Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Диллинджер Кира: " Рыцари Пустоты " - читать онлайн

Сохранить как .
Рыцари Пустоты Кира Диллинджер
        Кто же откажется от новой виртуальной игры за бесплатно? С прекрасной графикой, интересным миром, квестами, которые не скучно было бы выполнять. Бесплатная «пробная» версия вместе с оборудованием пришла каждому, кто наиграл более двух тысяч часов в любую из игр компании «Зорд». И мне в том числе. Конечно же, я восприняла это как жест доброй воли и понеслась на подвиги. И… И вот, что вышло. Нас тут семь тысяч игроков, у каждого есть оружие, куча энтузиазма и пятая точка, ждущая приключений.
        ANNOTATIONКто же откажется от новой виртуальной игры за бесплатно? С прекрасной графикой, интересным миром, квестами, которые не скучно было бы выполнять. Бесплатная «пробная» версия вместе с оборудованием пришла каждому, кто наиграл более двух тысяч часов в любую из игр компании «Зорд». И мне в том числе. Конечно же, я восприняла это как жест доброй воли и понеслась на подвиги. И… И вот, что вышло. Нас тут семь тысяч игроков, у каждого есть оружие, куча энтузиазма и пятая точка, ждущая приключений.
        Рыцари Пустоты
        Пролог
        ЧАСТЬ ПЕРВАЯ Глава 1
        Глава 2
        Глава 3
        Глава 4
        Глава 5
        Глава 6
        Глава 7
        Глава 8
        Глава 9
        Глава 10
        Глава 11
        ЧАСТЬ ВТОРАЯ Глава 1
        Глава 2
        Глава 3
        Глава 4
        Глава 5
        Глава 6
        Глава 7
        Глава 8
        Глава 9
        Глава 10
        Глава 11
        Глава 12
        Глава 13
        Глава 14
        Глава 15
        Эпилог
        РЫЦАРИ ПУСТОТЫ
        РЫЦАРИ ПУСТОТЫ
        КИРА ДИЛЛИНДЖЕР
        ПРОЛОГ
        Пролог
        Вы когда-нибудь играли в ММОРПГ? Игры такие компьютерные, где создаешь себе персонажа и бродишь им по миру с другими такими же, как ты, убиваешь мобов, выполняешь квесты за шмот и деньги, и иногда мочишь низкоуровневых нубов. Я вот играла. Да и до сих пор, наверное, играю.
        Чем людей привлекают такие игры? Кучей места, историей, графикой. Возможностью самовыражаться и хотя бы в виртуале выпендриться своими достижениями, если уж реал дает пинка под зад. Я в таких играх отводила душу, часами вырезая мобов или мелких зарвавшихся игроков. Игры были разные, разных годов, разных компаний, на разных языках. Общими были только ощущения, желания. Страшное желание коснуться монитора и попасть в тот мир, что был таким ярким и красочным. Оставить к чертям проблемы, послать их в далекие дали, стать одним из своих персонажей - мечником, лучником, магом.
        Годах так в тридцатых двадцать первого века, когда я была тощим подростком, желающим уйти в виртуал и не возвращаться, ученые, будто с насмешкой и издевкой, создали устройство, способное перенести сознание человека в цифровую реальность. Там нет физической боли и можно едва ли не летать. Но что вы, причем тут «какие-то игры»? Это устройство создано для неизлечимо больных, чтобы им было проще переносить недуг, и была возможность тихо-мирно скончаться в своей постели.
        Мы, простые игроки, сжимали зубы и ползли за свои компы, давясь злобой на весь мир.
        Только через пару лет эта технология послужила началом для нового вида игр - таких, о которых мы мечтали. «Зорд», компания, выпустившая не один десяток великолепных игр на ПК и консоли, представила свое устройство. Стоило оно совсем не мало, и многие понеслись строчить письма с просьбами выслать им бесплатную версию для бета-теста - мест было всего семь тысяч, желающих - миллионы.
        Мне повезло. Наиграв бешенное количество часов в их игры и доказав, что фанат я преданный и честный, мне доставили мою копию игры. И все замечательно, все круто, все так, как хотелось, если бы не одно но:
        Бета-тест продлится ровно столько, сколько захотят того «Зорды». А до этого времени - тестируйте хоть обтестируйтесь - «логаут» исчез и возвращаться не собирается.
        ЧАСТЬ ПЕРВАЯ ГЛАВА 1
        Столкновение с полом - не лучший способ пробуждения, даже если опция «боль» отключена системой, все равно на полу холодно и противно. Ругнувшись на узкий диван и на свое неумение спать нормально, я с горем пополам снова залезла на нагретое место. Только вот сон куда-то делся, и через десять минут бесплодных попыток уснуть, я вынуждена была признать, что уже не усну. А ведь так хорошо было видеть сны о том, как я выбиваю дурь из тех, по вине которых нахожусь не в теплой кроватке у себя дома, а черт знает где...
        Первое, что я увидела, когда проморгалась, был серый потолок комнаты, испещренный маленькими и очень натурально смотрящимися трещинками. Бесподобная графика, не перестаю удивляться.
        Перевернувшись на бок и упершись взглядом в стеклянный столик возле кровати, я свесила руку и ногу с дивана. Лежащая на столике книга в кожаном переплете едва заметно светилась серебряным цветом. Перечитывая ее снова и снова, я каждый раз поражалась человеческой глупости.
        Серьезно, ну кто откажется от новой виртуальной игры за бесплатно? Да, блин, никто. Ни я, ни шесть тысяч девятьсот девяносто девять придурков. Мы все понеслись на подвиги, только успев закрепить на голове и запястьях специальные обручи.
        И... И вот, что вышло. Нас тут семь тысяч игроков (было, во всяком случае), и у каждого стандартный набор задрота: оружие, куча энтузиазма и пятая точка, ждущая приключений.
        Только мы все зашли в игру и весело разбрелись по окрестностям стартовой локации, как вдруг перед нами выскочило системное окошко с текстом «Настоятельно рекомендуем вам ознакомиться с правилами нашей игры. Их вы найдете в инвентаре. Спасибо за понимание!».
        Я потянулась к столику и взяла приятную на ощупь книгу. «Инструкция по выживанию» крупными серебряными буквами было написано на обложке. Я усмехнулась - наверное, тысячи игроков зашлись в смехе, прочитав эту надпись в первый раз. Что мы, не знаем, как вести себя в ММОРПГ? Сейчас же хочется вышвырнуть книжку в окно. Что, собственно, бесполезно, я пробовала. Она появляется в инвентаре снова.
        Я открыла первую страницу и в который раз для себя прочитала:

«Уважаемый Игрок! Вы являетесь одним из бета-тестеров виртуальной ММОРПГ „Land of Spirits“. Доводим до вашего сведения, что согласно пользовательскому соглашению, вы не имеете право оспаривать сроки проведения бета-теста. На данный момент установленные даты: с 03.09.2034 по» - -. - -. - -».
        В конце предложения стояла звездочка, а в конце страницы - ссылка. Угадайте, куда? На пользовательское, мать его, соглашение под которым каждый сам поставил галочку, потому что читать простыню текста всем было лениво. Особенно мелкий шрифт, коим было написано, что «претензий к администраторам игры не имею, какие бы действия они не совершали, и полностью осознаю, что все дальнейшие события - последствия моей невнимательности, и в случае моей преждевременной кончины компания никакой ответственности не несёт». Весело, правда? Гейм-мастера, очевидно, люди с очень тонким чувством юмора. Тончайшим просто. На связь, кстати, так ни разу и не вышли, несмотря на активные попытки игроков достучаться до техподдержки.
        Я пробежалась глазами по первой странице «волшебной книги» и спрятала ее обратно в инвентарь, куда можно было зайти из профиля игрока, дважды щелкнув пальцами правой руки. Этот жест настраивался каждым игроком при создании персонажа, так что бедолаг, оставшихся без инвентаря из-за неумения щелкать пальцами не было.
        Сейчас мое положение было таким:

«Уровень: 15
        ХП: 300/300
        Нераспределенных очков опыта: 0
        Сила: 6
        Ловкость: 4
        Выносливость: 10»
        Для пары месяцев игры - это круто, хотя некоторые игроки взяли уже двадцатый уровень. Не то, чтобы я ленилась или была настолько идиотом, чтобы не знать, как фармить опыт - просто как-то сначала не задалось, и стать топовым игроком не вышло. Да я и не пыталась как-то. В любом случае логаута больше нет, стаскивать подключенное оборудование с игрока опасно, может долбануть током, а если сидеть где-нибудь и ныть «хочу в реал», тело твое постепенно само собой помрет. Можно, конечно, тихо-мирно ждать, пока какой-нибудь добродетель не протащит тебя через все уровни на собственном горбу, но сдается мне, таких маловато. Черт знает, сколько уровней в игре, а таскать балласт нахрен никому не нужно.
        Не скажу, что я была очень рада тому, что меня против моей воли заперли в виртуальности, где можно умереть по неосторожности. Первые несколько дней вообще я просидела в одной из кафешек стартового города, потому что не знала, как быть, откуда взять денег на еду и жилье, кто все эти рыдающие люди на улицах, и что вообще делать. А потом все как-то начало меняться, я утерла слезы и поняла, что тут, может быть, и смертельно опасно, но все же весело и интересно. Куда лучше моей прежней жизни, полной проблем и обязанностей. Почти исполнение мечты о параллельном мире. Корявое, подлое, но все-таки исполнение. Нежданный подарок, за который не знаешь, благодарить человека или бить ему морду.
        - Мне кажется, или вы не в духе? - спросили откуда-то сверху, и я нехотя перевела взгляд на говорящего.
        - Нет, я просто медитирую, представляя, как буду общаться с «Зордами», когда отсюда выберусь...
        Я зевнула и потянулась, снова переворачиваясь на спину, и глядя на еще одного игрока в комнате, что присел на кресло напротив.
        Ширу мой пристальный взгляд ничуть не смущал - ей вообще было класть на все, как мне казалось; кристально-голубые глаза девушки излучали ледяное спокойствие. Она - мой напарник, обретенный пару дней назад при не самых хороших обстоятельствах. Знала я о ней ровно то, о чем говорил мне ее профиль игрока - она кузнец по «профессии», у нее 12 уровень и она на несколько лет меня старше. На пять, если точнее. Другой информации я от нее не добилась, да и особо не лезла. Не люблю вытаскивать из человека что-то, что он сам не рассказывает.
        Шира устало взъерошила коротко стриженные (если так можно назвать смоделированную игрой прическу) волосы, открыла профиль и принялась раскидывать нераспределенные очки опыта по нужным умениям. Может, я была не права, но она казалась мне человеком, рожденным с оружием в руках. Такое мастерство стрельбы, которое она показала мне, я видела лишь в фильмах, и дико радовалась, что она на моей стороне, потому что против такого игрока я не смогла бы выдержать и пары минут в ПвП. Несмотря на то, что это как бы игра, автонаводки не было - надо было всерьез целиться, а не выбирать цель и просто жать на спусковой крючок.
        Мы с ней были полными противоположностями. Высокая, спокойная и хладнокровная Шира, которой были чужды показуха и пафос, и я, мелкое рыжее нечто с шилом в одном месте и острой нехваткой внимания. Для меня бой без эффектного появления в развевающемся на ветру плаще - это совершенно неинтересно. Но неизвестно как и почему, Шира добровольно признала меня лидером группы и перешла на «вы», что было, несомненно, круто, хотя и немного неловко. Если привыкну, точно возрастет чувство собственной важности и, скорее всего, за это сама Шира подстрелит мне зад.
        - Черт... Сейчас только день, а я хочу завернуться в одеяло и тихонько заснуть дня на три... - я в который раз зевнула и уткнулась мордой в спинку дивана. Даже запах свежезаваренного чая, любезно поставленного Широй на журнальный столик, не смог перебить мое нежелание выползать на улицу. Наверное, мне было просто лень. Не лень мне было искать себе приключений на все части тела, а вот тащиться искать ресурсы... Скука. Отодрать меня от дивана вещь вообще непростая.
        - Вам лень? - удивленно произнесла Шира где-то позади меня. Исходя из ее тона и интонации, понимать этот вопрос следовало так: «Если вы не встанете, я пальну по вам из пистолета, и „безопасная зона“ вам не поможет».
        - Уже нет... - страшный тон Ширы заставил меня усомниться в том, что лидер группы я, но вслух я этого, естественно, не сказала.
        Кое-как сев на диване и заученным движением открыв карту локации, где мы находились, я все же дотянулась до кружки чая и ткнула пальцем в голограмму.
        - Если нам нужно найти железо, идти надо вот сюда. - Я прочертила пальцем линию от зеленого крестика (нашего местоположения) до темно-зеленого пятна на карте. Карта любезно сообщила мне расстояние - примерно полчаса пешком, если идти по прямой. Зная меня и мое «а вот в той стороне одинокий моб, надо его убить!», то еще плюс столько же. Хотя, если меня будет подгонять Шира, как бы невзначай вертя в руке пистолет...
        - Почему в лес? Странная локация для железа... - спросила Шира, сохраняя невозмутимое выражение лица. - Почему не...
        - Потому что это логика всех игр. Не удивляйся, когда найдешь те же заряды на дне какого-нибудь озера...
        Эти маленькие желтые кристаллики были, казалось, заныканы везде, где только можно. На ветках деревьев, под камнями, выпадали как лут из мобов... А еще продавались в любом оружейном магазине за приличную такую цену. Без них твое оружие работать не будет, разве что только мечи да всякие кинжалы, но мало кто пользовался обычным холодным оружием - тут нужны были руки из плеч, а не из задницы. А с огнестрельным тут просто - берешь и палишь без разбора, может и попадешь в цель. Я выбрала себе в оружие одноручный меч, ибо с детства мечтала уметь обращаться с таким. Все хотели быть принцессами, а я - рыцарем, чтобы приручать драконов и сечь головы плохим парням. Ну, или я просто всегда промахивалась, стреляя из пистолета, не важно, и речь вообще не обо мне.
        ЛоС был миром, чем-то напоминающим техномагию - магия тут творилась при помощи техники и работала на зарядах, что тратились с каждым выстрелом или ударом. Если со стрелковым оружием все было ясно - заряды заменяли пули - то с холодным было немного сложнее. Взять, к примеру, мой меч. Обычный, одноручный, с длинным лезвием, и явно ни чем не стреляет. Но при наличии в моем инвентаре зарядов его лезвие покрывалось тонким зеленым свечением, дающим плюсы к силе атаки, и каждый четвертый удар, попавший в цель, наносил дополнительный урон в виде электрического разряда, перекидывающегося на две соседние цели.
        У стрелкового оружия в данных записаны статусы только при наличии заряда, у холодного же статусы «с зарядом» выносились отдельно. Что-то типа «обычно оно бьет вот с такой вот силой, а если будет заряд - долбанет куда сильнее». Но, как я уже говорила, без зарядов оружие мало что из себя представляло. Так что эти желтые кристаллы искали и берегли.
        Но сейчас мы вообще собирались не за этим, а за железом. Найти его, как правило, легко - оно либо разбросанно по локации в виде обломков оружия или брони, либо выбивается из мобов в виде оружия, которое даже за гроши не продашь - только переплавить.
        - В общем, просто иди за мной.
        Шира не стала противиться или спорить. Кивнув, она встала с кресла и отошла к двери, терпеливо дожидаясь, пока я разомну затекшее тело и соизволю двинуться в путь. Накинув на плечи полюбившийся мне темно-серый плащ с серебристыми узорами, я вышла на улицу вслед за Широй.
        Улица встретила нас легким дуновением ветерка и тучами на ясном еще утром небе. Погода тут моделировалась совершенно рандомно, как мне казалось.
        - Создали такой шикарный мир, с такой великолепной графикой и не придумали в нем зонтиков... - проворчала я, когда где-то вдалеке послышался раскат грома. - Как выберусь, обязательно подарю им книгу «Простые предметы в виртуальных играх», и дам им ей по морде.
        - Хель, дождь еще не пошел, а вы уже ворчите... - спокойно протянула Шира, смерив меня взглядом своих ледяных глаз. Ясно, аналогию можно было провести с ее способом поднятия меня с дивана. Потрясающая способность заставлять людей заткнуться, тоже так хочу.
        - Ладно, ладно, молчу, - примирительно подняла руки я и зашагала по тропинке, ведущей из деревни в лес. Хорошо, что мы не пошли жить в город - там и жилье дороже, и до локаций с мобами дальше. И людей там больше, что самое кошмарное. Как приличный задрот, я была тем еще социопатом. Два, ну три человека рядом - нормально, а когда их толпа и все что-то говорят... Ну нахрен.
        До леса мы дошли быстро, не отвлекаясь на пасущиеся вдоль дороги стада безобидных мобов. Странные помеси лошадей и коров мирно жевали травку, и как-то мне даже было жалко их убивать. Да и опыта с них не получишь, только мясо, но я не кулинар и приготовить его точно не смогу.
        Подойдя к ближайшему дереву и забравшись на нижнюю ветку, я осмотрелась. В лесу было красиво. Все же, когда долго находишься в виртуале, начинаешь замечать мелочи местной графики. Птиц на ветках, муравьев в траве, гигантских ящериц на деревьях... Так, что?!
        Стоило мне взобраться чуть выше и отвлечься на природу, как из кроны выпрыгнуло «нечто» и мягко приземлилось на землю, оцарапав мне плечо. Я поморщилась и отцепилась от ветки, становясь рядом с Широй.
        - Чем, интересно, вдохновлялись авторы, придумывая такое вот... - буркнула я себе под нос, разглядывая механизированную ящерицу неплохих размеров. Примерно полтора метра в длину, считая хвост, с темно-зеленой кожей (а точнее, из металла, выкрашенного в темно-зеленый) и желтыми глазами, это нечто назвалось «Лесной варан», как нам сообщила надпись над его полоской жизни. Судя по слабому красному свечению ХП - агрессивный. Что, в принципе, было и так понятно, раз оно накинулось на меня сразу же, стоило мне только приблизиться. Девяносто процентов всех мобов тут были такими вот роботами. Исключение составлял лишь скот, из которого можно было получать мясо для еды, да птицы. Как же я скучала по обыкновенным пушистым котятам...
        ХП у варана было не так уж и много, но все равно всегда лучше убивать мобов сообща - меньше зарядов потратится, один неизвестно сколько будет с ним колупаться.
        - Ладно, тогда я в ближний, а ты прикрывай, - бросила я Шире, вынув меч из ножен и почти выпрыгнув вперед.
        Варан не растерялся. За секунду он умудрился развернуться и ударить меня хвостом в бок; я, хоть и успела подставить меч, отскочила от зверюги, снова оказавшись на расстоянии. Правда, ненадолго. Варан, будучи агрессивным мобом, сам кинулся на меня, за что и получил несколько ударов мечом по наглой морде. Стоящая позади Шира с выражением вселенской скуки на лице палила варану в спину из двух пистолетов, выглядящих как бластеры или что-то около. Ее оружие, в отличие от моего меча, было немного улучшено, и след от пуль в воздухе был не желтый, а голубой. Вообще вся стрелковое оружие тут, казалось, стреляло лазерами, но было это не так. Просто пули были магическими, и за ними тянулся хвост, как у кометы. Выглядело красиво. На деле - смертельно опасно.
        В общем, я «танковала», а Шира меня прикрывала. Выждав, пока у варана таким образом останется совсем мало здоровья, я подбежала к ближайшему дереву, взбежала по нему пару метров, и, сделав в воздухе сальто назад, вонзила меч в спину этой пушистой ящерицы. Это как раз был четвертый удар, и по телу варана прошел нехилый разряд, снижая его ХП до нуля. Моб дернулся и затих; передо мной высветилось окошко лута.
        - Это хлам, это тоже хлам... Деньги, хватит на пол чашки чая.... О, а вот и «железный кинжал». Держи.
        Я ткнула пальцем в наименование предмета, и кинжал тут же лег в мою раскрытую ладонь. Я протянула его подошедшей Шире, сгребая все остальное в инвентарь. Дома разберусь, что там навыпадало. Как всегда, наверное, ничего интересного.
        - Отлично, если повезло с первого раза - повезет еще, - кивнула моя напарница, провертев кинжал в руке и спрятав его себе в инвентарь. - В этой деревне ведь есть НПС кузнец?
        - Был, вроде как. Если нет - пойдем в город, что поделать.
        Железо нам нужно было, чтобы повысить уровень кузнечества Ширы. Кузнец может переплавлять найденные металлы в нужные ему детали или слитки, если он еще не определился, что ему нужно, а таскать гору хлама в инвентаре не хочется. Сам по себе кузнец может ковать холодное оружие, или же детали, необходимые для сборки огнестрельного. Собирают его инженеры - то есть такие, как я. У меня, как у инженера, есть чертежи, по которым собирается оружие. Хотя, это громко сказано - на самом деле это всего лишь список нужных деталей, и достаточно решить небольшую головоломку, чтобы собрать оружие. Можно еще что-то разобрать, если, допустим, рядом нет кузнеца или магазина, а деталь нужна.
        Конечно же, начинающий кузнец не мог сразу сделать двуручник, а начинающий инженер - разобрать пушку. Все давалось постепенно, за каждую успешную работу по своей профессии ты получал опыт, а вместе с ним - новые возможности. Сейчас мы качали уровень Шире, чтобы она смогла выковать мне кое-какие детали для нового оружия. Так что мы временно забили на простой фарм и на повышение нашего собственного уровня.
        Не спеша прогуливаясь по лесу, мы чуть ли не каждые пять минут напарываясь на лесных варанов, что частенько выпрыгивали из-за дерева и вцеплялись в руку или ногу. Один раз я даже наступила животному на хвост, за что поплатилась долгими попытками отодрать его от себя и насмешливым взглядом Ширы, что и не думала мне помогать. Так я и бегала от дерева к дереву с вараном на ноге. Повезло хоть, что просто вцепившись, он не наносил много урона.
        Из каждой такой ящерицы выпадали либо деньги, либо мелкие железные предметы. Пару раз мы находили воткнутые в стволы деревьев мечи или какие-то обломки - так здесь выглядел этот ресурс.
        Через пару часов вполне ожидаемо начался дождь, и мы, решив, что если не хватит железа, докупим лучше у кузнеца НПСа, почти бегом пошли обратно к той тропинке, что вела в город. Терпеть не могла дождь, честно признаться.
        - Погодите, - рыкнула вдруг Шира, преградив мне путь рукой и чуть пригнувшись. Я послушно тормознула, и, проследив ее взгляд, увидела метрах в пятидесяти от нас пару других игроков.
        - Там один «оранжевый»... - зло сказала Шира, едва ли не переходя на шипение. Я могла ее понять, у нее не самые радостные воспоминания о таких игроках. Игроки меняют оттенок своего ХП с зеленого на красный, когда убивают игрока, или на оранжевый, когда только ранят. Зрение у Ширы было отменным, поэтому она сразу заметила мелькнувшую вдалеке оранжевую полоску. Для самого игрока ХП, конечно, оставалось зеленым, с одной лишь пометочкой рядом - сердцем и воткнутым в него мечом, что означало «вы убили игрока, вы мудак».
        - «Оранжевый» - это не «красный», может он случайно задел своего друга... - поспешила унять ее пыл я, похлопав ее по плечу. - Да и они далеко, нам не грозят.
        - Или он уже «оранжевый», потому что прошло время с последнего убийства. - Выдохнув, уже спокойнее сказала Шира, с явными усилиями возвращая на лицо непроницаемую маску.
        - В любом случае не надо нестись туда аки святая инквизиция. Это далеко не наше дело.
        Шира смерила меня холодным взглядом, но ничего не сказала в ответ, хотя ей явно хотелось порвать меня на кусочки, судя по тому, какой страшный блеск промелькнул в ее глазах. Кажется, к тому моменту, как мы доберемся до конца игры, я сменю цвет волос на седой, а так же открою свой завод по производству кирпичей.
        До деревни мы добрались спокойно, не считая того, что я пару раз чуть не запуталась в собственном плаще и едва не упала в лужу на дороге. Дождь не переставал лить, и единогласным решением было принято остаться в комнате до его окончания. Дома я быстренько перекусила, улеглась на страшно узкий, но мягкий диван, и мгновенно отрубилась. Шира разбудила меня только к вечеру, сообщив, что она переплавила железо в слитки и докупила недостающие материалы, но если ковать детали для оружия здесь, не будет никакого шанса получить всякие бонусы к атаке или точности. Слишком низкоуровневое оборудование. Я сонно пробормотала, что утром пойдем в город и все нормально сделаем, и вновь провалилась в сон, проспав до самого утра.
        С восходом солнца я разлепила глаза, повалялась в теплой постельке еще с час, и, не решившись будить Ширу, подумала, что можно просто подышать воздухом. Ранним утром тут всегда был необычайно красивый рассвет, так что я, забравшись на крышу нашего маленького домика, любовалась этим зрелищем, пока не получила сообщение от Ширы с вопросом «как долго я еще собираюсь прохлаждаться». Написано-то оно было по-другому, но читалось именно так.
        Я спустилась в комнату через окно, подавила желание завалиться на диван и торжественно произнесла:
        - Валим в город!
        Достав из инвентаря небольшую овальную штуку металлического цвета - местный портал, - я нажала кнопку в центре и бросила прибор на пол. Перед нами открылась дверь в столицу первой ступени ЛоСа, Арлан. Точнее как, дверь. Прямоугольная дырка в пространстве. Такие штуки были, к сожалению, одноразовыми. Хотя были, по слухам, и те, которыми можно было пользоваться вечность, но стоили они слишком дорого, а пока что в приоритете было все же оружие и продовольствие.
        Я убито вздохнула, предвкушая «веселуху в столице» и, пропустив Ширу вперед, шагнула в портал. Затем, повернувшись обратно и окинув уютную комнатку тоскливым взглядом, ударом сапога нажала на кнопку портала снова. Прибор издал дребезжащий звук и, как только я убрала ногу, закрыл портал.
        ГЛАВА 2
        Портал вывел нас на центральную площадь Арлана. Мы вышли прямо рядом с большим круглым фонтаном, холодные брызги от которого тут же попали мне на лицо и одежду. Я быстро от него отпрыгнула, брезгливо отряхиваясь и ежась. Не любила я воду. Полежать в теплой ванне - это дело святое, но когда на тебя брызгают холодной и противной жидкостью, или намеренно в эту пакость кидают, чтоб ты вылез мокрым и злым... Нет уж.
        - Давай сначала где-нибудь перекусим, а потом пойдем к кузнецу. Некуда пока что торопиться. - Деловито произнесла я, поправила плащ, потянулась и бодрым шагом пошла в рандомно выбранном направлении. Шира хмыкнула и спокойно зашагала за мной.
        Как я и ожидала, людей было много. К сожалению, только люди в ЛоСе и водились, никаких красавцев эльфов, маленьких, но бойких гномов, страшных вервольфов или, на худой конец, вампиров. С внешностью вообще провал был полнейший. Разрабы мало того, что закрыли нас тут как крысок подопытных, так и внешность нам нашу, реальную, вернули. Аватар, над которым я прокорпела без малого полчаса, просто испарился, снова превратив меня из высокой красавицы в обычную коротышку. Спасибо, хоть цвет волос и глаз можно поменять - перекрасилась обратно в рыжий, и глаза зелеными сделала.
        Через пару минут ходьбы по улицам Арлана я заметила небольшую кафешку: минимум рекламы и всяких вывесок, а внутри, судя по всему, все стилизованно под старые таверны, в которых сотни лет назад собирались вояки после боя и громко обсуждали, кто кому что отрезал, запивая радость элем. Я восторженно пискнула и позвала за собой Ширу.
        Мы уселись за столик у окна, взяли меню у миловидной официантки НПС и уткнулись в него выбирать еду. Я по-быстрому заказала комплексный завтрак, отложила буклет, и, откинувшись на спинку стула, начала разглядывать обстановку и редких посетителей кафе.
        Как оказалось после пары дней пребывания в ЛоСе, во всяких кафешках или ресторанах можно было подрабатывать официантом за хорошую зарплату. Такой способ заработка выбирали те, кто боялись выходить за пределы безопасной зоны и бить мобов, потому как не хотели расстаться с жизнями. Их две, к слову. Невиданная щедрость от разработчиков - дается шанс воскреснуть один раз на любой пройденной тобой ступени. Причем, судя по слухам, они еще и спрашивают, желаете ли вы воскреснуть, или нет? Конечно, блин, нет, не хочу, изволю склеить ласты. Кстати, нашлись уже такие уникумы, кто помер оба раза за первые пару недель игры. Если выйти на улицу, поднять голову и глянуть на север, можно увидеть счетчик - столько-то дней в ЛоСе, столько-то людей погибло насовсем. И здесь, и в реальности. Правда это, или выдумка разрабов, чтобы напугать нас и заставить цепляться за жизнь - неизвестно.
        Многие не верили, что смерть здесь - смерть и снаружи. Мол, как они нас убивать собрались? Браслеты сдавят голову и мозги вытекут через нос? Или долбанут током так, что от тела только пыль останется? Да и это ж получалось массовое убийство тогда, расследовать такое уж точно смогут.
        Судьбу тех, что решил просто дать себя убить «красному» или мобу никто не знает. Некоторые сразу побежали на вторую ступень ЛоСа, потому что считали себя крутыми, а потом либо вернулись с почти исчезнувшим ХП, либо пропали без вести. Но счетчик показывал новое число каждый день, и это удручало.
        Однако, хорошие цифры там тоже были. Уже чуть больше пары сотен особо одаренных игроков перешли на вторую ступень. Это вселяло надежду, что все возможно, и вечно сидеть на первой ступени - глупо. Некоторые из этих счастливчиков иногда спускались на нашу ступень и набирали людей, чтобы провести их дальше. Но таких было от силы штук двадцать, остальные же предпочли просто идти вперед, забив на остальных. Тоже верно, конечно, рисковать собой, чтобы провести кого-то на вторую ступень - нужно быть либо идиотом, либо храбрецом.
        Наверх, к следующим ступеням, было два пути. Первый - лестница. Простая такая лестница на краю нынешней ступени. Взобравшись по ней, игрок оказывался на второй ступени, но в небезопасной зоне, и повсюду там мобы. Чтобы система приняла тот факт, что ты уже точно перешел на новую ступень, надо добраться до города и зарегистрировать там точку телепорта, чтобы можно было потом безопасно перемещаться в любой большой город. Так что игроку, выбравшему такой способ, ничего не оставалось, кроме как продираться через мобов пешочком. Опасный способ, и мало кто им пользовался. Как правило, мобы на следующей ступени были сильнее мобов на нынешней в два раза, и если игрок недостаточно силен, он просто там погибал от того, что переоценил себя.
        Второй путь, более надежный - это данжи. Если пройти все комнаты и поубивать там абсолютно всех мобов, в конце лабиринта открывалась дверь в какую-нибудь деревеньку, из которой более менее безопасно можно было добраться до города. Где-то раз в несколько дней собиралась группа во главе с каким-нибудь опытным игроком, и они пытались пробраться выше. Выживали не все, но тут уж дело каждого, все решал опыт и умение более «старшего» игрока показать себя как лидера.
        Пока я предавалась размышлениям с явно пафосной мордой, нам принесли еду, и если бы Шира не ткнула в меня вилкой, я бы так и сидела, тупо уставившись в одну точку и не замечая ничего вокруг.
        - А? О, еда, - я цапнула с тарелки бутерброд с мясом какой-то здешней зверушки и попыталась переключиться на более позитивные мысли. Шира напротив меня с энтузиазмом разделывала омлет, ловко орудуя ножом. Мозг тут же выдал мысль, что примерно с таким же выражением лица она может кого-нибудь вскрыть, и я в очередной раз поблагодарила судьбу за то, что мы союзники. - Знаешь, я предлагаю найти еще несколько человек и пройти на вторую ступень. Что скажешь?
        - Скажу, что давно пора, - выдохнула Шира, и мне тут же стало неловко. Звучало так, будто бы мы с ней проторчали на первой ступени пару лет, прежде чем я соизволила принять это жутко важное решение, хотя на самом деле прошла всего-то пара дней.
        Я потерла переносицу и жалобно уставилась на напарницу.
        - Ты можешь говорить менее убийственным тоном?.. А то мне от каждой такой реплики хочется встать в угол и исписать ближайшую стенку словами «мне жаль, что так вышло». Не говорю, что все совсем ужасно, просто мы же теперь вроде как напарники и пытаться убить меня взглядом не нужно...
        Шира удивленно вскинула брови и чуть усмехнулась. На ее обычно непроницаемом лице появилось странное виноватое выражение. Что-то вроде «ну, бывает, что ж я сделаю-то».
        - Я попробую, договорились?
        - Без проблем.
        Остаток завтрака мы провели в тишине, что нарушалась только редким поскребыванием вилок по тарелкам. Допивая кофе, я глянула в карту города - до кузнеца было рукой подать, благо, что их несколько в таком большом городе. Вся «работа» Ширы займет не более получаса, после чего нужно будет где-нибудь в спокойном месте произвести сборку и, желательно, испытание моего нового оружия.
        Я предложила Шире разделиться, чтобы не тратить время, и, расплатившись по счету за завтрак, я отправилась искать какой-нибудь гостиничный номер, а Шира ушла к кузнецу.
        На улицах Арлана все еще было полно людей, снующих туда-сюда или просто сидящих в открытых кафе и на лавочках. Иногда создавалось впечатление, что это и есть настоящая жизнь, а те девятнадцать лет, что я прожила до этого - просто дурной сон. Но счетчик на небе убивал эту мысль.
        Прогуливаясь, я отметила для себя, что все в городе было спроектировано в стиле «я художник, я так вижу». В первые дни игры я вообще не могла понять, под каким препаратом находились разработчики, проектируя, например, совершенно круглый, зеркальный дом, походивший на огромную каплю утренней росы. В центре города находилась башня, больше похожая на антенну, с множеством «усиков», торчащих в разные стороны. Чуть дальше - здание в виде квадратной буквы «о», выкрашенное в серебристо-белый. В целом, немного нетипичный футуристический город, будто вырезанный из какого-то фильма или комикса. Мне было по душе, но все равно немного смешило.
        Зайдя в первую попавшуюся гостинцу, я тут же спросила, что входит в их самый дешевый, двухместный номер. Мы не бедствовали настолько, что довольствовались самым малым, но сошлись во взглядах на том, что лучше тратить деньги на еду и экипировку, чем на номер в шикарном отеле.
        НПС сообщил мне, что в такой номер входит, собственно, пара кроватей, пара стульев, стол и ванная комната, и стоить это будет двадцать тысяч валь с человека. Для сравнения - за тысячу валь мы с Широй только что неплохо поели в кафе. На вопрос, почему так дорого, НПС во всей красе расписал здешний сервис, еду, мягкие постели, но все же был послан в пешее путешествие по ЛоСу. Я отправилась искать что-нибудь другое.
        Спустя полчаса я все еще слонялась по Арлану, потому что пресловутая жаба не давала мне просто вот так вот взять и выкинуть кучу денег всего лишь за жилье. Шира уже успела прислать мне сообщение о том, что почти закончила и скоро придет. Я схватилась за голову.
        - Есть в этом чертовом городе хоть одно нормальное и недорогое место?! - в сердцах я пнула ближайший фонарь, и тут же запуталась в плаще, который хоть и сидел удобно, все же был для меня длинным и подметал пол. Рыкнув сквозь зубы нехорошее слово, которое тут же «запикала» бессердечная система, я приготовилась встретиться лицом с бордюром. К счастью, судьбоносная встреча не произошла. Во всяком случае, с бордюром уж точно.
        - Аккуратней надо столбы пинать... - снисходительно произнес подхвативший меня под локоть игрок, помогая мне встать на ноги. - Или...
        - Или вообще их не пинать, потому что я - девушка, и это дурные манеры? - Почему-то огрызнулась я, с вызовом посмотрев на незнакомца. Тот примирительно вскинул руки.
        Я глянула на игрока снизу вверх и как-то грустно усмехнулась. На две головы выше меня, в высококлассных для этой ступени бело-серых кибердоспехах, он походил на рыцаря, примчавшегося на выручку сразу после убийства стаи драконов. Хотелось верить, что так и есть, и под броней не скрывается простой задрот, невесть откуда получивший такие доспехи.
        - Я хотел сказать, что если уж и вымещать на чем-то свой гнев, то лучше делать это без вреда для себя. Ничего «дурного» здесь нет.
        Я выдохнула и постаралась унять раздражение. Все же Арлан - не то место, где я чувствовала бы себя хорошо. Тут все выводило из себя. Слишком большим был этот город, слишком много в нем было людей.
        - Ладно. Спасибо. Обычно я не кидаюсь на людей.
        - Нет проблем, - «рыцарь» лучезарно улыбнулся и забавно сощурился, - к слову, я тут ненароком услышал твой «крик души», и хочу сказать, что через пару кварталов есть местечко, где можно устроиться с комфортом куда дешевле, чем в центре. Ее купил игрок, который уже перешел на вторую ступень, и заведует ей теперь сам. Специально понизил цену, чтобы к нему шли. Так что, если не найдешь что-то на свой вкус, приходи, там довольно уютно. Называется «Эгида».
        - Спасибо за наводку, у меня как раз время поджимает... - я тут же вбила это название в поиск, и карта отметила мне крестиком, куда надо идти. - Может, еще свидимся.
        Я кивнула игроку на прощание, быстро зашагав в указанном направлении. Причин не доверять «рыцарю» не было. В безопасной зоне никто не мог ничего тебе сделать. Совершенно. Ни ограбить, ни убить, ни что-то еще. Плюс у этого «рыцаря» был такой беззаботный вид, что никогда и не подумаешь, что он вообще может что-то подумать об обмане. Скорее всего, он просто помогал другу с рекламой. Внешность, конечно, не показатель характера, но времени искать что-то еще у меня просто не было.
        Я успела дойти до места ровно к тому моменту, как получила сообщение от Ширы, что она уже все сделала. Набрав ей ответ и расспросив НПС за регистрационной стойкой, я, решив, что цены тут и правда не кусаются, взяла номер на двоих и поспешила в комнату, где тут же скинула обувь и упала на кровать. Для полного счастья мне не хватало лишь чашечки чего-нибудь вкусного. И, пожалуй, нового оружия, с которым можно будет распинывать всех на своем пути и не заморачиваться о том, что надо сменить его.
        Достав из инвентаря «Инструкцию по выживанию», я открыла страницу «оружие», и нашла свою любимую страницу. Пожалуй, самая замечательная задумка разработчиков игры.

«Оружие развивается вместе с его владельцем».
        В большинстве обычных игр всегда есть необходимость каждые несколько уровней менять оружие. Здесь же оружие «закалялось» в бою. Чем больше мобов ты убил, тем больше всяких бонусов прибавлялось к оружию. Сила атаки, дальность выстрелов, точность и все такое. Все это записывалось на отдельную деталь в оружии. Я, как инженер, сама лично разбирала все и видела, что без эдакого «жесткого диска» все плюсы исчезали.
        Новое оружие мне нужно было лишь потому, что я перепробовала уже почти все виды оружия в игре, и так и не нашла что-то, что было бы по душе. Казалось, что меч был бы для меня идеальным выбором, но в последнее время с ним становилось скучно. Надеюсь, в этот раз получится создать что-то действительно стоящее.
        Шира явилась минут через пятнадцать. Молча сев на соседнюю кровать, она достала из инвентаря жестяную банку с газировкой и кинула мне. На рефлексы я не жаловалась, так что к счастью напиток не прилетел мне по носу.
        - Как там все? - спросила я, отпивая из банки нечто похоже на содовую. - Успешно? Доплачивать не пришлось?
        - Нет, все отлично. Каждая деталь выполнена строго по чертежам, осталось только все собрать. Сейчас все выгружу и можете собирать. Вот только отдохну...
        Я кивнула, даже и не думая торопить ее, ибо Шира, кажется, уже дремала сидя, прикрыв глаза. Минут через десять она, как ни в чем ни бывало, встала, подошла к столу, выложила на него из инвентаря груду различных деталей и вернулась в прежнее положение. Кажется, даже не просыпаясь.
        Хмыкнув, я слезла с кровати и принялась за работу. Нацепив полюбившиеся мне гогглы с оранжевыми стеклами, которые я обычно носила на шее, я сразу увидела, в каком порядке нужно прощелкать на детали, чтобы соединить их в одно целое. Так уж устроены инженеры - нужно специальное оборудование для глаз, чтобы все нормально собрать. Наверное, чтобы было веселее. Мне нравилось.
        Я трепетно копалась в деталях минут двадцать, когда мои труды были, наконец, вознаграждены. С любовью оглядев свое творение, я поспешила в прямом смысле примерить его на себя. Это были перчатки. Стальные, до локтей, со встроенными маленькими пистолетами в указательных пальцах на обеих руках, но предназначенные, в основном, для ближнего боя. Это не означало, что они были огромными, как обычно думается, это были обычные, будто зимние перчатки, только из темного металла, и выглядящие, как чешуя какого-нибудь дракона. Они идеально сидели на руках, и не было никакого дискомфорта, чтобы, например, взять что-нибудь со стола или открыть инвентарь. Радости моей не было предела.
        - Могу предположить, что стоит ожидать какой-нибудь вылазки, с целью испытать ваше новое приобретение?.. - Шира приоткрыла глаза, всем своим видом говоря, что мои чересчур радостные и громкие мысли ее разбудили. Но каким-то образом я поняла, что это - напускное, и ей самой не терпится заняться чем-то действительно серьезным, а не просто шататься по локации и вдвоем нападать на одного моба.
        - О, нет, это будет не просто вылазка... - я широко улыбнулась, сжимая кулаки и наслаждаясь скрипом стали. - Завтра мы пойдем на вторую ступень!
        ГЛАВА 3
        На вторую ступень мы собирались уже завтра, и я не смогла удержаться от соблазна пойти и проверить пригодность своего нового оружия. Шира учтиво отказалась, сказав, что сыта этим городом по горло, и я пошла на своеобразную тренировку сама. Идти до локаций с мобами было далеко, лениво и опасно в одиночку, так что я предпочла найти тренировочный зал, чтобы закрыться там до самого вечера.
        Таковой нашелся через пару кварталов от «Эгиды», в одной из многоэтажек. Мигающую всеми цветами вывеску сложно было не заметить. Оплатив на стойке регистрации сразу за пару часов вперед, я прошла внутрь, надеясь найти себе угол, где меня никто не потревожил бы. Игроков, к счастью, было не очень много, но они создавали довольно шума.
        По дороге в зал я успела отключить навык «одноручный меч», и распределить прежде находящиеся там очки опыта в новые слоты для перчаток. Пока что у меня были открыты два боевых и один пассивный навык. Впрочем, тут, в зале, их вряд ли можно было бы использовать по назначению, разве что только попрактиковать движения, чтобы максимально быстро можно было их применить. Навыки, как правило, активировались определенными движениями, чтобы не надо было каждый раз выводить меню. Поначалу трудно было вспоминать, какое движение нужно для определенного навыка, но постепенно начинаешь делать все на рефлексах.
        Зацепившись взглядом за свободное место рядом с грушей для битья, я максимально быстро заняла его себе. Скинув плащ в инвентарь, я осталась в своей обычной одежде - белой рубашке, рукава которой теперь были под перчатками, и темных брюках с широким поясом, увешанным множеством маленьких сумочек с полезными штуками, чтобы было удобно достать ту или иную вещь сразу. Сначала я подумала убрать и их, но вспомнила, что в бою придется драться так, и надо привыкать заранее.
        - Ну, что ж...
        Отойдя от стоящей передо мной боксерской груши в человеческий рост на шаг, я вложила всю имеющуюся у себя силу в удар правой рукой. Встроенный счетчик на груше выдал мне, сколько урона я смогла нанести. Я мысленно сравнила его с количеством ХП вчерашних варанов и не смогла сдержать удивленного вздоха. Один такой удар снес бы мобу пятнадцать процентов здоровья. Для этого, конечно, надо было бить со всей силы, а во время боя редко примешь удобное положение и успеешь собраться, но все же это было потрясающе, потому как заряды на этот удар не тратились. Я повторила то же самое, только левой рукой. Счетчик выдал число, которое было хоть и меньше первого, тоже впечатляло. Все же, какие-то физические данные из реального мира перенеслись и сюда. Я правша.
        Все последующее время я только и делала, что била грушу из разных позиций и в разных комбинациях, оттачивая удары. Конечно, двухчасовой тренировки вряд ли хватило бы, чтобы полностью освоить оружие, но так можно потратить еще несколько недель впустую. Не думаю, что Шира простила бы мне подобную подлость, да и мне не хотелось оставаться на первой ступени вечно.
        Пока я избивала воображаемого противника, разум выдал мне умную, но совсем не радостную мысль. Я вспомнила, как обычно проводились рейды в данжи на вторую ступень. Было около трех-четырех игроков, которые куда выше уровнем и еще несколько тех, что захотел пройти с ними на вторую. Высокоуровневые игроки агрили всех мобов на себя, не давая остальным даже прикоснуться к монстрам. С одной стороны это было отлично, все оставались живы, но с другой таким образом весь опыт и лут уходил лидерам рейда, оставляя простых членов группы лишь со статусом «перешел на вторую ступень». Такими темпами, когда будет пройдена и вторая, игроки, что выше уровнем, просто пойдут на третью, и водить народ с первой будет уже некому, так как не останется тех, кто прошел данж самостоятельно. И если мы с Широй напросились бы завтра в рейд, скорее всего «заботливые» лидеры сказали бы держаться от мобов подальше, и я так и проходила бы с руками в карманах плаща, ни разу не ударив моба.
        Такой расклад удручал. Шира точно не стала бы слушаться лидеров рейда и тихонько шагать в сторонке. Скорее всего, она открыла бы огонь сразу же, как только заметила первого моба, а я кинулась бы помогать. Началась бы неразбериха, паника, и пиши пропало походу.
        Погруженная в эти мысли, я уже без энтузиазма била грушу, вообще едва нанося урон. Не зная, что делать дальше, я хотела было уже уйти раньше оплаченного времени, как вспомнила, что еще не испытала свои боевые навыки. Открыв их описания и прочитав, что они дают, я грустно вздохнула. Нет, все же остановка цели на две секунды с откатом в пятнадцать секунд - это здорово, но груше как бы все равно. Второй навык, носивший название «Драконий коготь», наносил критический урон: где-то плюс тридцать процентов от текущего. Откат у него был в три минуты. Его-то я и решила испробовать.
        Отойдя от своей «цели» на несколько шагов, я скрестила руки перед собой, и согнула пальцы, представив, что на перчатках и правда были когти. Затем, прикинув, куда буду бить, сделала резкое «царапающее» движение вниз, оставляя за пальцами светлые полосы от применения зарядов. На какой-то момент у перчаток и правда отрасли когти, а счетчик урона показал куда большее число, чем при простом ударе. Вот они, плюсы от применения зарядов. Особая магия, ага. Перекрещенные полосы на груше исчезли через несколько секунд, а навык ушел на откат, и я, довольная результатом, снова начала практиковать простые удары.
        Какое-то время спустя меня похлопали по плечу. От неожиданности, я резко развернулась, и чуть было не заехала подошедшему человеку по лицу. Тот увернулся, будто каждое утро практиковался это делать - легко и непринужденно.
        - Как тесен этот чертов Арлан... - пробормотала я себе пол нос, поднимая руку в приветственном жесте. Передо мной стоял тот самый рыцарь, что утром дал мне наводку на гостиницу.
        Он был без доспехов, в простой повседневной одежде. Я бесцеремонно уставилась на него и немного потеряла дар речи, пытаясь понять, что такой хорошо сложенный человек делал в этом мире, куда, вообще-то, попали одни задроты. Сложение тела-то переносилось полностью из реальности, только цвет глаз и прическу можно было менять на свой вкус. Что он и сделал, придав волосам темно-синий цвет и сделав маленький хвостик на затылке.
        - Почему-то я совсем не удивлен, - добродушно произнес игрок, с интересом разглядывая мои перчатки. - Необычный выбор. Редко кого встретишь с таким типом оружия ближнего боя. Продемонстрируешь?
        - Это скучно... - ухмыльнулась я, вставая в защитную стойку. - Могу показать практическое использование...
        Наверное, это был странный способ заводить друзей, но мысль слетела с языка прежде, чем я успела осознать, что ляпнула. Тем более, что я только вот сегодня собрала себе это оружие и толком не умею им пользоваться. Но в данж с ним собралась, да. Еще ведь есть время на тренировку.
        - Не думаю, что стоит... - снисходительно сказал игрок, хотя во взгляде его янтарных глаз ясно виднелось «не хочу я тратить на тебя время». Ну вот.
        - Позволь хотя бы на тебе навыки испытать... - немного недовольно протянула я, слегка стукнув рыцаря в плечо. Взгляд у него сменился на «о боги, она чокнутая», хотя улыбка не сходила с его лица. Я вздохнула и поняла, что он, может, и хороший парень, но вряд ли может настолько быстро завести знакомство.
        - Ладно, забудь... - я убрала руки от него руки и уже было шагнула в сторону своей груши, как в голову мне пришла очередная ненормальная идея. Повернувшись обратно, я напрямик спросила парня:
        - Не хочешь завтра в рейд для достижения второй ступени? Без проводников. Сами.
        - Ммм... Дай-ка подумать... Боишься, что проводники заберут себе весь опыт и лут? - прищурился игрок, хитро улыбнувшись. Точно знал, как оно все проходит.
        - Так ведь и будет. А если пойдем сами - нам потом будет легче на второй ступени. Подумай...
        - А умереть ты, значит, не боишься? - перебил он меня, становясь уже более серьезным. - Ты ведь знаешь, что для такого рейда нужно как минимум человек шесть и чтобы трое из них были выше уровнем, чем мобы в данже.
        - Вот тут ты ошибся, - я скрестила руки на груди и решительно глянула ему в глаза. То, что приходилось задирать голову, напрягало, но все же я решила его переубедить. - Дело не в уровне, а в опыте. Даже десяток игроков высокого уровня, но без какого-то представления о тактике или бое вообще, могут проиграть в таком данже. Здесь все решит сноровка, командная работа и скорость. Для этого достаточно иметь танка, стрелка и любого другого игрока, который будет заниматься отделившимися мобами и защищать стрелка. Неплохо бы еще лекаря, конечно, но ими мало кто играет. Тебе ведь, наверное, тоже надоело сидеть тут, на первой ступени, пока кто-то уже вовсю выполняет квесты на второй?
        Понятия не имела, с чего я распиналась перед игроком, даже не зная его имени или уровня, хотя чтобы узнать это достаточно было попросить разрешения зайти в его профиль, но теперь я терпеливо и спокойно ждала его ответа, прекрасно понимая, что он может послать меня далеко и надолго.
        Парень театрально нахмурился и потер переносицу. Затем, улыбнувшись во весь рот, сказал:
        - Да там ничего интересного, на этой второй ступени, я вот утром вернулся.
        Наверное, выражение моего лица было крайне забавным, раз игрок чуть не согнулся пополам от беззвучного смеха. Я подобрала упавшую челюсть и выдавила:
        - Шутишь...
        Я на самом деле была сильно удивлена. Проводники ведь не появляются на первой ступени просто так, они разведывают вторую и живут там, якобы говоря, что они - элита, а мы так себе. А этот игрок... Я «постучалась» в его профиль, чтобы убедиться, что он не врет.
        Роланд. Я хлопнула себя по лбу. Так он был еще из тех, кто прошел на вторую ступень в первых рейдах. Я слышала, как кто-то называл его превосходным танком, когда город только узнал об открытии второй.
        У меня были смешанные чувства. Но одно я знала точно - упускать такого игрока нельзя.
        - Так что, ты все еще хочешь со мной в рейд? - спросил Роланд слегка насмешливо, но без явных издевок в голосе.
        Я задумалась, и, сама того не замечая сделала несколько кругов вокруг груши и пару раз обошла самого игрока. Когда я о чем-то напряженно думала, я могла вообще уйти куда-то очень далеко, заметив только когда пойму, что забрела черти куда. В конце концов, я выдала:
        - Пойдем, обсудим.
        Думаю, было бы странно удивляться тому факту, что Роланд жил в той же гостинице, но на этаж выше нас. Это упрощало дело и избавляло от надобности искать нейтральную территорию для разговора. Пока Роланд пошел к себе, я отправилась в наш с Широй номер, застав ту спящей. Не успела я и слова сказать, как Шира приоткрыла глаза, смерив меня ледяным взглядом; меня передернуло, а Шира от чего-то довольная, ухмыльнулась, зевнув, и села в кровати. Я объяснила ей ситуацию, не забыв добавить, что ее взгляд чуть не заставил меня поседеть, и потащила в номер Роланда.
        Где-то полчаса потребовалось, чтобы доказать Роланду, что мы - не психи, решившие просто умереть, и не ПК, которым хочется ограбить игрока. Еще с полчаса я угробила, чтобы объяснить ему тактику, с которой в обычных компьютерных ММО у меня все получалось. Шира явно наслаждалась зрелищем - у нее на лице было написано, что она рада, что не приходится вмешиваться. После долгого спора я взмолилась, чтобы Шира пристрелила меня на месте. Просто так. Шира, как ни в чем ни бывало, достала один из своих пистолетов, направила на меня и нажала на спусковой крючок. Я дернулась от неожиданности и отбила летящий ко мне голубой луч ладонью. После чего, ошарашенно глянув на перчатку, постаралась сделать вид, что так и было задумано.
        Обычно в безопасной зоне пули просто отскакивали от игроков и рикошетили по комнате, пока не попадали в какую-нибудь вазу и не разбивали ее к чертям, чтоб неповадно было буянить в неподобающем месте. Сейчас же отбитый мной выстрел мячиком скакал от потолка к полу, ища, во что бы врезаться. Шира невозмутимо уворачивалась от него, делая легкие движения в стороны.
        - Иногда мне кажется, что ты когда-нибудь меня взаправду пристрелишь... - укоризненно сказала я, кинув на Ширу недовольный взгляд. Та пожала плечами, разведя руки.
        - Вы сами попросили.
        - Изначально я хотела попросить меня убить. Какая радость, что я этого не сделала.
        Роланд, от которого выстрел отрикошетил уже несколько раз, смотрел на нас, как на ненормальных. А жаль, я ведь столько его уверяла, что это не так...
        Когда, наконец, выстрел Ширы попал в стоящую на тумбочке кружку, и разнес ее на кусочки, в комнате встала тишина. Роланд сидел, не шевелясь, и буравил нас взглядом. Я предпочла разглядывать свои перчатки, изредка поглядывая, а не прекратил ли он попыток наделать в нас дырок таким образом. Шира, сидевшая в соседнем кресле, безучастно разглядывала интерьер.
        Наконец, Роланд поднялся и оглядел нас с напускным серьезным видом «старшего товарища».
        - У меня одно условие.
        Я кивнула, готовясь услышать что угодно.
        - Я возьму с собой одного знакомого лекаря. И тогда, вчетвером, я согласен пойти с вами на вторую.
        Мой энтузиазм, уже начавший было угасать, вспыхнул с новой силой. С донельзя довольной физиономией, я вскочила с места, протянув Роланду ладонь.
        - Идет.
        Сделка была заключена.
        На следующий день, с самого утра, мы вчетвером собрались возле одного из десятка данжей, и решительно шагнули в темноту пещеры, из которой приемлемым был лишь один выход - вторая ступень.
        ГЛАВА 4
        В данже, представляющем из себя полуразрушенный тунель, было темно, сыро, холодно и вообще совсем не дружелюбно. Но тихо. Мобы либо прятались, либо наблюдали откуда-то из темных мест, выжидая, когда на нас можно будет накинуться и разодрать на кусочки. Этим затишьем я воспользовалась, чтобы объяснить группе тактику, к которой, хоть и с недоверчивым фырчанием, прислушались все. Лекарь, который меня видел-то в первый раз, вообще спокойно сказал «умереть не должны» и замолчал на остаток пути.
        Кстати о лекаре, звали которого Артур. Он явно не выглядел как игрок, которому я могла бы сразу доверить свою жизнь. Причин тому было несколько. Первая - половину его лица скрывал капюшон, так что я не видела глаз, по которым могла бы определить, врет он или нет. Вторая - он почти не разговаривал. Кидал редкие фразы, отвечал на вопросы, но сам первым не заговаривал никогда. Если Шира просто была холодной и спокойной, относясь к разговорам как к чему-то не очень важному, то этот парень будто не считал нас достойными говорить с ним. Не то, чтобы он мне совсем не нравился, просто он был странным. Судя по рассказу Роланда, Артур перешел на вторую ступень вместе с ним, и так как лекари почти не участвуют в битве, концентрируясь на лечении товарищей, можно было не бояться, что он как-то помешает нам бить мобов или выстрелит в спину.
        Какое-то время мы шли в полной тишине, что нарушалась эхом от наших шагов и лязга деталей от доспехов Роланда. Когда мы дошли до развилки, по обеим сторонам туннелей зловеще зажглись факелы, пылающие голубым огнем; от неожиданности я издала странный писк, который, вроде, разрядил ситуацию - молчание перестало быть таким тяжелым.
        - Думаю, нам налево... - предположила я, делая шаг в туннель. Три пары глаз удивленно уставились на меня. - Что?
        - Обоснуй... - предложил Роланд под аккомпанемент кивков двух других игроков. Я закатила глаза.
        - Не хочу ничего обосновывать. Хочу просто пойти и настучать всему, что там шевелится, и что, собственно, не мы. Все равно придется зачищать весь данж, чего выбирать-то?.. Вопросы есть? Вопросов нет...
        Судя по обреченному вздоху Роланда, у него имелись не только вопросы, а еще и какие-то возражения. Но Шира твердо шагнула за мной, а разделять группу означало скормить себя мобам заживо.
        Через пять минут очень «веселой» прогулки по данжу, нам, наконец, начали попадаться первые мобы - механические крысоподобные существа, что нападали маленькими стайками, спрыгивая нам на головы с потолка. Эту часть пути я почти полностью взяла на себя и радостно раздавала удары каждому желающему, вбивая обитателей данжа в стены. Иногда были слышны выстрелы Ширы, если вдруг ко мне подкрадывались сзади. Свой тыл я могла доверить ей полностью.
        Мобы не были сильными в плане простых атак, однако переносили яд, который накладывался как отрицательный эффект на несколько секунд и наносил приличный урон, если вовремя не принять противоядие. Хотя, это только если дать им нанести тебе три удара подряд. Как правило, я разбиралась с ними уже после второго, но одна крысиная морда все же сумела меня заразить. Остановившись и оперевшись спиной о стену, я достала из одного из своих кармашков на поясе стеклянную продолговатую колбу, похожую на те, что всегда стоят в кабинетах химии. Такие «препараты», как их тут называли, снимали отрицательные эффекты и давали иммунитет против них на несколько минут. Я хотела было уже откупорить крышку и выпить зеленоватой безвкусной жидкости, как вдруг в меня выстрелили.
        Хоть звук был и не таким, как при обычном выстреле, я все равно дернулась с явным намерением увернуться, но зеленый выстрел, будто самонаводящаяся пуля, все равно врезался мне в грудь. Отрицательный эффект пропал, а очки жизни вернулись к ста процентам.
        - Ты предупреждай хоть... - умоляюще протянула я, глядя на крутящего в руке пистолет Артура. Рядом с ним сильно пытался не рассмеяться Роланд.
        Лекари. Так уж они тут лечили. Их пули имели разные эффекты - либо восстанавливали тебе ХП, либо прибавляли защиты, либо давали шанс на уворот, много всего. А я слишком мало общалась с лекарями, потому что ими мало кто играл, поэтому и реагировала так на выстрелы в свою сторону.
        - Не буду. Так забавнее, - отозвался Артур, пытаясь спрятать в капюшоне улыбку. Роланд оперся рукой о стену, задыхаясь в беззвучном смехе. Я с трудом подавила желание пожаловаться Шире, что меня обижают, и с донельзя гордым видом пошла вымещать злость на мобах, которые накинулись на меня сразу же, как только я сделала несколько шагов по туннелю.
        Пройдя довольно далеко по туннелю с такими вот слабыми, но выматывающими мобами, я успела апнуть себе уровень, тут же раскидав очки опыта в нужные мне ветки умений. Когда мы дошли до просторной, более светлой комнаты в конце туннеля, я была одновременно и уставшей и пылающей энтузиазмом. В этом плане у меня был просчет - не нужно было брать на себя все.
        Мы подошли к стоящему посреди комнаты киборгу, по виду напоминавшему просто игрока с замененными на механические конечностями. Роланд, как лидер группы, взял у него квест под названием «Вторая ступень». В углу для каждого высветилось, сколько всего будет мобов (довольно внушительное число), и сколько всего мы уже убили. Судя по виду Роланда, он уже пожалел, что сунулся с нами в такое пекло. Реакция остальных же, как и следовало ожидать, была никакой. Для Ширы данное количество мобов означало лишь то, что мы пробудем тут довольно долго, а для Артура - что он потратит на нас весь запас своих лечебных пуль.
        - Думаю, сейчас будет все стандартно, так что лучше приготовиться...
        Стоило мне произнести это, как мобы полезли просто отовсюду, и это были уже не знакомые нам крысо-киборги.
        Это были Духи. Полупрозрачные, безлицые и с жуткой аурой вокруг. Чем-то они напоминали приведений из старых ужастиков, но это были именно духи этого мира. Не зря ведь дословный перевод названия этой игры «Земля Духов». В описании к игре было написано, что раньше, еще до появления людей, в мире жили одни лишь высшие Духи. После катастрофы, из-за которой мир принял такой вот ступенчатый вид, Духи затаились и просто охраняли мир от напастей извне. А потом появились люди и чуть не угробили все, уничтожив былую красоту мира и механизировав даже животных, которые почти вымерли из-за деятельности людей. Духи земли пришли в ярость и объявили людям войну, дабы предотвратить полное разрушение. Люди, едва не угробившие этот мир - это НПСы, а мы, игроки, или как нас называют НПСы - «иные», якобы были призваны ими, чтобы помогать с Духами и озверевшими мобами. Такой вот простой сюжет. В данжах всегда появляются именно Духи, чтобы показать, насколько они все еще злы на человечество. На самом деле я всецело была на их стороне, но выбора особого не было, и приходилось драться именно с ними. А так я бы с радостью
начистила морду еще и тем, из-за кого здешний мир стал таким. Разработчикам игры, например...
        - Быстро, как договаривались! - скомандовала я, и все моментально среагировали. Шира и Артур отбежали назад и прижались к стене, встав на расстоянии пяти шагов друг от друга. Роланд вышел на середину комнаты, с поразительной скоростью достав из инвентаря большой ромбовидный щит и внушительный топор. Чтобы орудовать этим одновременно явно нужно было иметь высокие показатели силы, и я искренне надеялась, что так оно и есть.
        Моя позиция была позади Роланда, но довольно далеко от остальных, учитывая размеры комнаты. План был таков - Роланд держит основной урон на себе с помощью своих умений, Шира издалека расстреливает мобов, а я ловлю тех, у кого мало ХП и добиваю их, давая Шире возможность переключаться на мобов с полной полосой здоровья. Артур, естественно, нас лечил. У стенки они затем, чтобы исключить возможность нападения на них сзади.
        - Начнем же! - выкрикнул Роланд, ударяя щитом об пол; звук удара эхом отозвался от стен комнаты, и все духи, что в этот момент были в комнате, слетелись на нашего рыцаря. Роланд не шелохнулся, спокойно принимая на себя все удары следующие пять секунд; ХП его не пострадало ни на процент.
        Особая техника, доступная практически всем, кто пользуется щитом. В течение пяти секунд получаемый урон просто поглощался, а потом «отдавался обратно», нанося точно такой же урон мобам, чьи атаки попали в танка. Откат у этого умения был большой, но он того стоил.
        Я присмотрелась к красным полоскам ХП мобов. Примерно четверть остались без пятнадцати процентов очков здоровья. Не так уж это было и много, но зато Шира теперь знала, в каких целиться в первую очередь.
        В следующие минуты все шло с поразительной слаженностью. Роланд держал практически всю агрессию мобов на себе, используя различные умения танков для привлечения их внимания. Артур не прекращал палить из разных пистолетов, повышая Роланду защиту и регенерацию, не забывая восстанавливать всем остальным ХП; Шира, казалось, вообще ушла куда-то из этого мира и с отсутствующим взглядом расстреливала мобов, почти не отпуская спусковой крючок. Я, мечась между духами, сразу же отправляла их на тот свет, или откуда они там пришли, тех, у кого почти не осталось ХП, замечая, что Шира переключилась на других.
        Спустя двадцать минут непрерывного боя, система вывела сообщение, что с первой частью квеста мы справились. Нам предстояло еще пройти в другую комнату, зачистить мобов там, а потом убить босса этого данжа. Но мы были изрядно уставшие, потому просто осели на пол, прижавшись спиной к стенке и тяжело дыша. Система чувств человека тут была очень хорошо сделана - я чувствовала себя, будто пробежала пару километров без остановки.
        - Это было сложно, но вполне себе выполнимо, - выдохнул Роланд, убирая топор и щит в инвентарь, чтобы не мешали. Вид у него был помятый, но довольный. Я справедливо решила, что он не будет выговаривать мне за то, что я потащила его в опасное место, и он тут чуть не умер. - В таком темпе через час мы уже будем на второй ступени.
        - Я же говорила, - почти гордо сказала я, растягиваясь на приятном прохладном полу. - В таком составе можно пройти любой данж за несколько часов, не потеряв никого. Я проверяла когда-то.
        Судя по лицу Ширы, мне надо было уточнить, где и когда у меня был подобный опыт.
        - Не буду сравнивать реальность и эту игру, но даже сидя за монитором можно вывести какую-никакую стратегию, чтобы лекарю не приходилось потом всех двести раз воскрешать. Тут это вообще невозможно. Если вы сейчас сидите рядом со мной, значит тоже наиграли черт знает сколько часов в разные ММО и понимаете, о чем я.
        Среди группы пронесся одобрительный и понимающий смешок. Что ж, наверное, это можно быть принять за похвалу.
        - Можно вопрос?.. - неожиданно подал голос Артур, и, не дожидаясь моего ответа, спросил: - Почему ты так просто поверила Роланду, хотя знаешь его всего день, если не меньше? Он ведь, как и я, мог оказаться ПК, и вас тут уже не было бы.
        Вопрос меня ничуть не удивил. Можно даже сказать, я ждала его.
        - На это у меня несколько причин.
        Я подняла руку вверх и начала загибать пальцы.
        - Первая: мне до жути хочется на вторую ступень. Вторая: Роланд при всем желании не смог бы меня обмануть, прикинувшись добрым. В ситуации «ой, я не знаю, где твоя шоколадка, я ее не ел» я бы еще может и поверила ему, но когда человек пытается играть неподходящую ему роль - это я вижу сразу. Третья: даже если бы ему это удалось, и вы действительно оказались бы ПК, то через пару минут вы бы об этом пожалели. Вот и все.
        Судя по хмыканию, Артур остался доволен моим ответом. Даже Шира выдала некое подобие улыбки, но тут же вернула на лицо непроницаемую маску.
        - Я уже начинаю тебя бояться, - усмехнулся Роланд, внимательно меня разглядывая. К счастью, в основном он рассматривал только мои перчатки, так что мне не было нужды просить его перестать пытаться прожечь во мне дыру. Через минуту его взгляд переключился на Ширу, а затем на мозаичный потолок данжа. - Думаю, нам пора. Если слишком долго тут будем сидеть, придется все делать заново.
        - Я не переживу... - раздалось с моей стороны, пока я, кряхтя, поднималась с пола. Ни одна зараза не подала мне руку или любую другую конечность помощи. Умеешь выносить мобов одной правой - умей и подниматься, так скажем. Азы командной работы.
        По пути назад, к развилке, мы не встретили ни одного моба. Зато стоило войти в другой туннель, как тут на нас напали уже через пару секунд.
        Пауки. Пусть и механические, но все равно с кучей лапок и красными глазами-лампочками, плюющиеся какой-то пакостью, что замедляла твои движения на полторы секунды. Не сказала бы, что я боюсь пауков... Просто они были мерзкими. И жуткими. И вообще гадость.
        Для всех, кроме меня, этот туннель был веселым. Конечно, я ведь устраивала им бесплатные концерты, когда сигала в сторону от очередного членистоногого с воплями не очень приличного содержания, и не глядя ударяла по мобу, лишь бы он поскорее исчез. Когда я так наткнулась сразу на тройку пауков, что уже щелками металлическими челюстями в знак приветствия, я просто проорала на весь данж, что с меня хватит, и спряталась за спину Ширы. Та вроде не возражала, и, вполне возможно, даже немного понимала меня, а вот остальные уже даже не скрывали смеха и последующих подколов. До комнаты с квестом мы шли, пререкаясь и выясняя, кто, кому, что, как и куда воткнет.
        - Возьмите квест, иначе втыкать буду я... - убийственным голосом произнесла Шира, и мы втроем, не сговариваясь, тут же встали по стойке смирно. Наверняка она просто хотела пошутить, но исполнение было просто божественным, не говоря уже о реакции. На секунду я ей даже поверила.
        - Не делай так больше... - вздохнул Артур, притворно держась за сердце, пока они с Широй отходили к стене для начала боя. Шира невозмутимо пожала плечами.
        - Понеслась! - выкрикнул Роланд, призвав очередную толпу духов. Хотя бы они тут выглядели одинаково, уже хорошо.
        Я сжала кулаки, с необъяснимой радостью рванув в толпу мобов. Второй раунд начался отлично.
        ГЛАВА 5
        Драки всегда вызывали у меня необъяснимую радость и веселье. В реальной жизни я, конечно, специально не лезла никого бить, и почти не выпадал шанс, например, заступиться за кого-нибудь. Но иногда, в те редкие моменты, когда можно было с чувством дать кому-нибудь в лицо... Не знаю, почему я потом ходила довольная, хотя на мне не было живого места. Но ощущения во время драки были непередаваемые. Как и сейчас.
        Шира расстреливала мобов с абсолютно непроницаемым выражением лица; я же, растянув губы в широкой улыбке, смеялась, получая колоссальное удовольствие от происходящего. Совсем немного, но я жалела, что в этом мире нельзя было чувствовать боль - она бы подстегивала еще больше, придавая желание ни за что больше не пропустить удара от врага. Но было только приятное теплое чувство от лечащих пуль, а от ударов мобов ощущалось лишь легкое покалывание в месте удара.
        С духами мы разобрались почему-то куда быстрее, чем в предыдущей комнате, и сошлись во мнении на том, что моя стратегия сработала слаженнее, чем в первый раз.
        - Теперь босс?.. - с надеждой протянула я, не в силах терпеть жуткое чувство ожидания. Вот она, вторая ступень, уже так близко. - Если это будет гибрид крысы и паука - я свалю с криками.
        - Боссы тут тоже духи, - поспешил успокоить меня Роланд, щурясь и делая поучительный тон столетнего монаха. - Как правило, они выглядят вполне себе прилично.
        - Слава богу этого мира, что так есть. Давайте уже закончим... Я спать хочу.
        Роланд с Артуром послали Шире очень многовыражающие взгляды. Так и читалось «и как ты ее терпишь?». А что поделать? Сон - самая важная часть дня. И самая приятная. Очень мало вещей могло меня вытащить из-под одеяла. Шира, конечно, не в счет.
        Мы прошли через еще один длинный коридор, в котором на сей раз не было ни души, и уперлись в большую стальную дверь, инкрустированную различными драгоценными камнями, тускло поблескивающими в свете факелов. За дверью слышался чей-то едва различимый шепот, от которого пробегал мороз по коже. На долю секунды мне захотелось убежать отсюда, бросив все и вся.
        Роланд, уловивший мой порыв, успокаивающе положил руку мне на плечо.
        - Не волнуйся. Бой начнется сразу же после того, как мы войдем, так что у тебя не будет времени на плохие мысли. Просто заходишь и бьешь его.
        Я поверила Роланду, приготовившись просто самозабвенно выбивать дурь из моба, но стоило мне переступить порог комнаты, на меня тут же налетело нечто в черном балахоне и мертвенно бледными руками сжало мне горло. Мои хит-поинты начали медленно ползти вниз и паника, охватившая меня в тот момент, сковала тело, не давая мне выбраться из этой хватки.
        На помощь вновь пришел Роланд. Рубанув топором по костлявым рукам моба, он за шиворот оттащил меня к стенке и легонько потряс, приводя в чувство.
        - Слушай внимательно, - серьезно произнес Роланд, мертвой хваткой держа меня за плечи. Я же пыталась разглядеть за его спиной что вообще происходит. Шира, вроде как, отвлекала босса, целясь тому прямиком в голову и заставляя обращать внимание только на нее. Моб парил над землей в полуметре, пытаясь достать ее, но рефлексы и реакция позволяли ей уворачиваться от большинства атак. - Хель!
        Строгий голос Роланда заставил меня перевести на него взгляд.
        - В каждом данже - особенные боссы с особенными умениями, превосходящими простых мобов. - Произнес Роланд, глядя мне в глаза. А раньше он этого сказать, конечно, не додумался. - В умения этого, как ты видишь, входит способность «Оцепенение», которое лишает тебя возможности двигаться и создает впечатление, что это от страха. На самом деле это не более чем навык. Он сработает даже на Шире. Все ясно?
        Я молча кивнула, чувствуя, как уходит страх и начинает закипать злость. Ладони сами по себе сжались в кулаки; мне по-настоящему захотелось убивать. Страх - самое плохое, самое идиотское чувство, я ненавидела его всей душой. А теперь у меня был шанс собственноручно набить страху морду. Такую возможность я упустить не могла.
        Роланд отпустил меня и пошел в атаку, принимая все удары босса на свой щит. Метра три ростом, моб, носящий имя «Мрачный жнец» и больше напоминающий саму смерть, взмахивал руками, от которых тут же летели темные сгустки пламени, обрушиваясь на Роланда. Шира, уже стоя на месте, неустанно стреляла в одну точку, а Артур едва успевал держать хит-поинты Роланда на отметке выше пятидесяти процентов.
        Наконец уняв дрожь в коленях, я, не раздумывая, с разбегу прыгнула на моба, активировав навык, от которого теперь сам моб замер на две секунды. У меня он назывался просто «Паника». За это время я успела нанести еще и критический удар «Когтем». Навык ушел на откат, а немного успокоилась, решив, что просто бить моба по костлявым ногам, когда это же самое делал Роланд - глупо. Каждые десять секунд я просто тормозила его, и наш бравый танк получал куда меньше урона. Один раз, когда навык босса откатился, он метнулся к Шире, схватив ту за плечи и заставив оцепенеть. Ненадолго, правда. Взгляд Ширы был настолько пренебрежительным, что будь я мобом, захотела бы, чтобы меня вообще не создавали и не сажали в этот данж.
        Все прошло как по маслу. Никто не умер, ни у кого не кончились заряды. Потеряв все ХП, Жнец издал кошмарный вой и просто напросто растворился в воздухе, давая нам возможность спокойно выйти через дверь в конце зала. Попахивало какой-то подставой, но Роланд убедил меня, что все в порядке и он не возродится еще где-то с час.
        - И все же. Почему тогда в такие данжи обязательно собирают целую группу не менее шести человек, и чтобы где-то трое из них были высокого уровня? Неужели все только из-за опыта и лута?
        Не то, чтобы я хотела окончательно достать всех разговорами. Просто эти вопросы неприятно били по черепушке, мешая прыгать и радоваться проходу данжа.
        Отозвался, внезапно, Артур.
        - Все верно. Более опытные игроки пускают слухи, как все сложно и подстраивают так, чтобы в самом данже действительно так казалось. Сама посуди - когда данж был пройден впервые, те игроки были примерно твоего уровня. Я был уже в трех разных данжах как лекарь, потому что их вообще мало, и с уверенностью скажу, вы - первая группа, что идет таким малым составом и всего лишь с одним высокоуровневым игроком.
        - Больше психов не нашлось... - буркнула я себе под нос, вздыхая. - В любом случае, коллеги, поздравляю с успешной зачисткой данжа. А нас с Широй отдельно поздравляю с переходом на вторую ступень. Я бы точно попрыгала тут, да как-то подустала, честно говоря.
        Шира еле заметно улыбнулась, и, проверив инвентарь, невинно вскинула брови.
        - Вовремя мы закончили. У меня остался всего один заряд, - спокойно произнесла она, будто все так и было задумано. Мы с Роландом не сговариваясь познакомили наши челюсти с полом, а Артур плохо замаскировал удивление зевком. Шира, довольная положением дел, спрятала свои пистолеты в инвентарь, сунула руки в карманы, и с непроницаемым лицом пошла вперед, оставляя нас размышлять на тему «что бы мы делали, оставшись без основного источника урона».
        В конце концов, спокойно выйдя в какой-то деревеньке на второй ступени и найдя там свободный домик, мы завалились спать, решив устроить себе экскурсию как-нибудь потом. Возможно, завтра.

***
        Но, как говорится, моим мечтам о хорошем сне не суждено было сбыться. Не сегодня. Не прошло и трех часов, как меня просто взяли и стащили с кровати за шкирку, потащив таким образом в столицу второй ступени - Эйренвиль. Телепорта туда не было ни у кого, так что тащиться пришлось пешком. Точнее, тащить меня, потому как я предпочла сложить лапки и подметать плащом землю, благо что тут одежда не пачкалась. Подняли меня с кровати? Сами виноваты. Роланд, тащивший меня по земле и будто не чувствуя моего веса, просто шел и болтал о чем-то с Широй, а я уже хотела было снова заснуть. Увы, меня все же поставили на ноги, для верности еще и щелкнув по носу, чтобы точно проснулась.
        - Кажется, ты тут больше всех рвалась на вторую ступень, а? - непонимающе спросил Роланд, глядя как я пытаюсь зевнуть и при этом не свернуть себе челюсть.
        - Рвалась. Теперь я тут. Если хочешь, чтобы я прыгала от радости, дай мне проваляться под одеялом часов семь и...
        Я осеклась, встретившись взглядом с ледяными глазами Ширы. Пора было мне уже привыкнуть к ее убийственной ауре, но каждый раз меня буквально передергивало. От вида моей резко заткнувшейся тушки Артура согнуло от смеха. Шира молча развела руками.
        Я огрызнулась и хотела уже было испытать, как будет действовать «Коготь» на игроках, как мы дошли до места, откуда уже были видны небоскребы Эйренвиля, разрезающие острыми шпилями облака. У меня перехватило дыхание. Вот теперь-то до меня, наконец, дошло, что эта ступень - это уже не какой-то там стартовый Арлан, это показатель того, что мы чем-то лучше других игроков, раз вышли сюда. Теперь мы тоже приравниваемся к «элите».
        Пока я шла и восхищенно пялилась на Эйренвиль, Роланд пару раз не давал мне грохнуться, потому как я совершенно забыла смотреть себе под ноги. На третий раз ему, видимо, надоело, так что я споткнулась и, если бы не рефлексы, точно проехалась бы мордой о землю под всеобщее хихикание.
        Дорога до города заняла у нас еще где-то полчаса, после чего наша группа временно разделилась на две части. Роланд и Артур решили, что уже достаточно изучили Эйренвиль и ушли по своим делам, добавив, что мы можем звать их когда угодно, а мы с Широй пошли бродить по улицам и осматривать город. В отличие от Арлана, людей тут было в разы меньше, и поначалу город производил странное впечатление эдакой локации в апокалипсис - иногда кто-нибудь выползет из-за угла, а ты от него в сторону шарахаешься от неожиданности.
        - Мне кажется, нам надо пойти где-нибудь перекусить и найти ночлег, а потом уже исследовать все остальное, - разумно предложила Шира, тут же кивая на ближайший ресторанчик.
        В целом, если не брать в учет население, город был таким же, как и стартовый. Еда на вкус была такой же, цены на номер в гостинице - слегка дороже, и только в магазинах можно было закупить куда более хорошую защиту и оружие, так же как и всякие полезные склянки с зельями лечения.
        К вечеру мы, уже наевшись и нагулявшись, просто сидели в парке, молча наслаждаясь своей ситуацией. Новые высокоуровневые шмотки и улучшенное оружие Ширы - все это как-то само по себе не могло не радовать. Моя напарница, кажется, даже немного улыбалась. Как-то почти невидимо. Точнее, вокруг нее просто не летала убийственная аура, что уже было хорошо.
        Я открыла рот, чтобы завести какой-нибудь простой разговор, но тут меня перебило системное сообщение, приятным женским голосом объявив на всю округу:
        - Третья ступень была открыта! Приятной вам игры, и помните - все в ваших руках.
        Я чертыхнулась и подняла глаза на небо. Так и есть, появилась надпись «Третья ступень» и цифра рядом с ней. Только вот как-то совершенно не верилось в происходящее.
        - Кажется, игру наконец глюкануло... - пробормотала я, щурясь и пытаясь точнее рассмотреть и без того большую цифру.
        Не могло быть так, что на третьей ступени сейчас всего один человек. Либо все остальные померли в данже, а этот выбрался, либо... Либо игру правда немного глючит. Эй, Зорды, мы нашли баг, можно нам домой?
        Шира была не менее удивлена, но, в отличие от меня, придерживалась мнения, что нашелся игрок-одиночка, который смог поубивать всех мобов самостоятельно. Да уж. Она-то точно смогла бы так же. Мобы просто от страха разбежались бы.
        Вот теперь улицы Эйренвиля оживились. Игроки выходили на улицу один за другим, задирали головы, глядя на небо и ругаясь на неизвестного игрока. Зачем - непонятно. Это был замечательный стимул идти вперед. Теперь было ясно, что и третья ступень не за горами.
        У меня снова зачесались кулаки. Я поймала себя на том, что стою посреди улицы и просто улыбаюсь во весь рот совсем не доброй улыбкой.
        - Кажется, с завтрашнего дня я не буду выползать из локаций с мобами...
        Судя по выражению лица Ширы, она была того же мнения. Вот и отлично.
        ГЛАВА 6
        Шира несказанно удивилась, увидев меня в «не спящем» состоянии и осознав, что я проснулась раньше нее и уже сгоняла нам за завтраком. Я хрумкала тосты с варением и попивала кофе, с каким-то странным удовольствием наблюдая, как опасливо Шира на меня смотрит, не веря, что меня не надо поднимать с постели пинками.
        - Да-да, такое случается... - ухмыльнулась я, отправляя в рот последний кусочек завтрака. - Мы вместе пойдем или ты догонишь?..
        Шира бросила на меня сонный взгляд, в котором так и читалось «куда и зачем?», но после глотка кофе шестеренки в ее голове начали медленно крутиться. Со сна Шира выглядела безобидно и даже немного мило, но уже через полчаса все как рукой снимет.
        - Я догоню, - произнесла она, беря с тарелки сэндвич. - Постараюсь недолго.
        Обрадовавшись, что мне не надо сидеть и изводить себя ожиданием, я, забыв о существовании великого изобретения человечества под названием «дверь», просто вышла в окно. Третий этаж меня ничуть не смутил, и, издав радостное «Банзай!», я спрыгнула на крышу стоящего внизу магазина, едва не проломив его. К счастью, владельцем лавки оказался НПС, что не повлекло за собой разборки, но я все равно драпанула с «места преступления» со скоростью света.
        Место, куда я направлялась, лежало к югу от Эйренвиля - небольшое озеро, вокруг которого ходили или ползали разного рода механические рептилии, издавая противное шипение, стоило мне подойти ближе. Их уровень был лишь на два-три выше моего, так что если не агрить на себя целую толпу можно было получить неплохое количество лута и опыта.
        Думаю, дурацкой идеей было попробовать взять механическую змею за хвост. Весело, конечно, но эта гадина тут же извернулась и вцепилась зубами мне в плечо, совершенно наплевав на мои попытки этого не допустить. Рядом с полоской моего ХП появился дебаф «отравление», означающий, что пока я не убью змеюку очки жизни будут падать быстрее, чем должны. К счастью, кроме того, что кусаться, змея больше никак не могла нанести мне урон, так что мне понадобилось лишь ухватить ее за хвост и раскрутить вокруг себя, хорошенько приложив ее мордой о ближайшее дерево.
        Забыла я, что мобы тут куда сильнее, чем на первой ступени. Удар отнял у змеи всего четверть ХП, после чего она снова кинулась на меня. Я успела подставить руку, и ее зубы вонзились в перчатку. Послышался противный скрип, а я с удивлением обнаружила, что мое ХП не пострадало. Исключая, конечно, дебаф, но из-за него я теряла совсем немного. Мои перчатки числились не как «броня», а как «оружие», так что укус змеюки только чуть-чуть понизил их прочность. Это несказанно радовало. Можно было блокировать удары руками, не теряя при этом очков жизни.
        Взяв змею за шею, я что есть силы врезала ей в морду, еще раз приложив о дерево, только теперь посильнее. Использовать умения не хотелось - ну, остановится она на секунду, и смысл? А у удара с критическим уроном был слишком большой откат, чтобы использовать его на простых мобах. Так что пришлось мне практически голыми руками убивать полутораметровую механическую змею.
        Что мне нравилось в этой игре, так это то, что тут с мобов не выпадали вещи или оружие. Выпадали заряды, деньги и сырье, чтобы самому делать себе нужные вещи. Это было довольно круто, потому что не получалось так, что у кого-то из моба выпал очень сильный предмет, и вся группа за него перегрызлась. Или если крутой предмет выпал из босса, когда ты в группе, и надо решать, кому же он достанется. Нужна хорошая вещь - сделай ее сам или найди кого-то, кто тебе ее сделает. Как у нас с Широй. Она кует детали, а я - собираю из них всякие полезные штуки.
        Из змеи выпало около двух десятков зарядов и немного денег. Для сравнения - двадцать выстрелов из пистолетов Ширы или два моих «критических удара». Для меня - вполне неплохо, а вот для Ширы маловато, учитывая, что она обычно палит почти непрерывно.
        Решив испытать маленькие пистолеты в перчатках, я выманила из кучки мобов еще одну змею, и, постаравшись не повторить предыдущих ошибок, смогла убить ее, не заработав себе дебафа. Лут был точно таким же - заряды и деньги. Я уже хотела перейти на более крупных мобов, похожих на кайманов, но меня прервали.
        Сначала я думала, что меня догнала Шира. Потом до меня медленно дошло, что Шира хоть и себе на уме, но стрелять в меня в небезопасной зоне не стала бы. Еще чуть позже я поняла, что бородатый парень ростом ниже меня и с красной полоской ХП ну никак не мог быть Широй.
        - Если ты целился в этих недо-крокодилов, то ты как-то промахнулся... - недовольно протянула я, зло смотря на нарушителя моего веселья. Будь у него оружие ближнего боя, например меч, я бы уже понеслась бить ему морду, но пистолет - это опасно. Увы, как я недавно выяснила, встроенные в мои перчатки пистолеты урон почти не наносили и предназначались только для выманивания мобов, так что тут у парня явно были преимущества.
        - Не промахнулся... - совершенно недобро сказал «красный», подходя чуть ближе.
        Я не сводила с него взгляда, но, заметив какое-то движение в кустах, пальнула туда «из пальца». Маленький желтый заряд, судя по нехорошим словам из кустов, попал в цель, и в тот же момент в меня прилетел выстрел стоящего напротив меня «красного». ХП поредело на несколько процентов, и теперь рядом со мной стояли уже четверо. И все, как назло, «красные». Что не так с этой второй ступенью-то?
        Двое из них были с огнестрельным оружием, один с мечом и еще один с метательными дротиками. И у всех были одинаково довольные морды. Ну а как же, вот жертва, одна. Впереди - «красные», сзади - высокоуровневые мобы. Красота.
        Мне захотелось взвыть. Почему я не дождалась Ширу? Почему всегда надо было поддаваться желанию пятой точки найти себе приключений? У меня, конечно, все еще была одна «запасная» жизнь, но терять ее жуть как не хотелось. Все же это был единственный шанс воскреснуть, и тратить его на таких вот гиен - нет, спасибо.
        - У вас там что, разработка планов в кустах была? Простите, помешала вашему уединению.
        Не язвить в таких ситуациях я не могла. Понимала, что это плохо для меня кончится, но лучше так, чем молча ждать своей участи.
        В ответ в меня снова выстрелили, да еще и дротиками обкидали. Что-то я блокировала, от чего-то увернулась, но суть была одна - напади они разом, и мне самый настоящий конец.
        - Ладно, ладно, - я подняла руки, делая вид, что сдаюсь. - Чего вам? Денег? Зарядов? Шмоток? Скажу честно, я - тот еще бомж, все деньги ушли на жилье и еду.
        - Снимай все, что есть, выворачивай инвентарь и может быть мы тебя не убьем, - смеясь, сказал парень с дротиками. Какая щедрость, ну надо же.
        - Эм... Как-то мне не нравится такая идея, - развела руками я, обдумывая самоубийственный план побега. Жизнь я, конечно, ценила, но вот так вот просто отдать этим ублюдкам все, не имея гарантий, что меня не убьют - так я сделать не могла. Они же «красные», им нет резона оставлять меня в живых. А если меня все равно убьют, я хотя бы попробую спасти свой инвентарь, потому что помимо денег там еще лежали нужные шмотки и «заряды». - Пожалуй, я пойду. Мне пора, у меня дела...
        С этими словами я рванула вперед, надеясь проскочить между «красными» и просто бежать до города или хотя бы до безопасной зоны. Где-то теплилась надежда наткнуться на Ширу и вместе надавать «красным», но она умерла сразу же, как только я поняла, что не пробегу и десятка метров. Ловко отпрыгнув назад, парень с мечом вонзил мне свое оружие чуть ниже груди, снеся таким образом мне почти все ХП.
        - Руки вверх... - приторно сладким голосом попросил «красный» с пистолетом, целясь мне промеж глаз. Я медленно подняла руки, жалея, что не умею убивать взглядом. Их гиений смех вызывал желание перегрызть глотку каждому, а от осознания собственной беспомощности я чуть не ударилась в слезы.
        С десятью процентами ХП и без шансов на побег я просто ждала, что произойдет дальше. Так сказать, надеялась на чудо. А еще молилась про себя системе, чтобы Шира сюда не явилась не вовремя. Я в нее, конечно, верила, но она не справилась бы с четверыми «красными» и мы померли бы обе. Не самый хороший исход событий.
        - Вот, а теперь медленно открывай инве...
        Только «красный», вонзивший мне меч в грудь, начал говорить, как тут же лишился... Головы. От неожиданности я вскрикнула и дернулась назад, упав на песок. Согласитесь, вы тоже не стали бы просто стоять с выражением «морда кирпичом», когда к вашим ногам падает чья-то голова с еще шевелящимися губами.
        Трое других «красных», в отличие от меня, вскрикивать не стали. Они натурально начали орать, забыв про меня, и в панике смотреть по сторонам, ища потенциальную угрозу. «Угроза», кстати, даже и не думала прятаться.
        Игрок с ярко-красной полоской ХП спокойно стоял позади всех, подкидывая в руках ножи кукри, к рукояткам которых была приделана полуметровая цепь, закрепляющаяся у него на запястьях. Одет он был в черную куртку с накинутым на голову капюшоном и такого же цвета штаны с множеством карманов. На его теле не было ни одного неприкрытого участка кожи, а на лице красовалась металлическая маска с вытянутой «пастью», вместо прорезей для глаз у которой светились два красных огонька.
        Отлично, подумалось мне. Это игрок - как лев, сейчас сожрет гиен, а потом и кролика в моем лице. Уже не предпринимая попыток к бегству, я просто полулежала на песке, приподнявшись на локтях, и смотрела на бесполезные попытки напавших на меня «красных» отбиться от новоприбывшего. Игрок в черном просто раскидал их, как щенят. Скорость и точность его движений поражала. «Красные» не успели нанести снести ему и четверти ХП, как лишились голов и, впоследствии, жизней.
        Такой способ убийства был самым практичным и действенным. Потерянную конечность можно было вернуть при помощи «модификаторов» - игроков, изготовляющих протезы различных частей тела или модифицирующих твое тело, делая тебя похожим на киборга. Можно было встроить какие-нибудь приборы в глаза, в руку, еще куда-нибудь. Стоило это очень дорого, а шанс успеха не всегда был большим, так что модификаторов во всем ЛоСе можно было пересчитать по пальцам. А вот голову тебе никто не восстановит. Воскрешать в этом мире не мог никто.
        Игрок спрятал свои кукри в ножны на предплечьях, и медленно подошел ко мне. Кажется, он не был агрессивно настроен, если убийство четырех игроков можно было назвать так. Может даже предыдущими действами он меня спасал. Точнее, просто хотелось верить, что он сейчас не убьет меня мечом, торчащим у меня же из груди. Хорошо, что просто воткнутым он не наносил урона. А вот если его как-то неаккуратно вытащить - мне конец, потому как меч внезапно был очень мощным. Можно было пройти через портал обратно в Эйренвиль и тогда меч вытащится без потери ХП. Или сидеть тут и пить зелья, пока ХП не восстановится, а потом вытаскивать его самостоятельно.
        Оружие тут не пропадало после настоящей смерти хозяина. То есть, если ты умер, но с шансом воскреснуть, твое оружие просто возвращается тебе в инвентарь, а если помер окончательно - зачем тебе оружие, оно может пригодиться другим или убить тех, кого ты не успел добить. Трое других «красных», очевидно, еще воскреснут, раз после них не осталось ничего. А вот парень, оставивший мне «подарок», почил навсегда. Не знаю, радовало меня это или нет. Одним ублюдком меньше, конечно...
        В то время как я была занята размышлениями на тему «убивать убийц - хорошо или плохо», игрок в маске присел рядом со мной и взялся за рукоятку меча. Вот тут-то мне снова стало страшно.
        - Стой-стой-стой, может, не надо?.. - жалобно попросила я, замахав у него перед носом ладонью. - Может, ты просто сопроводишь меня до безопасной зоны, а там я уж как-нибудь сама?..
        Жаль, что я не видела его лица. По его красным горящим глазам трудно было определить, за он или против моей идеи.
        Пока мы молча пялились друг на друга, позади снова раздались выстрелы. Судя по тому, как хрипло рыкнул игрок - в него попали. Он резко дернул руками, вытаскивая таким образом свое оружие из ножен и готовясь снести еще одну голову.
        Вот этого мне совершенно не хотелось, так как напротив него, в десяти метрах стояла Шира, направив на него оба пистолета. Даже на таком расстоянии я чувствовала ее смертельную ауру. Наверное, поэтому игрок и не атаковал сразу. Тоже, видимо, почувствовал, что она не такая, как те «красные».
        - Это за мной, за мной... - поспешила успокоить его я, чтобы, не дай система, не началась драка. Шира уж точно не дала бы себя убить, но все равно мне не хотелось допускать очередного кровопролития.
        Игрок медленно спрятал ножи обратно и так же медленно открыл инвентарь. Молча достав оттуда два телепорта, он кинул один мне, а одним воспользовался сам, перенесясь куда-то подальше от сюда. Когда за ним закрылся проход, Шира подбежала ко мне. В ее взгляде так и читалось «и что, мне вас добивать или спасать?». Я предпочла бы второй вариант.
        - Этот странный чувак появился из неоткуда и перебил четверых красных, напавших на меня, - попыталась объяснить ситуацию я, ткнув себя в грудь. - Один вот меня чуть не убил.
        Шира только вздохнула и активировала телепорт, оставленный нам тем игроком. Он, как ни странно, вел в Эйренвиль. Я кое-как поднялась, постаравшись сама себя не убить, и прошла в город, оказываясь на главной площади. Проходящие мимо игроки странно на меня косились, но их можно было понять. У меня меч из груди торчал, как-никак.
        - Думаю, нам больше не следует ходить на мобов раздельно, - заключила Шира, резко выдирая из меня меч и пряча его себе в инвентарь. Потом его можно будет разобрать, отделить «кристалл памяти», а остальное переплавить. Или просто продать целиком. Хоть что-то полезное.
        - Соглашусь с тобой, пожалуй... - виновато произнесла я, чувствуя облегчение от того, что жизни больше ничего не угрожает, а инородные предметы в теле не мешают ходить.
        Вечером я написала Роланду и Артуру, пригласив их качать уровни вместе и рассказав про сегодняшний инцидент. Они не возражали, справедливо посудив, что вместе безопаснее, а если никто не будет тырить друг у друга мобов, мы не перегрыземся и все будет нормально.
        Начались веселые деньки, но мысль о том, кем же был тот игрок, не отпускала меня очень долго.
        Вплоть до нашей следующей встречи.
        ГЛАВА 7
        - Общение с Широй не идет вам на пользу, коллеги... - пробурчала я, поднимаясь с земли и потирая ушибленный нос. Пару секунд назад пришлось в срочном порядке падать мордой на землю как по команде «вспышка слева!», потому что Роланд неудачно замахнулся топором и выпустил его из рук, чуть не снеся мне мою многострадальную голову. И если еще месяц назад он хотя бы извинился, сейчас это подобие на «рыцаря» развело руками с фразой «бывает, что поделать».
        - Не волнуйтесь, у вас достаточно ХП, чтобы пережить прямое попадание топором в голову, - на полном серьезе произнесла Шира, а мне, даже учитывая природное любопытство, совершенно не хотелось это проверять. - Да и Артур всегда сможет быстро вас вылечить.
        В подтверждение этих слов наш лекарь показательно прокрутил в руках свои лечебные пистолеты, не забыв подарить мне заботливую улыбочку маньяка с многолетним стажем. Иногда мне казалось, что эта троица окончательно спелась и всячески пыталась теперь меня подколоть, дабы глянуть на мою реакцию.
        - Спасибо, успокоили. Если я такое переживу, обязательно напишу вам благодарственное письмо, - огрызнулась я, прекрасно зная, что это не подействует. - Сейчас не время ставить надо мной опыты.
        - Да уж действительно... - поддержал меня Роланд, подбирая с земли свой топор и вставая в защитную стойку. Я показательно от него отшатнулась, в ответ на что получила лишь легкий смешок с его стороны. - Нам тут работы на весь день.
        Мы находились уже на пятой ступени, все той же «дружной» компанией, да еще и в окружении мобов, которых нам было положено убить по квесту. А было их тут не меньше пятидесяти, да и все жутко злые. Дедуля-НПС, выдавший нашей группе такое задание, добродушно заверил нас, что ничего сложного, «животинки не сильно агрессивные», и сразу же отправил нас в портал, откуда мы вышли прямо к локации мобов. Точнее, мы оказались прижатыми к обрывистому склону горы, а на равнине впереди нас «паслось» стадо меха-быков, мирно жующих травку у себя под копытами. Только на убийство одного быка уходило прилично времени, сил, и нервов, потому что если сагрить еще одного моба, сагрится все стадо и нас затопчут к чертовой бабушке. Поэтому мы осторожно выманивали их поодиночке уже второй час, потому как за квест давали довольно-таки много денег и зарядов. Выполнив его, наша группа могла бы позволить себе полностью обновить броню и закупиться полезными штуками типа порталов или зелий.
        Уйдя в размышления и жалея, что мои жалобы НПС пропустит мимо ушей, я едва не пропустила момент, когда Шира сагрила очередного моба. Раздраженный парой пуль в тело, бык зло понесся на нас, сверкая красными глазами-лампочками и скрипя механическими копытами. Самое противное в этих мобах было то, что у них были очень острые и вытянутые вперед рога. Прямое попадание в тело, и, будь мы немного меньше уровнем, нам пришлось бы попрощаться с нашими виртуальными жизнями. Так что в мои обязанности на этом квесте входило не давать мобам кого-либо продырявить. Как? Очень просто. Запрыгиваешь ему на спину, хватаешь перчатками за рога и пытаешься либо эти самые рога у него выгнуть в другую сторону или просто хоть как-то его отвлечь на себя, пока Роланд и Шира делаю свое дело.
        Я запрыгнула быку на спину, уцепившись за массивные рога и изо всех сил потянула на себя. В реальной жизни меня б уже легко скинули и затоптали, но тут огромную роль играли мои перчатки с довольно внушительными статусами. Из-за них мне удавалось держаться и не слетать на землю, пока бык дергался или вставал на задние лапы, пытаясь меня скинуть.
        Увы, в этот раз не все пошло гладко и по плану. В один прекрасный момент моб как-то совсем дико развернулся и дернулся, а меня откинуло в сторону, неплохо приложив спиной о землю. Половина моего ХП испарилась моментально, а в глазах помутнело, будто это было мое реальное, а не цифровое тело. В себя я пришла через несколько секунд, когда моб уже был убит, а команда подобрала выпавший из него лут. Артур выстрелил в меня несколько лечебных пуль, а Шира с Роландом просто присели рядом, потыкав в меня ради приличия своим оружием. Мое недовольное шипение в ответ оповестило их, что я все еще была жива.
        - Вам не кажется, что с каждым разом мобы все агрессивнее и сильнее? - Спросила я, приподнявшись на локтях и наслаждаясь приятными ощущениями от лечебных пуль Артура; мои очки жизни медленно ползли в зеленую зону. - Первых двух мы почти с полпинка уложили, а этот чуть меня не угробил. Что дальше-то?
        - Дальше нам конец, - уныло произнес Артур, садясь на корточки рядом и устало скидывая с головы капюшон. За этот месяц, что мы провели в одной группе, я усвоила о нем всего несколько вещей. Первая: если Артур снял капюшон - все плохо, можно идти искать умиральную яму.
        - Вот только не говори, что у тебя заряды кончаются! - испуганно воскликнул Роланд, умоляюще глянув на нашего лекаря. Шира выглядела невозмутимой, но я уже научилась определять ее эмоции по одним только глазам. И ей совершенно не нравилось, что, возможно, придется уйти, не выполнив квест.
        - Дело не в зарядах, их полно... - Артур задумчиво опустил глаза в землю и затих. Как правило, в таком состоянии он мог сидеть довольно долго, обдумывая стратегию или ища выход из ситуации. Открыв окно инвентаря, он что-то пробормотал себе под нос и только через минуту снова поднял на нас взгляд темных глаз. - У меня заканчиваются именно лечебные заряды. Надо иметь одновременно и те и другие в инвентаре, чтобы пули не убивали, а восстанавливали ХП. Без них мои пистолеты почти не отличаются от тех, что у Ширы. И если лечебные заряды внезапно кончатся, я могу случайно кого-нибудь застрелить. Их можно сделать, но в «полевых условиях» это нереально. Так же, как и выковать что-то. Когда мы брали квест, я не думал, что нас сразу же сюда отправит.
        - И насколько тебе хватит их? - осторожно спросила я, принимая сидячее положение. Спину неприятно тянуло, но эффект скоро должен был пройти. - Может, мы успеем?
        Проблема этого квеста была в том, что мы не могли куда-либо уйти из этой локации, пока не добьем всех мобов. Уход одного из группы проваливал квест всем, так что мы не могли отправить Артура в город через портал, а потом спокойно продолжать бить меха-быков.
        - Учитывая, что с каждым разом они все сильнее - еще на десяток, а нам надо уложить полсотни.
        Артур выглядел так подавлено и виновато, что даже Шира как-то смягчила вечно суровый взгляд и выдала что-то вроде ободряющей улыбки. Немного подняла уголки губ, точнее. Но это уже был прогресс.
        - Не делай так, пожалуйста, - с серьезным выражением лица, но плохо скрываемым весельем в глазах попросил Роланд, поднимаясь с земли; скрип его доспехов неприятно царапнул мне слух. Он, как лидер нашей группы, собирался огласить решение и вынести «приговор», но роль серьезного и сурового главаря ему совершенно не подходила. Добродушно улыбнувшись, он вздохнул. - Раз у нас такая ситуация, думаю, мы можем убить еще парочку и уйти домой. Артур не виноват, что так вышло. Поэтому... Ну-ка, а там что?..
        Мы синхронно повернули головы в ту сторону, куда уставился Роланд, и сразу же обменялись непонимающими взглядами.
        Где-то в двухстах метрах в востоку от нас, в нашу сторону бежал уже знакомый нам с Широй игрок, в красиво развивающемся на ветру черном плаще и с маской на лице. Бежал... не один. Поднимая клубы пыли, из-за которых за спиной игрока не было видно даже неба, за ним неслась по меньшей мере дюжина мобов, явно желая втоптать его в землю. Иногда игрок разворачивался, пытаясь убить хотя бы одного моба, но остальные тут же сбивали его с ног, и ему приходилось вновь спасаться бегством. Выглядело это все дико смешно, во всяком случае для меня. Игрок, что в прошлую нашу встречу хладнокровно убил четверых, сейчас был в нелепейшей ситуации и выглядел совсем не грозно. Немалых усилий мне стоило не рассмеяться вслух, а ограничиться тихим хихиканием себе под нос.
        - Ребят, агро от этих мобов снять почти нереально. Надо ему помочь. - Широко улыбнувшись, я размяла кулаки, делая вид, что сейчас побегу навстречу игроку и героически прикрою его своим телом. Вряд ли это его спасло бы, конечно, потому что мое тощее тельце мобы даже и не заметили бы, размазав меня тонким слоем по пыльной земле, но я хотя бы проявила бы героизм. Или идиотизм. Скорее второе. - Он «красный», да, но скорее всего нас не тронет.
        Шира кинула на меня испепеляющий взгляд, но промолчала. Надеюсь, ей не захочется застрелить его сразу же, как мы его спасем...
        - Твой знакомый? - недоверчиво изогнул бровь Артур, вновь открывая окно инвентаря и доставая самую полезную штуку в этом мире - портал. Куда он вел я понятия не имела, но надеялась, что в безопасную зону. Несмотря на одноразовость, сей девайс был очень дорогим, потому что почти в ста процентах случаев спасал игроку жизнь, если тот вляпывался во что-то очень плохое. Особенность такого типа портала была в том, что он пропускал через себя только игроков, блокируя для них какую-либо угрозу из места, откуда ты пытаешься сбежать. То есть если ты успел прыгнуть в портал, а в тебя выстрелили, пули просто тебя не тронут. Так же и с мобами - портал не пропустит их за тобой туда, куда ты направляешься. Идеальная штука, если ты дерешься с боссом и понимаешь, что не можешь победить. Более дешевые порталы пропустили бы удары босса и игрок мог бы умереть, если пытался уйти в небезопасную зону.
        Сейчас Артур был готов потратить дорогущий портал ради кого-то, кого видел в первый раз в жизни. То ли он потом надеялся стрясти с меня компенсацию, то ли ему просто тоже было смешно, понятия не имею. Молча глянув на Ширу и Роланда, я добилась от них только пожимание плечами, что расценила как «делай, что хочешь».
        - Скажем так, я немного у него в долгу... Самую малость. Он всего-то спас мне жизнь.
        Этих слов оказалось достаточно, чтобы Артур открыл портал прямо напротив уже подбегающего игрока, чтобы тот мог не сворачивая в него вбежать. Мы с группой прошли в портал первые - оставаться на той локации уже явно не было смысла, а через несколько секунд в «дверь» влетел виновник всей этой неразберихи. О невидимую стену портала еще несколько секунд бились злые мобы, пытаясь нас достать, но затем портал закрыли и все стихло. Ну, почти. Вбежав в портал на всех парах, игрок, не успев затормозить, пробежал до кромки озера, возле которого мы находились, и благополучно грохнулся в воду. Впечатления от той первой встречи, когда он показался мне жестоким убийцей, развеялись без следа. Сейчас он казался мне простым игроком, который только что спасся из сложной ситуации. Хотя не факт, что он не поднимется и не покромсает нас на маленькие кусочки своими кукри.
        Пока Роланд с Артуром обсуждали наши потери в бюджете и общую ситуацию, явно обеспокоенные тем, что наш «гость» - «красный», я пристально наблюдала за действиями игрока. Он стоял по колено в воде, спиной к нам, выжимая рукава и полы своего плаща. Потянув руку к своей маске, он аккуратно снял ее, не поворачиваясь к нам, и потряс головой, стряхивая капли воды с каштановых волос. Все же система тут моделировала на редкость реальные ощущения воды в штанах, так что игрок точно чувствовал дикий дискомфорт. Лица его я не разглядела, но, наверное, он на это и рассчитывал.
        Вел он себя спокойно и даже немного лениво, не спеша поворачиваться к нам. Лишь только убедившись, что маска снова скрывает его лицо, игрок молча вышел из воды. Глянув на меня красными глазами-лампочками, он «подарил» мне благодарный кивок, и хотел уже было тихо уйти, как встретился лицом к лицу с Широй. Точнее, с дулом ее пистолета.
        - Снимай, - рыкнула Шира, так и полыхая какой-то непонятной яростью. Она ненавидела «красных» игроков и ее можно было понять, но сейчас тон ее был каким-то... Не таким, как обычно. - Иначе я наделаю в тебе дырок.
        Игрок примирительно поднял руки, но раскрывать свою личность не спешил. Казалось, он совершенно точно знал, что ему ничего не грозит, а вот я была уверена, что Шира может выстрелить, если захочет.
        - Шира, может, не будем все усложнять?.. - как можно спокойнее обратился к ней Роланд, бросая взволнованные взгляды то на меня, то на нее. Артур, уже накинувший свой капюшон, бесшумной тенью стоял рядом с ним, будучи готовым в любой момент восстановить ХП кому-то из нас, если начнется перестрелка. - Он «красный», но он не хочет нас трогать. Дай ему уйти.
        Шира проигнорировала слова Роланда, все еще держа игрока на прицеле. Когда тот сделал шаг навстречу, лицо ее исказилось гримасой боли и гнева, будто кто-то вонзил ей нож между ребер. Обычно Шира не колебалась и могла просто расстрелять кого-нибудь, оставляя ему какие-то жалкие проценты от ХП, а теперь было ощущение, что она чего-то боится.
        - Шира? - чуть склонив голову набок, игрок подал голос, тихий и хриплый, ничуть не похожий на человеческий. Встреться с ним в темном переулке, и нервный тик на всю жизнь обеспечен.
        - Отлично, сейчас выйдет так, что вы заклятые враги и бла-бла-бла... Хватит ломать комедию, решите все нормально, - рявкнула я, не удержавшись. Нервы у меня уже сдали, не выдержав такого напряжения. Три пары глаз и одна пара лампочек недовольно уставились на меня, будто надеясь, что я сейчас возьму свои слова назад. Ага, сейчас. - Что? Мы так вечность стоять можем.
        - Опусти оружие, - почти вежливо произнес игрок в черном, касаясь ладонью маски. - И обещай, что не убьешь меня.
        Что ж, мудрое решение. Выбора-то у него особо не было. Может он и мог выйти один на четверых, но мы были далеко не слабыми игроками. Да и что в этом такого, вряд ли у него под маской было что-то совсем уж страшное.
        Шира кивнула и нехотя опустила пистолет, но убирать его совсем не стала. Все мы затаили дыхание, будто нам должна была открыться какая-то неведомая истина, а игрок тем временем издевательски медленно все делал. Однако, не зря. Стоило ему только снять маску и встать лицом к лицу с Широй (а он был едва выше нее), игрок получил в челюсть. От Ширы, от кого же еще. Отступив назад и еле удержавшись на ногах, он приложил ладонь к горящей щеке и с какой-то грустью произнес:
        - Полегче. Не хочу помереть во второй раз.
        ГЛАВА 8
        Место, куда нас перенес Артур, было очень красивым. По полной разноцветных цветов поляне прыгали безобидные белочки-мобы, вода в небольшом озере была кристально чистая, можно дно разглядеть... Сиди да любуйся всей этой красотой. Что мы втроем, собственно, и делали. Артур искал среди цветов какие-нибудь полезные, для своих зарядов, Роланд растянулся на солнышке и почти спал, наслаждаясь теплыми лучами, а я... Ну, а что я. Я, сняв сапоги и поджав под себя ноги, наблюдала, как Шира пытается застрелить нашего нового знакомого, гоняя его по округе. Тот, кстати, только и делал, что уворачивался, не спеша нападать - просто бегал туда-сюда, с поразительной ловкостью уклоняясь от выстрелов Ширы. Теплый прием старого знакомого, меньшего от нее я не ожидала.
        Пока творилось все это безобразие, я успела разглядеть лицо игрока в черном - он пробежал мимо меня уже не один раз. Какими-то особыми чертами, вроде страшной морды или глаз он не отличался. Обычно игроки извращались с внешностью как могли, делая немыслимые прически и цвета, а у него были обычные каштановые волосы до плеч, отросшая челка, прикрывающая карие глаза, и небольшая щетина, которую ему скорее всего было просто лень сбривать. Исключением был аккуратный шрам на всю левую щеку, будто его еще в реальности полоснули ножом. Принимая во внимание странную безумную улыбочку, с которой он убегал от Ширы, моя догадка о том, что в реальности он был каким-нибудь бандитом казалась не такой уж и глупой. Как бы то ни было, наша внешность тут - отражение нас в реальности, а он просто не стал менять что-то в себе, зайдя в игру.
        Наконец, ему надоело нарезать круги вокруг поляны. Резко остановившись, он повернулся лицом к Шире и пошел в лобовую атаку, все так же ловко уклоняясь от ее выстрелов. Шира в свою очередь не сходила с места и не прекращала пальбу. Эх, а потом нам всем придется искать для нее заряды, потому что за последние полчаса она расстреляла не меньше пары сотен. Если учесть, что из мобов они выпадают максимум по десять штук, работы будет немеряно...
        - Все, настрелялась, - хмыкнул игрок, доставая кукри. Я подскочила, почуяв неладное, и, не раздумывая, рванула в сторону этих двоих, на ходу применяя «Панику». Слишком довольный был у него взгляд, будто бы он вдоволь наигрался и теперь хотел прикончить источник проблем. Не хватало еще, чтобы он причинил Шире какой-то вред.
        Каким-то образом вышло так, что мы трое оказались рядом в один момент. Сверкнула белая вспышка; проморгавшись, я удивленно глянула сначала на застывших игроков, потом на свои перчатки, присвистнула и, пока действие эффекта не прошло, встала между Широй и вторым игроком. Когда эффект «заморозки» прошел, они просто продолжили стоять, не предпринимая попыток убить друг друга через меня.
        - Набегались? - я постаралась сделать как можно более грозный голос и страшную физиономию. До Ширы было далеко, но я очень старалась. - А теперь либо рассказывайте, в чем дело, либо...
        - Либо что? - весело оскалившись, спросил игрок в черном, подкидывая один кукри в руке. Я нервно сглотнула и поежилась, представив, как этот нож вонзается мне в шею и снижает ХП до нуля. Игрок довольно сощурился. - Ты самолично придушишь меня?
        - Не исключено, - зло рыкнула я, сжимая ладони в кулаки. С моей комплекцией и ростом мне, конечно, только и оставалось, что угрожать «красным» игрокам с кучей убийств на счету. Однако теперь я в самом деле была очень раздражена. - Давно хотела проверить, могут ли эти перчатки отсекать головы.
        - Какой кошмар. Шира, мне угрожает котенок. Спасай, - захихикал игрок, показушно пятясь назад и выставляя руки перед собой. Я до скрипа сжала кулаки, пытаясь прожечь в нем дырку взглядом. Только опустившаяся мне на плечо ладонь вернула разуму чистоту, способность нормально мыслить и не вестись на провокации.
        - Я тут сколько времени пыталась «облегчить» тебе участь, а ты не захотел... - Шира вздохнула, одарив меня благодарным взглядом без тени улыбки. И как ей такое удается? - К твоему сведению, этот «котенок» - моя напарница, и если она попросит, я тебе голову отгрызу.
        - Вряд ли я смогу сделать то же самое для тебя, но все равно спасибо. - Я облегчено разжала кулаки и перевела взгляд обратно на игрока. Тот снисходительно на меня смотрел, уже убрав свое оружие в ножны. Увы, я слишком хорошо умела читать эмоции людей по их лицам. Дипломная работа и куча исследований по этой теме. У игрока на физиономии крупными буквами читалось «ладно, я не буду тебя есть, ты забавная». Вообще замечательно.
        - Кстати, Хель, чего вы вообще прибежали меня спасать? Роланд даже не проснулся, а вы благородно ринулись нас разнимать...
        Хороший вопрос. В нашу первую встречу я сделала примерно так же. В итоге мы обе чуть не погибли, зато выбрались из передряги. Неприятные воспоминания обожгли память; пришлось помотать головой, чтобы они ушли.
        - Привычка, ты же знаешь.
        Игрок в черном с интересом наблюдал за нашей беседой. Даже язвить перестал. Затем, устало потянувшись, сел на траву, многозначительно произнеся:
        - Раз конфликт исчерпан, полагаю, мне можно поговорить с Широй? У нее, должно быть, куча вопросов.
        Судя по взгляду напарницы, мне правда стоило свалить на какое-то время. Я пожала плечами, кинула недовольный взгляд на игрока, будто говоря «я за тобой слежу», и отошла к месту, где бросила свою обувь. Шира уселась рядом со своим знакомым, почти касаясь его плечом; ни единого слова из их разговора я не услышала. И хорошо. Чужая жизнь - не мои проблемы.
        - Они помирились? - спокойно спросил копошащийся в траве Артур, пристально разглядывая цветы и отбирая лучшие для зарядов. Только сейчас я заметила, что он не выпускал из руки свой лечебный пистолет. Снова был готов в любой момент всех подлечить. Отличный друг и лекарь.
        - Как видишь. Пусть поговорят, а я пока пойду, выскажу Роланду за то, что он ведет себя совсем не как рыцарь.
        С этими словами я поймала пробегающую рядом белку за хвост и запустила ее под доспехи нашего танка.
        А он еще говорил, что не умеет танцевать.

***
        Солнце уже садилось, когда эти двое, наконец, наговорились. Я успела поспать, надоесть Артуру с расспросами, отработать удары в дуэлях с Роландом и просто помаяться дурью, а Шира со своим знакомым все трепались да трепались.
        - Ладно, было приятно с вами познакомиться, когда-нибудь я верну должок за тот портал, - весело и громко произнес игрок, поднимаясь с земли и делая несколько шагов нам навстречу. Шира хмуро глядела ему в спину, сунув руки в карманы белого плаща без рукавов. - А теперь мне пора...
        - Шаркис.
        Ледяной тон Ширы заставил игрока замереть и повернуться к ней лицом. Отлично, теперь мы знаем его имя. Уже неплохо.
        - Я прекрасно знаю, что ты сейчас пойдешь и ввяжешься в какое-нибудь очень хреновое дело... Как всегда, в принципе. - Медленно начала Шира, нарочито повысив голос, чтобы слышали все. - И должок так не отдашь никогда. Учитывая то, что мы спасли твою задницу, мы имеем право что-то стребовать прямо сейчас, разве нет?
        Шаркису идея не понравилась. Прямо-таки было видно, как сильно он хочет послать всех нас подальше и уйти по своим делам. Может, у него было развито чувство долга? Или ему просто не нравился наш квартет?
        Пока он молча сверлил нас взглядом, Шира продолжила:
        - Так вот. Неужели ты думал, что после того, что я сейчас услышала, я дам тебе так просто уйти и пропасть снова?
        - Я убиваю «красных» игроков, не забывай. Для всех остальных это звучит просто как «я убиваю». Не пройдет и пары недель, как на меня объявят охоту большие гильдии или, что еще хуже, будут искать, чтобы затащить к себе в качестве штатного наемника. Плюс, твои желания вряд ли совпадают с желаниями твоей группы.
        Шаркис многозначительно кивнул на меня, усмехнувшись. Да, если он присоединится к нам, то даже тот факт, что он - друг или знакомый Ширы не помешает мне тихо ненавидеть его за язвительность. Едва ли я была слабее кого-то в нашей группе, но он нашел бы, за что зацепиться.
        - Пожалуй, теперь скажу я.
        Роланд поднялся с травы, скрипя доспехами, и подошел к Шаркису, глянув на того сверху вниз. Наш лидер был тем еще гигантом и, несмотря на добродушный характер, умел быть грозным. Изредка.
        - Я плохо понял всю ситуацию, и знаю только то, что ты - знакомый нашей Ширы. Этого достаточно, чтобы я тебе доверял, иначе я не провалялся бы тут весь день на травке. Мы - всего лишь группа, даже не гильдия, и у нас нет практически никакой репутации. То, что ты - «красный», конечно, плохо. Лично я считаю, что убивать людей, пусть и всякий там сброд, нельзя. Но вмешиваться в твою жизнь и читать мораль я не буду. Если Шира хочет, чтобы ты, хоть на какое-то время, присоединился к нам, я не буду этому препятствовать. Наблюдать за тобой - буду, но не более. Не знаю, как ты, а я верю, что в этой игре в одиночку можно выжить только первые несколько ступеней. Ты достигнешь своего предела, рано или поздно.
        Шаркис слушал внимательно, не перебивая, будто постепенно осмысливая сказанные нашим танком слова. Нахмурившись, он впервые за весь день сделал действительно серьезную морду и с вызовом взглянул на Роланда.
        - Будешь ли ты готов к тому, что ты и твоя группа можете умереть, если с вами будет ошиваться такой как я? Вся опасность этого мира всегда концентрируется рядом со мной. Я знаю, что Ширу это не будет волновать, ее уровень выживаемости в тяжелых условиях на высоте, но вы...
        - Ты нас недооцениваешь. - Вставил свое слово Артур, убрав-таки свои пистолеты в кобуру. - Мы ходим в данжи вчетвером и успешно их проходим. Это ли не показатель наших умений?
        - А я хожу туда один. И тоже успешно их прохожу.
        Что ж, отлично. Еще один факт в копилку об этом психе. Он еще и ступени в одиночку проходит. Почему-то я так и знала, что тогда, месяц назад, третью ступень в одиночку открыл именно он. Может быть, он и есть гейм. мастер? Слишком уж сильный для обычного игрока. Или это я просто не встречала еще таких же сильных, как он. Лидеры топовых гильдий, возможно, могли бы потягаться с ним силой, но бой был бы насмерть.
        - Ладно. - Недовольно произнес Шаркис, хмурясь и потирая переносицу. - У меня есть идея. Вы идете со мной на квест, и если выживаете - я ненадолго к вам присоединяюсь, иначе Шира меня точно прикончит. Но предупрежу сразу - я не собираюсь делать вам поблажки. Вы сами сказали, что вы сильные. Так покажите мне это. На квесте, который я собираюсь выполнить, почти полностью погибла группа из десяти человек. От нехватки опыта, уровня, я не знаю. Если вы готовы так рискнуть, я, скорее всего, зауважаю каждого из вас.
        - Странно слышать это от того, кого днем пришлось спасать от стада быков...
        Я не удержалась. Шаркис говорил слишком высокомерно, а у меня на таких аллергия.
        - Котят не спрашивали, - сухо ответил он, даже не удостоив меня взглядом. - Вы согласны?
        Три кивка и мое убитое «да» расставили все точки над «i». Шаркис скинул Роланду координаты и время встречи и утопал в портал, взятый, видимо, у Ширы. Мы же, еще с минуту постояв у озера, воспользовались моим обычным порталом и оказались в гостинице, откуда утром уходили на чертов квест с быками.
        От пережитых нервов мне хотелось забыть события этого дня насовсем, но слишком довольная морда Ширы каждый раз напоминала о произошедшем. Пришлось утыкаться в подушку и пытаться уснуть, хотя вопросы слишком настойчиво лезли в голову.
        Я думала, что могу просто наслаждаться этим миром, этой игрой, но люди вокруг меня хотели чего-то другого. Что ж, хорошо, я покажу им это «другое». И тогда я уже вряд ли буду простым «котенком» среди этой стаи львов.
        ГЛАВА 9
        Мы выползли из нашей уютной гостиницы уже за полночь. На улице было холодно, осенний ветер нагло забирался под одежду и морозил кожу, заставляя дрожать и сильнее запахиваться в плащ. Я мысленно сделала себе очередную зарубку на памяти в разделе «За что отпинать ГМ-ов». Реалистичные погодные условия, мать их! Идти до квеста нам пришлось пешком, ведь наш красный друг не выделил нам портал, предпочтя, чтобы мы отморозили себе задницы, пришли на место злые и готовые убивать все, что движется. А что не будет двигаться, мы заставим пошевелиться и всё равно убьём.
        Дорога заняла больше часа, аж до Древней Горы, самого высокого места на этой ступени. Не вкладывай я большее количество очков в выносливость - уже ходила бы с высунутым языком и просила бы Роланда взять меня на ручки. А так я была бодрячком, несмотря на то, что дрожала как осиновый лист, в отличие от Ширы, которая хоть и скрывала это, но явно устала больше всех. Не удивительно. Роланд разделял очки между силой и выносливостью, Артур - между выносливостью и ловкостью, а моя боевая подруга вкладывала все в силу и ловкость, от чего быстро выматывалась, если приходилось долго ходить или бегать.
        Вообще, система распределения и получения очков опыта тут была странной. Чем быстрее ты получаешь новый уровень, тем больше очков тебе дается. Возишься на одном уровне слишком долго - можешь вообще почти ничего не получить. Очки можно распределять самому, и они не влияли на твое оружие или одежду. Максимум, что могло бы приносить дискомфорт, так это только если у тебя мало очков силы, а ты пытаешься сражаться с огромной пушкой или булавой - естественно тебе будет тупо тяжело поднять такое оружие. Также при малой ловкости было сложнее уклоняться или орудовать кинжалами или лёгким стрелковым оружием. Нет, при малой ловкости ты не обретал грацию хромой табуретки - параметр лишь определял поддержку системы при твоих действиях.
        Еще можно было бы сделать так, чтобы очки распределялись автоматически. Достаточно было указать, по сколько процентов вкладывать в каждую характеристику, и каждый уровень система распределяла все сама. У меня, например, стояло так: 30% в силу, 30% в ловкость и 40% в выносливость. Лично я думала, что если что-то не получится и будет совсем плохая ситуация - можно просто убежать, не боясь, что выдохнешься через несколько минут бега и помрешь от того, что тебя догнали. Шира же, видимо, решила, что лучше уж драться до самого конца, даже если все очень плохо. Частенько Роланду приходилось отдирать ее от мобов за шкирку и тащить в безопасное место буквально на плече, потому что если Шира решила кого-то убить - она это сделает даже ценой собственного ХП.
        Когда до точки сбора оставалось совсем немного времени, Артур не спеша достал пистолет, купленный только днем, и как ни в чем не бывало выстрелил в Ширу. Заряд, попавший в нее, на секунду подарил ей оранжевое свечение, озарив окрестности тусклым светом. Мы и слова сказать не успели, а лекарь уже довольно улыбался, убирая свое недо-оружие за пояс.
        - Что? - развел руками Артур, напуская на себя вид невинного ребенка. - Это новые заряды, убирают какую-то долю усталости. Решил испробовать.
        - Вовремя. Спасибо. - Шира коротко кивнула, поведя плечами. Размяв уставшие конечности, она с интересном глянула на Артура и, склонив голову набок, осторожно спросила: - Как ты догадался? Ты шел впереди.
        А ведь и правда. Артур шел впереди всех, ни разу не оборачивался и вообще молчал. Чутье, может...
        - У тебя дыхание участилось. А у меня хороший слух. Ветер иногда затихал, если помнишь. Я учился на врача, до игры. Так что какие-то навыки у меня остались.
        Самодовольная улыбочка Артура сменилась грустной ухмылкой, которую он тут же спрятал в тени капюшона. Шире хватило такого ответа, а мы с Роландом не решились затрагивать больную для лекаря тему. Жизнь до игры - это что-то личное, что-то особенное и драгоценное для каждого. Игроки не знали, вернутся ли они обратно, так что старались сохранить как можно больше воспоминаний о том, кем они были раньше. Не все, конечно, некоторым тут лучше, чем было вне игры. Такие даже и не думают проходить игру. Качают уровень только для того, чтобы не умирать, и живут в свое удовольствие, гордо называя себя «лостами» - от аббревиатуры игры ЛоС и английского слова «лост», потерять. Хотя чаще таких называли «лосями», ибо слишком уж те зазнавались. Иногда мне казалось, что Шира как раз из таких. В том плане, что она живёт в своё удовольствие. Назвать её «лостом» или тем паче «лосем» у меня духа не хватит. Впрочем, это лишь мои домыслы. Душа человека - потёмки, а уж душа Ширы и вовсе непроглядная чёрная дыра.
        С горем пополам, мы добрались до места. Взглянув, где нам придется провести ночь, я двести раз прокляла Шаркиса, разработчиков, мироздание, и очень сильно захотела назад. Очень.
        Перед нами, у подножья Древней Горы, находилось заброшенное полуразрушенное трехэтажное здание из белого кирпича, с выбитыми окнами, на решетках которых можно было разглядеть кровавые разводы. Рядом с входом многозначительно полулежал человеческий скелет со сломанными ребрами и без одной руки. Я поежилась. Общая атмосфера напоминала классический ужастик - конечно же, сейчас главным героям должна прийти мысль «а не спуститься ли нам в темный подвал». О финале этого идиотизма мне и думать не хотелось. Кажется, теперь я дрожала совсем не от холода - стыдно было признаваться, но я очень неуютно чувствовала себя в темноте. Ладно еще дома, в своей комнате, но в страшном и незнакомом месте... Лучше уж я при свете дня бросилась бы в стаю меха-волков, задвигая пафосные речи, чем сейчас буду дрожать и цепляться за кого-нибудь от страха.
        И, как назло, тут меня похлопали по плечу. Дернувшись и отскочив, я зло обернулась и встретилась взглядом с Шаркисом, который ну очень усердно пытался сохранить нормальное выражение лица. Прям аж губу закусил, бедный. Наверное, вылез из теплой постельки прямо в портал, а теперь еще и меня решил до сердечного приступа довести. Я не выдержала и заехала ему в плечо тяжелым кулаком, ругнувшись сквозь зубы. Для приличия Шаркис даже вскрикнул от «боли», после чего вдруг сделал действительно серьезную морду.
        - Ты точно хочешь туда идти? - спросил он, кивая на «дом страха», явно имея в виду что-то вроде «да ты там просто от страха склеишь ласты». - Там вполне можно сойти с ума от страха, не говоря уже о смерти.
        - Туда идет моя группа. И ты. Даже если я специально захочу там убиться, мне никто не даст это сделать. - Я тут же вспомнила бесчисленное количество ситуаций, когда мне случалось бывать одной ногой в могиле, и как меня из этой могилы выпинывали с криками «тебе еще рано, успеешь». На душе немного полегчало. - Так что если будет совсем плохо - спрячусь за чью-нибудь спину. Не волнуйся, не за твою.
        Шаркис только усмехнулся, молча поманив нас к входу в здание. Шира с Роландом уверено двинулись за ним, Артур, крепко сжав в руках пистолеты с лечащими зарядами, нехотя поплелся следом. Видимо, ему тоже было не по себе. Хоть кто-то меня понимает.
        У входа, к счастью, не было говорящих зомби-НПС, просящих отомстить за их неупокоенные души. Зато рядом со скелетом, что полулежал на ступеньках, обнаружился старый голограммный передатчик - по канону игры такими пользовались несколько десятков лет назад. Роланд, будучи лидером группы, активировал квест, и на месте скелета появилась голограмма, точно повторяя его позу. Мужчина лет тридцати, с гримасой боли и отчаяния на лице, держался за правое плечо, будто пытаясь остановить кровь, хлещущую из места, где раньше была рука. Поморщившись, он начал тяжело говорить.
        - Если вы нашли это сообщение и то, что от меня осталось, значит, первичный уровень охранной системы все-таки спал, допуская внутрь лаборатории посторонних. Если в вас есть хоть капля разума - не входите сюда, не выпускайте ИХ наружу. Наша идея создать идеальную армию обернулась крахом. Псевдоразум отказался служить, предпочтя самому завоевывать других, и созданные бессмертные воины обратились против нас. Мы пытались их остановить, но их было слишком много. Я единственный выбрался, блокируя двери и окна, чтобы запереть их там. Если они выйдут наружу - неизвестно, сколько людей погибнут, прежде чем их остановят. Мои коллеги, друзья, черт, да все они остались там, с ними, даже через заблокированные двери я слышу их крики и мольбы о помощи. - Мужчина всхлипнул и снова поморщился от боли. - Моему поступку нет оправдания, но я уже расплатился за него - дверь, с огромной силой захлопнувшаяся перед самыми мордами машин, отсекла мне руку. Я не протяну долго, а идти за помощью просто бесполезно. Барьер вокруг лаборатории спал, но ради всего святого - не ходите туда. Там... Они. Они идут... Они в темноте...
Повсюду... Никто не сможет укрыться от них...
        Голограмма замолчала и исчезла; на нас снова смотрели пустые глазницы скелета. Даже выскочившее окошко «квест „Мрачное прошлое“ активирован» не издало ни звука, хотя обычно оно сопровождалось какой-либо мелодией.
        В нависшей тишине я первой решила нарушить затянувшееся молчание.
        - История не из новых, но как-то жутко. Впервые сталкиваюсь с таким реалистичным квестом.
        - Я разговаривал с одним из игроков, что потратил тут одну жизнь... - Многообещающе произнес Шаркис, надевая маску; яркие красные глаза-лампочки сверкнули в ночной темноте. - Кроме того, что тут кромешная тьма и куча ловушек - не добился ничего.
        - Ну супер. Я споткнусь на втором шаге и меня порвут на кусочки... - Видимо, мой пессимистичный тон уже окончательно всех достал, раз почти каждый счел своим долгом кинуть на меня уничтожающий взгляд. Я закрыла глаза и мысленно себе врезала. Слишком раскисла. Шаркис вообще собирался идти туда в одиночку. - Простите. Давайте надерем им их железные зады.
        - Вот, теперь я тебя узнаю, - ободряюще улыбнулся Роланд, удобнее перехватывая свой топор. Шира молча кивнула, вытащив оба пистолета.
        Шаркис раздал всем по примерно такой же маске, как у него - приборы ночного видения. Хотя бы теперь я была уверена в том, что не помру от простого страха темноты. Роланд прикоснулся к стальной двери лаборатории. Та поддалась, впуская нас в темное, затхлое помещение, и резко захлопнулась за нашими спинами.
        Теперь либо они, либо мы.
        - У нас будет какая-нибудь тактика? - очень вовремя спросил Роланд убийственно обыденным тоном. Ага, это всего лишь экскурсия по заброшенной лаборатории с кучей машин-убийц внутри. Раз плюнуть.
        - Ага. Убиваем все, что не мы... - хрипло, из-за маски, ответил ему Шаркис, медленно идя вперед. Он двигался почти бесшумно, лишь изредка под его ногами хрустели стекла или другой мелкий мусор. Иногда попадались уж очень натурально смоделированные человеческие кости...
        В квест, на самом деле, не входила полная зачистка помещения. Надо было найти подсказки в различных комнатах, дойти до контрольной панели с Псевдоразумом и отключить его. Тогда все остальные мобы тут перестанут двигаться. А, ну и еще неплохо было бы просто выжить.
        Мы шли вдоль коридора уже несколько минут, а никто еще не вступил в капкан и не встретился с мобами. В помещении было подозрительно тихо. Наконец, мы дошли до первой двери, на двери которой висела потертая табличка с надписью «Ведущий специалист: техномаг Иан ван Дэр». Скорее всего - кабинет одного из тех, кто по истории расстался тут с жизнью. Шаркис рискнул войти туда первым, с несвойственной ему осторожностью и аккуратностью проскальзывая в приоткрытую дверь.
        - Чисто.
        Мы прошли за ним, оказавшись в просторном кабинете, где повсюду была разбросана мебель и раскиданы всякие электронные приборы. Самого ван Дэра, а точнее его останков, в комнате не было, что наводило на мысль, что это, возможно, его скелет находился снаружи. Мы внимательно осмотрели все помещение; из полезного нашелся журнал исследований, спрятанный в огнеупорном сейфе, который треснул уже после первого удара моей перчатки. Не думаю, что так на него повлияли «года», скорее всего, так было задумано квестом.
        Журнал был сделан тоже в виде голографической записи, но не как объемная фигура, а как цветной экран, на котором было отчетливо видно, что человек на записи был и впрямь тот же, что и тогда у входа, только с обеими руками и более солидным видом.
        - Думаю, надо посмотреть до конца, это может как-то помочь в прохождении.
        Здравую мысль Роланда приняли все. Я оперлась спиной на дверь, чтобы никто не вошел, пока мы отвлеклись на запись, и прислушалась к голограмме, звук которой, хоть и был достаточно громким, иногда трещал.
        - Журнал исследований. Проект «Идзанами». Ведущий специалист: техномаг Иан ван Дэр.

«Запись первая:
        Проект по созданию бессмертной армии официально начат. Лабораторный комплекс поражает своими размерами, а количество выделенных ресурсов обещает проекту светлое будущее.»
        Запись погасла на секунду, а затем продолжилась из другого места.

«Запись вторая:
        Пятый день исследований. Прибыли первые подопытные и матрица концентрации духов - будущий мозг системы Псевдоразума «Идзанами». Все наши системы работают в штатном режиме, а психологическое состояние учёных в пределах нормы».
        Запись снова мигнула. Теперь на экране не было самого ван Дэра, только лаборатория и оборудование.

«Запись пятая:
        Двадцать третий день исследований. Мы наконец-то смогли наладить систему трансформации и производства: подопытный фиксируется и медленно опускается в маго-технический раствор...»
        Меня передернуло от зрелища, творимого на экране. Молодого парня, возможно даже моего возраста, медленно опускали в цистерну с бурлящей жидкостью малинового цвета. Едва его ступни коснулись жидкости, он закричал, скорее даже завопил от невообразимой боли. Голос ван Дэра за кадром невозмутимо продолжал.

«Подопытный номер 773, осужден за инакомыслие, приговор - смертная казнь. В процессе погружения у подопытного снимается кожа, мускулы и растворяются все внутренние органы. Остается лишь голый скелет с запертым внутри духом».
        Когда беднягу подняли, от него остался лишь черный, будто обугленный скелет, незнамо как скрепленный вместе, и тусклый серебристый огонек в пустых глазницах.

«В процессе трансформации светлый дух гармонии человека преображается в дух безумия, легко подконтрольный нашим техномагам.»
        Иллюстрируя слова ученого, серебристый цвет духа сменился ярко-багровым огоньком. Камера сфокусировалась на одной из глазниц. Тусклый уголек духа яростно полыхнул, и запись снова прервалась.

«Запись седьмая:
        Подготовка армии идет полным ходом. После процесса обращения, оставшийся скелет обрабатывается алхимической сталью, в результате давая нам неуязвимых и полностью подконтрольных солдат. Они ничего не чувствуют, им неведомы страх и жалость. Идеальные воины. Центральное командование осуществляется из этой лаборатории Псевдоразумом, который, в свою очередь, полностью подвластен нам. В бою эти солдаты действуют как единый организм, не обращая внимания на вражеский огонь или потери. Но меня беспокоят сообщения о все чаще ломающемся оборудовании и выходящих из-под контроля духов. Главный инженер грешит на диверсантов врага и предлагает проверить персонал, но я не уверен...»
        Голограмма дернулась, зашипела, и только через полминуты возобновила показ видео.

«Запись десятая:
        Проект под угрозой срыва. Неизвестные враги рушат систему, солдаты всё чаще выходят из-под контроля. Псевдоразум не может определить источник проблем. Странно. Очень странно. На всякий случай я подготовил секретный эвакуационный путь - лифт, ведущий из подземного этажа к вершине Древней Горы. Оттуда можно будет добраться до верхней ступени, если что-то пойдет совсем плохо».
        Следующая запись началась почти сразу же. Местом действия был определенно этот кабинет, когда он еще был не так разрушен.

«Запись одиннадцатая:
        Нас предали! Вопреки всем расчётам и системам контроля, Псевдоразум вышел из-под контроля! Солдаты уничтожают персонал базы, генераторы маго-энергии отключились, погружая весь комплекс во тьму... Мне не спастись... Все кончено...»
        На этом видео кончилось, и голограмма потухла, снова оставляя нас в кромешной темноте. Я пыталась переварить услышанное и как-то убедить себя, что это только история, написанная и смоделированная специально для квеста. Но это было... Слишком реалистично.
        Мой транс развеяло системное сообщение о новом квесте.

«Квест: «Эпицентр восстания»
        Псевдоразум, вырвавшийся из-под контроля, всё ещё жив. Найдите и уничтожьте его, тогда лаборатория перейдёт под ваш полный контроль.
        Задание: уничтожить Псевдоразум.
        Награда: комплекс лабораторий станет вашей гильд-базой».
        - Что за... - не успела я договорить, как тут же пиликнуло следующее сообщение.

«Квест: «Следующий уровень»
        В записях учёного вы нашли координаты секретного лифта на следующий уровень. Доберитесь до него, и вы сможете проскочить опасности, возникающие на обычном пути к следующей ступени.
        Задание: добраться до лифта.
        Награда: «лёгкий» путь на следующую ступень».
        - О, так это целая серия квестов на одной локации... - заинтересованно протянул Шаркис, вчитываясь в строчки заданий. - Гильд-база... Мне не нужна, оставлю вам потом. Если вы тут не помрете.
        Гильд-базы нужны были, собственно, для того, чтобы организовать гильдию. Мол, не можете же вы быть гильдией без помещения для всех членов. Но мы были обычной группой, без названия и особой цели. Вот переход на новую ступень как-то по-другому - это круто, а полуразрушенное жуткое здание в качестве базы... Нафиг надо.
        - Очень нам нужны руины с кучей трупов внутри, - огрызнулась я, до скрипа сжав кулаки. - Просто пойдемте и...
        Третье окошко с квестом заставило меня сначала раздраженно кинуть на него мимолетный взгляд, а потом обреченно выдохнуть, понимая, что там было написано.

«Квест: «Остаться в живых.»
        Бессмертные солдаты засекли ваше присутствие.
        Задание: выжить».
        Награды за этот квест не было, как и не было времени на возмущения. За дверью уже раздавались тяжелые шаги и противный скрип металла.
        ГЛАВА 10
        Стоило нам открыть двери и выйти из кабинета ван Дэра, как из темноты тут же сверкнули глаза скелетов-солдат, что явно хотели не обнимашек, протягивая к нам длинные и тонкие руки. В кои-веки я была благодарна Шаркису - если бы не его приборы ночного видения, меня можно было бы уже выносить ногами вперед. Или по частям. А так перед глазами все хоть и было светло-зеленого оттенка, можно было вовремя заметить врага. Плохо было то, что скелеты могли легко подойти сзади. Они не издавали никаких звуков, кроме противного скрипа, будто их суставы давно никто не смазывал, а скрип, казалось, был повсюду, даже в самой голове.
        Костлявая рука скелета вонзилась мне в плечо, вызвав недовольный и раздраженный вскрик. Я ухватилась за конечность перчатками, а моб, в свою очередь, вцепился второй рукой мне в шею. Наимерзейшее ощущение. Полоска моего ХП медленно поползла вниз - все бы ничего, но она и так была уже ниже семидесяти процентов. Извернувшись, я кое-как пнула скелета сапогом в ребра, резко потянув его за запястья на себя. Раздался скрежет, и одна костлявая рука осталась у меня в перчатке. Как же я любила свое оружие. В реальности я не могла поднять что-то весящее больше семи килограмм, а тут появилась способность пробивать стены и сворачивать сковородки в узел, не говоря уже об умении тормозить врага на несколько секунд.
        Перехватив «трофейную» конечность поудобнее, я врезала наглому мобу его же рукой по черепу. Урона это ему особо не нанесло, но зато он от меня отцепился. Как жаль, что у них не было нормальных лиц. Я бы хотела глянуть на чье-то выражение морды, когда тебя бьют по башке твоей же рукой.
        - И как их убивать?! - жалобно проорала я в темноту, надеясь, что кто-то из моей группы меня услышит. Почти сразу после начала квеста на зачистку нам пришлось разделиться, и мой изначальный план держаться вместе пошел прахом. Видите ли, так было удобнее, рассредоточиться по зданию и искать путь к Псевдоразуму. «Вы все сильные, я в вас верю» сказал Шаркис и упрыгал в неизвестном направлении, на ходу распинывая скелетов и отсекая им черепа одним ударом своих ножей. Спросить мое мнение, он, конечно, забыл. Как и все остальные. Естественно, я не стала бы вцепляться Шире в куртку и ныть, чтобы она взяла меня с собой. Просто было немного стремно осознавать, что в радиусе двадцати метров только я и страшные скелетоны. Хорошо еще что не зомби... Оставалось надеяться, что хотя бы Артур пошел с кем-то в паре - боец из него вообще никакой, и его пули явно не вернули бы скелетам плоть.
        К сожалению, ответом мне послужил лишь новый удар от все того же моба, пришедшийся по ребрам. Скелет резко подался вперед и вцепился зубами мне в бок. Крепко так вцепился, доведя мою «жизнь» до середины полоски. Я, что есть силы, обхватила его шейные позвонки обеими ладонями и потянула вверх. С очередным противным и громким скрипом череп отделился от тела.
        - Да вы издеваетесь! - рявкнула я, хватаясь одной рукой за череп, что все еще сжимал зубы у меня на боку. Сунув пальцы в его глазницы, я отодрала эту нечисть от себя, и со злостью сдавила железяку в ладонях. Огонек в пустых глазницах мигнул несколько раз и потух.
        Теперь я хотя бы знала, что чтобы их убить, надо сдавить им черепушки. Вспомнив о тех скелетах, которым Шаркис только поотрубал головы, я невольно прыснула. Неприятно будет, если все еще живой череп вгрызется тебе в ногу, когда будешь просто проходить мимо. Это даже не считалось за убийство, значит и опыта не приносило. Так что надо было закончить все за Шаркиса, ну и за одно прибрать к рукам тот опыт, что не получил за беспечность наш «красный» друг.
        Вернувшись назад по памяти, я вдоволь развлеклась тем, что попыталась придать одному из черепов форму шара. Череп недовольно лязгал челюстью и даже пару раз чуть не откусил мне пальцы, но я своего добилась - у меня в руке красовался хоть и не идеальный, но все же металлический шар, непонятно зачем нужный. Уняв таким образом раздражение от того, что меня оставили тут одну, я, наконец, смогла обдумать хоть какой-то план своих действий.
        Во-первых, надо было хоть немного подлечиться, чем я, собственно, и занялась, найдя пустую комнату и запершись внутри. С начала этой ступени стали доступны новые методы самолечения, что безумно мне нравилось. Надо было просто собственноручно вколоть себе в любое место «вакцину», и ХП начинало восстанавливаться даже под ударами противника. Не настолько быстро, чтобы достичь в бою ста процентов, но достаточно, чтобы выбраться из передряги живым. Эти штуки были явно лучше, чем классические склянки с безвкусной жидкостью, которые уже всех изрядно задолбали.
        Во-вторых, надо было найти лестницу на нижние этажи. По канонам таких лабораторий и вообще сюжетов, все суперкомпьютеры обычно находились под зданием, контролируя оттуда все происходящее. Не факт, что тут было так же, но проверить стоило.
        Дождавшись, пока ХП снова вернется в приемлемое для жизни состояние, и осмотрев комнату на предмет интересных вещей, я крадучись вышла в коридор. Пройдя на цыпочках метров двадцать в надежде не сагрить на себя стайку скелетов, я уткнулась в что-то, что раньше явно было лифтом. Критически осмотрев кровавые отпечатки на дверях и зловещие человеческие кости рядом, я твердо решила, что не полезу туда. Однако, система решила иначе. Возникнувшее прямо перед глазами сообщение о квесте заставило меня подпрыгнуть на месте и испуганно посмотреть по сторонам в поисках новых мобов.
        Пока я, уткнувшись в открытое окошко квеста и тихо ругаясь, читала, что там от меня надо, из пола рядом с лифтом с душераздирающим скрипом выползла консоль и призывно замигала огнями. Ага, вот и инструмент для выполнения задания в категории «только для инженеров». Безжизненные доселе кабели, вывалившиеся из слегка приоткрытой кабины лифта, слегка заискрились, намекая на то, что и они не прочь ощутить на себе мою «заботливую» руку. С каких пор «инженер» это еще и «электрик», осталось мне неясным. Вообще я бы с радостью, но вот только это светопреставление и звуковое сопровождение привлекли внимание костляво-стальных хозяев этого места, так что придётся выбирать, что важнее, жизнь или опыт.
        Первого моба, что попытался меня схватить, я приняла очень тепло: левой перчаткой отбила его выпад конечностями, а затем правым апперкотом отправила череп в полет. Увы, забыла важную деталь. Теперь ещё надо было его черепушку высматривать, а то цапнет за ногу кого-нибудь.
        Со следующим пришлось повозиться подольше - моб был на уровень выше и имел возмутительно длинные конечности. Только после трех моих ударов его руки, наконец, были вырваны, сломаны и выброшены, а их владелец расстался с головой путём столкновения ее с полом. Ну и еще у меня были довольно-таки тяжелые сапоги, да.
        Пока я разделывалась с третьим скелетом, в углу моего зрения выпрыгнуло оповещение: «На ремонт осталось 3:49». Я молча взвыла. Еще и время квеста ограниченно?! И как мне надо было одновременно отбивать атаки мобов и шаманить с этим куском железа с проводами?
        Словно отвечая на мой беззвучный вопль, откуда-то позади монстров выпрыгнул некто, вооруженный, как мне показалось, бензопилой, иначе трудно было объяснить такую скорость истребления скелетов. К великому сожалению, это был не рыцарь с белой бензопилой, а всего лишь Шаркис. С двумя кукри, правда, и громадными самомнением, ловкостью и силой, но все же, лучше бы это был рыцарь с белой бензопилой...
        - Кажется, тебе снова нужна моя помощь, - измененным из-за маски, но, несомненно, ехидным голосом сказал он, поворачиваясь к новой волне врагов. - Мы все еще в одной группе и я вижу оповещение квеста. Принимайся за работу и доверься мне.
        Пробурчав, что скорее я доверюсь голодному аллигатору, я принялась за ремонт. Выбора-то особо не было. Шаркис тут точно не умрет, а мне явно требовалась хоть чья-нибудь поддержка.
        Ничего сложного и сверхъестественного в задании не было. В конце концов, ЛоС так и оставался игрой, пускай и с довольно неприятными правилами проигрыша. Мини-игра в стиле «соедини нужное с нужным», каждому кабелю полагался свой партнёр, которого необходимо было отыскать, пользуясь консолью. Было бы здесь светлее, я управилась бы в два счета, но сзади кое-кто постоянно устраивал настоящий «костяной дождь», части которого периодически долетали и до меня.
        - А поаккуратнее нельзя?! - рявкнула я, когда очередной кусок едва не врезался в мою голову; Шаркис промолчал, но железные кости больше не долетали.
        Соединив последние провода, я довольно растянула губы в улыбке и нажала на кнопку «закончить ремонт». Но, почему-то, ни черта не произошло. Кабели были на месте, консоль переливалась зеленым светом, а таймер все тикал... Уже почти дотикал, что б его.
        - Не работает, пропади оно пропадом! Я уже и опыт инженерии частично подняла за счет этой возни, а он все равно не работает... - в сердцах я как следует пнула консоль, и кто бы мог подумать... Все заработало! Даже в этой игре, где время идет на сто лет вперед от времени в реальности, все работает только после магического пинка. Какой реализм.
        Квест был засчитан как выполненный, где-то загудели приводы, и дверцы лифта все с тем же раздражающим скрипом разъехались в стороны. Внутри него слабо горели лампочки, подключенные, скорее всего, от резервного питания.
        - Как раз вовремя, - раздалось за моей спиной; гордясь проделанной работой, я и не заметила, как подбежал Шаркис. Видок у него был боевой, но малость помятый. От всех ударов не увернешься в узком пространстве коридора. ХП его болталось где-то в районе тридцати процентов.
        - Чего стоим? - спросил он у меня, нервно крутя головой по сторонам. Красные глаза его маски, в зеленом цвете казавшиеся бардовыми, тревожно мигали. - Валим!
        Не успев открыть рот, я оказалась небрежно закинута в кабину лифта. Залетев следом, Шаркис ударил по кнопкам, поспешно закрывая дверцы, через которые я успела увидеть, что мобов в коридоре стало явно нам не по зубам. Правильное решение, конечно, но можно было и не бить меня головой об пол. Потерев ушибленное место, я уселась на пол лифта и откинулась на стену, расслабленно выдыхая.
        Шаркис, тяжело дыша, на время снял привычную маску и устало потер глаза. По выражению его лица ясно было понятно, что он выдохся, но явно хочет продолжать веселье - глаза его горели желанием снести еще несколько голов.
        - И куда мы едем? - разрушила молчание я, тоже снимая очки ночного видения. Перед глазами, наконец, были нормальные краски, а не светло-зеленые оттенки, от которых уже кружилась голова.
        - Полагаю, куда-то в ад, - пожал плечами Шаркис и уткнулся в свой инвентарь. Я расценила это как «не лезь ко мне, женщина, я устал», но, видимо, все же ошиблась. Пару секунд спустя Шаркис опустил на меня взгляд и произнес: - Шира ведь качает кузнечество?
        Я непонимающе кивнула.
        - Отлично. Я наткнулся на странного моба, кости которого были из какого-то металла. Видимо, ранняя разработка. Подобрал на всякий случай, может быть Шира сможет выплавить из них что-то.
        После этого он снова умолк. Но теперь меня снова начало раздирать любопытство. Шира. Они ведь как-то были знакомы, причем явно не пару месяцев. Друзья в реальности? Или же...
        - Можно задать тебе несколько вопросов? - осторожно спросила я, поднимаясь с пола и снова надевая прибор ночного видения; лифт дернулся и остановился, открывая двери в темноту еще неизвестного нам места. Настороженно пригнувшись, я шагнула вперед.
        - Если ты умеешь болтать во время боя - я весь твой. - Произнес Шаркис уже через маску. Кукри в его руках слегка светились, а при соприкосновении друг с другом искрились и вибрировали.
        Фыркнув, что весь он мне к черту не нужен, я окончательно вышла из лифта, оказавшись в просторной и почти не поврежденной комнате. Повсюду стояли выключенные и пыльные компьютеры и консоли, по обе стороны было по проходу неизвестно куда. Гробовую тишину нарушало лишь наше тяжелое дыхание.
        - Вопрос первый, - не тратя времени зря, спросила я. - Зачем тебе маска? Ты ведь так только больше выделяешься. Ник-то твой все равно без твоего разрешения никто не увидит.
        Чтобы посмотреть ник игрока, нужно было зайти в его профиль или пригласить его в группу. Если же он нажимал «нет» в ответ на сообщение «ваш профиль хочет посмотреть тот-то», то уже ничего и не попишешь - тайна оставалась тайной.
        - Ммм... - Шаркис на секунду задумался, прокрутив в ладонях кукри, после чего беззаботно ответил: - Еще на первой ступени я отобрал много жизней. Они помнят мое лицо. Так что я просто не хочу получить пулю в голову от каких-нибудь неудавшихся мстителей. А менять внешность не хочу.
        - Ты эту пулю рано или поздно точно получишь, черт красный... - По всему ЛоСу уже давно собирались разные «карательные отряды» на «красных», которых либо убивали, либо сажали под арест, не давая выйти из безопасной зоны. Шаркис точно был им не ровня, но мало ли на него охоту объявят. - Зачем ты вообще убиваешь?
        - Инстинкт самосохранения никто не отменял, - сухо произнес Шаркис, а у меня мурашки по телу пробежали. Казалось, что если бы на него сейчас напала я, он без всяких сомнений вонзил бы мне нож в горло. Я невольно отступила от него на шаг, чем вызвала странный смешок из-под маски. - Что, поэтому я тебе так не нравлюсь? Не дрейфь, друг Ширы - мой друг. Да и если с тобой что-то случится, она мне голову откусит.
        - А вот и второй вопрос... - все так же на расстоянии пробормотала я, подходя к одной из консолей и проверяя, нет ли тут квеста на их починку. Увы, вся эта комната была «мертва» во всех смыслах. - Шира... Кем ты ей приходишься?
        Шаркис, казалось, ждал этого вопроса. Прислонившись к одной из пыльных стен, он поднял взгляд к потолку и медленно, почти мечтательно, протянул:
        - В какой-то мере мы с ней почти семья. Можешь расценивать меня как ее старого друга. Она видит меня насквозь, а я почти никогда не мог ее понять.
        Я удивленно хмыкнула, недоверчиво глянув на Шаркиса.
        - Семья? Хороший она тогда тебе прием устроила...
        - А она всегда была малость нервной, - немного грустно рассмеялся «красный». - Думаю, большее будет лишь бесполезной информацией, которая загрузит тебе мозг, если он есть. Если слишком уж любопытно - спроси ее саму.
        Обязательно спрошу и, если мне повезет, узнаю ответ, а если очень повезёт, то еще и выживу после этого.
        - Посмотри, может на консолях есть что-то полезное, - посоветовал Шаркис, поочередно всматриваясь в два выхода из этой комнаты.
        Собирать лут, это мы любим и умеем. Только вот было бы ещё что собирать. Минут пять я убила, ползая вдоль и поперёк по комнате, забирая все то, что лежит плохо, и отдирая то, что лежит хорошо. Стараясь работать тихо, я, конечно же, под конец сбора долбанулась ногой об консоль, и если ругательства сдержать было еще можно, то разнесшийся по округе звон столкновения окованного металлом сапога с не менее металлической консолью скрыть бы не получилось.
        - Растяпа, - прокомментировал Шаркис, выпуская правый кинжал из рук. Кукри звякнул об пол, но не упал, продолжая болтаться на цепи.
        Скрипы и шум из коридора продолжали нарастать. Враги приближались. Причем из обоих проходов разом.
        - Левый мой, их там больше, - прервал напряженное молчание Шаркис, делая шаг к арке слева. Кукри начал медленно раскручиваться на цепи. Уж не знаю, каким таким магическим образом он определил, что в левом их больше, но спорить не было времени.
        Повернувшись к правому проходу, краем глаза я заметила, как Шаркис начал бой. Выбежавший скелет не успел даже понять, что случилось, когда в него с мощью разогнанного грузовика врезался кукри Шаркиса. Цепь, в обычном состоянии бывшая не более полуметра длиной, во время активации навыка достигла длины порядка трех, а может и всех четырех метров. Один из активных навыков, характерных именно для этих кукри. «Разорители Гекаты» - так назывались смертоносные кинжалы Шаркиса. Он не менял их с момента встречи, так что уровень у них должен был быть неприлично высок. Цепи, идущие от рукояти кинжалов, были закреплены в специальном наруче, и точная длинна их была неизвестна. Рукава его куртки всегда скрывали наручи, но судя по едва заметному свечению, цепи подавались магическим образом, а не были намотаны на катушку. Про три своих скилла Шаркис рассказал нам перед походом, чтобы мы знали что делать, если он использует определённый скилл, а не стояли с раскрытыми ртами, восхищаясь его крутостью. Да, он так и сказал. В общем, у него было два активных и один пассивный скилл. Пассивный был, в общем-то,
тривиален - добавлял остроты кукри, а вот активные были поинтереснее. То, что только что применил Шаркис, звалось «Лунный Блик» - этот навык фокусировал весь вес тела в одном кукри для единственного удара. Кинжал менял свои свойства с режущих на дробящие, и удар получался подобно удару молотом. Впрочем, урон у этого навыка был небольшой, предназначенный в основном для того, чтобы отбросить противника.
        Скелет, получивший «Бликом» по морде, улетел назад в проход и сбил там нескольких своих собратьев, которые образовали там сущую кучу-малу. Классный навык.
        Вообще навыков в ЛоСе было не просто много... Их было слишком много. Навыки общие для класса, для «профессии», навыки, характерные для конкретного вида оружия (у длинных и коротких мечей будут разные, пусть и не слишком). Некоторые уникальные предметы, созданные особо крутыми ремесленниками, имели свои собственные навыки, как, например, «Разорители» Шаркиса. И, наконец, навыки от наличия зарядов. У боевых перчаток был один свой уникальный, отсутствующий у прочих типов оружия - «Обрушение», или, как его назвала я: «мордой об пол». Он пока был мне недоступен, но через недельку я планировала его достичь. Думаю, из названия ясно, что он делал. Условия его применения были немного сложными: сила противника не должна была превосходить мою больше чем на 50%, плюс надо было крепко держать голову врага одной или двумя руками. Зато как же, наверное, приятно было бы шарахнуть неприятеля об землю, а также накинуть ему «панику» на три секунды и трехминутный дебафф на ловкость, не говоря уж об уроне.
        - Тут тебе не кино, иди, займись делом! - крикнул искаженным голосом Шаркис, не отвлекаясь от резни.
        - Да-да, только не ори...
        Бить монстров мы тоже любим и умеем, но не так хорошо, как собирать лут. Дверной проем был неширок, что позволяло и одной мне запросто держать оборону, ибо скелетам приходилось подходить по одному. Проход, доставшийся Шаркису, был более внушительной ширины. Примерный шаблон поведения мобов я просчитала еще при первой стычке, так что выпад костлявой рукой был успешно парирован; следующим ударом я размозжила череп моба об стену. Подросшая полоска опыта радовала глаз, в отличие от количества монстров в проходе.
        - Да сколько же можно... - сквозь зубы рычала я, меняясь тычками со следующим противником. Элитный, черт. Металлический скелет поблескивает белыми полосками на угловатых скулах, а из поясницы торчал хвост, как у скорпиона. Этим хвостом «Страж-Идзанами МК-3» с неопределенной пока частотой бил то через свое плечо, то, как бы глупо это не выглядело, между своих ног. Гибкий, словно хлыст, и с жалом на конце. Один точный удар и мои ХП скатились бы в очень печальное положение.
        - Зараза!
        После очередного почти отбитого укола, мне пришлось отступить. Стражи наступали, выплескиваясь из прохода, словно вода из пробитой дамбы. Ну, в каком-то смысле, я была той самой дамбой.
        - Ша-арки-ис! - позвала я «красного», которого как-то умудрилась потерять в казалось бы небольшой комнате.
        Молчание. Звуки боя до меня еще долетали, значит, он был еще жив, но на помощь почему-то не спешил. А я уже вообще-то собиралась склеивать ласты, ага.
        Что ни говори, а простая защита «по-боксерски» слабо катила против холодного оружия какой бы то ни было длины. С кинжалами я бы еще потягалась, но не с хлыстом длиной под два метра. Страж МК-3 теперь стоял ко мне полу боком, орудуя исключительно своим хвостом, заставляя держаться в обороне, пока мобы попроще окружали меня, не атакуя. Ждали, наверное, пока вожак наиграется. Кто знает, что творилось в черепушке у этих якобы машин. Хорошо еще хоть консоли у стен не позволяли взять меня в замкнутое кольцо.
        - ША-А-АР-КИС!
        Зря отвлеклась. МК-3 немедля атаковал, целясь хвостом мне в глаз.
        - Да хрена с два! - в ярости крикнула я, отбивая хлыст рукой, но кончик жала все же чиркнул меня по щеке. В верхнем-правом углу зрения всплыло небольшое окошечко «Наложен дебафф „Шрам“. Срок - до смерти или выхода из игры. Обратитесь к модификатору тела для удаления шрама.» Чем дальше в лес, тем круче эльфы... Не знала я, что в ЛоСе можно получить простой шрам, и что модификаторы их как-то «удаляют». Надо будет глянуть в зеркало, как вылезу из этой дыры.
        - Не ори, - раздался шипящий голос «красного» над ухом. Чертов спаситель был изрядно потрепан схваткой: куртка в некоторых местах порвалась, один огонек маски погас, и лишь кукри сияли все также безукоризненно. Я слюной захлебывалась, думая какой же уровень и класс у этих крутых штук.
        МК-3 не стал ждать, пока мы наговоримся, и снова пустил в ход свой хвост. Ему навстречу ни капли не медленнее устремился один из кукри.
        - Отступай к левой стене и попробуй найти там что-нибудь вроде секретного хода, - прошипел Шаркис, силясь удержать давление хвоста.
        - Откуда он там может взяться?!
        - Не спрашивай, а делай! Я ненадолго перекрыл левый ход, у нас есть небольшая фора.
        Про топчущуюся перед нами толпу он тактично умолчал. «Пойди туда, не знаю куда и сделай то, не знаю что». «Обожаю» такие квесты.
        Не успела я сделать шаг, как Шаркис что-то невразумительно пробормотал, и лезвие сцепившегося с хлыстом кукри яростно вспыхнуло, отрезав кусок от хвоста МК-3. Второй из активных навыков - «Лезвие Полумесяца». Режет все, что соприкасается с ним в момент использования навыка. Страж лишился своего самого опасного инструмента. В ту же секунду неподвижно наблюдавшие доселе мобы в едином порыве атаковали застывшего Шаркиса.
        - Тебя пнуть, что ли?! - взревел он, теряя привычное самообладание.
        Время поджимало, так что искать ход, если он и есть, не вариант. А если ход не находится, значит, нужно его сделать. До стены было примерно десять шагов. Их я преодолела с рекордной скоростью, на ходу вспоминая активационную последовательность одного из моих новых навыков - «Крушителя». На половине пути перчатки начали источать ауру темного цвета, заметно прибавив в весе, по моим ощущениям. Надеюсь, Шаркис прав и там есть проход, иначе я сломаю себе руку к чертовой бабушке.
        БАМ!

«Красный» угадал все правильно, и я даже знаю почему: стрельба. Как я только раньше не расслышала такую агрессивную стрельбу за стеной? Палили наши отважные компаньоны, ныне пялившиеся на меня, как на святую, нежданно сошедшую с небес.
        - Хель? - не верящим голосом спросил Роланд, одной рукой придерживая трепыхающегося моба. - Впрочем, да, какому еще идиоту может прийти в голову идея долбиться в стену.
        - Я тебя тоже люблю, но это идея Шаркиса, - поправила я рыцаря и тут же спохватилась. «Красный»! Шира же меня угробит в приступе печали одним свои видом, если он там помер!
        Но, к счастью, Шаркис был цел и невредим. Оба прохода из комнаты были перегорожены полупрозрачным силовым щитом. Тоже штука полезная, но... Крайне мало действует. Пару минут, не больше.
        - Рад вас видеть, - вежливо поздоровался Шаркис, проносясь мимо нас. Нам ничего не оставалось, как бежать за ним, потому что, во-первых, не было особого выбора, а, во-вторых, только слепой бы не заметил большую надпись на стене «центр управления Псевдоразумом». Хотелось верить, что развязка близко.
        ГЛАВА 11
        Двери в комнату Псевдоразума, конечно, мощно охранялись, но не настолько, чтобы подавить наше желание надрать зад главному боссу. Благодаря Артуру мы почти не волновались за свои жизни и отрывались на полную, буквально разбирая скелеты по косточкам. Роланд, черт знает когда успевший достать из инвентаря внушительного размера дробовик, развлекался как мог, на пару с Широй, которой явно неимоверно нравилось происходящее.
        Танковать в этой ситуации, естественно, приходилось мне, раз наш танк превратился в мастера на все руки. За то время, что мы находились в лаборатории (а это без малого часа два), я успела открыть один пассивный навык. Чего б нет-то, скелетов было убито вагон. Условия навыка были, мягко говоря, забавными, но мне подходили идеально: чем громче ты орешь перед ударом, тем сильнее выйдет сам удар. Теперь, на радость моих товарищей, я била мобов только со всякими вдохновляющими криками типа «Банзай!», «Кия!» или «Херак!». Последний мне нравился особенно сильно.
        - Когда мы выйдем отсюда, я заставлю тебя замолчать на весь день... - угрожающим тоном произнес Артур, когда я с очередным выкриком расплющила череп скелетону. Если бы при мне кто-то так орал каждый раз, я бы его даже не спрашивая заткнула, а Артур вежливый.
        - Я быстрее сама голос сорву, не переживай, - пообещала я лекарю, хрустнув пальцами и довольно оглядевшись по сторонам. Куча костей и приоткрытая комната к финальному боссу - счастья полные перчатки.
        - Ладно, поиграли и хватит... - Роланд вернул в руки свои топор и щит, как бы намекая, что теперь надо действовать серьезно и по старой хорошо отработанной схеме. Все, кроме Шаркиса, согласно кивнули, и наш рыцарь одним сильным пинком открыл дверь в «покои» Псевдоразума.
        По счастью, в этот раз на нас не налетела куча мобов. Только за нами захлопнулась дверь, на потолке вспыхнули лампочки, будто намекая на то, что пора бы снять маски и драться лицом к лицу. Яркий белый свет резанул по глазам, но привыкать не было времени. Посреди комнаты, в окружении консолей, находилось ОНО. Мы с командой синхронно переглянулись; выражение морд, вопрошающее «что это за хрень?», нельзя было спутать с чем-то еще.
        И как это убивать?..
        Такой вопрос, должно быть, задал себе каждый из нашей группы, ибо построить какую-то нормальную тактику, глядя на это универсальное летающее чудо метров пять высотой я была не в силах. Основу каркаса его тела составляла грудная клетка с неимоверным количеством ребер, к которым крепились длиннющие руки, по четыре с каждой стороны. В каждой руке он сжимал по какому-то оружию, причем, зараза, почти ни разу не повторился. Кинжал, булава, длинный прямой меч, катана, несколько чакрамов и два пистолета в верхней паре конечностей. Мало было ему такого богатого арсенала, так во время боя, в который, конечно же, понесся Шаркис даже нас не спросив, мы ещё узнали, что он весь этот арсенал периодически меняет. Например, кинжал был сначала в левой нижней руке, и ты приготовился отбивать колюще-режущий, а там уже, оп - и булава, лови-ка ты дробящим по башке. Добавьте к этому отсутствие такого уязвимого места, как голова, немалую подвижность за счет гравитационного движка вместо нижней половины тела, и мысль «нам задница» будет посещать вас так же часто, как и меня. Ядро Псевдоразума было спрятано за крепким
ребрами каркаса, которые нам предстояло пробить насквозь. Учитывая, сколько у него очков брони на этих ребрах, прыгать от стенки к стенке нам надо будет вечно. Одна радость: на каждой конечности была своя полоска ХП - можно было по очереди отрывать ему руки, но до этого было еще далеко.
        - Оно что, эволюционировало за то время, что лаборатория была закрыта? - спросила я, уклоняясь от удара кинжалом и пытаясь этот самый кинжал выдрать из костлявой руки. Псевдоразум вежливо и молча послал меня в далекие дали и выдернул свою конечность у меня из перчаток. Я обиженно выстрелила в него из «пальцев», едва ли нанеся видимый урон.
        - Только не говори, что ты ожидала увидеть просто большой компьютер, который поговорил бы с нами и взорвался бы от одного выстрела... - скептически изогнул бровь Роланд, ловко отбивая один из летящих в его сторону чакрамов, а затем, будто в ответ, кинул свой топор в моба. Оружие ударилось о ребра, вызвав легкий треск и вспышку, и быстро вернулось к хозяину. Роланд тоже время тут зря не терял. Хороший навык, полезный и эффектный. Добивающий, так сказать. Враг убегает, и тут ему в спину прилетает топор. Идеально. - Не смотри так кровожадно, Хель, мне страшно.
        - А, что?..
        Я и не заметила, что на морду наползла улыбочка маньяка со стажем. Никогда еще мне не нравилась битва настолько сильно. Псевдоразум был по-настоящему сильным и опасным противником, бой с которым заставлял кровь кипеть, а тело двигаться само по себе. Мне стало немного страшно из-за этих ощущений - странные, волнующие, хотелось не просто победить, а выложиться на полную, как-то показать себя. Скелеты до этого показались мне несерьезной тренировкой по сравнению с этим желанием разорвать врага на кусочки. Даже Духи в данжах не заставляли меня так гореть в предвкушении победы.
        - Вот такая ты мне даже нравишься... - раздался над ухом насмешливый голос Шаркиса. «Красный», полезший напролом сразу же, как увидел моба, нехило огреб от него же. Как оказалось, умения у Псевдоразума тоже были, так что Шаркис провалялся кверху лапами в «оцепенении» несколько минут, выслушивая ругань Ширы, которая, о чудо, могла говорить без остановки, какой же он криворукий. Уже оклемался, или Шира таки поделилась с Артутом пулями. Семейные узы, прекрасная вещь.
        - Это намек, что в остальное время я тебя раздражаю? - не могла не среагировать я, но тут же пришлось сконцентрировать внимание на мобе, которому вздумалось открыть огонь из обоих пистолетов. Какие-то пули получалось отбивать, от каких-то просто уворачиваться, а какие-то все же попадали в цель. В основном - вскользь, но босс на то и босс, чтобы наносить приличный урон любыми атаками. ХП наше нещадно стремилось снизиться. - Нам нужен план, черти бы его драли. Любой, кроме «просто бьем его, пока не убьем», так что Шаркис, заткнись, будь добр.
        Думаю, если бы на «красном» не было маски, он точно показал бы мне язык, скорчив рожу. Слава системе, она на нем есть...
        Псевдоразум продолжал обстрел, подключая и чакрамы, которые со свистом проносились над нашили головами. Когда в очередной раз чакрам пролетел рядом, оцарапав мне бок и подпортив плащ, я решила, что с меня хватит, и попробовала поймать его. Лезвие резануло по ладони, оставляя внушительную красную полоску на перчатке; меня откинуло к стенке, но пальцы крепко сжали чакрам, не давая ему отрезать мне руку. Я поплатилась прочностью своей перчатки, которая почти снизилась до нуля, зато одна из рук Псевдоразума теперь пустовала, став полностью бесполезной. Это радовало, но с другой стороны левая перчатка могла в любой момент сломаться, если ее не убрать в инвентарь, где медленно, но верно ей «станет лучше».
        - Это все, конечно, хорошо... - хмуро протянул уже подуставший Артур, неодобрительно глядя, как я прячу «половину» своего оружия и трофейный чакрам в инвентарь. Выбора у меня почти не было. Либо так, либо я теряю ладонь из-за того, что перчатка развалится во время удара. - Но у меня пули не вечные, и если мы будем тут копаться часами, я смогу предложить вам только выстрел в голову.
        Неохота признавать, а он был прав. Мы «дрались» уже четверть часа, а у моба все еще были все восемь рук, не говоря уже о ребрах и прочих частях тела. Основной урон наносила только Шира, потому что издалека у нее были наиболее высокие шансы не получить урона в ответ, а все остальные просто не могли нормально приблизиться к мобу, чтобы его ударить. Но и ее «заряды» тоже не вечны. Летающий топор Роланда не в счет, он бил раз в три-четыре минуты, и иногда попадал не туда, куда надо. Даже Шаркис, казавшийся мне едва ли не всемогущим, огребал по морде, стоило ему только подойти. Мне стало труднее держать себя в руках и подавлять желание наплевать на тактику и пойти в бой, не волнуясь о ХП.
        - Без паники, я, кажется, придумал. Тактика простая, причем чересчур, но другой нет... - заверил нас Роланд, выставляя вперед щит и блокируя атаку мечом. Даже не шелохнулся, когда массивный длинный меч со всего маху долбанул по метровому щиту. Удар такой силы мог легко разрезать мою перчатку, как нож масло, но щит Роланда был с ним едва ли с первого дня заключения в ЛоСе - показатели внушительные, да еще какие. - Сперва надо лишить его возможности так шустро перемещаться. Шаркис, это тебе задание. Видишь его движок? У него меньше всего ХП. Думаю, какого-нибудь твоего умения хватит, чтобы сломать его. Мы тебя прикроем... Как-нибудь. Потом надо заняться руками, а в конце просто пробить ему ребра. За это время мы неплохо повредили каждую конечность по отдельности, теперь надо лишь сосредоточиться на чем-то одном. Все ясно?

«Красный» молча кивнул и резко рванул от нас в сторону, разрывая дистанцию. Псевдоразум повернул корпус в его сторону, показывая, что теперь он его главная цель.
        - Шира, переагри его! - крикнул Роланд, заметив, что Шаркису сейчас может больно прилететь.
        Выстрелы Ширы тут же выбили искры из ребер босса; гул гравитационного двигателя усилился - Псевдоразум пошел в атаку. Он успел кинуть оставшийся чакрам, прежде чем на его пути вырос Роланд, отвесивший мобу пару ударов топором. Теперь целью Псевдоразума был рыцарь. Я медленно обходила босса, выбирая момент для атаки.
        - Шаркис, живее!
        Позади Псевдоразума раздался топот и резкий скрип: сапоги «красного» заскользили по полу. Скорость он успел набрать немалую и поэтому под самим двигателем пробыл не более пары мгновений, но и их ему хватило. Крест-накрест рубанув по двигателю, он одним ударом вывел его из строя. Моб покачнулся, попытавшись выровнять положение и не упасть, но выстрелы Ширы окончательно спустили ХП движка на ноль. С легким взрывом моб упал на пол, и только свободная рука помогла ему не завалиться на спину. Одной проблемой стало меньше.
        - И чего мы раньше так не сделали?.. - задал очень умный вопрос Артур, на который мы все только пожали плечами. Довольный своей работой Шаркис нахохлился, явно ожидая похвалы, но в наших условиях на нее не было времени.
        - Теперь руки. Я возьму те, что с кинжалом и с мечом. Надеюсь, перчатка не развалится...
        Вновь нацепив на руку перчатку, прочность которой немного увеличилась в инвентаре, я согнула и разогнула пальцы несколько раз, проверяя, все ли с ней в порядке. Дискомфорта не было, но блокировать удары мне теперь надо было одной лишь левой.
        - Я беру те, что с булавой и катаной, - коротко сказал Роланд, без тени сомнения побежав отрывать мобу руки. Я рванула за ним. Ценой уймы наших ХП и зарядов Артура, нам удалось лишить моба еще четырех рук; мы с Роландом отступили назад, тяжело дыша, а на наше место вышли Шаркис и Шира, занявшиеся остальными конечностями.
        Я завороженно наблюдала за их работой. Они двигались слаженно, не мешая друг другу, но в нужный момент приходили на выручку. Будто бы раньше они уже проделывали такое в реальности. Не моба страшного били, конечно, а, может, просто выходили из какой-то передряги вместе. Шаркис сказал, что они почти семья. Может, брат с сестрой, или лучшие друзья? Нормальные отношения для них, кстати, немного друг друга ненавидеть. Или же что-то другое, нечто большее? Любопытство грызло меня изнутри, заставляя метаться от одной догадки к другой. Не хотелось, чтобы какой-то «красный» отобрал у меня напарницу, c которой мы уже где только не бывали. Хотя, опять же, вместе их, наверное, где только не носило...
        Вдвоем им понадобилось чуть больше пары минут, чтобы оставить Псевдоразум без оружия в руках. Совсем отрывать ему конечности не было смысла - он не мог нормально ими атаковать, только размахивал в разные стороны, редко попадая по нам. Осталось лишь уничтожить ядро.
        - У меня практически кончились заряды, - поспешила сообщить Шира, вставая на свою обычную позицию позади меня. Артур «подлатал» ее и Шаркиса, хотя ХП последнего почти не пострадало. - По-хорошему это надо закончить парой ударов.
        - Будет сделано! - воодушевленно воскликнула я, чуть подпрыгивая в нетерпении. - Роланд, если попадешь ему в центр груди топором, мой «Крушитель» сможет пробить ему ребра, а Шира оставшимися зарядами добьет ядро.
        - Раз плюнуть, - с ухмылкой ответил Роланд, удобнее перехватывая топор и делая вид, что прицеливается. Несмотря на то, что Роланду каждый бой доставалось куда больше, чем каждому из нас, он всегда был полон энергии и хорошего настроения, что мотивировало нас самих не быть унылым... Чем-нибудь. - Давай!
        Замахнувшись, Роланд изо всех сил швырнул свой топор в Псевдоразума, отсекший во время полета несколько кистей мобу, которыми он решил блокировать атаку. Рыцарь не промахнулся - с хрустом ломающихся костей по ребрам Псевдоразума пошли трещины, а я, немедля, понеслась делать добивающий удар.
        - Выкуси! - растягивая каждую гласную, проорала я, активируя навык, ломающий даже стены. Перчатки засветились оранжевым, будто раскалившись, и врезались в центр груди Псевдоразума, окончательно ломая его защиту. Полоска ХП его ребер исчезла, показав полоску ХП ядра. Эффект «Крушителя» еще не прошел, когда я поняла, что мой удар пробил не только ребра, но и само ядро.
        Я успела произнести только глупое «упс», прежде чем улетела куда-то в сторону из-за взрыва, с которым уничтожилось ядро. Предсмертная программа самоуничтожения, что вполне возможно. Меня нехило приложило о консоль, а несколько осколков ребер моба вонзились в ноги и тело. Не имея возможности пошевелиться, я жалобно смотрела, как мое ХП скатывается вниз, и как пролетают мимо пули Артура - из-за образовавшегося дыма он не мог прицелиться или хотя бы указать системе, что надо попадать в меня. Когда мое ХП достигло десяти процентов, я, наконец, смогла двигаться. Поблагодарив всех богов и духов, я, кряхтя и прихрамывая как старая бабка, пафосно вышла из дыма к своей команде. Те выглядели довольными и уставшими; Роланд похлопал меня по плечу, попросив в следующий раз орать потише. Я слабо улыбнулась, ткнув его в бок.
        - Шира добьет, ага... - хрипло усмехнулся Шаркис, пряча кукри в ножны. - Все у вас вечно через одно место...
        - А ты думал ты тут единственный псих? - не в силах нормально возмущаться, я лишь слабо огрызнулась, чувствуя, как по телу разливается приятное тепло от пуль Артура.
        Перед глазами высветилось системное сообщение с поздравлениями и наградами - сие помещение теперь было полностью нашим. Со всеми его недобитыми скелетами, которых мы не нашли. На кой черт оно нам было нужно - не знаю, но народ явно радовался такому приобретению, хотя места тут было куда больше, чем нам надо. Сомневаюсь, что Шаркису хотелось с нами оставаться, а для четверых (да даже для пятерых) столько комнат - просто хоромы. Но помимо помещения нам отвалили еще уйму опыта и денег, так что я засунула свое ворчание куда подальше, предпочтя просто порадоваться с остальными.
        - Кстати, Шаркис. Ты говорил, что это супер сложный данж и все такое, а мы тут даже не вспотели. Как так? - нарочито разочарованным тоном спросил Роланд, убирая оружие и потягиваясь.
        Шаркис, соизволивший снять маску, устало вздохнул и обвел нас всех изучающим взглядом.
        - Игроки тут правда умирали. Я не знаю, почему. Видимо, были идиотами.
        - А сказать, что это мы сильные у тебя язык отвалится... - пробурчала я, за что получила легкий щелчок по носу. - Ну и за что?!
        - Ситуацию надо контролировать, а не лезть напролом... - поучительно поднял палец вверх «красный».
        - Уж кто бы говорил...
        Поспорив еще несколько минут и отдохнув от битвы, мы двинулись искать тот самый лифт на следующую ступень, если он вообще был. До утра оставалось еще несколько часов...

***
        - Если это шутка разработчиков - я за себя не ручаюсь, - буркнула я, когда очередной отколовшийся где-то в выси булыжник просвистел мимо моей головы. Шаркис, карабкавшийся где-то чуть выше, крикнул:
        - Не думаю! Разрабы хоть и сволочи, но с квестами перехода вряд ли шутить будут! Эдак пару раз напоровшись, игроки могут вообще забить.
        Логично. Логично и рационально. Но не весело. Мысленно растворив ГМ-ов в кислоте, я продолжила восхождение.
        Пресловутого лифта, конечно, не было и в помине. Мол, сломался за годы. Пришлось взбираться на гору своими силами, надеясь, что там уж точно был какой-то ход на другую ступень.
        Скала была отвесной, но по желанию всемогущих разработчиков, вся ее поверхность была испещрена сотнями мелких сколов, за которые можно было удобно схватиться. Плёвое дельце, было бы время, если бы не знатная ложка дёгтя в виде постоянно сыплющихся с неба булыжников. Парочка таких уже выбила искры из доспеха Роланда, которые тот оставил под предлогом: «А вдруг война, а я раздетый?». Повышенные затраты силы его ничуть не смущали. Шира пару раз умудрилась подстрелить падающие камни и при этом не грохнутся самой, а уж её дружок, чтоб его ветром сдуло, так и вовсе прыгал аки горный козлик, избегая ударов. Боже, какие же у него задранные параметры ловкости...
        Никаких специальных инструментов, страховок или прочих вещей, призванных облегчить нам жизнь, не было. Лишь навык, везение и крепкий удар стальных перчаток, если не за что зацепится или на что встать. Добрый час мы убили на подъем со скоростью убитого радикулитом старика без одной ноги, всё время боясь получить по башне крепким камушком.
        Однако, обошлось. Еще через пять минут Шаркис откуда-то далеко сверху крикнул, что добрался. Добродушный «красный» скинул нам пяток веревок, чтобы облегчить судьбу нам, ущербным... Ширу вон аж сам потащил...
        - Пятнадцать минут меня не кантовать, не беспокоить и вообще не вспоминать, - с трудом прохрипела я, падая на землю.
        - Не слишком-то расслабляйся, - заметил Шаркис. Я что-то невразумительно буркнула и попыталась поудобнее улечься.
        - Эй, не наглей! - возмущённо заявил Роланд. - Места и так немного, еще ты тут в форме морской звезды распласталась.
        Пришлось приподнять голову и оглядеться, чтобы решить, можно ли посылать танка или нет. Однако же, нельзя. Места и впрямь было с гулькин нос. Вершину скалы будто мечом срезали: идеально ровная площадка, шага четыре в длину и чуть меньше в ширину. Пришлось урезать аппетиты и освободить усталым компаньонам место. Перевернувшись на спину, я упёрлась взглядом в ночное небо с тысячей ненастоящих звезд. Прекрасный вид портили только Шира и Шаркис, стоявшие над душой и вглядывающиеся в горизонт.
        - С минуты на минуту будет, - прошептала Шира. Шаркис кивнул и сквозь зубы отдал то ли приказ, то ли просьбу:
        - Распинывай свою подругу. Он уже летит...
        Издав нечленораздельное возмущение по поводу наглых просьб-приказов и отобранного незнамо зачем отдыха, я поднялась на ноги.
        Я до рези в глазах смотрела в ту же сторону, что и наша устрашающая парочка, но так и не смогла ничего рассмотреть. Уже было набрав воздуха, чтоб высказать им все что думаю, взгляд уцепился за ма-а-аленькую точку, что стремительно приближалась. Черт, точно, Шира стрелок - ей по должности необходимо иметь прокаченную дальнозоркость, а Шаркис просто черт знает откуда взявший силы нагибатор. С кряхтением встал Роланд и помог принять вертикальное положение Артуру.
        - Какой план? - осведомился наш рыцарь без страха и совести.
        - Висящие канаты все видят? - спросил Шаркис, кивая в сторону островка. Мы синхронно кивнули. Он продолжил: - Тогда все просто: разбегаемся, прыгаем и хватаемся за них. Потом еще один короткий подъем и дело в шляпе.
        - Э-э, а если не повезет? - зачем-то спросила я, хотя точно знала, что он скажет.
        - Ну, у тебя же есть ещё одна жизнь, - невинно пожал плечами «красный».
        Вернуть подколку не было времени - летающий остров стремительно приближался.
        - По моей команде, - сказал Шаркис, вставая в позицию для резкого рывка. Роланд поглядев на канаты, на себя, а затем ещё раз на канаты, плюнул на землю и снял-таки с себя доспехи. Боялся превратиться в стокилограммовый снаряд.
        - Если нам не повезет, я тебя убью, - пообещала я спине Шаркиса. Тот не ответил, но готова была поклясться своей тягой к приключением, что он сейчас нагло лыбился.
        Островок, разогнавшись до скорости, совершенно не предназначенной для посадки, начал резко тормозить, когда до нас осталось метров пятнадцать. Сейчас, когда я могла без труда разглядеть его, мне показалось, что это и есть пропавшая вершина горы. Гладкий низ, с которого свисают длинные канаты или что-то на них похожее. Запрыгнуть можно, как и подняться выше, но как удерживаться на почти треугольной вершине, если он носится с такой скоростью?
        - Сверху голограмма, - обрадовал нас Артур. - Похоже, мы сможем забраться туда, как на тарелку...
        - Прыгаем, - рявкнул Шаркис и первым подал пример, оставив на земле четкий и, кажется, слегка подгоревший след от ботинка.

«Хоть бы мне повезло!» - подумала я и с криком Тарзана рванула вперёд, прямо за Шаркисом. Не успеет подняться выше, полетим вниз вместе...
        Короткий разгон, миг полета и руки крепко вцепились в стальной трос. Над головой маячили ботинки «красного».
        - Все здесь? - спросила я, боясь оглянуться.
        - Тут, - флегматично ответила Шира.
        - Я прямо под ней, - подозрительно довольным голосом оповестил меня Роланд.
        - А вот я на соплях, - пожаловался Артур. Глянув в его сторону, я выругалась: лекарь едва держался за самый конец троса и медленно соскальзывал, не в силах зацепится второй рукой.
        - Шаркис, раскачай меня! - рявкнула я, поднимая голову. - Попробую его вытащить!
        - Опасно, - сказал «красный», но тут же добавил: - Дело твое, но скажи перед этим Шире, что если что - я не виноват.
        - Может, вы не будете спорить, а все-таки поможете мне?! - Артур слегка повысил голос, едва не сорвавшись вниз. У меня екнуло сердце - не хватало еще, чтобы за ним пришлось лететь и придумывать план в свободном падении.
        Я соскользнула на самый конец, чтобы быть на одном уровне с нашим лекарем, и кивнула Шаркису. Тот наоборот залез на саму «тарелочку» и принялся меня аккуратно раскачивать. Перчатки со стальным скрежетом сомкнулись на тросе: либо я буду висеть вместе с Артуром, либо мы оба грохнемся вниз.
        - Вы меня убьете, - обреченно сказал Артур, когда его рука соскользнула, но он не отправился в свободный полёт, а висел, крепко взятый за шкирку.
        - Прочность плаща начала падать, надо поторопиться, - уже спокойным голосом сказал Артур. От Ширы нахватался? Висит в воздухе в руках у кого-то вроде меня, а ведет себя так, будто на диване лежит.
        - Тащите, мать вашу! - крикнула я, все еще находясь под ударной дозой виртуального адреналина. Сверху пообещали обрезать веревку, если не заткнусь.

***
        - Что теперь? - спросила Шира, когда все оказались в относительной безопасности.
        - Теперь мы полетим, - уверенно заявил Шаркис. Островок потихоньку начал возвращать прежнюю бешенную скорость.
        Перед моими глазами высветилось окно квеста:

«Поздравляем! Вы добрались до лифта меж ступеней.
        Квест обновлён: удержаться на лифте.
        Время: 5 минут»
        Вашу мать.
        - Вгрызайтесь зубами! - скомандовал Шаркис, который, похоже, дочитал задание. Поверхность лифта начала ощутимо вибрировать.
        С коротким «ха!» в с трудом поддающуюся землю вгрызлись кукри Шаркиса. Заметив на секунду замявшуюся Ширу (у нее не было с собой оружия ближнего боя - последний кинжал сломался во время подъёма), он приподнялся с земли и, схватив ее за руку, усадил рядом.
        - Держись крепко, - то ли посоветовал, то ли приказал он. Хотя, судя по глазам, скорее попросил. Может быть, я даже умилилась бы этой сцене, если бы мне не грозило сорваться вниз и лететь до самого ада.
        Мысленно помолившись всем цифровым богам, я от всей широкой души треснула по земле. Правая рука по самое запястье ушла в землю. Другой рукой я схватила и прижала к земле Артура - наш доблестный лекарь забил весь инвентарь лечащими патронами и не озаботился взять что-нибудь для ближнего боя.
        - Надо бы привязаться на всякий случа-а-а-а!.. - моя разумная мысля мигом улетучилась, когда вредный лифт вдруг врубил турбо и рванул с доселе невиданной скоростью. Нам оставалось лишь уповать на крепость захвата и крепче вжиматься в холодный гранит.
        Квест нагло копировал идею родео, где надо было удержаться на беснующемся быке. Только вместо быка был не менее чокнутый островок, а наездников было пятеро и трое из них находили в себе силы ругаться. Система запикивала, а на душе легчало.
        Пять минут высшего пилотажа в исполнении лифта мы выдержали, хоть и потратив изрядное количество нервных клеток.
        - Можешь меня отпустить, - раздался спокойный голос Ширы. Повернув голову, я с изумлением наблюдала, как моя боевая подруга буквально вылезает из объятий Шаркиса. Вот тебе раз. Наш циничный «красный» дружок, однако, подозрительно тщательно заботился о Шире.
        - И меня, - прохрипел Артур у меня под рукой.
        - Упс, извини, перестаралась, - я поспешно убрала руку и натянула виноватое лицо. В своем рвении, я едва не втромбовала лекаря в землю. - Зато ты не упал!
        - Я даже не знаю, что хуже... - поспешил съязвить Артур, не забыв, конечно, все же сказать мне спасибо. Пожалуй, он единственный из всех присутствующих, что не стремился вызвать у меня состояние «урою всех, если не прекратите издеваться». Хотя сейчас у меня было слишком хорошее настроение, несмотря на позднее время суток.
        - И все-таки мы это сделали... - не скрывая радости, сказала я, наблюдая, как меняются числа на небе. Мы не первые на этой ступени, но в первых рядах. От этой мысли хотелось кого-нибудь обнять, только как-то под рукой никого не оказалось. Да и вряд ли кто-то захотел бы со мной обниматься, увидев, как я чуть не придушила бедного Артура. - Теперь в город и...
        - Спа-а-а-а-ть! - поразительно синхронно закончили за меня еще четыре голоса.
        Самое лучшее решение, которое только можно было представить.
        ЧАСТЬ ВТОРАЯ ГЛАВА 1
        Длинные плащи всегда были моей страстью. В детстве я любила завязывать на шее простыню или наволочку и носиться по квартире, представляя, как пафосно за моей спиной развивается самодельный супергеройский плащ. Тут, в этой «игре», мне представился шанс воплотить сию маленькую мечту в жизнь.
        К чему это я? К тому, что чем пафоснее и геройски я выгляжу в начале, тем нелепее будет дальнейшая ситуация. После не очень хорошей, полной кошмаров ночи, тело меня практически не слушалось, и я, только заварив себе чай, запуталась в совершенно новом высококлассном плаще посреди гостиной. Критично осмотрев темное пятно на ковре, пустую кружку и свою убитую рожу в окне персонажа, я разлеглась на подушках и постаралась сделать менее умирающий вид.
        Немало времени минуло со дня, а если точнее ночи штурма этой несчастной лаборатории. Месяц спустя, Шаркис, буквально протащивший нас по нескольким ступеням, внезапно и без объяснений исчез. Шира в своей обычной холодной манере пообещала набить ему морду, когда он вернётся. Странно, но у неё даже не возникло сомнений, что он вообще собирается возвращаться. А я вот что-то не была уверена... Отношения с ним, конечно, наладились, мне больше не хотелось откручивать ему голову, но и особо я по нему не скучала. Он был из тех, кому легче в одиночку. Мы лишь тянули его вниз.
        Честно отбитая у разумных киборгов база перешла в нашу полную собственность и за месяц была приведена в жизнеспособное состояние. Роланд - лидер нашей малюсенькой гильдии «ноунэйм» - в скором времени выяснил, что база наша очень даже элитная по своим характеристикам. Своя собственная кузница, мастерская, лаборатория, операционная, мощная система охраны и маскировки. Правда, нам едва хватило ресурсов и сил восстановить основные системы базы, а ведь в меню центрального компьютера всё ещё оставались опции для улучшений.
        Именно нехватка ресурсов и являлась центральной темой сегодняшнего собрания, которое должно было начаться в ближайшее время в самом крупном зале базы - гостиной. Сие помещение служило нам и командным пунктом, и столовой, и порой моей спальней, если после очередной «культурной посиделки» я отключалась прямо здесь. Строгий военный стиль лаборатории остался в далёком прошлом. Теперь комната была заставлена мягкими диванчиками, завалена подушками, а на полу валялись яркие меховые ковры. Уютненько, но дико дорого.
        - Хель, вечно сонное создание, опять чай пролила? - насмешливо спросил у моей еще живой тушки Роланд, переступая через мокрое пятно и усаживаясь на диван напротив меня.
        Я повернулась к нему, глянув на рыцаря одним глазом. Вот уж кто не изменился за те три месяца, что мы тут обитаем, так это он. Та же лучезарная и добрая улыбка, тот же понимающий взгляд, и то же отношение ко всем нам как к младшим сестрам и братьям. Он даже ругаться никогда нормально не мог, все всегда звучало как «да, это плохо, но ты же исправишься...».
        - Через пять минут всё исчезнет... - пробубнила я, отмахиваясь. Система сама все уберет, делов-то...
        - А до тех пор мне по мокрому ходить?
        - Кто-нибудь видел мой планшет? - ровно в тот момент, когда я хотела предложить Роланду забить, в зал влетел Артур. Поворачиваться к нему означало встать и лечь совсем по-другому, так что я решила отвечать ему так.
        - Посмотри под подушкой.
        - Какой именно подушкой? - переспросил он, явно намекая на их неимоверное количество в зале.
        - Какой-нибудь...
        Артур махнул на мою ленивую морду рукой и принялся копаться в подушках, разбрасывая их в разные стороны. Наш лекарь, ценой моих усилий, стал менее скрытным и более разговорчивым, и даже больше не пытался прятаться ото всех за своим капюшоном. Теперь этот атрибут одежды был для Артура скорее фишкой или привычкой, чем необходимостью скрывать эмоции.
        - А вот ту ты зря выкинул, - прокомментировал Роланд, доселе молча наблюдающий за поисками.
        - Почему? - Артур на секунду завис на своих раскопках, держа в руках очередной «снаряд».
        - Это была любимая подушка Ширы...
        Судя по возне за моей спиной, Артур молча начал возвращать всё в первозданный вид. Когда последняя подушка вернулась на место, он всё также молча удалился. Собрание? Зачем, мы сами все решим.
        - Ну и зачем ты ему соврал? - спросила я, когда за лекарем захлопнулась дверь. - Шира все дорогие сердцу вещи держит в своей личной комнате.
        - То-то у неё там так пусто... Да не люблю я, когда бардак разводят.
        Я не стала спрашивать, откуда он это знает, потому как через полминуты в зал вошла сама Шира. Кивнув в знак приветствия, она не спеша прошла в небольшой закуток, где у нас стоял чайно-кофейный набор. Вернувшись с чашкой вкусно пахнущего чая, она уселась на одну из подушек рядом со мной.
        - Хель, вы так всю жизнь проспите.
        Ага, вот она, завуалированная команда «поднимай седалище, у нас дел по горло». Что ж, такому сложно было противиться - с протяжным вздохом я приняла сидячее положение и завистливо глянула на чашку в руке Ширы.
        - Я бы с радостью, ты же знаешь... - зевнула я. - Ну так что, товарищи, что мы тут сегодня собрались, кроме как побездельничать и поболтать? И где остальные-то? Это ж что-то типа собрания гильдии, а нас тут трое сидит.
        По удивленному выражению лица Роланда, я поняла, что с математикой у меня совсем плохо, и еще раз пересчитала присутствующих. Я, Роланд, Шира. Все.
        - Эм... Артур где-то у себя, Абсолют...
        - ...здесь, и был тут с самого начала, - рассмеялся Роланд, указывая куда-то за мою спину. Я удивленно развернулась. Ну, конечно. У противоположной стены, обложившись подушками, в сидячем положении дремал еще один игрок, нашедший в себе смелость присоединиться к психам вроде нас.
        Абсолют был с нами всего несколько недель, а уже идеально нас «дополнял». Он был снайпером очень хорошего уровня, хотя это не помогло ему, когда мы всей командой устроили на него охоту. Чуть меньше месяца назад мы с командой пошли выполнять квест на истребление мобов, и все никак не могли понять, почему за мобов нам не дают ни денег, ни зарядов, ни опыта. Вообще никакого лута. А потом Шира заметила этого прохвоста, сидящего где-то в лесу на дереве, и тырящего наших мобов ровно в тот момент, когда мы наносили им последний удар. Конечно же, такое мы ему не простили - поймали и заставили извиняться. А тот, глянув на нас, попросился взять его к себе, потому что ему, видите ли, одиноко, и до нас его еще никто не ловил.
        Он был хитер и умен, превосходно врал и прятался, умея даже в обычно жизни становиться «невидимым» и незаметным. Вот уж не знаю, как ему, с его ярко-рыжими волосами и вечно яркими шмотками это удавалось. Но с ним было весело, пусть он и пытался меня как-то подкалывать, но также помогал устраивать мелкие пакости и потом делать нам безупречное «алиби». Шира даже назвала нас «разделенными в детстве близнецами» - так мы были похожи и внешне и характерами. Для полноты образа надо было сменить ему цвет глаз с желтого на зеленый, как у меня. Или наоборот.
        - Как обычно... - вздохнула я, подцепляя одну из подушек и швыряя ее в Абсолюта. Тот поморщился и нехотя разлепил глаза.
        - Который час? - сонно спросил он заплетающимся языком.
        - Полдень, - коротко ответила Шира, отпивая из чашки. Абсолют напустил на себя виноватый вид, подумав, что одного его мы и ждем, а потом заметил полуспящую меня и расслабился.
        Где-то еще полчаса вся команда просыпалась и собиралась в одном месте. Наконец, когда все уселись на подушках и приготовились слушать, Роланд начал излагать суть собрания.
        - Как вы все знаете, - серьезно начал рыцарь, встав с дивана и заведя руки за спину, - у нас окончательно кончились ресурсы. Железо, дерево и прочее. Но, несмотря на это мы еще вполне живем. Так что предлагаю временно забить.
        Замечательный доклад о ситуации от замечательного лидера гильдии.
        - И все же я не зря поднял вас в такую рань, - снисходительно улыбнулся Роланд, глянув на нас с Абсолютом. Шира с Артуром, жаворонки по натуре, понимающе переглянулись. Сова Абсолют пожал плечами, а дятел в моем лице старательно пытался не ржать. - Один мой хороший знакомый из топовой гильдии рассказал, что сегодня в Тэйлероне в три часа будет проходить самое масштабное собрание лидеров топовых гильдий, таких как «Легион», «Быстрее пули» и так далее. Предлагаю отвлечься от боев и сходить посмотреть, какая обстановка сейчас в ЛоСе вообще. Смотреть можно будет бесплатно в любом кафе Тэйлерона, оборудованном экранами. Согласны?
        - Я за, - кивнул Артур, оторвавшись от созерцания чего-то на своем планшете. - Может что-то полезное узнаем.
        - Скорее всего темой будут вновь разбушевавшиеся «красные»... - задумчиво произнес Абсолют, скрещивая руки на груди и чуть склоняя голову набок. - Что-то их развелось...
        Шира попыталась спрятать хмыкание в чашке чая, явно вспомнив о Шаркисе. Я умилилась. Она явно скучала, хоть и не хотела этого показывать. Ну, или мысленно разделывала «красного» на кусочки. У нее абсолютно одинаковое выражение лица, что при одной, что при другой мысли.
        - Вполне возможно, но мне просто хочется посмотреть на их дебаты, - произнес Роланд. - Ну так что?
        Нашим коллективным разумом было решено сходить на «концерт» и отдохнуть-таки от бесконечных убийств мобов. Да и в Тэйлероне мы никогда толком не были - только дойдя до столицы последней открытой ступени мы сразу же вернулись домой и упали замертво, из-за трехчасового рейда в данже. Теперь же можно было даже прикупить нового снаряжения и припасов.
        До собрания гильдий было еще три часа, так что мы решили сначала просто прогуляться по городу. Кажется, зря. Сегодня в столице двадцать третьего уровня было настолько людно, что даже любящий шумные компании Роланд старался лишний раз не вступать в разговор с кем-то знакомым. Довольно-таки странно было то, что собрание решили устраивать не на первой ступени, куда могут прийти все, а на последней открытой, доступ на которую был только у десяти-двадцати процентов игроков. Даже эти проценты, несомненно, уже создавали толпу, но мотивы лидеров гильдий были немного не ясными. Но нас это едва ли волновало.
        Когда мы, наконец, нашли место, где можно было бы сесть и выпить чего-нибудь холодного, я, вместо очередного спора между друзьями, предпочла открыть настройки своего персонажа и раскидать очки опыта, о которых не вспоминала с прошлой ступени. Теперь надо было решать, куда вложить большее количество - в силу или в ловкость. Выносливости у меня уже было достаточно, чтобы драться несколько часов без устали, так что увеличивать ее еще не было смысла. Определиться бы, чего я больше хочу - сильнее бить или быстрее уворачиваться. Если сложить все в силу, удары перчаток будут убивать цель быстрее, а если в ловкость - я потеряю меньше ХП, и, соответственно, Артур потратит на меня меньше пуль.
        - Земля вызывает Хель, прием. - Раздался рядом голос Абсолюта, что водил рукой у меня перед глазами. - Чего залипла?
        - Думаю, - отозвалась я, снова уставившись в цифры перед собой. - Ловкость или сила?
        Четыре голоса отозвались словом «сила», причем таким тоном, будто это было очевидно как то, что дважды два четыре. Недоверчиво глянув на согильдийцев, я молча попросила их обосновать ответ.
        - Сама посмотри, - поучительно начал Абсолют, вставая с места и приковывая к себе не только наше внимание, но и внимание пары других посетителей кафе. - Я - стрелок, Шира - стрелок, Артур - тоже в какой-то мере стрелок. Наши параметры силы почти минимальны, потому что нам не надо никого убивать врукопашную и бить пистолетами по морде. А вот вы с Роландом должны уметь отправлять врага в полет одним ударом, чтобы до нас никто не добрался. А если и ты вкачаешь ловкость, то от твоего уворота толку не будет - нас убьют раньше, чем ты убьешь цель.
        - Засчитано, хорошо... - я вздохнула и распределила все имеющиеся у себя очки опыта в силу. Сама выбрала такое оружие, значит надо ему соответствовать. Перчатки свои я так и не меняла - они были со мной с самой первой ступени. Частенько я не снимала их днями - они ничуть не мешали, в них можно было спать и есть, так что без них я уже начинала чувствовать себя неуютно. Плюс, чем дольше их носишь - тем больше всяких бонусов.
        Некоторое время спустя, когда наши стаканы с соком опустели, а темы для разговоров закончились, экраны на стенах наконец включились, начиная прямой эфир из главной башни Тэйлерона. Мы уселись удобнее и приготовились слушать и смотреть.
        Сначала камера просто показывала нам интерьер большого и светлого зала, с круглым столом в середине, после чего поочередно сделала крупный план лиц лидеров гильдий. Первый в кадр попал Вайерс, лидер гильдии «Быстрее пули», численностью примерно в двести человек. Все в этой гильдии были высокоуровневыми стрелками - ни одного мечника или, например, топорщика среди них не было. Сам Вайерс был высоким молодым человеком лет двадцати-двадцати двух, с коротко стриженными темными волосами, красными глазами, скрытыми за стеклами очков в тонкой оправе, и спокойным умным взглядом. За спиной его висела шикарная снайперская винтовка, одного взгляда на которую было достаточно, чтобы понять, какой у нее уровень. Абсолют завистливо присвистнул, едва не начав пускать слюни прямо на стол.
        Заметив камеру, Вайерс учтиво кивнул зрителям, и присел на отведенное для него место. Следующим в кадр попал лидер гильдии «Разящие мечи», Райгат, с двуручником за спиной. Как было известно, он был старшим братом Вайерса, но сделал все возможное, чтобы они были не похожи. Райгат был на полторы головы ниже своего брата, но в два раза шире того в плечах. Левый глаз заменял протез, выглядящий как металлическая пластина на пол-лица, с красным сканером в глазнице. Второй глаз был нормальным карим. Волосы на его голове отсутствовали - блестящая лысина едва ли не пускала по залу солнечных зайчиков. В его гильдии, численностью в сто восемьдесят с лишним игроков, напротив, не было ни одного стрелка. Это был спор между братьями - выяснить, что же лучше, пистолеты или мечи. Пока что выигрывал Вайерс, что, несомненно, бесило Райгата, кидающего злые взгляды в сторону невозмутимого младшего брата. Не удосужившись даже посмотреть в камеру, Райгат развалился на стуле у другого конце стола и отвернулся.
        Архэ, лидер самой крупной торговой группы, повел себя так же, как и Вайерс - «поздоровался» со зрителями и сел за стол. В отличие от братьев, он не выставлял напоказ свое оружие и выглядел куда более увереннее своих коллег. Сказывалось то, что он был старше их лет так на десять, а может и больше - ему было около тридцати трех. Высокий, подтянутый, с желтыми кошачьими глазами, и каштановыми волосами, собранными в длинный хвост на затылке. Никогда не пересекалась с ним лично, но была наслышана о его уме и умении трезво оценить ситуацию. Может быть, под его командованием я бы даже пошла в большой рейд.
        Дальше пошли игроки, о которых я совсем ничего не знала. Лидеры не очень больших, но хоть каких-то гильдий. В живых в ЛоСе оставалось около четырех тысяч игроков с копейками, и только полторы тысячи из них состояли в гильдиях. Всего на встрече собрались лидеры восьми гильдий, хотя мест для сидений было немногим больше. Последней в зал вошла Фэйт - лидер гильдии «Легион», самой большой и высокоуровневой во всем ЛоСе. Потрясающей красоты девушка, получившая прозвище «ледяная принцесса»: высокая, стройная, с отличной фигурой, голубыми глазами и длинными, струящимися по плечам серебряными волосами. Многие игроки-мужчины мечтали о ней, но она оставалась холодной и неприступной, умудряясь при этом быть даже немного милой. Ей было двадцать семь, хотя выглядела она не старше Ширы или даже меня. Фэйт пришла без оружия, но всем было известно, что она одна из немногих в ЛоСе, кто пользуется луком. Ее оружие было особенным - пассивным эффектом каждая выпущенная стрела делалась ледяной, давая огромный шанс приморозить врага к земле. Ходили слухи, что Фэйт никогда не промахивалась, и где бы ни была цель, стрелы
настигали ее.
        Каждый раз, когда я на нее смотрела, на мое лицо наползала улыбка - она основала свою гильдию еще на первой ступени, громко назвав ее «Легион», будто совершенно точно знала, что уже через полгода они будут вершиной элиты.
        Рассевшись по местам, лидеры обменялись формальными приветствиями. Райгат не удержался от ехидной шуточки в сторону Фэйт по поводу ее «лица кирпичом»; Фэйт промолчала, всем своим видом показывая, что сейчас не до шуток, хотя лично мне показалось, что ей хотелось если не пустить в него пару стрел, то хотя бы ответить той же колкостью. Но, она предпочла поддерживать свой образ «ледяной принцессы».
        - В ЛоСе сильно увеличилась смертность, - безрадостно начал говорить Архэ, обводя взглядом присутствующих. - За последний месяц погибло столько же, сколько погибло в первые несколько недель. Тогда ситуация была ясна - мы были растеряны и неопытны. Но что же сейчас? «Красные» или что-то другое?
        Рядом со мной раздался обреченный вздох.
        - Я же говорил... - разочарованно произнёс Абсолют, подпирая рукой щеку. В желтых глазах читалась неподдельная скука. - «Красные» то, «красные» се. Неужели больше других нет?
        Будто ему на зло, Райгат поднялся со своего места и завел длинную тираду о том, какие же «красные» подлые, и скольких он самолично обезвредил. Абсолют схватился за голову.
        - Да ладно тебе, - хлопнул его по плечу Роланд, державший в руке большую деревянную кружку с каким-то напитком. Фиолетовая жидкость приятно пахла травами, однако выглядела подозрительно, периодически булькая и дымясь. Почему-то я совсем не удивилась, обнаружив такую же у Ширы. Проскользнула мысль, что это яд, и обычный человек вроде меня умрет, выпив хоть каплю, а нашим «монстрам» оно как чай. Шаркис, наверное, пил бы такое литрами вместо воды. Щедро отхлебнув из кружки, Роланд добавил: - Чувствую, скоро начнется что-то поинтереснее.
        - Надеюсь, они хотя бы подерутся... - зевнул Артур, сидевший, как и Абсолют, со скучающим видом. Веселье им подавай. Обнаглели как-то.
        - Успокойтесь, буйнопомешанные. Они же не дети, в отличие от вас, - состроила «взрослую» я, строго глянув на товарищей по команде. Артур хотел что-то возразить, даже рот открыл, но так и не произнес ни слова. Уж не ему, самому младшему, возмущаться насчет возраста. А вот Абсолют промолчать не смог.
        - Эй-эй, а ничего, что мы как бы ровесники? - изогнул одну бровь он, ткнув меня пальцем в лоб.
        - Ой ли? Я, знаешь ли, не веду себя как ребенок.
        - Уж кто бы говорил... - пробормотала себе под нос Шира, тут же спрятав довольное выражение морды в большой кружке своего «яда». У меня не нашлось ответа, да и негласное правило нашей гильдии звучало как «не спорь с Широй, никогда и ни за что». Абсолют расплылся в довольной улыбке.
        Не то, чтобы мне так сильно хотелось быть взрослой. Напротив, дай мне волю, и я бы дурачилась с утра до ночи, но тут, в ЛоСе, у меня появились какие-то инстинкты, говорящие, что надо все же приглядывать за теми, кто рядом.
        Еще немного повыясняв, кто же из нас самый ответственный, мы снова устремили взгляд на экран, зрелище на котором не менялось вообще никак. Но тут речь пошла о нашем старом знакомом.
        - У меня есть еще одна тема для обсуждения, - подняв руку, произнесла Фэйт, открывая системное меню щелчком пальцев. - Не секрет, что среди всех остальных убийц, один выделяется особенно.
        Тут на всех экранах появился скриншот нашего «красного» в своей излюбленной маске. Я прыснула, Шира не смогла удержаться от смешка. Абсолют непонимающе на нас глянул - он-то Шаркиса еще не встречал... Фэйт продолжила:
        - Мы не знаем ни его ника, ни уровня, ни мотивов. Его ХП ни разу не меняло своего цвета на зеленый, и, по некоторым свидетельствам, уже на первой ступени он был «красным». Проблема в том, что он очень силен - некоторые поговаривают даже о читерстве. Лично я сталкивалась с ним всего один раз, и не могу дать объективной оценки его действиям. Однако, даже если он и не трогает простых игроков, он не является членом специального отряда, а значит подлежит аресту.
        Такое громкое заявление вызвало шквал эмоций в зале заседания. Кто-то говорил, что «этого красного» надо прикончить на месте, кто-то - что надо схватить и допросить. Ни один, однако, не сказал «он же крутой, он нам помогает!». Я бы, конечно, сама бы хотела ему пару раз врезать, но вот убивать - нет, спасибо. Сколько раз Шаркис спасал мне жизни, а я так ни разу не вернула ему должок. Хотя бы потому, что его уровень был куда выше моего, и ему в принципе ни в чем не нужна была помощь.
        Бурный спор между лидерами прервал стук массивных дверей зала. Не заботясь о том, что они прерывают разговор, в помещение вошли три игрока; один из них подошел прямо к столу, двое других остались ждать его по стойке «смирно».
        - Явился-таки... - сорвалось у Абсолюта с губ, прежде чем он скривился в усмешке. Я присмотрелась к новоприбывшему. Мать честная, это ж Син’Бэд. Тот, кому позволено ходить «красным» и не вызывать негодования со стороны обычных игроков. Уж если кто-то по какой-то причине окрасил своё имя, то может готовиться: ударный отряд карателей под командованием этого игрока уже выехал за ним.
        Син’Бэд никогда не афишировал свой реальный возраст. Его аватар выглядел как солдат, избитый войной и тяжкой судьбой. Лицо, будто вырезанное из камня, с резкими чертами и выдающимися скулами; глаза всегда слегка прищурены, словно он на всех смотрит с подозрением «а не красный ли ты часом?». Дополнительную брутальность ему придавали усы, переходящие в аккуратную бороду, и парочка едва заметных шрамов на лбу. Волосы были тёмного оттенка, стрижка - короткая, исключая одну, так называемую «ритуальную косичку» на правом виске. Никто не знал зачем она ему, но ходил слух, что таким образом он показывал, что дал обет истребить всех «красных». В бою Син’Бэд пользовался длинным прямым мечом и щитом во весь рост, которые, собственно, даже сейчас находились за его спиной. Специализация «полу-танк» - это редкий вид долбанутых людей, которые одновременно и танкуют и наносят урон, за счёт увеличенной скорости атак из-за лёгкой брони. По сути: всё что проходит сквозь его щит больно его бьет, но, к его счастью, мало на свете людей способных обойти его защиту. На нем была кольчуга, поножи, протез вместо правой руки
и тяжёлые сапоги. Оптимальное соотношение скорость-броня. В одиночку, насколько я знаю, никогда не ходил, всегда работал в команде.
        Вся эта информация за пару секунд всплыла в моей голове, потому что когда-то я убила очень много времени, чтобы накопать как можно больше данных по этому субъекту. Впечатляющий игрок. Думаю, он единственный мог бы тягаться по силе с Шаркисом. Его выправка, осанка, манеры, походка - все выдавало в нем военного человека. Так что же он делал здесь, в игре, в которую попали одни задроты? Или он, не имея возможность убивать плохих парней в реальности, отводил душу в играх?
        - Этого «красного» нельзя схватить. - Рыкнул Син’Бэд, стукнув протезом руки по столу. Сидевшие за ним лидеры гильдий недовольно нахмурились. Карательный отряд никогда никто не воспринимал нормально - никто не хотел брать ответственность за их действия. И Син’Бэд это хорошо знал. Скривив губы в усмешке, он выставил протез вперед, несколько раз сжав и разжав пальцы. - Сразу после моей просьбы «остановиться и поговорить» я остался без руки. Мой уровень куда выше, чем у любого другого нормального игрока. Примерно такой же, как и у вас, господа. Но он - это что-то иное. Возможно, даже не игрок... И раз он не собирается с нами сотрудничать, выход один. С этого дня целью всего моего отряда будет охота на него.
        Мне послышалось, как рядом кто-то хмыкнул. Потом я услышала хихикание, плохо скрываемое кашлем.
        - Поймают они его, как же... - кое-как произнес Роланд, пытаясь отхлебнуть из кружки. Его аж трясло от смеха. На Ширу смотреть было больно - она старалась сохранять непроницаемое выражения лица, но уголки ее губ все норовили уползти вверх, и ей приходилось прикрывать рот рукой. - Только через триста лет...
        - Через пятьсот, - поддакнул Артур, хмыкая. Да уж, Шаркиса тут любили все. Кроме Абсолюта, который его никогда в глаза не видел.
        Неожиданно (даже слишком неожиданно) за нашими спинами раздался насмешливый голос:
        - Остановиться и поговорить? Ах вот как теперь называется нападение впятером на одного: «остановиться и поговорить». Пусть скажет спасибо, что одной рукой отделался.
        Думаю, мы с командой достигли нового уровня в синхронности в повороте на 180 градусов. Чуть шеи себе не свернули.
        - Явился не запылился, - фыркнула я, разглядывая физиономию «красного». Без маски, что примечательно, но в бандане с рисунком акульих клыков на пол-лица и в темно красных очках. Даже оделся повседневно, как для простой прогулки - в черные джинсы и серую рубашку. Оружие убрал. И, ну надо же, его полоска ХП была оранжевой. Видимо, Фэйт все же просчиталась - Шаркис умеет держать оружие в ножнах. Или завязал? Да не, бред. Как он нас вообще нашел? Хотя, ладно, на этот вопрос еще можно было ответить - через список друзей, но какого черта явился как раз тогда, когда мы тут о нем болтаем? Чутье у него, что ли... - Крутые бандана и очки, где откопал?
        - В магазинчике в конце улицы, - ответил Шаркис и, развернув ближайший стул спинкой вперёд, уселся на него. Роланд и Артур протянули ему ладони для рукопожатия, я - кулак для удара; Абсолют не сдвинулся с места. - Шира, не смотри на меня волком, я потом всё объясню... Может быть.
        Моя боевая напарница изобразила на лице выражение «Куда же ты нахрен денешься?» и вновь отвернулась к экрану, будто только вчера встречалась с «красным» и совсем не рада его видеть.
        - Да в вашем полку прибыло! - только сейчас заметил Шаркис, до которого, наконец, доперло, что нас теперь на одного больше. - Хель, ты нас познакомишь или мне самому?
        - Сама-сама, а то зная тебя, ты чего доброго в него ножом запустишь, чтоб посмотреть увернётся или нет.
        - Да ты, однако, мысли читаешь.
        - Заткнись, - дружелюбно попросила я. - Итак, Шаркис - это Абсолют, наш новый стрелок. Молчалив, язвителен и быстро бегает.
        - Недостаточно быстро, раз не смог от вас удрать, - вставил свои пять копеек доселе молчавший снайпер. Я проигнорировала это замечание. Хотел бы - смог бы убежать.
        - Абсолют - это Шаркис. Или «красный». Или «Сволочь, чтоб тебя!». Выбирай что больше нравится. Доставуч, ещё более язвителен, чем даже ты и очень, ну просто до неприличия, хорошо играет. - Я понизила голос, оглядев других посетителей кафе. Еще не хватало, чтобы они прям сейчас начали погоню за Шаркисом, если что-то поймут. К счастью, каждый был занят своим делом и не обращал внимание на нашу немного шумную компанию. - И да, он тот самый «красный», которого сейчас обсуждают все самые большие шишки. И нет, он не будет тебя убивать. Наверное. Ты же не будешь, да, Шаркис?
        - Не вижу причины, - ухмыльнулся «красный». - Приятно познакомиться.
        Абсолют глянул на Шаркиса с явным недоверием, но пожал протянутую лапу. Думаю, если бы меня вот так вот знакомили с главным преступником всей игры, я бы тоже, эм... Колебалась. Да что там, я бы, наверное, удирала бы со всех ног.
        - И все же ты чертовски вовремя... - выдохнула я, рассматривая Шаркиса, будто никогда его не видела. Вот в таком амплуа точно не видела. Если б он не открывал рта, я бы даже и не узнала бы его. - По наши души пришел?
        - Ага, - честно признался он, одалживая кружку у Ширы. Как я и предполагала, вернул он ей ее пустую, за что этой самой кружкой тут же получил в нос. Обиженно его потерев, «красный» жалобно продолжил: - Мне нужна группа для одного крутого квеста. Я бы и один справился, но его просто нельзя без группы активировать.
        - Ни тебе «как дела, друзья?» или «могу я вам чем-то помочь?»... Руки в ноги и давайте драться, - скорчил гримасу Артур, отрываясь, наконец, от экрана. - Где мое «пожалуйста»?
        - Там же, где и мое «прости за все подколы»... - предположила я, разведя руками. Шаркис рассмеялся.
        - Хорошо, Арти, пожалуйста. И Хель, прости, что меня так долго не было - я обязательно возмещу тебе те подколы, которых ты не дополучила за эти месяцы.
        - Сволочь... - заключила я, вздохнув. Не меняется, вот хоть десять лет пройдет, он не изменится. Интересно, он всегда таким был? Надо будет спросить у Ширы, может он когда-то был хорошим.
        Но, надо признать, атмосфера за последние минуты смогла сильно улучшиться. С Шаркисом всегда веселее было, пусть он и язва до мозга костей.
        - И что за квест ты нам хочешь предложить?
        Хоть кто-то перевел разговор в нужное русло. Спасибо, Роланд. Не дал нам поругаться и разнести несчастную кафешку.
        - По дороге объясню... - загадочно протянул Шаркис, вставая со стула и поправляя съехавшие на нос очки. - Идти долго, успеем наговориться.
        - Я догоню, - отозвалась Шира, так и не отвернувшись от экрана. Уж не знаю, зачем, но она вслушивалась в каждое слово, сказанное на собрании. Так похоже на Ширу - ищет полезную информацию во всем, не боясь потратить время. Спорить с ней не было смысла; впятером мы вышли из кафе, весело болтая и расспрашивая Шаркиса, где же его носило. Упрямый «красный» молчал и не желал раскалываться, даже после наших с Роландом попыток повисеть у него на шее. Оставил подробности для Ширы, хитрый какой.
        Напарница моя, кстати, догнала нас, когда мы уже выходили из города. Приземлилась перед нами как ни в чем не бывало с ближайшей крыши, держа руки в карманах куртки.
        - Там какой-то игрок предложил за твою голову десять миллионов валь, Шаркис... - сказала она, выразительно взглянув на «красного». Сколько!? Десять?! По команде пробежал удивленный шепот; Роланд присвистнул, хлопая Шаркиса по плечу. Да за десять миллионов мы могли просто купить все те ресурсы, которые три месяца добывали потом и кровью для апгрейда базы, и еще осталось бы чуть-чуть на карманные расходы.
        - Ой нет, держите ее, она ж прям сейчас меня убивать пойдет! - наигранно завопил Шаркис, прикрываясь руками и жмурясь. Защита сотого уровня.
        - Да уж, за десять миллионов... Я бы с радостью... - мечтательно протянула я, глупо лыбясь самой себе. Но, оглядев Шаркиса с ног до головы, тон мой кардинально изменился на более убитый. - Хотя тебя, читера эдакого, и через пятьсот лет никому не поймать...
        - Фух, а я уж испугался. А кто за меня такие деньги предложил? Может, мне пойти и самому сдаться?
        Шира задумалась, пытаясь вспомнить лицо или хоть какие-то приметы того игрока. Судя по всему, выходило плохо.
        - В черном строгом костюме, блондин, смотрит на всех как на... Продукт человеческой жизнедеятельности. Как-то так. Никто ему там, конечно, не поверил, но он сказал, что еще вернется. Ника своего так и не назвал.
        - Не знаю такого. Вернется - ну и пусть, у нас другие дела. И нет, Хель, травить меня, пока я сплю, не надо.
        Да и не собиралась... Наверное. Пока что Шаркис вел нас на очередной сложный, но, очевидно, крутой квест, так что вредить ему не стоило. Хотя, кто знал, о чем говорил хитрый взгляд Абсолюта. Скорее всего о том, что этот квест наша группа никогда не забудет.
        ГЛАВА 2
        - Да ладно?! - неприлично громко воскликнул Абсолют, вытаращив на меня удивленные глаза. Пришлось заткнуть ему рот перчаткой и злобно шикнуть «не ори», чтобы идущие впереди друзья не стали расспрашивать, о чем таком интересном мы говорим. Увы, не прокатило, и пришлось отмахиваться, что я рассказывала «новичку» о подвигах Шаркиса и о том, что он не такой уж грозный, каким кажется. Команда похихикала и отстала, снова оставляя нас с Абсолютом чуть позади.
        - Я сама всего не знаю, не рискнула расспрашивать... - вздохнула я, заводя руки за спину. Дорога до квеста оказалась не близкой, так что я развлекала себя как могла. По большей части, конечно, рассказывала Абсолюту наши истории о том, как мы ВНЕЗАПНО находили приключений на задницу и кое-как из них выбирались. Только несколько минут назад я заикнулась о другой стороне нашей компании, понятия не имея, чем оно теперь обернется. - И не надо об этом расспрашивать, они ж тебя...
        Конечно, вот и делай людям добро, заботься о них и следи, чтобы всякие там читеры не поднимали на них свои ножи. Убила бы лично, черт подери. Совершенно забив на мои слова, Абсолют, с коварнейшей улыбкой, выбежал вперед, чтобы идти самым первым, и громко, настойчиво спросил:
        - А правда, что Шира и Шаркис хорошие знакомые в реале?
        В наступившей тишине было слышно чирикание птиц на ветках, журчание воды из ручейка неподалеку, и даже, наверное, мои мысли, неистово орущие «Я убью тебя, придурок!». Роланд и Артур замерли, не дыша. Все внимание было устремлено на парочку, о которой так беспечно спросил Абсолют, не ведая о своей скорой кончине.
        Шаркис, у которого от удивления очки сползли на нос, не смог даже засмеяться. Никто не сомневался, что этот вопрос его лишь позабавил, но задан он был слишком уж внезапно, чтобы наш «красный» успел как-то подготовиться. Но Шаркис - это, конечно, меньшее, о чем я волновалась. Еще не успев даже поднять глаза на Ширу, я уже почувствовала ту убийственную ауру, что летала возле нее. Кажется, как только Абсолют огребет свое, наступит моя очередь получать пули в голову.
        - Ммм? Что все так напряглись? - гнул свою линию Абсолют, прекрасно все понимая. Из чего он был сделан, черт его возьми, из адамантия?! Мое воображение тут же нарисовало наиболее возможное развитие событий: если Шаркис или Шира спросят его, чего это он задает такие вопросы, он точно покажет на меня пальцем и голосом невинного ребенка скажет, что это я его надоумила.
        Мне захотелось провалиться в ад. Или еще куда-нибудь поглубже.
        - Видишь ли друг мой... - кашлянув, начал Шаркис, положив ладонь Абсолюту на плечо. - Я бы и рад ответить на твой вопрос, но тогда я проведу какое-то время с инородным телом в заднице... И ты тоже. И все остальные. Не думаю, что тебе этого хочется, верно?
        - Все так плохо? - грустно всхлипнув, спросил Абсолют, делая щенячьи глазки и прижимая ладони к сердцу, которого у него, по всей видимости, не было. - Но Хель сказала...
        Ждать, пока он договорит я не смогла. Мысленно попросив прощения у сокомандника и согильдийца, я как следует замахнулась и приготовилась к окрасить свое ХП в оранжевый, как вдруг Шаркис ловко перехватил мой удар одной рукой, второй ухватив меня за шкирку. Я оказалась в подвешенном состоянии - «красный» был куда выше и сильнее, так что держать меня на вытянутой руке за загривок ему совсем не составляло труда. У меня не было даже желания трепыхаться и пытаться его пнуть. Пройденный этап. И провальный.
        - Мало ли, что там Хель сказала, - фыркнул Шаркис, слегка тряхнув мое безвольно висящее тельце. - Хель же ненормальная, не верь всему, что она говорит.
        - Не тебе говорить о ненормальности, главный псих ЛоСа... - я вяло огрызнулась, зная, что все равно его не прошибет. Настроение медленно ползло вниз, и, если бы не Роланд, наконец подавший голос, я бы, наверное, сама лично попросила бы Ширу застрелить меня.
        - Все-все, хватит издеваться над Хель. - Добродушно, но требовательно попросил Роланд, хлопая Шаркиса по плечу; «красный» послушался и аккуратно опустил меня на землю. - Все мы немного ненормальные, хотя бы потому что одна команда, и вообще в месте, которое даже не реальность.
        - Для некоторых это уже стало реальностью, не забывай... - вздохнул Шаркис со скучающим видом. Эти его двусмысленные фразы, брошенные грустным и несвойственным для него тоном, наводили на странные и едва ли разумные мысли, и я понятия не имела, как к такому относиться. - Ладно, думаю, мы закончили со странными вопросами и можем идти дальше?
        - Мы ведь ему так и не ответили, помнишь? - неожиданно сказала Шира, стоявшая все это время в стороне вместе с Артуром. И если Артур просто не считал нужным влезать в спор, то Шира, наверняка, наблюдала и делала какие-то выводы. Прикрыв глаза, что означало «я думаю, не лезть», она простояла так несколько секунд, прежде чем спокойным голосом произнести:
        - Скажем так, мы были хорошими знакомыми. Но на момент встречи в ЛоСе мы не общались уже несколько лет. Дело прошлое и забытое, и касается только нас двоих. И пожалуйста, Абсолют, не подставляй так Хель. Иначе все закончится именно так, как она надумала.
        За что я любила Ширу, так это за ее умение поставить человека на место одной фразой. Послав ей благодарный взгляд, я вроде как даже взбодрилась. Жизнь не оборвалась, меня не застрелили, Шира даже поделилась какими-то «тайнами». Шаркис, правда, все еще был жив, а Абсолют не усвоил урока «не подставляй ближнего своего», но это дела поправимые.
        Где-то через полчаса после этого маленького инцидента, когда я уже начала думать, что мир, в общем-то, не так уж и плох, каменистая местность с приятным сухим воздухом, по которой мы топали, сменилась... Джунглями. Причем сменилась так, что мы даже не поняли, как это произошло, пока Артур не споткнулся о какой-то корень и не грохнулся мордой в папоротник, из которого со злым шипением вылезла длиннющая змея. Только мы собирались грохнуть моба всей толпой (скорее, от неожиданности, чем из-за отточенной командной работы), как Артур, на котором эта самая змея повисла, заорал, чтобы мы не двигались.
        - Она меня не убьет... - осторожно произнес Артур, держа пресмыкающееся за шею... Или что-то у змей вместо шеи. Как по мне, у них шла сначала голова, а потом сразу хвост. - Наверное. Приглядитесь лучше, она же совсем как настоящая! То есть чешуйки там, никакого металла...
        Из-за того, что моб был серого цвета, а чешуя немного блестела из-за случайно пробравшегося сквозь кроны лучика солнца, мы совершенно не заметили, что что-то было не так. Подойдя ближе и осторожно отцепив животное от нашего лекаря, великодушно отдавшего нам своего нового «друга» на растерзание, мы принялись дружно удивляться и щупать недовольно шипящую змеюку.
        - Сто лет не видел настоящее нормальное животное... - почти восхищенно произнес Роланд таким тоном, будто у него на руках лежал котенок, а не двухметровая извивающаяся хрень, желающая вцепиться тебе в шею и сожрать. Хорошо, что среди нас не было Приручаталей - игроков, которые любую понравившуюся зверушку делали домашним питомцем или бойцом. Их в ЛоСе было мало, потому как действительно хорошего питомца найти было трудно, а приручить - еще труднее. Но, как говорится, в мире много разных психов, так что даже с высокими требованиями навык «приручить» кем-то использовался. И хорошо, что не Роландом. Я была бы не очень рада встретиться в ванной со змеей или крокодилом.
        - Меня больше волнует вопрос «какого хрена местность так быстро поменялась?», но вам все равно, я вижу... - скептически сказала я, наблюдая, как народ лапает бедную животинку, наплевав на то, что мы, мать его, в джунглях. - Шаркис, тогда объясняй ты. Ты притащил нас - ты и вещай теперь.

«Красный» некоторое время разглядывал местность, что-то бурча себе под нос, и лишь только когда группа все же отпустила зашуганное животное ползти по своим делам (справедливо решив, что достаточно ее намучили, чтобы убивать), спустил скрывающую лицо бандану на шею и неуверенным голосом начал говорить:
        - Я знал... Кхм, в смысле слышал, что на этой ступени есть скрытая локация. Что-то вроде «последняя местность, которую Духам удалось спасти от людских напастей». Ее скрыли и спрятали здесь что-то очень ценное. Мобы тут ведут себя как нормальные животные, то есть если змея еще может уползти восвояси, то что-то покрупнее так просто не уйдет, а захочет откусить вам что-нибудь. Можете считать, что мы попали в реальные джунгли. Если кто-то хочет повернуть назад - держать не буду, хотя я точно знаю, что вам это только понравится.
        Что ж, Шаркис был прав. Никто не захотел бы повернуть назад. Хотя бы потому, что мы прошли до сюда черт знает сколько миль. Ну и сразиться с реалистичными мобами было бы круто, не говоря уже о возможностях покататься на лианах.
        - Окей, тогда не разделяемся, как в той лабе, а идем вместе, одной группой, - настойчиво попросила я, окидывая всех строгим взглядом. - Не хочу снова оказаться в паре сами-знаете-с-кем.
        - Вот она, благодарность за спасенную несколько раз жизнь... - фыркнул Шаркис, натягивая бандану обратно на лицо. Привычка у него, что ли, такая - морду прятать. - Ладно, тогда просто идем вглубь, скорее всего там и будет наш квест.
        Все согласно кивнули и двинулись прямо в центр джунглей. Роланд шел впереди, разрубая топором заросли и прочищая для нас путь вперед. Артур решил пойти немного другим путем, и передвигался по верху, перепрыгивая с ветки на ветку, как белка, и собирая листья для каких-нибудь новых зелий или пуль. Почему-то я думала, что его параметры ловкости были поменьше, но он довольно резво скакал над нашими головами, ни разу не упав. В мозгу пролетела ехидная мысль, что залезь туда я - грохнулась бы сразу, несмотря на высокий параметр ловкости. Карма, что поделать. Или природная неуклюжесть.
        Остальные нормально шли за нашим рыцарем в сияющих доспехах, разглядывая растения и мелких ящериц, ползающих по стволам деревьев, и зевали, потому что нормальные мобы отказывались появляться. Пару раз вдалеке слышался рык, и нам с Абсоютом стоило немалых усилий удержать Ширу и Шаркиса на месте, чтобы они не побежали линчевать бедную зверушку. Маньяки чертовы. Но, все-таки, их молитвы «о, система, пошли нам сильного моба» были услышаны, и в один момент Артур с криком «помогите-спасите!» спрыгнул с дерева, а за ним приземлилось большое и явно злое животное.
        Обычно вид животного определялся названием нам полоской ХП, но тут все и без этого было ясно - леопард, дико красивая большая кошка. Он угрожающе рычал, медленно приближаясь и не сводя с нас глаз. В наших ушах пиликнула знакомая мелодия, означающая принятие квеста. Люблю ЛоС, даже если не хочешь, подписываешься на что-то.
        Перед всеми высветились полу-прозрачные таблички с «инструкциями». Будто нам сейчас до них дело, черт возьми...

«Получен квест: Сохранение природы.
        Описание: Вы столкнулись с животным, вид которого на грани вымирания.
        При убийстве животного вы получите его шкуру, когти, либо какие-то другие части в качестве уникальных ресурсов для изготовления брони и/или оружия, а так же не снимаемый дебафф, уменьшающий количество получаемого опыта на 10% для всей группы на 60 минут.
        При побеге и сохранения животному жизни, вы получите Х количество опыта, где Х - 50% от числа, необходимого для получения нового уровня, а так же бафф, увеличивающий количество получаемого опыта на 5% для всей группы на 60 минут.
        От квеста нельзя отказаться, можно лишь выполнить двумя вариантами, написанными выше».
        - Отличный квест, админы, я вас люблю... - прорычал Шаркис, резкими движениями рук вытаскивая кукри. Лезвия угрожающе заблестели, а их хозяин встал в боевую стойку, явно намереваясь выполнить квест по первому сценарию. Ему все равно, конечно, у него уровень больше всех в ЛоСе, а какой-то дебафф так вообще по боку. Я быстро перевела взгляд в нижний левый угол, где у игроков располагалась полоска опыта. Из всей шкалы у меня было заполнено процентов десять. Второй вариант, побег, означал бы, что я за раз получу столько опыта, сколько получила бы за несколько дней упорной зачистки какой-то локации.
        Нет, Шаркису нельзя давать убить моба.
        - Так, предлагаю свалить... - тихо произнесла я, наблюдая за действиями леопарда. Тот смотрел на Шаркиса, скалился, рычал, но не нападал. Так же и наш «красный» - готов был сорваться в любую секунду. - Шаркис, ну зачем тебе это животное? Хочешь себе леопардовые трусы с +1000 к броне?
        Народ рядом прыснул и тихонько засмеялся. Шира аккуратно положила руку Шаркису на плечо, немного потянув на себя.
        - Она права, лучше уйти - бафф перед следующим квестом будет полезен, не говоря уже про опыт в качестве награды. А леопардовые трусы, если я не ошибаюсь, когда-то у тебя были.
        Зря она это сказала. Шаркис как-то странно дернулся, что-то рыкнув в ответ, а леопард воспринял это как попытку напасть и одним мощным прыжком оказался нос к носу к нашим «красным», клацнув зубами перед его удивленной мордой.
        - Я вам это припомню, - чертыхнулся Шаркис, делая шаг назад, а затем сорвался в рандомном направлении, ловко перепрыгивая через корни деревьев и другие растения. Леопард простоял в ступоре пару секунд, а затем переключил свое внимание на нас.
        - Эм... Кис-кис?
        На большее моя фантазия оказалась неспособна. Ну и слава системе - в следующую секунду мы с группой синхронно понеслись туда же, куда Шаркис. Забавно было - куча выкокоуровневых игроков улепетывали от одного моба, спотыкаясь и ругаясь на чем свет стоит. Леопард не отставал, клацая зубами возле наших конечностей.
        - Застаньте его уже кто-нибудь, вашу ж мать! - проорал Абсолют, выбегая вперед всех. - Кто-то может, Хель, давай!
        О, черт, точно. Я могла использовать «Панику» и остановить зверя на несколько секунд, но я никогда не применяла этот навык... Так. Когда бежишь от моба, а не навстречу ему. Могла промахнуться, или, еще хуже, застанить кого-то из своих.
        - Еще предложения? - спросила я, лихорадочно прокручивая в голове варианты, которых, собственно, не было. Ну, точнее был всего один - бежать, пока не спадет агро. Скорее всего, у этих мобов оно было увеличено из-за максимальной приближенности к реальным животным, но они все еще были программой, так что агро обязательно должно было спасть. Вопрос только в том, сколько кругов надо предстояло навернуть.
        - Стань его, или я прострелю тебе ногу и оставлю на съедение!
        Добрый Абсолют, очень, очень добрый друг. Всегда готов помочь. Пожалуй, идея оставить кого-то на съедение, а самой сбежать не такая уж плохая. Но я была не настолько подлой, так что «Паника» была нашим единственным выходом, если мы хотели получить опыт.
        Собравшись с духом, я резко дала по тормозам, разворачиваясь на сто восемьдесят градусов, и со всего размаху хлопнула в ладоши. Невероятно громкий и неприятный звук разнёсся по джунглям, корежа мозги своим резонансным звучанием. Вот он, новый, почти максимальный уровень моей любимой «Паники». А ведь по мне прилетела только вершина айсберг. Навык целевой, действует в узком конусе перед собой. Леопарду досталось самое сочное и мозговыносное звучание. Нервы кошака сдали - передние лапы уперлись в землю, а вот задние продолжали свой ход. В результате это кошачье недоразумение, практически ничуть не замедлившись, влетело в меня. Зверь и я кубарем прокатились через кусты и эпично финишировали об невесть откуда взявшийся валун. К моему облегчению, моб, едва оклемавшись, вскочил на все четыре лапы, и на полном приводе ускакал. Это было... Неожиданно. Я думала, его просто застанит, но «Паника» сработала на нем именно так, как говорилось в описании умения - заставила его бояться и делать ноги. Лапы. Не важно.
        Не успела я обрадоваться сообщению о завершении квеста и бонусу к опыту, как меня навестил наш самый главный предатель-бегун.
        - Молодец, Хель. Меньшего я от тебя и не ожидал.
        Мне было не до скалящегося «красного». Я спешно проводила ревизию оставшихся ХП и пыталась сфокусировать взгляд хоть на чем-нибудь. Картинка плыла, в ушах звенело. Точно сотрясение мозга схватила от удара о булыжник. Если тут такая функция вообще имелась.
        Я попыталась встать, кряхтя как моя бабушка, но мои телодвижения остановил треск, раздавшийся за спиной.
        - Все очень плохо, да? - спросила я у замолкшего «красного». Шаркис зачаровано смотрел на нечто очень интересное за моей спиной.
        Стараясь не двигаться, я аккуратно посмотрела за спину и выругалась. Моя непревзойденная удача закинула меня на уступ небольшого, но очень отвесного холма. Хотя в чем-то мне даже повезло. Прокатись мы с котярой на метр левее, и полетели бы оба вниз с приличным ускорением.
        - Может, поможешь? - шикнула я на Шаркиса. Он стоял, с интересом поглядывая на растущую трещину. Кажется, прикидывал через сколько секунд я навернусь вниз, потешая нашего убиватора своими воплями.
        И может я бы даже смогла выкарабкаться с этого минного поля, если бы наш доблестный лидер не заявился в самый неподходящий момент.
        - Хель, ты справилась! - радостно крикнул Роланд, тяжеловесно шагнув из кустов. Чертовы его доспехи!
        - ТВОЮ МА-А-АТЬ! - закричала я, когда земля резко ушла из-под моей задницы.
        - Хватайся за лианы! - посоветовал мне вдогонку Шаркис.
        Очень ценный совет, блин, учитывая, что в радиусе десяти метров ни одной лианы не было, а летать я не умела.
        Падение выбило из меня дух, сорок процентов ХП из оставшихся семидесяти и все желание продолжать этот квест. Я мысленно проклинала эти джунгли, создателей квеста, Шаркиса, что ввязал нас в это, нашу скрытную ледяную подружку, друзей-весельчаков и вообще всех кого смогла вспомнить.
        Пока сопартийцы добирались до меня более безопасными путями, я успела отвести душу и теперь просто пялилась в небо. Им надо - пускай и ищут.
        - Ага, живая!
        И вновь Шаркис показался первым. Кажется, я для него как подопытная свинка, с которой интересно еще что-нибудь сотворить, чтоб посмотреть, переживет или нет?
        - Ну ты даешь, Хель! - и также вторым на полянку вылез Роланд. Черт, надеюсь сейчас у меня земля из-под зада не уйдет...
        - Угу, даю, - мрачно кивнула я. - По зубам и другим частям тела.
        - Не обижайся, Хель, - попросил Абсолют без капли раскаяния в глазах. - Ты же отлично справилась со своей работой и вся группа тебе благодарна. А ХП дело восстановимое, - снайпер кивнул на молча врачующего меня Артура.
        Поблагодарив хиллера, я снова попыталась встать...
        ...и вновь что-то треснуло.
        Я взвыла.
        ГЛАВА 3
        Широкая поляна, на которой мы оказались, тряслась и странно гудела из-под земли. От шума не слышны были даже собственные мысли, не говоря уже о репликах моих товарищей. Хотя, такие слова можно было прочесть и по губам... В очередной раз убедилась, что приличных людей среди нас нет.
        Я рывком встала, вовремя спасая свою задницу от выросшей буквально из неоткуда каменной колонны с высеченными на ней странными рисунками. Из-под земли начали появляться, если это можно так назвать, вертикальные плиты, выстраиваясь в каком-то странном, непонятном нам, порядке. Некоторые из них сразу же разрушались, некоторые тяжело падали на землю, а мы молча наблюдали за тем, что происходит, и не знали, как на это реагировать.
        Похоже, наше появление на этой локации автоматически запустило очередной квест. Судя по размаху - тот самый, о котором говорил Шаркис. Я лишь надеялась, что мы не вызвали конец света - земля под нами тряслась так, что я уже начала побаиваться, что она уйдет у нас из-под ног, а в центре всех этих колонн что-нибудь рванет. И я почти угадала, надо же. Нам не было видно, кто или что находится в центре образовавшейся каменной постройки, но оно излучало нежно-голубой, пульсирующий свет, тянущийся лучом в небо. Когда мы, наконец, обрели дар речи (когда все стихло, проще говоря), перед нами возник НПС-Дух, наподобие таких, каких мы убивали в данжах.
        - Людям нельзя было ступать на эту территорию! - громогласно и зло произнес Дух, вскидывая полупрозрачные зеленоватые руки в точно такого же цвета мантии. Лица его не было видно, но я была уверена - он готов порвать нас в клочья. Хотя, то же Дух. Они всегда чем-то недовольны... - Печать, что сдерживала...
        - Да-да-да, мы знаем, давай квест и проваливай уже... - раздраженно рявкнул Шаркис, шуганув всех нас, и Духа в том числе. Бедный НПС попробовал продолжить свою высокопарную речь, но Шаркис, цыкнув, кинул в него ножом, на что Дух окончательно обиделся, выдал квест и испарился. Когда на месте НПСа осталась лишь легкая дымка, а над глыбами камней в воздухе начали открываться черные порталы хрен знает куда, у всех возникло желание взвыть «вернись, Дух, прости нас окаянных и этого „красного“ придурка тоже!». В довесок с потемневшего неба начали шарахать молнии, а я ох как не была уверена, что среди нас есть хоть один громоотвод.
        - Ну и что это было? - с каплей строгости в голосе спросил Роланд, ткнув в Шаркиса топором. - Объясни уж.
        Было видно, что Шаркису ужасно не хотелось говорить правду и вообще с нами разговаривать. Он демонстративно молчал, подбрасывая мерцающие кукри в ладонях, будто играясь. Ни проронив ни слова, он открыл инвентарь и облачился в привычную для нас черную одежду и маску. Полы его нового плаща всколыхнулись из-за порыва ветра, красные лампочки маски угрожающе сверкнули - на фоне бьющих молний это выглядело особенно эффектно. Такого странного поведения за ним раньше не замечалось. Где его шуточки или что-то подобное?
        Пока Шаркис строил из себя «саму ночь», я решила хоть краешком глаза глянуть на описание квеста. Но хрена с два. Сам квест был, назывался «Восхождение Пустоты», а описание - шиш. Пусто, будто кто-то вылил банку чернил туда, где должен был быть текст. Я зло сверкнула глазами в сторону Шаркиса. В гляделки он, конечно, выигрывал, но это его не спасало.
        - Если ты сейчас попросишь нас довериться тебе и проходить квест по твоим указаниям - то я так и сделаю, - я уверенно шагнула к «красному», взяв того за воротник куртки и слегка потянув на себя. Он не сопротивлялся, а я сама удивилась своей смелости. - Но, если кто-то из нас умрет из-за незнания деталей квеста - я не успокоюсь пока не выбью из тебя все дерьмо. Ясно?
        Шаркис молчал, сверля меня взглядом красных лампочек, что были вместо глаз. Молчал и напрашивался на удар в морду, но я все равно не стала бы устраивать драку. Не с ним и не сейчас. Над постройкой как раз уже появились какие-то подобия Духов или мобов. Кулаки почесать можно было и об них.
        Наконец, Шаркис взял меня за запястье и заставил отпустить его воротник. Преодолев свое нежелание тратить на нас свое время, он честно (скорее всего) признался:
        - Этот квест очень важен для меня. Цель его - просто перебить всех мобов и добраться до центра лабиринта. Я расскажу вам, в чем причина, обещаю. Сейчас, пожалуйста, помогите мне его пройти.
        Это меня настолько растрогало, что захотелось погладить этого «красного» маньяка по голове. Хорошо, что я сдержала этот порыв.
        - Итого нам надо просто набить всем морды? - недоверчиво поднял одну бровь Артур, кивая в сторону неведомой фигни за нашими спинами. - Как всегда?
        - Ну, нет, еще, насколько я знаю, эти штуки могут захватывать тела, и, если захватят всех, - квест провалится, эта локация автоматически уничтожится, Пустота проникнет во весь ЛоС и настанет глобальный каздец, - тоном «пойдемте пить чай» произнес Шаркис, наслаждаясь нашими мордами. Надеюсь, у него нет в маске камеры. Не хотелось бы потом где-нибудь увидеть свою ошарашенную физиономию в компании не менее охреневших лиц с подписью «Картина-Антидепрессант».
        Трудно сказать, что происходило на тот момент у меня в голове. Какие-то смешанные желания рассмеяться, кому-нибудь врезать и прилечь отдохнуть. К счастью, все ограничилось выражением лица «какого лешего?» и неприлично отвалившейся челюстью.
        - Ты это, блин, серьезно? - после минуты всеобщего шока отмер Артур, глядя на Шаркиса как на только что сбежавшего из психушки тяжело больного. Точно так же на него смотрел Абсолют, причем все то время, что они вообще знакомы...
        Шаркис кивнул, повернув голову в сторону творившейся над лабиринтом непонятной ереси. Неожиданно присвистнул искажённым голосом, покачал головой и почесал лоб кукри... Чтоб ты себе маску поцарапал, засранец.
        Черные субстанции, летавшие там, напоминали Жнеца с первой ступени, только были чуть меньше и не имели конечностей - будто просто сгустки темной материи. Это точно были простые мобы?.. Мы точно все еще были в ЛоСе, или нас портануло куда-то в неведомые дали?
        - Квест имеет статус «легендарный» и его выполнение повлияет на прохождение всего ЛоСа, - неожиданно серьезно сказал Шаркис, да так, что меня аж передернуло от его тона.
        - Отказаться уже нельзя, как и провалить его? - без особой надежды на нужный мне ответ негромко спросила я. Ответом мне послужил кивок, выглядящий, почему-то, виноватым.
        Ясно. Видеть я этого не могла, но чувствовала, что Шаркис сожалеет, что притащил нас сюда. Наверное, не думал, что все будет настолько масштабно. Или что не рассказал нам все заранее. Слишком привык к нашей раздолбайской манере ходить по квестам, уж точно не подходящей под «легендарные» квесты, которых вообще не было прописано в «инструкции». В ней вообще про квесты описано было скуповато. Сказано было о шести типах заданий по сложности. Игроки пока нашли всего четыре: обычные, редкие, уникальные и глобальные. Последние действовали на одну ступень и были обнаружены одной, ныне почившей, гильдией. Ребята завалились во время квеста, последний босс психанул и обрушил на всю ступень нескончаемую вьюгу. Игроки такой подставы не ожидали и изрядно намяли бока виновникам. Некоторые даже по жизни вроде бы как лишится успели. Мы вот «счастливчики», откопавшие легендарный, который похоже стоит на вершине квестовой пирамиды. Если мы его завалим, нас в выгребной яме утопят в лучше случае.
        Я оглядела команду, все еще шокированную таким поворотом событий, и решила, что пора бы начинать раздавать пинки мобам, пока они не отпинали нас.
        Прикрыв глаза, я глубоко вдохнула и выдохнула.
        Отсчет пошел.
        - Тогда какого черта мы тут стоим?! - так громко, как могла, рявкнула я, и, взяв первого попавшегося игрока за шиворот, понеслась ко входу в лабиринт. Бедняга Абсолют моего рвения не оценил, но его не спрашивали. Другие, кажется, все-таки очнулись и подавили желание сначала грохнуть Шаркиса. Все шестеро, наконец, стояли у входа.
        Стены лабиринта были метра три в высоту, и где-то полметра толщиной, сделанные, на вид, из обычного бетона. Только искрились странно, как кукри Шаркиса иногда. Перед тем, как Роланд решил сделать первый шаг внутрь неизвестности, в голову мне пришла тупейшая, но в то же время полезная мысль.
        - Погоди, - тронула я его за плечо, жестом попросив отойти от стены. Роланд послушался, пропуская меня вперед.
        Дотронувшись до стенки и ощутив на пальцах легкое покалывание (а ведь на мне все еще были перчатки), я, недолго думая, решила проверить свою очередную стремную теорию.
        Отступив на пару шагов, я долбанула по стене «Крушителем». Стена засветилась ярче обычного и через секунду вернула мне должок в полной мере, обратив мой же навык против меня самой. Я отлетела метров на пять назад, сделав в воздухе шикарный пируэт и грохнувшись на и без того пострадавшую сегодня от падений спину. Разлепив глаза и сфокусировав взгляд на своей полоске жизни, я облегченно вздохнула - все же «Крушитель» предназначен для ломания препятствий, а простым игрокам наносит порезанный аж втрое урон. Мое здоровье потеряло двадцать процентов от текущего, а я, кажется, потеряла остатки уважения каждого члена команды.
        - Что ж, теперь мы знаем, что легкого пути не дано, - обыденно сказала я, подходя обратно к друзьям и показательно разминая ладони.
        Да уж, обе мои теории подтвердились - стены нельзя было ломать, а мои друзья считают меня ненормальной. Со вторым я давно смирилась, а вот первый факт был удручающим. К слову, теперь у стены можно было посмотреть свойства, как у любого другого объекта в ЛоСе. Пока что единственным пунктом там значилось: «Неразрушимый объект. Любой полученный урон будет полностью возвращен к его источнику». Что-то мне казалось, что список скоро пополнится, так как идеи в голове плодились со скоростью кроликов в их естественной среде обитания. Но их я решила придержать на потом, ибо пролетевший над нашими головами неопознанный черный объект отбил желание дурачиться дальше.
        - Если вы не против - я пойду вперед. Надо добраться до центра так скоро, насколько возможно, один я буду быстрее, - вот теперь Шаркис спрашивал, а не ставил пред фактом «я вперед, а вы - прикрывайте». Это радовало. Плюс он это не из-за самолюбия своего так говорил. У него правда был навык, увеличивающий скорость передвижения едва ли не вдвое, если поблизости не было союзников. В голове мелькнула забавная мысль, что он мог бы просто выйти из группы, гильдии, поудалять нас из друзей и ему не пришлось бы спрашивать разрешения.
        Но Шаркис нас ценил. А мы - ценили его, каким бы чокнутым он бы ни был. Поэтому мы, не сговариваясь, каждый по-своему одобрили его идею пойти вперед. Роланд по-братски хлопнул его по плечу, улыбнувшись своей самой лучшей улыбкой.
        - Встретимся там.
        - Не дайте им пролететь сквозь вас, - напоследок сказал Шаркис, активируя навыки на скорость и защиту. Подошвы его сапог теперь тоже немного искрились, как и плащ. - Кажется, именно так они захватывают тела.
        Спросить, откуда он это знает, у нас не было возможности - он уже стартанул, в прямом смысле сверкнув пятками. Дав ему фору в полминуты, мы тоже двинулись вглубь лабиринта. Бестелесные черные создания роем крутились над нами, но нападать не спешили, от чего становилось неуютно до дрожи.
        Раза два подряд мы наткнулись на тупик, а потом вспомнили главное правило лабиринтов - держаться левой стороны, и всегда найдешь выход. Или неприятности. Так, видимо, делал Шаркис, раз уж мы ни разу на него не наткнулись. А вот на отпечатки ботинок на стене натыкались регулярно. На той скорости, с которой носится Шаркис, поворачивать сложновато.
        - Я вот все хотел спросить... - раздался недовольный голос бегущего рядом Абсолюта. - Вы все правда доверяете этому «красному» психопату настолько, что сразу же бросились за ним?
        Эко он его. «Красный» психопат. Надо бы запомнить, хотя мой арсенал с ругательствами в сторону Шаркиса знавал и не такое.
        - Начнем с того, что этот психопат наш друг, - вкрадчиво произнесла я, стараясь быть вежливой. - И он несколько раз спасал нам наши задницы. Что плохого в том, чтобы теперь помочь ему?
        Отдать все должки сразу, а что, неплохо. Только уже завтра я опять куда-нибудь влипну, а он меня снова спасет, как какой-нибудь супермэн, только без красных трусов. На секунду представив себя Шаркиса в таком одеянии, я вынуждена была закусить губу, чтобы не рассмеяться. Потом вспомнила как Шира упоминала о наличие у Шаркиса леопардовых трусов в прошлом, и фантазия преобразилась. В этот раз меня прорвало. Друзья покосились на мою ржущую персону, но никто ничего не сказал.
        - Да и вообще, что не так-то? Он, может, и самый разыскиваемый игрок во всем ЛоСе, но с ним весело, - просмеявшись, сказала я.
        - Убийственно весело, - огрызнулся Абсолют, и, обогнав меня, закончил таким образом разговор. Мне же лучше.
        Его можно было понять, на самом-то деле. Наше «знакомься, этот чувак убил кучу игроков, но он в нашей гильдии» он воспринял стойко, даже не стал пытаться сдать его какому-нибудь там Вайерсу, но «а теперь мы втянуты в опасный квест без нашего же ведома» - это, признаюсь, было слишком даже для меня. Как Абсолют до сих пор не психанул и не свалил в телепорт, я понятия не имела, но радовалась, что он все еще на нашей стороне. У меня теплилась надежда, что после квеста мы спокойно (насколько это возможно по отношению к нашей группе) все обсудим.
        Тем временем, небо над нами совсем почернело; молнии стали бить чаще, откалывая от стен целые куски камня. А мой «Крушитель» их даже не поцарапал...
        - Осторожно! - крикнул, кажется, Роланд, и с силой оттолкнул меня в сторону. Я ударилась о стену, и в ту же секунду в паре сантиметров от меня пронеслась черная тень, и, взмыв в небо, с огромной скоростью улетела куда-то вверх. Покушение на мое тело провалилось, но не знаю, смогу ли я увернуться от нее самостоятельно в следующий раз. Если же всегда уворачиваться с помощью Роланда, то никого здоровья не хватит.
        - Кажется, они начали атаку, - констатировала этот невеселый факт Шира, и выстрелила в воздух несколько зарядов. Большинство прошло мимо, но одна «тень» все же не успела отлететь. Теперь мы ясно видели ее полоску ХП, но название моба (это точно был моб?) все еще было размыто и непонятно. Детали начали проясняться - с выстрелом Ширы «тень» стала осязаемой, это стало ясно видно сразу же, как позади нее мелькнула молния. Остальные просвечивали, эта - нет. Задача упростилась. Видимо, они обретали форму после соприкосновения с зарядами. Это была лишь теория, но когда это я отказывалась их проверять?
        - Быстрее, надо подстрелить как можно больше! - скомандовал Роланд, одновременно с этим подталкивая нас бежать дальше. - Хель, Артур, защищаем остальных. Шира, Абсолют - постарайтесь сосредоточиться на попаданиях, иначе у нас нет шансов.
        - Я не очень хорошо стреляю на ходу, - разочарованно сказал Абсолют, беря снайперку в руки. В прицеле угрожающе блеснула молния; попробовав прицелится как можно точнее, Абсолют выстрелил, но промазал. Заряд улетел в черное небо и пропал там. - Я бесполезен в таких квестах.
        Пока Абсолют окончательно не начал злиться на Шаркиса и на самого себя, Артур сунул ему в руку один из своих пистолетов, ничем не отличающихся от обычных боевых. У нашего лекаря их было немыслимое количество, он на них все деньги спускал. Коллекционировал.
        - Давай, не время ныть.
        Как бы то ни было, Абсолют оставался стрелком, и мог управиться с обычным пистолетом. Не так круто, как Шира, но с пистолетом Артура начал попадать, и даже перестал жаловаться на свои навыки.
        Мы прилично продвинулись к центру, когда почти все «тени» уже были материальны. Я оставила защиту стрелков на Роланда с Артуром, а сама начала потихоньку уничтожать наших гостей извне. Ловить их было сложно, они, в отличие от нас, умели летать, но иногда какая-нибудь из них пыталась атаковать, и тут же попадала в мои «Когти». Удивляло то, что ХП у них почти что и не было. «Паника» плюс «Когти», и все, и нет «тени». Наверное, угрозу составлял лишь захват тела.
        - На горизонте больше нет бестелесных, - доложила Шира, прекращая пальбу. - Заряды на исходе, теперь ваша очередь.
        Выглядела она изрядно уставшей. Даже заряды Артура не уберут именно ту усталость, которая называлась «как же все достало».
        - Отдыхай, - благодарно сказала я. - Мы займемся остальным.
        И мы занялись. Теперь у Абсолюта было достаточно времени, чтобы прицелиться, а Роланд мог развлекаться тем, что с бешеной скоростью и силой кидал в «тени» свой топор, от которого они сразу же исчезали. У меня дальних атак не было, и я просто старалась ловить те «тени», которые пролетали ниже остальных. Наконец, над нами снова было просто черное небо, мечущее молнии куда придется.
        Например, на наши головы.
        Я резко рванула Ширу на себя, поверив взбесившейся интуиции, и тут же в место, где она стояла, ударил заряд. Довольная собой, я повернулась к напарнице, чтобы узнать как она.
        Узнавать не пришлось, все и так было ясно. Бестелесных мы перебили не всех.
        Источая еще более темную ауру, чем обычно, Шира открыла черные, без радужки, глаза, и коснулась меня ледяной рукой.
        Точнее, это была уже не Шира.
        ГЛАВА 4
        - Нет-нет-нет-нет.
        Скажите мне, что все это сон. Что это какой-то новый навык Ширы. Что все это, черт возьми, нереально.
        Мозг выдал гениальную фразу, что это и так все нереально, потому что это чертова виртуальная игра, в которую нас угораздило попасть. Все здесь - сплошные цифровые модели, включая даже наши тела.
        Это не помогло мне успокоиться.
        За спиной Ширы жахнула молния, придав ей еще более угрожающий вид. Она стояла, чуть сгорбившись, с опущенными руками, в которых все еще были зажаты пистолеты. Кожа ее слегка посерела, глаза - почернели. От привычной Ширы не осталось и следа.
        - Это плохо... - выругался сквозь зубы Роланд, выходя вперед и загораживая всех остальных своим щитом. - Эй, Шира! Прием, как слышно? Есть хоть какая-то надежда, что это все еще ты?
        В ответ Шира направила на него пистолет, и, не колеблясь, выстрелила. Заряд - черный, как уголь, - попал в щит; Роланду пришлось сделать усилие, чтобы удержаться на месте.
        Какая же это была силища... Я вспомнила слова Ширы про то, что у нее кончаются заряды, и невесело усмехнулась. Теперь они ей не нужны. Теперь она стреляет какой-то потусторонней фигней, едва не пробивающей щит Роланда. Щит, черт возьми, РОЛАНДА, практически самый прочный щит во всем ЛоСе, слюни на который танки пускали так же, как я на кукри Шаркиса.
        Присмотревшись, я разглядела у Ширы две полоски ХП. Одна - ее, зеленая, вторая, почти перекрывающая первую - черная. Обычно у всех, самых сильных или слабых мобов были красные, оранжевые или желтые полоски. Черную мы видели впервые. Число, написанное на ней, вдвое превышало количество ХП самой Ширы. Плохо.
        Единственный плюс был в том, что Шира была одна, а нас - четверо. Какой бы силы не был ее удар, лишить ее пистолетов мы уж точно смогли бы, а без них - не думаю, что она начала бы стрелять лазерами из глаз. Уж о такой модификации ее тела я бы знала, хотя она и так напоминала мне терминатора в белом плаще.
        - Возиться нет времени, - сказала я, кидая решительный взгляд на сокомандников. Те, в свою очередь, уставились на меня, ожидая новый безумный план от моей персоны. Не дожидаясь ответных реплик, я продолжила: - Я могу использовать «Рывок» и на несколько секунд помешать ей стрелять. Вы в этот момент всадите столько урона, сколько сможете.

«Рывок» - стандартный навык, доступный всем, кто сражается врукопашную. Игрок делает резкое движение в сторону цели, находящейся не более, чем в трех метрах от него, и мгновенно оказывается рядом с ней. В момент «Рывка» увеличиваются показатели брони и уворота, так что в эту секунду игрок становится практически неуязвимым.
        Шира находилась как раз примерно на нужном расстоянии, и пока что, к счастью, не атаковала чаще, чем раз в полминуты. Казалось, будто «тени» нужно было время, чтобы освоиться с новым телом.
        План бы прост и эффективен, поэтому с ним согласились все. Понятия не имела, сработает ли он, но надо было делать хоть что-то, и причем быстро. ХП самой Ширы, кажется, начало проседать. Чуть-чуть, почти не заметно, но начало.
        Роланд пропустил меня вперед, и стоило мне оказаться как раз напротив Ширы, я рванула вперед. Навык сработал идеально - я оказалась рядом с ней уже через секунду, и она не успела даже поднять руку для выстрела. Ухватив ее перчаткой за запястье, я резко завела ей руки за спину; пистолеты она не выпустила, но и стрелять куда-то, кроме земли тоже не могла, хотя и пыталась.
        Только я хотела заорать «Давайте!», как голубой свет в центре лабиринта засветился еще ярче и начал прерывисто мигать. Лабиринт ощутимо тряхнуло. Стало быть, Шаркис уже туда добрался и шаманил с выполнением квеста.
        Как не вовремя.
        Его действия (или все же не его, кто знает) спровоцировали стены лабиринта саморазрушаться и строиться заново; лабиринт полностью менял сам себя. Под моими ногами загудела земля, и едва я успела сделать шаг назад, потянув с собой Ширу, как перед нами выросла трехметровая стена, отрезав от сокомандников. Кто-то из них успел выругаться, а затем нас разделило. Через несколько секунд тряска и светопреставление прекратились; воцарилась мертвая тишина. Нервы были натянуты не хуже струн, и когда с грохотом куда-то ударила молния, мне показалось, что она ударила прямиком в меня. Дернувшись и вскрикнув, я отскочила от Ширы, уперевшись в противоположную стену узкого прохода. Шира медленно ко мне повернулась и направила на меня пистолет.
        Черт возьми!
        Рояли сыпались на меня из всех кустов, а в сегодняшнем случае - с неба. Что я там говорила? Четверо на одного?
        Хренушки тебе, Хель. Огребай все единолично, твоя великая персона того стоит.
        - Может, решим все мирно? - проблеяла я, чувствуя, как начинают дрожать коленки. Я боялась нормальную Ширу, а теперь это какой-то гибрид Ширы с непонятной хренью...
        Стоп. Минуточку.
        До меня кое-что дошло, но надо было проверить.
        Когда Шира выстрелила, я рванула в сторону, уклоняясь. Заряд врезался в стену и с шипением прожег камень на несколько сантиметров внутрь. Немедля, она выстрелила еще раз, но и этот заряд глубоко вошел в стену. Такой расклад должен был меня удручать, но пока что он меня только радовал. Глубоко вздохнув, я посмотрела Шире в глаза, пытаясь разглядеть там хоть что-то.
        Ничего. Темная бездна, ничего не выражающая. Я грустно улыбнулась.
        Взгляд настоящей Ширы мог парализовать и захотеть самоубиться о стену. На меня она так никогда не смотрела, конечно, но я видела, как она смотрит на «красных». А еще настоящая Шира не промахивалась больше одного раза по цели. Никогда. Шаркис не в счет, Шаркис читер.
        Настоящая Шира была в разы страшнее, сильнее и круче. А то, что сейчас стояло передо мной - какая-то жалкая пародия, позорящая мою напарницу.
        Я почувствовала, как дрожь в ногах медленно уходит, заменяясь желанием вытащить из Ширы эту чертову тень и порвать ее на кусочки. Размяв ладони, я встала в боевую стойку.
        - Не верю, что я это говорю, но... - я сглотнула, сжала кулаки и решительно посмотрела на напарницу. - Шира, пришло время надавать тебе по морде!
        Господи, пусть ее сознание сейчас в отключке, иначе моя короткая жизнь оборвется сразу же, как я разделаюсь с тенью!
        Теперь стоял вопрос, как вообще с этим драться. Шира прекрасно дралась и в ближнем бою, но я не думала, что она сможет убить меня, пока на мне мои перчатки. Значит можно было не менять первоначальный план. Лишу ее пистолетов и просто надаю по морде, как бы это не звучало.
        Мордобой - лучшая тактика.
        Окончательно уверившись в себе, я решила напасть первой, как раз откатился «Рывок». Я пригнулась и шагнула вперед, сделав после этого резкое движение по направлению к Шире. Расстояние между нами сократилось меньше, чем за секунду, и только я решила оказаться у Ширы за спиной, раздался новый выстрел. С уже знакомым шипением заряд прожег стену за моей спиной, оставив во мне сквозную дыру в районе желудка. Конечно же я не почувствовала боли, я даже не обратила внимания на попадание. Следуя плану, я круто развернулась, умудрившись-таки завести руки Ширы ей за спину.
        Борьба за пистолеты была недолгой. Мои перчатки - это вам не мусор какой-то. Я едва не раскрошила стволы в пыль, вовремя ослабив хватку, и характерный скрип резанул уши. Прятать их в инвентарь не было времени, поэтому пистолеты улетели куда-то в сторону. Я была уверена, что Шира найдет их, когда оклемается. Черные глаза тени неотрывно следили за всеми моими движениями. Зрачков и радужки не было, но я это чувствовала.
        И тут-то меня неожиданно пробрал очередной приступ страха. Сквозная дыра в желудке не затягивалась, отнятые этим выстрелом ХП не восстанавливались, даже не смотря на мой заоблачный уровень регенерации - единственное, чем я по праву превосходила своих согильдийцев. Мое состояние просто застыло на месте. И в отличие от моих, ХП самой Ширы, а не тени, уже почти дошли до середины полоски.
        Я старалась не моргать, сверля взглядом Ширу и пытаясь придумать, что делать дальше. Никто не предпринимал попыток напасть, пока с оглушительным треском между нами не ударила очередная молния. Я зажмурилась от яркого, ослепляющего света, а когда открыла глаза едва не навалила кирпичей.
        Как в ужастиках, когда неведомая хрень подбирается к герою сразу же, стоит тому только моргнуть, так и Шира оказалась прямо передо мной - я почти касалась носом ее железного нагрудника. Чуть подняв взгляд, я столкнулась с черным провалом вместо обычных, небесно-голубых глаз, и в туже секунду добрые 50% моего ХП будто кто-то отгрыз - они не просто плавно сползли в красную зону, часть полоски просто исчезла, и теперь мое максимальное ХП было в два, а то и меньше раза короче того, что было в начале дня. Тут уж и регенерация бы не спасла - что тут регенить, когда ХП на максимуме? Мало того, остатки издевательски медленно теперь ползли вниз, а все из-за того, что рука Ширы торчала у меня из тела, вонзившись аккурат туда, где было ранение от того выстрела.
        Отлично, теперь надо будет обвешиваться шмотками, дающими плюс к максимальному ХП, чтобы не дохнуть от первого же удара. Хотя, зачем? Мне и так кранты скоро - наложенный дебафф «страх перед неизведанным» уменьшал все мои характеристики на 70% до тех пор, пока из меня не вытащат чужие конечности.
        Что ж, видимо, сегодня просто был не мой день, и закончится он именно так - хрен знает где, с инородным телом в районе желудка и кучей упреков всем подряд, которые уже никто не услышит.
        Однако, надо мной либо сжалились, либо убивать таким скучным способом не хотели. Вырвав из меня руку с противным треском, и оставив мне куда большую дыру в подарок, Шира подняла голову, будто прислушиваясь к звукам за стенами. Дебафф спал, я сделала осторожный шаг назад, а затем отлетела к стене, получив перед этим смачный удар в челюсть.
        Боги, да меня просто избивали, как ребенка. Жалко, что тут не было боли - так бы я хоть вырубилась и, не осознавая того, спокойно померла, а тут приходилось видеть, как сокращается перед глазами жизнь. Зрелище не из приятных, и уж точно не для слабонервных.
        Да и что я могла? Теперь любая моя попытка шевельнуться и пойти в атаку заканчивалась резким и четким ударом, так что, когда мое бедное и сожранное кем-то ХП жалобно замигало красным на 15%, я оставила всякие попытки к бегству.
        Шира вытянула в верх руки, которые тут же окутала темная дымка, и через пару секунд в раскрытые ладони мягко приземлились выброшенные мною пистолеты. О, если меня пристрелят и я не буду мучиться - да будет так. Но Шира, перестав обращать на мою полудохлую тушку внимание, одним прыжком скрылась за углом.
        Разум, в последние пару минут сжавшийся в комочек и просивший дать ему спокойно умереть, начал функционировать снова. Если Шира ушла, значит почувствовала опасность, значит другие рядом и у меня есть шансы не склеить ласты. Достав из сумки на ремне «препарат», я с чувством воткнула иглу себе в бедро, уныло наблюдая, как коротенькая полоска ХП окрашивается в светло-зеленый. Столько ХП у меня было где-то на пятой ступени, мне хватило одного препарата, чтобы восстановиться на 100%. Надо будет не забыть спросить у Артура, что за хрень вообще произошла.
        А еще лучше спросить об этом Шаркиса, он у нас знает все на свете про ЛоС.
        Пока я восстанавливала свой боевой дух и жизнь, из-за угла, где находилась Шира, послышались крики, звуки боя и чье-то невнятное ругательство касательно моей персоны. Остальной честной народ все же нашел к нам путь. Понятия не имела, как, но это было круто. Обрадованная, что теперь мне не придется драться в одиночку, я с распростертыми объятиями вылетела к ним. Оценив ситуацию, я ретировалась обратно. На все ушло меньше трех секунд.
        Дружный наскок остальной группы был отбит, судя по скудным полоскам их ХП и бессознательным состояниям, причем одним единственным навыком - «Дестабилизацией». Он открывался только тем стрелкам, которые убили тысячу или больше мобов своим оружием. Многие называли этот навык «читерным» - при попадании пули в игрока, тот тут же падал без сил. На несколько секунд (в зависимости от уровня игрока) показания выносливости просто уходили в минус. Откат у навыка был в десять минут, и он напрочь перегревал оружие. После пяти пуль, на которые накладывался этот бафф, игрок терял возможность стрелять на три минуты. Это, однако, не мешало ему прикончить оппонента мечом или другим оружием.
        Моя команда находилась в плачевном положении. Осторожно выглянув из-за угла, я увидела, что они хоть и поднялись на ноги, стоять им было все еще тяжело. Прямо как я совсем недавно. Решив, что трусливой крысой я побуду как-нибудь в другой раз, я на трясущихся ногах вышла к ним. И в этот момент моего пафосного явления народу в центре лабиринта что-то вспыхнуло темно-фиолетовым цветом, и многострадальная земля очередной раз затряслась.
        А потом все резко стихло. В шоковом состоянии я наблюдала за испугавшейся Широй. Она нервно оглядывалась по сторонам, палила в воздух и явно намеревалась куда-нибудь сбежать. М-м-мать вашу, да что там Шаркис творил-то?!
        Ответ, как ни странно, пришел довольно скоро. Словно в насмешку на нашу невозможность сокрушать стены, Шаркис прошел сквозь них как раскаленный нож сквозь масло. И если раньше «красный» вызывал невольный страх из-за своего мрачноватого вида и пугающей ауры, то теперь он вызывал животный ужас. Вокруг него вилось нечто черное, словно туманная исполинская змея свернулась вокруг него.
        Тень, сидящая в Шире, заметила новую угрозу и впервые издала хоть какой-то звук. Ох, лучше бы она молчала. Столь скрипящего, свистящего и в наивысшей степени противного то ли визга, то ли свиста я никогда не слышала. Вскинутые пистолеты исторгли очередь зарядов, ушедших в никуда. Шаркис, словно сам превратившись в тень, метнулся к Шире. Когда он оказался вплотную к ней, все было кончено за долю секунды: мощный удар в живот и рука «красного» по локоть оказалась в ее теле. Создалось ощущение, что он решил убить и ее вместе с тенью, но резко дернув руку назад Шаркис вырвал из ее тела трепыхающуюся тень. Не приходя в сознание, Шира рухнула в объятия нашего «красного» читерного дружка.
        - Кто тут посмел покушаться на мою прелесть? - прохрипел «красный», угрожающе сверкая глазами-лампочками. В ту же секунду его маска с треском трансформировалась, явив замечательный многофункциональный апгрейд: зубастую, мать его, пасть! Все еще пытающаяся вырваться тень была употреблена в гастрономических целях. Проще говоря, жестоко сожрана. Туманная змея на секунду обратилась в плоть и довольно сверкнув желтым глазом, зашипела. Тени, что только что вылезли из нового разрыва в пространстве, зависли в воздухе, оцепенев от страха, страшно взвыли и попытались сбежать, но куда там. Черные щупальца, которые выпустил Шаркис, догнали их за секунды и подтащили к своему хозяину. Их постигла та же участь - Шаркис, или что это была за хрень, их сожрал. Милый способ разбираться с врагами.
        После этого черная туманная змея исчезла и Шаркис стал почти нормальным. Это хорошо. Я уже начала бояться, что он захочет расширить свое меню чем-то более существенным, чем невесомые тени.
        - Эй, это ты или не ты? - спросила я нелепо дрожащим голосом.
        - Смотря кого тебе надо, - хмыкнули мне в ответ. Без сомнения, это все еще был «красный».
        - Это что сейчас было, а? - просипел Абсолют, поднимаясь с земли с моей помощью. Оперевшись на меня, он, казалось, пытался прочесть мысли Шаркиса - уж больно сильно нахмурился и начал сверлить того взглядом.
        - Симметричный вопрос, - добавил Роланд, забыв даже улыбнуться. - Ты, как обычно, умеешь удивить, Шаркис.
        Вопросы наших товарищей были жестоко проигнорированны - Шаркис был всецело занят попытками привести Ширу в чувства. Аккуратно положив ее на землю и сев рядом, он начал шаманить с какими-то предметами в инвентаре. Присевший рядом Артур с интересом наблюдал, что предпримет Шаркис, не имея специальности «Лекарь».
        Пока он и наш читер сидели и болтали на около-медицинские темы, я пыталась унять эмоции и не кинуться обниматься к каждому. Нас разделило на какие-то там десять, а то и меньше минут, а я уже была дико рада видеть каждого, не говоря уже о безмерном счастье, что моя напарница больше не пытается угробить меня.
        Роланд улыбнулся мне теплой, братской улыбкой, и хотел уже, наверное, сказать что-то ободряющее, как взгляд его скользнул ниже моего лица, и улыбка рыцаря тут же сошла на нет.
        - Х-хель?
        Показывать пальцем нехорошо, дружище.
        Я глянула вниз и обреченно вздохнула. Нет, дыра не затянулась. ХП... ХП тоже не восстановились до нормального числа. Я была благодарна уже тому, что выжила, но все же быть жутко обидно.
        Проследив взгляд Роланда, Абсолют тоже бесцеремонно уставился на меня, раскрыв рот. Честно, надо брать за это деньги. Игрок с дефектом в текстурах, просвечивает, всего за сотню валь можете просунуть руку туда и обратно.
        - Даже не знаю, это круто или хреново, - выдал Абсолют, когда наконец осознал, что открыто пялится на меня. Или, если быть точнее, сквозь меня.
        - Посмотри на мое ХП, друг, - устало произнесла я и присела рядом с Артуром на холодный пол лабиринта.
        Лежащая перед нами Шира теперь была похожа на Белоснежку - такая же красивая, бледная, и почти мертвая. Судя по кислому лицу Артура, лечебные заряды тут не работали, и я невольно поежилась. Странно, что она еще не очнулась, дебаффов типа «в моем теле была мерзкая тень, мне надо уйти в себя на годик-другой» не было.
        Молчавший доселе Шаркис, кажется, прочел мои мысли насчет Белоснежки. Сняв излюбленную маску, он, со странным выражением морды, наклонился к самому лицу Ширы, и когда я уже хотела охренеть, что есть силы проорал ей на ухо:
        - ПОДЪЕМ!
        Мы с Артуром синхронно дернулись и отползли назад, а Шира, бывшая до этого момента трупом, рывком приподнялась на локтях, столкнувшись лбом с довольным Шаркисом. Выглядела она растерянно и сонно, очевидно, не помня ничего из произошедшего. И хорошо. Вываливать на нее все сразу же мне не хотелось.
        - Всегда срабатывало, - гыгыкнул Шаркис, поднимаясь на ноги и отряхиваясь. - А теперь все марш в центр лабиринта, разбирать награды за квест и радоваться жизни. О, симпатичная дыра, Хель!
        - С тебя сто валь.
        Достали, честное слово.
        ГЛАВА 5
        Шаркис опять нас спас. Это «опять» скрипело на зубах похуже неразмешанного сахара в кофе. Он был, кажется, всесилен. Его ХП не падало ниже 20% практически никогда, его уровень в два раза выше, чем у кого-либо из нас, а про его характеристики и очки опыта даже вспоминать не хотелось.
        Пока мы зализывали раны и восстанавливали ХП, топая за Шаркисом, лабиринт снова перестраивал сам себя, на этот раз подстраиваясь под нашу группу - мы так ни разу не свернули, стены вставали по обе стороны дороги сами. Роланд пытался завести разговор, говорил, что «мы справились с этой жестью!», но остальные были слишком уставшие, и отвечали лишь вялыми кивками.
        Хуже всего, как мне показалось, пришлось Шире, несмотря на то, что она вообще почти отсутствовала во время моего эпичного слива. А пару минут назад, в своем обычно шутливом тоне Шаркис обмолвился, что это она оставила меня без ХП и с «симпатичной» дырой в груди, и у Ширы внутри, кажется, что-то щелкнуло. Она, с формальным прикладываем руки к сердцу, попросила прощения, и голос ее дрожал. Дрожал, черт возьми, Шира казалась бледнее, чем обычно, было ощущение, что она изо всех сил старается не расплакаться. Несмотря на внешнюю непрошибаемость, Шира заботилась о каждом из нас, и причинить вред самолично было для нее большим ударом.
        Злилась ли я на нее за произошедшее? Конечно, нет. Это же игра, а то, что было - простое ПВП, в котором, как правило, только одно правило, «мочи всем, что есть». Просто теперь в голове крутились мысли и планы на недалекое будущее. Где бы достать шмоток на плюс дохрена ХП, брони, уворота, и чтобы смотрелось это не как рыцарские доспехи Роланда, а как нормальные вещи для нормального файтера. Достать такое было не невозможно, но все же трудно, возможно что-то могло заваляться на аукционе, но основные деньги у меня были в банке в нашей лаборатории, так что обвешаться сейчас у меня не было возможности. Роланд уже предложил, конечно, чтобы я напялила его доспех, но как-то... Нет. Теней на горизонте не было, небо прояснилось, да и Шаркис заверил нас, что нападать на нас с воздуха или из-за угла уже не будут. Ибо все, кто мог нам навредить уже упокоились в его желудке. Бррр, жуткая способность.
        Впереди показался центр лабиринта - высокая колонна, возле которой потрескивали фиолетовые молнии, рядом с колонной - каменная консоль, чуть дальше, видимо, НПС, судя по силуэту. Я поняла, что сейчас начнется распределение наград, рассказ НПСа о том, какие мы храбрые, и все это затянется на час минимум, так что, пока мы не дошли до консоли, я дернула впереди идущую Ширу за рукав. Та испугано отшатнулась от меня, но тут же вернула себе уверенный и холодный вид, что стоило ей больших усилий.
        - Идите вперед, - попросила я остальных не отпуская рукав Ширы, которая, как мне показалось, кинула в сторону группы умоляющий взгляд «не оставляйте меня с ней» и готова была сбежать. Господи, сколько разной Ширы за один день, у меня мозг взорваться готов был.
        Группа, справедливо решив, что нам надо поговорить, ушла дальше, пообещав не начинать без нас, а я, оставшись с напарницей наедине, отпустила ее рукав и попыталась поймать ее взгляд. После пары попыток это удалось, и я намерена была провести так весь разговор, несмотря на нелепую позу - Шира все же была выше, и мне приходилось задирать голову.
        - Вот только не надо теперь страдать угрызениями совести и избегать меня... - произнесла я, легко и по-дружески улыбаясь. Шира глянула на мою улыбку с явным подозрением и продолжила молчать. - Ты не виновата в произошедшем. Я просто лузер, вот и все.
        - Я вас чуть не убила! - рыкнула Шира, и это было похоже на рык раненного животного. У меня внутри все сжалось, но улыбку на лице я сохранила.
        - Чуть - не считается. Я ведь в порядке.
        Шира скептично изогнула одну бровь, кивнув на мою дыру в теле.
        - Ну, почти в порядке. Уверена, есть способ это исправить. А если ты будешь ходить с кислой миной, грызть себя и держаться от меня подальше - вот это уже будет куда хуже. Эй, мы же напарники, надо понимать и прощать друг друга! - я слегка ткнула Ширу кулаком в плечо, и взгляд ее, наконец, смягчился, перестав быть таким несчастным. - Вспомни, сколько раз я творила невесть что, и сколько раз тебе приходилось вытаскивать меня из могилы. Считай, что сейчас ты просто оторвалась на мне за все неприятности, которые у тебя из-за меня возникали.
        Сравнение оказалось неудачным, но Шира оттаяла. Даже без улыбки, которую на ее лице я не видела почти никогда, было видно, что ее «отпустило». Неприятное чувство в груди прошло, я снова была готова искать приключений на задницу.
        - Хороший вы человек, Хель. Спасибо.
        Сказав это, Шира мягко погладила меня по макушке, и тут же зашагала вперед, а я, охренев от этого жеста, осталась стоять на месте. Мне показалось, или Шира только что сделала что-то, противоречащее всей ее натуре? Серьезно?! Захотелось упрыгать вперед нее и глянуть на ее выражение лица, но я вовремя поняла, что это будет перебор, и мне подстрелят что-нибудь. Но все же это было невероятно мило.
        Отмерев, я быстрым шагом за минуту нагнала группу, стоящую уже возле консоли. Выглядели все ужасно довольными и веселыми. Может, парни тоже устроили себе разговор. Чисто мужской. Уж Шаркис мог подбить их на какое-нибудь стремное обсуждение.
        - Погнали? - спросил «красный», показывая на консоль. Мы кивнули, и тот приложил к каменной плите руку. Стоящий рядом НПС, чем-то похожий на тень, дернулся и «активировался».
        Выглядел он занятно - просто гуманоидная черная фигура с фиолетовой аурой, исходившей от него легким дымом. Повернувший к нам, он начал говорить, и мы заметили еще одну деталь. Видно было, как он говорит. Скажем так, чеширский кот в гуманоидной форме - ничего, кроме белоснежных зубов видно не было.
        - Вы прошли, - глубоким, как из фильмов голосом произнес он, делая шаг нам навстречу. - Мое имя Войд. Я хранитель барьера. Благодаря вам, Пустота не смогла забрать у нас оставшийся кусочек мира. За ваши старания вы немедленно будете вознаграждены. Духи гордятся вами.
        Как-то последняя фраза меня... Насторожила. Эй, мы тут вообще-то ради убийства духов «были призваны». Иные, все дела, духоубийцы. Или это особый такой случай?
        И, тем не менее, после характерного системного «пилик!» нам упало огромное количество очков опыта. Как за целое прохождение ступени. Это мгновенно вывело нас в ряды топовых игроков и подняло на три-четыре уровня. Это квест был все страннее и страннее. Никакого даже лута? Денег? Только огромное количество опыта?..
        - Да ладно?! - обрадованно воскликнул засветившийся от счастья Роланд. Вот она, детская искренняя радость, которую я в реальности не видела почти никогда. Вот хотя бы за что стоило быть рядом с этим ходячим огромным куском позитива.
        - Это еще не все, - хрипло раздалось сквозь маску, которую «красный» напялил сразу же после пробуждения Ширы. - Сейчас начнется самое интересное.
        - Что может быть интереснее... - фыркнул Абсолют, нетерпеливо распределяя полученные плюшки по характеристикам. - И откуда тебе знать? Тебе это странный тип сказал, пока ты тут светопреставления творил?
        - При всем уважении, - мгновенно среагировал НПС, - я не «странный тип». Я - Войд, хранитель барьера, оставленный Высшими Духами охранять мир от Пустоты снаружи.
        - Хоть бы он не оказался искусственным интеллектом, - проворчал в ответ Артур. - От них всегда одни проблемы.
        - Я не искусственный интеллект, можете быть спокойны, - белозубо улыбнулся Войд. Какой разговорчивый НПС. - Ваш соратник сказал правильно. Это - не вся награда, которой вы удостоены. Вы практически не дали этого миру рухнуть, учитывая, что он даже не ваш родной. Это высоко ценится Духами. Вы получите в награду силу, с которой ваше продвижение наверх будет немного легче. Каждому достанется свое...
        Войд вытянул руку вперед и пафосно щелкнул пальцами. Перед каждым из нас всплыло системное окошко с надписью: «Открыт и изучен уникальный навык!». Не совсем понимая, что происходит, я нажала на «подробнее».

«Навык «Аура Поддержки»
        Необходимый уровень - ???
        Описание:
        Активируется, когда игрок атакован противником. Окружает себя и всех союзников (членов гильдии и/или группы) в радиусе пятидесяти метров аурой, дающей следующие баффы:
        Увеличение выносливости на 70%
        Увеличение регенерации ХП на 40%
        Увеличение силы и ловкости и точности на 30%
        Увеличение брони на 20%
        Уменьшение шанса на перегрев оружия и поломку брони на 15%
        Если игрок выходит из боя более чем на 30 минут, аура спадает. Если игрок вступил в бой снова в течении часа, аура накладывается с уменьшенными вдвое характеристиками. По прошествии часа, аура накладывается без каких-либо ограничений.
        Особая функция:
        При всплеске отрицательных эмоций, аура изменяется на «Ауру Подавления» и противники в радиусе пятидесяти метров, страдают от дебаффа такой же силы. Время дебаффа - десять минут.»
        Я перечитала все три раза, не веря своим глазам. Это же читерство! Самое настоящее, почти как у Шаркиса, такой подъем характеристик не давала ни одна броня, а умений таких вообще не существовало. Переведя взгляд на остальных, стало ясно, что и им досталось что-то похожее, хотя в отличие от меня, большинство светилось от счастья. Их можно было понять, в играх так и бывает - нашел что-то крутое, и все, прощайте низкие уровни. Одно мне оставалось неясно - разве НПСы могли выдавать такие награды?..
        - Это круто, - выдохнул Абсолют, закрывая свое окошко прежде, чем я смогла в него заглянуть. Затем, ехидно усмехнувшись, добавил: - Я теперь смогу узнавать, кто и где в нашей лаборатории находится. И с кем. Мне давно было интересно, кто жрет в три часа ночи...
        Слава системе, что не я... А вообще - что за навык-то такой?..
        - Если тебе так интересно, то я, - пропыхтел сквозь маску Шаркис. Кажется, это был такой смех. С этой его новой маской не разобрать быть, что вообще за звуки он издает.
        Теперь мы начали бурно расспрашивать друг друга, что кому досталось, но до завистливых вздохов не дошло - Войд вежливо остановил наш треп легким покашливанием в кулак.
        - Я понимаю вашу радость и ваше возбуждение, но вам пора. Вам нельзя здесь долго находиться. Я могу переместить вас в любое нужное вам место, если пожелаете.
        Заманчивое предложение, ух какое заманчивое. Телепорт нахаляву. Всегда бы так.
        - А можно меня сразу в кровать, укрыть и выдать теплого молока? - проурчала себе под нос я, чувствуя, как меня начинает клонить в сон. Я готова была просто навалиться на рядом стоящего Абсолюта и отрубиться, зная, что домой меня доставят без вопросов, но я мужественно терпела и старалась казаться бодрой.
        - Если хочешь, я могу рассказать тебе сказку и полежать рядом, - тут же нашелся с ехидной репликой Абсолют. А я думала, лучший слух у нас у Артура...
        - Убейся... - вяло огрызнулась я и перевела взгляд на терпеливо ждущего нашего ответа Войда. - Нас бы домой. Пятая ступень, заброшенная лаборатория у Древней Горы...
        Войд издал длинное «хмммм», а я за это время едва не уснула стоя - усталость навалилась внезапно, еще минут десять-пятнадцать назад я готова была горы сворачивать, а теперь уже чуть ли не сны вижу.
        - Кажется, я понял, куда вам, - наконец произнес Войд. - Сейчас я вас перемещу.
        - Спасибо, - кивнула я, и тут вспомнила кое-что очень важное. - Прости, а ты не знаешь, это пройдет?
        Я ткнула себя в дырень посреди тела. Все, кроме Ширы, прыснули, а напарница помрачнела так, что ее ледяную ауру можно было едва ли не потрогать рукой.
        Войд улыбнулся.
        - К сожалению, точного ответа я дать не могу. Урон, нанесенный Пустотой, редко когда проходит сразу же. Возможно, со временем она затянется. Точнее сказать не могу. И приготовьтесь - сейчас я вас перенесу.
        Мы встали чуть ближе друг к другу, чтобы, видимо, не потеряться в дороге, а Войд повернулся к каменной панели и начал что-то вводить. Как только пальцы его остановились, он повернулся к нам.
        - Пользуйтесь своей силой с умом. Прощайте.
        Войд опустил палец на консоль и следующее, что я увидела после яркой вспышки - вход в нашу базу. Проморгавшись, я оглядела друзей. Конечно, кто бы сомневался. Шаркиса рядом не было. Он был мне не особо нужен, просто интересно было, он это с НПСом заранее договорился, или просто как последний неудачник оказался в другом месте?
        - Дом! - счастливо пробасил Роланд, распахивая двери базы, и мы дружной кучей ввалились внутрь. - Слушать мой лидерский приказ! Разбрестись по комнатам и спать, и чтобы я вас до утра не видел!
        Роланд, конечно, преувеличивал, чтобы проснуться утром нам надо было вырубиться на шестнадцать часов, а никто кроме меня так долго спать не мог. Но приказ лидера - это приказ лидера, что я могла с этим поделать?
        Шира и Артур молча кивнули и разошлись в разные стороны; я же, чувствуя, что до комнаты (читай - до своего любимого подвала) не дойду и свалюсь где-нибудь возле кухни, уцепилась за Абсолюта и жалобно попросила донести меня до кровати.
        - Хель, у тебя от наглости ничего не треснет? - проворчал он, пытаясь меня спихнуть. Не треснет, не волнуйся...
        - Ну пожалуйста. Или я всем расскажу, что тебе выпало на том квесте для стрелков...
        Шантаж - это плохо и вообще так поступают только сволочи. Надо будет извиниться, когда высплюсь и пойму, что поступила плохо. Если вспомню, конечно.
        Абсолют выругался и вознес руки к потолку, попросив «Великого Гейм Мастера» обрушить на мою голову сотню дебаффов, а после закинул меня на плечо как пушинку. Для снайпера у него была довольно неплохо развита сила. Тем не менее, он не упустил шанса пробурчать: «Отъела задницу», а потом добавил:
        - До твоей комнаты не потащу, у меня поспишь.
        Я сонно промямлила, что мне все равно, и тут же уснула, а на утро долго пыталась сообразить, где я, где моя кровать, и что это за гамак под потолком, с которого я чуть не сковырнулась в попытках спуститься на землю. Находиться с Абсолютом в сонном или нетрезвом состоянии было крайне опасно - такую пометку я сделала себе сразу же.
        Чем мы занимались последующие два дня? Развлекались. Тестировали новые умения, решали, у кого круче, применяли их без разбору везде, где можно было. Слова Войда «используйте с умом» выветрились из наших голов почти сразу же.
        Развлекались по большей части Шира и Абсолют. Их умения не требовали боевой ситуации и даже были полезны в быту, а наши с Роландом и Артуром больше подходили для использования во время всяких ПВП.
        Навык Абсолюта назывался «Астральный Радар» и он позволяло ему за пару секунд обнаруживать всех игроков и мобов в радиусе ста метров с откатом в десять минут. Теперь он правда мог знать, кто и где находился на базе. И с кем. Для него, снайпера, знать, где засада - самое то. Но пока не было боевого положения - он просто пользовался этим, если ему срочно надо было найти кого-то и достать его.
        Шире достался «Стазис». На семь секунд она могла остановить время в радиусе трех метров от себя с откатом в семь минут. Находиться в стазисе было прикольно - вроде только что ты падал, споткнувшись о плащ, а тут ты уже аккуратно уложен на диван. Шира развлекалась, как могла, особенно когда ей начинали надоедать наши споры - «замораживала» нас и тихо сваливала.
        У Роланда в навыках оказалось «Сияние Бессмертного» - эдакая искрящаяся сфера-барьер, окружающая всех в радиусе пяти метров. Если же сфера натыкалась на кого-то, кто не был помечен владельцем навыка как друг, то сфера отфутболивала его подальше. Откат был в пятнадцать минут, а длился навык три минуты. Что любопытно, сферу нельзя было пробить или пройти сквозь неё. Она значилась как «неразрушимый объект» и атаки снаружи и из вне не могли ее повредить, игрокам внутри просто давался шанс перевести дух, подлечиться или смыться.
        Как ни странно, но единственный атакующий навык в нашей группе достался Артуру, причем ему не надо было даже менять пистолеты. «Цепь Пустоты»: Артур стрелял сначала во врага, а затем в союзника, и между ними можно было различить полупрозрачную цепь, по которой от противника к союзнику передавалось ХП (пять процентов от текущего за полминуты) и выносливость (около десяти процентов в полминуты). Максимальная длина такой цепи была одиннадцать метров, а если ее разрывали - пропадала, не восстанавливая отнятое у противника ХП. Откат, кажется, был небольшим - минуты четыре.
        Моя же «Аура Поддержки» все еще казалась мне читерной. Мы не испытывали ее в полевых условиях, но мне казалось, что мобы теперь будут ложиться с пары ударов. А еще меня грызла мысль - что же досталось Шаркису и досталось ли вообще?.. Что-то, что сделает его еще большим читером?..
        Хотя, кажется, теперь называть его читером было нельзя. У меня самой после этого квеста все характеристики стали по «250», а это было равно примерным характеристикам Фэйт, почти сильнейшей во всем ЛоСе. Ей она досталась путем бесконечного фарма и выполнения квестов, а нам упала на голову всего лишь за один квест и немного потрепанные нервы. Справедливо ли это было? Не очень, но что случилось - то случилось. Это же игра, а в ней уж точно сильный победит и выживет.
        ГЛАВА 6
        Я затравленно глянула на себя в зеркало и уныло вздохнула. В ярко-зеленых глазах напротив явно читалось желание надрать кому-нибудь задницу, но как назло никого рядом не было. Или, наоборот, это мне повезло, и никто не пробьет моей башкой двери.
        Дыра в животе так и осталась, и сейчас я видела, как в зеркале напротив моего лица отражается в это самой дыре дверь ванной. ХП мое так и не вернулось, значок дебафа так и не появился. Я уже готова была свалить все на баги и строчить админам, да они за все время так ни разу и не ответили на мои гневные письма, так что пришлось мириться. Испорченная одежда отправилась на продажу, и ее сменило довольно дорогое снаряжение, почти компенсировавшее мне недостающие «жизни» и прикрывающее дыру, чтобы некоторые личности не развлекались, суя туда-обратно свои длинные руки. Честное слово, на десятое «поймай предмет сквозь Хель» я вспылила и едва не приложила Роланда головой о стену, хотя еще с месяц назад и подумать не могла, что вообще буду сердиться на кого-то столь добродушного. Но всему есть предел, и Роланд это понял, тут же запретив остальным меня доставать. Большой брат, блин.
        Но вопрос «что делать с дыркой?» был всё ещё открыт. И опять-таки напарники изощрялись, предлагая кто во что горазд. Роланд, немного подумав, абсолютно серьёзно предложил залить всё это дело металлом и не мучать мозг. Абсолют тут же добавил, что неплохо бы заменить простую металлическую чушку на какой-нибудь хитрый механизм, выбрасывающий по приказу лезвие или стреляющий чем-нибудь противным. Или просто бомбу, чтоб, коль помирать, так с музыкой. Единственный, кто сообразил что-то более-менее стоящее, был Артур. Он, почесав репу, выдвинул идею найти его знакомого хирурга-модификатора и заделать дырень не просто сталью и тупым механизмом, а сложным имплантом, который добавит мне стат, но по ресурсам и деньгам это встанет в копеечку.
        Закончив утренние процедуры и натянув шмотки, я прошла в нашу гостиную, где среди разноцветных подушек разложился читающий что-то Артур. Возле кофейного столика шебуршала Шира, тестируя, видимо, новые сорта кофе или чая. Вот и выяснилось хоть какое-то ее хобби, которым она занималась не у себя в комнате.
        В углу, как обычно, обложившись подушками, дремал Абсолют, так и не доползший вчера до своей комнаты. Дремал сидя, склонив голову набок и забавно приоткрыв рот. Я дважды щелкнула пальцами, открывая инвентарь и выуживая оттуда маркер - пора было отомстить рыжему нахалу за все мои нервы. А ведь когда он только к нам присоединился, я считала его чуть ли не братом, разделяющим все мои выходки, а теперь он поддался влиянию остальных. Эх. Ну, ничего.
        Зная, как тяжело разбудить Абсолюта, я, жестом показав Артуру и Шире свои намерения, присела рядом со спящим согильдийцем и принялась развлекаться. Усы, пара фингалов и шрамов - фантазией я не отличалась, но и писать нехорошие слова не хотелось, так что решив, что произведение искусства закончено, я, с гордостью кивнув и хлопнув в ладоши, отошла к дивану, на котором обычно восседал наш бессменный лидер. Вспомнив о нем, я оглядела комнату еще раз, и, поняв, что что-то настолько большое я вряд ли пропустила бы, спросила:
        - А где Роланд?
        Артур безразлично буркнул «ушел на собрание лидеров гильдий» и перелистнул страничку на планшете. Я прилично удивилась.
        - А с каких пор нас зовут на такие собрания? - настойчиво спросила я, чтобы Артур хоть на пару секунд отвлекся от чтения, но хрен там был. Он мог спокойно отвечать мне и так.
        - Не нас, а только его. Он ведь один из первых прошел на вторую ступень, с его мнением считаются. Первоклассный танк, все такое. Его уже столькие пытались переманить.
        - Говорят, небось, что он «тухнет» с такими, как мы? - фыркнула я, прекрасно понимая, что наша маленькая гильдия вообще ни во что не ставится, какими бы крутыми мы бы ни были. Нас всего пятеро, не считая Шаркиса, который как типичный одиночка иногда навещает нас, проверить, не померли ли мы еще. Приема в гильдию мы не вели, но и не думали отказывать кому-то в приеме, как тому же Абсолюту, но с момента его вступления прошло уже прилично времени, а никто больше не позарился на место в наших рядах. Хотела ли я видеть кого-то еще в соседней комнате? Честно говоря, этот вопрос часто возникал в моей голове, но ответа я найти не могла. Мне было достаточно такого количества людей, это было уютно и как-то по-семейному, но если, допустим, в гостиной толпились бы пятнадцать человек - черт знает, как бы я себя вела. Для Роланда, например, чем больше народу - тем веселее, для Абсолюта, видимо, тоже, а для Ширы и Артура - ну нахрен, люди не нужны. И я, скорее, была на стороне последних двоих. Меньше народу - меньше времени на поиск засранцев, которые втихую сделали бы мне какую-нибудь пакость.
        - Угу, - равнодушно кивнул Артур.
        Звякнула ложка и рядом со мной материализовалась Шира, протягивающая мне кружку с чем-то странно, но приятно пахнущим. Я благодарно улыбнулась и приняла горячую кружку. Жидкость была темно-зеленая и чуть дымилась, совсем даже отдаленно не напоминая кофе или чай. Скорее уж это была какая-то настойка. Заметив мой удивленный взгляд и недоверчивое выражение лица, Шира сказала:
        - Может, это и выглядит так, но это вкусно. Помните те деревья, по которым вчера прыгали, добывая фрукты для квеста? Это сварено из их листьев.
        Шира сделала большой глоток из своей чашки, подтверждая, что жидкость не ядовитая и меня не расплавит изнутри. Я еще раз принюхалась и осторожно отхлебнула. По телу разлилось тепло, а во рту остался слегка цитрусовый привкус. Сама жидкость больше напоминала по консистенции пюре, а на вкус была похожа на мятно-лимонный сок. В целом неплохо и даже вкусно.
        - Спасибо. Это навык «кулинария» у тебя или что? - спросила я и сделала еще глоток. Шира присела рядом и уставилась в потолок.
        - Начальная его стадия. «Кузнечество» у меня пока что достигло максимального значения, продолжить его качать я смогу только через три ступени. Так что я решила немного покачать «кулинарию», хотя бы в плане приготовления напитков.
        Я присвистнула. Достичь максимума в своем навыке - это было сильно. Шира, конечно, пропадала в кузнице по пять и более часов, но чтобы такой результат. Я почувствовала и гордость и зависть. Моя «инженерия» была далека от завершения, и это всецело было результатом моей лени. Я приводила в порядок оружие Ширы, Артура и Абсолюта, и на этом моя «прокачка» заканчивалась, потому что я никогда не спускалась в кузницу и не собирала детали Ширы во что-то единое. А теперь я даже не была уверена, что мне вообще под силу собрать что-то, что она кует.
        - Ты молодец, - хлопнула я ее по плечу, и, о чудо, Шира не бросила на меня уничтожающий взгляд «держи дистанцию». - А я торможу. Надо будет на неделе тебя догнать.
        Шира ничего не ответила, но по лицу ее я поняла, что ей приятна моя похвала.
        День тянулся ужасно медленно и скучно, даже проснувшийся Абсолют не стал ругаться из-за моего художества, только вздохнул и пообещал вернуть должок. Роланд не вернулся к обеду, и даже ужинать мы сели только вчетвером, осознав, как же это непривычно, когда вечно улыбающегося рыцаря нет на своем месте.
        - Что можно обсуждать-то так долго? - протянула я, ковыряя вилкой в тарелке и пытаясь разговорить хоть кого-то. Понятное дело, что Шира и Артур сами по себе любят помолчать, но тишина со стороны Абсолюта как-то странно давила на мозги. - Поимку Шаркиса опять?
        Тройное «пфф» уверило меня, что явно не это или что это попросту бесполезно.
        - Скорее всего обсуждают, что делать дальше, - выдвинул свой вариант Артур, отодвинув в мою сторону свою тарелку, будто прося за него доесть. Я и со своей-то порцией пока не справилась, куда мне. Или это опять были шуточки про «бездонный желудок, которого нет»? - Ситуация в ЛоСе обострилась. Я весь день читал статьи из местных новостей.
        Ах вот оно что. Вот что я пропустила и не понимала, почему все такие унылые. Видя, что я не понимаю о чем он, Артур продолжил.
        - Игра затянулась. Люди устали. Если еще полгода назад все верили, что скоро все закончится и нас выпустят, то теперь большинство просто потеряли всякую надежду. Игроки убивают сами себя и не возрождаются, те, у кого не хватает сил совершить самоубийство просто сидят дома и никуда не выходят. Для них идти дальше - не выход, для них там очередная ступень, и эта бесконечная лестница приведет к тупику. «Красные» уже начали давать объявления - убьем быстро и безболезненно, просто отдайте весь ваш инвентарь, он же вам не важен. Лидеры крупных гильдий и просто топовые игроки схватились за голову, да поздно, как мне кажется.
        Артур замолчал, и воцарилась тишина.
        Когда-то это должно было случиться. Массовое отчаяние. Признаться, иногда и меня косило это, но я вовремя давала себе мысленную пощечину. Раз уж это - мир, в котором нам суждено жить, пусть даже и до конца наших дней, то надо было жить, а не сидеть в уголке и плакать, как же жестока судьба и админы.
        - Кретины, - вырвалось у меня и три пары глаз мгновенно уставились в мою сторону. - Эм... Я кого-то из вас оскорбила?.. Кто-то поддался отчаянию?..
        Вопреки моим ожиданиям, все трое мне вполне по-доброму улыбнулись. Двое точно, а Шира просто приподняла уголки губ, что было равносильно улыбке. Уж у неё-то слово «отчаяние» вообще отсутствовало в словаре, как мне кажется.
        - Прозвучало это так, будто если бы кто-то ответил «да» ему бы прилетело в ухо, - усмехнулся Абсолют, забирая себе недоеденную порцию Артура у меня из-под носа. - Мы в порядке. Просто без Роланда тоскливо.
        - Так почему бы не пойти и не развеяться? - подперла щеку я, облокотившись на стол. - Скажем, найдем какой-нибудь квест, опробуем новые способности. Во вчерашнем лазании по деревьям мы так ничего и не проверили.
        Хотелось верить, что руки чесались не только у меня. Хотя у меня они уже тряслись от нетерпения.
        - На ночь глядя? - раздалось со стороны прохода в кухню и мы все разом туда повернулись. Стоящий там Роланд самодовольно лыбился и выглядел вполне себе целым, только немного уставшим. Нехило у них там, наверное, дискуссия развернулась. - Да еще и без согласия лидера, что за произвол, Хель? Щас как дам три наряда вне очереди.
        - Бунтую, - отозвалась я, чувствуя, как развязывается неприятный узел уныния внутри. Роланд скрестил руки на груди и покачал головой.
        - Ужас. А я вам новости принес. Только дайте поесть, а то эти засранцы продержали нас там весь день, пытаясь отделаться только бутербродами да чаем. Топовые гильдии, называется... Сейчас умру, и лидером станет Хель, а вы знаете, к чему это приведет.
        - К апокалипсису, - фыркнул Абсолют и послал мне многозначительный взгляд. Убью его.
        Вскоре перед Роландом оказалась еда, и последующие пять минут он был занят ее поглощением. Мы терпеливо ждали, стараясь ему не мешать, и когда тарелка его, наконец, опустела, он заговорил.
        - В общем, все пошло так, как я думал. Ситуация отвратная, больше половины игроков теперь верят, что смерть - лучший выход из ЛоСа. Никто ведь не знает, что на самом деле случается с умершими, может они просыпаются в своих кроватях и понимают, что прошло каких-то там пара часов, а не черти сколько месяцев. Такими темпами мы потеряем многих. Мы все думали да гадали, как же это исправить, но, черт возьми, что мы можем? - Роланд грустно вздохнул, беря в руки принесенную Широй из гостиной кружку с тем цитрусовым напитком. - Убеждать их громкими словами да просто идти дальше, показывая пример. Видели бы вы, как горячо говорила Фэйт. «Опускать руки нельзя, какой же геймер бросает игру на полпути!». Хах. Но было кое-что еще, что я до сих пор понять не могу. На собрание явился какой-то игрок, и сказал, что уже нашел выход из ситуации, надо только явиться завтра на то же место всем гильдиям в полном составе. О чем он - я так и не понял. Но вот аура у него... Такая же, как у Шаркиса. Он не «красный», но что-то в нем такое есть...
        - Короче говоря, ты хочешь пойти и узнать? - предположила я, и Роланд с улыбкой щелкнул пальцами.
        - Именно. Почему нет? Там зал на три тысячи человек, если уж он решил перед таким количеством людей выступить - значит, что-то крутое. А потом можно зарулить в один данж - Фэйт сегодня про него рассказала, предложила сгонять с ней и небольшой частью ее гильдии.
        Народ одобрительно закивал, и довольный и гордый собой Роланд откланялся и прошествовал на любимый диван, где грациозно вырубился, временно переложив лидерские обязанности на меня. Приказав всем построиться и получив в ответ молчание, я разобиделась и скрылась в мастерской - надо было чем-то занять себя, пока не хотелось спать, так что еще часа три после ужина и рассказа Роланда я провела, закопавшись в детали и чертежи.
        Откопалась я только утром, когда все еще спали, кроме лидера, что сидел на кухне и попивал чаек, треская тосты с вареньем из здешних ягод.
        - Ты рано, - заметил Роланд, сонно улыбнувшись. - Близится апокалипсис?
        Моя привычка дрыхнуть до обеда дала сбой, так что было не удивительно, что Роланд по-доброму съязвил, увидев мою лохматую особу в кухне еще до семи утра. Признаться, я думала, что досплю в своей комнате, но стоило мне выйти из мастерской, поняла, что все, выспалась.
        - И тебе доброе утро...
        Сделав себе нехитрый завтрак, такой же, как и у Роланда, я села напротив. Некоторое время мы молча жевали, пока Роланд не поднял на меня глаза.
        - Скажи, Хель... - произнес он, странно на меня смотря. - Как ты думаешь, что сейчас с нами творится в реальности? С нашими телами из плоти и крови, а не аватарами тут.
        Вопрос меня удивил. Мы никогда раньше не поднимали эту тему. Реальность была чем-то вроде «табу», и никто не начинал такие разговоры. Тем не менее, лично мне хотелось об этом поговорить, и в глубине души я обрадовалась, что Роланд задал этот вопрос.
        - У меня на счет этого одна мысль - тех, кто еще жив, наблюдают дома врачи, иногда ставя капельницы с витаминами, чтобы мы не померли. Это в случае с теми, кого хватились. Есть же такие, у кого совсем никого нет, они, наверное, так и остались лежать у себя дома, пока их тела не умерли от истощения, потому что никто о них не вспомнил.
        Я замолчала и вспомнила разговоры о том, как некоторые игроки просто исчезли, хотя никто не наносил им урона - просто растворились и пропали. Догадка о том, что они погибли в реальности, была для меня самой адекватной и подтверждающей, что умирать тут тоже не следует, раз тело все еще живо.
        - Прости, неподходящий разговор для завтрака, - виновато сказала я, но Роланд с улыбкой попросил продолжить мысль, и я заговорила снова. - В общем, мы умираем, медленно, но верно. Большинство здесь - тощие и слабые здоровьем задроты (ты не в счет), их телу такая нагрузка опасна. Я, благо, здорова, но не знаю, что там творится. Может быть, со мной рядом сидит врач, а может тело уже почти истощило ресурсы, сегодня-завтра откажет и я исчезну. Но я почти об это не думаю. Я живу, и плевать мне, где эта жизнь - тут или там.
        Роланду, кажется, моя речь понравилась, чему я была очень рада, но он ничего мне не ответил, только странно прищурился и кивнул, будто я только что успешно прошла какой-то тест на профпригодность. Допытываться я не стала, да и не очень-то и хотелось. Меня больше интересовали планы на день и постепенно просыпающаяся гильдия, остатки которой появились на кухне уже через полчаса, помешав мне уничтожить последние запасы хлеба для тостов.
        Вопрос Роланда заставил меня в очередной раз задуматься о нашей ситуации. Охватившее всех отчаяние меня не касалось - выбирая между смертью тут или смертью в реальности от старости или болезни, я бы сразу же выбрала смерть тут от чьей-нибудь пули. В конце концов, другой мир, мир игры, это то, о чем мечтает каждый геймер. Фэйт сказала правильно. Бросать игру на середине - это идиотизм. Неизвестно было только, середина ли это, или мы все еще топчемся где-то в начале.
        Где-то в пять вечера Роланд созвал всех в гостиную и псевдо-приказным тоном попросил быть готовыми к отправлению через полчаса. В указанное время мы послушно собрались, и Роланд бросил на пол портал, белая дверь которого тут же появилась посреди гостиной. Но не успел наш лидер дотронуться до ручки, чтобы открыть дверь, как рядом почти вплотную распахнулся другой портал, и из него буквально вывалилась закутанная в черный плащ фигура.
        - Успел... - прохрипел Шаркис (а кто же еще это мог быть), и, сняв маску, встал перед нами.
        Понять, что что-то случилось, не составило труда. Шаркис не ухмылялся, в глазах застыла тревога, плащ был весь в пыли. ХП его, кажется, стало еще алее.
        - Если вы на то собрание, то не ходите, - прохрипел он и тут же закашлялся. - Там... Кха, там засада.
        - А нормально объяснить не судьба? - нахмурился все еще не шибко доверяющий Шаркису Абсолют.
        От взгляда, что Шаркис на него бросил меня передернуло. Кажется от смачного удара по морде снайпера спасла только Шира, стоявшая по правую руку и внимательно смотревшая на Шаркиса.
        - Объясню, если пообещаете не соваться в этот портал, - рыкнул «красный», оглядывая нас всех. - Я не шучу. Идти туда - смерть для вас всех.
        Не было похоже, что Шаркис врал, но его вечное «объясню потом» ну никак не вызывало доверия.
        Стоящая рядом Шира сделала шаг вперед и развернулась к нам.
        - Предлагаю выслушать его, - холодно произнесла она, а Шаркис благодарно и то же время вымучено улыбнулся.
        Роланд нахмурился и задумался, а мы напряженно ждали его вердикта, хотя и так знали, что он скажет.
        - Что ж... - Роланд наклонился и нажал на устройство внизу. Дверь со скрипом втянулась обратно, а Шаркис заметно обрадовался. - Рассказывай.
        Облегченно вздохнув и проигнорировав недовольный вздох Абсолюта, Шаркис упал на подушки и перевернулся на спину, уставившись в потолок. Собравшись с мыслями, он начал:
        - Прежде всего, я должен извиниться перед всеми вами. Из-за меня у вас уже через полчаса будут крупные неприятности.
        - Кто бы сомневался, - хмыкнул Абсолют и тут же получил от меня тычок под ребра.
        - Тот игрок, что пообещал найти выход из ситуации... Он не простой игрок. Это... - Шаркис замялся на секунду, - Программа, созданная следить за тем, чтобы игру не глючило, и никто не смог взломать ее код изнутри. Искусственный интеллект. А ваши новые навыки, что вы получили за тот квест в лабиринте, их изначально не должно было быть в игре, они появились неизвестно как, и он это понял. Отобрать он их у вас не сможет, но что-то точно сделает. Ему проще всего вас убить руками других игроков, так как напрямую таких полномочий у него нет. Скорее всего, это собрание было созвано только чтобы поймать вас и прям там прилюдно казнить за нарушение баланса игры.
        Пока Шаркис говорил, никто не произнес ни слова, все пытались переварить полученную информацию.
        Черт возьми, вот и аукнулись нам наши читерские умения. Но почему? Игру все же глюкануло или это чье-то вмешательство извне? И почему именно наша, мать чью-нибудь, гильдия из шести человек?..
        - Получается... - начал Роланд, но его прервало всплывшее перед его глазами окошко с личным сообщением. Пробежав по нему глазами, лидер невесело ухмыльнулся. - Получается, как я и хотел сказать. Это сообщение от Фэйт. Тот игрок только что сказал, что того, кто убьет хоть кого-нибудь из нас, он сможет выпустить в реальность, и слил трем тысячам игроков наши данные, вплоть до местонахождения нашей базы. Плюс ко всему он повысил силу абсолютно всех мобов в два раза, сказав, что так они будут соответствовать нашему уровню.
        Не зная, как реагировать, мы все просто осели на пол и уставились друг на друга.
        Кажется, начался самый эпичный квест. Придумать, что делать дальше и не склеить ласты раньше, чем светлые идеи до нас снизойдут, ведь не был ещё придуман на свете квест, который был интереснее задания «Спаси свою задницу».
        ГЛАВА 7
        Хорошо, что в этой игре существовали нормальные камеры, и можно было отсмотреть запись со сбора гильдий, чтобы убедиться, что нас не разыгрывают и все действительно очень хреново.
        Мы собрались на кухне, где сели за стол, и Роланд поставил запись, присланную заботливой Фэйт. Кажется, между лидером Легиона и нашим лидером были какие-то особые, доверительные отношения...
        Открывшийся большой экран заискрил белым, а через секунду показал картинку. Игрок в строгом черном костюме и с изысканной тростью стоял в центре огромного зала, отдаленно напоминающего Колизей. Камера приблизилась, и мы смогли рассмотреть его лицо.
        Коротко стриженные и аккуратно уложенные светлые волосы, красные, как ХП Шаркиса, глаза, прямой нос, неестественно бледная кожа. Будь в ЛоСе класс «вампир», я бы, наверное, точно решила, что он не человек.
        Демонстративно щелкнув пальцами, он подобно фокуснику заставил свою трость исчезнуть. Теоритически, в этом ничего такого не было, щелканье пальцами - одно из движений, к которому можно было привязывать команды. Я ведь открываю инвентарь двойным щелчком, так и он, может, по щелчку прячет и возвращает трость.
        - Дамы и господа, - начал говорить он, а система разносила его голос по трибунам, чтобы ему не приходилось орать. - Мое имя Трикстер, и я - администратор «Земли Духов».
        Трибуны, что было ожидаемо, сначала застыли в недоумении, а потом кто-то один выкрикнул что-то крайне неприличное, и его подхватили все. Так себя раскрыть - да у него наверняка все стальное. Достаточно было одной фразы, и он стал мишенью для всех присутствующих - в него полетело оружие, все, кому было не лень, начали палить из своих пушек, пара десятков игроков не усидели на месте и понеслись бить морду своими руками. Однако, хрен там плавал.
        По очередному щелчку пальцев всех приблизившихся отбросило назад со страшной силой. Игроки пробили спинами каменные трибуны, а броня на них сломалась моментально.
        Народ стих, в ужасе уставившись на Трикстера, который невозмутимо продолжил:
        - А так как я наделен здесь абсолютной властью, - он очень «добро» улыбнулся», - советую вам дать мне договорить. Я пришел с хорошими новостями. Не для всех, конечно. Я могу, можете мне поверить, вернуть некоторых из вас домой. В место, которое вы называете «реальность». Для этого вам всего лишь надо немного мне помочь.
        Он развел руки в стороны, сделав шаг вперед, и, убедившись, что все молча его слушают, продолжил.
        - Видите ли, баланс сил для этой игры очень важен. Для игроков, ровно как и для мобов, определяются лимиты, которые нельзя превысить. Однако мне стало известно, что некоторым это удалось. Мне еще предстоит разобраться, как, но этим игрокам удалось обзавестись умениями, которые попросту не были заложены в игру, плюс их характеристики за один день увеличились в два раза. Подумайте - когда вам приходится торчать в данжах неделями, чтобы поднять себе уровень, некоторым это все падает просто так. Несправедливо, правда? Теперь из-за них, мне пришлось увеличить уровень абсолютно всех мобов в два раза, потому что, уже находясь на этой ступени, те игроки могут убивать мобов с будущих ступеней с двух ударов. Из-за них, в итоге, пострадали вы все. Подумаете о тех, кто остался в Арлане - вряд ли они теперь вообще смогут хоть куда-то подняться.
        Трибуны зашумели вновь. Трудно было разобрать, что они там орали, но вряд ли что-то хвалебное в наш адрес.
        - Тише, тише, - попросил Трикстер, и все мгновенно заткнулись, будто кто-то просто выключил звук. Может, так он и сделал. - Вы злы, и я это понимаю. Я тоже зол - в моем драгоценном мире кто-то начинает устанавливать свои правила. Удалить их из игры я не могу - это будет вдвойне несправедливо. Мы поступим по-другому. Если кто-то из них погибнет - уровень мобов снизится, и будет снижаться, пока не погибнут все. А тех, кто убьет кого-то из них - я отпущу в реальность. Проще простого. Считайте это первым ивентом от администрации - «Охота на Ноунеймов». Ивент стартует, начиная с этой минуты, и пока не падет последний из них.
        Трикстер щелкнул пальцами снова, и над ним появилось огромное системное окно, на котором отчетливо были видны наши аватары и данные.
        - Удачной охоты, друзья мои, - улыбнулся Трикстер, театрально поклонившись. - И помните, я - не тот, с кем вам нужно драться. В моих силах убить всех присутствующих одной мыслью. Думайте, время на ивент я пока что не ограничиваю.
        И под крики трибун Трикстер спокойно удалился в гордом одиночестве. Запись выключилась. Никто в процессе просмотра не сказал ни слова, но, как только экран погас, кухня взорвалась недовольством. Для начала, я, не удержавшись, долбанула кулаком по столу, от чего тот сразу же развалился с громким треском.
        - Кто он вообще такой?! - рявкнула я, и думать забыв про разломанный предмет мебели. - И что будет теперь?!
        Внутри меня все готово было взорваться, как спящий долгое время вулкан. Какой-то хмырь представляется админом и решает вот так просто нас поубивать? Серьезно? Меня затрясло в гневе. Рядом скрипнул зубами Абсолют, и от него почти ощутимо полыхнуло пламенем недовольства.
        - Шаркис... - прошипел он, шагая к «красному» и замахиваясь для удара. - Это ты нас так подставил, разве нет?..
        Шаркис невозмутимо глянул на «угрозу» и легко отвёл кулак в сторону. Выглядел ли он виноватым? Нет. Совершенно.
        - Я вас не подставлял. И если вы дадите мне шанс все объяснить, я расскажу, как это произошло. А еще лучше - отведу к тому, кто знает куда больше меня.
        Он говорил спокойно, немного тише обычного, даже как-то устало, и я не знала, поверить ли ему снова, или он с этими вечными тайнами заведет нас в могилу, и стоит подумать своими мозгами и послать его в пешее путешествие.
        - Пожалуйста, - Шаркис умоляюще на нас посмотрел, хотя на деле этот взгляд был адресован только одной Шире, ледяной статуей стоявшей позади всех. Судя по всему, ей тоже было нелегко принять решение.
        Шаркис протянул руку вперед, ладонью вверх, и каким бы уверенным и спокойным он не пытался казаться, голос его задрожал.
        - Шира... Прошу, хотя бы ты. Поверь мне.
        - Ты подверг наши жизни такой опасности, и ждешь, что я тебе поверю?..
        Как Шире удавалось говорить такое с абсолютно каменным лицом - не знаю. Голос ее был похож на треск ломающегося льда, будто она выдавливала из себя эти слова через силу.
        Молчавший до этого момента Роланд решительно встал со своего стула и приготовился что-то говорить, но Шира жестом прервала его, подошла к Шаркису почти вплотную и заглянула тому в глаза и явно пытаясь найти там ответы на все вопросы. «Красный» замер, не дыша.
        Видимо, нашла. Повернувшись к нам и загородив Шаркиса, она громко заявила:
        - Я пойду за ним. Даже если лидер прикажет остаться здесь, или Хель захочет прибить меня к полу. Неважно, сколько раз Шаркис подвергал нас опасности, он никогда нас не предавал и бросал. Что бы там ни было, я хочу дать ему шанс и выслушать его. Он... - Шира запнулась, но взяла себя в руки, моментально продолжив, - он - моя семья, и каким бы он ни был в ваших глазах, я не могу отказаться от него.
        Шаркис засветился благодарностью. Что ж, меня это почти растрогало. Не будь все сказано тоном «либо вы со мной соглашаетесь, либо всем каюк» - может я бы даже пустила скупую слезу, а так... Я не знала, что мне думать. Мне было страшно, хреново от осознания нашей ситуации, я была зла на весь мир, и, в чем я была сто процентов уверена, непредвзятое решение я бы принять не смогла.
        - Вообще-то, Шира... - наконец вставил свое слово Роланд, нависнув над Широй и Шаркисом, - гильдия - это само по себе уже как семья, и если один нерадивый родственничек творит хрен знает что, это не повод выгонять его на мороз. Да, ситуация неприятная. Паршивая, я бы сказал. Но набить морду Шаркису мы всегда успеем, а вот разбираться во всем надо как можно скорее.
        Ай да лидер. Уверенно, железно, но с улыбкой во весь рот. Артур за его спиной бесшумно кивнул, поддерживая свой имидж молчаливой тени Роланда.
        Теперь все взгляды были устремлены на нас с Абсолютом. Решимся ли мы идти с ними, или нам надо зарыть Шаркиса в землю здесь и сейчас? Кажется, Абсолют был за второе.
        - Вы все что, настолько ему верите? - скривившись, всплеснул руками он. Эмоции Абсолюта - настоящий ураган, если его разозлить или раззадорить, и сейчас этот ураган в полной мере вырвался наружу, грозясь смести всех подряд.
        - Я не говорила, что верю именно ему. - Ответила я, кладя руку Абсолюту на плечо, думая хоть как-то его успокоить. - Но я верю Шире, Роланду и Артуру. И если они решат пойти и прыгнуть за Шаркисом со скалы в пропасть с кактусами-людоедами, то я прыгну следом и ничуть не пожалею.
        Да, вот оно - мое решение. Как все оказалось просто. Не будь их, и на эмоциях я скорее всего разгромила бы пол лаборатории, наорала бы на Шаркиса, и трусливо осталась бы сидеть дома, потому что пробиться в лабораторию - это надо еще как постараться. Нашу базу сложно найти, а если и найдёшь, то приветствуй десяток подземных уровней, набитых стражами-неписями. Пусть мы и не вкладывали всё до последней монеты в оборону, но и имеющееся может впечатлить самого расфармленного топа. Темнота, ловушки, которые я делала от скуки, восставшие скелеты-стражи - и это лишь малая часть. При желании это всё можно ещё сильнее улучшить и укрепить, а так как какой-то засранец объявил за наши головы награды, то мы обязательно этим займёмся. И, причем, явно уже сегодня. Добираться до нашей базы пешком не так уж и долго, и уже к ночи можно ждать первых гостей.
        - Прекрати пороть горячку, Хель... - рявкнул Абсолют, грубо стряхивая мою руку. Ого, да его колотило похуже меня. Обняв себя руками, он, запинаясь, отступил на пару шагов назад и оглядел всех испуганным, как у пойманного кролика, взглядом. - Я не могу вот так просто... Доверять... Меня ведь могут убить... Навсегда...
        Так, кажется, это была истерика, а от истерики у меня только одно лекарство. Неприятное, болезненное, но крайне действенное. Мысленно извинившись перед другом, я как следует размахнулась и впечатала кулак в скулу Абсолюта. Грохнувшись в остатки нашего стола и окончательно его доломав, Абсолют уставился на меня ужасно обиженным и непонимающим взглядом. Приложив руку к красному отпечатку на щеке (ХП его ни на йоту ни снизилось), он красноречиво обозвал меня «психованной дурой», на что я ему только мило улыбнулась.
        - Двину еще раз, если хочешь. Приди в себя, кто из нас тут еще психованный? Не думала я, что у тебя настолько хреново все с самообладанием. Да даже я, спроси Ширу, куда более пугливая. Жизнь под прицел поставили? Мы тут, вообще-то, под прицелом вечно, забыл? Игроки или мобы, неважно, в этом мире тебя что угодно убить может, если ступить за пределы зоны. Не ругаться надо, а, как сказал Роланд, разбираться. Собери сопли и вставай, извиниться перед всеми не забудь за это представление. Передо мной можешь не извиняться, я уж, как-нибудь, переживу.
        Не успела я отдышаться от своей пламенной речи, как со стороны Роланда раздались негромкие аплодисменты - кажется, я его впечатлила. Театрально прижав руку к сердцу, я поклонилась с самым гордым видом, который смогла напустить. На это даже помятый Абсолют улыбнулся. Встав из обломков, тот отряхнулся, и, злобно глянув в сторону Шаркиса, выдал:
        - Я даю тебе шанс. Не знаю, нужен ли он тебе вообще, или тебе с твоей силой можно было бы вообще не париться ни о чем, но раз уж моя гильдия полностью состоит из идиотов-самоубийц, то ладно, я сам на это подписался. Выживать одному мне все равно было бы сложнее, а так хоть есть кто-то, кто прикроет мне спину. За истерику - простите, нервы сдали в конец.
        Шаркиса, кажется, проняло не хуже, чем меня, во всяком случае сказанное им «спасибо» и без того витало в воздухе.
        - Что ж, теперь, когда все ссоры закончились, тебе слово, Шаркис, рассказывай, что нам делать, - Роланд поманил всех к выходу из кухни, чтобы мы, очевидно, смогли хоть немного расслабиться в нашей гостиной. Я с разбегу упала в подушки, Абсолют забился в любимый угол и обложился маленькими подушечками, выстроив баррикаду. Роланд величественно устроился на своем «лидерском диване», туда же на спинку ловко забрался Артур. Король и его правая рука прям. Из угла с кофейным столиком повеяло чем-то вкусным - Шира решила успокоить нервы и что-нибудь сварить. Если бы не Шаркис, мрачное черное пятно на фоне цветастой комнаты, было такое ощущение, что вообще ничего не произошло, и мы просто как обычно собрались попить кофе и поделиться историями. Эх, фиговая была репутация у нашего «красного» - если он тут, значит, пора сматывать удочки и срочно куда-то срываться.
        Когда каждому была вручена кружка крепкого кофе (кроме пьющего исключительно чай Артура), Шаркис встал в центр комнаты и приготовился к явно непростому и длинному рассказу. Мне подумалось, что надо бы выдать ему табуретку для большей пафосности, но на фоне творящегося хрен пойми чего лишние шутки могут воспринять не так, как обычно. Например, попросить к табуретке ещё мыло и верёвку.
        - Для начала, Хель, вруби, пожалуйста, охранную систему на максимум... - обратился ко мне Шаркис. - На всякий пожарный.
        Дважды просить не надо. Злорадно улыбнувшись, я открыла меню, и, введя длинный шестнадцатизначный пароль, открыла личную консольку, отвечающую за безопасность.

«Включение охранной системы на высший уровень приведет к блокированию всех внешних дверей и окон, а также к выставлению патруля из указанного количества скелетов-стражников. Для продолжения выберите желаемое число скелетов-стражников и нажмите „ОК“. Далее все действия произойдут автоматически».
        Прикинув в уме, что стражников, которых я мастерила из притащенного Шаркисом железа, у нас переваливает за три сотни, я не поскупилась и обставила весь периметр. Вышло ровно пятьдесят скелетов, улучшенных и пробафанных по самое не хочу. Теперь, если кто-то решит взять нас на штурм, им придется снять всех НПСов, если, конечно, на нас не нападут разом все три тысячи. Такой вариант я даже рассматривать не хотела.
        Снаружи громыхнули массивные двери, захлопнулись железные ставни на окнах. Давно хотела испробовать этот режим, жаль только, что появился реальный повод.
        - Готово, - отчиталась я, закрыв консоль.
        - Хорошо, - кивнул Шаркис, и, прокашлявшись пару секунд, с глубоким вдохом начал говорить о нашей ситуации. - Трикстер - это не администратор, как я уже говорил, он - программа. Программа, которая просто свихнулась, и для которой этот мир теперь одна большая игрушка, как колония муравьев. И это его вина, что вы все тут застряли. Я пытался узнать, есть ли шанс отключить его изнутри, долго его изучал, и в итоге нашел место, где возможно вручную выйти из игры.
        - Что, прости? - вырвалось у меня. - Выйти вручную?..
        - Именно так. Я думал, что можно было бы кому-нибудь одному или двоим выйти и отключить его уже от самого сервера, через главного админа. Сам я этого сделать не могу, поэтому я хотел, чтобы это сделал кто-то из вас. Я таскал вас по сложным квестам именно ради этого - чтобы вы достаточно прокачались и могли бы добраться до той локации без труда. Я не знал, что Трикстер так отреагирует на ваши новые умения, я не хотел вас подставлять. Теперь вы достаточно сильны, чтобы пройти в ту локацию, но вам явно не хватит сил биться со всем ЛоСом. Надо держать оборону против тех, кто нападет. Я должен сходить туда еще раз, проверить, работает ли апдейт Трикстера на тех мобов, потому что если они стали сильнее - нам потребуется еще пара рук. Вам же надо будет дождаться меня, а потом я проведу вас порталом к Войду, и он перебросит нас всех туда.
        - Войду? - вскинул брови Роланд. - Тот темный не пойми кто, сбросивший на наши головы читерные умения?
        - Он самый, - вздохнул Шаркис. - Войд... Ладно, я думаю, свою историю расскажет он сам, я могу напутать много чего. Он не совсем НПС.
        Зашибись просто. Голова готова была взорваться от наплыва информации. Спятивший искусственный интеллект, не-совсем-НПС, три тысячи игроков по наши души... Еще утром все было прекрасно, черт возьми.
        - Так что, теперь просто сидим и кукуем тут? - почти разочарованно выдала я, на что получила пять осуждающих взглядов. - Что? Будем просто сидеть и даже не пальнем предупредительный из лазеров? Я что, зря их делала?
        - Ну если тебе так охота... - с легком улыбкой сказал Роланд. - То можешь подняться на последний этаж и выслеживать всех, кто приближается, и палить по ним. Не убивать - просто предупреждать. Если их будет много - вали оттуда, пойдем, погуляем по твоим подвалам.
        С победным «ю-ху!» я подпрыгнула с места, и, отдав честь присутствующим, ускакала к своей смотровой кабинке, что в такой глуши казалась совсем ненужным предметом интерьера. Кабинка была небольшой, для одного человека, и из оборудования в ней был большой экран, показывающий любое движение в радиусе пары километров. Ближайший городочек от нас был в тридцати километрах от нас, так что проворонить кого-то было просто нереально.
        Можно было сказать, что я сюда сбежала уложить все в голове, передохнуть от огромного количества информации, да и просто посидеть в тишине и покое. Система сама пропищит, если кто-то появится на горизонте, так что я просто села в удобное кресло и закрыла глаза.
        Шанс отправиться домой - как же хорошо это звучало. Своя квартира, люди, по которым я скучала... Отсутствие опасностей, все мирно, спокойно. Можно даже сказать, серо. В реальность, конечно, хотелось, хотя бы ради своего же тела, которое просто не вынесет, если я задержусь тут еще на годик-два. Но бросить этот мир навсегда... Ух. Не хотелось бы. Теперь-то, конечно, выбора почти не было, либо бегство в реальность от киллеров тут, либо смерть тут и смерть там. Если Шаркис не соврал, то у нас есть все шансы из врагов всея ЛоСа перерасти в героев, вытащив всех обратно.
        Погруженная в размышления, я задремала. Разбудил меня истошный визг сирены, сообщающий, что на горизонте маячат около пятидесяти незнакомых игроков.
        - Столько крику, а их всего полтинник?.. - зевнула я, приближая камеру. - Разведгруппа что ли?..
        Судя по броне и оружию, игроки были из небезызвестных «Быстрее пули», скорее всего - среднеуровневые, проверить, будем ли мы отстреливать их сразу, или подпустим поближе. Приблизив камеру на максимум, я, первым делом, начала разглядывать их вооружение. Ясно было, что все они - стрелки, но мне было интересно, есть ли среди них снайперы. Начни я палить сейчас, и кто-нибудь из них точно сможет испортить мне пару орудий, над которыми я сидела ночами. Хренушки.
        Снайперов среди них было аж десять штук, что было крайне неприятно. Нет, можно было бы просто палить по всем без разбору, но так бездарно тратить заряды мне не хотелось. А подпустить их еще на километр ближе, и они начнут снимать наших стражников по десять за раз. Идея у меня была, но, как всегда, тупая и рискованная.
        Открыв чат, я быстро набрала сообщение для Роланда:

«Тут полтинник „Пуль“, десяток снайперов, не хочу терять скелетиков. Как насчет любезно устроить им экскурсию по нашим подвалам? Закроем двери внутри, и им останется только путь вниз, а там темно, страшно, и всякое неприятное. Пусть потом доложат, что „кошмар, давайте сюда больше не придем“?»
        Ответ лидера не заставил себя ждать.

«Тогда мы сейчас поднимемся к тебе, места хватит. Отзывай скелетов, двери здесь мы закроем сами. Ничем себя не выдавай, не стреляй, пусть думают, что мы свалили нафиг. Устроим их „комнату страхов“.»
        Я победно ухмыльнулась. Что ж... Пусть наши задницы и в опасности, никто не запрещал нам помирать с музыкой и весельем.
        Набрав на вновь вызванной консоли отбой тревоги, и отослав скелетов обратно в подземелье, я довольно растянулась на кресле. Игроки все так же медленно подходили к нашей базе, думая, что их не видно. Или наоборот, призывая открыть огонь. Нет уж, ребята. Приходите в гости, угостим чаем. Сейчас вот выряжу скелетов в милые платья, да выстрою их вдоль прохода в подвалы, от такого Пули, поди, сбегут сразу же...
        Снизу послышались хлопки закрываемых дверей, а в чате в углу моего зрения то и дело мелькало «Доступ в гостиную изменен на „только для членов гильдии“», «Доступ в кухню изменен...» и так далее. Вскоре за моей спиной закрылись последние во всем здании неблокированные двери, исключая двери входные, заботливо распахнутые для наших гостей.
        - Ну что, как они там, ползут еще? - осведомился Роланд, тихонько постучав в мою кабинку. - Решила не устраивать обстрел?
        - Неа... - лениво протянула я, открывая дверцу. Высовываться оттуда мне пока не хотелось, надо ж кому-то наблюдать за происходящим. - Ползут, куда денутся. Середняк, явно видно, что просто разведка. Вайерс решил словить куш быстрее остальных, как я погляжу, почти четверть гильдии послал. Ну ничего, сейчас мы посмотрим, кто кого... Шаркис уже смылся проверять ту локацию?
        - Как обычно, да. Сказал, вернется к утру и попросил не сливаться, - ответил мне Роланд, заглядывая внутрь и смотря на широкий экран. - Расчетное время прибытия?
        - Минут... Стоять, что!?
        Не дойдя до нас метров так пятьсот, Пули притормозили и выгрузили из инвентарей массивные такие пушки, больше похожие на ракетные установки. Если они из таких начнут палить, то хрен нам, а не просто «посидим и посмеемся над неудачниками в подвале». Всего система насчитала двадцать одну такую установку, чего по моим подсчетам хватило бы, чтобы раздолбать нам весь верхний этаж.
        - Меняем планы! - рявкнул Роланд, сильной рукой вытаскивая меня из кабинки. - Подождем гостей внизу. В самом. Здесь как-то опасно, даже если бы защита была, против таких агрегатов не попрем, разнесут мигом.
        - Расстреливать снаряды в воздухе не получится? - робко вставила я, на что получило сухое «не успеешь».
        Ладно, чего делать. Мы дружной толпой почапали ко входу на подземные уровни - здоровенной такой дыры в полу, прикрытой железной пластиной, чтобы никто туда ночью не грохнулся по дороге в кухню. Вниз вела очень крутая узкая лестница - толпой не пробежишь.
        Сверху раздался свист, и здание тряхнуло. Перед всеми высветилось полупрозрачное красное окошко с крупным «Ваша база подверглась атаке!», а мне, как ответственной за оборону, пришло еще и сообщение с вопросом «Хотите включить охранную систему?». Нет уж, только вот вырубили. Да и смысла не было, это выиграло бы нам минут пять от силы, все равно пробились, а так хоть не особо подпортят интерьер. Увидят, что не палим в ответ, да поберегут снаряды.
        Дорога вниз заняла у нас не более часа, и на каждом этаже я поочередно включала все ловушки, выставляла патруль и отрубала свет. В это время наверху Пули уже добрались до наших комнат и исследовали типа «лут» в виде подушек гостиной да сервиза в кухне. Все, вся оружейная, все было внизу. Достигнув, наконец, нижнего, тридцатого этажа, я смогла выдохнуть и уверено всем сказать, что все включено, и хрена с два кто сюда доберется хоть один из того полтинника - в темноте, совершенно не зная, что делать, да еще и с одним огнестрельным оружием.
        Странно, но меня совершенно не волновало, что тут народ может убиться. В голове стояла только одна мысль по этому поводу - сами виноваты. Сдаваться добровольно, веря в сказки свихнувшейся программы мы не собирались.
        Пиликнул звук системы, и я довольно прочла строчки перед глазами:

«В подземелье обнаружены посторонние игроки. Охранная система работает на максимум».
        - Ну что ж, - потерла руки в предвкушении я. - Вам пока можно расслабиться, а у меня тут железа завалялось, пойду-ка еще несколько скелетов в подмогу сделаю...
        ГЛАВА 8
        В комнате было тихо, как в гробу, и немного темно. Свет тут не включался, и освещение шло только от множества консолей, вмонтированных в стену предыдущими владельцами базы. Это резало глаза, и я в очередной раз сделала себе пометку не экономить на таких мелочах как простые переключатель и лампочка. Тоже мне, зажала пять копеек на удобства, жлобская морда...
        Я медленно прохаживалась по периметру, наблюдая за обстановкой на этажах моего самодельного данжа. Скелеты были сильны. Сильны ровно втрое больше, чем когда мы только-только вошли в это место несколько месяцев назад. Я пересобрала почти каждого, добавив новые девайсы и проапгрейдив насколько это было возможно из доступных нам материалов.
        Пули тоже были не промах. Они позвали подкрепление, и где-то сверху было уже не менее семидесяти человек, пытающихся прорваться сквозь темноту к цели. То есть, к нам. Но удача и сила пока что была на нашей стороне. Поэтому Пули гибли, а мое ХП, прежде бывшее приятно-зеленым, медленно окрашивалось красным, потому что «машины смерти» создавала я.
        Мрачно посмотрев на расплывающееся перед глазами красное ХП, я отослала своим солдатам подкрепление, и молча уселась на пол среди друзей. Да, на мебели тут я тоже сэкономила.
        - Плохо? - спросил внимательный Роланд, положив мне на плечо тяжелую братскую ладонь. Я криво улыбнулась.
        - Только еще вчера мы радовались всему, что имели, просто жили и играли, а сегодня нас хочет убить весь ЛоС. А я, у которой аллергия на ПК, сама им стала.
        Рука Роланда на моем плече ощутимо дрогнула.
        - Ты не...
        - Хель, - перебила его Шира, чьи глаза в темной комнате почти светились из-за отблесков консолей. Она сидела в самом углу, что-то набирая в интерфейсе, почти невидимая нам, но голос ее заставил вздрогнуть и обратить внимание. - Ты прекрасно знаешь, кто такие ПК. И если ты готова приравнять себя к ним, то в худшем случае я могу тебя убить.
        Шира сказала это без тени сомнений, четко и строго, как приговор. Я вспомнила наш с ней бой в момент первой встречи. Два ПК, четыре пистолета, мерзкие улыбки и желание убивать. Вспомнила, как влетела посреди боя, вступаться за кого-то совсем незнакомого, и каких усилий нам стоило сбежать без потерь. Стала ли я такой же?.. Не знаю. Хочется верить, что нет. Я защищаю себя. Я не иду убивать тех, кто не сделал мне зла.
        - Да, прости... Я, наверное, просто устала.
        Ширу мой ответ удовлетворил, и она вернулась к набору длинного сообщения неизвестно кому.
        - Держи, развейся, - произнес Артур и протянул мне свой планшет. - Последние новости. Исключая, конечно, наш выход на сцену.
        Я хмыкнула и приняла устройство. Посмотрю хоть, что происходило в ЛоСе еще вчера, до превращения мира в какое-то подобие ада.

«Ранее неизвестная гильдия „Шаровая Молния“ поставила рекорд по времени нахождения в данже. Гильдия из разномастных игроков, чуть более десяти человек, провела в данже на тридцатой ступени три недели, постоянно убивая респаунихшихся мобов. Они утверждают, что все это время ни один из членов гильдии не покидал подземелья, а еду и спальные мешки они приготовили заранее. Зачем нужно было устраивать такой марафон все еще непонятно, но среди них все остались живы».
        Интересно, а смогла бы я провести в данже столько времени? Нет, конечно нет. Я бы завыла от отсутствия нормальной кровати и одеяла уже через три дня. Эти ребята вызывали у меня какое-то чувство уважения, что ли. Они могут себя пересилить, вау!
        Следующая новость...

«Был найден и убит секретный босс, спрятанный на первой ступени с самого начала игры...»
        Тут я издала полный отчаяния стон, потому что чувствовала, что там что-то есть, но решила не искать за зря... Черт...

«Всем известная гильдия „Легион“, а точнее ее элитная десятка сошлись в бою с „Духом-отступником“, который по легенде был заточен всеми остальными Духами глубоко под землей из-за предательства и желания разрушить оставшийся фрагмент Мира. Лидер гильдии, „ледяная принцесса“ Фэйт лично нанесла завершающий удар, что принесло их гильдии не менее десяти миллионов вааль. Видео с битвы вы можете посмотреть в подкасте».
        Грх... Нет, спасибо. У нас тут своих боев хватает. Легион, конечно, молодцы. Я ими восхищалась, но в данный момент завидовала страшной завистью. Столько денег отхватить...
        Остальные новости оригинальностью не отличались. Гильдии находили боссов, надирали им задницу, либо дико сливались и погибали. Я мрачно перечитала две или три страницы о том, как новички решили побыть героями, а в итоге все как один отдали свои жизни. Малолетние низкоуровневые идиоты... Они выводили из себя, особенно сейчас. Мы цеплялись за жизнь, а какие-то придурки так просто ее отдавали.
        Легкий звон оповестил меня о публикации последней новости. Открыв ее, я не удержалась от смешка.
        - Роланд, - хмыкнула я, - кажется, твоя дама сердца и впрямь ледяная и непроницаемая принцесса.
        В новости говорилось о публичном заявлении Фэйт о том, что она не собирается охотиться на «Ноунеймов» и будет искать выход любым другим способом. Круто было то, что на нашей стороне был хоть кто-то. А плохо... Что ж, в «Легионе» осталось чуть более ста человек. Остальные, когда им предложили уйти, если они не хотят подчиняться лидеру, побежали, сверкая пятками и на ходу меняя серебристые плащи Легиона на что-то свое. Фэйт по этому поводу комментариев не давала.
        Роланд лишь грустно улыбнулся, а Абсолют не удержался от подкола, за что получил пинок от сидящего рядом Артура.
        - Тише, тише, - успокоила их я. - Сейчас не время.
        И примерно в то же время система сообщила о прибытии еще партии самоубийц. Кажется, Пули решили поставить все на то, чтобы пробиться до конца. Ну, что я могла сказать. Добро пожаловать в Ад. Пока что они прошли только половину, и потеряли не менее двадцати бойцов. Навсегда ли - не знаю, но захотят ли выжившие сунуться сюда еще раз, после того как их размазало упавшей с потолка огромной каменной плитой?.. Я бы не полезла.
        - И что, я так понимаю, мы тут ждем Шаркиса? - в который раз задал этот вопрос Абсолют, а потом еще и глянул на нас так наивно, мол «а что, я уже спрашивал это?». - А если сюда прорвутся до того, как он вернется?
        - Не прорвутся, - рыкнула я, кидая взгляд на консоли. Показатели были стабильны, скелеты самочинились и снова отправлялись в бой. Общие потери бойцов с нашей стороны были куда меньше, чем у противников. Безвозвратно они смогли уничтожить только двадцать семь скелетов. Из трехсот имеющихся. - А если и прорвутся - уйдем порталом. Артур, у тебя ведь есть такие козыри?
        Лекарь загадочно улыбнулся и похлопал себя по карману белого, закошенного под медицинский халату. Все мы знали, что у Артура была коллекция порталов, но никто не знал, куда они ведут, и откуда берутся. Это были крайние пути отхода.
        - Плюс, у нас есть несколько барьеров. Штук пять точно. Могу хоть сейчас пойти расставить, да смысла не вижу.
        Лучше я их поэкономлю. Мало ли.
        - Эм, ребят? - как-то неуверенно вдруг спросил Роланд, вчитываясь во что-то у себя в интерфейсе. - Нам предлагают помощь. Фэйт и Лоренс, ну, тот, что ее правая рука. У них есть так же пара подземных баз. Они без вопросов безопасны.
        Я призадумалась, вспоминая, кто это вообще, Лоренс. Напрягла память... А, все. Статный серьезный молодой человек, который всегда рядом с Фэйт на ее речах, искусный мечник, дающий фору даже Вайерсу и Райгату, отбивая пули первого и превосходя ловкостью второго. Да, такая помощь нам пригодилась бы. Я не сомневалась, что кто-то вроде него останутся с Фэйт до самого конца.
        После слов Роланда, как по сценарию, комнату тряхнуло, а с потолка посыпалось немного штукатурки. Нет, сюда не пробьются...
        - Я не зову вас тащиться туда, просто, ну... - Роланд смущенно потер затылок, и мы все всё поняли.
        - Ох, да дуй ты сам, Фэйт, наверное, только тебя ждет, нафиг мы там? - фыркнула я, театрально отворачиваясь и скрещивая на груди руки. - Милуйтесь, сколько влезет.
        Роланд показал мне язык, хотя явно был доволен разрешением. Телепорт куда надо ему, наверное, уже прислали внутренней почтой. Еще триста раз спросив, не против ли мы и едва не получив пару пинков под зад, он открыл дверь портала и шагнул в другое место.
        Точнее, его туда втащили...
        Стоило ему наполовину высунуться в портал, как кто-то с силой затянул его внутрь, а на его место в нашей комнате встал никто иной, как Лоренс, закованный в элитную, сияющую красным свечением броню.
        Презрительно оглядев нас и наше убежище, он злобно ухмыльнулся и шагнул вперед, заведя руки за спину.
        - Так это и есть враги всего мира? Мда. Если уж спрятались, как крысы, надо было сидеть смирно, а не выползать на кусок сыра.
        Мы молчали, с ужасом смотря, как валят на землю нашего рыцаря, казавшегося нам непобедимым танком. Роланда задавили количеством, и под весом пятерых он упал на землю, не в состоянии пошевелиться или посмотреть на нас. Его оттащили вдаль, дальше от входа, отрезая пути к отступлению.
        - Значит так, - с ненавистью выплюнул Лоренс. - Сейчас вы идете за мной, а если кто-то рыпнется, вашего лидера прямо сейчас разорвут на кусочки.
        И с этими словами он шагнул назад, приглашая нас войти.
        Выбора не было. Бросить Роланда мы не могли. Каждый, я уверена, думал, что лучше мы умрем вместе с ним, чем трусливо уйдем порталом Артура. Я хотела выругаться, но проходящая мимо Шира ткнула меня под ребра, заставляя держать язык за зубами. Черт возьми, только что ведь было все хорошо...
        Мы и правда оказались на одной из баз Легиона, о чем говорили баннеры на стенах, но самой Фэйт тут не было. Только игроки-предатели, не соизволившие даже снять серебристую форму. Я скрипнула зубами. Выродки...
        - Ну и зачем, - раздалось с пола, где пытался вырваться из захватов Роланд. - Ушли бы...
        - Ой, да заткнись ты... - шепнул Абсолют себе под нос, не решившись сказать это громче. Никто бы не решился.
        Лоренс обнажил меч. Да уж. Сразу. Без прелюдий и длинных речей. Сейчас нас будут убивать.
        - Знаете, - на выдохе сказала Шира, причем тон ее был необычен и нов для нас. Мы никогда не слышали у нее в голосе такого отчаяния. - Нас ведь все равно убьют, разве нет? Надо бы устроить им за это ад.
        И не спрашивая разрешения она выхватила из-под куртки пистолет и шмальнула в одного из держащих Роланда парней. В этот же момент произошло несколько вещей.
        Среагировал один из бывших легионовцев, и рука Ширы, державшая пистолет, в ту же секунду оказалась отдельно от тела и отлетела куда-то в сторону, лишив Ширу десяти процентов ХП.
        Выстреливший со второго этажа убежища снайпер пробил Артуру плечо.
        Роланд, почувствовавший ослабление хватки, рванулся из последних сил, как раненный медведь, и скастовал щит. На нас. Всех врагов, что успели подойти ближе, чем на пять метров, откинуло в сторону со страшной силой.
        Фиолетовая полупрозрачная материя окружила нас четверых, но Роланд остался лежать, придавленный чужим весом и пришпиленный к полу большим мечом разгневанного Лоренса. ХП его мгновенно очутилось в красной зоне. Но, черт возьми, как, с такой броней, как?!
        - Не захотели по-хорошему сдаться?.. - прошипел Лоренс, вынимая из Роланда меч. Его ХП упало еще ниже.
        - Уходите, это ПРИКАЗ! - не своим голосом заорал Роланд, и в следующий момент тяжелый меч Лоренса обнулил его жизни. Тело лидера рассыпалось виртуальным прахом.
        Мы, стоящие за навыком «Сияние Бессмертного», были оглушены и потеряны. Где-то палили пули, подбежавшие враги колотили оружием по куполу, пытаясь пробиться внутрь. Лоренс гадко ухмылялся, скаля зубы, как гиена.
        Артур среагировал первым, достав портал и открыв дверь неизвестно куда, сразу же затолкав туда совершенно отключившегося от реальности Абсолюта. Время действия щита - три минуты, и они уже почти истекли, когда я услышала голос Ширы над моим ухом, адресованный не мне, а Лоренсу.
        - Ты пожалеешь об этом, ублюдок. Я клянусь.
        И в тот же момент единственной целой рукой она потянула меня к порталу, закидывая меня туда, как тряпичную куклу. База Легиона осталась позади. Мы оказались где-то в горах, рядом со скрытой за камнями и деревьями пещерой, куда сразу же юркнули, заметая следы.
        Никто не произнес ни слова. Несколько часов мы просто молчали, смотря в никуда, и только Шира набрала короткое сообщение Шаркису, что планы меняются. Локоть ее был забинтован практически мгновенно среагировавшим Артуром, и ХП из-за открытой раны перестало уменьшаться ежесекундно.
        Только ночью раздался в пещере слабый, неуверенный голос Абсолюта.
        - У него же было две жизни?
        Я никогда не спрашивала Роланда об этом, а он никогда не рассказывал. Но правда, мы познакомились на первой ступени, а потом не разлучались, не мог же он... Свет надежды зажегся в глубине моей души, но...
        - Нет.
        Это было похоже на всхлип, нежели на простой ответ. Забившийся в самый угол Артур натянул капюшон плаща на самые глаза и уткнулся лицом в колени. Таким его мы не видели никогда.
        - Нет, - повторил он, и затрясся в рыданиях.
        Давление, что царило в этом месте, наконец дало о себе знать.
        Я тоже не смогла сдержать слез.
        ГЛАВА 9
        У меня в инвентаре нашелся костерок, который я развела сразу же после того, как мы, ошарашенные и пришибленные, достигли конца пещеры и упали на каменный пол. Виртуальное пламя потрескивало и немного согревало, хотя внутри меня трясло и лихорадило, будто при тяжелой болезни. Я сжимала рубашку в районе живота, там, где сейчас была уже далеко не физическая дыра.
        Мне потребовалось где-то полчаса, чтобы остановить текущие из глаз слезы и рвущиеся наружу рыдания. Я била стену, кусала губы, прижимала перчатки к лицу и ненавидела саму себя. Надо было это предвидеть. Неважно, как, но нельзя было так просто расслабляться, нельзя было отпускать его одного хрен знает куда, нельзя... За эту слабость мы поплатились жизнью лидера. Роланда. Старшего брата и великолепного друга.
        Абсолют и Шира держались довольно холодно, и если я могла понять замкнутость и безэмоциональность Ширы, которой требовалось немало усилий, чтобы оставаться спокойной, то реакция Абсолюта была для меня в новинку. Он ни проронил ни слезинки, просто сидел у костра, обняв себя руками, и неотрывно смотрел в огонь. Может быть, переживал внутри. Конечно переживал, мы все привязались к Роланду, он был частью нашей семьи, и я ни за что не поверила бы, что кому-то было настолько наплевать на его смерть. Поэтому я не могла винить их в такой реакции, каждый справляется с потерей по-своему.
        Артур тоже успокоился, но все еще сидел в углу, скрывшись от нас за капюшоном и уткнувшись в колени. Его больше не трясло. Я присела рядом, обняв его за плечи, но не смогла найти хоть каких-то слов утешения. Какие тут вообще могут быть слова.
        - Арт... - тихо позвала я, и Артур вздрогнул. - Может, расскажешь, как... Ну. Как было в первый раз.
        Артур шумно выдохнул и поднял на меня заплаканные глаза. Наверное, у меня тоже сейчас был такой же взгляд. Побитый, виноватый, сожалеющий. Артур посмотрел на сидящих напротив Абсолюта и Ширу, и, получив ободряющие кивки, хрипло начал:
        - В первый раз он погиб, пытаясь спасти свою сестру, с которой они вместе оказались тут.
        Меня будто прошибло ударившей с потолка молнией. Сестру?.. У Роланда есть сестра?.. Почему он о ней не говорил, где она, почему не рядом?..
        Артур, видя недоумение на наших лицах, продолжил объяснять.
        - Она была старше на год, и в общем-то была ему двоюродной. Они оба бредили играми с самого детства, и были так счастливы, когда попали в число альфа-тестеров. И что туда попал и я. Наши родители дружили, и мы часто играли вместе. Их даже не волновало, что я намного их младше, - Артур грустно улыбнулся, едва приподняв вверх уголки губ. - Они были в первых рядах, когда был рейд на первого босса. Великолепный мечник и искусный танк. Они были неподражаемы. Но босс был еще загадкой, никто не знал, чего от него ждать. И первый рейд провалился, унеся жизни десяти человек. Среди них были и они. Роланд бросился ее прикрыть, но удар босса пробил их обоих насквозь. Во второй раз все получилось лучше, мы открыли проход, Роланд вернулся, чтобы проводить остальных, а Джулия, в которой вечно горел огонь и жажда битв, ушла дальше. И больше не вернулась.
        Артур замолчал на несколько секунд, проглотив ком в горле, и сделал глубокий вдох. Было видно, насколько ему тяжело было говорить. Мы молчали, жадно желая услышать продолжение.
        - Ее безрассудность и любопытство сыграли против нее. Другие игроки сказали, что она наагрила слишком много мобов, и они просто не успели помочь. Ее просто разорвали на части. Роланд... Роланд был в отчаянии. Он не выходил из комнаты неделю, ничего не ел, думая, что он во всем виноват, что ему теперь надо пойти и просто сдохнуть. Но в конце концов он это переборол. А потом встретил вас. Хель и Ширу. Тогда, когда вы попросили его о рейде, он пришел и рассказал мне, что вы такие же безрассудные, не то глупые, не то храбрые, и что если за вами не присматривать - вы точно так же просто умрете, задавленные толпой мобов. Поэтому он и согласился. Согласился и я, тоже чувствуя вину за Джулию. И ему стало легче. Он снова начал улыбаться. А теперь...
        Он всхлипнул и ткнулся мне в плечо, обняв себя руками. Напротив нас наконец не сдержался Абсолют, прижимающий ладонь ко рту и смахивающий постоянно набегающие слезы. Хах. Вот тебе и выдержка.
        Я закрыла глаза, пытаясь переварить историю. Так вот что он чувствовал, когда был с нами. Когда так тепло и искренне улыбался. Как мастерски прятал за всем этим такую печаль, и заботился о нас, как настоящий старший брат. Погладив Артура по волосам, я осторожно встала и протянула ему руку, помогая встать.
        - Его смерть не была напрасной. Он спас нас, потому что верил, что мы спасем остальных. И мы это сделаем. Мне очень хочется прямо сейчас отправиться и убить этого ублюдка Лоренса, но... - я ткнула себя в живот, и рубашка примялась, показывая, что там нет никакой плоти. - Мы сейчас не в той форме, чтобы бросать вызов этому Лже-Легиону. Надо залечь на дно, восстановить все силы, а потом ударить в нужный момент. Восстановить руку Шире, добавить ХП мне, дождаться Шаркиса. И если Лоренс вздумает нам помешать - никакой пощады. Ни ему, ни его прихвостням. Если, конечно, Трикстер уже не выпустил его в реальность. Тогда будем ловить там.
        - Ловить и ломать пальцы, по одному... - завершила мою ободряющую речь поднявшаяся на ноги Шира, и народ синхронно усмехнулся.
        Да. Даже если Лоренс уже в реальности. Даже там мы его найдем, и он еще пожалеет о том, что сделал. А здесь... Здесь у нас есть те, кто безжалостно держал Роланда, давя количеством. Они тоже сойдут для мести.
        - Что говорит Шаркис?
        - Что уровень тех мобов тоже подрос и мы сами, тем более без танка, не прорвемся. И что ему очень жаль, что так произошло с Роландом, - прочла Шира с экрана своего интерфейса, что-то набрала и подошла к нам, поднимая уже успокоившегося Абсолюта за капюшон. Тот чертыхнулся, злобно зыркнул, но в целом остался спокоен. Шагнув к Артуру, он дружески ткнул его кулаком в плечо.
        - Не волнуйся. И, кстати, ты теперь наш лидер. Посмотри в профиле.
        Артур непонимающе вскинул брови и открыл интерфейс. Я сделала тоже самое.

«Гильдия: no name
        Лидер гильдии: Артур»
        - И правда... - произнес Артур, кидая неуверенный взгляд со строчек на нас и обратно. - Но я же...
        Шира ободряюще похлопала его по голове.
        - Ты справишься.
        Артур выпрямился, смахнул последнюю слезу и вышел вперед. Оглядел нас. Малюсенькую потрепанную гильдию, у которой даже не было нормального названия. Оглядел самым что ни на есть лидерским взглядом.
        - Тогда у меня есть план, где нам можно залечь на пару дней.
        Порывшись в инвентаре, он достал оттуда один из своих порталов. Бережно сдул с него несуществующую пыль и посмотрел на нас.
        - Вы мне верите?
        - Естественно, - ответила я за всех, но никто не стал перечить. - Только подожди секундочку.
        Я вышла к нему и развернулась к остальным. Настало время для очередной пафосной речи. Они хотя бы ободряют и отвлекают от тоскливых мыслей.
        - Вас не бесит, что нас так презрительно кличут «Ноунеймы»? И что мы вообще, по сути, никто. Я считаю, что у нас, наконец, должно появиться нормального название. И для нас самих, и в память Роланду.
        Народ переглянулся. Абсолют хмыкнул, уперев руки в бока.
        - Да уж, если бы Роланд правда хотел как-то назвать гильдию, это было бы что-то рыцарское. Рыцари... Чего-нибудь.
        Повисла тишина, и каждый углубился в свои собственные мысли, пытаясь подобрать хорошее и не совсем банальное продолжение для названия. Я искренне считала, что название нужно. Если раньше мы были гильдией только потому что надо было сделать привязку к базе, то сейчас мы уж точно что-то большее, чем простая загнанная в угол группа игроков. Мы, черт подери, сейчас враги всего живого.
        - По сюжету игры, есть две силы - Духи и Пустота, - задумчиво произнесла Шира, поднеся единственную целую ладонь к губам. - И если Духи - добро, которое сейчас от нас отвернулось, то Пустота - зло, коим мы являемся для всех остальных. И от которой у нас, собственно, те умения. Да и Войд этот...
        - Рыцари Пустоты, - довольно кивнул Артур. - Хорошее название. К черту добро.
        - Особенно хорошее для Хель, - кивнул на мою скрытую под одеждой дыру Абсолют, расплывшись в улыбке, по которой я уже успела соскучиться за несколько часов.
        - Закройся, - беззлобно рыкнула я, пригрозив ему кулаком. - У тебя в голове тоже пусто.
        Атмосфера перестала быть такой тягостной и давящей. Немного, но нам полегчало. Артур вбил название в нужную строку, и теперь у нас наконец было хорошее имя. И мы его отстоим. Во что бы то ни стало.
        - А теперь пойдемте, надо первым делом вернуть Шире руку. Там и отдохнем нормально.
        С этими словами Артур открыл портал в очередную неизвестность, и мы смело шагнули за ним.
        ГЛАВА 10
        На этот раз Артур открыл дверь-портал прямо в чье-то жилище, это мы поняли по обильному мату его хозяина, что, чертыхаясь, собирал раскиданные по полу бумаги и книги, грозясь воткнуть скальпель кому-нибудь в зад. После полумрака, царившего в пещере, глаза отказывались видеть нормально при таком ярком свете, и хозяина или простого жильца помещения я разглядела, только когда как следует проморгалась.
        Салатового цвета волосы до плеч лежали в полном беспорядке, будто он только что проснулся после ночи на полу или за столом, серые глаза под стеклами очков недобро блестели. В одной руке он держал кипу подобранных с пола бумаг, в другой - инструмент, напоминающий то ли пилу, то ли орудие пыток. Одет он был почти как Артур, только вместо защитного нагрудника на нем была простая черная рубашка и белый галстук. Несмотря на невысокий рост, доходящий Шире до плеч, выглядел он все равно устрашающе, будто сейчас кинется на кого-нибудь и горло вскроет. Я с улыбкой подняла руку и приветственно ему помахала. Не оценил.
        - Артур, - нахмурился человек, поправляя очки кончиком инструмента. - Какого черта?
        - Дэкстер, - уверенно сделал шаг вперед наш новый лидер. Мы замерли. - Нам нужна твоя помощь.
        Игрок, которого, очевидно, звали Дэкстер, обрадованным этой просьбой не был. Отложив все, что держал в руках, на стол, он тяжело вздохнул, закрыл глаза и погрузился в раздумья.
        Мы молчали, явно понимая, что наше заявление сюда застало его врасплох. Я оглядела комнату. Белые стены, яркий свет, оборудование на столах - все было похоже на цех по сбору роботов, примерно такой, как был у меня в подземельях базы. На одном из столов лежал металлический протез руки, еще пока не покрытый искусственной кожей. Я кинула быстрый взгляд на Ширу и ее обрубок, что она как-то неестественно придерживала здоровой рукой. Непривычно, наверное. Рука - это не просто дырка где-нибудь.
        После осмотра комнаты многое стало понятно. Коллега Артура. Модификатор. Артур как-то упоминал его в разговорах, но вживую мы никогда не встречались. Если он нас подлатает, прежде чем мы уйдем бить морду мобам - было бы шикарно. Еще шикарнее, если пойдет с нами. Но это все было взглядами в будущее, а пока меня больше волновал строгий и недовольный взгляд Дэкстера. Может, ему лучше будет нас попросту сдать и не париться. Возможно, нас тут уже и ждут.
        И прежде чем меня накрыло волной паранойи, что уже поднималась где-то в глубине души, Дэкстер открыл глаза.
        - И как тебя угораздило-то... Ладно. Все равно выбора у меня немного.
        - Он у тебя есть, - пожал плечами Артур. - Но я рад, что ты на нашей стороне.
        - Ни на чьей я стороне, - огрызнулся Дэкстер, ткнув в нашу сторону пальцем. - Просто убивать кого-то ради своего эгоизма - свинство. Да и... - он ухмыльнулся и взглянул на Артура. - Мы с тобой привыкли к трудностям.
        - Вот уж точно, - улыбнулся Артур и облегченно выдохнул. И всех нас тоже тут же отпустило.
        - Эм... - подал голос Абсолют, недоверчиво смотря на Дэкстера и не отпуская рукояти снайперки на плече. Да уж, зона могла быть и небезопасной... Стоило бы поучиться у него сноровке. - Может, мы имеем право знать, где мы, и кто он?
        - Разумно, - поправил очки Дэкстер. - Дэкстер, модификатор, снайпер, сосед Артура по комнате в общежитии, студент того же медицинского колледжа, что и он. Вопросы?
        Абсолют смущенно отступил назад, не ожидая такой прямоты.
        - Я...
        - Я знаю, кто вы, - перебил его Дэкстер, отмахнувшись. - Весь ЛоС уже знает...
        Я криво усмехнулась. Популярность, мать ее за ногу...
        - Ладно. Полагаю, вам хотелось бы отдохнуть. На втором этаже есть пара свободных комнат. Если кому-то еще, кроме дамы в белом, нужна помощь - оставайтесь, я посмотрю, что можно сделать.

«Дама в белом», совершенно не меняя выражение физиономии, спокойно уселась на ближайший стул, закинула ногу на ногу и подперла щеку рукой. Я прыснула.
        Абсолют откланялся, и, поблагодарив Дэкстера за гостеприимство, ушел рассматривать дом, а мы с Артуром устало опустились на предложенный диван. Дэкстер же сел рядом с Широй, надел на глаза специальные электронные очки, типа моих гоглов, и начал скрупулезно осматривать ее обрубок, делая нужные замеры. В этот раз я была бесконечно рада, что в ЛоСе не было боли.
        Я откинулась на спинку дивана и уставилась в потолок. Где мы? Какая это ступень? Как далеко от столицы? Какой город? Стоило мне немного расслабиться, как вопросы атаковали голову со страшной силой. Трикстер не мог нас отслеживать... Наверное. Иначе нас убили бы еще в той пещере.
        Хах. А ведь чтобы жить нам ведь достаточно просто сидеть себе в городах, где нельзя никого убить, да бесить других своим видом. Странно, что эта мысль не пришла ко мне раньше. Это был бы идеальный план мести тем, кто хотел нас убить, только вот не думаю, что хоть кто-то из нас смог бы просидеть так хотя бы месяц. Потому что, какого хрена? Роланд умер не за этим. Не затем, чтобы мы сложили оружие, и даже не затем, чтобы все мы жили. Истинных его мотивов мы уже не узнаем, но в чем я была точно уверена, так это в его желании спасти из ЛоСа как можно больше людей. Даже если бы это стоило нам жизни. Умрем - и там, где он сейчас, он бы нас встретил и сказал «хорошая работа, вы заслужили отдых».
        От мыслей о Роланде на глаза снова набежали слезы, и я поспешила утереть их рукавом плаща. Артур похлопал меня по плечу, заметив мои попытки не расплакаться снова.
        - Вот только рыдать в моем присутствии не надо, - хмуро произнес Дэкстер. Сняв очки, он отошел к оборудованию, взял пару инструментов подмышку, затем снял с креплений металлическую руку с соседнего стола и удалился куда-то в другую комнату, откуда почти сразу же раздался металлический скрип и звук дрели.
        - Он всегда такой неприветливый? - спросила Шира, повернувшись к нам.
        - Кто бы говорил... - шепнула я в сторону. Видимо, слишком громко, раз Артур странно кашлянул, маскируя смешок, а Шира закатила глаза и кинула на меня обиженный взгляд. Пора собирать коллекцию. Такой вот взгляд - впервые. Надеюсь, удастся увидеть что-то еще до того, как нас размажут мобы тонким слоем по локации.
        Из комнаты все еще раздавался шум и скрежет, и под такие почти родные звуки я чуть не задремала у Артура на плече. Сонливость прогнал бас Дэкстера, перекрикивающий даже звук дрели.
        - Вы понимаете, что завершить протез у меня нет времени, и выглядеть он будет как простая железная рука?
        Кажется, мы с Артуром подумали об одном и том же, раз синхронно выкрикнули «так даже лучше» и заржали, как два помешанных. Похоже это было скорее на нервный и истерический смех, но оно и понятно, с нашим состоянием лучше так, чем сидеть в депрессии и резать вены, кровь из которых тут все равно не пойдет. Шира в очередной раз сделала взгляд «вот дебилы» и отвернулась рассматривать лежащие на столе бумаги и книги. Шира с металлической рукой - что может быть круче? Только еще красный глаз приделать, и вообще шикарно.
        Я задумчиво притронулась к краю дыры в животе. Может, попросить сделать там устройство самоуничтожения? Полезная ведь штука, жизнь запасная у меня есть... Либо же что-то другое, но других мыслей, почему-то, не было. Всякие там пушки или лучи смерти казались мне совсем банальными и не очень-то нужными, ибо использовать такое очень напряжно.
        - Кстати, если вам интересно... - сказал Дэкстер, выходя из мастерской с протезом в руках и снова садясь рядом с Широй на стул. - То это десятая ступень, безопасная зона, небольшой городок такой. Гостей у меня не бывает почти...
        И в этот же момент его перебил радостный девичий визг, раздавшийся с верхних этажей. Вряд ли такие звуки мог издавать Абсолют, но кто ж его знает... Шира, будто на рефлексах, вскочила с места, нахмурившись, но Дэкстер невозмутимо продолжил:
        - ...однако с моей сестрой вам лучше было бы не пересекаться, но уже поздно.
        Я удивленно вскинула брови.
        - А она может угробить нас даже в безопасной зоне?
        - И разве у тебя есть сестра? - спросил вслед за мной Артур, явно пытаясь припомнить что-то важное.
        - Теперь есть, и нет, не может, но... - вздохнул Дэкстер, на секунду оторвавшись от очередных замеров. - Впрочем, кажется ваш друг, судя по тишине, нашел на нее какую-то управу. Либо он уже помер.
        В другой ситуации я, может быть, посмеялась бы, но не после пережитого. Встав с дивана, я решила пойти и глянуть, на что там напоролся Абсолют, но стоило мне только дойти до дверного проема, как Абсолют сам ввалился в комнату, и не один. На шее у него висела довольно мелких размеров девчушка, одетая в типичный хэллоуинский костюм ведьмы, который тут можно было, кажется, выбить на каком-то квесте. В руках у нее был деревянный и совершенно бесполезный как оружие посох, на голове - широкополая черная шляпа, из-под которой торчали в разные стороны черные волосы. Судя по тому, как равнодушно тащил ее на себе Абсолют, девчушка была не шибко буйной, хотя и не понятно почему прицепилась к нашему снайперу.
        Я послала Абсолюту самый непонимающий взгляд из всех, что могла, и он ответил мне тем же, пожав плечами.
        - Эм... Привет? - как можно дружелюбнее сказала я, приветственно поднимая ладонь. Девочка широко улыбнулась мне и, спрыгнув с шеи Абсолюта, попыталась кинуться на шею мне, но я вовремя сделала шаг в сторону. Та, однако, не растерялась и сделала вторую попытку, но снова мимо. Попытавшись снова и снова провалившись, она, наконец, потеряла надежду меня поймать и смирно встала передо мной. Хоть кто-то тут смотрит на меня снизу-вверх...
        - Я Никки, и я очень много о вас слышала, - произнесла она звонким, но не совсем детским голоском. Наверное, ей было где-то лет двенадцать-тринадцать. - Хотела встретиться.
        Артур за мной спиной, совершенно ничего не понимающий, издал странный вздох.
        - Дэкс, ты откуда взял ребенка?
        Абсолют прыснул и попытался не заржать. Никки возмущенно надула щеки и выставила в сторону Артура посох, будто надеясь обратить того в камень одним заклинанием.
        - Я не ребенок! И нигде он меня не взял, он...
        - Никки, - строго оборвал девочку Дэкстер, блеснув стеклами очков. - Можешь, пожалуйста, не мешать? У нас важные дела.
        Никки замерла на полуслове, выбирая, как ей поступить, и чуть было уже не ослушалась, как наткнулась на взгляд Ширы. Тихонько пискнув «хорошо», она со скоростью ракеты смылась из комнаты под наш с Абсолютом дикий смех. Да уж, Шире надо работать учителем, идеально же вышло бы. Дисциплина была бы железной.
        Дэкстер скрипнул зубами и приложил руку ко лбу.
        - Какой придурок вообще пропустил в игру ребенка... - выдохнул он. - Я нашел ее где-то на первой ступени. Ей двенадцать, а ведет себя так, будто ей семь. Родители в реале, друзей нет. Ну, а я не смог пройти мимо, теперь она зовет меня старшим братом и иногда помогает с делами. Ничего интересного.
        Артур выразительно изогнул бровь, открыл было рот, чтобы что-то сказать, но в итоге просто пожал плечами и кинул взгляд на дверной проем, в котором скрылась Никки. Мы с Абсолютом, уняв истерику, плюхнулись на диван и разлеглись там «валетом», синхронно выдохнули и издали звуки просыпающихся динозавров. Дэкстер, сидевший к нам спиной, аж дернулся, но решил не спрашивать, что мы такое. Шира, которую совершенно не волновало, как там Дэкстер шаманил с ее рукой, что-то набирала в открытом интерфейсе сообщений.
        - Как там наш красноглазый друг? - поинтересовался Абсолют, заметив, как криво изогнула губы Шира, открыв какую-то из вкладок. Шира вздохнула, бросила «еще не помер», и уставилась куда-то в одну точку, не реагируя на дальнейшие попытки добиться от нее хоть чего-то.
        Дэкстер потратил на установку протеза где-то час, зато потом, когда он, выругавшись, согнал нас с дивана и попросил демонстрацию своего творения, мы все замерли в восхищении. Протез был грубоват, но прекрасно выполнял все функции нормальной руки. Наверное, система просто воспринимала это как обычную руку, только с бафами и апгрейдами. Сильный рывок рукой в сторону выкидывал недлинный меч для ближнего боя; встроенную в ладонь световую пушку Дэкстер попросил не тестировать в квартире и выгнал нас во двор, где мы с Абсолютом наполучали от Ширы звездюлей, дерясь двое на одну врукопашную. И, как и стоило ожидать, когда мы запросили пощады и сели отдышаться, Шира помахала нам здоровой рукой, и выпустила из протеза световую гранату прям нам под ноги. Мощная вышла штука.
        В таком темпе прошел весь день. Мы усиленно пытались вернуть себя в состояние нормальных людей, а убитых горем плакальщиков жестоко заталкивали куда-то в самую глубь души. Все трое попросили Ширу, в случае сего, бить нас по голове протезом, на что та с радостью согласилась.
        Взглянув на мою дыру, Дэкстер сначала развел руками, мол, понятия не имеет, как с таким работать, но потом поразмышлял и сказал, что, если я придумаю что-то сама и соберу это со своим навыком «инженера» - скорее всего сможет все вживить. Полночи я потратила на размышления, но, как и в прошлые попытки что-то придумать, все тупо сводилось к самоуничтожающей бомбе, которую собрать будет не сложно, но которую хрен кто одобрит. Так ничего не придумав и явившись к народу на утро в состоянии еще стоящего привидения, напугав своей бледной рожей бедную Никки, я решила, что пусть дыра остается. Она не мешалась, ХП точно ничего уже не вернет, так что может быть когда-то она и пригодилась бы.
        Второй день мы провели за тренировками. Места на них было не очень много, и частенько мы попадали под удары друг друга, но в общем вышло даже забавно.
        Кошмар ждал нас вечером, когда Дэкстер просматривал новости на большом экране в гостиной, щелкая пультом по вкладкам. Почти никто больше не фармил данжи, о выполнении каких-то больших кветов не было ни слова. Все было только об одном.

«Один из „ноунэймов“ был повержен!»

«Враги ЛоСа остались без лидера!»

«Трикстер сдержал свое обещание!»
        На последнем я выхватила у Дэкстера пульт и включила запись события, произошедшего буквально пару часов назад.
        Трикстер снова, оказывается, собирал своих фанатов, а мы, как всегда, не знали. Стоя посреди огромной сцены с Лоренсом рядом, он радостно скалился и приветствовал всех пришедших. Пульт треснул у меня в перчатках, но я проигнорировала это, как и недовольное замечание Дэкстера.
        - Поблагодарим же нашего друга за то, что он сделал этот мир лучше! - произнес Трикстер, и голос его разнесся по трибунам. - Лоренс, как я и обещал, ты свободен. Удачи в реальном мире. Нам будет тебя не хватать.
        И, стукнув тростью по полу под собой, он что-то быстро (неестественно быстро) набрал в консоли. Ухмыляющийся Лоренс послал в камеру воздушный поцелуй и со смехом растворился в воздухе.
        Пульт разлетелся на кусочки.
        - Достану даже там, - рыкнула я, кусая губу. - Достану, и...
        Удар от Ширы не заставил себя ждать, спасибо ей огромное. Взяв меня за ворот, она хорошенько меня встряхнула и щелкнула по носу.
        - Не до него сейчас, - сказала она, и я уловила дрожь в ее руках. Тоже, наверное, разорвать его хочет. Артур с Абсолютом держались поспокойнее, но только первые минуты - потом, как и следовало ожидать, оба рыкнули по неприличному слову и скрылись где-то в глубине квартиры под крик Дэкстера о том, что тут же, мать вашу, ребенок, и под крик этого самого ребенка о том, что она уже большая.
        Я кивнула, извинилась перед Дэкстером и пообещала собрать ему сегодня же новый пульт, что, собственно, и сделала через пару часов, перед этим хорошенько избив грушу. На всякий случай, пульт был ударостойкий.
        ГЛАВА 11
        - Итого у нас полторы тысячи зарядов, около пятнадцати пистолетов «на всякий случай», четыре человека, один монстр и ноль планов. Не так уж все и плохо...
        Абсолюту было поручено составить статистику по нашей ситуации и доложить о ней. Он, конечно, паникер тот еще, но хоть сейчас вывел все в более-менее позитивное русло. Собрание за общим столом прошло серьезно и собранно, и, если бы Дэкстер с важным видом не занял свободный стул, все бы точно зациклились на том, что кого-то не хватает.
        А Роланда не хватало до зубного скрипа.
        - Ясно...
        Артур откинулся на спинку стула и устало закрыл лицо руками. Мы находились у Дэкстера всего лишь третий день, пытаясь полностью отдавать себя тренировкам и улучшению навыков, и мозги наши совершенно не отдыхали. Если мы с Абсолютом еще как-то могли переключиться на что-то практически мгновенно, то на Артура свалились лидерство и ответственность.
        - И ты, Дэкс, ни за что не примешь наше предложение, верно?
        Дэкстер, делающий до этого вид, что его наш разговор не касается, нахмурился и тяжело выдохнул, крепче сжав в ладонях чашку чая. В соседней комнате послышался топот и беззаботный смех Никки.
        - Ты знаешь меня, Артур. Я бы полез в любую авантюру за тобой в реале, но здесь... Будь я один, я бы не раздумывал. Но я взял с себя слово, что не брошу этого ребенка тут одного. А гарантии, что вернусь с вашего самоубийственного задания нет. Я помогу вам подготовиться, но с собой не зови.
        Артур усмехнулся, переведя взгляд на друга.
        - Никогда не думал, что ты будешь так кого-то беречь. Заставлять не буду.
        С этими словами он затих на долгие пять минут, уставившись в потолок и почти не дыша. Мы все боялись пошевелиться и спугнуть его мысли. Только Шира, расслабленно пьющая кофе, набирала что-то в интерфейсе. Настроение ее не менялось со вчерашнего дня, что означало, скорее всего, только одно - Шаркис все еще жив.
        - И все же я боюсь, что нас слишком мало для этого квеста... Слишком. Даже учитывая те навыки, которых нет у других, мы проигрываем количеством. Плюс - у нас нет танка. Хель не выдержит одна защищать Ширу и Абсолюта, а на Шаркиса рассчитывать глупо, он - наш основной урон, ему будет не до защиты кого-то. Хотел бы я найти еще кого-то, но доверять мы теперь никому не можем. На простой рейд я бы нашел замену в два счета, а так...
        Атмосфера уныния, что до этого витала в воздухе, обрушилась на нас дождем из булыжников. Друзей, кроме гильдии, ни у меня, ни у Ширы не было, только случайные знакомые во френдлисте, встреченные на каких-то квестах. Такие прибьют мгновенно, я не сомневалась. Как бы это не звучало, а людям проще сразу же закидать камнями виновных в их беде, чем выяснить все нормально. Самое противное, что я сама не знала, как бы поступила, узнав, что из-за кого-то моя жизнь под угрозой. Точно знаю, что никого убивать не стала бы. Хотя, если бы мне сказали, что можно придушить Лоренса, я бы не долго колебалась...
        Дэкстер молча встал со своего места, оставив на столе недопитый чай, и удалился в гостиную, где, судя по топоту, носилась из угла в угол заскучавшая в одиночестве Никки. Рыцари Пустоты остались в комнате одни.
        - Ладно, я что-то придумаю... - потер глаза Артур, тяжко вздохнув. - Я что-нибудь придумаю... Вы можете пока делать, что хотите. Так сказать, свободны, разойтись.
        Никто не сдвинулся. Я вытянула руки вперед, потянулась и улеглась на приятно холодную поверхность стола. Абсолют практически синхронно повторил все за мной. Шира самозабвенно пила кофе маленькими глотками, будто растягивая удовольствие, хотя что-то мне подсказывало, что ей просто не хотелось вставать за новой чашкой. Она сосредоточенно вчитывалась в текст перед лицом, а затем с поразительной скоростью набирала сообщения.
        Бросать Артура наедине с тяжелыми раздумьями никто не решился. Он тихо усмехнулся себе под нос и не стал нас выгонять.
        За стеной послышался довольный писк Никки, и через пару секунд улыбающееся во весь рот чудо уже прискакало к нам, мгновенно окрасив наше серое уныние в яркие цвета. Глядя на нее мне казалось, что не все еще потерянно, и в этом мире осталось что-то светлое и доброе. Никки запрыгнула на освободившийся стул и ткнула посохом в пребывающего где-то в прострации Артура, до которого не сразу дошло, что происходит.
        - Я знаю, кто вам может помочь! - воскликнула она и радостно прокрутилась вокруг себя, чуть не свалившись со стула.
        Признаться, я думала, что она скажет что-то вроде «Вам поможет удача и вера в себя!».
        - Если его попрошу я, точно согласится! - не унималась Никки, не получившая на свои действия ожидаемой радости. - Эрайль очень сильный! И хороший, и добрый, и...
        - И ты бы променяла его на меня, да? - обиженно раздалось из соседней комнаты, и в дверях снова появился Дэкстер. Вот есть же такие люди, как Шира или Дэкстер, у которых на лице будто застыло одно и то же выражение. Такое ощущение, что их физиономии тоже жили по игровым правилам - дополнительные эмоции надо разблокировать за деньги. Дэкстер смотрел на все вокруг с ужасно недовольной рожей. Может, конечно, она у него такой стала, когда появились мы...
        Никки смущенно отвела взгляд.
        - Нет, конечно. Но ты же им не поможешь, а помочь надо, а Эрайль сказал, что придет, если его позвать... Он мне обещал!
        Это имя показалось мне смутно знакомым, я точно знала, что слышала его с неделю назад, но потом началось черти что, и мозг встряхнуло так, что, если меня спросили бы мою фамилию, я бы на какое-то время даже задумалась бы.
        Дэкстер пожал плечами.
        - Ну раз он обещал, то выбора у него мало, а то ж ты в гробу достанешь. Брысь, дай я им все объясню, а потом, если надо будет, напишешь Эрайлю. Брысь со стула, сказал.
        Никки показала ему язык, спрыгнула, и, пританцовывая, покинула кухню. Мы остались сидеть в полнейших непонятках. Дэкстер вздохнул.
        - Есть у нас знакомый танк, которому вся эта фигня вокруг вас до лампочки просто. Он одиночка, все эти крупные гильдии терпеть не может, агитирует за добро с кулаками и вообще хороший малый, немного прибитый на голову, примерно, как и вы все. Я проводил для него операцию по замене ребер. Слышали, наверное, что особо пришибленные танки любят, так сказать, танковать собой, без доспехов, экзоскелетов и так далее. Так вот он из таких. Пока я делал замеры, готовился несколько дней, он ошивался тут и подружился с Никки. Они тут носились так, что стены тряслись. Если надо, я...
        - Ты ведь понимаешь, что кого попало нам сейчас брать нельзя? - перебил его Артур, севший, наконец, на стуле ровно.
        Дэкстер поджал губы.
        - Не тупой. Я не стал бы советовать вам непроверенного человека. Я прошерстил все свои контакты, бывших клиентов и знакомых, и из всех только он кажется мне приемлемым вариантом.
        По Дэкстеру было видно, что он искренне хочет нам помочь и сам себя убеждает в том, что сказать «не нравится что-то - вон» будет свинством в данной ситуации. Беспокойство Артура понять можно несомненно, но у нас не было ни времени, ни возможности выбирать. Надо было решать что-то быстро. Моя интуиция, работающая только на плохое, молчала, что уже было каким-никаким хорошим признаком.
        - Он сможет прийти «на собеседование» сегодня? - спросила я, и тут же словила три удивленных взгляда на своей персоне. - Тут-то он что нам сделает? Если только не скажет потом всем, что мы прятались тут...
        - Не скажет, - рявкнул Дэкстер. - Прийти он, думаю, может. Если Никки позовет, думаю, дела побросает.
        Народ опасливо переглянулся. Точнее, Абсолют с Артуром переглянулись, а Шира, закрыв окошко интерфейса впервые за вечер, произнесла:
        - Шаркис сказал, что Эрайль будет отличным вариантом, - выдержав драматическую паузу долгим глотком кофе, она добавила:
        - И сам Шаркис, если не умрет до вечера, тоже появится.
        Я как раз успела соскучиться по его страшной маске и подколам, как вовремя-то.
        - Ладно, - выдохнул Артур, слегка улыбнувшись. - Зови.
        И он, встав из-за стола, быстрым шагом вышел с кухни. Дэкстер бросил ему в след ехидное «как всегда нервничать уходишь?», но, поняв, что сморозил глупость, кинулся следом.
        Эрайль обещал явиться на закате, и, дабы скоротать это время быстро и с пользой, я решила выпустить эмоции в тренировочной комнате, перед этим пройдясь по зданию в поисках чего-то интересного. Дом Дэкстера был достаточно большим, даже очень, но не являлся гильдбазой, что сразу ставило вопрос - а на какие, собсно, деньги он куплен? На деньги с операций по пересадке чего-то? Возможно... Модификаторы вообще одни из самых богатых в ЛоСе люде, гребут за услуги дорого. Но чтобы на дом насобирать...
        Прогуливаясь по коридорам, я невольно вспомнила нашу базу, оставленную впопыхах. Цветастый зал, кофейный столик Ширы, стрельбище, свою мастерскую... В сердце больно кольнуло. То место я называла домом, настоящим домом, а нас выкурили оттуда, как крыс, разнесли все, что можно, не дав нормально разобраться. Желание плюнуть на все и просто пойти бить морды лидерам главных гильдий росло во мне с каждым днем, но я запихивала его как можно дальше. Не до этого, и проблемы это не решит. Вот если мы провалим квест по выходу, вот тогда, если выживем, можно просто уйти во все тяжкие. Это меня убьет, скорее всего, но мы тогда все тут рано или поздно помрем. В реале уж точно.
        В зале я сначала долго и монотонно била обтянутую поролоном стену, представляя, как разукрашиваю рожу Лоренса, превращая ее в сплошной синяк. Легче от этого не становилось, но пар все равно надо было хоть как-то выпускать. Этот ублюдок отправился в реал, будет жить там нормальной жизнью, если только кто-то не поднимет логи и не узнает о том, что он - убийца. Если за ситуацией в ЛоСе вообще следят, то все, кто выберутся будут наблюдаться у психиатров не один месяц... А ПК вообще могут отправить за решетку. Если, конечно, смерть вообще реальна. Где-то на границе сознания у меня теплилась мысль, что все эти две жизни и счетчик на небе - просто способ заставить нас играть и бояться умирать. Смерть могла быть выходом из игры, но все обставили так, что ее начали бояться.
        Я рыкнула себе под нос и выпустила «когти». Стена напротив сверкнула красным, серия атак оставила на ней длинные глубокие царапины. Много умений у меня работало именно с когтями, и только пассивные - просто с кулаками. Комбинаций хватало аж на две минуты беспрерывного каста, и я этим по праву гордилась.
        Через несколько часов в зал вошла Шира и прервала мою тренировку громким выстрелом в воздух. Ярко-синяя пуля запрыгала по залу, не зная, обо что бы разбиться. Ее бластеры были улучшены Артуром до предела. До предела наших ресурсов. Наверное, можно было сделать что-то еще, но много чего мы оставили дома. Детали, склад зарядов... Эх.
        - Эрайль пришел, - оповестила Шира, и я, звучно хрустнув пальцами, поспешила за ней, пытаясь все же припомнить, где я слышала это имя.
        И стоило мне только его увидеть, как в мозгу сразу же всплыл заголовок статьи из внутриигровой газеты недельной давности:

«Трехмесячный одиночный квест „Отшельник - слуга Духов“ был завершен сегодня игроком под ником Эрайль. Какую именно награду он получил - неизвестно, информацией делиться отказался».
        Я понимала, что пялиться на кого-то настолько беспалевно - грубо, но ничего не могла с собой поделать. И я считала Роланда высоким? Эрайль был ростом под два метра, и даже без какой-либо брони шире в плечах, чем наш бывший лидер. Этакий огромный шкаф... Бородатый шкаф в красной рясе. Мда, не хотела бы я видеть его во врагах...
        Я пялилась на него, задрав голову и приоткрыв рот. Народ рядом неприкрыто ржал. Встретились, блин, самый высокий игрок ЛоСа и самый коротышка.
        - Я не кусаюсь, - пробасил Эрайль, и я, вздрогнув, выдавила доброжелательную улыбку. - Как дела?
        Он протянул мне ладонь для рукопожатия, и моя перчатка жалобно заскрипела в его пальцах.
        - Перчатки? Необычный выбор. Не встречал еще таких, - широко улыбнулся Эрайль. Враждебности в нем не было ни капли. Карие глаза излучали лишь какое-то добро и умиротворение.
        Монаха-отшельника в наших рядах как раз не хватало.
        - Да, они самособранные... - потерянно произнесла я, и решила все же взять себя в руки. Каждый чертов раз при виде кого-то необычного у меня отказывал язык, такое ощущение, что я зря потратила полтора года на учебу на факультете психологии. - Кхм. Меня зовут Хель и у меня в животе дырка, приятно познакомиться. А вы, кретины, перестаньте ржать, пока я не разозлилась.
        Конечно же ржач стал еще громче, но Эрайль отреагировал на все довольно равнодушно.
        - Значит, вы хотите, чтобы я танковал для всех в каком-то квесте, который, по вашему мнению, решит все проблемы ЛоСа и может нас вытащить в реал? - спросил он, плюхаясь на диван. Никки, сидевшая на другой стороне, подлетела в воздух и со смехом приземлилась обратно.
        - Именно так, - серьезно сказал Артур. - Доказательств мы не предоставим, потому что у нас их нет. Квест этот может стоить всем нам жизней, но мы решили хотя бы попытаться. Не ради всех в ЛоСе, они наступили нам на горло, а хотя бы ради себя и тех, у кого остались нормальные, не промытые Трикстером мозги.
        Эрайль задумчиво почесал густую русую бороду.
        - Вот же ж. Пробыл три месяца на закрытой локе, вышел, а тут творится не пойми, что. Кошмар. Надо было хоть новости читать... Итого, у вас тут оплот «бунтарей», а все остальные на вас охотятся, потому что какому-то там Трикстеру и системе вы не понравились. И если я стану вам помогать...
        Он замолчал, и народ в комнате напрягся в ожидании.
        - Мне тоже грозит опасность... С другой стороны, все может привести к выходу в реал. Ради такой возможности я готов рискнуть, наверное. Да и Никки так просила. Не могу отказать ей.
        Никки, радостно пискнув, прыгнула ему на шею, и по комнате пролетел вздох облегчения. Не было гарантии, что Эрайль не предаст нас в самом конце, но раз его «рекомендовали» наши друзья... Хоть не абы кто.
        - Мы были бы очень рады твоей помощи, - почтительно сказал Артур. - Даже если все провалится.
        - Верить в лучшее надо, - ухмыльнулся Эрайль. - Я бы еще был бы не против узнать вас немного поближе, чтобы было легче понимать друг друга в бою, и...
        Эрайль не договорил. Посередине комнаты затрещало, сверкнуло белым, и открылся портал неизвестно откуда. Мы отпрянули назад, нацелив на него оружия. Неужто Эрайль привел хвост? Из портала вывалилось тело, треск прекратился, и гостиная вернулась в прежний вид, исключая только нечто черное и слегка дымящееся на полу.
        - Проходной двор... - процедил Дэкстер. Никки потыкала в тело посохом, и тело шевельнулось, перевернулось на спину и выматерилось.
        - Чуть не сдох... - хрипло раздалось из-под разбитой маски. Лампочки, обычно зловеще горевшие красным, будто взорвались изнутри.
        Шаркис, выбравший очень эффектный способ появиться, и правда выглядел сильно потрепанным. Пожеванным даже. Будто его монотонно мусолил какой-нибудь динозавр, а потом выплюнул, потому что невкусно и слишком много желчи.
        - Где был? - я присела рядом и помогла ему снять помятую маску. Шаркис жадно глотнул свежего воздуха и часто задышал.
        - Да так. Испытывал мобов на той локации, куда мы собрались... Путь прокладывал... В общем, как всегда. Потом решил зайти в любимый данж за лутом, там заряды сыплются по сотне за моба, наткнулся на Райгата... Он накинулся на меня, будто не видел давно, ну и... - Шаркис расплылся в кровожадной ухмылке, от которой на коже пошли мурашки. - Я его грохнул. Насовсем. Чуть сам коньки не откинул. Думал уже мысленно прощаться с миром, да он не попал последней атакой. Повезло.
        В тишине комнаты было слышно бешенное биение его сердца. Друзья стояли, не зная, что на такое сказать. Шира делала вид, что не знает его и вообще впервые видит.
        - Ну вот все и в сборе! - радостно произнес Эрайль, вообще не впечатленный словами нашего друга убийцы-самоубийцы. - Предлагаю теперь все нормально обговорить.
        И эта кучка ненормальных собирается спасать всех и себя. Великолепно.
        - Дурдом... - раздалось из кабинета Дэкстера, и, черт подери, я была с этим согласна.
        ГЛАВА 12
        - И вот так получилось, что мы стали врагами народа, несмотря на то, что собираемся всех спасать.
        По какой-то причине, поведать Эрайлю нашу ситуацию поручили мне. Наверное, чтобы не получилось слишком сухо и безэмоционально, как вышло бы у Ширы или Артура, без обилия мата, как у Шаркиса, но достаточно красочно и подробно. Уж речи толкать я умела, и в эту душу вложила, Эрайль аж замер, слушая меня, что не могло не льстить и не радовать. А Абсолюту доверять речи нельзя было, он увел бы все куда-то в совсем другую степь.
        Дэкстер делал вид, что не хочет участвовать, но все равно слушал, сидя за свои столом и работая над сломанной маской Шаркиса. Обещал, что сдерет с него за срочность втрое дорого, на что Шаркис просто отмахнулся, посоветовав Дэкстеру взять в руки инструменты сию секунду. Мне показалось, что Дэкстеру очень хотелось воткнуть отвертку Шаркису в глаз.
        Никки, сидящая на коленях Эрайля, под конец рассказа едва ли не плакала. Шмыгнув носом, она утерлась широким рукавом своего ведьминского костюма, что-то пролепетала и убежала наверх, видимо к себе в комнату. Эрайль проводил ее взглядом и печально вздохнул.
        - Кажется, вы ее растрогали. Да и меня тоже.
        Учитывая его внешний вид, звучало это достаточно смешно, но никто не проронил ни звука. Эрайль понял, что он него ждут нормальной реакции и мнения.
        - И я согласен вам помочь. У меня в запасе есть обе жизни, - Эрайль ударил кулаком в районе груди, выражая решимость и готовность идти в бой. Я облегченно выдохнула и улыбнулась. Плюс один, хотя это и вышло в ноль, учитывая наши потери. Теперь у нас снова был танк. - Но... Если я там умру, дальше без меня. Это не потому, что я такая сволочь. Просто у меня есть, кого защищать, и кто точно расстроится, если я умру окончательно.
        Эрайль посмотрел в сторону, в которую убежала Никки, и все мы, кажется, все поняли. Конечно, в ЛоСе полно людей, которых ждут в реальности, и которые хотят вернуться живыми. Которые не мчатся, сломя голову, вперед, ища путь наружу, а просто живут в удовольствие, берегут свою жизнь, и жизни других. Пусть о пути наружу думают те, кто отбит на голову и не боится умереть. Вроде нас. Сказать такое про себя я смогла только после долгих размышлений, переваривая ситуацию и вспоминая о жизни в реальности. Как никак, а тут было в сотню раз круче, в реальность не хотелось, но и умирать от того, что умрет простое физическое тело - тоже.
        Плюс ко всему, шило в моей заднице не дало бы мне сидеть сложа руки, когда выход уже так близко.
        - Спасибо, - сказал Артур и они с Эрайлем пожали руки. - Полагаю, теперь нам нужно несколько дней, чтобы привыкнуть друг к другу во время тренировок, и можно выдвигаться. Бросаться туда прямо сейчас будет опрометчиво. Мы больше не хотим никого терять.
        - Это естественно, - кивнул Эрайль, вставая из-за стола. Господи, надо бы привыкнуть, что чтобы сказать ему что-то надо настолько задирать голову. - Хотите, можем прямо сейчас пойти к Дэкстеру на задний двор, и я покажу, как сражаюсь.
        - Было бы... - Артур хотел было ответить, но пришедшее в личку сообщение отвлекло его. Он нахмурился, ткнул на «читать», и замер на несколько минут, и по выражению лица его было понятно, что, либо произошло что-то плохое, либо... Либо произошло что-то плохое. С таким выражением хорошие новости не читают. Но под конец лицо его смягчилось и он, усмехнувшись, потер руками глаза, будто проверяя, что не спит.
        Воцарилась тишина, и только Абсолют, у которого чувство такта отсутствовало, кажется, с рождения, раздраженно барабанил пальцами по столешнице, а затем рявкнул:
        - Да что случилось, твою мать?!
        Артур вздрогнул, будто кто-то лопнул рядом воздушный шарик. Уже вскочивший, чтобы пойти посмотреть на техники Эрайля, он сел обратно, продолжая странно нервно ухмыляться.
        - Это Фэйт. Она... Написала, что ей очень жаль о том, что случилось, и она хочет чем-то нам помочь.
        Видно было, насколько трудно Артуру давались слова. Фэйт, та, в которую был влюблен Роланд, и та, что пригрела на груди змею-Лоренса. Глава Легиона, который больше не легион, а горстка самых преданных и неподкупных. Лучшая лучница всего ЛоСа, Ледяная Принцесса, предлагает нам помощь, после того, как ее правая рука убил ее возлюбленного. Трогательно было невероятно, но Артур прекрасно понимал, что не все присутствующие готовы во второй раз поверить в руку помощи, протянутую без просьбы.
        Но все молчали.
        - Фэйт? Та самая Фэйт же? - вскинул брови Эрайль, не понимающий, от чего кто-то настолько известный будет писать нам с предложением помочь. - Которая из Легиона?
        Артур сухо кивнул.
        Эрайль уже почти хотел что-то выпалить, как осознал, почему мы не радуемся.
        - Думаете, это может быть подставой? - хмуро спросил он.
        - Вряд ли... - наконец разлепил губы Артур. Он по-прежнему смотрел прямо перед собой, и глаза его бегали по строчкам сообщения, которое он так и не закрыл. - Я уверен, что она написала это искренне. У нее у самой, кажется, проблемы. Легиона больше нет, Лоренс вернулся в реальность, а саму ее покрывает матами весь ЛоС за обращение к игрокам не трогать нас. Это не может быть подставой, и я бы сам с радостью принял ее помощь, но...
        Артур посмотрел на нас с отчаянной тоской в глазах. Абсолют сжал кружку чая так, что она треснула у него в руках, расплескав жидкость по полу, но он не обратил на это внимания. Шира сидела, закрыв глаза и нахмурив брови. Я до скрипа сжимала руки в перчатках в кулаки, понимая, что эмоции в этот момент - мой враг.
        - Думаю, надо с ней встретиться, - неожиданно для всех сказала Шира, не открывая глаз. - На нейтральной территории, кому-то из нас. Чтобы все выслушать и на месте понять, что да как. Если Артур не против, я пойду с ним. С моим «Стазисом» мы сможем уйти, если что-то произойдет.
        - А еще могу пойти я! - рассмеялся до этого момента дремлющий в углу Шаркис, про которого мы успели забыть. - Но тогда от меня не останется и мокрого места. Вы там это, предупредите, что я тут, а то мы не особо ладим. А я всего-то один раз попытался за ней приударить.
        На короткий миг мне казалось, что у Ширы дернулся глаз, но она сдержалась и не начала стрельбу в комнате. Побить все кружки было бы крайне неуважительно к хозяину дома. Хотя, Абсолют уже начал... Я фыркнула в кулак, а Шаркис с донельзя довольной ухмылкой устроился обратно в угол. Вот же ж интриган.
        - Я согласен, - наконец, выдал Артур. - Встретимся с ней сейчас на нейтральной территории, она знает, куда прийти. Если что, мы приведем ее сюда, и я очень попрошу всех не агриться, как мобы. Нам нужна любая поддержка. Хорошо?
        Скрипнув зубами, я кивнула. Предмет моего восхищение в один миг превратился для меня в обычного человека, и мне предстояла встреча с ней лицом к лицу. Что я должна буду ей сказать? «Здравствуйте, я вами восхищалась, а потом ваш заместитель убил нашего друга»?
        Мне казалось, что, если бы тут люди могли седеть, от нервов я бы уже была полностью белой, как Шира.
        Артур порылся в инвентаре и выудил один простенький портал, который кинул на пол комнаты; устройство завибрировало и сотворило «дверь». Шира вошла первой, а Артур, окинув нас взглядом, медлил, пока Шира не втащила его за собой. Портал закрылся, и мы остались впятером.
        - Не нервничайте так... - беззаботно зевнул Шаркис, потянувшись. - Фэйт может и выглядит, как Снежная Королева, но на самом деле обычная девушка. Я почти уверен, что она так же, как и Хель будет спотыкаться от строгого взгляда Ширы.
        Это было бы забавно... Представив себе эту картину, я улыбнулась, а Шаркис победно вскинул руки.
        - О, хоть какие-то эмоции, кроме уныния. Хель, тебе совсем не идет быть злой и грустной, это смотрится ужасно. Мне аж плакать хочется. От смеха.
        На секунду мне захотелось врезать ему в морду за такое поведение в нашей ситуации, но потом дошло - он пытается нас подбодрить. В своей идиотской манере, с язвительностью и подколками, пытается заставить нас улыбаться. Как же жалко мы выглядим, что нас утешает самый разыскиваемый убийца ЛоСа?
        - А ты выглядишь, как собака побитая... - будто прочтя мои мыли, вставил свои пять копеек Абсолют, напустив на лицо самое презрительное выражение, какое только мог. - И для того, кто чуть не помер, слишком много звуков издаешь.
        - А я только начал! - воскликнул Шаркис, а я, ткнув Абсолюта в ребра, рассмеялась.
        - Смотри с кем говоришь, он может голову откусить.
        - А я тобой прикроюсь... - невинно улыбнулся Абсолют.
        Переглянувшись, мы трое начали смеяться. Как же много всего свалилось на нас, и как давно мы просто не переговаривались так, по-доброму издеваясь друг над другом? Эрайль, который молчаливой статуей смотрел на нас со стороны, наверное, думал, откуда мы такие психи на его голову свалились. Впишется ли сюда Фэйт?
        Да куда, блин, денется.
        Пока нашего новоиспеченного лидера и Ширы не было, мы утащили Эрайля демонстрировать навыки. Скорее со скуки, чем от реального желания потренироваться, все равно потом ему придется повторить все при остальных. Эрайль не отпирался, и с удовольствием достал из инвентаря огромных размеров щит (выше меня размером, зуб даю), выглядевший как странной формы крест в какой-то особой религии. Эрайль рассказал, что получил его за прохождение своего длиннющего квеста, и ласково зовет щит «Пси», потому что внешне он напоминал эту букву греческого алфавита. На мое резонное «откуда ты знаешь греческий алфавит» он спокойно ответил, что преподает греческий в университете, и я не удержалась от громкого «да ладно?!». Мои стереотипы о том, что в игру типа ЛоСа могли попасть только задроты уже давно рассеялись, но вот то, что тут есть даже учитель греческого меня поразило.
        Щит имел форму довольно-таки странного трезубца, и выпускал по бокам силовое поле, не пропускающее урон. При желании, поле можно было убрать, а каркасом (что-то типа местного креста), - бить в лицо. Сам же Эрайль пошутил, что довольно забавно читать молитву о святой системе и отправлять кого-то в нокаут крестом. Я поверила ему на слово.
        Умения у Эрайля были такие же, как и у любого танка. Привлекающие мобов, возвращающие урон, защитные ауры и много чего такого. Увидев статы моей Ауры Поддержки, он восхищенно присвистнул. Да уж, всем это кажется крутым, а сколько проблем-то...
        Хотя, проблема щита Эрайля была в непомерном потреблении зарядов. Ему требовалось в три раза больше, чем требовали мои перчатки, и от этого уже у меня полезли глаза на лоб. Сам Эрайль лишь грустно пожал плечами, сказав, что потратил на заряды огромные деньги.
        Через час, когда я уже нарезала шестидесятый круг по комнате, а Абсолют едва не подрался с Шаркисом, портал открылся вновь, впустив обратно Артура, Ширу и... Фэйт. Ледяная Принцесса выглядела еще прекраснее вблизи, и на пару секунд у меня перехватило дыхание. Длинные серебряные волосы, пронзительные синие глаза, смотрящие в пол, легкая бело-голубая броня, на которой больше не было символа принадлежности к когда-то могучему Легиону. Она была того же роста, что и Шира, хотя лишние пару сантиметров добавляли каблуки на изящных сапогах. Рядом стоящая Шира равнодушно вздохнула, потянулась, будто разговор ее ужасно вымотал, и ушла куда-то в мастерскую Дэкстера, а я поймала себя на том, что пялюсь на человека уже пару минут.
        - Добрый вечер, - наконец, произнесла Фэйт. - Надеюсь, вы разрешите мне помочь.
        Абсолют мгновенно подскочил к ней и взял ее ладони в свои. Я поперхнулась словами приветствия.
        - Да, конечно! - закивал еще недавно бывший против Абсолют. - Мы вас ждали.
        Из угла послышалось фырканье.
        - Слюни подотри, на ковер капают... - расплылся в улыбке Шаркис, и, кряхтя, поднялся с пола, на котором так и валялся с момента своего прихода. - Йо, красавица, давно не виделись.
        Я была бы совершенно не против увидеть, как Фэйт даст нахальному убийце по лицу, но она сдержанно поджала губы и гордо его проигнорировала. Но Шаркис же такой Шаркис, не довести человека до белого коленья он просто не может...
        - Черт, наверное, меня не узнать без маски... Жаль, жаль, я уж думал, мы можем посидеть, поговорить о нашем прошлом неудачном опыте общения...
        Шаркис говорил это настолько слащаво, что даже меня пробрала дрожь омерзения. Фэйт же была непреклонна. Ровно до тех пор, как Шаркис что-то прошептал ей на ухо и унесся по лестнице наверх.
        - Прикончу... - мгновенно вспыхнув, рыкнула Фэйт себе под нос. Оглядев нас, она страдальчески вздохнула. - И как вы его терпите?
        - Никак, - хором ответили мы с Абсолютом, синхронно пожав плечами.
        Шира только усмехнулась.
        В таком бешенном темпе прошло еще два дня. Мы привыкали друг к другу, строили тактики и тренировались вести бой синхронно. Сразу было решено, что Шаркис в этот раз не полезет первым, а будет драться плечом к плечу с нами, а то, не дай система, либо он, либо мы помрем, так и не дойдя до цели. Шаркис покривился-покривился, но согласился на такой ход. Лидером нашей партии остался Артур, как наиболее рассудительный человек.
        Фэйт с Шаркисом даже не убили друг друга. Ледяная Принцесса и правда оказалась обычной девушкой, умеющей нормально поддержать разговор, и мое восхищение плавно перешло в простую симпатию. Я была рада еще одной подруге, а то иногда мне начинало казаться, что в этой компании я рано или поздно сама превратилась бы в парня.
        Наконец, настал день нашего квеста. Шаркис достал портал, но, заметив, как на нас смотрит из-за угла Никки, не стал его запускать.
        - Все будет хорошо, - ласково проговорил Эрайль и ободряюще улыбнулся. Никки кивнула, громко пожелала всем удачи и сбежала к себе.
        - Волнуется, - вздохнул Дэкстер, поправляя очки. - Удачи вам. Надеюсь, свидимся уже на той стороне, а не на том свете.
        - Умеешь ты подбодрить... - проворчала я. - Как пойдет.
        Дэкстер хмыкнул. Артур сделал шаг вперед, они пожали руки, и Дэкстер, в последний раз на нас посмотрев, скрылся из комнаты, пробубнив, что не переносит прощаний.
        Мне оставалось только надеяться, что мы еще когда-нибудь свидимся.
        - Погнали! - бодро произнес Шаркис и активировал портал.
        ГЛАВА 13
        Войд ждал нас, сидя на большом, заросшем мхом камне, посреди степи, где кроме кустиков полыни не было больше ничего. За ним, метрах в двадцати, ходили Духи. В белых рваных одеяниях, таская за собой различное оружие. Как патруль.
        - Вы все-таки пришли, - расплылся в улыбке Войд, спрыгивая к нам. Темная материя вокруг него излучала легкое тепло, а улыбка на темном лице отдавала какой-то грустью. - В новом составе, как я погляжу.
        Эрайль и Фэйт заметно напряглись. Еще бы, когда я впервые увидела Войда, меня тоже передернуло. Сгусток энергии, принявшей гуманоидную форму, и одна только белозубая улыбка, вместо нормального лица.
        - Не без твоей помощи, - рыкнула я.
        Улыбка пропала с лица Войда.
        - В том, что вы потеряли вашего лидера есть и моя вина, но давайте оставим обсуждение этого на тот момент, как мы все окажемся дома, в реальности. Я обещал рассказать вам, что вас тут ждет, и я расскажу.
        Артур сделал шаг вперед, коротко кивнув.
        - Мы выслушаем тебя.
        - Хорошо... - Войд скрестил руки за спиной и отвернулся. Мы приготовились слушать наставления, но Войд начал издалека. - Шаркис, наверное, уже рассказал вам, что Трикстер - никакой не администратор, а искусственный интеллект, вышедший из-под контроля. Этот мир, весь ЛоС писался ради него и для него. И я догадывался, что однажды его виртуальные мозги повернутся в другую сторону. Эта локация невидима ему, ее создал я, на всякий случай.
        Первой его перебила Фэйт.
        - Погодите. Вы сказали, что мир создавался для Трикстера. Но зачем надо было набирать сюда живых людей? Можно же было написать для этого более-менее разумных НПС.
        Войд страдальчески вздохнул, будто это была всецело его идея, напихать в игру кучу народа и оставив их тут.
        - Думаю, мне стоит начать с самого, самого начала... Все вы знаете, кто глава компании Зорд. Алек Циммерман заправляет ей уже пятьдесят лет. Старик, несмотря на свой почтенный возраст, все еще так же гениален, как и в юношеские годы. Но он всегда был порывистым и очень эмоциональным человеком. Десять лет назад в аварии погиб его восьмилетний внук, а тогда технологии еще не позволяли отцифровывать разум хоть немного живого человека. Алек был убил горем, едва не повесился, но к нему пришла идея воссоздать внука в технологиях, вложив в него все, что он о нем помнил. И шесть лет он писал ИИ, наделял его эмоциями, знаниями, всем. А затем захотел написать для него целый мир, чтобы он мог общаться с живыми людьми и не чувствовать себя машиной. Все шло нормально... до тех пор, пока Трикстер не сказал деду, что хочет поиграть серьезно. У самого Трикстера недостаточно прав, чтобы закрыть вас тут, он может лишь менять настройки игры и выпускать в реал. Закрыл всех тут Алек, слишком полюбивший свое творение, и не в силах отказать ему. Я же... Как второй администратор, я узнал обо всем сразу, кинулся зайти,
чтобы разлогинить всех, но Трикстер лишил меня уровней и сил. Я мог лишь наделять особыми умениями, как вышло с вами. Я уже думал, что все кончено, и что я буду слоняться здесь, в непонятном облике, но меня нашел Шаркис. Нашел и сказал, что у него есть люди, достаточно умные и опытные, чтобы вытащить всех.
        Шаркис хохотнул через свою маску. Вышло довольно зловеще. Все-таки, Дэкстер хорошо постарался - маска выглядела как новенькая, глаза-фонари светились даже ярче, чем обычно.
        - Войд не мог выдать силы всем сразу, потому что тогда Трикстер поднял бы уровень мобов до небес. Тот квест, который мы выполняли в лабиринте был призван протестировать ваши способности, и мы остались всем довольны. Теперь в наших руках вывести людей в реальность. Тех, кто боится умереть, не уверен в наших словах и хочет вернуться в кроватку - прошу свалить сразу же, чтобы я потом не тащил вашу рыдающую задницу на себе. Хотя я и так не буду - прибью, чтоб не мучались. Вопросы?
        - Кто ты такой? - раздалось со стороны Фэйт. Шира рядом ощутимо напряглась. - Админ доверил именно тебе поиск соратников, а ты являешься самым опасным игроком всего ЛоСа, убийцей и преступником.
        - Ой, ну началось, - отмахнулся Шаркис. - Из всех вас меня меньше всего заботит возвращение в реал, и все же я никого не кинул. Прими тот факт, что я не враг, и успокойся. Войд, дружище, расскажи, что делать при выходе в реал, да мы пойдем.
        Войд кивнул и невозмутимо продолжил.
        - Алек знает, что Трикстер затеял эту смертельную игру, но ничего не делает. По идее, его уже должны были задержать, но раз ничего не изменилось - он никому не рассказывает пароли и прочее. Отключать сервера нельзя - Трикстер наверняка позаботился, что это приведет к гибели всех игроков одновременно. Вам нужно будет ввести пароль самим. Я предусмотрел, что Алек когда-нибудь пойдет у Трикстера на поводу и случится катастрофа. Алек закрыл все на пароли, коды и нерешаемые задачи, но есть очень легкий путь обхода, - Войд хмыкнул и самодовольно улыбнулся. - Когда вы очнетесь в реале, ваше тело будет не в состоянии нормально двигаться, но вам всего лишь надо передать информацию. На самой крайней консоли сервера есть сканер отпечатков пальцев. Точнее, он так выглядит. На деле это сканер запахов. Алек думает, что для выхода нужны еще и мои отпечатки, и наверняка уже стер любое упоминание обо мне из системы. Но черта с два. Надо всего лишь поднести к сканеру определенный запах, и ввести простой пароль. Тогда вы становитесь админом и можете все отключить. Кто-нибудь из вас помнит химию?
        - Немного... - неуверенно протянул Артур, остальные лишь удивленно на него уставились.
        - Отлично. Тогда ты точно запомнишь. Пусть поднесут к сканеру бутилметакрилат. Пароль - from the void. Запомнил?
        Я попыталась произнести у себя в голове то, что только что сказал Войд, но ничего не вышло.
        - Бутил-что? - переспросила я, чувствуя себя полным идиотом.
        - Бутилметакрилат... - в точности повторил за Войдом Артур, явно гордый тем, что все понял. - Сложный бутиловый эфир метакриловой кислоты. Используется много где, например, в производстве жидкостей для контактных линз. Пахнет грибами, причем довольно сильно. Я запомнил. Найти его не так трудно, особенно если этим будут заниматься органы. Пароль тоже запомнил.
        Войд удовлетворенно кивнул, а Шаркис рассмеялся, хотя через маску это было больше похоже на хрип.
        - Надо же, ты не только выглядишь, как ботаник, ты он и есть!
        Артур, не обративший внимания на этот укол, снова обратился к Войду.
        - Что еще мы должны знать? Что тут за мобы и почему вы сами не можете через них пройти? Почему вы говорите нам, как вытащить всех, а не идете с нами?
        От водопада вопросов Войд совсем не растерялся.
        - Как я уже говорил, Трикстер лишил меня сил. Мой уровень - первый, и не может расти. Мобов здесь я создавал сильными, чтобы у случайных игроков, забредших сюда, не было и шанса добраться до консолей, а если бы они и пытались бы - я бы узнавал об этом, и пресекал попытки. Но теперь достигнуть консоли - это целый квест. Пройти туда один я не могу, да и с вами не пойду. Мне закрыта дорога в реал. Скорее всего Алек убил мое реальное тело, когда понял, что я могу вернуться и все исправить. Я здесь, потому что заставил систему отцифровывать меня каждый раз, как я логинюсь. Но, если я все еще жив там - буду рад встрече. Вроде бы все...
        Повисла тишина. Вопросов не осталось, каждый размышлял о своем. План был простой, и в то же время очень рискованный. Выйти в реальность... Никогда еще эти слова не имели столько смысла. Если только прорвемся и не умрем, то сможем остановить Триктера. В первую очередь, ради себя самих. Эгоистично, наверно, зато правда. Пресмыкающиеся перед Трикстером для меня особого авторитета не имели. И все же, прокручивая в голове слова Войда, я поражалась его дальновидности. Он предусмотрел все, но у человеческой проницательности есть пределы... В конце концов, и он оказался в ловушке.
        - Все? Тогда мы пошли, - Шаркис указал путь рукой, и стоило нам моргнуть, быстро стартанул, сверкнув сапогами. Да уж, волшебный навык Шаркиса бегать быстрее, когда он один, как всегда работает на отлично. Никаких там «мы вернемся, Войд» или «спасибо, Войд, за наставления». Весь в своем репертуаре.
        - Как всегда, полон импульса и энтузиазма... - с ноткой ностальгии в голове произнес Войд.
        - Как всегда... - вторила ему Шира, хмыкнув. - Мы пошли.
        Чеширская улыбка снова озарила темное лицо Войда. Он помахал нам, и мы двинулись вслед за нашим безжалостным убийцей с шилом в одном месте, который уже приготовился агрить врагов. Шаркис предупреждал нас, что возьмет на себя большую часть врагов, и просил лишь не дать ему помереть во время отката умений, но о том, что понесется вперед нам не сказал.
        Первые заметившие нас Духи были вооружены посохами, из которых вырывалось голубое пламя. Шаркис пробежал мимо них, проорав нам их задержать, и унесся дальше, выкидывая кукри из чехлов. Цепи, за которые они держались, заискрились, а лезвия заблестели красным светом.
        Эрайль воткнул щит в землю и применил обычный для танков навык привлечения внимания. Ближайшая дюжина Духов потянулась к нему, и сразу же словила выстрелы из бластеров Ширы и лука Фэйт. Они обрушили на мобов целый шквал зарядов и стрел, не заботясь о применении каких-либо умений, станов или чего-то еще. Обычных мобов уже вкатало бы в асфальт, а эти Духи после шквального огня остались с половиной ХП.
        - Прикрой их, пусть поберегут заряды! - крикнула я Эрайлю, рванув вперед и активируя на ходу «Когти». Пальцы перчаток заострились и вонзились в ближайшего Духа, разрывая призрачную материю. ХП Духа издевательски уменьшились еще на три процента, а в спину мне прилетел залп пламени. Ух, больно-то как шарахнуло, ХП резко скакнуло вниз, хотя сразу же поднялось обратно от лечебной пули Артура.
        - Кого это тут прикрывать надо?! - рассмеялся Абсолют, прицеливаясь. Его снайперка, как и любая другая, стрелять непрерывно не могла, но один залп отогнал от меня Духа на несколько метров.
        С огневой поддержкой Фэйт и Ширы, мы с Эрайлем смогли перебить около пятнадцати Духов за десять минут. Абсолют в этот момент стрелял куда-то очень далеко, предположительно помогая Шаркису, которого мы не могли разглядеть за толпой мобов, в которую он сунулся.
        - Он там еще не помер? - спросила я глядящего через прицел Абсолюта. Конечно его полоска ХП все еще виднелась мне в левом углу экрана под надписью «Группа», но поболтать во время боя - это святое, и не важно, о чем.
        - Неа... - небрежно бросил Абсолют. - Тащит к нам на хвосте где-то двадцать Духов с половиной ХП, я потихоньку их отстреливаю... Секунд через тридцать будет тут.
        Судя по лицам наших новичков - они были по меньшей мере в шоке.
        - Да, у нас вот так... - развела руками я, и тут же сильно резанула по воздуху, удлиняя когти еще больше. Шаркис бежал к нам с завидной скоростью, волоча за собой уже потухшие кукри, но ХП мобов позади него и правда сильно просели. Вот же монстр, мы тут дюжину вшестером запинывали, а ему и в одиночку неплохо.
        Шира и Фэйт открыли огонь сразу же, как враг оказался в зоне попадания. Мы с Эрайлем рванули вперед. Эрайль, наверняка понявший, что просто с щитом никак не поможет, трансформировал щит в трезубец, и начал нарезать Духов, как сыр. Шаркис, потерявший больше половины ХП, рухнул рядом с Артуром.
        - Дальше сами... - устало пропыхтел он в небо, валяясь на спине, пока мы разбирались с остатками. Духи, которых он притащил, были по мощнее предыдущих, могли прилично станить и больно бить. Стиль их боя походил на мой, они дрались в ближнем бою, и каждое прикосновение их длинных и холодных пальцев дебафало «паникой». Меня шарахало от них в разные стороны, но Абсолют с Артуром вовремя это замечали, помогая прийти в себя.
        - Как же вы достали! - проорала я, в прыжке со всех сил зарядив ближайшему Духу в предполагаемое место его лица. Вообще, его должно было отфутболить метров на тридцать от меня, но кулак мой прочно застрял под черным капюшоном, обвитый темной энергией, что появилась оттуда. Меня мгновенно застанило, голос пропал, и все, что я могла, это просто болтаться в воздухе, поднятая за горло Духом.
        - Как же ТЫ достала! - раздалось сбоку, и в голову Духу прилетел мощнейший залп из оружия Абсолюта. Духа отбросило, ровно, как и меня. Ударилась я несильно, но перчатка моя задымилась и шипела, медленно отнимая мои ХП.
        Этого еще не хватало, черт подери Войда и его мобов!
        - Хель, у тебя меньше всего ХП из нас, и ты лезешь вперед всех, - рыкнул Абсолют, не отрываясь от прицеливания. - Умрешь - и будешь нянькой для Никки, пока мы тут разбираться будем.
        Наверное, не стоит говорить ему, что точка моего воскрешения все еще на последней открытой ступени, а то он самолично пристрелит меня. Как-то в суматохе я забыла сделать ее хотя бы на той же ступени, что и дом Дэкстера...
        - Жаль, что я с вами раньше бок о бок не дралась, - хмыкнула Фэйт, выпуская не меньше десяти ледяных стрел в мобов. Если приглядеться, можно заметить, что стрелы вообще обычные, металлические, но заряды и умения придают им характерную ледяную корочку и свечение. Духи, пораженные ее стрелами, станились, а после попадания в них пуль Ширы - получали двойной урон. - С вами весело.
        - Безумно просто... - съязвил непрерывно следящий за нашими ХП Артур. - Разве тебе, как главе Легиона и звезде всея ЛоСа не должно быть скучно с такой мелкой гильдией, как мы?
        Фэйт лишь усмехнулась и прекратила огонь. Не спеша сняв со спины колчан, она резко подкинула его в воздух. Выпадающие из колчана стрелы падали по одной, а Фэйт подхватывала их с бешеной скоростью, и стреляла так, будто у нее был не лук, а пулемет. Вокруг нас было одно сплошное голубое свечение, холод, а через десять секунд не осталось ни одного моба, и это при том, что атаковала Фэйт одна.
        - Уж развеселить себя я смогу сама, - как ни в чем ни бывало пожала плечами Фэйт, не глядя ловя колчан и вешая его обратно за спину. - Правда, откат будет долгим, но я на вас рассчитываю.
        Шира выглядела так, будто ей сейчас бросили вызов, и ей хочется немедленно его принять, но Духов в радиусе тридцати метров и правда не осталось. И это было прекрасно, потому что я, оставшись в одной левой перчатке, драться снова желанием не горела. Перчатка медленно восстанавливалась в инвентаре.
        - Ни у кого из вас нет морской болезни? - совершенно неожиданно спросил уже усевшийся Шаркис. - Потому что дальше придется плыть на лодке, и акулы покажутся вам безобидными золотыми рыбками.
        - Вот ты и пройдешься по доске, - мрачно произнес Артур, морщась. - Пока что у нас все получается нормально, но перспектива лодки пугает.
        - Плавать не умеешь? - хохотнул Шаркис.
        - Топор... - еще мрачнее ответил Артур.
        Да уж. Лично я плавала хорошо, но быть съеденной кем-то ой как не хотелось. Пока что у нас и правда были хорошие успехи, никого не убили и не покалечили, и зарядов осталось достаточно. Все шло слишком уж хорошо, и моя интуиция просто орала о том, что дальше будет хуже.
        ГЛАВА 14
        В отличие от Артура, плавать я умела, и вполне себе неплохо, но кроме бассейна никогда нигде не бывала, и, признаться, всегда боялась, что меня утащит течение. Теперь страх был еще за то, что меня может утащить неведанная хрень из-под воды, типа гигантской акулы или кракена. Ладно еще умереть от атаки моба, но утонуть тут будет верхом тупости и невезения.
        - Плот нам хотя бы не самим делать надо будет? - поинтересовался Абсолют, держа наготове снайперку, хотя по его же словам рядом врагов не находилось. Я тоже была начеку, тут не знаешь, что и когда выпрыгнет из-под земли, или свалится прямо с неба. Перчатка моя, что пострадала от непонятной атаки Духа, вернулась на ладонь, но выглядела откровенно паршиво, будто я ее в чан с кислотой опустила и подержала там. За проведенное в ЛоСе время я привязалась к своему оружию, уже считая его своими собственными руками. Без перчаток мне было натурально неуютно, и даже во сне они оставались на мне. Как же я буду без них жить дальше?..
        - Там есть лодка, сказал же. Тесновата, правда, для всех нас, но ничего. Выкинем за борт самого противного, - я прям чувствовала, как под маской Шаркис расползается в улыбке, и что смотрит он не на кого-нибудь там, а прямехонько на меня. Обычно я бы обозлилась и что-то рявкнула в ответ, но теперь чувство скорой разлуки сильно надавило мне на сердце. Шаркис, конечно, засранец и язвительная сволочь, но стал уже таким родным... - Как говорится, Хель не тонет!
        А, нет, мне показалось.
        - Следом полетишь... - рыкнула в ответ я, сильно желая вмазать «красному» идиоту. - Как закуска.
        Шира рядом закивала, всем своим видом показывая, что не даст меня кому-то сожрать. Нет, ну уж по Шире я точно буду скучать, особенно если куда-то влипну. Да и вообще просто так... На секунду мне так не захотелось никуда выходить, но в памяти возник улыбающийся образ Роланда, и я взяла себя в руки.
        Через некоторое время пути мы почувствовали запах моря, доносимый до нас внезапно поднявшимся ветром. А вместе с запахом буквально через минуту в нас прилетело еще и куча песка, веток и прочего мусора с берега, едва не сбив с ног резким порывом. Автоматически сгенерировалась такая погода, или это тоже было частью пути? Песок попадал в глаза, накладывая дебафф «ослепление», и если я и Шаркис спасались гогглами и маской, то остальным было тяжеловато. Эрайль выставил вперед щит, за который тут же, как за зонтик спрятались все наши стрелки.
        - Почти пришли! - кое-как перекричал ветер Шаркис. - Только с таким ветром далеко не уплывем...
        Вот уж точно, как же блин он вовремя поднялся... И ладно бы в сторону моря дул, так теперь мы не то, что далеко не уплывем, так еще и на берег нас будет выкидывать, как китов. До воды-то мы уже дошли, но шторм, разыгравшийся там, пугал своими волнами. Привязанную лодку било водой, и выглядела она так, что еще одна волна, и ее разнесет в щепки.
        Неожиданно мне показалось, что последний шаг я делаю будто в замедленной сьемке. Длилось это всего мгновение, но я слишком хорошо уже знала это ощущение.
        Стазис.
        Я обернулась к Шире, что грозно стояла с пистолетами в обеих вытянутых руках и смотрела куда-то влево от берега. Песок все еще мешал нормально видеть, но выстрелы Ширы явно достигли цепи. Полоску ХП ничем не скроешь, ее даже за стеной песка можно было разглядеть. Очертания Духа, пусть и размыто, я заметила. Шира смогла прицелиться в стазисе, но теперь рассчитывать, что кто-то из других стрелков сможет попасть с песком в глазах было нельзя. Атаковать могли только трое, и один из нас должен был остаться защищать остальных.
        Не сговариваясь, мы с Шаркисом понеслись на врага, заходя с разных сторон. Дух кастовал порывы ветра, и теперь под его атаку мы попадали с удвоенной силой, потому как моб понял, что мы собираемся его прикончить. Шаркис выкинул из ножен один кукри, швырнув его со всех сил в моба, и на удлинившейся цепи нож попал куда-то в плащ Духа, практически не нанося урона. Но этого было достаточно, моб отвлекся на мгновение, которое дало мне шанс подобраться еще ближе и использовать Рывок. Миг - и я у него за спиной.
        - Н-н-н-на! - выкрикнула я и как следует врезала духу обеими перчатками в спину. Раздался треск, будто у Духа были кости, которые я только что сломала. Крушитель бы справился еще лучше, но времени для разгона не было. Зато Обрушение должно было сработать. Подпрыгнув, я ухватила капюшон Духа обеими руками, и пока Шаркис делал все возможное, чтобы держать на себе агро, со всех сил впечатала моба мордой в песок. Ветер стих, а валяющегося на земле полудохлого Духа мы с Шаркисом поспешили просто запинать, пока не очнулся. Песок больше не мешал видеть, а волны, поднятые ветром, стихли, возвращая на море штиль.
        - Как ты его вообще заметила? - спросила я Ширу, когда мы с Шаркисом дошли обратно до наших, что отплевывались и вытряхивали песок ото всюду.
        Шира только развела руками.
        - Чутье.
        Восхищенный взгляд Фэйт надо было видеть. Она-то привыкла к тому, что лучшим стрелком все считали ее, а тут под боком оказался такой вот бриллиант, уверенно стреляющий в почти невидимую цель. Сама Шира выглядела как обычно, совершенно не гордясь навыками и не обращала внимание на пристальный взгляд Фэйт.
        До рези в глазах вглядываясь в даль, я пыталась увидеть, где кончается вода и начинается новая локация, и пока я не коснулась воды, ничего видно не было. Только когда волны коснулись моих сапог, впереди, словно мираж, появился небольшой островок, не больше полукилометра в диаметре. Вокруг него витал туман, мешая увидеть, что на нем находится, и тот ли это остров. Но других не было, и выбирать не приходилось.
        - Ну, что, лезем в лодку? - сдавленно спросил Артур, натягивая капюшон на самый нос.
        - Да не переживай ты так... - похлопал его по плечу Абсолют, первым запрыгивая в покачивающуюся на воде лодку. Следом прыгнула я, и вдвоем мы помогли забраться остальным.
        Эрайль, сидевший сгорбившись в три погибели, выглядел ну очень уж комично. Места и правда хватило впритык. Войд, проектируя локацию, вряд ли предполагал такое количество игроков на одну лодку. Причем лодка была самая обычная, без мотора и руля. Грести надо было веслами, за которые добровольно взялся Эрайль, параметры силы и выносливости которого явно превышали параметры кого-то из нас.
        Грести в штиль было легко, и мы непростительно быстро расслабились, наслаждаясь приятным бризом и запахом моря. Только Артур сидел, вцепившись мне в локоть, будто я была самым безопасным членом команды, и в случае чего всплыву, как спасательный круг. Абсолют свесился с края лодки, разглядывая воду, а через пару секунд ему приспичило проверить место на наличие врагов Астральным Радаром. Уж лучше бы он этого не делал, потому как по его испуганной роже все сразу поняли, что попали в самое логово морских тварей.
        - Может, если плыть медленно, нас не заметят?.. - попытался оправдаться Абсолют, натягивая на лицо улыбку. Рядом с лодкой многозначительно проплыл полуметровый острый плавник.
        - Вот этой твари это скажи, - выдохнула я. - Ну, давайте не будем лезть, пока на нас не нападут...
        Сказала я двум кровожадным маньякам. От Ширы и Шаркиса так и несло желанием убивать и рассматривать внутренности невиданных доселе морских мобов, и почему-то я была уверена, что рыбалочка состоится, только неизвестно, кто кого будет ловить.
        К счастью ли, или к печали, но ни Шира, ни Шаркис первые в драку не полезли, но были безумно рады, что рыбина решила попытать счастье и попытаться сожрать нас сама. Выпрыгнув из воды и подняв огромную волну, пиранья-переросток с множеством металлических шипов по телу ударила хвостом совсем рядом с лодкой. Артур рядом со мной затрясся всем телом, и я не могла его винить. У всех свои страхи.
        - Всем держаться! - пробасил Эрайль, налегая на весла. Лодку отнесло в сторону берега, сводя на нет усилия Эрайля за последние пять минут.
        - Простите, что ничем не могу помочь, - виновато произнесла Фэйт, наблюдая, как жадно выискивают уже скрывшуюся под водой рыбу наши главные головорезы. - Стоит моим стрелам коснуться воды, как она замерзнет...
        - А истории Титаника нам не нужно, - закончила за нее я. - Не переживай, ты хорошо помогла нам на суше. Сейчас можешь предоставить дело им.
        Я кивнула на уже прицелившуюся Ширу и взмолилась про себя, чтобы ее с Шаркисом охота не закончилась печально. Под лодкой проплыла огромная тень, и в следующую секунду раздались выстрелы. Шира с Абсолютом всадили в моба столько зарядов, что он уже должен был откинуться и пойти ко дну, но рыбина выпрыгнула из воды с половиной ХП и с разрушительной силой нырнула обратно совсем рядом с нами. Если бы не Эрайль, вовремя сдавший назад, она бы проломила лодку.
        - Говоришь, вода замерзнет? - рыкнул явно злой на свою беспомощность Эрайль. Весло в его руках, кажется немного треснуло. - Пусть, путь дальше я прорубить смогу, а эти твари вполне возможно не смогут. Давай, дерзай!
        А что, это идея. Фэйт игрок высокоуровневый, лед ее наверняка тоже с высокими характеристиками. Если это выиграет нам время, то почему бы не попробовать.
        - Ну если ты так говоришь... - неуверенно произнесла Фэйт, вытащив из колчана несколько стрел, что сразу же заискрились приятным голубым светом. - То ладно...
        - Жги, - в один голос произнесли Шира и Шаркис, и через секунду на несколько метров вокруг лодки все замерзло, покрылось блестящей ледяной коркой, заставив волны замереть в причудливых формах. Фэйт не использовала навыков, просто пальнула в воду, доверившись словам Эрайля. Тот, кстати, довольно ухмыльнулся, показал оттопыренный большой палец и долбанул по льду впереди трезубцем. Послышался скрежет и как будто специально под размеры лодки впереди разверзлась трещина. Я видела, как гигантские рыбы-мобы бились о лед под нами, но их не пускало, и они в бешенстве били хвостом по твердой корке, надеясь нас достать.
        Неожиданно лодка подскочила, получив увесистый пинок по днищу. Артур, не выдержав такого издевательства над нервами, сорвался на непотребную лексику. И не он один. Наше суденышко жалобно затрещало, грозясь вот-вот переломиться и отправить нас на более близкое знакомство с местными обитателями. Не знаю, как другие, я вот в дайверы без скафандра не очень стремилась.
        Шаркис был того же мнения. Искаженным голосом выдав замысловатое ругательство, которое проливало свет на половую жизнь мобов, он выпрыгнул из лодки на жалобно застонавший лед. Мобы учуяли легкую добычу и стали еще сильнее долбить по замерзшей корке, стараясь добраться до мягкого места нашего развеселого «красного». Сделать это было не так просто. Шаркис не бежал - он буквально скользил по поверхности, словно вместо ботинок нацепил коньки.
        - Он генерирует агро с бешенной скоростью, - доложил Абсолют, следя за обстановкой с помощью Астрального Радара. - Почти все местные обитатели рванули за ним.
        Что ж, Шаркис вновь брал всю основную работу на себя, оставляя нам простейшую задачу «добраться и не сдохнуть».
        Особо настырная пиранья прошибла поверхность льда и показала на воздух свою уродливую морду. Фэйт тут же отправила ей стрелу в подарок, обращая тварь в ледяную скульптуру. Шаркис разогнался и, не сбавляя хода, отрубил рыбине все что торчало из воды.
        - Он всегда неплохо катался на коньках, - невозмутимо прокомментировала Шира, продолжая выцеливать мобов, чье агро так и осталось висеть на нас.
        - Надеюсь он также умеет бегать по воде, - взволнованным голосом сказал Абсолют. - Поднимает он что-то ОЧЕНЬ крупное.
        Подтверждая его слова, лед возле Шаркиса буквально взорвался, являя свету огромную голову какой-то рептилии.
        - Как они запихнули туда Годзиллу?!
        Мой вопрос остался чисто риторическим, ибо все ошарашенно уставились на нового противника. И это не была просто ящерица-переросток, это была самая настоящая каноничная Годзилла, с, о господи, огромной пастью и тремя рядами зубов. Шаркис тоже оценил размеры зверя и впечатлился. Навернув вокруг башки твари круг почета, он рванул в нашу сторону, активно жестикулируя руками.
        - Он требует остановиться и подобрать его? - предположила я, хотя дрыганья Шаркиса больше напоминали приступ эпилепсии.
        - Нет, - голос Ширы стал серьезным. Слишком серьезным. - Фэйт, ледяную дорожку на двадцать метров левее и... каждую стрелу на метр дальше. Шаркис будет уводить Годзиллу от нас.
        - А как он... - хотел было что-то спросить Артур. Скорее всего «Как он вернется к нам?», но осекся под взглядом Ширы. Прицелившись, он пальнул сначала в Шаркиса, а затем в тварь, по счастью пули достали. Цепь Пустоты на секунду блеснула темно-фиолетовым, а затем пропала. Теперь часть урона Годзилле будет возвращаться Шаркису в ХП.
        Фэйт, возмущенная приказным тоном Ширы, тоже проглотила свое негодование и отправила стрелы в полет. Дорожка для Шаркиса стелилась с умопомрачительной скоростью.
        - Мой потолок пятьдесят метров. Дальше стрелы не полетят.
        Шира кивнула, не сводя глаз с удаляющейся фигуры «красного». Шаркис показывал чудеса скорости, но Годзилла, вылезший из воды уже по грудь, преодолевал одним шагом двадцать шагов «красного». Такими темпами его догонят.
        Не в силах что-то сделать, кроме как в бессильной злобе сжимать кулаки, я уселась рядом с подругой и молчала.
        Села и Фэйт, достигнув максимальной дальности.
        Шаркис неумолимо приближался к кромке льда.
        Коротко рявкнула снайперская винтовка Абсолюта, и в шести метрах от конца дорожки заколыхалась небольшая ледяной кочка.
        - Криопатроны, - отрешенно сообщил снайпер, будучи полностью сосредоточенным на стрельбе. - Дорожку не обещаю, но при должной ловкости сможет перемещаться и по этому.
        Ловкости Шаркису было не занимать. Не сбавляя хода, он прыгнул, легко покрывая дистанцию, приземлился на одну ногу и... сделал элегантное балетное па.
        Не сумев сдержаться, Шира сдавленно хрюкнула и отчаянно давила в себе желание заржать в полный голос. Я же хохотала за нас обеих, ухитряясь кататься по небольшой лодочке и мешаться всем остальным. Мы тут за него переживаем, нервы сжигаем, а он там развлекается!
        Оттолкнувшись, Шаркис выполнил, как назвала Шира, двойной аксель и приземлился на следующую кочку. Присев, он выпустил цепи и начал быстро крутиться на одной ноге. Как он это делал - для меня тайна за семью печатями, по-моему это противоречило законам физики... и здравого смысла. Кукри пластали воздух словно лопасти вентилятора.
        Или скорее лезвия мясорубки.
        Желающих отобедать нашим горе-фигуристом ждало жестоко разочарование. Выпрыгнув из воды, они попадали под страшный удар набравших ход лезвий и цепей. Их перерубало в мелкий фарш за секунды.
        Остановив вращение, Шаркис прыгнул дальше. В воздухе его попыталась цапнуть уцелевшая пиранья, но он невозмутимо пнул ее в лицо и полетел дальше.
        - Полный восторг, - хохотнула я.
        - Согласна, - кивнула Фэйт, взирающая на творимое Шаркисом буквально с открытым ртом. Она, конечно, знала, что он не совсем типичный игрок, но творимое им оставляло далеко позади любого известного ей хайлевела.
        Всю идиллию, как обычно, испортил Абсолют:
        - Патроны кончаются.
        Ложку меда добавил Эрайль:
        - Почти доплыли.
        Действительно, пока мы, не отрываясь, глазели на цирк и фигурное катание в исполнении Шаркиса, до берега туманного островка осталось не больше сотни метров. Проблема оставалась в Шаркисе, который все еще агрил на себя Годзиллу и всех прочих мобов. Без нашей поддержки ему никак не добраться до берега, уж слишком он отдалился.
        Шира пришла к тому же выводу.
        - Фэйт, сделай дорожку навстречу ему. Я пойду спасать его задницу. Нет, Хель, - стоило мне немного приподняться, как Шира положила мне руку на плечо и достаточно сильно надавила, призывая сесть. - Вы со мной не пойдете. Ваша ловкость слишком мала.
        Прозвучало как приговор. Я вновь сжала кулаки. Да, на льду я могу разве что навернутся, но вот так просто сидеть и быть статистом... Опять!
        Шира легко прочитала мои мысли и, заглянув мне в глаза... ласково погладила по голове.
        - Спасибо, Хель.
        Я охренела, и Шира, воспользовавшись моей замешкой, прыгнула на лед и быстро побежала навстречу Шаркису.
        - Она поскальзывается, - с тревогой заметил Артур. - Ее ловкость не дотягивает до Шаркиса, она не может свободно передвигаться! Шира, вернись! Шира, мать твою!
        Его слова разлетелись по морю, но ответа не нашли. Скользя и грозясь вот-вот упасть, Шира упрямо продолжала двигаться вперед. Ее заметили, редкие пираньи пошли в атаку, и очевидно было, что скоро приплывет целая стая клацающих клыками-лезвиями рыб.
        Абсолют положил два выстрела с разрывом много большим, чем раньше.
        - Заряды кончились, - сказал он, закидывая винтовку на плечо. - Надеюсь допрыгнет.
        Шира стреляла, подмечая малейшие движения в толще воды, и легко ловила в прицел редких тварей, которым удавалось подплыть на расстояние прыжка. Но каждый шаг ей давался все тяжелее и тяжелее. Шаркис больше не дурачился и не тратил время на попытки сократить поголовье монстров, он буквально бежал, едва касаясь каждой кочки.
        Годзилла изрядно отстал, что ему не понравилось. Монстр огласил округу громоподобным ревом, заставляя мои уши болеть и даже навешивая сколько-то там тяжелых дебаффов. Пираньи, услышав рев, озверели еще сильнее, кидаясь в самоубийственные атаки, стараясь зацепить нас хоть как-то. Со дна их поднялось еще больше, вскоре и наша лодка была в осаде. Наконец-то моим перчаткам нашлась работа.
        Поймав пиранью за верхнюю и нижнюю челюсть, я резко развела руки в стороны, буквально разрывая рыбу-монстра. Довольно улыбнувшись, я повернулась посмотреть, как там дела у нашей парочки и обмерла.
        Одной из пираний повезло. Шира подстрелила ее в воздухе, но нога соскользнула и уже мертвая рыбья туша сбила мою напарницу в воду. Абсолют с Артуром дружно схватили меня, не давая мне совершить суицидальный прыжок в воду, в отчаянной попытке помочь.
        Но вот Шаркиса держать было некому. Он буквально бросил себя вперед, вылетая как стрела из туго натянутого лука, и нырнул.
        Гладь воды успокоилась, один лишь Годзилла многообещающе смотрел в нашу сторону и приближался. Может мы и успевали доплыть до берега, но какая уже теперь разница?..
        Пять пар глаз не моргая смотрели на воду в ожидании чуда.
        Первым, со своим уникальным навыком, заметил Абсолют. Вытаращив глаза, он ошалело выдал:
        - Какого?!..
        Гладь взорвалась. Столб воды взметнулся под небеса, скрывая за собой даже Годзиллу. Волна захлестнула нашу лодку и от переворачивания нас спасла лишь удача, и, наверное, Эрайль, который воткнул трезубец в лед в последний момент. Когда все улеглось, экипаж нашего судна несмотря на пол, расу и вероисповедания многозначительно выдал что-то матерное.
        Вокруг шеи гигантского ящера обернулась столь же внушительных габаритов белоснежная змея. Она в буквально смысле выдавливала из рептилии-босса жизнь.
        - Делаем ваши ставки, дамы и господа, - выдал Абсолют, тщетно стараясь успокоить свой голос.
        Хотя смысла в них не было. Змея одерживала безоговорочную победу, с хладнокровным высокомерием игнорируя все попытки ее стряхнуть. Издав жалобный вой, ящер потерял последние ХП и рухнул в воду. Очередная могучая волна вновь поставила плавучесть нашего судна под угрозу, но Эрайль сделал героическое усилие и лодка вместо того, чтобы навернутся, лишь быстрее поплыла к берегу.
        Но и это был еще не конец.
        Рассекая воду на нас несся поезд. Именно такое ощущение возникло у меня, когда змея быстро плыла к нам под поверхностью воды.
        - Мы на десерт, да? - не смог заткнуться Абсолют и я его вполне понимала. Самой хотелось заорать что-нибудь. Желательно столь же матерное. Фэйт потянулась к колчану, но вдруг поняла, что последние стрелы закончились. Да и как помогут ее уколы против такого монстра?
        Вернул нас к жизни Артур, в чьем голосе прорезались командные нотки:
        - Гребите быстрее! Как хотите, хоть снайперкой, хоть руками! Мы почти у цели!
        Почти да не почти. Змеиная морда уже легко проглядывалась сквозь пелену воды. Ее желтые глаза сверкали, подобно гигантским фарам.
        Берег приближался, но змея оказалась быстрее. Легонько поддав нам мордой, она экстренно катапультировала нас на песочек берега. Первым удачно на ноги приземлился Эрайль. Он подхватил на одно могучее плечо Артура, на другое Фэйт и сделал отчаянную попытку поймать еще и меня, но не преуспел. Упасть подобно кошкам не удалось, и жесткая земля радостно поприветствовала мою физиономию.
        - Типичная Хель, - фыркнул Абсолют, сумевший сгруппироваться и столь же легко упасть на ноги.
        Я вскочила с горячим желанием настучать ему по морде. Не лучшее время для шуток! Ситуация катастрофическая, Шаркис и Шира...
        - Согласен, - буркнул знакомый искаженный голос, заставляя меня замереть.
        Шаркис и Шира, как ни в чем не бывало, стояли на берегу и деловито выжимали промокшую одежду. «Красный» вот воду из сапога выливал на голову какому-то мелкому крабу... Позади них кольцом свернулась та самая змея, положив голову себе на конец хвоста и с интересом поглядывая в нашу сторону.
        - Хель, у тебя все на лице написано, можешь не озвучивать, - Шаркис снял маску и продемонстрировал слегка уставшую улыбку. - Это Маширо, - он погладил зажмурившуюся от удовольствия змею. - Маширо, это Хель.
        Змея продемонстрировала длинный язык и слегка лизнула им мое плечо. Табун мурашек пробежал по моей спине. Ощущение, словно Шаркис представил «Маширо, познакомься - это еда. Еда, познакомься - это Маширо».
        - Хель, не смотри так злобно, она все-таки жизнь тебе спасла. Дважды.
        - Дважды? - эхом отозвалась я. Тут же искра понимания шарахнула меня молнией. - Лабиринт! Только тогда она была несколько менее... материальной.
        - Ее нужно было покормить, - загадочно улыбнулся Шаркис, и у меня сразу пропало желание спрашивать, чем она питается.
        - У меня характеристики выросли, - подала голос Шира.
        - Конечно, ты же помариновалась в ее слюне-яде.
        - То есть, - заговорил Артур, переводя взгляд с парочки на змею и обратно. - Она вас?..
        - Проглотила, угу. Звучит страшновато, но на самом деле там довольно уютно. Хочешь проверить, Хель?
        Я резко замотала головой. Ну его нафиг. Она, чего поди, меня обратно может и не выплюнуть, или вообще не понять, что сожрала. Мне и на суше неплохо.
        И кстати о суше. От песчаного берега, где мы дружно переводили дух, тянулась дорога куда-то в заросли, похожие на те, в которых мы однажды убегали от леопарда. Зарядов осталось маловато, как и сил, но жаловаться было некогда, тем более, что взамен потерянным патронам и стрелам мы приобрели нового питомца, что, кажется, был не против сожрать еще чего-нибудь. Отдохнув на берегу минут пять, мы двинулись дальше, всей душой желая поскорее добраться до консолей.
        ГЛАВА 15
        Заросли оказались обычным хвойным лесом, волей разработчиков посаженный в совершенно непригодные для него условия. По веткам прыгали белки, под ногами хрустели ветки и шишки, и мы, порядком уставшие от постоянных нападений мобов из кустов, каждый раз синхронно дергались от любого звука и шороха. По счастью, на этой локации нас мало что хотело убить, сожрать или развесить по кусочкам на ветках, а то, что все же падало на нас с верхушек деревьев почти моментально съедалось голодной змеей Шаркиса. Зверюга вела себя мирно по отношению к нам, но агрилась на все остальное, и иногда мы даже не успевали понять, что произошло - Маширо уже пережевывала добычу, невозмутимо выползая из-за деревьев.
        - Рада, что выйдешь в реал? - неожиданно спросил меня Шаркис, снявший маску почти сразу, как мы вышли на сушу. Голос у него был вполне себе веселый, будто мы сейчас закончим очередной эпичный квест, и завалимся в трактир отмечать это дело.
        Но я не знала, что ему ответить.
        - Наверное... Скорее да, чем нет.
        Шаркис ухмыльнулся, и с какой-то ностальгией во взгляде почесал шрам на щеке.
        - А ты? - задала ответный вопрос я, и «красный» удивленно вскинул брови.
        - А я...
        Лязг, противный скрип, и Маширо снова проглотила что-то, что мы даже не успели разглядеть. Шира перед нами опустила пистолеты, которые не убирала все это время, пусть и знала, что скорее всего на этой локации нас уже никто и ничто не убьет.
        - Скоро расскажу, - закончил Шаркис реплику, и, не дав мне как следует возмутиться, обогнал остальных и замахал руками. - Почти пришли!
        По группе прошелся радостный и облегченный вздох. Видок у всех был помятый и уставший, от пережитого хотелось лечь и проспать несколько дней. Почему-то только Шаркис был веселым и радостным. «Ура, наконец-то я больше не увижу их рож», так что ли?
        Но он, по крайней мере, не обманул. Мы вышли из леса достаточно скоро, и перед нами раскинулась живописная поляна цветов, посреди которой, будто из постапокалиптических фильмов, расположились древние с виду консоли, ржавые и заросшие мхом. По закону жанра, они должны были отреагировать на наше появление, но остались безмолвны, даже когда мы подошли совсем близко. У меня закралось подозрение, что все было зря, и Войд привел нас в ловушку. Краем души я понимала, что все не так, но врезать по бездушной машине захотелось неимоверно.
        Мой удар перехватил Шаркис, все так же радостно улыбающийся, и сделал он это с такой легкостью, что меня вмиг перестали волновать консоли и все остальное.
        Черт возьми, почему он настолько силен?..
        - Волшебный пендель тут не поможет, Хель, тут надо быть деликатным...
        - Тебе ли про деликатность говорить? - фыркнула я, вырывая кулак из него ладони.
        Шаркис промолчал и сам коснулся консоли. Машина задрожала, замигала и ожила. Без паролей и необходимости взламывать ее. Шаркис вытянул руку вперед, и на него ладони медленно, будто печатаясь на 3D-принтере начал вырисовываться портал, какими мы пользовались с первой ступени. Мы завороженно смотрели на все это, и только когда «красный» обернулся к нам, беззаботно подбрасывая устройство на ладони, Абсолют вполне резонно выдал:
        - Какого, мать твою, черта?..
        За этой фразой посыпались вопросы и у остальных. Все, кроме Ширы, очевидно и так знавшей ответ, наперебой пытались добиться от Шаркиса ответов, но тот только загадочно улыбался, не спеша что-то рассказывать. Но в итоге все равно сдался под натиском, либо нашим, либо Ширы, которая уже через минуту наших вопросов попросила все выложить. Шаркис вздохнул и уселся на одну из консолей, что жалобно скрипнула под его весом.
        - Что, не верится, что все так просто? Никакого финального босса и так далее? Или, может, надо сказать «победите меня, и я отдам вам портал»? Неплохой вариант, все вместе вы меня бы положили, но это в обычной ситуации, а сейчас у вас нет зарядов... Ладно, не смотрите на меня так.
        Шаркис поднял взгляд в небо и сжал портал в ладони.
        - Думаю, что все же придется вам все рассказать. Будет вам сказочка напоследок. Слушайте внимательно, я не буду повторять. Ответ на частый ваш вопрос «кто я такой?» прост. Тоже игрок, только вот... - Шаркис поморщился и потер переносицу, не зная, как продолжить. - Ай, ладно, расскажу с самого начала. Шира, ты не против, если я еще и твое прошлое приплету, без него никак иначе?
        Шира безразлично развела руками и села на траву рядом со мной. Ее примеру последовали остальные, усевшись полукругом перед Шаркисом, будто он и правда собирался рассказывать нам сказку на ночь. Я напряженно сцепила пальцы в замок, буквально ощущая, что сейчас услышу ответы на все свои вопросы, что вертелись в голове с самого знакомства с Шаркисом, и на которые он оказывался отвечать до сего момента.
        - Я родился в семье врачей и довольно рано потерял мать. У моего отца была своя клиника, где он часто пропадал, оставляя меня с бабушкой или тетей, и по его задумке, когда-нибудь я должен был перенять его дело, унаследовать больницу и все в таком духе. Идея эта мне не особо нравилась, но я не особо брыкался, понимая, что рано или поздно надо будет чем-то кормить собственную семью, и пока я ничего не умею, рано говорить «я не хочу быть врачом». Братьев или сестер у меня не было, и рос я, мягко говоря, парнем не особо общительным. Ровно до тех пор, пока отец не притащил домой Ширу.
        Все мгновенно уставились на Ширу, и ей ничего не осталось, кроме как продолжить рассказывать историю уже от своего лица.
        - Раз уж мы вскрываем тут карты... - она вздохнула и закрыла глаза. - Когда мне было десять, дом моей семьи сгорел дотла. Я уцелела, но лишь потому, что была в тот вечер на школьном мероприятии. Никто из родственников не захотел брать меня к себе. Кому нужен такой груз, естественно. Меня забрали в приют, но условия там были настолько ужасные, что через год я, и еще несколько детей сбежали оттуда, предпочтя жизнь на улице жизни в почти что клетке. Выживали, как могли. Но, в конце концов, всех, кроме меня, переловили. А меня поймал отец Шаркиса, у которого я, как он выразился, «имела наглость стащить кошелек с зарплатой». Не знаю, чем я так ему приглянулась, но в тот же день он привел меня в свой дом и сказал, что я могу уйти, когда пожелаю.
        Мозаика начала потихоньку складываться у меня в голове.
        - Когда ты говорил, что вы в каком-то роде семья, получается...
        Шаркис кивнул и подмигнул Шире, которой наверняка было сложно вытаскивать из памяти все эти события.
        - Верно. По всем документам мы с ней брат и сестра. Отец притащил ее домой, и я, признаться, подумал, что не оправдал надежд, и меня решили заменить другим сыном. Выглядела она как мальчишка, и взгляд был такой, будто ей ничего не будет стоит задушить меня голыми руками. Со временем, конечно, она поменялась, но взгляд, как вы заметили, остался. И хорошо, весело наблюдать, как народ шугается.
        Не трудно догадаться, на кого он посмотрел, сказав это.
        Брат и сестра, значит... О чем-то таком я когда-то думала, но это казалось мало вероятным по ряду причин...
        - В общем, так у меня появилась довольно-таки интересная сестра, подружиться с которой было невероятно сложно, но как-то мне удалось. Мы много куда вместе влипали, и юношество наше прошло весело. Позже я увлекся созданием игр и ИИ, что будут в них работать, и был уверен, что хочу связать с этим свою жизнь. Шире профессия врача подходила куда больше, но все понимали, что врач должен любить людей и хотеть им помогать, а Шира так и светилась ненавистью ко всему живому. Отцу было сложно. Давить на меня он не хотел, на Ширу тоже. Сейчас я понимаю, что сделал правильное решение, отказавшись от больницы, иначе я бы тут не сидел. В общем, полностью посвятив себя разработкам, я однажды познакомился с Войдом. Он стал моим вторым в жизни другом после Ширы, и вместе мы много чего сделали. Я помогал с разработкой ЛоСа, тестировал все на себе, но официально в компании «Зорд» был никем, так, просто тестировал иногда всякое.
        - Альфа-тестер? - хмыкнул Эрайль.
        - Можно и так сказать. Ровно тогда же мы начали изучать процесс полной оцифровки человека в виртуал. Мы думали о тех, кому захотелось бы уйти из обычного мира в виртуальный навсегда, проводили опыты, и у нас получилось. Войд все еще тут, потому что вовремя оцифровал себя, а Алек уже наверняка избавился от его тела. Именно поэтому тут и я.
        Шира цыкнула, ругнувшись в сторону, но продолжать рассказ вместо Шаркиса не стала.
        - Я неоднократно оцифровывался, чтобы отслеживать процесс нашей работы. В то же время мы с Широй поняли, что быть лучшими друзьями или родными нас не особо устраивает, и решили быть вместе, как пара. Отец нас чуть не прибил, но смирился.
        А вот это уже больше походило на правду, учитывая, какие иногда между ними проскальзывали взгляды и фразы. Шира на эти откровения Шаркиса ответила очередным ругательством в сторону.
        - Ну, а потом я внезапно умер, и наши с ней планы на счастливую жизнь рухнули, - беззаботно засмеялся Шаркис, и Шира, уже не сдержавшись, несколько раз выстрелила в него из бластера.
        Что, простите?
        - Так все и было... - зло рыкнула Шира, явно неудовлетворенная оставленными в Шаркисе дымящимися ранами. - На создание ЛоСа по словам разрабов ушло пять лет. Шаркис умер четыре года назад, попав под машину, как последний придурок. Возвращался домой после очередной оцифровки, решил пробежать на красный, но не успел. Умер на месте. Никто не знал, ни отец, ни я, о том, что Войд успешно воссоздал его в ЛоСе, где он, как тестер, провел последние четыре года. Два года назад умер его отец, подкошенный проблемами и сердцем. Шаркис, какой же ты засранец, я буду говорить тебе это до конца твоей гребанной виртуальной жизни.
        Так получается... Шаркис - след самого себя реального?.. Голова шла кругом.
        - Короче говоря, в ЛоСе я скорее НПС, чем реальный игрок, - подвел черту Шаркис. - Меня нельзя просто так убить. Снизить ХП можно. Убить нельзя. А убивал других я потому, что это, черт возьми, мой мир, в котором я не потерплю крыс. Арестовывать меня в реальности никто не будет, Трикстер не властен надо мной, хотя Алек страшно завидовал тому, что наша технология не появилась тогда, когда умер его внук. И вот так я тут жил, а потом оп - и встретил Ширу.
        - Вот уж точно, радость, видеть того, кто умер четыре года назад, и выслушивать от него просьбы прощения.
        Шире было сильно плохо это вспоминать и говорить, глаза ее излучали печаль, ладони сжимали уже бесполезное оружие.
        - И когда я увидел, что Шира кому-то доверилась, я понял, что надо хватать вас и помогать всем остальным свалить отсюда. Войд рассказал мне про путь отхода, который создавал даже в тайне от меня, и я решил попробовать. Как видите, - он подкинул портал на ладони, - у нас вышло. Конец сказки. Вопросы?
        Все сидели тихо, переводя взгляд с Шаркиса на Ширу, и обратно. Если Фэйт и Эрайль не видели никакой необходимости в этом рассказе, то мы с Артуром и Абсолютом медленно и мучительно переваривали услышанное, открывая и закрывая рот, как рыбы на суше. Надо было что-то сказать, как-то отреагировать, но история оказалась куда тяжелее, чем я могла себе представить.
        - Получается, когда мы выйдем из игры, в ней останешься только ты?.. - тихо спросил Артур, натягивая капюшон до самого носа.
        Шаркис пожал плечами.
        - Я, Войд, может кто-то еще, а может ЛоС решат просто стереть с концами. Кто знает. Пойдите, да проверьте.
        И, нажав на кнопку запуска, Шаркис кинул портал на землю, и он белой дверью открылся перед нами, ведя неизвестно куда. Но никто не торопился в него прыгать.
        - Вы идите, а я, пожалуй, вернусь к Дэкстеру, - выдохнул Эрайль, и прежде чем мы успели засыпать его вопросами, добавил: - Я обещал вам помочь, я и помог. Но я хочу вернуться и убедиться, что те, ради которого я тут сражался, окажутся в реале раньше меня. Так что идите, мы будем ждать.
        Он протянул ладонь Артуру. Они пожали руки, Эрайль окинул нас по-отцовски заботливым взглядом, махнул на прощание, и скрылся в своем собственном портале, оставив нас сидеть перед белой дверью впятером, не считая Шаркиса.
        Следом за Эрайлем поднялась Фэйт.
        - Спасибо, что разрешили пойти с вами, - произнесла она, - это было очень важно для меня. И я бы, как и Эрайль, вернулась к тем, за кого сражаюсь, да не к кому уже. Легион пал, Роланд погиб. Теперь мне дорога только в реал. Надеюсь, мы когда-нибудь еще с вами свидимся. Там, здесь, неважно. Могу я пойти вперед вас?..
        - Конечно, - вырвалось у меня, хотя решать это было совсем не мне.
        Фэйт улыбнулась сквозь слезы.
        - Спасибо, - повторила она, и потянула за ручку двери.
        С легким свечением, Фэйт исчезла в портале.
        На поляне остались сидеть только Рыцари Пустоты, в своем неполном составе.
        - Ну так, кто следующий? - тоном тамады на празднике спросил Шаркис, будто за дверью раздавали конфеты и подарки. Но мы сидели не шевелясь, смотря друг на друга и не решаясь что-то сказать. Расставаться мучительно не хотелось. А вдруг мы не сможем друг друга отыскать? Вдруг мы живем слишком далеко друг от друга?
        - Ненавижу прощания, - рявкнул Абсолют, рывком поднимаясь на ноги и становясь к нам спиной. Голос его дрожал. - Я сейчас просто возьму и выйду, и пошло все...
        Даже со спины было видно, что Абсолют не может сдержать слез, и делает все, чтобы не разрыдаться прямо на месте. Да уж. Вот кто-кто, а он точно был самым неуравновешенным из нас... Хотя я тоже, кажется, была на грани.
        - Только попробуйте не найтись в реале! - громко воскликнул Абсолют, все еще стоя к нам спиной. - Это не прощание!
        - Да вали уже, - фыркнул Артур, и наш дорогой снайпер, покрепче перехватив свое оружие, открыл дверь портала, так ни разу на нас не взглянув. Ну что за ребенок, как будто мы его слез никогда не видели.
        И снова наступила тишина, нарушаемая только шорохом патрулирующей местность Маширо, наматывающей круги вокруг нас.
        - Что ж... Похоже, я следующий... - убито сказал Артур, поднимаясь. Вслед за ним, не сговариваясь, поднялись и мы с Широй. - Как будто не в реал, а на казнь идем, что за лица?
        Я хмыкнула, и молча обняла его на прощание. Артур в ответ похлопал меня по спине и по-дружески потрепал по волосам. Я всеми силами постаралась не заплакать. Черт возьми, эти прощания просто убивают.
        - Увидимся еще, - произнес он, а когда я его отпустила, протянул руку Шире. Шира проигнорировала этот жест, и Артуру ничего не осталось, как стоически вытерпеть объятия и от нее. Выглядело умилительно, жалко нельзя было оставить фотографию на память.
        - А мне обнимашек? - обиженно спросил Шаркис, когда Артур уже открыл дверь и готовился сделать шаг.
        - В другой раз, - улыбнулся Артур, и, отсалютовав нам, шагнул в неизвестность.
        Нас осталось трое.
        - Ну что, твоя очередь, Хель. Не споткнись о порог.
        Черт, мы можем никогда не увидеться больше, а этот «красный» идиот шуточки шутит.
        - А я хотела тебя даже обнять на прощание. Теперь не буду. И почему это я? Вон Шира еще есть.
        Шира вздрогнула и посмотрела на меня так грустно, что у меня едва не покосились ноги. Не говорите мне, что...
        - Я останусь с Шаркисом.
        Ну я же просила не говорить... Винить ее я не могла, права просто не имела, но печаль сдавила грудь слишком сильно, выжимая из меня остатки спокойствия и терпения. Я всхлипнула и бросилась Шире на шею, уцепившись перчатками за ее куртку. Шира не сопротивлялась, а Шаркис даже не стал отпускать язвительных реплик.
        - Я буду скучать... - провыла я, все никак не желая отпускать от себя Ширу и уходить. Было страшно, и даже хотелось остаться, но вряд ли мне позволили бы.
        - Спасибо вам за все, Хель, - с видимым усилием Шира отстранилась и наклонилась ко мне, чтобы заглянуть в глаза. Черт, вот из-за моего роста любые грустные моменты становятся смешными со стороны. - Я рада, что у меня появился такой друг.
        Если бы она еще улыбнулась на этой фразе, финал был бы вообще замечательный, но это же Шира. Такая, к какой я привыкла, с ледяным взглядом голубых глаз, холодной сдержанностью и гигантской преданностью. Такого человека я в своей жизни уже не встречу, это точно.
        - Так, давайте не будем лить слезы, я устал от этих ваших прощаний и всего остального. - Шаркис спрыгнул с консоли и подошел ко мне, грозно глянув сверху вниз. - Сейчас сам расплачусь.
        - А вот по тебе я скучать не буду, - безбожно соврала я, и ткнула его кулаком в грудь. - Береги Ширу, «красный».
        - Да уж без тебя знаю, - вздохнул Шаркис и, легко подняв меня над землей за воротник и встряхнув, не дал мне даже возмутиться, просто открыл дверь и забросил меня туда, как котенка. - До скорого.
        И следующее, что я увидела, был белый потолок больничной палаты.
        ЭПИЛОГ
        - Ну так и что вы решили?
        Парень напротив меня поправил очки в темной оправе и серьезно глянул мне в глаза. Я подперла щеку ладонью и тяжко вздохнула, второй рукой монотонно размешивая сахар в черном кофе. Врачи строго запретили его пить, но мне было чуточку побоку. Его запах возвращал меня в цветастую гостиную, к бесконечным подушкам и кофейному столику.
        - Я вернусь, - после минуты тишины ответила я, звонко стукнув ложкой по краю чашки. - Все же, адаптироваться тут мне уже никак не выйдет. Но ты ведь останешься, Артур?
        Артур Митчелл, бывший лидер маленькой гильдии Рыцари Пустоты, нервно постучал пальцем по очкам, в которых выглядел совсем уж непривычно. К стоящему перед ним высокому стакану с томатным соком он с самого начала встречи так и не притронулся.
        Инцидент с ЛоСом официально закончился три месяца назад. Люди в больницах начали просыпаться и потихоньку возвращаться в реальность, Трикстера отключили и стерли из системы от греха подальше, пока он не слинял в мировую сеть и не натворил там бед. Алек Циммерман добровольно сдался, признавшись в убийствах персонала, и теперь проведет остатки старости за решеткой. Все закончилось, но не так радужно и счастливо, как хотелось бы.
        Проведя в смертельной игре несколько лет, не все смогли полноценно вернуться в реальность. Люди путали врачей с НПС, животных с мобами, искали инвентарь и медленно сходили с ума от столь резкой смены обстановки. А что было самым странным - вытащить людей из ЛоСа можно было только с их согласия. Как нам рассказали, пока сам игрок не нажмет на «да, я хочу выйти», его никак оттуда не достать, а если попытаться, можно ненароком убить. Где-то пара сотен человек выходить из ЛоСа решительно отказались. Среди них была и Шира.
        Власти решили, что принудительное отключение серверов будет приравниваться к массовому убийству, и им ничего не оставалось, как пообещать всем, что их жизнь продолжится даже в виртуале. И, если бы не Войд, которому уже было все равно на реальность, лет через пять в ЛоСе и правда остался бы только он и Шаркис.
        Войд отдал технологию оцифровки властям, тем самым подарив жизнь всем тем, кто решил остаться в виртуале. На деле мне казалось, что технология, разработанная им и Шаркисом вполне может подарить человечеству вечную жизнь, но меня не особо это волновало. Все, чего лично мне хотелось - это вернуться.
        Реальность приняла меня к себе с прежней холодной серостью и безразличием, как будто я и не отсутствовала столько времени, и, если бы я исчезла снова, никто бы не заметил. Когда началась программа возврата в ЛоС, первое, о чем я подумала, это о желании оказаться там снова. Какая ирония - проходить через ненависть всего мира ради выхода, а зачем отчаянно желать повернуться все вспять.
        С Абсолютом и Артуром мы нашлись спустя месяц, и сегодня впервые встретились оффлайн. Если бы не Артур, внешность которого полностью соответствовала тому, к чему мы привыкли, не считая очков, то мы с Абсолютом никогда бы друг друга не нашли. Яркие в ЛоСе, в реальности мы были совершенно обычные, и тоска от этого ясно читалась в глазах моего дорогого собрата по оружию.
        - Я останусь тут, - с долей грусти произнес Артур, отводя взгляд. - Здесь семья, которую я люблю, и мечты, которые я не намерен бросать.
        - Вот бы мне так... - фыркнул сидевший по правую руку от меня Диего Родригерс, без рыжих волос и снайперки за плечами выглядевший настолько заурядно, что хотелось смеяться. - А то меня тут никто не любит и не ждет.
        - Да тебя и там особо никто не ждет...
        Абсолют скривился и сделал вид, что обиделся на меня.
        - Но я буду заглядывать в гости, конечно же. Не могу же я оставить гильдию на кого-то из вас, - улыбнулся Артур. - Что один, что вторая - просто угробите все.
        Сервера ЛоСа пообещали держать включенными постоянно, что давало возможность родственникам и друзьям видеться с теми, кто ушел в виртуал. Поэтому мы сейчас не особо прощались, так, скорее для галочки. Абсолют решил вернуться вместе со мной, и в этот раз от него можно было не ждать слезных прощаний.
        Дэкстер с Никки и Эрайлем, кстати, вышли в реальность, и, по словам Артура, нормально адаптировались, потихоньку привыкая к нормальной жизни. Фэйт металась меж двух огней, решая, где ей остаться, и на мои предложения вернуться отвечала невнятно. Я надеялась, что она все же решит вернуться, хотя бы ради своей же безопасности. Враги Легиона вполне могли бы найти и навредить ей в реальности.
        Ненавистный всем нам Лоренс получил свое сполна, как и другие ПК, имевшие неосторожность выйти в реальность, думая, что ничего им не грозит. Все те, на чьих руках была кровь, пусть и виртуальная, были взяты под стражу. Жалко, что мне самой не удалось начистить этой твари рожу, но хоть какая-то доля справедливости в мире была.
        Увы, но «смерть в реальности» была не выдумкой. Все те, кто добровольно умирал, надеясь, что это вернет их в уютные квартиры, больше никогда не открывали глаз. Признаться, я надеялась на то, что это ложь. Какая-то часть моей души отчаянно вопила о том, что все это просто злая шутка, и при выходе в реальность мы скажем «привет» нашему дорогому другу и лидеру. Но Роланд, к сожалению, покинул нас навсегда, и от этого было куда более паршиво, чем от невозможности начистить Лоренсу рожу.
        - Вы ведь понимаете, что в виртуале у вас не будет нормального будущего и семьи?.. - внезапно спросил Артур, вырвав меня из мыслей и поставив в полнейший тупик.
        Вот о чем, а об этом я вообще ни разу не думала.
        - Нормально, мы с Хель приручим какую-нибудь большую животину и будет отлично, - хохотнул Абсолют, похлопав меня по спине.
        - Почему это с Хель? - рявкнула я, перехватывая его руку.
        - А ты думаешь, тебя кто-то другой будет способен терпеть, а, Хельга Калленбах?
        От звука собственного имени у меня пробежали мурашки. Стадо мурашек. Абсолют нахально лыбился, и мне ничего не оставалось, как признать, что он прав.
        - Мда, я буду скучать по вам.
        Артур выглядел, как счастливый папочка, а Абсолют не спешил забирать у меня свою руку.
        Жизнь моя обещала быть длинной и очень интересной. Теперь в ЛоСе нельзя было умереть, но и получить силу можно было только через бои и тренировки, а новые ступени обещали добавлять по мере прохождения старых. Теперь это уж точно был новый, тот самый мир из детских мечтаний.

***
        И спустя ровно неделю после той единственной реальной встречи я перешагну порог места, которое смогу на полном серьезе назвать домом, с залежами металлических костей и ловушек в подвале, большой кухней и яркой гостиной с кучей мягких подушек, и кофейным столиком в углу.
        - Добро пожаловать домой, Хель, - скажет до боли знакомая фигура в белой куртке.
        И реальность снова станет яркой.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к