброе утро. - Хрипло поздоровался он.
        Девушка смутилась и, зажав в зубах бутерброд, поспешно укуталась в забытую на лавке шаль.
        - Доброе. - Пробормотала Рина, освободив зубы, а затем замолчала - о чём говорить с венценосными особами на рассвете, когда они застукали тебя за поеданием мучного, она не знала. - Эммм… Хотите? - Машинально спросила она, но вспомнив, что бутерброд надкусан, стыдливо спрятала его за спину. - Эмм… В общем там ещё пирожки есть.
        - Нет, спасибо! - Эйнар испуганно замотал головой. - Мне лучше водички.
        Рина зачерпнула из ведра, прикрытого крышкой, воды и налила в кружку.
        - Надеюсь, вам было удобно. К сожалению, мы не могли предложить вам лучших условий для сна.
        Принц махнул рукой.
        - Что вы! Всё прекрасно. Однажды я целую ночь спал в шкафу… - Он запнулся и добавил. - Ну, там достаточно пикантная история…
        Он галантно отодвинул для Рины лавку и сел напротив. Девушка несколько раз удивлённо моргнула и, присев, стала робко жевать бутерброд.
        Эйнар выпил воды, а остатки выплеснул на ладонь и смочил холодными каплями лоб, а затем стал массировать виски.
        - А вы всегда так рано… завтракаете? - Осведомился он, кивнув на хлеб.
        Рина украдкой зевнула в кулак. Сонный и взъерошенный принц в одной рубашке и штанах, казался очень домашним и "своим в доску". Впрочем, вчера он тоже не выпячивал своё положение в обществе.
        - Не могу спать - переволновалась из?за Эли. - Призналась она.
        Эйнар грустно хмыкнул.
        - Значит мы оба не можем выспаться из?за друзей.
        - Что? - Девушка недоумённо приподняла брови.
        - Нет, ничего. Мне просто приснился дурацкий сон. Последнее время плохо сплю…
        - Да, я чувствую, что теперь тоже буду плохо спать.
        - Не волнуйся - мы позаботимся об Эле. Мм… Хотя на Вальдра особо не рассчитывай - он придурок, но уж я?то позабочусь…
        - Эмм… Вы меня прямо так обнадёжили. - Рина выдавила из себя улыбку и внезапно поздоровалась с кем?то за спиной у принца.
        - Доброе утро. А мы тут… Пирожками завтракаем.
        Вальдр, уже одетый в сюртук и застёгнутый на все пуговицы, был подтянут и сосредоточен.
        - Тебе тоже не спится? - Участливо спросил Эйнар.
        - Вы наступили мне на руку, когда шли к двери. - Холодно сообщил зеленоглазый оборотень.
        - Ой, правда? - Кронпринц невинно округлил глаза.
        Вальдр зло сощурился, но промолчал.
        - Выйдем, когда окончательно рассветёт. Нужно посмотреть на карт… А… Она у мыши. Нужно её разбудить.
        - Вы так скоро уезжаете? - Рина сникла. - Я надеялась, что вы останетесь подольше. Мы с Элей толком не успели пообщаться.
        - Возможно, она заедет сюда на обратном пути. - Равнодушно, но вежливо сообщил Вальдр, направляясь к двери, ведущей в комнату Рины.
        - Давайте лучше я её подниму. - Хозяйка комнаты поспешно вскочила с лавки. - Любая девушка имеет полное моральное право снять скальп с любого мужчины, осмелившегося будить её в постели, при этом не являясь её супругом.
        - Эта мелкая мышь? Скальп? - Презрительно фыркнул парень, уступая Рине дорогу.
        - Эта мелкая мышь справлялась с тридцатью детьми одновременно. И это только в одном классе. А если все классы вместе сложить. - Многозначительно добавила бывшая учительница.
        Вальдр проникся и, сев за стол, взял с блюда пирожок. Подумав, он положил его обратно. Через некоторое время из комнаты вслед за подругой появилась Эля - ещё не вполне проснувшаяся, но одетая и с картой. Вальдр попытался забрать карту, но девушка резко изменила траекторию движения и обошла стол со стороны принца. В развёрнутом виде карта заняла всю столешницу.
        - Поедем вдоль озера, а потом… В реальности всё выглядит немного сложнее, чем на карте. - Пробормотал господин Ярдар.
        Принц подался вперёд, кроша на бумагу хлеб.
        - Вот здесь должна быть старая дорога, идущая от Низких гор. - Он ткнул пальцем куда?то чуть повыше Волнистого. - Потом она пересекает тракт, ведущий к столице. Но нам бы лучше попетлять по тропкам, а то вдруг наткнёмся на стражников, везущих мой прах - будет неудобно. - Несмотря на улыбку, он вздрогнул.
        У Рины дёрнулась рука повертеть пальцем у виска, но она сдержалась.
        Постепенно дом просыпался. Солнце выползало из?за горизонта, запуская первые лучи в окна. Из комнаты, где спали мужчины, выглянул отец Рины. Держа двумя пальцами чей?то сапог, он сообщил:
        - Тут девочки компот налили. Обувь - это их слабость.
        Близняшки, выглядывающие из сеней, захихикали.
        - И когда успели?! - Восхитился принц. Ухмыльнувшись, он резко бросился к ним. - За это я вас съем!!!
        Дети с визгом и хохотом бросились наружу.
        - Он же шутит? - Шёпотом спросила Рина у подруги, подозрительно косясь на блондина.
        Эля заверила её, что принц представляет опасность только для нежных сердец взрослых влюбчивых девиц.
        Хозяйка дома улыбнулась, проходя мимо взъерошенного и босого оборотня к печи.
        - Ничего - обувь быстро высохнет у огня.
        - Ты слишком любишь этих маленьких чудовищ. - Заявила мать Рины. - Сейчас сообразим завтрак. Без завтрака вы никуда не уйдёте.
        Госпожа Лаппо мельком взглянула на карту и покачала головой.
        - А вообще нехорошее время, чтобы по озёрам путешествовать - полнолуние.
        - У вас тут в полнолуние такие сильные приливы, что путников смывает напрочь? - Осведомился Вальдр, скептически приподняв бровь.
        Хозяйка дома серьёзно задумалась, а потом пожала плечами и стала доставать из печи чугунок.
        - Да нет. Просто примета плохая. У нас в полнолуние даже рыбачить нельзя… Ну если только старики…
        - Ааа… Приметы. Это очень серьёзно.
        Эля одарила оборотня укоризненным взглядом. Тот в ответ лишь фыркнул и уселся за стол.
        Рина вытащила Элю показывать ей хозяйственные постройки, а затем почему?то пыталась всучить ей, невесть откуда взявшийся, кастет, утверждая, что это очень полезная вещь - особенно во время путешествия с оборотнями, один из которых периодически спит в шкафах. После завтрака состоялись бурные прощания. Осёдланные лошади нетерпеливо перебирали копытами, давая понять, что не прочь размяться. Воздух был кристально прозрачен. Ни одно облако не осеняло тенью заснеженные холмы и огромную гладь озера. Только из?за соседнего холма поднимался узкий столбик дыма - там жили ближайшие соседи, как объяснила Рина. Близняшки, одетые в одинаковые шубки, наблюдали за сборами с высокого крыльца и то и дело хитро переглядывались. Миссис Лирова, которой очень приглянулся принц, запихивала ему в сумку пирожки и умильно приговаривала:
        - Мальчик так хорошо кушает. И правильно - мальчики должны много есть.
        Мила выглядела очень растерянной и цеплялась то за Элю, то за Вальдра. Эля обняла её и прошептала на ухо:
        - Ты хорошая девочка, и я знаю, что тебе здесь понравится. Теперь мисс Ринабел твоя сестра. Теперь у тебя целых три сестры. Я тоже постараюсь навестить вас, как только смогу. Но сейчас я должна кое?что сделать, потому что обещала господину Ярдару…
        Девочка серьёзно закивала, всё также молча подошла к Рине и взяла её за руку.

* * *
        Под копытами лошадей на неутоптанной тропе скрипел снег. Тропа шла вдоль береговой линии, огибая озеро. Эля куталась в плащ и периодически дышала на ладони, параллельно пытаясь не вывалиться из седла. Вальдр швырнул ей свои перчатки, пробормотав о чьей?то безалаберности. Девушке очень захотелось швырнуть их обратно, но под тяжелым взглядом оборотня она лишь робко поблагодарила его и натянула перчатки, отметив насколько руки мужчины больше её. Они миновали маленькую пристань, состоящую из деревянного помоста и столбов, с привязанными лодками, покоящимися на недвижимой воде, покрытой тончайшей корочкой льда.
        - Сегодня никто не рыбачит. - Заметил Эйнар.
        - Приметы… - Презрительно напомнил Вальдр. - Крестьяне.
        Принц склонил голову набок, так что его белые волосы змеями скользнули по плечу и неодобрительно надул губы. Эле вдруг страшно захотелось заплести ему косички.
        - А мне у них очень понравилось, несмотря на то, что мой сапог по- прежнему пахнет компотом… Они такие тёплые и искренние. Когда всё утрясётся, я обязательно навещу их. Только ни за что не расскажу кто я…
        Они ехали всё дальше на север, по - прежнему не отдаляясь от Волнистого. По левую сторону холмы медленно превращались в равнину. Затем всё чаще стали встречаться рощи, а вдалеке уже темнела кромка леса. Жилища встречались всего несколько раз. Озёрный край, летом звеневший от птичьего щебета и плеска волн, казался недвижимым и безмолвным, будто вмороженным в кусок льда. По правую руку тянулись холодные воды Волнистого. Далеко - далеко от берега было видно несколько островов.
        - Прекрасное место, чтобы построить там башню и заточить какую?нибудь принцессу. - Эйнар кивнул на ближайший остров. - Как в сказке.
        - А почему не принца - это было бы оригинальнее. - Улыбнулась Эля.
        - Я бы умер от скуки, если бы меня заперли в башне. - Признался наследник престола. - Хотя я бы умер от скуки, даже если бы это была не башня, а огромный замок. В сказках все какие?то садисты. И больше всего достаётся нам - принцам и принцессам. Хотя бабуля любила повторять, что реальность всегда ещё страшнее. Хм… Наверно именно поэтому я люблю сказки.
        Они миновали озеро и продолжили путь вдоль протока, который соединял Волнистое с озером, гораздо меньшего размера - Глубоким. Деревьев становилось всё больше и больше. В одном месте через проток был проложен старый каменный мост. Высокий парапет был сложен из огромных камней - почти валунов. Что?то заставило девушку натянуть поводья. Казалось, стоит ступить на мост и что?то произойдёт - она дотронется до древности, увидит могучих создателей этого сооружения… Ну или по традиции мост обрушится.
        - А куда ведёт этот путь? - Как завороженная спросила Эля.
        - Это та самая дорога к Низким горам, к Копям гоблинов.
        - Копи гоблинов - это что?
        - Ну это копи, где есть гоблины… - Авторитетно объяснил принц. - Они им принадлежат. Раньше они активно торговали с другими народами, но несколько столетий назад почему?то прекратили и превратились в очень закрытое сообщество. Сидят у себя в горах и чахнут над своими ювелирными мастерскими.
        - Но гоблины - это сказки. - Возразила Эля.
        Вальдр, который успел отъехать уже довольно далеко, обернулся и нетерпеливо помахал рукой.
        - Поразительно, как народ, существование которого некогда было неоспоримым фактом, превратился в легенду. Воистину - люди верят только в то, что видят. - Эйнар задумчиво посмотрел куда?то в сторону Низких гор. - Не пообщавшись с оборотнями с сотню лет, вы и нас будете считать сказкой.
        - Вовсе нет. Как можно? - Девушка увидела, что Вальдр начинает злиться и, втянув голову в плечи, ударила пятками в бока лошади.
        Глубокое было гораздо меньше Волнистого, но зато - судя по названию - очень глубоким. Но также как и Волнистое оно было затянуто льдом только по краям - метрах в двадцати от берега лёд обрывался.
        - Наверное, тоже тёплые источники. - Вальдр спешился. - Заночуем здесь - всё равно уже стемнело.
        Эля то ли вылезла, то ли вывалилась из седла. Эйнар, который хотел подхватить девушку, но не успел, виновато ойкнул и бросился её поднимать и отряхивать.
        Они устроились на ночлег недалеко от берега под плакучей ивой. Её голые ветви плетьми свисали до земли и вяло шевелились при дуновении ветра. На по - прежнему безоблачном небе царила полная луна. Подкрепившись пирожками, учительница поняла, что отдала бы что угодно ради миски горячего супа и возможности провести ночь под крышей в гостеприимном доме Рины. Однако вокруг были только холод, темнота и два оборотня, которые даже не удосужились помочь ей спуститься с лошади. Теперь рядом не было даже Милы - такой тёплой и такой родной. Впервые за долгое время Эля решила себя немного пожалеть, не смотря на то, что знала, что это самое бесполезное занятие на свете. Облокотившись спиной о ствол ивы, она подтянула колени к груди и обняла их. Зубы начинали стучать от холода - на этот раз они даже не развели костёр, потому что не нашли подходящих дров, ну или просто аристократам было лень их искать. Заметив, что Вальдр расстелил одеяла и, превратившись в снежного барса, уже улёгся и смотрит на неё недовольными звериными глазищами, девушка поспешно перебралась на импровизированную постель, соображая насколько
это неприлично спать между двумя мужчинами, пусть те и в зверином облике.
        "Раньше с нами хотя бы была Мила. Ну зато теперь никто не видит этого безобразия."
        Она укрылась всеми плащами и наконец улеглась на спину. Белый тигр разместился рядом. Эля едва не заорала, когда он пристроил огромную лапищу у неё на плече - с каждым разом принц всё больше воспринимал её как подушку. Чувствуя рядом дыхание двух зверей и наконец согревшись, она уснула.

* * *
        Проснулась Эля от того, что ей стало холодно. И ещё от того, что услышала какие?то посторонние звуки. Это был не человеческий голос, а что?то похожее на тихий шелест волн или шёпот капель дождя. Однако эти звуки несомненно складывались в песню - даже можно было различить слова. Пошарив руками вокруг, учительница обнаружила, что оборотней рядом нет. Осознание этого факта, вкупе с непонятной песней подействовало на неё не хуже бочки ледяной воды. Открыв глаза, она резко села и огляделась вокруг. Луна по - прежнему сияла на небе, заливая всё вокруг своим мертвенным голубоватым светом. Взглянув в сторону озера, девушка обнаружила пропажу - оба парня теперь уже были в человеческом облике и медленно, будто во сне, приближались к кромке покрытой льдом воды. Испуганная и ничего не понимающая Эля вскочила на ноги, скинув с себя плащи, которые служили ей одеялом.
        "Что они делают? Они с ума сошли или просто решили искупаться пока я сплю? Хотя нужно быть сумасшедшими, чтобы купаться в такую погоду."
        Что?то в фигурах парней и их походке казалось жутким, неестественным. Чуть не плача, девушка окликнула их, но они никак не отреагировали.
        "Они же сейчас на лёд зайдут. А он дальше истончается."
        На подгибающихся от ужаса ногах, Эля бросилась к ним. Добежав до Вальдра, она заглянула ему в лицо.
        - Что вы делаете?
        Ответа по - прежнему не последовало. Взгляд мужчины, устремлённый к озеру, был абсолютно пустым и безумным. На его губах играла блаженная улыбка. Метнувшись к принцу, Эля увидела, что и у него точно такое же выражение лица. Проследив направление их взгляда, учительница повернулась к воде. То, что она увидела, заставило её язык отняться - только поэтому девушка не заорала. Из воды, возле самой кромки льда, показалась рука. Длинные белые пальцы царапнули лёд, оставив на нём бороздки. Затем показалась голова, туловище и ноги - существо полностью выбралось из тёмных глубин и застыло над поверхностью озера. Это была девушка, не похожая ни на одну из ранее виденных Элей красавиц, но всё же невозможно прекрасная. Она казалась невесомой и полупрозрачной, как туман. Луна придавала её бледной коже голубоватый оттенок. С длинных светлых волос стекала вода. Длинная белая рубаха из тончайшей ткани облегала фигуру.
        Эля захрипела от ужаса. Сами собой в голове всплыли слова из где?то прочитанной легенды - "Русалки выходят погреться в лунном свете. Потому что солнце для них слишком яркое. Луна - это русалочье солнце".
        Красавица, застывшая на самом краю тонкого ледяного панциря, протянула изящные белые руки к Вальдру и произнесла умоляющим голосом, похожим на плеск волн:
        - Мне так холодно. Иди ко мне, любимый. Обними меня, милый мой. Любимый…
        Глава тридцать первая - жасминовая
        "Обычно я падаю в обморок в самый неподходящий момент… Но почему, когда мне нужно упасть в обморок, я в него как раз так и не падаю?! Просто потерять сознание было бы избавлением…"
        От мыслей об обмороке Элю отвлекло появление ещё двух прекрасных девиц, одетых не по погоде. Одна из них присела на краешек ледяного покрова и простёрла руки к принцу, умоляя обнять её. Другая осталась в воде, при этом подпевая сёстрам. Эйнар споткнулся и упал на четвереньки, едва не зарывшись носом в снег. Медленно поднявшись, он продолжил путь, бормоча под нос признание в любви.
        "О нет! Они же их сейчас утопят, изнасилуют или сожрут! Или что там они ещё с ними могут сделать?!"
        Осознание того факта, что её спутники сейчас умрут, отрезвило её и даже разозлило - впадать в истерику было некогда.
        Обхватив Эйнара за пояс, она попыталась оттащить его подальше от берега, однако тот, кажется, даже не заметил её усилий.
        "Почему он такой сильный? Что мне делать?!"
        Увидев, что Вальдр уже почти ступил на лёд, учительница метнулась к нему и толкнула его в грудь.
        - Да очнитесь же вы!
        Оборотень махнул рукой и Эля, взвизгнув, полетела в снег. Ближайшая русалка продолжала умолять об объятиях:
        - Приди же ко мне, милый…
        - Заткнись, клуша!!! - Приподнявшись на локтях, рявкнула учительница. Никогда в жизни она ещё не была такой злой.
        Не вставая, она обняла Вальдра за ноги и резко дёрнула. Оборотень упал рядом с ней и тут же стал барахтаться, как жук, перевернувшийся на спину, пытаясь стряхнуть навалившуюся сверху Элю. Нащупав у него на поясе кинжал, девушка выдернула его из ножен и швырнула в русалку. Клинок бесполезно цокнул у ног красавицы и, проехавшись по льду, с бульканьем ушёл под воду. Девица даже не дрогнула.
        - Любимый…
        - Иду… Иду… - Промычал господин Ярдар, спихивая в сторону Элю. - Любимая…
        - Ваша любимая вас в Энтее ждёт! - Попыталась напомнить ему учительница. - Такая сумасшедшая блондинка - помните? И почему вас на маньячек всегда тянет?!
        Обнаружив, что принц уже успел выбраться на лёд, она снова бросилась к нему и, обхватив его за ноги, повалила точно также, как и первого оборотня.
        - Ах вы, воблы мороженные, отвяжитесь от моих мужчин! - Заорала девушка. Она даже не подозревала, что её голос может быть таким громким и противным.
        На вобл русалки, кажется, обиделись - во всяком случае, их лица больше не были столь отрешённо прекрасными. Пение дрогнуло.
        Рассудив, что мужчины идут к ним, слыша зов, и что ели этот зов будет что?то заглушать, они не будут столь ретивыми, учительница стала вопить как умалишённая, делая только короткие перерывы, чтобы набрать в лёгкие воздуха.
        "Нужно найти что?то тяжёлое".
        Под снегом нельзя было разглядеть ни одного камня и Эля бросилась к оставленным под ивой вещам. Быстро распотрошив свою сумку, она вытащила небольшой, но увесистый котелок. Держа его за ручку, она стала вращать сосуд на манер пращи, и, подскочив к Вальдру врезала ему котелком по голове. Парень обмяк и рухнул на землю, больше не стремясь к русалке. Принц оказался более крепким парнем - после первого удара он ещё пытался ползти и учительнице пришлось его добить. Не долго думая, она стянула с него ремень и крепко связав им его ноги, оттащила его на берег.
        Эля отметила, что русалки забеспокоились.
        - Обними меня. - Вякнула первая девица. Легко ступая по льду, она попыталась приблизится к Вальдру.
        - Я тебя сейчас обниму!.. Так обниму!!! - Пообещала Эля, выдвигаясь вперёд. - Иди сюда, селёдка ушастая!
        Поудобнее перехватив котелок, она швырнула его в мокрую красавицу и, к её собственному удивлению, на этот раз не промахнулась. Русалка заткнулась и схватилась за живот.
        Кровь учительницы кипела от переживаемых эмоций. Страх был полностью вытеснен злостью. Бегая от одного оборотня к другому, она кое?как оттащила их за ноги подальше от воды, при этом громко и злобно комментируя вес парней, овцеобразность отдельно взятых полуодетых мокрых девиц, их вокальные данные и брошку, благодаря которой она вынуждена заниматься странными вещами, вместо того, чтобы спать на своей кроватке в Энтее. Подтащив спутников к лошадям, которые наблюдали за ней с неподдельным любопытством, девушка связала ноги Вальдра. Выхватив у Эйнара кинжал, она уселась сверху на бесчувственные тела парней, давая понять, что их русалки получат только через её труп. Красавицы растерянно мялись на краю ледяного панциря - видимо, раньше с такими ревнивыми сумасшедшими девицами они ещё не сталкивались. Расстроившись из?за неудачи, они продолжили хоровое пение. Усевшись прямо на лёд, русалки стали расчёсывать свои длинные волосы маленькими гребешками.
        "Интересно, где они их прятали?! - Изумилась Эля. - "У них в рубахах есть карманы?"
        Луна закатилась за горизонт и стало темнее.
        Учительница поёрзала на оборотнях, устраиваясь поудобнее, и не сводя глаз со светлых силуэтов озёрных дев. Через некоторое время она поймала себя на том, что подпевает им.

* * *
        Ещё до первых проблесков рассвета русалки исчезли. Эля даже не смогла уловить момент, когда они нырнули в воду. А может и не нырнули - может растаяли как дым, или их и вовсе не было… По крайней мере, так начинала думать учительница. Из?за необходимости охранять оборотней, она не могла сомкнуть глаз. Под утро усталость стала ощущаться особенно сильно. Девушка балансировала на грани сна и яви, то проваливаясь в уютную полудрёму, то вновь выныривая в холодную реальность. В итоге ей начало казаться, что она сидит на кровати в своей мансарде перед печью, в которой вместо дров пылают куски льда. За печью угадывались очертания озера и Эля никак не могла понять, что сей водоём делает в её комнате. Кровать тоже была какой?то странной. Она провела ладонью по покрывалу и удивилась, нащупав чей?то нос. Опустив взгляд, учительница обнаружила на покрывале зелёные, зло сощуренные глаза.
        - Тебе удобно?
        - Да. - Кивнула девушка. - Только холодно.
        - О, бедняжка. - Посочувствовал кто?то до боли знакомым голосом. Но в следующее мгновение этот же голос рявкнул. - Быстро слезь с меня!
        Мансарда осыпалась к ногам осколками сна. Девушка осознала, что уже расцвело и что она сидит на лежащих рядышком оборотнях, как на диване, сжимая в руке кинжал. Наличие оружия не осталось незамеченным для Вальдра. Его зрачки расширились от удивления и он вжался в снег.
        - Что ты творишь?
        Девушка вскочила на ноги и воскликнула.
        - Наконец вы очнулись! Я уж думала, что слишком сильно вас ударила.
        Лицо оборотня вытянулось.
        - Как вы себя чувствуете? - Обеспокоенно спросила Эля. - Нет желания кого?нибудь обнять?!
        Взгляд оборотня забегал по сторонам. Обнаружив под боком спящего принца, он стал толкать его локтем.
        - Кажется, она рехнулась! - Сказано это было достаточно громким шёпотом, чтобы девушка услышала. Она возмущённо уставилась на Вальдра.
        - Что?! Как вы можете, после того, что я для вас сделала?!.
        - Она нам ноги связала! - Брови зеленоглазого оборотня почти достигли линии волос.
        - Я хотела и руки, но ремня было только два.
        Вальдр стал поспешно развязывать свои нижние конечности. Тем временем Эйнар причмокнул губами и соизволил проснуться.
        - Ну чего вы с утра пораньше шумите?!
        Он принял сидячее положение и стал массировать виски.
        - А вы как себя чувствуете? - Заботливо осведомилась учительница.
        - Ну… - Принц прислушался к ощущениям. - Кажется, будто кто?то отсидел мне селезёнку. И голова кружится. Так… А кто вчера пел? Точно не я…
        - Вы ничего не помните?! - Изумилась девушка.
        - А что я должен помнить? Ты с нами ещё что?то сделала? - Подозрительно спросил господин Ярдар. Внезапно его лицо стало очень растерянным. Поморщившись, он потёр лоб. - Так… Кажется, я действительно лез к кому?то обниматься… - Бросив исполненный ужаса взгляд на Эйнара, он повернулся к Эле. - Пожалуйста, скажи, что это была ты.
        - Нет… Меня вы только отшвырнули в снег.
        Оборотень побледнел.
        - Уй - йа… У меня там что - шишка? - Наследник престола тщательно ощупывал свой затылок.
        Эля с жалостью подалась вперёд.
        - Простите - вас мне пришлось ударить два раза.
        - За что? - Принц испуганно посмотрел на девушку.
        Учительница вспомнила про кинжал и поспешно положила его к ногам хозяина.
        - Ой, извините, я одолжила только.
        - А мой где? - Вальдр огляделся по сторонам.
        - Я его нечаянно утопила. И котелок утопила. Когда русалок отгоняла.
        - Так… Приехали… Каких русалок? - Зеленоглазый оборотень поднялся на ноги, но пошатнулся и опёрся об иву.
        - Я пытаюсь вам объяснить, но вы всё время перебиваете вопросами.
        Рассказ получился захватывающим. Оборотни сначала явно не верили, но потом, видимо что?то припомнив, устроили конкурс - "кто больше позеленеет".
        - Признаться, рука, высовывающаяся из озера, едва не довела меня до остановки сердца, но потом я подумала, что, возможно, русалкам просто одиноко. Их песни были такие проникновенные…
        - Какая прелесть. - Дрожащим, но ехидным голосом умилился Вальдр. - Женская солидарность сильная вещь.
        - Потрясающе…
        Вальдр и Эля обернулись к принцу, который это произнёс. Притом не просто произнёс - а с придыханием.
        - Потрясающе, что нас едва не утопили? - Осведомился господин Ярдар.
        - Русалки! Мы встретили русалок! Они прекрасны, как лунное сияние и завораживают своим пением красивых юношей. - Глаза принца затянула мечтательная поволока.
        - Ну, я не могу упрекнуть их в отсутствии вкуса. - Буркнул Вальдр, приглаживая волосы. - И теперь понято, почему они тебя не пытались затащить в озеро.
        - Гм… А я думала, что это из?за того, что я девушка. - Пробормотала Эля.
        Принц внезапно бухнулся на колени перед учительницей, заставив её испуганно шарахнуться в сторону.
        - Моя леди! - От его патетичного вскрика вздрогнул не только Вальдр, но и все три лошади. - Позвольте выразить свою глубокую, как небо, благодарность за своё спасение. Я так признателен, что вы нашли в себе силы ударить меня котелком!
        - Да пожалуйста… Обращайтесь… - Промямлила Эля, отчаянно краснея. Девушка никогда не думала, что столь высокопоставленная особа будет благодарить её за то, что она едва не проломила этой особе черепушку.
        Вальдр фыркнул.
        - Вы как хотите, а я бы предпочёл как можно быстрее убраться от этого места. - Оборотень стал поспешно собирать вещи, разбросанные вокруг ивы. - Хватит с меня глубинки и этих жутких девиц. Хочу в столицу! - Приостановившись, он прикрыл рукой глаза и тихо застонал:
        - Что я тогда нёс… Хорошо, что я не всё помню… Да! Столица! Быстро уходим отсюда, пока откуда?нибудь не выскочили гоблины или ещё кто. Гоблины скорее всего захотят похитить мышь - она верно в их вкусе. Я бы это прекрасно пережил, но вот брошь… - Осознав, что ляпнул лишнего, Вальдр покосился на принца. Но тот не обратил никакого внимания на маленькую оговорку - он рылся в сумке в поисках еды.
        - Но мы же позавтракаем? - Вопросил Эйнар.
        - На ходу… - Тоном, не терпящим возражения, бросил мужчина.
        Эля зевнула в кулак. Ей начинало казаться, что кроме общей усталости, она, в добавок, простыла.
        Утро раскрашивало небо в тёплые тона и смывало с него ночную синь. Выползающее из?за горизонта солнце отразилось в глади озера и заставило сверкать покрытую снегом землю.
        Внезапно девушка охнула от удивления и метнулась к воде. Вальдр, который отчего?то решил, что учительница хочет присоединиться к русалкам, перехватил её за талию.
        - Ты чего? Они же вроде по мужчинам… - Развернув Элю к себе, он встряхнул её за плечи. - Посмотри на меня. Не слушай их. Слушай мой голос!
        - Ээээ… Ладно. - Согласилась девушка, а затем кивнула назад. - Смотрите.
        На льду, у самого берега стоял знакомый котелок, из которого торчала рукоять кинжала. Учительница вывернулась из рук Вальдра и подошла ближе. На льду видимо всё тем же кинжалом было выцарапано - "жадина".
        Девушка покраснела и, забрав котелок, побыстрее вернулась к спутникам, пока они не заметили надпись.
        "Да хоть обоих забирайте - я вам приплачу - главное не топите. Они, конечно, не образец добродетели, но всё равно жалко".

* * *
        Ехать по исконным землям оборотней оказалось делом опасным для нервов. В основном, для нервов Эли. От каждого встречного она ожидала какой?нибудь гадости. Пропорционально тому, как она грустнела, Вальдр, напротив, веселел. По мере приближения к столице, он всё больше оживлялся и напоминал гончую, почуявшую след. Принц не менялся - он либо мурлыкал какие?то песенки - в основном весьма странные - либо пытался растормошить Элю рассказами о местных достопримечательностях.
        - А вот здесь, не помню в каком году, крестьяне, недовольные лордом ворвались в его поместье и…
        - Но я не вижу здесь никакого поместья. - Робко подала голос девушка.
        - Ну да. - Принц пожал плечами. - С чего бы ему здесь быть? Говорю же - крестьяне ворвались…
        - Наверное, поместье было деревянным?
        - О, какие живописные курганы! Вообрази - в каждом из них покоятся старинные вещи.
        - И старинный труп. - Добавил Вальдр, ехидно улыбнувшись.
        Учительница поёжилась, разглядывая присыпанные снегом холмики.
        - О, а это поселение названо в честь моей прабабушки. И назвал его, помнится, мой прадедушка. Помню, что там разводят какую?то особую породу овец. А может это не то поселение… Может я и перепутал. Реальность действительно отличается от того, что изображено на карте. Реальность менее абстрактна.
        - Всё равно, ваши познания в географии заслуживают похвал. - Осторожно заметила Эля.
        - О да, это, пожалуй, единственный предмет, при изучении которого я проявил должное рвение. Я всегда мечтал попутешествовать, но впервые выехал из столицы так далеко и надолго только сейчас. Бабушка часто приглашала меня навестить их с дедушкой на северных островах, но не сложилось…
        - Вы часто упоминаете свою бабушку. Вы с ней близки?
        Принц взгрустнул.
        - Были. Она меня воспитывала после смерти матери. Это бабушка по материнской линии. По отцовской умерла ещё до моего рождения. Она специально переехала во дворец. Только изредка возвращалась на острова. И дедушка нас периодически навещал. Но потом она вернулась домой насовсем.
        - Почему? - Жалостливо спросила Эля.
        - С моим отцом поссорилась. - Лаконично ответил оборотень. Оглядевшись по сторонам, он добавил. - Давайте свернём.
        - Зачем? - Забеспокоился Вальдр.
        - Так нужно. Считайте, что мы срезаем путь.
        Учительница содрогнулась.
        "Да, мы в прошлый раз уже срезали… Через лес с волками…"
        - Доверьтесь мне. Здешние места я знаю. - Невинно хлопая глазами, заверил наследник престола.
        Его спутники пожали плечами и, свернув с узкой лесной дороги, полезли на какой?то холм. Им пришлось слезть с лошадей и вести их под уздцы. Кобыла Эли, уже зарекомендовавшая себя в качестве горного козла, продвигалась впереди всех - хозяйка почти висела на поводе, опасаясь, что при следующем рывке её рука просто оторвётся. Вальдр фыркнул и отобрал у неё узду.
        - Не будешь держать крепко - лошадь не будет тебя слушаться. Чтобы тебя слушались, нужна крепкая рука.
        Эйнар почему?то хрюкнул и странно посмотрел на своего соплеменника.
        На вершине холма деревья расступились и путники замерли, обозревая открывшийся вид. Перед ними расстилался город. Он был не похож на Энтею - меньше её по диаметру, зато выше. Казалось он весь состоит из одних шпилей и квадратных башенок.
        - Добро пожаловать в столицу. - Принц отвесил изящный поклон, как будто принимал их в своей гостиной.
        - То есть мы сюда забрались только ради вида? - Уточнил Вальдр, хищно вглядываясь в пейзаж. - Впрочем, он того стоит.
        - Я думала, город больше. - Девушка осторожно подошла к склону - с этой стороны он был намного более крутым, чем с той, откуда они пришли.
        - Его основали не так давно. Точнее, столица выросла вокруг замка нашего рода, когда он стал правящим. - Эйнар кивнул на огромные, подпирающие небо башни в центре города.
        - А почему на карте Энтея меньше выглядит? Потому что карту рисовали оборотни? Это не честно.
        - Вообще?то Энтея больше только за счёт трущоб. - Заявил Вальдр. - А здесь таковых не наблюдается. Зато есть озеро - оно должно быть где?то с другой стороны.
        - А у нас несколько рек - Каменная и её притоки.
        - Неужели ты думаешь, что здесь нет реки? Эммм… Ваше высочество, здесь же есть река?
        Ответа не последовало
        - Ваше… А где он? - Озадаченно осведомился оборотень, оглядываясь по сторонам.
        Эля удивлённо развела руками - она была слишком занята спором "какой же город лучше", и не успела заметить, как испарился наследник престола.
        Конь Эйнара стояла возле густых зарослей какого?то высокого кустарника и уныло жевал тёмные безлистные ветви. На одну из веточек была наброшена узда.
        - О, прекрасно, он нас завёл на какой?то холм и сбежал.
        - А зачем? - Испуганно спросила девушка.
        Вальдр осёкся.
        - Эээ… Ну его действия никогда не отличались особой логичностью.
        - Я всё слышу. - Раздалось из?за кустов.
        Учительница тотчас покраснела и отвернулась.
        - Ужас как стыдно. Человек… то есть оборотень по нужде на минуточку отлучился, а мы сразу такое…
        - Это я тоже слышу! - Возмутился принц и добавил уже мягче. - Можете подойти сюда.
        - О нет, спасибо. Я признателен за столь лестное предложение присоединиться, но, пожалуй, откажусь от подобной любезности. - Господин Ярдар скрестил руки на груди и тоже отвернулся.
        - Моя леди, не могли бы вы его ударить за меня? - Проникновенно вопросил наследник престола.
        Эля послушно замахнулась на оборотня, но встретив его испытующий взгляд, опомнилась и спрятала руки за спину.
        - То?то же. - Хмыкнул зеленоглазый.
        - Просто пройдите вдоль кустов и там будет узкий ход.
        Девушка подумала, что вряд ли кронпринц настолько странный, что позовёт их присоединиться… к тому о чём они сперва подумали и, привязав кобылу, направилась вдоль стены из кустарника. Проход оказался действительно узким - девушка осторожно отодвигала ветки, чтобы не поцарапать лицо. Сзади недовольно пыхтел Вальдр. Они миновали несколько рядов кустарника, прежде чем вышли на открытое пространство. Перед ними была круглая площадка, скрытая от посторонних глаз живой стеной - летом зелёной, а зимой просто колючей. Посередине располагался огромный полураспустившийся каменный бутон. Принц, стоявший рядом, провёл ладонью по белому мраморному лепестку, стряхивая снег.
        - Здесь уютно, правда?
        Девушка растерянно огляделась - она догадывалась, чем служила необычная статуя.
        - Да… Эм…
        - А что это за кусты? - Вальдр недовольно разглядывал порванный манжет.
        - Жасмин. - Эйнар отряхнул от снега перчатку. - Вы не представляете как здесь красиво летом, когда он цветёт.
        Эля представила. Она будто воочию увидела пышные кусты усыпанные белоснежными цветами. Подует ветер и несколько лепестков сорвутся в полёт, скользнут по мраморному бутону - будто погладив, осыплются на зелёную мягкую траву. А воздух будет пропитан тонким сладким ароматом.
        Вальдр раскрыл было рот, чтобы спросить ещё что?то, но девушка мягко взяла его за запястье. Почувствовав её прикосновение, он приподнял брови и одними губами спросил:
        - Что?
        Учительница округлила глаза. Оборотень промолчал.
        Эйнар развернулся к ним и хлопнул в ладони.
        - Ну что ж, пойдёмте покорять столицу! Выясним, кому я задолжал гроб.
        - А у нас есть план? - Осторожно спросила Эля.
        Принц призадумался.
        - Он в процессе разработки.
        - Вообще?то у нас свои дела. - Тихо сообщил Вальдр.
        - На месте разберёмся. - Махнул рукой наследник престола.
        - С чего начнём? - Девушка переводила взгляд с одного спутника на другого.
        - Начнём с ароматного горячего жаркого! - Объявил Эйнар, воодушевлённо потирая руки. - Знаю я одно местечко…
        Глава тридцать вторая - столичная
        Эля отчаянно жалела, что не родилась улиткой - можно было бы залезть в панцирь и скрыться от мира. За неимением раковины, она натянула капюшон по самые глаза и втянула голову в плечи. Улицы в таком положении разглядеть удавалось плохо. Желание ознакомиться с городом боролось со страхом, что стоит ей поднять голову и все прохожие тут же начнут тыкать в неё пальцем - и это в лучшем случае, в худшем - плотоядно облизываться.
        - Если вы продолжите в том же духе, кто?нибудь заподозрит, что мы что?то украли или собираемся на какое?нибудь мрачное дело. - Вальдр недовольно оглянулся на спутников. Он был единственным, кто явно получал удовольствие от пребывания в столице. Оборотень уверенно шагал по вымощенной булыжником мостовой и разглядывал улицы, как завоеватель свои будущие владения. Даже настроение у него из обычно скверного превратилось во вполне хорошее.
        - Хуже будет, если меня узнают. - Пробормотал принц, который, так же как и Эля, не поднимал глаз от мостовой. - Я, конечно, в детстве любил играть в привидений и пугать служанок, но боюсь, те, кто хотят меня убить, не поверят, что я в виде бестелесного духа явился им мстить.
        Вальдр сцапал Элю за локоть и, пододвинув к себе, снял с девушки капюшон. Учительница протестующее пискнула и попыталась натянуть его обратно, но оборотень не дал это сделать.
        - Никто тут тебя не съест. - Цыкнул он.
        - Мне как?то неудобно. Вокруг одни оборотни. - Девушка страдальчески посмотрела на господина Ярдара.
        Тот неожиданно усмехнулся и постучал указательным пальцем по её лбу.
        - Никто к тебе присматриваться не будет, а также обнюхивать и допрашивать тебя на тему расовой принадлежности. Просто будут думать, что ты моя сестра… - Он осёкся, критически её разглядывая. - Ну, или служанка.
        - Хотите, я притворюсь вашим мужем? - Тут же с готовностью откликнулся принц.
        Эля покраснела и замотала головой.
        - Нет, спасибо.
        Они прошли по широкой улице между внушительных домов со стрельчатыми окнами и многочисленными башенками.
        - Здесь столько башен. - Заметила Эля. - И вообще, всё такое… острое… Наверное, это имеет какое?то ритуальное значение?
        - Да нет… - Принц хихикнул. - Просто архитектурный выпендрёж. Ну и с замком хорошо сочетается.
        Учительница с опаской взглянула на громадину, тёмной скалой возвышающуюся над городом.
        - И всё?таки Энтея красивее. - Еле слышно пробормотала она.
        Они свернули в какой?то проулок. Дома становились всё меньше, башенки всё ниже. Эля придвинулась ближе к Вальдру, когда увидела, что навстречу им движется компания весёлых молодых парней. Один из них, поймав взгляд девушки, подмигнул ей.
        - Какая пугливая малышка. У неё вторая ипостась явно мышь. - Услышала учительница, когда они прошли мимо.
        - Это и есть ваше "местечко"? - Кисло осведомился Вальдр, разглядывая постоялый двор, перед которым они остановились.
        - Да, здесь просто потрясающе! - Заявил принц, расплывшись в улыбке.
        Зеленоглазый оборотень поморщился - он ожидал чего?то более грандиозного, нежели потрескавшаяся от времени вывеска с изображением бычьего рога, из которого выплёскивалось вино.
        Внутри обстановка также не радовала великолепием, но и крыс с тараканами на первый взгляд не наблюдалось. По крайней мере, они не маршировали между столами, запугивая посетителей и отбирая у них еду. Хотя посетителей здесь было не так уж много - в такие заведения они обычно подтягивались не в середине дня, а ближе к вечеру. Возле догорающего камина тихо булькал чем?то в кружке красноносый субьект, а в углу мужчина в сером вяло ковырял ложкой в миске с кашей. Троица присела за один из столов и заказала подошедшему парню две жареных курицы.
        - Я думала, вы сразу направитесь во дворец. - Тихо сказала Эля, подозрительно оглядевшись вокруг и убедившись, что их никто не может подслушать.
        Принц наклонился вперёд. Из?под капюшона выскользнула белоснежная прядь и легла на дубовую столешницу полоской платины.
        - Не хочу пока что сообщать кому попало о том, что я жив. А то те, кто на меня покушался, очень обрадуются и повторят попытку. Нужно как?то незаметно пробраться во дворец, что проблематично - у папочки паранойя, не беспочвенная, впрочем. Поэтому весь замок - это огромная несокрушимая крепость, полная не только стражи, но и магических… штук… Представляю - наследник престола случайно убит охраной при попытке пробраться домой. Такую глупую смерть отец мне не простит.
        - А мы что будем делать? - Учительница повернулась к Вальдру, который гипнотизировал дверь, ведущую на кухню.
        Тот оценивающе зыркнул на Эйнара, будто торговец, раздумывающий принисёт ли этот товар прибыль или наоборот, введёт в убытки.
        - Нам нужно к канцлеру. Хотя, наверно, к его жене, раз брошь её. Как?то всё щекотливо и запутанно. И поэтому, чтобы не попасть в дурацкую ситуацию, хорошо бы как?то тайно пролезть в дом и проверить на кого брошь реагирует.
        Эля представила, как они стучат в дверь канцлера и, мило улыбаясь, спрашивают, не бросали ли они лет двадцать пять назад ребёнка, а если бросали, то кто конкретно это сделал.
        - Да, наверно так будет лучше. - Пробормотала девушка. - А то, если канцлер что?то не то подумает про свою жену, будет неудобно.
        - Что можно "не то" подумать в такой ситуации? - Буркнул оборотень.
        - Точно! Нам нужно к канцлеру! Как я не додумался сразу.
        Вальдр и Эля, которые до этого тихо переговаривались между собой, синхронно вздрогнули и повернулись к принцу.
        - Вы с нами хотите? - Растерянно спросила девушка.
        Эйнар закивал, придерживая капюшон.
        - Нам по пути. Вместо того, чтобы пробираться в замок к отцу, лучше пробраться к канцлеру.
        - Зачем? - Удивилась учительница. - Разве вы не говорили, что не хотите посвящать посторонних в ваши дела?
        - Нууу… - Принц почесал подбородок. - Он не то, чтобы посторонний… Он, пожалуй, единственный, кому доверяет мой отец - они дружат почти с пелёнок. И на посту канцлера он уже… - Парень призадумался. - До моего рождения ещё… С тех пор, как отец взошёл на престол. А это значит, что ему действительно доверяют. В детстве я звал его "Мокрый Дядя".
        Вальдр приподнял бровь. Эйнар махнул рукой.
        - Ай забудьте… Просто это было очень глубокое детство… Случился один инцидент.
        - Вы, как всегда, сама непосредственность… - Пробормотал Вальдр.
        Внезапно их прервали.
        - Крыыасавица… - Местный пьянчужка, ранее обитавший за столом у камина, петляющей походкой подошёл к ним и, опёршись о столешницу, стал как?то странно кривить лицо. Через некоторое время Эля поняла, что он так подмигивает.
        - Не хочешь со мной выпить? Я тут давно за тобой наблюдаю. Ик. Ты вся такая загадочная.
        Учительница испуганно втянула голову в плечи.
        - Уйдите. - Презрительно бросил Вальдр.
        - Я не у тебя спрыыашываю. - Обиделся дамский угодник с красным носом.
        Господин Ярдар резко придвинул к себе табурет вместе с девушкой, которая на нём сидела. Эля ойкнула и поджала ноги.
        - Что?то не понятно? - спокойно осведомился оборотень.
        Пьянчужка удивлённо захлопал глазами.
        - Да на что мне эта серость? Я с таинственной блондинкой в капюшоне разговариваю. - Он ткнул пальцем в наследника престола Двуипостасной империи.
        Эйнар издал какой?то странный звук, видимо, выражавший удивление.
        - Вы же свободны, прекрасная леди? - Мужчина попытался заглянуть под капюшон. - Какая стеснительная.
        - Я не пью. - Тонким голосом пропищал принц.
        - Ой, не ломайся.
        Вальдр подтянул упавшую челюсть и, подперев подбородок ладонью, с удовольствием стал наблюдать за бесплатным представлением. Эля растерялась, не зная смеяться ли ей или помочь Эйнару.
        Когда принца стали хватать за руки и уверять в бездонной любви к блондинкам, он не выдержал и, поднявшись во весь свой немалый рост, повторил уже мужским голосом:
        - Я не пью.
        Пьяница, макушка которого едва ли доставала ему до подбородка, испуганно икнул и смылся.
        - Нет, вот с чего он взял, что я женщина? Я люблю женщин, но я на них не похож! Мало того, что леди назвал, так ещё и прекрасной… - Озадачился принц.
        - По локонам вашим определил. - Злорадно предположил Вальдр. - И по изящной фигуре. Со мной бы точно такого не случилось.
        Эля укоризненно посмотрела на оборотня, но он этого даже не заметил - он отвлёкся на разносчика с едой. Девушка с сомнением разглядывала две курицы - они хоть и не отличались размерами, но всё же она не могла представить, как можно впихнуть в себя столько мяса. Однако оборотни её быстро переубедили. Парни поглощали еду с пугающей скоростью и учительница стала опасаться, что покончив с курицами, они примутся за неё.
        - Почему не ешь? - Принц положил ей на тарелку куриную ногу.
        Эля стала медленно жевать. На душе было тоскливо.
        "Ну, допустим, что человеческие черепа они тут по стенам не вывешивают, но всё равно здесь страшно. А вокруг одни оборотни… Хочу домой…"
        Внезапно её взгляд остановился на мужчине, сидящем в углу.
        Вальдр вздрогнул и заглянул под стол. Затем подозрительно уставился на девушку.
        - Зачем ты меня пнула?
        Учительница, не расчитавшая силы, смутилась.
        - Я не пнула, я привлекала ваше внимание.
        - У тебя получилось. - Парень с хмурым видом оторвал от своей курица оба крыла и положил на тарелку девушки. - В следующий раз просто попроси, невоспитанная мышь.
        - Да я не об этом! - Она понизила голос. - Вы только, пожалуйста, не волнуйтесь…
        Сказано это было таким тоном, что Вальдр, судя по его выражению лица, начал волноваться.
        - Тот мужчина на вас так пристально смотрит.
        Господин Ярдар приподнял бровь.
        - Может всё же на него? - Он кивнул на принца.
        - Нет, на вас. Просто пожирает вас взглядом, хотя и пытается это скрыть.
        Оборотень повернулся к Эйнару.
        - Вы что, завели нас в логово каких?то извращенцев?
        - Ничего подобного. По крайнеё мере, раньше здесь было очень даже славно - я тут пару раз пел и в меня даже ни разу ничем не кинули.
        - Ну, меня точно с девушкой нельзя спутать. - Пробормотал Вальдр.
        Он поднялся с места.
        - Вы куда?
        - Об этом не говорят за столом. - Ответил он, направляясь к выходу.
        Мужчина в капюшоне тоже встал и, поскольку он был ближе к дверям, вышел первый. Вальдр следом за ним.
        С улицы раздался вскрик и звук рвущейся ткани. Эля и Эйнар повскакивали на ноги, но тут же немного успокоились, увидев, как господин Ярдар заходит обратно. Лицо у него было крайне озадаченным.
        - Расхотелось? - Удивился принц.
        Зеленоглазый не ответил и молча положил на стол лист бумаги. Это был портрет. Его портрет. Схематичный, простой, но удивительно правдоподобный.
        - Ничего себе, вы ему так приглянулись, что он даже успел вас зарисовать!
        Эля не уловила в голосе наследника престола сарказма и наивно округлила глаза.
        - Вы побили его за то, что он вас нарисовал?!
        - Да нет… - Отрешённо пробормотал Вальдр, морща лоб. - Скорее он меня по этому портрету искал… И вот это самое странное.
        Принц присел на табурет и подпёр подбородок кулаком.
        - Неплохо нарисовано. Хвалю… Значит тогда в Энтее следили всё?таки за тобой…
        - Эля и господин Ярдар одновременно подняли на него взгляд.
        - Что?
        - Ну, просто… Это было на следующий день после зимнего солнцестояния… Вальдр тоже опустился на своё место. Он был спокоен и серьёзен.
        - Я тоже тогда заметил слежку. Сначала подумал, что это было за вами. Но и в последующие дни у меня иногда возникало странное ощущение.
        - Становится всё интереснее. - Принц по - птичьи наклонил голову.
        - Становится всё страшнее. - Эля поёжилась.
        - Кому нужно за вами следить? Разве вы сделали что?то не так? Или это ваш отец.
        - Моему отцу плевать на меня - он только и может, что читать мне нотации.
        - Знаете - давайте?ка уйдём отсюда поскорее. Я знаю ещё одно отличное место. - Эйнар поплотнее запахнулся в плащ. Вальдр с хмурым видом надел капюшон. Эля последовала его примеру.

* * *
        Новое "отличное место" отличалось от предыдущего только вывеской - на ней был изображён камин. Правда его принц искал намного дольше. Они долго петляли по переулкам под бормотание Эйнара.
        - Так, это было где?то здесь… Или там…
        В конце концов, когда уже совсем стемнело, они снова вышли к самой окраине.
        Комната, которую они сняли, была маленькой, но чистой и опрятной. Две кровати стояли у стены, а одна перпендикулярно им перед окном.
        Вальдр вышел проверить, накормили ли их лошадей, а принц и Эля сразу стали укладываться спать. Девушка свернулась клубочком под одеялом и вздохнула. Ночевать под крышей было гораздо приятнее, чем на улице между двумя здоровенными хищниками. Но сна не было ни в одном глазу.
        - Тебе здесь не нравится? В столице, я имею ввиду. - Сонно пробубнил Эйнар.
        - Нет. - Честно призналась учительница.
        - Ты даже города ещё как такового не видела, а уже делаешь выводы. - Парень перевернулся на живот и обнял подушку. - Хотя мне здесь тоже не нравится. А вот наш самовлюблённый приятель, кажется, не будет разочарован - этот город в его вкусе.
        Некоторое время они лежали молча. Девушка подслеповато щурилась, разглядывая очертания потолочной балки - очки она оставила на столе.
        - Я вот что хотела спросить… - Наконец произнесла она.
        Принц что?то промычал, давая понять, что он слушает.
        - Вы ни разу не спрашивали, зачем мы едем в столицу и зачем нам к канцлеру. Почему вы не спрашивали?
        - Не люблю копаться в чужом грязном бельём. Тайны, в основном, вещь неприятная. Но в общих чертах я понял суть проблемы…
        В комнату быстро вошёл Вальдр. Подумав, он подпёр дверь стулом, затем подозрительно выглянул в окно.
        - Вот так начинается паранойя. Готов поклясться, что видел ещё одного подозрительного парня внизу, который передавал другому подозрительному парню подозрительный лист бумаги. Больше никогда не сниму капюшон. Кстати, я тут решил, что лезть в дом канцлера как?то глупо.
        Эля резко села в кровати и активно закивала головой.
        - Да, а если нас поймают, то выглядеть это всё будет мягко говоря… Так что вы правильно решили!
        - Поэтому мы просто подкараулим жену канцлера вне дома.
        Принц заржал в подушку.
        - А слово?то какое. Как будто три маньяка сговариваются.
        - Прямо утром выйдем и будем караулить. Должна же она по делам каким?то выйти. Может быть…
        - Представляю, как завтра будет весело. - Эйнар, всё ещё хихикая, перевернулся на бок и закрыл глаза. - А если не получится, всё?таки прокрадёмя в дом. Я там много раз был. А ещё у них такой славный повар. Нужно будет пробираться через кухню
        Вальдр покрутил пальцем у виска.

* * *
        Многочисленные шпили посверкивали в лучах утреннего солнца. Воздух был свеж и холоден. Флюгер на крыше одного из ближайших домов показывал, что ветер дует с юга - то есть со стороны Энтеи.
        - Знаете, с тех пор, как я его встретила, я только и делаю, что занимаюсь странными вещами. И то, что мы делаем в данный момент даже не входит в тройку самых странных вещей… Вот вы думаете, что библиотека - это безобидное место? Неправда! Ходить туда можно только с топором…
        - Эй, хватит бубнить. Я всё слышу. - Шикнул Вальдр, поворачиваясь к девушке.
        Они стояли в узком проулке между двумя домами, откуда открывался отличный вид на резиденцию канцлера. Господин Ярдар выглядывал из?за угла, а принц с Элей стояли чуть поодаль.
        - Простите, просто я так волнуюсь. - Девушка нервно теребила завязки плаща.
        - Твоя истерика не может проявляться как?нибудь беззвучно?
        Эйнар отмахнулся от него как от назойливой мухи.
        - Продолжайте - продолжайте. Ваши правила пользования библиотекой меня прямо заинтриговали.
        Вальдр захотел побиться головой о каменную кладку. Он тоже нервничал.
        - К тому же нужно нам как?то убить время. - Продолжил наследник престола. - Может она сегодня не выйдет. А может она вообще не здесь.
        - А где? - Зеленоглазый оборотень вновь прервал наблюдение.
        - У них ещё и загородное поместье есть.
        - То есть мы можем тут длань ждать?
        - Ну вряд ли они зимой туда поехали.
        - Зачем тогда нагнетаешь остановку? - Вальдр не заметил как перешёл на "ты".
        - Скучно.
        - Вы вообще могли с нами не идти. - Буркнул зеленоглазый снова переходя на вежливую форму общения.
        - Но мы же не знаем, как она выглядит. А он знает. - Вступилась Эля.
        За следующие несколько часов девушка успела пересчитать все окна на фасаде дома канцлера, мысленно разобрать его по камешку и сложить обратно. Вальдр гипнотизировал входную дверь. Принц, присев на корточки и опёршись спиной о стену, мурлыкал себе под нос какую?то песенку. Погода не располагала к таким посиделкам, но он, кажется, не ощущал особого дискомфорта, в отличие от учительницы, которая притопывала на месте и гадала, отвалится ли у неё нос или нет.
        Внезапно Вальдр развернулся к ней и хлопнул по плечу.
        - Идёт! Идёт!
        Девушка ещё никогда не видела его таким взволнованным.
        Эйнар подался вперёд, пытаясь разглядеть женщину, вышедшею из дверей.
        - Ну да, она. - Кивнул принц неспеша поднимаясь на ноги.
        Госпожа Кольбьорн оказалась красивой белокожей женщиной лет сорока пяти. Серое манто стекало по изящным плечам и вкупе с идеально прямой осанкой придавало ей королевский вид. За женой канцлера следовала ещё одна женщина - видимо, служанка.
        - Нам не пришлось ждать длань. Всего пару часов. Наверно сегодня удачный день. - Наследник престола ухмыльнулся.
        Вальдр впился взглядом в свою предполагаемую родственницу и не реагировал на внешних раздражителей.
        - Идёмте. - Эля потянула его за руку, выводя из ступора.
        - А… Д - да…
        Преследование леди Кольбьорн спутники удачно совместили с экскурсией по городу. Богатые кварталы столицы отличались от богатых кварталов Энтеи только меньшим количеством лепнины и наличием всё тех же башенок. Вскоре жилые дома сменились лавками - тоже дорогими. Учительница заворожено разглядывала разнообразные вывески, бормоча при этом:
        - Ну и что? Ну и что? У нас тоже такое есть. Тоже мне столица…
        Вальдр наклонился к ней и шепнул на ухо.
        - Что с брошью?
        Девушка извлекла её из кармана и показала оборотню.
        - Пока ничего. Может мы далековато.
        - Подойдём ближе. А где она? - Парень остановился, испуганно озираясь по сторонам.
        - Туда зашла. - Принц кивнул на магазин с заманчивым названием "Мелочи для дам". - Давайте тоже зайдём. Там можно будет подойти совсем близко, делая вид, что разглядываем товар.
        - Эмм… Это будет странно, если двое мужчин будут разглядывать… мелочи для дам… - Промямлил Вальдр.
        - У нас же есть дама. - Наследник престола подхватил Элю под локоть и улыбнулся ей. - Она будет разглядывать, а мы как бы её сопровождать.
        Девушка испуганно моргнула - ей сейчас вовсе не хотелось ничего разглядывать в дорогущем, судя по виду, магазине кишащем оборотнями женского пола. Но выбора у неё не было - парни буквально втащили её внутрь. Внутри магазина было очень красиво и приятно пахло. На стенах красовались шёлковые обои в бело - сиреневую полоску. На прилавках лежали многочисленные флакончики, баночки, гребни, заколки, перчатки, веера и нечто, о назначении которого не знала даже Эля. Множество дам, шурша юбками и болтая между собой, разглядывали это богатство.
        - Что вам угодно? - Обратилась к ним молодая опрятная продавщица в сиреневом, под цвет обоев платье и белом передничке.
        - Моя сестра ищет… - Вальдр шарил глазами по прилавкам. - Ну, знаете, такой порошочек, в который девушки лицо обмакивают.
        - Пудру? - Девушка снисходительно улыбнулась. - Пожалуйста, посмотрите здесь.
        Вальдр посмотрел в ту сторону, куда указывала продавщица и вздрогнул. Жена канцлера стояла неподалёку и вертела в руках небольшой гребень.
        - Заодно купим тебе расчёску. - Оборотень схватил Элю за руку и подвёл поближе к прилавку с расчёсками. - Какая тебе нравится?
        Внезапно раздался дикий визг.
        - Привидениееееее!!!
        Обернувшись, Вальдр обнаружил, что одна из покупательниц тыкает пальцем в наследника престола. Видимо к встрече с умершим принцем жизнь её не готовила. Господин Ярдар ругнулся, и, схватив учительницу за руку, стал проталкиваться к выходу. Другой рукой он схватил Эйнара и буквально выволок своих спутников наружу. На улице они бросились бежать как нашкодившие мальчишки. Только несколько раз завернув за угол, мужчины наконец остановились.
        - Нет, ну что за идиотизм?! Мы были так близко. А я?то, зачем побежал? Не нужно было вам с нами идти. - Тяжело дыша, произнёс зеленоглазый оборотень.
        - Ну кто ж знал, что меня даже укутанного в плащ узнают. Кажется, я с этой девицей танцевал на каком?то приёме.
        - Ты права. Когда мы вместе, то всегда во что?нибудь влипаем. - Вальдр отпустил руку девушки и поднял на неё взгляд. И тут же шарахнулся в сторону. Перед ними стояла абсолютно незнакомая, обалдевшая от такого поворота событий, девица.
        - Ты кто? - Тупо спросил оборотень.
        - Это я у вас должна спрашивать! Схватили меня и поволокли куда?то! Извращенец!
        - Ой… Перепутал… - Растерянно пробормотал господин Ярдар.
        глава тридцать третья - поисковая
        Эля ошарашенно смотрела вслед Вальдру, который убегал куда?то, держа за руку незнакомую девушку. Учительница была так удивлена, что даже не подумала последовать за ними и просто застыла столбом возле прилавка с расчёсками. Судя по выпученным глазам уводимой Вальдром девицы, она тоже не успела сориентироваться.
        Вокруг кричавшей столпились остальные дамы. Одна из продавщиц обмахивала её прихваченным с витрины веером и настоятельно предлагала валерьянки.
        - Я тоже видела, как что?то промчалось мимо. - Прощебетала пухлощёкая блондинка. - Чей это призрак был?
        - Призрак кронпринца. - С придыханием сообщила девушка, поднявшая панику. Веера ей показалось недостаточно и теперь она обмахивалась муфтой.
        Воцарилась напряжённая тишина.
        - А что призрак принца делает в женском магазине? - Шёпотом спросил кто?то.
        - О, как это в его духе. - Эля вздрогнула, услышав за спиной чей?то тихий голос. Обернувшись, она увидела на лице жены канцлера меланхоличную улыбку. Учительница нащупала в кармане брошь.
        - Как жутко. С императорской семьёй такие странные вещи происходят. - Пробормотала одна почтенная дама другой. - Столько смертей. Вы слышали, что Одд Айсингйоро умер в тюрьме, услышав о смерти сына на шахтах. Сразу двое Айсингйоро погибли в Энтее - проклятый город.
        Эля навострила уши.
        - Простите! - К ней подошла девушка в синем плаще. Тонкие чёрные брови были нахмурены, а синие глаза подозрительно сощурены. - Куда ваш друг увёл мою сестру?
        Учительницу прошиб холодный пот.
        - Какой друг? - Она невинно округлила глаза.
        - Вы же пришли с каким?то мужчиной.
        - А, это… Я его не знаю.
        - Как это не знаете? - Удивилась собеседница.
        Эля пожала плечами.
        - Да прицепился ко мне на улице какой?то сумасшедший. Сестрой своей называл. Наверно, местный дурачок. Впервые его вижу.
        - Правда. - Девушка совсем растерялась. - Что же делать?
        - Но вы не волнуйтесь. Он выглядел безобидным. - Поспешно заверила её Эля. - Просто глупый паренёк, который, наверно, потерял свою сестру
        "И ведь не соврала почти. Такого идиота ещё поискать надо".
        - Простите. - Её собеседница выглядела взволнованной.
        - Будьте осторожнее. - Сочувственно посоветовала учительница. - Сейчас столько ненормальных вокруг.
        "И два самых ненормальных попались мне".
        Повернувшись к продавщице, она попросила:
        - А покажите мне, пожалуйста…

* * *
        - Вряд ли с ней может что?то случиться. - Принц еле поспевал за Вальдром, параллельно кутаясь в плащ и отворачиваясь от всех встречных прохожих.
        Вальдр недовольно оглянулся на него, при этом не сбавляя шага.
        - Это самое бестолковое существо во всей империи. Она и шагу без меня ступить не может.
        - Ну, пока я видел только обратное. - Пробормотал принц.
        - К тому же она расистка. Эта девчонка уверена в том, что все оборотни просто жаждут её сожрать. Да в ней одни кости. Что за глупые предрассудки? Мы, оборотни, же не трясёмся, что люди нас съедят! Тогда почему мы должны их есть?
        - А вы улыбайтесь почаще. - Посоветовал наследник престола. - Вот она и оборотням доверять больше будет.
        Господин Ярдар презрительно фыркнул.
        - Да - да. - Продолжал Эйнар, перепрыгивая через волчонка, который гонялся за своим хвостом, рядом с увлечённо чешущими языками молодыми женщинами. - Мадам, кажется ваш сын очень скучает… Вот я всегда улыбаюсь женщинам и за это они меня любят. Ну ладно, не только за это… - Искоса посмотрев на своего спутника, он добавил. - Но те варианты тебе тоже не подойдут. Начни с улыбки.
        - Хватит нести чушь. Лучше скажите - нам сейчас направо или налево?
        - Прямо… Элиан вырубила нас обоих и ещё русалок прогнала.
        - Ну это русалки… У неё уже был неприятный опыт общения с оборотнями женского пола. Уверен - она сейчас хнычет, как потерявшийся щенок, и ждёт нас. А при попытке какого?нибудь оборотня спросить всё ли у неё в порядке, она просто упадёт в обморок.
        - Да? По моему сейчас паникует кто?то другой, а не она.
        - О! Мышь!
        Вальдр, который ориентировался в пространстве примерно так же хорошо, как коровы умели летать, даже не заметил, что они вернулись к магазину товаров для женщин.
        Эля топталась возле витрины, делая вид, что рассматривает шляпки за стеклом. В руках у неё был какой?то свёрток. Услышав знакомый голос, она повернулась и спокойно кивнула в знак приветствия.
        Словив её холодный взгляд, оборотень подозрительно прищурился.
        - Всё в порядке?
        - Да, разумеется. Я собиралась подождать ещё немного, а затем идти на постоялый двор.
        - Прекрасно. - Вальдр снисходительно кивнул. - А я уж думал, что ты тут в истерике бьёшься.
        - Разумеется, нет. - Девушка жестом предложила им отойти подальше от лавки. - К тому же я всегда знала, что мужчины не склонны обращать внимание на незначительные мелочи.
        - Что? - Зеленоглазый оборотень настороженно покосился на принца. Тот пожал плечами.
        - Нет - нет… Ничего. Какая разница - эта девушка, другая девушка. Разумеется, вы не можете обращать внимание на такую ерунду. - Улыбнулась Эля.
        - Ты что - обиделась? - Парень недоуменно приподнял бровь.
        Учительница помотала головой.
        - Что вы. Разве у меня есть повод?
        - Ты действительно на меня обиделась! - Возмутился Вальдр.
        - Вовсе нет. - Девушка ускорила шаг. На оборотней она даже не смотрела. Её голос звучал очень буднично и ровно.
        - Нет, ты обиделась! Как ты смеешь на меня обижаться?!
        - Ну, разумеется, я не обижаюсь!
        Парень приостановился и перевёл взгляд на Эйнара.
        - Она на меня обиделась?
        - Определённо. - Подтвердил наследник престола.
        - За что?
        - Не спрашивай. Однажды девушка на меня обиделась за то, что я нарисовал натюрморт…
        -..?
        - Не знаю, почему она вообразила, будто я рисую её портрет. Ещё думаю: странная - сидит и не шевелится… А, она, оказывается, позировала!
        - Мдааа… - Вальдр фыркнул и посмотрел на Элю. - Кстати, она как?то странно на вас косится…
        - Да вряд ли на меня. Это же не я перепутал её с незнакомой девушкой и бросил в магазине. - Принц расплылся в ехидной ухмылке.
        Однако учительница действительно подошла к Эйнару и начала говорить - так мягко и ласково, что парни сразу забеспокоились.
        - А как зовут вашего дядю, который заточён в темницу?
        - Эмм… Одд. - Наследник престола с удивлением наблюдал, как выражение лица девушки становится всё более и более мрачным.
        - Кажется, теперь она обиделась на то, что вашего дядю зовут Одд. - Тихонько хмыкнул Вальдр.
        Эля продолжала хмурить брови. Наконец она произнесла:
        - Простите. Я не знаю, как сказать. Ваш дядя мёртв.
        - Что? - Даже несмотря на то, что его лицо было наполовину скрыто капюшоном, было видно, как Эйнар побледнел.
        Вальдр заозирался вокруг, проверяя, не подслушивает ли их кто. Улица, впрочем, была не очень оживлённой - здесь прогуливались, в основном, состоятельные дамы, за некоторыми из которых тащились с унылым видом мужья.
        - Он скончался в тюрьме, после того, как узнал о смерти сына. Наверно, сердце не выдержало.
        - Сердце… Как же… - Буркнул зеленоглазый оборотень. - Кажется, кто?то решил полностью истребить династию. Похоже на то… Нужно скорее найти канцлера и с помощью него предупредить императора. Хотя, полагаю, он сам обо всём догадался.
        - Канцлер сейчас на пути в Управление. Там сейчас тело принца и он должен удостовериться, что это его труп. И, кстати, ваши похороны назначены на завтра.
        Мужчины уставились на девушку, как на странное и незнакомое существо.
        - Погоди… Ты же только что была в дамском магазине… Откуда ты это узнала? - Господин Ярдар был более чем изумлён.
        - Ну… - Девушка растерянно поправила очки. - В магазине и узнала.
        Оборотни переглянулись.
        - Ничего не понял, но, кажется я начинаю бояться женщин. - Пробормотал Вальдр.
        Эля застенчиво пожала плечами.
        - Ну, про вашего дядю я услышала от двух пожилых леди. А про похороны - от жены канцлера - она выбирала чёрные кружева и сетовала, что у неё есть время только до завтра, чтобы пришить их к траурному платью.
        - Мда… Я надеялся, что кто?кто, а тётушка Агни всё?таки будет больше по мне страдать. Хотя она всегда отличалась неординарностью мышления.
        - А служанка госпожи Кольбьорн спросила её, нужно ли занести еду канцлеру в Управление или он будет к обеду. На что жена канцлера ответила, что проверка праха займёт много времени. - Продолжила учительница.
        - Нет, правда - женщины страшные существа. Нас не было минут десять! Как за это время можно успеть выболтать столько информации?!
        Принц с сосредоточенным видом покусывал губу и, не мигая, смотрел в одну точку. Наконец он произнёс:
        - Так, а теперь нам нужно очень быстро попасть в Управление. - Подкрепляя свои слова действиями, он быстро пошёл вниз по улице. Эля засеменила рядом, пытаясь приноровиться к его шагу. Они завернули за угол здания, в котором располагалась ювелирная мастерская и девушка понадеялась, что Эйнар ориентируется в пространстве лучше Вальдра.
        - Зачем?
        - Затем, что если он узнает, что это не мои останки, то расскажет всем, что я жив. А мне пока лучше оставаться мёртвым.
        - Почему мне кажется, что вы просто хотите оставаться таковым? - Пробормотала себе под нос Эля.
        Их нагнал вышедший из ступора Вальдр.
        - Там от тела в лучшем случае обугленные кости остались, а в худшем горстка пепла. Даже с помощью магии там проблематично что?то определить.
        - Может и определят. В управлении шикарные магические мастерские и алхимические лаборатории. Однажды я там смешивал краску и… В общем меня попросили больше ничего там не трогать.
        - А что за Управление такое? Чем там управляют? - Учительница схватила принца за плащ, чтобы не отстать. Тот отцепил пальцы девушки от ткани и пристроил её ладонь на своём локте.
        - Не придирайся к названию. Оно действительно дурацкое. Там просто собираются некоторые маги и простые дознаватели. Они расследуют преступления, ну и делают всякие дела… А ещё там суд.
        - Очень познавательно… - Буркнул Вальдр. Внезапно он встрепенулся и дёрнул Элю за капюшон, обращая на себя внимание. - Ты заболтала меня и я забыл о главном!
        - Ах, да. - Девушка втянула голову в плечи и виновато посмотрела на оборотня. - Извините. Брошь никак не среагировала.
        - Прекрати всё время извиняться. Ты?то тут при чём? - Оборотень криво улыбнулся. - Если брошь сработала на сына канцлера, значит должна сработать и на кого?то из его родителей. Но логичнее, если бы это была жена канцлера - брошь ведь определённо её. Хотя где законы логики и где женщины…
        - Оу! - Эля резко остановилась. - Совсем забыла! - Она зашуршала свёртком коричневой бумаги, который до этого несла в руке. - У меня для вас подарки! Они помогут вам выглядеть незаметнее. Я, наконец, потратила на них те два золотых, которые вы когда?то у меня забыли забрать.
        Брови мужчин синхронно поползли вверх.
        - Они же женские. - Брезгливо произнёс Вальдр.
        - Да ладно. На них не написано. Люблю пробовать что?то новое. - Эйнар протянул руку и взял один из чёрных париков. - Зато так нас не узнают.

* * *
        Здание напоминало коренастого, могучего толстяка в доспехах. Стрельчатые окна были забраны решеткой, а двери окованы железом. Огромная круглая башня, казалось, была больше в ширину, чем в высоту. К ней лепилось множество крыльев разных размеров и форм - было видно, что здание строили в течении долгого времени, постепенно добавляя новые помещения и переделывая старые. Солнце поблескивало на флюгере в виде руки с оттопыренным указательным пальцем. Палец указывал на север. Другие дома находились немного в отдалении, отделённые широким кольцом дороги.
        "Наверное, на случай, если в алхимических лабораториях что?то взорвется". - Уныло подумала Эля.
        Принц, притаившийся за каретой, стоящей неподалёку от входа, казалось забыл о цели их визита и старательно заглядывал в окно транспортного средства.
        - Что он творит? - Шёпотом спросил Вальдр.
        - Может он хочет украсть карету. - Предположила Эля, нервно косясь на принца. - Только я не согласна!
        - Да - да. Продолжайте меня обсуждать. Я ничего не слышу. - Хмыкнул Эйнар. - Просто это карета канцлера. Значит он точно здесь. Они обивку поменяли. Зря… Синий бархат мне больше нравился. А теперь следуйте за мной. - Выпрямившись и поправив длинные чёрные локоны, он вышел из укрытия. Они обошли здание и остановились перед высоким узким крыльцом.
        - Чёрный ход для прислуги. - Объяснил Эйнар. Поднявшись по ступенькам, он воровато оглянулся. Улица была пустынной - видимо, Управление было не самым популярным местом для посещения у горожан.
        - А мы сможем проникнуть внутрь? - С сомнением спросил Вальдр. - Всё?таки это вам не сарай взламывать.
        Принц махнул рукой.
        - Там всё держится только на магии. Пройти очень легко, если есть специальный пропуск. Украденный или найденный такой пропуск бесполезен - он делается на определённую личность.
        - А у вас есть такой пропуск? - Осведомилась Эля.
        - Конечно. Я же всё?таки принц. - Улыбнулся Эйнар. - Мой отец давно хотел, чтобы я возглавил управление - ну, знаете, хорошая тренировка для наследника престола. Но я как?то не втянулся… А вот пропуск остался.
        - А он у вас с собой? - Вальдр явно ожидал какой?то подвох. - Вы его в Энтее не оставили вместе с большинством вещей?
        - Он у меня всегда с собой. - Мрачно произнёс принц. Поймав удивлённые взгляды спутников, он объяснил. - Один раз я напился с магом из Управления… А ещё он мне рассказывал в тот вечер про татуировки… Парень не смог мне отказать. Даже не смотря на то, что этой просьбой я вроде как выразил своё отношение к работе в Управлении.
        Вальдр и Эля синхронно хлопали глазами.
        - Ай. - Махнул рукой принц. - Просто отвернитесь.
        Вальдр развернул Элю спиной к наследнику престола и для верности прикрыл ей глаза ладонью. Послышалось шуршание ткани, а затем звук открывающейся двери. Оборотень взял девушку за руку и потянул внутрь Управления.
        "Ой, что мы делаем? Опять лезем во что?то неприятно пахнущее. У меня до сих пор после слова "библиотека" глаз дёргаться начинает. Что нам сделают, если поймают? Хотя, с нами принц. Значит, наверно, всё в порядке".
        Они оказались в помещении, где хранились всякие хозяйственные принадлежности. Перепрыгнув через большое ведро, Эйнар подошёл к двери и открыл её. На него тут же посыпались щётки и веники.
        - Вы знаете куда идти? - Усомнился господин Ярдар.
        - Нам нужно не место, а личность. Мы просто должны найти канцлера.
        - Думаете, он в чулане?
        - Засунь?ка ты свой сарказм куда?нибудь подальше. - Ехидно предложил принц.
        Вальдр набычился. Эля буквально повисла у него на руке, пытаясь отвлечь внимание.
        - Вон там ещё одна дверь.
        На этот раз они вышли в длинный широкий коридор. Справа и слева выскакивали то окна, то двери, как результат безумной планировки. В одном месте коридор превратился в галерею. Учительница прилипла к стеклу, разглядывая внутренний дворик - покрытая снегом каменная площадка с колодцем в центре.
        - Кармааан. - Услышав голос Вальдра, девушка встрепенулась и схватилась за брошь. Она слабо дымилась и была тёплой.
        - Ой! Ой! Что же делать?! Сработало!
        - Идём за дымом. - Прошипел оборотень. Он явно нервничал.
        - Так он же в стекло упирается. - Запаниковала девушка. И правда - дымная струйка тыкалась в оконное стекло, явно намекая на то, что тот, кто им необходим, находится во внутреннем дворе.
        "Канцлер, что - в колодец залез?" - Изумилась Эля. - "Ну а что? Если Вальдр его сын, то вполне естественно, что и он с прибабахом".
        Однако её версия не подтвердилась - через площадку, из одной двери к другой, расположенной напротив, прошло несколько мужчин в тёмных камзолах. Спутники Эли оживились.
        - Вот! Вот он! - Принц усердно тыкал пальцем куда?то в окно.
        - Который? Который? - Вальдр почти впечатался носом в стекло, силясь разглядеть своего родственника. - Нам нужно как?то попасть туда же, куда и он. Где выход во двор?
        - Только нужно подловить его, когда он будет один. За мной! Надеюсь, он ещё не успел проверить прах!
        Стараясь передвигаться как можно бесшумнее, они последовали за принцем. В том месте, где коридор делал поворот, Эйнар резко остановился и поднял руку в предостерегающем жесте.
        - Так, а теперь просто идём, как ни в чём не бывало.
        Они степенно проплыли мимо двух девушек в одинаковых коричневых платьях, которые старательно натирали пол. Те не обратили на них особого внимания - лишь скользнули взглядом по трём незнакомцам.
        - Я же говорил, что без пропуска сюда не пройдёшь. Вот они и не волнуются - если прошли, значит есть пропуск. - Шепнул Эйнар.
        - А здесь нигде нет статуй каменных львов? - Опасливо осведомилась учительница.
        - Нет. - Наследник престола удивлённо приподнял брови. - Здесь вообще не очень много украшений.
        Действительно - голые каменные стены если и не навевали тоску, то, во всяком случае, создавали ауру строгости. Послушав некоторое время под одной из дверей, принц осторожно её открыл.
        - О. Так вот в чём они меня хоронить собрались. Неплохо.
        Девушка и оборотни вошли внутрь. Посередине комнаты стоял гроб. Здоровенный. Украшенный резьбой. По периметру располагались столы и стеллажи со странными инструментами и колбами. С потолка свисала массивная люстра. Вальдр остался возле входа, чутко прислушиваясь к тому, что происходит снаружи.
        - Откуда вы знаете, что это ваш гроб? - Удивилась Эля.
        - Потому что тут вырезан герб моего рода. И материал дорогущий. - Принц сдвинул крышку. Внутри было пусто. - Достойно Гиса.
        - А может всё таки вы успеете сообщить, что вы живы? Как?то неприятно - вас хоронят. Это неправильно.
        - Нет. Пусть всё будет так. - Эйнар задумчиво водил пальцами по деревянной резьбе. - Ничего страшного, если его похоронят как меня. Главное найти тех, кто его убил…
        Девушка судорожно сглотнула, заметив, что ногти принца побелели и удлинились, трансформируясь в когти.
        - Может, его прах здесь где?нибудь. - Девушка завертела головой.
        - Ну, если гроб тут…
        Внезапно Вальдр дёрнулся в их сторону.
        - Сюда идут!
        Троица заметалась по комнате в поисках укрытия.
        - В гроб! - Скомандовал Эйнар и сам первый туда полез.
        - Вы что?! - Девушка вздрогнула.
        - А что? Он же всё равно мой.
        - Быстрее иди сюда. - Вальдр последовал примеру принца и теперь в гробу лежало уже два оборотня, тесно прижавшиеся друг к другу, хотя такое соседство их явно не радовало. Девушка подскочила к ним и, пыхтя от тяжести, накрыла гроб крышкой.
        - Ты что творишь?! Немедленно залазь! - Раздалось изнутри. - Фу, не дыши мне в ухо!
        - А куда мне дышать? - Огрызнулся принц. - Моя леди, я не могу лежать тут с ним вдвоём!
        - Тихо! Всё равно не влезу. - Эля стукнула ладонью по крышке гроба, которая ходила ходуном. - Я по - другому спрячусь.
        Внутри притихли.
        Девушка быстро сняла плащ и засунула его на одну из полок ближайшего стеллажа за какой?то древний фолиант. Достав из кармана носовой платок, она стала старательно протирать им стол, переставляя с места на место пыльные подсвечники. Руки дрожали. Сердце грохотало в пятках.
        "Ой, что творю? Как же страшно!"
        Когда раздался скрип двери, она вздрогнула и, не переставая натирать столешницу, осторожно взглянула на вошедших. Их было двое. Один низкий и щуплый с чёрными блестящими глазами чем?то неуловимо напоминал жука. Другой - помоложе, показался Эле знакомым.
        Похожий на жука оборотень небрежно махнул рукой в сторону Эли, отчего она едва не подпрыгнула.
        - Ты молодец, всё чисто. Можешь идти.
        "Сработало!" - Девушка поклонилась и на негнущихся ногах пошла к выходу. - "Говорила же - мужчины не обращают внимание на мелочи".
        Страх, сжимавший горло не отступал. В висках пульсировала кровь. Каменные стены коридора пустились в пляс, а окна и двери играли в догонялки. Завернув за угол, девушка решила, что с неё хватит, и с чистой совестью сползла в обморок.
        Глава тридцать четвёртая - быстрая
        Лежать в гробу было неприятно - и в моральном, и в физическом плане. Вальдру мешал не только упирающийся в живот локоть принца, но и осознание того факта, что кто?нибудь в любой момент может проверить, кто же там сопит под резной крышкой и шёпотом перебирает ругательства. Однако, когда раздался скрип открывающейся двери, парни не только замолчали, но и забыли как дышать. Судя по голосам - вошедших было двое - если только остальные их спутники не играли в молчанку. Обладатель более высокого голоса, который отослал Элю, приняв её за служанку, явно был чем?то недоволен.
        - Говори здесь.
        - Мы по - прежнему не можем его найти.
        - Осмотрели все постоялые дворы?
        - Разумеется.
        - Это было большой ошибкой, дать ему себя обнаружить. Даже не зная, кто его ищет, он стал очень осторожен. Это делает честь его уму. Могу доложить хоть о чём?то хорошем… - Вздохнул мужчина.
        - А ещё у него тяжёлая рука. - Буркнул его собеседник. - Хотя это тоже, несомненно, хорошее качество.
        - А что на счёт его спутников?
        - Их также не видели. Они не похожи на просто случайных попутчиков.
        - А он не из тех, кто легко заводит знакомства. В Энтее я видел его с двумя девушками. По отдельности. Нужно было узнать о них получше.
        - Чтобы найти его, нужно знать точно причину, по которой он приехал сюда.
        Раздалось фырканье.
        - А вот это мне из его родственников выудить не удалось. Мальчишка себе на уме и не делился с ними своими планами - возможно, они тоже не знают. Он действительно похож на отца… Та болтливая женщина утверждала, что он хочет просто развлечься. Однако, думаю, тут дело в его амбициях. Что?то мне подсказывает, что он сам появится.
        - Наставник… Вы тут всё так расписываете… Забыв, что я не посвящён в детали дела.
        Раздался звук, будто кто?то похлопал кого?то по спине.
        - Скоро посвятишься. А пока вспоминай, что сон особо крепок в блаженном неведении.
        - Слушаюсь.
        - Продолжай поиски. Ещё раз обойдите все постоялые дворы, и тех, кто сдаёт комнаты - знакомых тут у него вроде нет. А куда ещё податься приезжему. Найти нужно в течение нескольких дней.
        - Понял.
        От вкрадчивого голоса можно было вспотеть и покрыться мурашками:
        - Нужно найти его в ближайшие дни. Я уйду первым.
        Раздался звук закрывающейся двери.
        - Надо было ещё в Энтее просто стукнуть его по голове, упрятать в мешок и отвезти сюда. А то танцуют вокруг него, наблюдают. А теперь попробуй найти этого шустрого… - Через несколько мгновений говоривший также вышел.
        В комнате воцарилось молчание. Парни лежали в гробу и переваривали информацию.
        - Мне кажется или этот разговор был о ком?то из нас? - С сомнением спросил принц. - Интересно - обо мне или о тебе?
        - Тебе не кажется. - Мрачно сказал Вальдр. - И я уверен, что это было обо мне. Кажется, моя мать опять болтала лишнее. Хорошо, что у сестры хватило ума молчать. Интересно - кто же меня так ищет?
        - А мне интересно, почему мы продолжаем валяться в гробу, хотя они уже ушли?
        - Точно. - Оборотень встрепенулся и, упёршись ладонями в крышку, сдвинул её в сторону. Однако снять Вальдр её не успел - лишь появилась маленькая щель, в которую проник свет, как вновь кто?то вошёл. Мужчины застыли, боясь пошевелиться.
        Вошедшая мурлыкала какую?то песенку, отчаянно фальшивя. Раздался плеск воды. Песня становилась всё громче.
        Принц недовольно завозился - то ли хотел подпеть, то ли ужасался вокальными данными незнакомки.
        - Почему крышка набекрень? О, это же для наследника. Интересно а внутри тоже резьба? Такую красоту зарывать жалко.
        Крышку сдвинули и парни зажмурились от света. Над гробом склонилась девушка в коричневом платье и с тряпкой наперевес. Её челюсть поползла вниз, а брови, напротив, вверх.
        - Бу! - Принц помахал ей рукой.
        - Здравствуйте. - Злобно поздоровался Вальдр.
        Раздался звук падающего тела.
        - И как с такими слабыми нервами в Управление работать берут? - Фыркнул господин Ярдар, выбираясь из гроба.
        Принц вылез вслед за ним.
        - Она здесь полы моет. - Он кивнул на ведро с водой, стоящее неподалёку. - И вряд ли каждый день любуется на вылезающих из гроба покойничков. А тут ещё не просто покойник, а принц.
        - И не просто принц. А в компании незнакомого парня. - Вальдра передёрнуло. - Если ты кому?нибудь расскажешь…
        - О, мы окончательно перешли на "ты". - Эйнар ухмыльнулся. - Продолжай в том же духе.
        Зеленоглазый оборотень поправил плащ и направился к двери.
        - Быстрее. Нужно найти мышь, пока она куда?нибудь не вляпалась… Что вы делаете?!
        Принц поднял лежавшую без чувств девушку и аккуратно положил в гроб. Поймав изумлённый взгляд своего спутника, он пожал плечами.
        - А что? На полу ей холодно и неудобно. - Его глаза озорно блестели.
        - Действительно - не можем же мы оставить девушку в таком положении. - Вальдр заботливо накрыл гроб крышкой.
        Выйдя за дверь, парни огляделись по сторонам, однако Элиан нигде видно не было.
        - Отлично. И куда она пошла? - Возмутился господин Ярдар. - Может её уже давно схватили по подозрению в шпионаже?
        - Попробуйте унюхать. Она же совсем недавно ушла. Снежный барс выглядит менее подозрительно, чем белый тигр. У меня более редкая ипостась.
        - Зато у меня хвост длиннее. - Буркнул Вальдр. В следующее мгновение посреди каменного коридора уже переминался с лапы на лапу огромный пятнистый кот. Повертев головой, он уверенно направился в правую сторону. За поворотом их ожидал сюрприз…
        - Сегодня что - какой?то день обмороков? - Изумился Эйнар.
        Господин Ярдар поднялся на ноги уже в человеческом обличье.
        - Проклятие. Она умеет выбирать момент! - Уперев руки в бока, он с возмущением уставился на Элю, лежащую на полу. Щёки девушки были нежно - зелёные. Очки съехали набекрень.
        - Так что с ней? - Наследник престола присел на корточки рядом с учительницей и на всякий случай пощупал её пульс. - Это серьёзно? Какая- то она очень… зелёненькая.
        Вальдр отодвинул принца и, поправив Элины очки, взял девушку на руки.
        - С ней так бывает. Хобби у мыши такое - падать в обморок по любому поводу и в интересных местах.
        - Если увидят, как мы тащим чьё?то бездыханное тело, то уж точно обратят внимание и зададут вопросы. - Эйнар поцокал языком.
        С той стороны, откуда они пришли, раздался звук шагов. Парни метнулись к лестнице, ведущей на второй этаж.
        - Может есть какой?то способ привести её в чувства? - Спросил принц, прыгая через две ступеньки. Вальдр, несмотря на свою ношу, от него не отставал.
        - Нюхательные соли. Как выберемся отсюда, куплю побольше.
        - А что?нибудь вот прямо сейчас? О! Вспомнил - в сказках принцессы от поцелуя обычно просыпаются.
        Зеленоглазый оборотень с ужасом покосился на учительницу, голова которой покоилась у него на плече.
        - Она не принцесса.
        - Ой, не придирайся! Зато я принц - может сработает.
        - Так, хватит нести чушь. Лучше скажи что?нибудь полезное. - Вальдр огляделся. На втором этаже тоже было пустынно, однако обстановка больше радовала глаз - кое - где по стенам висели гобелены и картины со сценами охоты.
        - Ну… Мы сейчас в башне… Вот чего не ожидал, того не ожидал… Как ты смеешь лапать бедную девушку, когда она в бессознательном состоянии.
        Вальдр, который шарил по карманам Эли, при этом стараясь её не уронить, окинул принца убийственным взглядом.
        - Я ищу брошь. - Процедил он. - Только ваш извращённый ум мог предположить нечто иное.
        Нащупав брошь, он огорчился.
        - Она не тёплая… Наверное, лучше спуститься на первый этаж.
        Эйнар махнул рукой в дальний конец коридора.
        - Там можно спуститься в корпус, где располагаются лаборатории.
        Подумав, Вальдр кивнул и направился за принцем. Ковровая дорожка была очень мягкой, скрадывающей звук шагов. Принц периодически комментировал висящие на стенах картины, а его спутник чутко прислушивался к тишине. У одной из дверей, перегораживая проход, лежали чьи?то вещи - сундучок и столик из красного дерева, полки и ковёр.
        - Почему это в коридоре валяется? - Удивился господин Ярдар.
        Эйнар пожал плечами.
        - Это кабинет главы Управления. - Он кивнул на массивную дубовую дверь. - Наверно, перестановку затеял и старые вещи выбрасывает. - Парень уже собирался пройти мимо, но вдруг застыл. - Какая дивная мысль! Дай?ка сюда нашу леди.
        - Зачем? - Вальдр подозрительно прищурился и покрепче прижал к себе девушку. По его мнению, удачными идеями принц никогда не блистал.
        - Мы замаскируем её под ковёр. Ведь с ковром ходить менее подозрительно, чем с чьим?то телом.
        - По - моему, это гобелен. - Зеленоглазый оборотень приподнял брови.
        - Не суть. Замаскируем её под гобелен. - Эйнар тут же развернул ткань. На ней был выткан олень с ветвистой короной на голове.
        Парни свернули ковёр, положив внутрь Элю. Вальдр взвалил её на плечо.
        - А она не задохнётся? - С сомнением спросил он.
        - Не должна. - Принц поправил парик и, осторожно переступив через сундучок, направился дальше по коридору.

* * *
        Глава Управления Харольд Стуррода пребывал в дурном расположении духа - мало того, что канцлер вежливо выдворил его из лаборатории и закрылся там с каким?то магом, так ещё и попросил его притащить туда гроб. Гроб, чтобы не мозолил глаза, был оставлен в одной из малоиспользуемых комнат. Честно говоря, гроб этот уже сидел у господина Стурроды в печёнках. Поскольку днём ранее он лично разыскал лучшего в городе резчика по дереву и стоял у него над душой, пока тот в срочном порядке вырезал герб королевской семьи.
        - Сходи к парням из отдела дознания и скажи им перетащить этот проклятый ящик. - Приказал начальник Управления своему помощнику, шагая по галерее, соединявшей корпус, где располагались лаборатории с главной башней. С одной стороны окна галереи выходили на пустынную улицу, а с другой на глухую стену соседнего крыла. Ходить по этой галерее было удовольствие не из приятных - ледяной ветер норовил забиться в щели и еле слышными завываниями призывал насморк.
        - Меня прогнали из собственных лабораторий. Что же там такого он собрался делать. Ведь это скорее формальность - понятно, что это труп принца. Иначе где бы он всё это время шлялся.
        Навстречу им шли двое мужчин с длинными чёрными волосами и в тёплых плащах. Господин Стуррода не обратил на них особого внимания - он всё ещё злился на канцлера. Но когда они уже прошли мимо, внезапно в голове оборотня, натренированной годами службы в управлении, будто что то щелкнуло.
        Повернувшись, он прищурился и спросил:
        - Мне кажется, или эти двое тащат мой новый ковёр, привезённый моим зятем из Валонде и приобретённый там за баснословные деньги?
        Его помощник удивлённо приподнял брови.
        - Я сказал вашему лакею оставить его и другие вещи под дверью вашего кабинета, поскольку кабинет был заперт. Не думал, что кто?то посмеет притронуться к этим вещам.
        - Эй! Куда вы это тащите?! - Возмущённо крикнул господин Стуррода вслед двум подозрительным брюнетам.
        Их реакция не развеяла подозрения - вздрогнув, двое мужчин бросились бежать.
        - Что за?!. Эй!!! - Глава управления от возмущения позабыл о своём возрасте и социальном статусе и последовал за ними. - Да стойте же! Я приказываю вам остановиться!
        Беглецы не послушались и свернули в прилегающую более узкую галерею. Помощник главы, который опередил своего начальника, свернул вслед за ними и ойкнул, врезавшись в штатного мага, читающего на ходу какой?то справочник.
        - Что? Что такое? - Увидев пробежавшего мимо злого главу Управления, маг покрылся холодным потом и на всякий случай присоединился к погоне. Галерея закончилась и они буквально влетели в малый зал суда. Большой зал суда использовали редко - только по особым случаям, но и его меньший собрат впечатлял - застывшие у стен рыдающие каменные фигуры - аллегории раскаяния и страданий. Массивные скамьи стояли полукругом, а у дальней стены возвышался помост с длинным столом. Сейчас в зале был только секретарь судьи, который, усевшись в кресло начальника, странно жестикулировал, видимо, представляя, что его повысили. Двое оборотней с ковром наперевес, внезапно ворвавшиеся в помещение, растерянно заметались из стороны в сторону. Наконец, увидев ещё одну дверь за помостом, они бросились к ней. Следом ворвался помощник главы Управления.
        - Держи их! - Рявкнул он секретарю. Тот среагировал почти мгновенно и цапнул пробегающего мимо за волосы. В следующее мгновение секретарь тупо смотрел на парик в своих руках, соображая что происходит. Последним в зале оказался начальник Управления. Тяжело дыша, он присел на ближайшую скамейку и жестом отослал секретаря судьи вслед за своим помощником и магом, которые продолжали преследование.
        - Чем я занимаюсь? Мне скоро шестьдесят… Пойду лучше займусь гробом.
        По дороге к комнате, где был оставлен гроб, он захватил с собой двух нехлипких парней - служащих.
        - Напомните мне оторвать голову магу, отвечающему за охранную систему Управления. - Хмуро попросил господин Стуррода. - В кои?то веки затеял перестановку в кабинете…
        Парни послушно закивли и, ухмыльнувшись, переглянулись - видимо, с тем магом у них были какие?то счёты.
        Гроб по - прежнему стоял на месте. Служащие легко его приподняли и понесли прочь из комнаты. В дверях они наклонили ящик, чтобы он вписался в косяк. Внутри что?то сдвинулось. Все присутствующие застыли и стали переглядываться.
        - А разве останки принца уже там? - Осторожно осведомился один из парней.
        - Нет. Они сейчас в лаборатории с канцлером. - Глава Управления жестом приказал опустить гроб на пол и осторожно открыл крышку. Внутри лежала девушка в форме уборщицы Управления.
        - Так… - Господин Стуррода наконец нарушил тишину. - С сегодняшним днём определённо что?то не то.
        - Она жива! Кажется, просто спит. - Один из служащих поднёс кинжал к носу девушки. На стали появилась еле заметная дымка.
        - Ещё интереснее… - Глава управления устало потёр переносицу. - Разбудите её.
        Похлопывание по щекам не дало результата.
        - У тебя есть нюхательные соли? - Шёпотом спросил парень у своего сослуживца.
        - Разумеется, нет.
        - Может дать ей понюхать портянку?
        - Это слишком жестоко.
        Девушка, будто почувствовав грозящую ей беду, внезапно зашевелилась и, поморщившись, открыла глаза. Осоловело поморгав, она сфокусировала взгляд на господине Стурроде, который стоял возле гроба, скрестив руки на груди. Судя по выражению лица несчастной, величайшим её желанием было вновь накрыться крышкой и никому не открывать.
        - Ну - с… - Господин Стуррода склонил голову набок. - Не соблаговолите объяснить, что вы делаете в гробу кронпринца?

* * *
        - Мой план был идеален! Неужели они догадались, что внутри тело?
        - Разумеется, догадались! Думаешь, стали бы они гоняться за нами по всему Управлению из?за какого?то старого гобелена?
        - Да, такого быть не может.
        Эля чувствовала себя очень плохо. Голова раскалывалась, будто внутри сидел очень усердный кузнец с огромным молотом. Всё тело ныло, болели даже кости. Вдобавок над ухом зудели два смутно знакомых голоса.
        - Разве ты не говорил, что она скоро очнётся? Что?то она не спешит.
        - Я заметил. - Второй собеседник явно был очень раздражён.
        "Это же Вальдр. Он всегда в дурном расположении духа."
        - Может всё таки попробуем вариант с поцелуем из сказки.
        - Я тебя сейчас сам поцелую. - Прошипел Вальдр. - Или покусаю.
        - Ну ладно, ладно - можешь попробовать поцеловать первый.
        Эле стало страшно и она сочла нужным протестующее замычать. С трудом девушка разлепила веки - казалось к каждой реснице был привязан валун.
        - Не надо никого целовать. - Слабым голосом попросила она. - Ваша невеста обещала выцарапать мне глаза. А что со мной сделают ваши многочисленные возлюбленные, ваше высочество, я и представить боюсь.
        - Ух, какой действенный способ! - Восхитился принц. - Мы только заговорили о поцелуях, а она уже проснулась!
        Эля скосила глаза, разглядывая обстановку. Они были на постоялом дворе в снятой ими ранее комнате. Девушка лежала на кровати, а оборотни сидели по обеим сторонам от неё.
        - Я что?то пропустила? - Учительница наморщила лоб.
        - Если резюмировать всё, то - мы упустили канцлера и еле сбежали из Управления. Зато нас, кажется, не узнали. Очень надеюсь…
        - Что?то мне опять в обморок захотелось. - Пробормотала Эля. - Можно я посплю?
        - Лучше поешь. - Вальдр похлопал её по плечу.
        - Нет, лучше посплю. - Девушка вновь закрыла глаза.

* * *
        В следующий раз Эля открыла глаза уже утром. Окна выходили на восток и солнечные лучи, норовили забраться в комнату и поплясать на смеженных веках, прогоняя сон. Учительница сладко потянулась и села на кровати. Чувствовала она себя бодрой и выспавшейся. В комнату вошёл Вальд, неся тарелку с отбивной.
        - Я уже думал, что ты решила никогда не просыпаться. - Он поставил тарелку на тумбочку рядом с кроватью Эли.
        - А где принц? - Девушка повертела головой вокруг.
        Оборотень пожал плечами.
        - Был здесь, когда я выходил за едой.
        - Сегодня день его похорон, помните?
        - Помню. Звучит забавно.
        Девушка надела очки и вскочила с кровати. На столе она нашла записку.
        "Не могу не пойти".
        - Он пошёл. Он всё таки пошёл. Один.
        Вальдр поморщился.
        - Это глупо. Там будет целая толпа тех, кто его знают в лицо.
        Девушка растерянно опустилась на стул.
        - Он может попасть в неприятности.
        - Непременно попадёт. - Закивал парень. Взяв тарелку он вручил её Эле. - То есть… Он мальчик взрослый - хватит с ним нянчиться. Если что - это уже будут не наши проблемы. Ешь давай.
        Некоторое время девушка молча ковырялась вилкой в тарелке.
        - Он не из тех, кто переживает горе в одиночестве. - Пробормотала она.
        Ей вдруг вспомнилось, как после смерти Гиса, принц пришёл к ней - малознакомой девушке, и какое отчаяние было у него в глазах.
        - Эй, почему не ешь? Может тебе нужно лекарство? - Вальдр помахал ладонью у неё перед глазами.
        - Можно мне воды? - Тихо попросила учительница, не отрывая взгляда от отбивной.
        - Сейчас принесу. - Оборотень вышел за дверь.
        Когда он вернулся, комната была пуста. На столе одиноко остывала тарелка с отбивной.
        - О, прекрасно. Нашла себе бедного брошенного ребёнка, которого непременно нужно пожалеть. - Прошипел господин Ярдар, надевая плащ.
        Глава тридцать пятая - похоронная
        Ветер играл позёмкой, бросал в лицо снежное крошево, теребил подол старого плаща - новый был оставлен в Управлении. Эля с трепетом оглядывалась вокруг. Кладбище оборотней, расположенное за городом, представляло собой редкий, но достаточно обширный лес. Деревья, высаженные почти ровными рядами, были расположены на достаточно большом расстоянии друг от друга, чтобы даже летом лес казался очень светлым. Поближе к городу деревья были совсем невысокие. Постепенно они становились все выше и выше, превращаясь в столетних великанов и сливались с настоящим лесом, так что сложно было понять, где деревья, высаженные природой, а где рукой оборотня. Из?за отсутствия подлеска эти своеобразные аллеи хорошо просматривались и девушка сразу увидела вдалеке подозрительное столпотворение.
        "Значит, труп распознать в Управлении не удалось, раз похороны состоялись".
        Эля осторожно проследовала туда.
        "Как они вообще определяют, кто где закопан?" - Учительница наклонилась, при этом придерживая сползающие очки и, стянув перчатку, пошарила рукой в снегу у подножья одного из деревьев. Пальцы наткнулись на шероховатую поверхность камня. Стряхнув снег, она смогла разглядеть небольшую могильную плиту, на которой было высечено имя.
        - Ясно. - Она выпрямилась и снова одела перчатку. Внезапно о её плечо разбился маленький некрепкий снежок. Девушка испуганно заозиралась.
        - Как смеешь ты нарушать покой мёртвых? - Вопросил кто?то замогильным голосом. То, что голос исходил откуда?то сверху, добавило ситуации большей жути.
        Эля икнула и села в сугроб.
        - Ой, нет, не надо, только не в обморок. Мы в прошлый раз головы сломали как тебя в чувство приводить. Вальдр грозился скупить все нюхательные соли столицы.
        Девушка задрала голову вверх и увидела на соседнем дереве принца. Нахохлившись, он сидел на корточках на толстом суку и напоминал огромного ворона. Длинные полы плаща и чёрные кудри, припорошенные снегом, только усиливали сходство.
        - Привет. - Поздоровался он.
        Эля медленно поднялась на ноги.
        - Здравствуйте…
        Принц повернул голову в ту сторону, где между тёмных, голых стволов деревьев виднелась толпа, собравшаяся на похороны.
        - Что ты здесь делаешь?
        - Я беспокоилась за вас. Когда господин Ярдар отвлёкся, тихонько ушла. Дорогу спросила у прохожих. Сама удивлена, что меня никто не съел.
        - Вальдр будет очень злиться, потому что ты заставишь его волноваться за себя.
        - Он за меня волнуется? - Эля засмеялась. - Прямо весь извёлся. Просто брошь…
        - Извёлся, когда ты в обмороке была. Даже кошка может привязаться к мышке, если они проведут много времени вместе. Особенно, если кошка не играет с другими кошками. Она может подумать, что мышка - это её котёнок, которого нужно защищать, вылизывать и кормить молоком.
        Эля озадаченно заморгала.
        - Знаете, ваши метафоры… так метафоричны, что я уже перестала понимать, о чём вы…
        Наследник престола фыркнул и, встав на ноги, прошелся по ветви как по ровной земле к её истончающемуся концу. Девушка схватилась за сердце.
        - А вообще что вы делаете на дереве?!
        - Прячусь.
        - Но ведь листьев сейчас нет и вы, наоборот, на виду у всех.
        Эйнар снова присел, повис на ветке на руках и, качнувшись, спрыгнул на землю.
        - Подойдём поближе. - Он взял Элю под руку и кивнул в сторону похорон. - Изобразим скорбящую парочку.
        Они медленно, прогулочным шагом, пошли между деревьев.
        - У вас такие странные обычаи. - Девушка вздохнула. - Я сперва подумала, что заблудилась и вместо кладбища забрела в обычный лес.
        - Ты никогда не была на кладбищах оборотней?
        - Как?то не приходилось. Позвольте… - Она ненадолго остановилась и свободной рукой натянула принцу на голову капюшон.
        - На наших могилах высаживают деревья - вроде как мы сливаемся с природой.
        Девушка задумалась.
        - Мне нравится это. - Внезапно она спросила. - А почему ваша мать похоронена не здесь, а на холме? И там есть памятник…
        Эйнар пожал плечами.
        - Так отец захотел. Я редко мог понять, что творится у него в голове.
        Они остановились на достаточно большом расстоянии, чтобы никто не смог узнать принца.
        Похороны оказались не такими уж пышными, как думала учительница. Скорбящие стояли на обширной площадке, видимо предназначенной для погребения особ королевских кровей. Женщины, кутающиеся в тёмные меховые манто, периодически жеманно прикладывали к глазам платочки. Мужчины молча наблюдали, как стражники в коричневых плащах несут уже знакомый гроб к большой яме.
        Эля вытянула шею, силясь разглядеть императора.
        - Папа, наверняка, попозже будет. У него всегда много дел. - Девушка услышала в голосе оборотня ехидные нотки. Он поцокал языком. - Ну посмотри на них - ни одного искреннего лица. Хотя нет, всё же пару есть. - Парень судорожно сглотнул. Эля почувствовала, как его пальцы с силой сжимают её локоть, но промолчала - принцу сейчас явно было больнее. - А ведь, возможно, кто то из них и убил Гиса. Я обещал ему королевские похороны. Какая глупость… Как будто Гису это поможет.
        По толпе пробежал шёпот. Все повернули головы в сторону города. Оттуда к месту захоронения приближалась ещё одна процессия, изобиловавшая стражами. Толпа расступилась. Оборотни склоняли головы в поклоне.
        - Пошли. - Эйнар дёрнул учительницу за рукав.
        Девушка подняла на него удивлённый взгляд.
        - А разве вы не хотели остаться до конца?
        - Пошли. - Повторил он.
        Эля молча последовала за парнем. Снег скрипел под ногами - в отличие от города, он не был утоптан и учительница пару раз завязла в сугробе и принцу пришлось ей помогать. Многочисленные башни города, посверкивающие шпилями, приближались, выступая из?за деревьев. Эля повернула голову влево и прищурилась - вдалеке в низине раскинулось большое озеро, на берегу которого виднелась верфь.
        - Вы по озеру плаваете? - Удивилась она.
        - Что? Принц - вздрогнул, выныривая из своих мыслей. - А, ну не только - в озеро впадает судоходная река.
        - Вот ты где!
        Девушка вздрогнула и повернула голову. Она так засмотрелась на завораживающий зимний пейзаж, что только в последний момент заметила прущего прямо на них злого Вальдра.
        - О, что?то ты припозднился. - Принц с широкой улыбкой помахал ему ручкой.
        - Я заблудился. - Глухо рыкнул парень, направляясь к Эле.
        - Ой, ну кто бы сомневался. - Эйнар совсем не по - королевски хрюкнул от смеха.
        - Я забрёл на какой?то рынок, где на меня вывернули корзину с вонючей рыбой. Потом меня толпой едва не смело с какого?то хлипкого моста и в довершении на мой плащ нагадила малахольная ворона.
        - Простите, но я же ничего не сделала. - Пискнула Эля, прячась за спиной принца, который расставил руки в стороны. Вальдр попытался выцарапать её из?за плеча Эйнара, но вместо этого был заключён в крепкие объятия блондина.
        - А давайте не будем грубить. - Радостно предложил наследник престола. - Наша милая леди всего лишь волновалась за меня. У неё доброе сердечко.
        - Ага, оборотней она боится, как же. А на похороны резво поскакала. По городу, кишащему оборотнями!
        - Знаете, по - моему она боится только вас. - Принц попытался подставить Вальдру подножку, но вместо этого сам был уложен в снег. Тяжело вздохнув, он кое?как приподнялся и занялся слетевшим париком, не обращая внимания на возню за своей спиной.
        Оставшаяся без защиты, Эля думала, что её сейчас прикопают под ближайшим деревом, но Вальдр всего лишь схватил девушку за руку и потащил в сторону города.
        - Вот сама теперь мой плащ и отстирывай!
        - Да, простите. - Пробормотала учительница, ненавязчиво пытаясь выдрать свою ладонь из цепких пальцев мужчины.
        - Нам ещё нужно придумать, как пробраться к канцлеру.
        Их догнал Эйнар. С загадочным видом он достал из кармана ключ и потряс им перед лицом Вальдра.
        - И что это? - Осведомился тот.
        - Ключи от чёрного входа дома канцлера.
        Эля и Вальдр синхронно вытаращили глаза.
        - Откуда?
        Принц вздохнул.
        - Старый дворецкий так скорбел по поводу моей смерти, что не следил за своими карманами, пока шёл на похороны. Бедный Бран. Помнится, в детстве он дул мне на разбитую коленку, когда я свалился с их буфета.
        - Вы часто бывали в доме канцлера? - Спросила Эля, не оставляя попыток освободить руку.
        - Ну, довольно часто. В детстве особенно. Я уже говорил, что мой отец дружит с канцлером с молодости. Это, пожалуй, единственная семья, с которой нас связывают не только формальные отношения. Отец поощрял моё общение с их детьми и как?то раз, очень давно, даже высказал пожелание породниться с ним через меня и дочь канцлера. Но мы с Марленихт никогда не проявляли друг к другу подобной склонности. - Принц улыбнулся. - Когда был подростком, всё время дразнил эту мелкую.
        - В любом случае, вы не так бесполезны, как я думал. - Пробормотал Вальдр.
        - Что? - Не расслышал Эйнар.
        - Нет - нет, ничего.

* * *
        "И опять! Опять мы делаем что?то странное. Но ведь с нами второе лицо государства… и канцлер точно не желает ему зла, раз он друг императора… Значит волноваться не о чем! Ой, что?то мне не хорошо…" - Коленки у девушки дрожали и она была вынуждена прислониться к стене и с обречённым видом наблюдать, как два оборотня ковыряются в замке.
        Луна царила в небе, то выныривая из?за редких облаков, то вновь прячась и роняя свой тусклый холодный свет на усыпанный снегом город. Столица в тёмное время суток была пооживлённей Энтеи, но район, в котором располагался дом канцлера, был очень тихим и спокойным. Ночь была довольно морозной, хотя от страха Эля этого даже не ощущала. Сейчас горели только два окна в доме - на втором этаже. Одно из которых, по словам Эйнара, было окном кабинета канцлера.
        - Ой, а можно я пойду? - Прошептала учительница умирающим голосом. - Всё равно я такая бесполезная.
        - Ага! А что я предъявлю канцлеру в доказательство, что я его сын? Подробное словесное описание броши? - Вальдр поднял на неё сверкающие глаза. Он с утра пребывал в возбуждённом состоянии - настроение металось от болезненно - радостного к хмуро - злобному.
        - Ну как вы думаете пробраться в дом, где куча прислуги, чтобы вас не заметили. Зачем такая конспирация? В конце концов можно было просто передать письмо с просьбой о встрече.
        Щёлкнул замок.
        - Ага! - Горящие энтузиазмом парни подхватили Элю под руки и поволокли к двери.
        - А там точно нет каменных львов? - Испуганно спросила учительница.
        - Да что за львы?то? - Эйнар первым нырнул в мрак прохода.
        Вальдр пропихнул следом девушку и прошёл сам, закрыв за собой дверь. Внутри оказалось не так уж и темно. Задняя дверь вела прямиком на кухню, где лунный свет проникал через большие незашторенные окна. Эля, памятуя о кошачьем зрении оборотней, вцепилась в рукав Вальдра. Они обогнули большой стол, заставленный блестящими кастрюлями.
        - Буфет всё ещё на месте. - Умилился принц. Интересно, там по - прежнему хранят конфеты?
        - Мы тут не на пикничок пришли. - Шикнул Вальдр.
        - Какой же ты зануда. - Огрызнулся наследник престола.
        - Ха… - Продолжить Вальдр не успел - Эля, споткнувшись обо что?то, рухнула на пол, при этом сильно дёрнув мужчину за рукав.
        - Ой, оно как?то хрустит. - Испугалась девушка.
        - Бестолочь! Ты развернула мешок с углём! Сейчас будешь вся чёрная, как поросёнок. - Прошипел Вальдр.
        - Поросята розовые. - Ехидно заметил принц.
        - Это сейчас важно? - Эля шарила руками вокруг себя, пытаясь сгрести уголь обратно в мешок. Эйнар присел рядом, помогая ей. Вальдр молча наблюдал за копошением на полу - присоединяться к ним он считал ниже своего достоинства.
        Через пять минут они, наконец, выбрались из кухни в маленькую столовую для слуг. Эйнар что?то жевал. Пройдя ещё через несколько помещений, спутники спокойно добрались до лестницы. На втором этаже было ещё уютнее и в большей мере чувствовалась женская рука. На стенах вместо обычных картин в рамках висела вышивка - в основном лисы. Судя по возвышающейся у окна арфе, и флейте на специальной подставке, они оказались в неком подобии музыкального салона. На столиках, спинках кресел и пуфиках лежали многочисленные кружевные салфетки - такие белоснежные, что создавалось впечатление, будто гости, наведывающиеся в эту комнату, предпочитали всегда стоять, лишь бы не дотрагиваться до этой прелести. Эля с трудом могла поверить, что могущественный канцлер Двуипостасной империи, проживает в такой пасторальной обстановке. Они вышли в широкий коридор, конец которого, для Элиных глаз был необозрим, даже не смотря на то, что она успела привыкнуть к темноте. Крались они на цыпочках, стараясь даже дышать потише. Коридор превратился в проходное помещение с ещё одной лестницей, ведущей вниз. Странный глухой звук застал
спутников как раз в тот момент, когда они проходили мимо распахнутой двери. Все застыли и синхронно повернули головы. Судя по силуэтам стеллажей, комната, откуда раздавался звук, была библиотекой. В напряжённой тишине Эля различила чьи?то всхлипывания, будто кто то изо всех сил старался сдержать рыдания, но это у него категорически не получалось. Вальдр толкнул в спину идущего впереди принца, но тот вместо того, чтобы продвинуться вперёд, повернулся и обогнув Элю с Вальдром застыл у дверного косяка так, чтобы его нельзя было разглядеть из библиотеки. Вальдр сначала отбуксировал напуганную Элю на безопасное расстояние, а затем стал отчаянно жестикулировать принцу. Общий смысл жестикуляции сводился к тому, что он ему сейчас голову открутит. Эйнар в ответ махнул рукой, намекая, чтобы его оставили в покое. Оборотню были хорошо знакомы эти всхлипывания. Наследник престола осторожно опустился на корточки и заглянул в комнату. В большом кресле, подтянув колени к груди сидела девушка. Её плечи вздрагивали. Белая ночная рубашка и встрёпанные волосы, заплетённые в полураспустившуюся косу, придавали облику
девушки схожесть с привидением. Захлёбываясь слезами, она пыталась заглушить рыдания, зажав себе рот обеими ладонями. Эйнар прикрыл глаза, а затем неслышной тенью скользнул мимо двери так и оставшись незамеченным. Догнав своих спутников он жестом велел им следовать дальше по коридору, который вновь начинался за проходной комнатой.
        Не выдержав сверлящих его затылок взглядов, принц нехотя произнёс:
        - Марленихт. Она с детства была влюблена в Гиса. Однажды втихаря и жутко смущаясь попросила меня нарисовать ей его портрет. Забралась плакать в тёмную библиотеку, чтобы её никто не услышал.
        Эля оглянулась через плечо.
        "Бедняжка, а ведь она даже не знает, что сегодня была на похоронах своего любимого. Думает, что его тело так и не нашли…"
        Пройдя в конец длиннющего коридора, они остановились у массивной двери кабинета канцлера. Эйнар приложил ухо к замочной скважине и простояв так с минуту вежливо поскрёбся в дверь.
        - Входите. - С ответом немного помедлили - видимо хозяин дома не ожидал столь поздних визитёров. Принц взялся за медную ручку. Эле на мгновение показалось, что он колеблется. Вальдр, который успел вспотеть от волнения не выдержал и сам толкнул дверь. Она медленно, будто специально нагнетая обстановку, отворилась. Пол коридора перечеркнулся светлым квадратом. Однако инстинкт, издревле заставлявший людей тянуться к свету и избегать мрак, на этот раз промолчал в тряпочку. Эля поняла, что с удовольствием бы осталась в непроглядной тьме коридора, лишь бы никогда не переступать порог этой комнаты. Парни подхватили её с обоих сторон под локти и буквально внесли внутрь.
        Кабинет канцлера поражал скромностью обстановки. Простой письменный стол у окна, на котором одиноко стояла чернильница, книжный шкаф в углу и кресло. Да, зелёное кресло с высокой спинкой боком повёрнутое к камину, сразу привлекло всеобщее внимание. Точнее внимание привлёк сидящий там оборотень. Возраст мужчины сложно было определить - длинные прямые волосы ещё сохранили сочный чёрный цвет, но небольшие залысины и седая прядь у виска говорили что канцлер уже далеко не молод. От уголков глаз расходилась сеточка морщинок, как у тех, кто любит улыбаться. Лоб пересекала скорбная складка. Увидев вошедших, оборотень прищурил серые глаза. Учительница заметила как он сжал подлокотники кресла, будто собираясь вскочить. Но вместо этого он наоборот откинулся на спинку кресла. Принц выступил вперёд и коротко поклонился.
        - Здравствуйте.
        Канцлер не отрываясь смотрел на беловолосого юношу, а затем произнёс:
        - Живой и невредимый…
        - Как видите. - Принц самодовольно улыбнулся мигом развеяв серьёзность атмосферы. - Рад вас видеть, дядя.
        Господин Кольбьорн усмехнулся.
        - Взаимно. Ты всегда умел устраивать грандиозные шутки. И это пожалуй самая крупная из них. Я знаю, что мы сегодня хоронили Гиса. Но вот, что с тобой, я не знал.
        - Откуда? - Лицо принца удивлённо вытянулось.
        - Вчера в Управлении проводил экспертизу. Закрытую. Прибегнув к помощи мага, которому я могу доверять. Кстати, глава Управления вне себя от ярости - он утверждает, что двое каких то сумасшедших ворвались в подведомственное ему учреждение и украли его любимый ковёр.
        Вальдр с Эйнаром синхронно позеленели. Они уже успели позабыть о гобелене, который на обратном пути в гостиницу засунули в проезжающую мимо телегу с поросятами.
        - Не знаете, кто бы это мог быть? Может, кто то с пропуском… - Канцлер с интересом впился взглядом в спутников принца.
        "У Эли на языке вертелся вопрос, почему же он никому не сообщил о том, что это останки не принца, но она не раскрыла бы рот даже под страхом смертной казни.
        Мужчина посерьёзнел.
        - Что произошло в Энтее?
        - Кто то напал на Гиса, приняв его за меня. Когда я нашёл его в горящем доме, он уже был мёртв. Оставил несколько своих вещей, чтобы инсценировать смерть а сам скрылся. Хорошо, что вы никому не сообщили о результатах экспертизы. Кто то явно старается сжить со света не только меня но и всех претендентов на престол. Дядя умер. Раварт погиб в шахтах. А я до сих пор не знаю толком за что его сослали. Не может быть, чтобы он был замешан в каком?то перевороте. Уверен, что его подставили. Нужно поговорить с отцом, пока и с ним что?нибудь не случилось.
        Канцлер покосился на Вальдра, который с непередаваемым выражением лица пожирал его глазами и кажется не очень вслушивался в разговор.
        - Ты не представишь мне своих спутников? Полагаю им можно доверять? Они тебе помогают?
        - Ах да. - Эйнар немного отступил назад. - Они действительно мне помогли. Но у них к вам другое… личное дело.
        Девушка сунула в руку зеленоглазого оборотня брошь. Тот, судорожно сглотнув подошёл ближе к креслу. Отблески огня играли на отшлифованных гранях рубинов. Центральный камень нагрелся и дымил.
        Канцлер изменился в лице и вскочил на ноги. Увидев его реакцию, у Вальдра не осталось сомнений, что перед ним его родитель.
        - Отец. - Произнёс он, делая шаг вперёд.
        - Отец? - Раздалось от дверей. - Почему к твоему кабинету ведёт дорожка из угольных пятен?
        На пороге стоял высокий темноволосый юноша в очках. Своё удивление он выразил лишь приподниманием брови. Эле этот оборотень показался смутно знакомым.
        "Точно я видела его на балу у наместника".
        Вальдр перевёл взгляд на него. Кажется господин Ярдар успел забыть о наличие у канцлера других детей.
        - Брат? - Воскликнул он. - Апчхи…
        Новоприбывший приподнял вторую бровь и уставился на отца.
        - Что?
        Принц решил добавить ситуации ещё большей пикантности.
        - Так это правда вы, дядя?! Я думал что это невозможно, но судя по вашей реакции… Вот чего не ожидал того не ожидал. А тётушка знает?
        Брюнет наморщил лоб и собрался уже было осведомиться у отца, чего такого интересного не знает его мать, но тут он понял, что перед ним стоит тот, кого сегодня утром похоронили на столичном кладбище. Эле показалось, что у парня даже очки запотели от изумления.
        - Привет Гиннар, я неплохо выгляжу для мёртвого, правда? Ух ты! Стоило умереть только чтобы посмотреть на твоё выражение лица.
        - Что… - Гиннар справился с эмоциями и повернулся к канцлеру. - Отец?
        - Отец? - Вальдр продолжал буравить взглядом мужчину стоящего у кресла.
        - Дядя! - Принц скрестил руки на груди.
        - Я лучше пойду. - Пискнула Эля тихонько пятясь к двери. Вальдр не глядя сцапал её за капюшон плаща и притянул к себе. Девушке показалось, что это у него скорее сработал рефлекс - на высоких разборках аристократов, она действительно была ни к чему.
        Теперь всё выжидательно смотрели на хозяина кабинета. Канцлер снова опустился в кресло и мягко улыбнулся.
        - Скажи, а с чего ты решил, что я твой отец?
        Глава тридцать шестая - тёмная
        Вальдр сглотнул.
        - Приёмные родители утверждали что брошь была со мной, когда меня передали им. Потом вот она, - оборотень обвиняющее ткнул пальцем в Элю, - случайно привязала к себе брошь с помощью крови. Из?за этого пришлось идти к специалисту по артефактам. Специалист сказал, что кроме более старой магии, направленной на то, чтобы брошь не потерялась, есть более новый слой магии - некое заклинание, предназначенное для поиска определённой личности. И судя по всему, - Парень показал дымящуюся брошь, - это вы!
        Канцлер молча смотрел на Вальдра, слегка при этом склонив голову. Эля никак не могла разгадать выражение его лица. Было похоже, будто мужчина разглядывает какую?то диковинку, которую он боялся и одновременно очень хотел увидеть. И сейчас он эту диковинку оценивал.
        - Молодец. Как интересна судьбы. Это просто невероятно, что вы сейчас стоите в этой комнате. - Эле почему?то показалось, что под "вы" канцлер подразумевает не вежливую форму обращения к Вальдру, а всех присутствующих в кабинете. - Но я не твой отец.
        От этих слов у Эли пробежал мороз по коже. Она представила, что сейчас чувствует парень и машинально втянула голову в плечи. Однако оборотень приятно удивил её своей выдержкой. Примерно полминуты он молча обдумывал услышанное, а затем холодно спросил:
        - Полагаю, вам известно, как у меня оказалась брошь вашей жены?
        Сын канцлера, подслеповато щурясь, поправил очки и присмотрелся к украшению в руках Вальдра.
        - Разумеется, известно. - Старший оборотень устало вздохнул. - Это было идеей моей жены. Она лично зачаровывала брошь.
        Воцарилась тишина - все слушатели попросту не знали что сказать. Хозяин кабинета тоже молчал. Он, то ли ждал конкретного вопроса, то ли обдумывал, как вывести гостей из ступора.
        "Что?то я совсем запуталась". - Девушка старательно морщила лоб. - "Первоначально мы предполагали, что родителем Вальдра является канцлер или его жена. Если бы они оба были родителями, то не понятно, зачем отдали ребёнка, который судя по всему, младше их старшего сына. Логичней, если бы это была госпожа Кольбьорн, так как брошь её. Но тут выясняется, что артефакт ориентирован на поиск именно канцлера. И он не отец… И при чём здесь его жена? Если предположить, что всё же она мать, то тогда зачем посвятила во всё законного мужа… Я сейчас мозг сломаю".
        Гиннар Кольбьорн, как самый хладнокровный, наконец сподобился задать вопрос.
        - Что всё это значит?
        Канцлер ещё раз вздохнул и соединил кончики пальцев "домиком".
        - Видите ли… Моя жена обладает талантом к магии. Талант этот весьма специфичен. У неё слабые способности… Но она может видеть будущее. Канцлер снова многозначительно замолчал, видимо решив, что остальное они додумают сами. Вальдр, судя по его виду, уже был готов вытягивать информацию с помощью пыток. Канцлер решил не рисковать.
        - Я всего лишь нашёл обедневшее аристократическое семейство из провинциального города, которое за определённое вознаграждение согласилось принять тебя. Моя жена тогда сказала, что мы должны дать тебе шанс вернуться и дала эту брошь. Я не понимал зачем, но привык ей доверять. Если моя супруга что?то делает - у неё есть для этого причины.
        - Дать мне шанс? - Вальдр тупо смотрел на брошь в своей ладони. - Мои родители вовсе не хотели, чтобы я их нашёл… Этого хотела ваша жена.
        - Она была уверена, что так нужно. - В голосе старшего оборотня проскользнула жалость. Этого Вальдр снести не мог.
        - Вы знаете кто мои родители? - Холодно процедил он.
        - Да. - Канцлер обречённо кивнул. - Завтра вечером я дам тебе встретится с отцом.
        - Что насчёт матери?
        - Задашь этот вопрос отцу завтра. - Канцлер еле заметно поморщился. Этот разговор доставлял ему всё меньше удовольствия.
        Вальдр слегка поклонился, сохраняя при этом непроницаемое выражение лица.
        - Благодарю за посредничество, и сейчас и тогда… - Развернувшись, он направился к двери. Позабытая всеми, Эля поспешила за ним.
        - Мы можем быть уверены, что юная леди никому не расскажет о принце?
        От спокойного голоса канцлера учительница едва не подпрыгнула на месте.
        "А почему только я? Вальдр точно такой же мимопроходящий, случайно вляпавшийся в тайны королевской семьи. Почему я выболтать могу, а он нет?"
        - Я за ней прослежу. - Отстранёно пообещал Вальдр, не оборачиваясь.
        Девушка поспешно поклонилась присутствующим на прощание и робко улыбнулась принцу. Тот не любил такие простые прощания и, подскочив к ней, галантно поцеловал руку.
        - До свидания, моя леди. Мы ещё встретимся.
        Эля покраснела и вышла вслед за Вальдром.
        - Гиннар, пожалуйста проводи гостей, а потом принеси чаю. Нужно подумать, как устроить принца, чтобы его не заметили домочадцы.
        Юноша молча кивнул - ему и в голову не пришло возмущаться из?за того, что приходится выполнять обязанности дворецкого - отца он привык слушаться беспрекословно.
        Оставшись с канцлером наедине, принц отмахнулся от предложенного ему кресла, перенёс стул от стола к камину и только тогда присел. Огонь плясал в каменной нише, играя с тенями. Лицо Эйнара казалось осунувшимся и непривычно серьёзным.
        - Что ты хочешь сделать? - Мягко спросил канцлер. Он не вернулся в кресло, а остался стоять, переплетя пальцы на его высокой спинке и внимательно наблюдая за гостем.
        - Завтра первым делом проведите меня к отцу. Он всю жизнь был уверен, что абсолютно все хотят свергнуть его и убить. Должен же быть у него какой?то список подозреваемых.
        Канцлер тяжело вздохнул.
        - Никогда не видел тебя таким.
        Принц устало потёр лоб
        - Вы знаете, а ведь он мне снится.
        Его собеседник промолчал - вопросы были излишни.
        - Не его окровавленное тело. А то, каким он был раньше. Когда мы были подростками. Когда мы были детьми. Я даже вспомнил, как познакомился с ним. А мне уже стало казаться, что мы знали друг друга всегда. Если бы не наше знакомство… - Наследник престола застонал и закрыл лицо руками.
        - Ты не должен себя винить в этом…
        - Нет. Себя я точно винить не буду. - Принц внезапно поднял голову. Его лицо переменилось - теперь оно было жёстким и злым. - Я буду винить тех ублюдков, что воткнули ему нож в спину. Вы знаете, насколько мне наплевать на мой социальный статус и дарованные мне привилегии. Но теперь я воспользуюсь всеми предоставленными ресурсами, чтобы найти тех, кто это сделал и заставить их страдать. Кто бы это ни был.
        Канцлер бросил на него обеспокоенный взгляд. В комнату бесшумной тенью проник Гиннар с подносом, на котором стояли две чашки. Одну из них покорно взял Эйнар. Его пальцы всё ещё немного дрожали от ярости. Канцлер покачал головой.
        - Тебе нужно что?то покрепче чая.
        Принц безразлично пожал плечами.
        Старший оборотень подошёл к книжному шкафу. За книгами оказались припрятаны несколько бутылок и бутылочек разных форм. Из одной он плеснул в чай принцу и, наконец, уселся со своей чашкой в кресло.
        - Я удивлялся, почему Агни так спокойна. Видимо, у неё было какое?то предчувствие по поводу твоей смерти.
        - Тётя меня иногда пугает своими предчувствиями. Хорошо, что она редко когда делится ими с другими.
        - Она всегда была очень загадочной. Наверное, таковыми нам кажутся все уроженцы севера. - Хозяин кабинета улыбнулся. - Как ты познакомился с теми двумя?
        Взгляд принца потеплел. Он отпил из чашки.
        - Точно не помню. Кажется, на приёме у наместника. Или нет - мой Дождик едва не сжевал шаль той девочки. В общем, это вышло случайно.
        - Случайно, говоришь? Как интересно.
        - Точно - как только разберусь со всем, нужно будет забрать Дождика. - Эйнар потянулся, едва не облившись чаем - возле уютно потрескивающего камина ему хотелось спать. - Мне понравилось в Энтее - даже не хотелось возвращаться.
        - Совсем не хотелось? - Канцлер наблюдал за ним с понимающей улыбкой.
        - Совсем. - Наследник престола сонно моргнул. - Но хорошо, что я успел на похороны. Толком не успел попрощаться с Гисом. А какое дерево посадят на его могиле?
        Изящная фарфоровая чашка, расписанная голубыми цветочками, выпала из обвисшей безвольной плетью руки и раскололась на две почти ровные части. Канцлер слегка кивнул. Гиннар тут же подхватил заваливающегося набок принца. Усадив бесчувственное тело ровно, и придерживая его на всякий случай, оборотень поднял взгляд на отца.
        - Что теперь?
        Канцлер медленно отпил из своей чашки.
        - Проследи, чтобы завтра никто не заходил в подвал.

* * *
        Эйнар лежал в темноте. В абсолютной, непроглядной. Сквозь которую не пробивалось ни одного лучика света. Она обволакивала, душила, казалась почти материальной.
        "За мной никто не придёт". - Внезапно с ужасом осознал он. - "Мне навсегда придётся остаться здесь. Потому что так надо. Но почему так надо? Я не помню…"
        Подтянув к подбородку невидимые во мраке колени, принц совсем по - детски всхлипнул - такого он не позволял себе с пятилетнего возраста - отец бы просто выпорол его за подобное проявление слабости.
        "Хочу туда, где светло. Точно - хочу к бабушке. Но бабушка уже умерла… Наверное, я действительно никому не нужен… Потому что я не такой, как они хотят…"
        - О, хватит ныть. - Насмешливый голос вырвал его из объятий отчаяния. Кто?то распахнул плотные бархатные шторы, и в глаза Эйнару ударил яркий свет. На подоконнике, боком к нему, сидел Гис, лениво вытянув свои длинные ноги. Белоснежная рубашка и чёрный атласный жилет выгодно подчёркивали его фигуру. Рыжеволосый повернул голову.
        - Знаешь, чем ты мне больше всего нравился?
        - Ну… - Принц медленно принял сидячее положение. - Возможно, моё дивное пение?..
        Гис закатил глаза, что было для него не характерно - обычно он очень скупо выражал свои эмоции.
        - Ты отвратительно поёшь. Помнится, я сказал тебе это при первой нашей встрече и с тех пор моё мнение не изменилось.
        Принц обиженно нахохлился.
        - Ты тоже не особо изменился. Даже после смерти умудрился явиться мне с накрахмаленным воротничком. - Он снова лёг на пол и устало прикрыл глаза. Но голос друга снова вырвал его из паутины апатии.
        - За неубиваемый оптимизм. Ты похож на ветер - буйный, неуправляемый… сносящий крыши… Мне нравилось участвовать в твоих авантюрах.
        Принц приоткрыл один глаз.
        - Зато остальные из?за этих авантюр шептались за моей спиной.
        - С каких пор тебе не наплевать на их мнение? - Гис склонил голову на бок.
        - Неуважение ко мне дало свои плоды. Даже канцлер предал. Обвёл вокруг пальца как глупого мальчишку, коим я и являюсь. Отец прав. Не думал, что когда?нибудь соглашусь с ним. Никому нельзя доверять.
        - Эй. Вообще?то я отдал за тебя свою жизнь. Прямо таки и никому?
        - Прости. - Эйнар скукожился. Ему очень хотелось заткнуть уши и побиться головой об пол.
        - Самобичевание и пессимизм тебе не свойственны. Не разочаровывай меня.
        - И пяти минут нельзя поистерить.
        - Вставай.
        - Зачееем?
        - Ты хочешь посмотреть, что за окном.
        - Чего? - От удивления Эйнар даже приподнял голову.
        Гис толкнул створки и они распахнулись наружу. В комнату ворвался порыв ледяного ветра, пахнущего свежестью.
        - А что там? - Из его положения принц видел только серые тучи, сплошным покровом затянувшие небо.
        Гис усмехнулся.
        - Да - да. Любопытство - это моё слабое место. - Проворчал Эйнар, поднимаясь на ноги. Он перегнулся через подоконник и взглянул вниз. Там тянулась каменная кладка, вгрызающаяся в скалу. Из еле заметных расселин кое - где торчали кривые чахлые деревца, напоминающие сосны. О подножье скалы яростно бились серо - голубые волны.
        - Северное море! Как же я хотел его увидеть!
        Гис кивнул.
        - Кстати. - Принц оторвался от созерцания пейзажа. - А как это мы с тобой говорим?
        Рыжеволосый оборотень пожал плечами.
        - Никак. Это всего лишь плод твоего больного воображения. Просто ты скучаешь по мне.
        - Потрясающе. Моё больное воображение рисует мой же психологический портрет.
        Гис усмехнулся и легко спрыгнул с подоконника.
        - Ладно, разберись тут со всем.
        - Подожди!
        Эйнар отвернулся от окна. В голове толкались сотни несказанных фраз.
        Его друг вопросительно приподнял бровь.
        - Что мне делать? - Наконец спросил принц.
        - Делай то, что ты хочешь. - Серьёзно ответил Гис.
        Эйнар проснулся. Вокруг была темнота - почти такая же непроглядная как во сне. Почему?то пахло колбасой. Оборотень попытался перекатится на бок, чтобы встать, но вместо этого рухнул куда?то вниз, больно ударившись бедром. Вспомнив все самые непотребные ругательства, слышанные в излюбленных им кабаках, он пошарил руками вокруг. Кошачье зрение помогло различить рядом деревянные ящики, на которых принц, видимо, и лежал до этого.
        - Так. Вот зануда, не мог чего путного посоветовать. - Эйнар потёр виски, сгоняя разбегающиеся мысли в кучу. - А сейчас мне нужен план.

* * *
        Звёзды тихо перемигивались в ночном небе. В большинстве окон не горел свет. Мимо Эли пролетела летучая мышь, чиркнув её по уху кожистым крылом. Девушка поспешно натянула капюшон. Следом за мышью, возмущённо вереща, пронеслась серая неясыть - кажется, этой ночью у кого?то намечались разборки. Эля попыталась представить, что здесь творится в ночь зимнего солнцестояния и ей стало страшно.
        Вальдр шёл по улице, глядя себе под ноги, и не замечая ничего вокруг.
        "Бедный. Наверно, он так расстроен, что канцлер не его отец". - Девушка сочувственно вздохнула. Спохватившись, она взяла оборотня за локоть и скорректировала его движение, не позволив врезаться в коновязь.
        - Не смотри на меня так. - Буркнул оборотень, стряхивая оцепенение.
        - Простите, просто я представила, что вы чувствуете.
        Вальдр недовольно зыркнул на неё.
        - О, не напоминай! Я чувствую себя идиотом! Как, наверное, по - дурацки я выглядел, когда назвал канцлера отцом! Хорошо, что свидетелей было немного. Но перед канцлером и его сыном я опозорился.
        Эля закрыла рукой лицо.
        "Он неисправим. За него можно не волноваться".
        - А вы уверены, что мы идём по направлению к гостинице? - Уныло осведомилась учительница. Она уже давно подозревала, что они маршируют не в ту сторону, но тревожить задумавшегося оборотня не решалась.
        - Просто следуй за мной.
        - Но может всё?таки…
        - Да, это определённо где?то здесь. Мы почти пришли!
        Через пять минут они упёрлись в массивную каменную стену, тянущуюся вправо и влево на необозримую длину - темнота скрывала истинную протяжённость. Девушка задрала голову вверх. Над ними возвышалась монументальная громада башен. Императорский замок казался нерушимой и вечной цитаделью, намного более внушительной чем управление, дворец энтейского наместника и вообще все виденные Элей ранее строения вместе взятые.
        - Это не очень похоже на постоялый двор. - Пробормотала Эля.
        - Потрясающий вид! - Восхитился Вальдр. - Как раз хотел посмотреть на замок вблизи. Невероятное строение. Так, а теперь нам в ту сторону.
        Девушка послушно поплелась за оборотнем.
        - А наша Часовая башня всё равно выше. - Шёпотом заявила она. - Вообще уже темно и… страшно… Может, всё же спросим дорогу…
        Оборотень, который опять принял очень задумчивый вид, рассеянно ответил:
        - Чего тебе бояться? Я с тобой.
        "Ага, и это самое страшное - он притягивает неприятности".
        Ещё через двадцать минут блуждания по городу, они вышли к пристани, примерно на два метра возвышавшейся над озером. Обледенелые мостки отдавались гулким стуком под ногами. Вальдр подошёл к самому краю и, опёршись о перила, уставился на лёд. Эля, не обремененная кошачьим зрением, видела лишь темноту. С правой стороны, в пятидесяти метрах от них, светились окна какого?то развесёлого заведения. Угол здания нависал над водой - то ли часть берега смыло паводком, то ли у архитекторов руки были не очень прямые. Судя по звукам, там проводилось состязание менестрелей. Очень пьяных менестрелей…
        Эля некоторое время топталась возле своего спутника, нервно поглядывая по сторонам. Наконец она не выдержала.
        - Может… Может, вы хотите поговорить с кем?то? - Голос у неё при этом стал добрый - добрый - так она разговаривала с учениками, заявившимися в школу с фингалом.
        Вальдр посмотрел на неё, как на дурочку.
        - Ты действительно думаешь, что я тут буду жаловаться тебе на судьбу - судьбинушку. Мне, по твоему, пять лет? Если ты не заметила, то я взрослый мужчина.
        Эля виновато потупилась. Заметив её замешательство, оборотень слегка смягчился.
        - Просто мне интересно, чем же я так не угодил родственникам, что меня нужно было передавать приёмным родителям через вторые руки. И ещё меня бесит тот факт, что брошь оказалось не цепочкой, связывающей меня с отцом или матерью, а странной прихотью жены канцлера. А я так надеялся, что они специально оставили мне это, чтобы я смог найти их.
        Эля вздохнула.
        "Ну и зачем было выпендриваться? Разве сейчас он не жалуется мне?"
        - Выходит, меня действительно выбросили, как ненужную вещь. Следует ли считать, что у меня есть родители, если я им не нужен? И зачем я тогда их искал?
        - Не говорите так! - Укоризненно попросила девушка. - Вы же не знаете… Ну, их ситуацию. К тому же, посмотрите на это с другой стороны. - Она вдруг почувствовала себя обиженной. - У вас есть не только родные родители, но и приёмные, которые вас столько лет растили.
        - Ага, то есть я не нужен ни тем ни другим?
        Вспомнив о трудных взаимоотношения Вальдра с приёмным отцом, девушка мягко заметила:
        - Знаете - порой за злостью скрыто беспокойство.
        "Он уже, вроде, не подросток… Обычно у них такие проблемы".
        Из питейного заведения, расположенного рядом, вышли двое мужчин и направились вдоль берега.
        Вальдр повернулся к девушке.
        - Ты сейчас представляешь, что разговариваешь с одним из своих учеников?
        Учительница покраснела.
        - Нееет… - Неубедительно соврала она.
        - Да, ты уже нашла всё, что тебе нужно в этой жизни. - Фыркнул оборотень. - Работа учительницы - это твоё. Потом выйдешь замуж за Митиша… или как там его, и будете жить душа в душу, все такие ласковые и пушистые.
        - Что? - Эля опешила от такой резкой смены темы. - С чего вы взяли, что я собралась замуж за Митиша?
        - У него на лице написано, что ему предпочтителен такой исход событий.
        - С каких это пор вы так внимательны к людям, что читаете на лицах их намерения? - Голос девушки стал холодным, как воды озера.
        Двое припозднившихся посетителей корчмы проходили как раз мимо них, и Эля замолчала, не желая препираться с оборотнем на глазах у посторонних.
        - Глупо было надеяться, что он будет в подобном месте. - Один из прохожих устало вздохнул.
        - А что ещё делать? Мы обошли уже все постоялые дворы. Искать его не легче, чем иголку в стогу сена. А данное нам время кончается. - Говорящий запнулся и повернувшись, уставился на Вальдра. Толкнул локтем своего спутника. Тот проследил за направлением его взгляда и прищурился. Затем оба расплылись в блаженной улыбке. С такими улыбками встречают любимую матушку, которую не видели несколько лет. Вальдр заметил нездоровый интерес к своей персоне и напрягся. Незнакомцы подошли поближе. Один из них извлёк из кармана аккуратно сложенный портрет и придирчиво сравнил его с оригиналом. Оригинал нахмурился ещё больше и, взяв Элю за руку, быстро пошёл прочь. Однако оборотни не думали отставать. Один обогнал спешащую парочку, а другой остался за их спинами.
        - Простите, но вы случайно не господин Вальдр Ярдар?
        - Нет. - Буркнул господин Ярдар и попытался обогнуть препятствие. Незнакомец сделал шаг в сторону, снова загораживая дорогу.
        - Пожалуйста, не волнуйтесь. Мы от одного господина, который хочет с вами встретиться. Пожалуйста, следуйте за нами.
  &