Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Диаминов Михаил: " Проект Земля Триггер " - читать онлайн

Сохранить .
Проект Земля. Триггер Михаил Диаминов

        Насколько может быть обманчивым первое впечатление? Он, обычный человек, волею судеб утративший возможность играть в какие бы то ни было игры, спустя годы вновь получает шанс… Жизнь делает предложение, от которого невозможно отказаться. Но что выбрать из множества виртуальных миров для первой пробы новых возможностей? Лучше всего самый простой вариант. Но самая обычная игра на практике оказывается далеко не такой простой, и уж тем более не такой обычной, какой казалась на первый взгляд.

        Проект Земля. Триггер

        Пролог

        Крепкий лысеющий мужчина сидел за монитором компьютера и внимательно вчитывался в форумные сообщения. Главную страницу форума украшало изображение чернобыльского саркофага, того, старого, с ещё не отпиленной трубой.
        Если бы он не понимал важности того, что он видит, то счёл бы всё за бред… или некорректную работу того самого монитора. А так…
        «…пока не угас закат,
        Пока не рухнул последний колосс, и тень не коснулась Елены волос,
        Ты действуй тихо, будь осторожен… не повышая голос».
        В дверь кабинета постучались, и мужчина, отпрянув от монитора, бросил взгляд на дверь. Стучащий, не став дожидаться ответа, приоткрыл её и спросил:
        - Пап, можно?
        Хозяин кабинета откинулся на спинку кресла:
        - Да, сын, входи!
        Молодой человек, войдя в кабинет, прикрыл за собой дверь и проследовал к окну, занавешенному шторами, сквозь щели которых пробивались лучики солнца.
        - В твоей приёмной нет ни одного посетителя. Неужели твой рейтинг настолько упал?
        - Очень смешно!  - буркнул хозяин кабинета.  - Сегодня неприёмный день. Ты мог бы давно запомнить мой график!
        - Ладно-ладно,  - парень примеряюще поднял руки.  - Как у тебя дела вообще?
        Хозяин кабинета, бросив взгляд на окно приложения для специфического доступа в сеть, взял мышку и щёлкнул по крестику, убирая тот текст, который он минуту назад так внимательно читал.
        - Нормально, сынок, всё идёт своим чередом. А как у тебя дела? Как там твои суперкары? Удалось хоть что-то перепродать?
        - Ну… дела идут, но пока продать ничего не получается.
        - Естественно, кому нужен спортивный автомобиль, который не ревёт раненым быком и не выбрасывает клубы вонючего дыма, да и трубы этой самой, выхлопной, вообще не имеет!
        - Вовсе не из-за этого!  - вскинулся парень.  - Электрические спорткары много кого интересуют. У меня уже очередь из покупателей выстроилась… много кому интересно авто, набирающее сотню за три и две десятых секунды, при этом, не пытающееся ценой конкурировать с островом в Тихом океане.
        - Так в чём же дело?  - с усмешкой спросил хозяин кабинета, вытаскивая сигарету из пачки.
        Ему больше бы подошли сигары, учитывая должность и антураж кабинета… на худой конец, трубка, но придавать вредным привычкам оттенок элитарности было лень. Может, потом когда-нибудь… когда-нибудь…
        - Твои коллеги - бюрократы, вставляют палки в колёса, не выдают разрешения на продажу. Говорят, что люди на этих моделях не раз сворачивали себе шею от слишком резкого разгона. Дескать, нужна установка ограничителя ускорения. Ну ты можешь себе представить этих идиотов?! Конструкторы, значит, стараются уменьшить время набора скорости, а они наоборот - увеличить!
        Хозяин кабинета вновь усмехнулся:
        - А я тебя предупреждал, а ты мне не верил.
        - Слушай, пап… а может, ты надавишь на этих зануд, а?
        - Ещё чего! Не хватало мне потерять своё кресло только потому, что я поспособствовал получению разрешения на продажу реактивных табуреток, на которых люди себе шеи посворачивали.
        - Да никто ничего себе сворачивать не будет! И вообще, кто узнает-то?
        - Когда придёт время выборов, много кому станет дело до того, кому я и чем помогал, где и на кого давил… уж поверь, насмотрелся я на акул пера.
        - Ну раз не хочешь мне помочь в столь малой нужде, так, может, денег подкинешь?
        - Зачем?  - подозрительно поинтересовался хозяин кабинета.  - На игрушки твои опять? Ты же говорил, у тебя там всё пучком.
        - Да… Мы с моими ассасинами уже встали на ноги, и заказы пошли…
        - Но?  - понимающе взглянул на парня мужчина.
        - Но тут на нас наехали какие-то отморозки… в общем, отделали нас. Но на них работал эффект неожиданности! Никто от них таких резких движений не ожидал. Им теперь даже в городе появляться запрещено.
        - А деньги-то зачем тебе? В кабаке горечь поражения залить?
        - Не смешно!  - лицо парня окаменело, и он выпрямился, расправив плечи. Нам нужны деньги на восстановление некоторой амуниции.
        - Так у вас же все важные предметы привязаны, какой такой амуниции?
        Парень несколько удивлённо взглянул на отца:
        - А откуда ты знаешь?
        Хозяин кабинета лишь ещё раз усмехнулся.
        - Ну…  - неуверенно начал парень,  - мы хотели прикупить пару свитков, чтобы показать этим отморозкам, как жестоко они ошиблись, наехав на нас… Ну так что?
        Хозяин кабинета, откинувшись на спинку кресла, задумался. Помял, так и не зажженную сигарету в пальцах, покрутил так и эдак:
        - Хорошо, я дам тебе денег. Дам даже больше, чем тебе сейчас нужно.
        Парень, вместо радостного клича или слов благодарности, уставился на отца крайне подозрительно:
        - Да? А с чего бы это?
        - С того, что мне нужно, чтобы ты не с ассасинами своими развлекался, кривыми саблями меряясь, а проявил себя в другом месте.
        - Это где же?  - недоумённо поинтересовался парень.
        Хозяин кабинета придвинулся к компьютеру, пощёлкал мышкой, затем развернул монитор экраном, на котором отображался логотип нужной игры, к сыну.
        Парень со смесью брезгливости и недоумения оглядел изображение и через несколько секунд внутренней борьбы спросил:
        - И что мне там нужно будет делать?
        - Пойти по стопам отца,  - ласково проговорил мужчина,  - пойти по стопам отца, сынок!

        Глава 1. Решение

        Что первым видит проснувшийся, только открывший глаза человек? Потолок? Может быть пол.? Честно говоря, раньше никогда об этом не задумывался. А вот теперь эта мысль посещает меня чуть ли не каждое утро. Лично я не вижу ничего… если конечно не считать тьму, но тьма ведь это отсутствие чего-то, а не наличие.
        Долго я к такому привыкал, но привык. Хотя… до сих пор, если сон яркий - тяжело приходится. Порой сознание просто отказывается верить, что во сне всё как в нормальной жизни, а в жизни всё как в страшном сне.
        Непроста жизнь во тьме, ох непроста, и, признаться честно, я чувствую, что давно уже зажился на этом свете! Нечего мне здесь делать… нечего, и всё. Если бы не одно «но»…
        В последние годы случилась промышленная революция. И в нашей стране, кстати, тоже случилась. Она, кажется, случилась во всех странах без исключения… впрочем, этого я точно не знаю.
        Ни вторая, ни третья, или какая там по счету, а Революция с большой буквы.
        Хотя, возможно, правильней её назвать технической революцией, ну да не суть.
        Самые разные отрасли науки и техники совершили скачки, что довольно быстро начало менять наш мир. Получили решение те проблемы, которые с упорством барана не хотели уходить в анналы истории. Экология, например: наконец-то по нашим городам в массовом порядке покатились электромобили, электробусы и даже электрокамазы. Без последних, кажется, все труды пошли бы коту под хвост, продолжай они выдавать свои знаменитые облака копоти.
        Медицина также не осталась в стороне. И здесь произошли скачки и прорывы, в том числе и такие, которые интересовали именно меня. Появилась возможность восстановить глаза…
        Уже были проведены успешные операции, исправлялись самые разные дефекты, и надежда забрезжила и для меня… но ненадолго.
        Операция, а точнее, целый комплекс мероприятий в моем случае, стоил таких денег, что, узнав количество нулей после первой цифры, да и ещё и название валюты, я даже не стал дергаться. С моей пенсией про такие суммы лучше не задумываться, тем более что это не просто разовая операция, а целый комплекс, и я сильно подозреваю, что при подобных формулировках означенная сумма носит неокончательный характер. Хорошо, если это не просто аванс имеется в виду!
        В общем-то, чтобы там не имелось в виду, надежда погасла так же быстро, как и вспыхнула. Но, как оказалась, снова не до конца…
        Технология виртуальной реальности взлетела на такую высоту, какую от нее все долго ждали. Естественно, это дало новый толчок игровой и киноиндустрии, да и много ещё чему… нашлись таланты.
        Приспособив на голову набор определенных девайсов, можно было поприсутствовать на тонущем «Титанике» и во всех подробностях рассмотреть сползающую руку Ди Каприо по иллюминатору, заодно и ускорить заполнение отсеков тонущего гиганта соленой водой, обильно орошая его своими слезами. Можно было прочувствовать всю прелесть свистящих над головой пуль, прячась за спиной железного Арни, внося, таким образом, свою лепту в дело спасения мира от поехавшего кукухой военного искусственного интеллекта… Но это все для тех, конечно, кто помнит. А большинство заинтересовала возможность погружения в компьютерную игру. И вот это как раз оказалось важным для меня.
        Почему именно это? Да потому что, как выяснилось, играть в такие игрушки могут даже те, у кого нет глаз. Вы, конечно, спросите, зачем играть в игрушки, если появились технологии, которые могут предоставлять картинку мозгу, в обход глаз? Надел на голову необходимые приблуды, подключил видеокамеру, и вперед и с песней!
        Так, наверное, в свое время подумал каждый, и я в том числе. Но дело оказалось несколько сложнее.
        Оказалось, что чисто оптическую информацию в виртуальной реальности доносить до мозга по-прежнему сложно. Для неё у мозга зарезервирован конкретный орган - глаз. А уж если у тебя нет и его, то вообще труба. Но игра, созданная полностью искусственно,  - совсем другое дело, ведь внутри виртуального мира, информация об объектах содержится внутри игрового кода, и это меняет ситуацию на корню.
        Если упрощенно, то примерно так мне объясняли мои собратья по несчастью, почему такие, как мы, способны видеть там… и, похоже, только там. Ну теперь-то, кажется, дело в шляпе?!
        В шляпе… но не в моей. Я, как уже было сказано, не слишком богат, а нормальная капсула виртуальной реальности стоит как нормальной автомобиль в обычной реальности.
        «Но разве это проблема в современном мире?  - вопрошали мои предприимчивые собратья по диагнозу.  - Кредит, и все дела!»
        Самое странное, что кредит на капсулу действительно давали даже мне. Хотя не нужно быть академиком, дабы понять, что с моим уровнем доходов быстрее весь водород внутри нашего светила превратится в гелий, чем я успею погасить эту задолженность.
        Вот тут и приходит время рассказать о второй причине, почему важны именно игры. В игре можно заработать. Хотя и во времена оные, дореволюционные, в играх не только можно было спускать деньги, но и поднимать… но всё же то было другое время.
        Схема проста: берёшь капсулу в кредит и, проявляя недюжинные способности в игре, зарабатываешь деньги, с коих его и гасишь. А то ещё и на толстый бутерброд с икрой останется. Что действительно было не такой уж и редкостью. Топовые игроки считались миллионерами.
        Честно сказать, несмотря на всю заманчивость, мне эта схема сразу не понравилась. Весь мой прежний опыт говорил о том, что схемы, где фигурирует слово «кредит», и в особенности легкодоступный кредит, устроены так, что кто-то остаётся с тем самым бутербродом, а кто-то - у разбитого корыта. Но, поразмыслив какое-то время, прикинув так и эдак, я плюнул на всё и решился.
        Да, мне не увидеть нынешний мир, каков он есть, не повстречать девушку своей мечты, не посмотреть в её глаза. Мне не стоять у роддома в компании нервничающих папаш, зорко наблюдая за окнами палаты. Мне не взять на руки своего ребенка и не увидеть, как он на меня похож. Мне не увидеть рассвета в деревне своего детства… но хоть напоследок постреляю от души, полетаю, помашу острыми железками, или что там еще, так твою раз так!!!
        Таким образом, эта капсула и оказалась у меня. Вчера сотрудники фирмы-изготовителя часа четыре её устанавливали, а я всё это время сидел на нервах. От осознания того, что я должен огромные деньги, внутренние органы периодически старались зарыться поглубже в организм, сдавливая кишечник, отчего в нём подозрительно часто ощущались нездоровые позывы.
        Несколько успокаивало то, что техники вели себя спокойно и уверенно. И на мои вопросы по поводу некоторых проблем с отсутствием глаз, они только отмахивались,  - какая, мол, разница.
        - МРТ делал?
        - Делал,  - отвечал я.
        - Мозги на снимке просматривались?
        - Ну вроде что-то такое врач говорил.
        - Ну тогда нет проблем,  - резюмировал техник.
        После чего, оставив необходимые бумаги и контактную информацию, отклонился со своими помощниками.

        Глава 2. Выбор

        Потянув за ручку, я медленно открыл капсулу. С шипением амортизаторов крышка зафиксировалась в верхнем положении. Капсула располагалась не строго горизонтально, а под некоторым углом,  - головная часть находилась выше той, где должны находиться ноги. Насколько я понял, это для того, чтобы от долгого пребывания тела в горизонтальном положении избежать чрезмерного прилива крови к голове.
        Раздевшись, я улегся в ложе и, потянув крышку вниз, замуровал себя в этом коконе. Спустя несколько секунд, руки и ноги зафиксировало прихватами, на голове тоже что-то затянулось. Ещё секунды ожидания, сопровождаемые каким-то тихим гудением, шелестом вентиляторов, скрытых в утробе капсулы, и перед моим взором раскрылось изображение.
        Сердце, кажется, пропустило несколько ударов, а потом, спохватившись, начало учащенно биться. К голове всё же прихлынула кровь, начало даже покалывать кожу. Но я, сделав пару глубоких вдохов-выдохов, взял себя в руки…  - работает, мать её!
        Я смотрел на простое меню. На фоне логотипа производителя располагались несколько пунктов: настройки, сеть, игры, фильмы, софт и прочее.
        Решил попробовать с настроек, привычка, знаете ли… но быстро понял, что не в этот раз. Глаза или, если я сейчас вижу мозгом, извилины разбегались от кучи разных пунктов, параметров и незнакомых терминов.
        Ладно, понял… вручную выставлять разрешение 1024x768, наверное, не требуется. Что ж, тем лучше!
        Жму пункт «Игры». Появляется список с доступными играми, расположенными по популярности. Выбрать было из чего. Сейчас передо мной красовалась первая десятка.
        Как я и подозревал, на первом месте шла игра, с названием явно фэнтезийного характера. Под названием, находилась кнопка [смотреть демо].
        После её активации возникла величественная картина средневекового замка, с защитниками на стенах. К нему подступала огромная армия. С глухим топотом копыт, отдающимся в груди, расходилась конница. Копейщики устанавливали щиты и начинали формирование какого-то хитрого построения. Позади них некие фигуры в балахонах разнообразных цветов, с затейливой формой посохами, совершали какие-то движения руками, и из последующей вспышки в сторону обороняющихся устремлялся огненный шар. Один из них с оглушительным гулом превратился в языки огня и искр внутри одной из башен замка, после чего из бойниц повалил чёрный дым.
        Потерпевшая сторона не осталась в долгу, и в агрессоров стремительно врезался огромный снежок, отмечая траекторию полёта синим шлейфом. Раздались крики пострадавших от серьёзного обморожения, которое не всякому бомжу приснится.
        Под градом стрел, вперёд на стены бросились штурмовые отряды с лестницами и явным желанием показать кузькину мать непокорным обороняющимся.
        Картинка сменяется, и вот уже на каменистой возвышенности двое бойцов с мечами и щитами танцуют вокруг друг друга, то принимая удар на щит, то уворачиваясь, то схлестываясь мечами, высекая снопы искр.
        Снова смена места действия. Вот позади какой-то явно высокопоставленной персоны, судя по пышным одеждам, из ниоткуда возникает некий субъект, похожий на ниндзя в капюшоне, всаживает разодетому бедолаге кинжал в спину.
        Мелькает ещё несколько динамичных картин с участием воинов, каких-то образин со светящимися глазами, миловидных девушек с заострёнными ушами. Всё это, закручиваясь, перемешивается в заковыристую надпись, означающую название игры, и под торжественный рёв труб ещё и оглашается низким хрипящим голосом, от которого диафрагма в груди начинает резонировать.
        Всё гаснет, и возникает уже знакомое меню… Что ж, впечатляет! Весьма и весьма впечатляет… Но, признаться честно, никогда не любил я всю эту фэнтезийную тему. Колдунское колдунство, магия жизни, магия смерти, магия хаоса… мне всегда казалось, что никакого смысла за этими словами не стоит, а зачем нагружать себя такими понятиями, за которыми ничего нет. Да… фэнтези - это не моё. Посмотрим, что дальше.
        На втором месте находился космос. Ну, тут я, наверное, и сам уже кое-что представлял, но кнопку демо-ролика нажал.
        Млечный путь, сияющий так, как он никогда не будет сиять для обитателей планет, обладающих серьёзной атмосферой, мириады звёзд бесконечного космического пространства. Одна из этих звёзд быстро приблизилась и оказалась каким-то угловато-серповидной формы космическим кораблём. Не иначе как перехватчик. Со странным синтетическим звуком космического велосипеда, он пронёсся мимо, и камера начала поворачиваться вслед за ним.
        Вскоре предстала ещё одна величественная картина: гигантский диск планеты, окутанный светло-бежевыми облаками, отражающими свет невидимого с этого ракурса светила. На орбите висит огромная, если сравнивать с маленькими фигурками звездолётов, космическая станция. Своей формой она напоминала эдакую здоровенную гайку, наполовину накрученную на несколько более скромных размеров болт.
        Не знаю, почему в понимании разработчиков космические станции должны выглядеть именно так. Может, это уже кем-то завоёванная и покорённая станция? Дескать, и на эту хитрую гайку нашёлся болт. Но, как бы там ни было, для станции наступили непростые времена. Вокруг мельтешили стайки кораблей, то тут, то там сверкали вспышки взрывов. Давешний серповидный перехватчик оказался пересечённый сразу двумя красными линиями лазеров, после чего его серповидность явно была нарушена отделившимся куском обшивки.
        А вот относительно медленно движется судно посерьёзнее, выпуская из своего чрева маленькие истребители. Но недолго супостат делал своё дело. Откуда-то в него устремилась ракета с огненным шлейфом, и, несмотря на лазерное шоу, устроенное судном, ракета всё же впендюрилась в одну из надстроек корабля, после чего последовала такая вспышка, что всё поле зрения потемнело, словно сработали светофильтры. Оплавленная башня после таких аргументов решила покинуть судно, в компании ещё немалого количества деталей корабля.
        В ракете той был явно не какой-нибудь пошлый тротил, а самый настоящий ядрен батон…
        В итоге закончился и этот ролик. Вновь уже привычное меню и список игр.
        Да… тоже впечатляет - масштабность, зрелищность. Только лазеры в космосе не видны, ядерные взрывы выглядят тускло, так как в отсутствии атмосферы, всё излучение приходится на невидимый глазу диапазон, а уж распространение звука в вакууме - это и вовсе сомнительно.
        Нет, я, конечно, понимаю, что всё это сделано для интересной картинки, для экшена, но осадочек, как говорится, остался.
        На третьем месте располагался наследник старой доброй контры и, наверное, батлфила. Эдакая бесконечная командная война. Если в предыдущих играх я довольно смутно себе представлял, как там можно заработать нормальные деньги, то в этом случае всё довольно ясно. Помню ещё по прежним временам, киберспорт набирал обороты как маховик БелАЗа - не так чтобы слишком быстро, но неумолимо. Подбирались команды, устраивались турниры, и призовые фонды там были весьма достойные. И с тех пор это дело только прогрессировало.
        Вот только я карьеру киберспортсмена начать строить как-то не готов.
        Четвёртое место: ещё одна игрушка. Жмём кнопку демо-ролика: передо мной раскинулись леса, луга. Следующая панорама: речка с песчаным бережком, чуть далее камыши. Вот течёт небольшой ручей с прозрачной водой, на дне что-то поблескивает. Следующий кадр: пустынные барханы, с вершин которых ветер сдувает песок.
        Морской берег, на который накатывается волна и с низким гулом разбивается о прибрежные скалы.
        Картинка хорошая, невычурная, как в фентези, где трава зелёная-зелёная, словно её покрасили к приезду президента. Всё умеренно, но при этом гармонично… наверное, как в жизни.
        Может, это не игра, а просто эдакий виртуальный парк или курорт, где народ отдыхает от прочей свистопляски, или виртуальный пансионат, с гуляющими пенсионерами? Непонятно… ладно, что там дальше?
        А дальше были симуляторы. Пятую позицию занимал некий авиасимулятор.
        Тема известная… В нормальном авиасимуляторе, где сядешь, там и слезешь. Будьте добры сначала врубиться в устройство аппарата, понять, что такое тангенс, срыв потока, где находится та кнопочка или эта. А что делать, если самолёт вдруг начал снижаться без всяких, как тебе кажется, причин? Без подготовки вряд ли удастся даже оторваться от земли. А если и взлетишь и не ухнешь штопором через пару минут полёта, то станешь демонстративной мишенью для других игроков.
        Учиться надо. Дело, в общем-то, достойное, ибо ученье - свет. Но карьеру пилота-истребителя я начать как-то не готов.
        Не ГО-ТОВ!  - вот что я понял, оказавшись перед выбором. Я ни на что не готов…
        Сколько лет я вёл образ жизни бревна, плывущего по течению стоячего болота. А теперь - на выбирай!
        Я будто кот, всю жизнь проживший в стенах квартиры и вдруг высаженный радушными хозяевами посреди леса. Всё, что могу делать,  - это стоять как вкопанный и поводить носом, принюхиваясь к незнакомым запахам и ощущениям. А ведь эти игры - это не просто какое-то развлечение или хобби. Каждая из них - это, прежде всего, сообщество реальных людей, можно даже сказать, субкультура - со своим языком, своими понятиями и логикой. Для того чтобы успешно действовать в этой среде, в ней нужно чувствовать себя как рыба в воде. Я же, чего уж тут скрывать, безнадёжно отстал от жизни.
        Так хватит! Нужно собраться и включить мозги.
        Снова сделав носом глубокий и медленный вдох, я подавил разброд и шатания в душе и снова задумался. С чего же начать?
        Нужно что-то простое, чтобы опробовать себя в новой реальности. Может, погулять по этому пансионату? Чего уж проще… чай, не проклятье насылать на какого-нибудь демона и не захватывать подвижную цель в инфракрасном спектре, сидя за штурвалом истребителя, одновременно совершая противоракетный маневр! Отвались мои закрылки!
        Вернулся к четвёртому варианту. Снова посмотрел демо. Ну что тут скажешь… будто national geogrpаphic включил. Приятно глазу и ничего не понятно в плане того, к чему это всё.
        Зашёл в меню игры. Называлась она, кстати, просто и лаконично: «Проект Земля». Куда уж лаконичней! В общем-то, и правильно, чего на пафос исходить, это всё фантики.
        В меню игры информации я как-то тоже не нашёл. Там всего и было-то два пункта:
        [старт] и [выход].
        Странно это как-то… Справа внизу заметил интернациональную иконку Всемирной паутины и полез в Сеть.
        На форуме игры, среди разнообразного флуда, разных вопросов, несколько экстравагантных, на мой взгляд, типа: "Кто-нибудь делал бальбулятор? Разводка или работает?"
        Попалась и более внятная информация. Сообщение от игрока: Торий232. Восьмой уровень:
        На первый взгляд, игра представляет собой природный мир, максимально приближенный к обычному, нашему - реальному.
        Здесь собраны практически все алгоритмы, библиотеки и генераторы, предназначенные для имитации реального мира: физика, взаимодействие объектов, полей и расчёт реакций, в том числе и химических.
        Я, по крайней мере, сколько ни экспериментировал с разными вариантами, всё работает так, как и должно работать в реальном мире. Это круто, но никто толком не понимает, зачем всё это. Явным образом не заявлено никакой цели, никакого сюжета… кажется, здесь даже отсутствуют человеческие неписи как класс! Зато есть механизм, с помощью которого сами игроки могут быть создателями квестов.
        Разрабы ничего конкретного не говорят. Мол, есть игра - играйте.
        Несмотря на такие странности, игра удерживается в топ десять. А это кое-чего стоит, как ни крути. В общем, буду дальше копаться. Всем удачи!
        Следом шло гневное послание от игрока: МУХА МОР. Первый уровень:
        Долбаный хардкор! Да ну на! Там государство в доле, вот и накручивают посещаемость! Так бы оно даром никому не сдалось.
        Игрок: Тигран16. Третий уровень:
        Не умеешь играть, так и нечего своим нытьём форум засерать!
        Дальше шёл только флуд и выяснение уровня интеллекта и прямолинейности рук, с опредилением места их произрастания.
        Хм… а что, наверное, это неплохой вариант для первого блина. Если там всё рассчитано на имитации обычной реальности, то мне не придётся ждать каких-либо подвохов. А то, что в этой игре никто толком ничего не понимает, это и вовсе замечательно! Значит, и я своей непонятливостью выделяться не буду. Как говорится, что не делается, всё к лучшему.
        Вхожу в меню игры и жму «Старт».

        Глава 3. Непредвиденные обстоятельства

        Всё погасло. Наступила такая чернота, к какой даже я не привык. Словно в чёрную смолу погрузился…
        Через несколько секунд появился текст, в котором я даже не сразу узнал предложение отдать дань старой как мир бюрократии - лицензионное соглашение. Внутри даже всколыхнулось что-то ностальгическое… поставив галочку,  - я согласен, знак продолжить, стрелочка вправо засветилась призывно зелёным цветом, и я активировал её. Вновь всё погасло, и через несколько волнительных мгновений возникла простая белая рамка, над которой значилось: введите имя персонажа. Внизу находились пиктограмки клавиш, вместе образуя силуэт привычной клавиатуры.
        Я задумался. Своё реальное имя я, конечно, использовать не буду, ни к чему это, да и занято наверняка. Генерировать какую-нибудь буквенно-циферную лабуду не хочется. Мне вспомнились времена, когда я активно копался в химических и в том числе фармакологических справочниках, мда… было время, и я фантомами виртуальных рук набрал: Преднизалон.
        В белой рамке тут же отобразилось соответствующее слово. При этом никаких нареканий системы не последовало. Появилось предложение: «Продолжить?» И я продолжил.
        Что будет дальше, я уже примерно представлял. Знакомые, решившиеся раньше меня на покупку капсулы, просветили. Далее начнётся создание персонажа. Выбор расы, выбор внешности или её корректировка, выбор класса или специализации, и всё в таком духе. Особый акцент ставился на том, что выбор класса или специализации очень важен, от этого зависит прокачка персонажа, а соответственно, и успешность твоей игры!
        Но когда чернота вновь вспыхнула целым рядом изображений, я понял, что, кажется, сильно заблуждался о своей осведомлённости.
        Перед моим взором возникли какие-то измерительные шкалы с цифрами.
        Появилось сообщение: «Напрягите как можно сильнее мышцы ног!».
        Я послушно напряг, и тут же шкалы в нижнем ряду поползли вверх, а цифры быстро начали меняться, измеряя электропотенциал мышц в микровольтах.
        Дилинькнул колокольчик, и мои ноги сами собой расслабились.
        Напрягите мышцы пресса!
        И вновь шкалы поползли вверх, уже в среднем ряду, и спустя несколько мгновений звук колокольчика. Следом наступила очередь рук.
        На этот раз никаких предложений продолжить не появилось. Всё погасло само по себе. Через пару секунд возникло сообщение: «Называйте геометрические фигуры, как только распознаете их!».
        Перед взором возник небольшой белый квадрат, и я послушно озвучил сей незамысловатый факт. Квадрат вспыхнул зелёным и исчез.
        Следующим был треугольник, проплывший справа налево, потом ромб, надвигающийся как бы на меня и пролетающий мимо. Пролететь мимо я, конечно, не дал, вслух изобличив его форму, после чего и он исчез в зелёной вспышке. А вот дальше началось…
        Самые разнообразные фигурки стали летать туда-сюда и как попало. Некоторые ещё и вращались! Мой взгляд метался вслед за ними, но лишь некоторые я успевал выкрикнуть и прервать их безумный полёт. Ещё некоторые я успевал определить, но не успевал озвучить увиденное, как они уже покидали поле зрения. Остальные не только уходили от меня безнаказанными, но и неопознанными.
        Безумное мельтешение с зелёными вспышками, сопровождаемое моими резкими криками: «Ёлка! Куб! Кольцо! Прямоугольник! Тьфу ты, это был цилиндр»… Сопровождалось минуты две, после чего всё прекратилось. Если дальше начнут показывать кляксы Роршиха, то чую, дело пахнет скипидаром.
        Это что же, мне тут медкомиссию какую-то устроили?! А если я её не пройду? Если вычислят мои дефекты, и я вылечу из капсулы, как стреляная гильза из автомата!
        Но моя экстракция наружу пока что откладывалась, потому что тьма снова расцвела письменами:
        Выберете вариант ответа:
        Два плюс два =
        А: 1
        Б: 2
        В: 3
        Г: 4
        Несмотря на то, что ответ я знал, вопрос мне не понравился. Неужели предыдущий тест выявил у меня признаки слабоумия? Ну не может же это быть защитой от ботов, капсула регистрируется на конкретного гражданина, и бот не может улечься в капсулу и притворяться человеком!
        Что измеряется в паскалях?
        А: Расстояние.
        Б: Давление.
        В: Пульс.
        Г: Уровень радиации.
        С облегчением выбираю второй вариант.
        О чём свидетельствует красное смещение галактик?
        А: О неисправности аппаратуры.
        Б: О торжестве коммунизма во Вселенной.
        В: О присутствии в галактике большого количества красных карликов.
        Г: О расширении Вселенной.
        Что такое протон? Чем отличаются углеводы от углеводородов? что такое геном?
        Вопросы шли один за одним, и я изрядно напрягся, хотя и справлялся с задачей.
        В результате чего погиб Александр Сергеевич Пушкин?
        А: В результате автомобильной аварии.
        Б: В результате межнационального конфликта.
        В: В результате пулевого ранения.
        Г: В результате неразделённой любви.
        Хотя вопрос явно был с долей юмора, он мне тоже не понравился. Дело начало принимать явно гуманитарный оборот, и это нехорошо. Если начнут валить философией и психологией, а то и вовсе каким-нибудь правоведением, тогда всё… туши свет, сливай воду.
        Это что же получается, в современном мире, чтобы поиграть в игрушку, нужно ещё ЕГЭ сдать? Ничего себе времена пошли!
        Ох, чувствую, провалю тест и вылечу из этой игры со справкой. Так и придётся идти работать совой у какого-нибудь мага-чернокнижника.
        Вопросы продолжали сыпаться. За время этого теста я, кажется, изрядно взмок. Но вот текст очередного вопроса исчез, и нового не появилось. Лишь через пару секунд возникло сообщение: «Ожидайте, идёт генерация персонажа!»
        Я облегчённо выдохнул и расслабился. Мысленно прикрыл глаза и постарался успокоиться. Это быстро удалось сделать. Чернота перестала давить своей вязкостью. Наоборот, стала будто прозрачней. Потом и вовсе начала светлеть - из темного в серый, а затем незаметно переходить в голубоватый.
        В какой-то момент я даже начал впадать в дрёму. Сердцебиение пришло в норму, в теле расслабленность и легкость. Голубую дымку стали еле заметно пересекать светлые разводы и кляксы, которые мне сильно что-то напоминали, но было лень вспоминать, что именно.
        Картину неги и расслабленной дремоты дополнило пение лесных птиц. Вот где-то вдали стрекочет кузнечик. Над головой прожужжала муха. Хорошо…
        От неожиданности я даже всхрапнул! Моментально приняв вертикальное положение, начал озираться. От увиденного хотелось сказать что-нибудь ёмкое и термоядерное. Но слов не нашлось.
        Я стоял на полянке, рядом с небольшим прудом, окаймлённым с противоположной стороны деревьями, переходящими в лес. Позади меня располагался луг, который через несколько десятков метров превращался в бурьян какой-то высокой травы. А над всем этим природным великолепием простирался целый океан голубого неба, изобильно усыпанный островами кучевых облаков.
        Не передать словами, как же это здорово - видеть пространство! Видеть лес вдали и кустарник вблизи. Как здорово, подняв голову, смотреть на необъятное небо!
        Да просто видеть травку, на которой стоят твои ноги!
        Ноги действительно стоят, действительно на травке… Вот только почему они такие волосатые, и ступни лишь отчасти напоминают человечьи?!
        Я посмотрел на руки, на живот… всё покрыто какой-то серо-бурой шерстью. Лишь набедренная повязка покрывает чресла. Я с недоумением начал искать элементы интерфейса. Видимо, на мои мысли о нём, справа начали появляться некоторые его признаки. Заметил две традиционных шкалы: красная и синяя. На краю поля зрения заметил две пиктограммы: [P] и [I].
        Мысленно сфокусировался на первой, и передо мной раскрылось окно персонажа.
        Взгляд сразу же зацепился за изображения моего персонажа. Мать моя…! На изображении стояла во весь рост, несколько наклонившись вперёд, самая натуральная обезьяна! Разве что морда более-менее похожа на человечью, причём можно даже сказать, на мою. И руки не отвисают до земли. А так - обезьяна обезьяной.
        Постояв так еще с минуту, рассматривая себя в новой ипостаси, я все же сплюнул, то ли от досады, то ли от недоумения. Нет, конечно, из двадцати восьми вопросов примерно на девять я мог дать неправильный ответ, всё же тест углубился в гуманитарные дисциплины. Но неужели это привело к столь печальной оценке?
        «Ну и ладно,  - махнул я лапой.  - Хоть груздем назови, только…» Впрочем, при таких разработчиках лучше подобные поговорки не вспоминать. Они, походу, те еще затейники!
        Помимо моего экстравагантного портрета, в окне находилась также таблица с данными:
        Имя: Преднизалон. Первый уровень.
        Количество жизней: 3.
        Сила: 2.
        Ловкость: 3.
        Телосложение: 3.
        Восприятие: 3.
        Интеллект: 5.
        Здоровье: 25,6/25,6.
        Энергия: 18,22/18,22
        Переносимый вес: 14 кг.
        Опыт: 0/100.
        Что же… всё канонично и минималистично. Параметры не впечатляли. Хотя Интеллект превышает все остальные характеристики, значит, не так уж я и обмишулился с этим ЕГЭ. Тогда почему обезьяной сделали?
        Кстати, в описании персонажа нигде нет указаний на расу,  - тролль я там или снежный человек, аль ещё какая неведома зверушка, что при моём портрете напрашивается само собой. Да и количество жизней в подобной игре казалось странным пунктом… устаревшим, что ли.
        Пока я пытался постичь логику разработчиков и прикинуть, какие психоактивные вещества у них в ходу, за прудом, среди деревьев, что-то шумно пронеслось. Обернувшись, я увидел падающие ветки и листву. Но дальше никаких резких звуков не последовало.
        Однако хватит придаваться отвлеченным размышлениям. Может, я и в виртуальном пансионате, но, судя по всему, очень своеобразном. В конце концов, я в игре! А что в игре нужнее всего? Правильно - оружие! И где его взять?
        Открыв инвентарь, я обнаружил, что он девственно пуст. Ладно… Какое у обезьяны может быть вообще оружие? Очевидно, дубина. Но вокруг я не заметил ни крупных коряг, ни сухих деревьев.
        С левого конца пруд переходил в небольшой ручей, шириной в метра полтора. К нему я и направился.
        Ручей был богат камнями: как солидными булыжниками, так и разного размера гладкими окатышами. Камнями-то я могу кидаться?
        Подобрав у кромки воды камень размером с кулак, я размахнулся посильнее и запустил его на противоположный берег пруда. Но камень отправился в полет с куда меньшей энергией, чем я ожидал, так что, еле добравшись до середины водоёма, он исчез с громким бульком и брызгами. Вот уж действительно, размах на рубль, а удар на копейку.
        Я огляделся. Вроде в окрестностях, кроме меня, никого нет. И я начал подбирать камешки овальной вылизанной водой формы. При пристальном взгляде на них, система показывала их вес. В итоге я набрал несколько камней весом от ста до трёхсот граммов. Решил вспомнить детское развлечение - лягушку.
        Примерившись так, чтобы камни летели над водой по как можно более пологой траектории, запустил первый снаряд, но, увы, неудачно. Камень сразу же пошёл ко дну. Второй - фиг! Третий - хренушки! Четвёртый - накося-выкуси!
        Да что такое!!! Неужто в расхваленной своей реалистичностью и физикой игре не работает банальный рикошет от водной поверхности?! Как только камень касался воды, то будто попадал в гравитационную аномалию и в буквальном смысле падал камнем на дно. Надо будет обязательно написать об этом на форуме. Так сказать, макнуть носом разработчиков. Пусть знают, как нормальных людей обезьянами голозадыми делать!
        От злорадных мыслей я со всех сил запустил камень последний раз, и - о, чудо!  - он таки отрикошетил от воды, подпрыгнув, и отразился второй раз, третий.
        Посчитать, сколько раз камень в итоге сделал прыжков, прежде чем пойти на дно, я не успел. Моё внимание отвлекло вспыхнувшее в поле зрения сообщение:
        Внимание: получен навык «баллистика». Первый уровень. Получено 80 очков опыта.
        Надо же… заработало. Не иначе как программисты испугались позора, и всё исправили, даже навык дали.
        Я бросил ещё раз. Точно, работает! Камешек подпрыгнул целых пять раз. Ещё бросок. На этот раз только четыре.
        Камни кончились, но меня уже разобрал какой-то детский азарт! Метнувшись к ручью, я снова набрал камней и, вернувшись на исходную позицию на берег пруда, снова начал закидывать ими природный водоём. Правда, недолго. Бросок - три прыжка. Ещё бросок - только два.
        Как-то очень резко кончились силы. Руки обвисли, и даже ноги стали ватными.
        Синяя шкала практически опустела и даже как-то посерела. Надо полагать, это энергия. Хотя обычно синей шкалой обозначают ману, но я вроде простыми камнями швырялся, а не огненными шарами, так что всё же это обычная энергия.
        Сначала я сел, потом и вовсе лёг на спину, восстанавливая силы, рассматривая облака. Пока я развлекался, чистое от кучевых облаков пространство начала затягивать серая пелена, пока ещё прозрачная, но погода, похоже, потихоньку меняется. Надо куда-то уходить…
        Когда шкала энергии заполнилась наполовину, я встал и огляделся. Пожалуй, вдоль ручья и двинусь. В той стороне нет такого густого леса, как в противоположной. Но прежде, ещё один момент. В метрах пятидесяти от меня, у заболоченной части пруда, кажется, произрастал орешник.
        Подойдя, я убедился в своих догадках. При взгляде на знакомые грузди, всплывала системная надпись: «лесной орех». Собрав несколько горстей в инвентарь, я пошёл исследовать окрестности дальше.
        *Преднизолон - лекарственный препарат. Имя персонажа намеренно искажено.

        Глава 4. Добыча

        Равнина, раскинувшаяся слева от меня, представляла собой травяной бурьян, с глиняными проплешинами, изредка которую пересекали шрамы оврагов, обычно образующиеся от потоков талой или дождевой воды.
        Никаких искусственных объектов не наблюдалось до самого горизонта.
        Ручей, вдоль которого я двигался уже минут двадцать, нырял в плотно обступившие его заросли. Ветер начал подниматься, поэтому я решил перейти на другой берег и направиться в лес.
        Единственное, что привлекло моё внимание на равнине, это небольшая полянка со знакомыми жёлтыми цветками. Чем-то они выделялись на фоне остальной флоры. Сорвав один, я убедился в своих подозрениях:
        Одуванчик лекарственный. Эффект: лечебный, слабый.
        Нарвал букет, пригодится. Уже приближаясь к границе леса, наткнулся на ещё один подарок здешней природы:
        Подорожник. Эффект: лечебный, кровоостанавливающий.
        Лес - особая песня. Попадая в него, сразу же меняется атмосфера. Кажется, всё стихает. Уходит шелест травы на ветру, пропадает стрекот бесчисленных кузнечиков. С другой стороны, звуков становится больше. Где-то над головой, в кронах деревьев, пересвистываются птички. Вдали раздаются короткие очереди дятла. Периодически то тут, то там, с треском проламываясь через листву, падает сухая ветка.
        Я шёл меж деревьев и откровенно наслаждался. Запахи, акустика окружения, куча мелких деталей - создатели постарались на славу. И даже стайкам мошкары, поджидающим свою жертву в тенистых местах, не удалось испортить мне настроение. Моя короткая, но все же шерсть, оказалась для них непреодолимой преградой.
        От созерцания лесных красот, по которым так сильно скучал, я не заметил, как спустился в болотистую низину. Растительность стала гуще. Более-менее сухие участки земли перемежались хлюпающей грязью. Как найти более удобный путь, я разглядеть не смог, поэтому пришлось осторожно идти дальше.
        Вскоре путь мне преградил ров, заполненный болотной жижей. Если бы не потревоженная мною жаба, сиганувшая в него с отчётливым всплеском, то там бы оказался я, не успев заметить опасность среди густой растительности.
        Обходя преграду, я выбрался на более-менее сухой участок, заросший хвощём. Деревья, склонённые друг к другу, перекрывали небо, создавая сумрак. С некоторых ветвей на тонких нитях висели устрашающих размеров пауки, величиной чуть ли не с человеческую ладонь. Обладающие массивным шарообразным задом и длинными тонкими лапами, свисающими вниз, они напоминали зависших в воздухе осьминогов.
        Вблизи становилась различима их окраска: бледная, с зелёными и жёлтыми полосками. При пристальном взгляде появлялось название: «цветочный паук».
        Непонятно, с чего они цветочные, такие зады ни один цветок не выдержит, да и свисают они с деревьев. Может, всё из-за их окраски… Но как бы там ни было, обходил я их с опаской, по максимально большой дуге.
        Помимо пауков, взгляд ещё за что-то зацепился, и, покрутив головой, я всё же заметил кустик растения, немного возвышающийся над хвощовым ковром.
        Восприятие +1, - сообщила система.
        Хм… должно быть, это что-то интересное.
        Когда я приблизился к необычному растению и уже потянулся его сорвать, прямо над ним начал резко спускаться паук, которого я сразу не заметил на фоне листвы. Замерев, аккуратно огляделся, не спускаются ли его собратья мне на голову. Но вокруг было без изменений. Доводилось мне слышать про орлов, питающихся обезьянами, но пауки… Впрочем, мало ли что может прийти в голову разработчикам. С них станется.
        Присев, почти распластавшись, я дотянулся до куста и сорвал его. После чего сразу же отошёл подальше.
        Я не ошибся. Растение было каким-то ингредиентом. Вот только ни названия, ни описания система мне не показывала. Что у нас там отвечает за определение информации? Восприятие? Интеллект? Может, и то и другое, но чего-то из этого мне не хватало.
        Я положил находку в инвентарь, чего не получилось бы сделать, будь это декоративная трава. Хоть и жаль тратить целый слот всего лишь на один кустик, но не бросать же находку!
        В инвентаре было десять слотов. В каждый можно было поместить до десяти одинаковых предметов, если, конечно, переносимый вес позволял. Таким образом, половина инвентаря у меня уже была занята камнями, орехами, одуванчиками, подорожником и неизвестным растением. Мда… для полноты картины не хватает ещё конфетных фантиков и наклеек из-под жвачки.
        Пробираясь дальше сквозь болото и бурелом, я, кажется, стал замечать просветы в стене растительности. И действительно спустя какое-то время почва перестала хлюпать и обрела положенную твёрдость. Вот только и силы мои начали заканчиваться, из-за чего уже второй раз пришлось устраивать привал, чтобы восстановить энергию и заодно оторвать от ступней присосавшихся пиявок. Ускоренному обнулению энергии поспособствовал ещё и кратковременный спринт, вызванный змеёй, наверняка ядовитой. Змеи-то я, правда, и не видел, но угрожающее шипение, внезапно раздавшееся из зарослей лопуха, через которые я пробирался, быстро отбило у меня желание к дотошным исследованиям.
        Но нет худа без добра. Во время второй остановки система решила хоть как-то компенсировать мои неудобства, и я увидел сообщение: Телосложение +1.
        Это, конечно, хорошо. Но такими темпами я до вечера не выберусь из этого пристанища пиявок и змей, а бродить здесь ещё и в темноте нет никакого желания.
        Решил попробовать употребить орехи для восстановления энергии. Да и иконка голода уже успела появиться, что грозило мне, по уверениям системы, нехорошими последствиями, в виде ускоренного снижения энергии и замедления её восстановления.
        Просто разгрызть скорлупу орехов у меня почему-то не выходило, но в реале вполне получалось. Хоть и не полезно это для зубов, но здесь-то виртуальные зубы не сотрутся, поди.
        В итоге пришлось потратить время, чтобы с помощью камней освободить от скорлупы половину имеющегося запаса орехов.
        Дальше дорога пошла быстрее, хотя и шла в подъём. Наконец-то начался нормальный лес, свободный от сплошных зарослей.
        Проходя по небольшой вытянутой полянке, вдруг услышал какой-то шум, доносящийся из кустов, в метрах десяти от меня. Топот, треск ветвей и, кажется, даже непечатное выражение.
        Я быстро взял по камню в обе руки, успев подумать, что так и не озаботился поиском какой-нибудь увесистой палки. В следующий момент из кустов вынырнула птица, размером с крупную курицу, над которой я успел увидеть красную шкалу, наполовину опустошённую. Заметив меня, птица, не сбавляя скорости, повернула вправо, в противоположную от меня сторону. Теперь она для меня находилась на одной линии. Видимо, посчитав набранную скорость достаточной, птица, оттолкнувшись лапами от земли, попыталась взлететь. Но почему-то это у неё получилось плохо. На какой-то миг пернатая будто зависла в воздухе, и я удивительно быстро понял, что это удачный момент. Брошенный мною камень сбил птицу в метре над землёй. Шкала погасла, и она кулём шмякнулась обратно.
        Получено 35 очков опыта.
        Навык баллистика: +1. Получено 160 очков опыта.
        Внимание! Получен навык: Метательное оружие. Получено 80 очков опыта.
        Получен второй уровень персонажа.
        Получен третий уровень персонажа.
        - Метко бросаешь!  - донеслись до меня чьи-то слова.
        Бросив читать сообщения разошедшейся игры, я повернулся на голос. Меж кустов, из которых на поляну выскочила птица, стоял… или стояла… нет, всё же это была не обезьяна. Стоял человек. Почти… Несколько избыточная волосатость всё-таки присутствовала. Невысокий, средней комплекции, с морщинистым лицом. Похоже, игрок в летах. Светлая или, скорее, седая шевелюра смотрелась несколько странно, а над ней высвечивалась информация: Прокоп59. Второй уровень.
        - Ваш подранок?  - спросил я.
        - Да. Крепкий тетерев оказался! С одного попадания только половину жизни снял, крыло повредил,  - ответил Прокоп, качнув кривоватой дубиной.  - Тебе еда нужна?
        - Да, в общем-то, отказываться не стану.
        - Ну тогда разделим трофей на двоих.
        Прокоп59 подошёл к тушке птицы, присев, протянул руку, и через несколько секунд тело пернатой растворилось, оставив на травке лишь несколько чёрных перьев, которые, впрочем, тоже были взяты.
        Я в это время искал своё орудие, охотничье, как оказалось. Потребовалось несколько минут, чтобы отыскать затерявшийся в траве гладкий камень. Ну а что? Где я в этом лесу найду ещё такой?
        ***
        - Сколько уже в игре?
        - Сегодня первый день,  - отвечаю я.
        - А-а-а… так ты, значит, совсем свежий. А я вот уже третий день тут гуляю,  - сказал Прокоп, со стариковскими интонациями.
        - И как оно тут?
        - Да как… нормально. Лес, птицы да зверьё. Охотился как неандерталец какой-то, дубиной кидаясь. Ну ты видел уже. Только нет здесь толком никого. Видел одного игрока, но издали. Он от здешних волков убегал. А так ты первый, с кем поговорить получилось.
        Мы сидели под раскидистым дубом в нескольких метрах от берега реки. Мой новый знакомый сидел у костра, изготавливая шампур из тонкой веточки, срезая с неё всё лишнее каменным ножом. Есть у него, оказывается, и такое орудие труда. Да уж… картина маслом, стыренная из палеонтологического музея.
        Помимо сцен из жизни каменного века, я рассматривал окружающий ландшафт: река шириной метров 10 -12. Лесистый противоположный берег, с опасно наклонившимися над водой деревьями, в некоторых местах, и более открытый, с песочной полоской у самой воды,  - наш. Зеркальную гладь воды нарушали лишь всплески играющей рыбы.
        Это место выбрал Прокоп, уже устраивавший здесь пикник в одиночку. Я спорить не стал, будучи не знаком с местным краеведением.
        Оказалось, что возле этой реки он и появился первый раз в игре, только где-то дальше по течению.
        Интересно, здесь все игроки появляются около воды, или это совпадение?
        Мы действительно добыли огонь. Вернее, его добыл Прокоп. Каким образом? Да-да, тем самым пресловутым трением, столь сомнительным для меня в реале, но, тем не менее, вполне работающим тут. К счастью, стирать ладони в порошок, вращая между ними деревяшку, не пришлось. Процесс проходил куда быстрее, чем можно было бы себе представить. Есть всё же здесь свои игровые условности, есть, и очень хорошо, что есть. Иначе не представляю себе, как бы жевал сырое мясо. Хоть и игра, а выглядит-то всё как вживую.
        Полностью затянутое тёмными облаками небо таки разродилось моросящим дождем.
        Наконец Прокоп сказал, что еда готова, и подал мне один из двух шампуров, на котором, помимо мяса, ещё имелась пара подосиновиков. Вот тут я и понял, что рано радовался игровым условностям,  - разработчики не спали. Мясо на вкус оказалось пресным, соли-то у нас, понятное дело, не было, как и неясно, есть ли в игре вообще такой ингредиент. А ещё оно было весьма жёстким и жилистым, я даже начал задумываться, не приврал ли дед насчёт подбитого им крыла? Может, тетерев не мог летать от старости?
        - Что, не похоже на шашлык?  - усмехнулся шеф-повар. Так ведь сам видишь, ни соли, ни специй нема. Хотел я тут поискать черемши какой, но пока что попалась только душица. Эх, сейчас бы ещё зверобоя, и можно травяной чай заваривать, как я люблю… да только и заваривать не в чем,  - со вздохом подытожил Прокоп.
        - А какой у неё эффект? У душицы?  - заинтересовался я.
        - Написано, что восстановление энергии слабое. Но из неё только отвар нужно делать. Если просто съесть, то не действует или действует, но очень медленно.
        Да… разработчики весьма своеобразно подходят к игровому процессу. С одной стороны дотошны в некоторых мелочах, с другой - скупы на подсказки, пояснения и разного рода информацию. Всё приходится делать интуитивно… ну или почти всё. Надо бы форум повнимательнее просмотреть, хотя и там, как мне показалось, вопросы встречаются куда чаще ответов.
        За трапезой не заметили, как стемнело. Костёр очерчивал вокруг себя небольшую освещаемую зону, за которой, казалось, стоит стена темноты.
        Это нас и подвело. Шагов мы не услышали, вероятно, из-за накрапывающего дождя, вряд ли без него к нам можно было бы подобраться так тихо… во всяком случае, мне хочется в это верить.
        Сначала я даже не понял, что это было, зафиксировал лишь какое-то движение слева. В следующий момент, на границе света и тени, буквально в трёх шагах от меня, проявилась фигура какого-то животного, как я сначала подумал.
        Вот это была настоящая обезьяна! Гиббон, без всяких там. Рост навскидку больше моего на голову, если не на две. Руки… ну вы видели когда-нибудь гиббона? Деталей я больше не увидел, потому как в руке у нежданного гостя была настоящая дубина.
        Пока мы собирали дрова для костра, я присмотрел себе палку потяжелей да поухватистей, но, глядя на инструмент в руке гиббона, мне стало ясно, что моё оружие ближнего боя, равно как и Прокопа, это дрова и есть.
        Гиббон не стал долго держать нас в недоумении, басовитым голосом сказав:
        - Сидеть спокойно, не дёргаться!  - и, кивнув на нож Прокопа, который он так и оставил лежать недалеко от себя, обратился к его владельцу.  - Камешек брось к моим ногам!
        Поза у меня неудобная… Сидели-то мы, скрестив ноги, как султаны. Ну а как ещё? Не изображать же из себя горных орлов! Не орлы мы… это факт.
        Я-то свою палку предусмотрительно спрятал в инвентарь, хоть и занимала она целых три слота. Только было у меня сильное подозрение, что даже если мне хватит ловкости вскочить на ноги, взяв оружие в руки, и силы, чтобы сломать его о голову гоп-стопщика, вряд ли его это сильно огорчит, а вот если он свою об меня… Может, камнем в него швырнуть?  - обессиленно подумал я, читая информацию об агрессоре:
        СтаХан. Четвёртый уровень.
        Не знаю, что думал Прокоп, но пришёл он, похоже, к аналогичным выводам, поскольку подцепил трёмя пальцами нож и с некоторой небрежностью бросил его к ногам гиббона.
        - И шампур,  - это уже ко мне.
        Я тоже бросил свой ужин, от которого осталась только половина. Прокоп оказался шустрее меня - привык, видать, уже к собственному продукту.
        СтаХан смотрел на нас ещё несколько секунд, после чего медленно присел, хотя казалось, что его руки и так могли бы достать до земли, и всё так же не сводя с нас глаз, подобрал требуемое, после чего начал отходить назад, в темноту. Ещё несколько секунд, и мы снова остались вдвоём прислушиваться к монотонному шелесту дождя, нарушаемому лишь потрескиванием костра.
        - Тебе хватило голод утолить?  - нарушил молчание Прокоп.
        - Да… у меня ещё орехи есть, если что.
        - Ну тогда отлично!  - хлопнул себя по коленям Прокоп, приподнимаясь на ноги и отряхиваясь.  - Время к ночи, пора уже и на выход, хватит на сегодня!
        «А он молодец,  - подумал я о товарище по несчастью,  - спокойный. А я вот несколько приторчал. Отвык как-то от подобных поворотов. Последний раз на гоп-стоп попадал так давно… уже и самому казалось, что это неправда».
        - Погоди,  - говорю я,  - а где ты ножик такой раздобыл? Из какой-нибудь зверюшки выпал?
        Даже в свете прогорающего костра было видно недоумённое выражение лица деда, с каким-то даже сочувствием:
        - Парень, откуда у зверюшек ножи? У них, видишь ли, зубы да когти… ну клювы, может быть, а с ножами зверей ещё не видывал.
        Вдаваться в объяснения игровых традиций я не стал. Вряд ли это сейчас ему интересно, да и есть у меня стойкое подозрение, что здесь вам не тут. Вряд ли здесь из какого-нибудь волка выпадет двуручная секира. С учётом подхода разрабов к игре, скорее, из волка дропнется бабушка, вместе с Красной Шапочкой.
        - Когда шёл вдоль реки, от места своего появления,  - продолжал дед,  - нашёл небольшой ручей, впадающий в реку, там и встречаются эти чёрные камни.
        - А как делать из этих камней такие ножи?
        - Если хочешь, пойдём завтра к этому ручью со мной, там и покажу, а сейчас я на выход. Давай!  - Прокоп поднял руку, прощаясь, и сноровисто полез на дерево. Быстро достигнув самой низкой ветви, он встал на неё и перелез на следующую, с листвой погуще. Там, пошуршав и повозившись, видимо, и устроился.
        Надо понимать, что тела персонажей здесь не исчезают после выхода из игры… или исчезают не сразу. Да уж… мне, с моею внешностью, сами разрабы велели на деревья лезть.
        Закидав тлеющие угли песком, я тоже взобрался на дерево, постаравшись свернуться клубком, среди листвы. Два раза чуть не грохнулся, пока не нашёл оптимальной позы в столь не приспособленном для возлежаний месте. Затем открыл меню и активировал кнопку выхода.
        Картинка сменилась серой пеленой, посреди которой через несколько мгновений появилась краткая сводка:
        Время игры: 6 часов 49 минут.
        Пройденное расстояние: 9,7 км.
        Собрано предметов: 72.
        Получено очков опыта: 355.
        Также появились две кнопки, одна из которых перенесла бы меня в меню, другая - на выход из VR. Выбираю второй вариант.
        Всё исчезло. Во тьме сверкают искры. Где-то рядом с головой слышно шипение…
        Какое-то время не могу понять, где это я и что, собственно, происходит, но через минуты собирания мозгов в кучу понимаю, что лежу в капсуле. Шипением сопровождалось открытие крышки, и теперь меня ничего не держит. Однако я всё равно лежу и не двигаюсь, потому как пытаюсь сообразить, где и что находится вокруг этой капсулы… дезориентация.
        Мера предосторожности не пустая. Случалось уже так, что, потеряв ориентацию, например, после сна, вставал с постели не в ту сторону и впечатывался в стену.
        Всё же решаю потихоньку вставать и спускаю ноги на пол. Постепенно приходит понимание, где я, что и в какой стороне находится в моей квартире. Очень хорошо, что приходит, так как давление в мочевом пузыре уже перевалило за критическую отметку, и мне хочется рвануть в сторону санузла как можно быстрее. Но я не рискую и иду аккуратно. Если во что-нибудь врежусь, то шансов уже не останется.

        Глава 5. И не друг, и не враг, а как?

        Спустившись на землю, я огляделся. Утренний лес был бодр и оптимистичен: меж деревьев разносились птичьи трели, солнце, встающее из-за леса, согревало, но ещё не пекло.
        Прокопа нигде видно не было, поэтому я решил далеко не уходить, чтобы не потерять друг друга.
        Спустившись к реке, прошёлся по песчаной полосе, вдоль воды. На мелководье можно было заметить стайки рыбной мелочи, а дальше от берега пару раз заметил и куда более крупные тени, проскользнувшие под водой.
        Вернулся к дубу, под которым вчера устроили привал, присев и облокотившись на дерево, открыл окно персонажа:
        Имя: Преднизалон. Третий уровень.
        Количество жизней: 3.
        Сила: 2.
        Ловкость: 3.
        Телосложение: 4.
        Восприятие: 4.
        Интеллект: 5.
        Здоровье: 41/41.
        Энергия: 22,3/24,6.
        Переносимый вес: 17,2 кг.
        Опыт: 355 из 400.
        Очков цивилизации: 3.
        Навыков: 2.
        Баллистика - второй уровень.
        Метательное оружие - первый уровень.
        Строчка с очками цивилизации мерцала и переливалась, будто солярка на воде. Я задержал на ней взгляд, и спустя пару секунд под ней проявился текст:
        Очки цивилизации - универсальные единицы технологий, умений и прогресса. Влияют как на возможность использования владельцем оружия или иных технических средств, так и на их создание. При вступлении в группу/город - очки суммируются. Неотъемлемый ресурс для строительства убежищ, укреплений, городов.
        Ух ты! Ничего не понятно, но зато сам факт подсказки - уже событие.
        Вчера, после выхода из капсулы и приведения себя в порядок, а также после коронного холостяцкого ужина, я думал что пора на боковую. Но порция крепкого чёрного чая вернула силы, и я решил вновь слазить в виртуал. Правда, на этот раз не в игру, а в сеть - за информацией.
        Информация была неоднозначной: из полезного, узнал, как ставить таймер, чтобы не пропускать важные дела в реале, например, обед. Включил отображение прогресс бар навыков, узнал больше об интерфейсе и прочих мелочах. А вот что касается самого процесса игры и его особенностей, то тут всё странно.
        Заметную часть споров на форуме занимало выяснение вопроса характеристик, их коэффициентов увеличения с ростом уровня, или наоборот - уменьшения.
        На эту тему попалось забавное видео, на котором два игрока, один из них ведёт съёмку от первого лица, пытаются выяснить точную зависимость наносимого урона от параметра силы:
        - Саня, ты готов?  - спрашивает игрок неандертальской внешности, но, судя по части торса, попавший в кадр, одетый в какие-то шкуры.
        - Давай, но только без фанатизма!  - отвечает ему камера.
        Через мгновение кулак неандертальца прилетает в левую часть экрана, изображение дёргается, размытыми кляксами промелькнули деревья, трава, и вот уже земная поверхность занимает всю правую сторону обзора.
        Вы получили урон: 22.
        - Сколько там, Сань?
        - Двадцать два, ох ё…
        - Так, у меня параметр силы - четыре,  - ударивший начинает ходить туда-сюда.  - Значит, делим… О! Получается, каждая единица силы даёт по пять с половиной единиц урона!
        - А если каждая последующая единица увеличивается с неким коэффициентом? И вообще, почти во всех играх удар в голову приносит больше урона, так что верность твоих расчётов сомнительна.
        Ходивший туда-сюда экспериментатор вдруг остановился, задумался, потом воскликнул:
        - А ведь и правда!
        И, быстро приблизившись к камере, врезал куда-то ниже края обзора. С глухим мычанием изображение накренилось вниз, зафиксировавшись на волосатых ногах, стоящих на зелёной травке.
        Вы получили урон: 14.
        - Ну что там, Санёк?  - нетерпеливо спрашивает испытатель.
        - Четы… четыр… твою мать.
        - Что? Громче говори, не слышно!
        - Четырнадцать!
        - Да…? Действительно, не сходится. Может, давай Ахмеда позовём? У него сила «пять», может, меньше разброса будет…
        Камера разгибается, и в кадре снова тот же игрок стоит с задумчивым видом.
        - Не сходится, значит… ну ничего, это не беда,  - камера приближается к экспериментатору,  - сейчас сойдётся. На!!!
        Изображение дёргается, раздаются матерные выкрики в два голоса. Видео заканчивается.
        Заметил некую закономерность: те игроки, которые выкладывали информацию на форум, выясненную в процессе игры, выдавали её, когда сами ещё были начальных уровней. Примерно все подобные посты датировались полугодовалой давностью и более, хотя сейчас эти игроки значились от восьмого, до одиннадцатого уровня, если я, конечно, правильно понимаю схему отображения уровней на форуме. Несмотря на то, что под такими постами громоздилась целая очередь вопросов, новых постов от этого игрока уже не было. С повышением уровня, желание делиться информацией с новичками у бывалых куда-то пропадало.
        Пока я вникал в интерфейс, пришёл Прокоп, держа в руках несколько длинных тонких прутьев, выломанных из какого-то кустарника. Махнув в приветствии рукой, сразу же перешёл к делу:
        - У тебя место в инвентаре есть?
        - Два слота осталось,  - развёл руками я.
        - Жаль, прутья четыре занимают. Ну ладно, авось не пропадут, если в руках держать буду. Ну так что, идём к ручью?
        Я согласно кивнул, и мы пошли вдоль реки, вверх по течению.
        Через пару-тройку километров лес начал редеть, сквозь растительность всё чаще стали проглядываться большие пространства. Вскоре мы вышли из леса. В этом месте уже знакомая мне степная равнина выходила языками к реке, чередуясь небольшими лесными оазисами. Проходя по одному из ровных участков, мы перепрыгнули через небольшую канаву, на дне которой виднелись камни самой разнообразной формы. Сейчас она была суха, но эти камешки были явно вымыты водой из глиняных пластов, в изобилии имеющихся вокруг.
        На мой вопросительный взгляд дед отрицательно помахал головой: «Ещё не пришли».
        Участки леса, примыкающие к реке, решили обойти по равнине - ещё не жарко, а по ровному и идётся легче.
        Пока дорога ровная, открыл меню и нашёл в ней значок карты. Увеличив масштаб, смог увидеть на чёрном фоне, так называемом тумане войны, длинную извилистую линию, означающую путь, которым я уже успел пройти в этой игре. Линия была тонкая, и увидеть деталей на ней было нельзя. Зато хорошо заметно, как она меняет цвет с жёлто-зелёного, степь по левую сторону ручья, вдоль которого я вчера шёл, до тёмно-зеленого - по всей видимости, болото. Сейчас линия, оставляемая моей движущийся отметкой, снова начала желтеть. Значит, действительно это всё та же равнина, но гораздо левее, если смотреть по карте.
        Далее ландшафт перестал быть столь ровным, и пошли небольшие низины, образованные между холмами. Проходя через такую низину, мы вдруг услышали звуки, выбивающееся из обычного фона: глухое рычание, какая-то возня и вскрики.
        Стопорнувшись, мы переглянулись, а затем бросились вверх, на возвышенность.
        Картина открывалась та ещё: гиббон с дубиной, в котором я сразу начал подозревать вчерашнего гостя, безуспешно пытался отмахаться от трёх волков. Волки были вида непрезентабельного: худые, шкуры облезлые, с клоками серо-рыжей шерсти… непонятно даже - это они в грязи испачкались или естественная окраска такая. Зато лапы длинные, бегать, по всей видимости, умеют хорошо, и с зубами всё отлично, что они сейчас и демонстрировали без всяких стеснений, кто, скалясь во все тридцать два, или сколько у них там, зуба, а кто уже применял их по прямому назначению.
        Обезьян, судя по всему, в открытую конфронтацию вступать не собирался, а пытался скрыться от хищников на дереве, до которого оставалось несколько метров, но не преуспел. Одному из преследователей удалось вцепиться в ногу жертвы, отчего она сразу же потеряла равновесие и рухнула на землю. Всё, амба… в таком положении уже не отмашешься.
        Оставив размышления на потом, я начал быстро сокращать расстояние, одновременно набирая в руки камни. Первый бросок вышел на троечку: камень съездил волчаре по шее, но вскользь, уменьшив шкалу здоровья процентов на десять. Будучи увлечён раздиранием конечности жертвы, зверь, неожидавший удара в шею, резко отпрыгнул, издав недоумённый, а может быть, возмущённый рык, тут же уставился на меня, теперь демонстрируя окровавленные клыки, уже в мой адрес. Я сразу же запустил снаряд во второго волка, вцепившегося в руку гиббона. Ещё один отскок - и ещё один волчий оскал смотрит в мою сторону.
        Видимо, двое санитаров леса, подло атакованных мною со спины, решили, что спускать на тормозах такое нельзя, и резво бросились к нам, угрожающе порыкивая на бегу. Я успел лишь бросить ещё один камень, угодивший в грудь одному из приближающихся зверей, сбив шкалу жизни процентов на пятнадцать. Дальше уже мы с Прокопом отмахивались своими палками от рычащих бестий. Нанести им урон нам не очень-то удавалось, волки вполне успешно уворачивались от ударов, лишь иногда пропуская их вскользь.
        Теперь уже для нас ситуация становилось патовая. Звери теснили, мы потихоньку пятились назад, взмахами палок отгоняя разъярённых волков. Если со спины подойдёт ещё один тамбовский товарищ, тогда всё, считай, что мы уже тама - на неизвестной мне точке возрождения.
        И со спины действительно подошёл, но, к счастью, не с нашей, давешний гиббон, успевший, видимо, справиться с одним агрессором, пришёл на выручку к нам. Один из волков, только начавший оборачиваться на вновь возникшую угрозу, получил удар неслабой дубины по многострадальной шее, и тут понеслось! Втроём мы быстро успокоили одного зверя, отчего мне дали новый уровень и хорошенько приложили по спине другого, несмотря на это сумевшего сбежать от окончательной расправы.
        - Мужики, спасибо вам! Если б не вы…  - воскликнул СтаХан четвёртого уровня и сразу же осёкся.
        Ага, и он нас признал, судя по выражению морды.
        Возникла тягостная пауза… но СтаХан её всё же нарушил.
        - Мужики, это, извиняйте… по злобе вчера наехал на вас. Достало всё… то какие-то уроды пытались связать и увести куда-то, то шакалы эти, уже второй раз попадаюсь им, вот и отчаялся.
        Я достал несколько одуванчиков из инвентаря и получившийся букетик протянул СтаХану. У того аж челюсть выпала от недоумения. Гм… да, как-то двусмысленно вышло.
        - Здоровье поправь,  - пояснил я,  - лечебные цветы!
        Гиббон с облегчением принял букет, сразу закинув его в пасть.
        Также я вытащил подорожник и снова протянул ему.
        - А это нужно есть или прикладывать к ране?  - спросил СтаХан.
        Мы на секунду призадумались…
        - Попробуй приложить, подорожник всё же!  - предложил Прокоп.
        И действительно, приложенный к следам укуса подорожник самостоятельно приклеился, а через несколько секунд осыпался зелёной трухой, и тут же рана перестала кровоточить. Ещё три подорожника понадобилось, чтобы исцелить спасёныша.
        В руке у СтаХана появился знакомый каменный нож, он протянул его Прокопу.
        - Вот, это, кажется, ваше!
        - Оставь,  - махнул рукой дед,  - мы как раз идём делать себе новые.
        - Так это… может, я с вами? Вместе оно веселей будет, да и безопасней!
        - Пойдём, если хочешь,  - сказал Прокоп, посмотрев на меня.
        Я пожал плечами.
        - Ну тогда берём с волков, что у них там есть, и двигаем, здесь уже недалеко.
        - …Да там всем деньги нужны, особенно бабам! Нет лавэ - так они тебя в упор не замечают, а если кто и замечает, то, чуть узнав, кто ты и где, кем работаешь, сразу морда кирпичом, и аллоха. Кто сильнее - тот и прав, ну это я еще понимаю, сам не из худых да бледных, хоть и было погоняло у меня там: «Ханурик», ну это потому что фамилия Ханурин. Так-то во мне почти сто десять килограмм,  - излагал своё житие-бытие наш обезьян, которого, кстати, в реале звали Стасом.  - Отмахал армейку, вышел в мир, а небольно-то я кому и нужен. Ну сначала, понятно, в охрану. Магазы там, супермаркеты охранял. Потом шеф на моё место какого-то своего племянничка, или кто он там ему, хз, короче… а меня перебросили на какую-то мини-фабрику кондитерскую… Вокруг леса и деревня недалеко. Куковал сутки через трое. Ну что это за работа? С ума сойдёшь от безделья, отупеешь в конец, даже в телефон таращиться надоело, все картинки в интернете проглядел. В общем, уволился.
        Ну а дальше помыкался, подёргался, никому особо не сдался, технологии прут, что вакансии на глазах тают. Ну и принесла меня нелегкая в грузмэны, на разгрузку вагонов, ну и так, где халтурка, фура там на особый склад приезжает, надо разгрузить без лишних глаз. Ну а какие богатства может заработать грузчик? Никаких.
        Вот тогда и начали меня напрягать всякие молокососы с баблом - мажоры хреновы! В баре там или в клубе начнут быковать, не пойми с какой радости, ну я долгих прелюдий не люблю, сразу в торец, а не тут-то было, мгновенно нарисовывается мажорная группа поддержки и давай пальцы расправлять, да и ещё быстро потягивается охрана и за борт меня. Скоты…
        В общем, сослуживец мой бывший нашёл меня и давай мозг промывать: хорош, мол, ерундой страдать. Мы тут с парнями клан в игре держим, бабло рубим, твоим грузчикам и не снилось. Бери капсулу в кредит и давай к нам!
        Ну, я обрадовался, не чужие люди всё же. Гонял торпедой по заданиям, рубил в капусту нечисть всякую, гоблинов там разных с эльфами, да только горы золотые не мерещились даже на горизонте. Я сослуживцу своему говорю: как же, мол, так, обещал в офицеры поднять или в сержанты хотя бы, а я уж какой месяц рядовым летаю из одной задницы в другую и честь отдаю не пойми кому! А мне рядовой зарплаты даже на кредит не хватает. Ну а он начал… погоди малость, щас те проблемы решим, эти… Ну как и подозревал - обещанного полгода ждут. Не сразу до меня дошло что в клане этом, как и в реале, кто с деньгами, тот и определяет кому, куда и где быть. Донаторов двигали повыше, ну а те, кто на з/п, те внизу бегают.
        Плюнул я, в общем, на этот клан и на всё тамошнее заодно и продал перса.
        Опять помытарился по игрушкам, да и решил эту попробовать - не похожей на все остальные показалась, да и загадочной какой-то. Описаний толком нет, иди, куда хочешь, делай, что вздумается. Стас прервался, чтобы бросить в рот горсть ягод, обнаруженных нами на одном из кустарников в небольшой чащобе.  - Да только и здесь недолго свободой наслаждался, ну что за холера! Нарисовались какие-то гаврики: все от восьмого до десятого уровня, в прикиде, двое людей, остальные четверо… ну как я, пятикантропы мать их. Пойдём, говорят, с нами. Работу дадим, денежку заработаешь, прокачаешься. А если не пойду?  - отвечаю им. Ну тогда, говорят, свяжем и силком поведём, нам тут с тобой политесы разводить некогда, а будешь борогозить, хлопнем тебя и на респе будем мочить, пока жизни не обнулятся. Ну, думаю, начинается… опять двадцать пять, как же это все заманало! Так меня разобрало от злости, что я двоих на травку уложил, с оглушением, но остальные меня топорами да саблями быстро обнулили. Чуть-чуть не хватило до пятого уровня.
        На респе, правда, никого не оказалось, но мне от этого уже не легче. Иду, себя накручиваю, так и пёр почти до вечера куда глаза глядят. Тут раз, вижу огонёк мелькает… Ну я подобрался поближе - сидят два хлопца, шашлык нанизывают у костерка. Ну ладно, думаю, ешь ананасы, рябчиков жуй, сейчас стемнеет, я и подойду… благо дубину свою успел спрятать в инвентарь, когда понял, что не уйти мне от тех гавриков. Иконка голода какой час уже семафорит, ну что делать… ну а дальше вы уже знаете,  - скомканно закончил Стас.
        Мы сидим недалеко от того распадка, где по заданию Прокопа собирали кремень для ножей. Дело у Прокопа не ладилось. Оказалось, что первый нож, впоследствии экспроприированный Стасом, ему сделать просто повезло,  - попался камень удачной формы. Оставалось лишь несколькими ударами подровнять, и получился довольно острый скол. На этот раз таких удачных камней не нашлось, а потому после ударов камнями по заготовке, для принятия ими нужной формы, требовалась ещё особая заточка. Для её осуществления необходимо нагреть заготовку, а затем аккуратно, под определённым углом, капать на лезвие водой. Из-за резкого перепада температур верхние чешуйки должны отслаиваться, обеспечивая лучшую остроту.
        Одна заготовка уже валялась в стороне, треснув ещё на стадии разогрева. Видимо, он получился неравномерным. Вторая пошла сетью трещин при попадании очередной капли. Теперь вот Прокоп готовится к третьей попытке, расслабленно опустив кисти рук и делая глубокие вдохи,  - нервы успокаивает.
        - Ну и имечко ты себе выбрал,  - покосился на меня Стас,  - если бы меня так кто назвал, то в бубен получил бы сразу. Тебя как в реале-то звать? Чем там занимаешься?
        - Сергей,  - усмехнувшись, ответил я,  - так… химик-самоучка, ничем не занимаюсь, вот в игре сижу,  - не стал вдаваться в подробности я.
        Собеседник и не стал настаивать, переведя внимание на нашего мастера оружейника.
        - А вас действительно Прокопом зовут? Ни разу не встречал человека с таким именем в реале.
        - Можно на ты, не привык к экивокам. Так звали моего деда, а вообще все Николаичем кличут, но здесь игра такое имя не приняла.
        - А откуда ты знаешь, как ножи каменные делать?
        - Да приносили одни умельцы в кузню к моему отцу, там показали да рассказали кое-что. Но те ножи были прямо произведением искусства - залюбуешься, не то что эти камни обколотые. Отец мой кузнецом был в колхозе, ещё при советах. Ну, а как я подрос, и меня начал учить понемногу… помогал ему по мелочи всякой. Но он меня учиться в город отправил, нечего, говорит, тебе в глуши киснуть. Отучился, довелось и на машиностроительном потрудиться, но не люблю я город, к пенсии переехал в деревню. Держали с бабкой моей хозяйство, сыновья с внуками навещали… хорошо, в общем. Ну и я за старое взялся, начал ковать ножи - на заказ или так, для себя. Померла потом моя бабка, но я не унывал, справлялся понемногу… но возраст берет своё. В последнее время всё тяжелее и тяжелее получалось, силы уже не те, вот мои сыновья и сказали: «Завязывай, дед, с партизанщиной и давай к нам в город, мы тебе и уход, и всё обеспечим!» Так и пришлось деревенский дом продавать и переезжать к детям. Прокоп аккуратно начал разогревать третью заготовку.  - Ну, квартира хоть и большая, а всё одно - клетка клеткой… Сейчас даже бабульки на
скамейках особо не рассиживаются. Тут мои внучки мне и выдали идею фикс хе-хе… Говорят, мол, что сейчас все деды уже в виртуале сидят, тело, значит, в капсуле отдыхает, а в игре ты порхаешь как бабочка, не чувствуя, так сказать, груза прожитых лет. Для того и игры специальные сделаны, рыбалка там, охота. Хошь сиди да над поплавком медитируй, а хошь по лесу бегай за дичью. Ну я и согласился… что делать. Порыбачил я в тамошних рыбалках, побегал с ружом… сначала и правда, весело, легко так… а потом надоело. За первым впечатлением начинает проглядывать безжизненная искусственность, ну как в тире, всё сделано, чтобы ты пухнул из ружья, и попал, и радовался - охота ж! Посмотрел я в этих ваших интернетах, не один я такой, оказывается, многие ищут варианты получше. Вот и прочитал я про эту игру, дескать, там всё под реалистичность заточено, никаких искусственных тиров и аквалангистов, насаживающих рыбу на крючок - брутально и натуралистично. И точно! Есть юркая и пугливая птица, а стрелять-то в неё и нечем; есть рыба в реке, которая ведет себя по погоде, так ловить нечем! Ха-ха…
        Заготовка разогрелась, и теперь наступает время для самого опасного момента.
        - Да уж,  - промолвил Стас,  - век живи, век учись, дураком помрёшь.
        Минуту мы наблюдали за действиями Прокопа, после чего округу огласило злобное ворчание старика:
        - Да ёшь твою медь! Тудыть тебя через пень колоду!
        Ещё один обтесанный камень покрылся сетью трещин и пришёл в окончательную негодность.
        - Слушай, дед, а чего ты паришься с этими камнями? Ты ж кузнец, вот и скуй нормальный нож!  - спросил Стас.
        - У тебя что, металл где-то в инвентаре завалялся?  - пробурчал дед.
        - Нет, но… ты ж кузнец. Сходи там куда-нибудь на болото, добудь руды, ну или я не знаю… вот когда с отцом в колхозе металл плющили, то брали ведь где-то?
        - Да ты чего, парень! Нешто я, кузнец! Должен еще и за металлом бегать?! Да ещё и по болотам каким-то! Кому надо, те сами и приносили, косу там поправить или ещё что. Серёж, ты уже побывал на здешних болотах, скажи - руду видел?
        - Грязь видел, пауков видел, пиявок видел, руды… не видел,  - признался я.
        - Вот!  - назидательно воздел палец дед,  - не видел, а то пойди на болото… начитаетесь всякого.
        - Ладно-ладно,  - примирительно начал Стас,  - но когда на пенсии для себя ножи делал, то из чего тогда ковал-то?
        - Так из автозапчастей в основном. Рессора, пружина от подвески, клапаны там всякие… ну или из напильника, например.
        Повисло тягостное молчание, свидетельствующее о бесславном окончании мозгового штурма. Но Стаса, похоже, МХАТовскими паузами не смутишь.
        - Слышь, химик, ну а ты у нас на что такой? Таблицу Менделеева знаешь?
        - Знаю.
        - Металлы в ней есть?
        - Ну… имеются,  - осторожно ответил я.
        - Ну так и добудь нам металл, раз ты химик, и тогда дед скуёт нам нормальное оружие. Ведь так?  - заключил Стас, посмотрев на Прокопа.
        Тот неопределённо махнул рукой, что было интерпретировано Стасом как однозначное согласие.
        - Вот будут у нас топоры или ещё лучше мечи! Тогда нас никакая каналья пальцем не тронет!  - продолжал горячиться Стас.
        - Топор - это, конечно, хорошо, для работы по дереву очень нужен, а вот мечи, ерунда всё это,  - осадил Стаса дед.  - На мечи металла нужно немеренно, да и условия работы хорошие. В лучшем случае, можно сделать бердыши. Рукоять деревянная, а на конце лезвие, слегка изогнутое. Им и орудовать легче, чем мечами, и реальнее сделать при наших условиях.
        - Отлично! Хорошая идея! Ну ты понял, химик, с бердышами мы и волкам всё лишнее поотрубаем, да и остальным… у кого излишки здоровья накопились,  - мрачно закончил Стас.
        Я задумался. Никаких месторождений металлических руд я тут не встречал, да и не очень-то представлял, как они выглядят,  - геологией заниматься как-то не довелось. Зато припоминал, что железо является одним из самых распространённых элементов в земной коре. Однако ведь дело не в одном только металле. По результатам своих измышлений, я обратился к сотоварищам:
        - Хорошо, допустим, металл я найду, но, во-первых, мне понадобится помощь, а во-вторых, нужно будет изготовить некоторые Приблуды и инструменты.
        - Вот вы со Стасом и принимайтесь за работу, и руду ищите, а я пойду обеспечивать нам провиант,  - хлопнул по коленям дед, подытоживая дискуссию.
        - Тогда, как самый старший, кидай приглашение в группу!  - сказал Стас.
        Прокоп сначала недоумённо посмотрел на него, но потом, видимо, догадавшись, полез в интерфейс и, найдя нужное, сделал требуемое. У меня возникло сообщение перед глазами: Игрок Прокоп59 приглашает вас вступить в его группу - Принять? Отказаться? Принимаю, и текст сменяется на: Вы вступили в группу Прокоп59. Участников: 3, очков цивилизации: 12, убежищ: 0.

        Глава 6. Оружие возмездия

        В детстве в каком песке мне только не приходилось играть. В те странные времена, в частном секторе, в котором я рос, почти у каждого дома бугрилась кучка или даже куча песка, сваленного самосвалом возле изгороди. Мы, будучи детьми, несильно парились по поводу того, зачем они тут нужны,  - главное, они выполняли полезную функцию в понимании ребёнка. Хотя были, конечно, подозрения, что кучи эти предназначались для каких-то строительных целей, но происходила стройка где-либо или нет, кучи оставались лежать на своих местах, оплывая со временем от дождей и становясь привычной деталью уличного ландшафта.
        Даже в те далёкие годы я интуитивно понимал, что куча куче рознь. Одни были серые, с мелкой щебёнкой, другие - белые, словно сахар, бывали ярко-жёлтые красавцы, без единого камешка, приятные на ощупь и вызывающие непреодолимое желание незамедлительно загрузить его в кузов игрушечного самосвала и куда-то везти… видимо, туда, где он больше всего необходим. Между этими памятниками детства и неопределённости строительных планов взрослых можно было мимолётом пройти мимо ещё одной разновидности песка - грязно-бурого, непрезентабельного, затоптанного и местами уже поросшего травой. Такой песок не вызывал никакого деятельного воодушевления. Обычно он так и лежал, забытый всеми и окончательно развеянный летними ветрами, размытый осенними дождями.
        Став взрослым, я узнал, что такая разница в цвете песка вызвана, как правило, лишь одним веществом - оксидом железа. Чистый оксид железа - это пресловутая ржавчина, имеющая бурый или буро-красный цвет. Наша кровь, к слову, красная также по причине содержания окислов железа.
        Несмотря на ностальгические пристрастия, в данной ситуации мне нужен был не жёлтый красавец из детства и не белый песок тропических пляжей, а самый затрапезный и заурядный - бурый.
        Место, куда привёл нас Прокоп, весьма отличалось от места нашего вчерашнего ужина: по берегам реки лежали не только камни да булыжники, но и настоящие гиганты, высотой по пояс Стасу, а иногда и выше. Я даже начал подозревать, что недалеко отсюда море… не знаю, почему, но такие булыганы у меня с морем ассоциируются. Деревьев у берега не было, они заканчивались в метрах трёхстах отсюда, в той же стороне виднелись намёки на глину, а вот песка здесь не было. Зато осыпь нужного мне сырья я заметил в километре отсюда. Могучие сосны, скрепляющие своими корнями верхние слои почвы, справлялись все-таки не везде. В одном месте на берег реки вылезал язык бурого песка.
        Но прежде чем начать пробовать добывать сырьё, необходимо было определиться с местом лагеря. Поскольку дожди в этой игре не понравились никому, решено было обустраивать стоянку рядом с ближайшими деревьями.
        На данный момент мои планы требовали два ресурса: камни и глина. Ручей, в котором был обнаружен кремень, хоть и мелковат, но вода по нему все же текла, поэтому было решено возвести на нём небольшую плотину. Стас, как самый сильный, был отправлен искать большие плоские камни, ну а мне пришлось таскать глину, с помощью одной из двух волчьих шкур плохого качества, доставшихся нам после спасения рядового СтаХана.
        Прокоп тоже без дела не сидел. Набрав несколько острых осколков из остатков неудавшихся ножей, он вставил их в расщепы на концах длинных прутьев, после чего связал их полосками, отрезанными с одной из шкур, вставив между трёх прутьев небольшие распорки. У него получился, с некоторой натяжкой, эдакий, слегка растопыренный трезубец. Грозно подняв орудие к небу, Прокоп надменно оглядел чернорабочих, по плечи измазанных в грязи и глине.
        - Царь Тритон, чтоб я лопнул!  - прокомментировал Стас.
        Таскать глину было неудобно, ещё неудобнее её было собирать. Ссохшуюся до каменного состояния, её приходилось разбивать дубинкой, снижая прочность последней. Когда добрался до сырой, стало легче. Для того чтобы натаскать необходимый объём глины, хотя бы для первоначального этапа, приходилось нагружаться до исчерпания лимита переносимого веса, и даже с некоторым перегрузом, отчего скорость передвижения падала, как, впрочем, и энергия. На третьем заходе всплыло сообщение:
        Сила +1.
        Стас нашёл с десяток плоских камней разной величины, и мы, перегородив ручеёк глиняной насыпью, обложили её камнями с двух сторон, дабы избежать размывания плотины. Вода медленно начала накапливаться по одну её сторону, а другую мы сделали пологой, с помощью самого большого камня уплощённой формы, который только удалось найти в окрестностях. Далее находилось небольшое углубление в форме чаши.
        Прогулки с каменюками для Стаса также не прошли бесследно, он сообщил о повышении телосложения на одну единицу, что в итоге составило шесть.
        Пока мы занимались строительством, возможно, первых в этом мире гидросооружений для нужд металлургии, Прокоп прошествовал к лагерю с четырьмя рыбинами неплохого размера.
        - А и верно!  - сказал Стас,  - шабаш, пора и к обеду готовиться.
        Отмывшись от глины, мы пришли к Прокопу, который впрочем нас осадил:
        - Пока я буду готовить обед здесь, вы пообедайте в реале, нечего желудки портить, а как вернетесь, пойду я.
        И мы без лишних слов пошли на выход.
        После обеда в виртуале, мы со Стасом фиесты устраивать не стали, а предприняли вторую часть производственного марш-броска.
        Плотина уже наполовину была покрыта водой, образовав мини-водохранилище, и мы, взяв по шкуре, побежали таскать песок.
        Это был своеобразный марафон: добежать до кучи, загребая руками рыхлую массу, собрать её в шкуру и, на манер мешка закинув её за спину, бежать к плотине. Ссыпав песок рядом с ручьём, повторять забег вновь и вновь. К тому моменту, когда вода начала перехлёстывать преграду в некоторых местах, нам удалось доставить к ней около восьмидесяти - девяносто килограмм песка.
        Наконец после того, как я прокопал посреди плотины канавку и убрал оттуда камни, вода устремилась по плоскому камню в чашеобразное углубление и, быстро наполнив её, продолжила путь дальше в речку.
        Я начал горстями сыпать песок на пологий слив плотины, откуда его сразу же смывало водой. Присоединился Стас, и мы вычислили необходимую скорость насыпания песка под текущую воду.
        Песок закончился раньше, чем уровень воды снизился ниже края плотины, поэтому я начал аккуратно перемешивать в углублении тяжёлый бурый осадок, для того чтобы лёгкие частицы кварца, которые могли остаться в осадке, унесло течением.
        Наконец вода стихла, и мы, зачерпывая ладонями тяжёлый осадок, начали перегружать его на расстеленную на земле шкуру. Тяжелый кулёк отнесли в лагерь - сушиться. Там нас уже ждал Прокоп. Посмотрев на размазанную по шкуре коричневую массу, он ничего не сказал, а я объявил новое задание: за оставшееся время из остатков глины мы должны слепить несколько сосудов и крышки для них. И мы пошли к воде открывать для себя новые горизонты первобытного творчества.
        Утром наши произведения гончарного искусства стояли на том же месте, где мы их оставили. Пять страховидных ёмкостей цилиндрической формы, объёмом литра в полтора, подсохли, и мы начали разжигать костёр для завершения процесса сушки и последующего обжига. По итогам всех манипуляций, которыми занялся Прокоп, аргументируя, что нынешнее поколение ничего не умеет, акромя как дуть колу из пластиковых стаканчиков, у нас получилось три глиняные ёмкости, остальные треснули в процессе обжига.
        Дав остыть посуде, я спустился к реке и аккуратно набрал в две ёмкости воды. Затем, вернувшись обратно, под возмущённые возгласы товарищей вылил воду на горящие угли, подняв облако пара. Собрав потушенные угли в одну из посудин, вновь пошёл к воде, промывать этот самый уголь, в нём ещё наверняка оставались растворимые соли и минералы, от которых следовало бы избавиться.
        После сушки угля, измельчения и нудного высчитывания пропорций угля и руды, полученную смесь я засыпал в две ёмкости и поставил в огонь. Оставалось только ждать да иногда помахивать шкурой, раздувая пламя.
        Шли минуты за минутами, и я уже начал беспокоиться, что сделал что-то не так или в этой игре металл добывают каким-то совсем другим образом.
        В глазах Прокопа читалось снисхождение, а во взгляде Стаса можно было прочитать: «Ну, браток, каков итог, обмишулился чуток? Только сей чуток потянет лет примерно на пяток!». Я старательно не замечал взглядов, размахивая шкурой, подгоняя процесс, как вдруг моё поле зрения разукрасило призывными надписями:
        Внимание! Вы получили металл: железо - 95 процентов, углерод - 1,6 процента, кремний - 1,1 процента, минеральные примеси - 2,3 процента.
        Интеллект: +1.
        Внимание: вы получили навык: металлург. Первый уровень. Получено 80 очков опыта.
        Заметив, что я, остолбенев, смотрю в никуда, Стас спросил:
        - Ну что там?
        - Готово,  - ответил я,  - вытаскивайте!
        Из одной ёмкости железная крица вывалилась сама, в компании отдельных каплей металла, вторую пришлось раскалывать. Губчатый металл раскорячило так, что самостоятельно он покидать посуду не захотел.
        Лежавшие на плоском булыжнике, доставленном Стасом на роль наковальни, куски металла причудливой формы привели нас в недоумение. Что с этим делать дальше, я не представлял, но вот Прокопа такие виды не смутили. Сказав, что дальше он справится и сам, послал нас на добычу провианта. Стас взял трезубец и отправился к реке, а я решил попытать удачу в лесу, так как единственным моим хоть сколько-нибудь эффективным оружием были камни.
        Сосновый лес, располагавшийся в округе, охотничьего интереса не представлял - слишком открытый и просторный, поэтому пришлось уходить дальше, в более густой, смешанный лес.
        Углубившись в чащобу, заметил довольно высоко сидящую на ветке дерева птицу. Размерами навскидку она была чуть больше голубя. Я решил попробовать сбить её камнем, но во время замаха пернатая, словно почуяв опасность, снялась с ветки, и камень ушёл в молоко. Так… придётся вести себя тише и подкрадываться осторожнее. Заметив ещё одну потенциальную добычу, я аккуратно пристроился за кустарником, уже было хотел сделать бросок, как вдруг, в метрах пятидесяти, раздался треск, шумное сопение. Я замер, еще ниже пригнувшись за кустарником. Спустя несколько мгновений сквозь чащобу прошёл секач, бесцеремонно проламываясь сквозь заросли. Кабана камнями мне не закидать, даже пробовать не хочется, но ещё больше мне не хочется, чтобы вслед за секачом прошествовала стая волков, тогда и убежать не получится.
        Птица, меж тем, улетать не стала, лишь перепрыгнула с одной ветки на другую. Тем не менее, вела она себя взволновано, и я решил выждать, пока она успокоится.
        Неожиданно почувствовал уже позабытое ощущение укуса комара. Хлоп - и покорёженный кровопийца падает в траву. Странно, неужели в этом лесу какие-то особо продвинутые комары? До сих пор достать им мою кожу не удавалось, но отвлекаться на особенности гнуса было некогда - мишень встала в удобную позицию.
        Бросок! Камень бьёт по ветке и задевает птицу, не нанеся ей критического урона. Она снимается и стремительно улетает вперёд по курсу. Я срываюсь с места, не особо смотря под ноги, и на бегу проламываюсь сквозь заросли, как давешний секач, стараясь не упустить птицу из виду. А она тем временем летит невысоко, вверх не уходит и приземляется на толстую ветку раскидистого сухого дерева. Постоянно, как-то странно взмахивая одним крылом, вертит головой в разные стороны. Решаю, что таиться уже бессмысленно, сокращаю как можно быстрее расстояние и, выбрав удачный момент, сшибаю летунью с дерева. Тушка безжизненно падает на землю.
        Получено сорок пять очков опыта.
        Посмотрел на прогресс бар навыков: баллистика увеличилась на треть, метательное оружие - процентов на сорок.
        Задумался о том, как с помощью тренировок можно прокачать навыки. Решил попробовать классический тир. Нашёл ветку попрямее, воткнув в землю, навесил на неё в качестве мишени кусок сырой древесной коры. Отошёл метров на двадцать и давай швыряться. Со второй попытки попал. Баллистика продвинулась ещё процентов на пятнадцать. Собрав камни, вновь установил мишень и повторил обстрел - попал с первого раза. Ещё раз и ещё раз сбивая устанавливаемую мишень, понял, что баллистика прогрессировать почти перестала. Пришлось искать место посвободнее и бросать уже почти с метров сорока - пятидесяти. Тут уже начались трудности… по прямой траектории камни даже и не думали долетать, приходилось брать серьёзную поправку по высоте. Надо ли говорить о том, что с таким положением дел попасть мне почти не удавалось: два раза камни пролетали, чуть не касаясь свисающей коры, один раз попал в ветку, на которой болталась мишень, но система такое попадание не зачла. Рука уже нешуточно болела, и я решил докидать оставшиеся снаряды и заканчивать тренировку, как на предпоследнем камне мне всё же повезло - от попадания мишень
разорвало на две половинки, и она рухнула вместе с шестом на землю.
        Баллистика: +1. Получено 320 очков опыта.
        Ловкость: +1.
        Получен пятый уровень персонажа.
        Найти удалось только четыре камня, остальные сгинули в зарослях. Ладно, это дело поправимое, у реки хороших камней хоть закидайся, а вот чтобы вернуться к этой реке, это нужно ещё сориентироваться, куда меня занесло. Открыв карту, я удивился тому, какие зигзаги я нарезал по лесу. Но, в общем, чтобы вернуться на тот путь, которым я заходил в лес, мне нужно напрямки пройти через тёмную область карты, вокруг которой меня носило до нынешнего момента.
        Место это оказалось той ещё чащобой. Мелкие сухие ветки старались оставить на себе мои органы зрения, заодно шлифуя, как наждаком, шкуру. Прямо по курсу какая-то живность ломанулась по бурелому, то ли птица, то ли ещё кто… и кому, кроме меня, пришло в голову здесь лазать? Голова периодически влезала в паутину - пренеприятнейшее ощущение, впрочем, как и очистка себя от этой липкой дряни. Когда по карте оставалось преодолеть чуть меньше половины тёмного участка, мой взор наткнулся на приметный цветок: светло-синий, с голубоватыми прожилками, похожий на розу, но без иголок на стебле, зато с вытянутыми заострёнными листьями. Сорвал. Ну что ты будешь делать! Снова никакой информации о растении. Ладно, полезай ко мне в суму…а вообще-то, с этими растениями-инкогнито надо что-то делать.
        Вернувшись в лагерь, я сразу же заметил Стаса, запекающего рыбу. Готовил ужин он, на отдельном костре, отстоявшим от первоначального очага, рядом с которым трудился Прокоп, метров на тридцать - не захотел, видимо, слушать грохот ударов и бурчание старика. Моё мясо он решил оставить на следующий раз, так как теперь у нас имелась посуда, можно попробовать сварить суп, если, конечно, удастся найти некоторые растительные ингредиенты.
        А чего это ты так облысел?  - несколько удивлённо спросил меня Стас. Я поглядел на руки - действительно, шерсть местами послезала, как с драной кошки, извернулся и взглянул на тылы - та же картина… Открыл окно персонажа, ба… на меня смотрит уже почти человек, надбровные дуги ещё великоваты, да шерсть какими-то клочьями торчит. Видимо, когда пробирался сквозь буреломы, оставил там её часть. Надеюсь, это положительная тенденция, а не свидетельство наличия радиоактивных пятен в том лесу.
        Приближался ужин, а кузнец продолжал колдовать с металлом, всё больше и больше интригуя нас. Стас, на себе испытавший убойность острых металлических предметов, вещал о том, что теперь можно смело охотиться на волков, кабанов или ещё кого, а это не только мясо, но главным образом шкуры, следовательно, одежда, а в перспективе и бронь.
        Близился вечер, погода склонялась к дождю. В нашу сторону медленно, но неумолимо надвигалась большая туча, с кучерявыми жёлтыми вершинами и плоским, недобро темнеющим низом, отчего смеркаться начало раньше положенного. К нашему костру подошёл Прокоп и, вытирая со лба пот, пожаловался:
        - Фух… ну и запарился я горбатиться с этим самопалом. Температуры не хватает, печь бы надо сварганить.
        - Ну так что… получилось или как?  - спросил Стас.
        - А как же иначе!  - возмутился дед,  - зря что ли цельный день корячусь!
        - Ну тогда демонстрируй последние достижения производства!  - попросил я.
        Дед махнул приглашающе рукой, и мы двинулись за ним, к его рабочему месту. Подойдя, встали, направив взоры на кузнеца, так как беглый осмотр никаких мечей, алебард, секир и тех самых смутно представляемых бердышей не выявил.
        - Ну что уставились?  - проворчал дед.  - Вот, смотрите!  - указал он на что-то блеснувшее в свете костра.
        Затем, не став дожидаться реакции тормознутых товарищей, поднял два предмета и поднёс их к нам.
        Первым оказалась некая загогулина, при более внимательном рассмотрении оказавшаяся… ну что-то типа клещей, с деревянными ручками и металлическими наконечниками, а вторым был молот, кривоватый, не совсем ровный, с вмятинами и какими-то впадинами, но сомнений не оставалось - сей девайс однозначно изготавливался как молот, причём не боевой, а сугубо столярный инструмент, с короткой рукоятью.
        - Ну как?  - вопросил нас довольный Прокоп.  - Это теперь уже не каменный век, а уже, почитай, сразу железный.
        - А… а как же бердыши? Они-то где?  - промолвил несколько растерянный Стас.
        - А для бердышей ещё металл нужен, да и наковаленку бы надо нормальную сделать,  - ответил Прокоп и, заметив отсутствие восторга на наших лицах, вопросил.  - Так вы что думали, голубки, что я вам этим непотребством бердыши ковать буду?!  - кивнул он на молот, сделанный из камня и примотанной к нему кожаными полосками палкой.  - Нет, ну такую наивность я давно не встречал. Эх, молодёжь…
        Мы переглянулись со Стасом. Мда… вот тебе и охота на волков!

        Глава 7. Любопытство - порок

        На что рассчитывает человек, погружаясь в игру? Ответ очевиден - поиграть… пострелять, побегать, полетать, может, даже поплавать.
        Когда я собираюсь входить в игру, то также осознанно или подсознательно. Рассчитываю на какое-либо развлекательное действо… или хотя бы увлекательное. Но сегодняшний день мне очень сильно напомнил тот эпизод моей прошлой жизни, который никаким образом с играми не связан.
        В те студенческие для меня времена, в которые, как и полагается,  - небо было выше, а трава зеленее, правительство решило устроить в нашем городе некий социальный эксперимент, для чего было необходимо возвести немало разного рода спортивных объектов. Для реализации грандиозных планов в жизнь применялись не только специализированные строительные бригады, но и даже народ из мест не столь отдалённых. Уж не знаю, на каких условиях, но им также довелось принять посильное участие в спортивной судьбе страны. Ну а раз даже такой контингент призвали к труду, то обойти контингент студенческий было и вовсе невообразимо.
        В результате и я, в числе своих одногруппников, оказался на площадке, где возводился то ли теннисный корт, то ли ещё какое-нибудь олимпийское волейбольное поле, которое впоследствии сделали крытым.
        На нашу долю целиком и полностью выпал песок. Самосвалы сгружали его на край двухсотпятидесятиметровой площадки, откуда мы, нагружая совковыми лопатами китайские, из соплей и картона, тележки, везли его на другой конец, сваливая кучками в ряд. После чего вторая часть нашей группы уравнивала его в двадцатисантиметровый слой. С тех пор фраза «море песка» у меня ассоциируется вовсе не с пустыней. Хотя работа была условно платная или, скорее, символически, её изрядно осложняла июньская жара и периодическое дезертирство студентов, из-за чего конец работы всё время откладывался.
        После того как вчера Прокоп надругался над нашими мечтами о специфически заострённых железках особой поражающей силы, он заявил, что для сколько-нибудь нормальной работы над оружием ему нужен хоть какой горн, ну и металл, само собой. В результате уже какой час подряд я перетаскиваю песок к ручью, с теплотой вспоминая хлипкие одноколёсные тачки, которых сейчас мне так не хватает.
        Во время добычи очередной порции песка, теперь мне его приходилось выкапывать из склона, неожиданно слежавшиеся пласты дрогнули под моими руками, а дальше последовал глухой хлопок. Мои руки тут же ухнули в рыхлую массу, а в нос пахнуло сыростью. Выбравшись из песка и отряхнувшись, я увидел, что, собственно, произошло: копаясь в склоне, я вызвал какие-то нарушения в хрупком укладе слоёв песка, и часть его обвалилась, образовав нору.
        Что ж, это интересно… вроде бы больше рушиться ничего не собиралось, и я начал выгребать из небольшой пещерки рыхлый песок, куда более удобный для разработки, к слову. Осмотрев пещерку, немного удивился - потолок её был весь переплетён корнями деревьев, отчего, видимо, дальнейшего обрушения и не произошло.
        Глину я уже натаскал, плотину местами основательно размыло - вода себе дорогу всегда найдёт. Ну а после восстановления гидротехнического сооружения принялся за доставку сырья. Теперь уже в одиночку - Стас с дедом осваивают ремесло первобытных печников, пытаясь из глины и камней сообразить подобие простейшей печки или, учитывая её назначение, скорее, горна. Мой рассказ о неожиданном обвале они выслушали без особого энтузиазма, поглощённые конструированием, ну и ладно.
        Физические нагрузки не прошли даром: телосложение +1.
        После того как более чем из центнера песка мне удалось намыть несколько килограмм руды, я пошёл на добычу еды, оставив сушиться буро-коричневую массу на шкуре. Несмотря на то, что печники хотели припахать меня на доставку для них ещё и глины, я отбрехался тем, что провианта у нас не хватает. На самом деле, мне хотелось больше времени уделить на прокачку баллистики и метательного оружия.
        На этот раз я не пошёл в дремучий лес, кормить комаров ради костлявой добычи - теперь мой путь лежал вдоль реки. В нескольких километрах от нашей стоянки берег зарос камышом, и я надеялся встретить в этом районе уток. Выйдя на небольшой пятачок берега, закрытый с одной стороны лесом, а с другой зарослями осоки, тянущимися вдоль кромки воды, с редкими перерывами, я присел, наблюдая за рекой.
        Утки были. Один раз парочка пролетела над лентой воды, скрывшись за изгибом реки. Вдали заметил группу целей на воде, она как раз плавала около выступающих на несколько метров от берега зарослей камыша. Я осторожно начал приближаться, стараясь не вызвать ненужных подозрений у водоплавающих. Выбрал более-менее удачную позицию, недалеко от небольшого затона, свободного от растительности.
        В варианте с уткой были свои минусы: вряд ли эти птицы выйдут на берег, а следовательно, бить их придётся на воде, стало быть, боезапас у меня ограниченный. Другая проблема: дождусь ли я того момента, когда цель выйдет в нужное для меня место? Обстрелять утку даже на середине реки - не проблема, но охотничьей собаки у меня нет, а как здесь с плаванием - неизвестно. Может статься так, что при попытке самостоятельно добраться до добычи, без некого необходимого навыка, я свинцовым топором воткнусь в донный ил, на чём охота и закончится. Поэтому я ждал… отойдя от берега метров на восемь и прикрывшись зарослями, следил за утиным променадом. Птицы то отплывали на открытую воду, то крейсировали вдоль камыша, теряясь из виду. Тенденция их движения вроде бы приближала их к моему затону, но время шло, а в зону досягаемости они так и не выходили.
        Наконец целых три особи выплыли из-за левого края камышовых зарослей и начали пересекать вход в заманчивую, как мне уже казалось, маленькую речную лагуну. Судя по их скорости, они решили проплыть без остановки, скрывшись за следующей стеной растительности. Но вот сбавив темп, они начали задумчиво рассматривать открывшийся свободный проход к берегу - нет ли здесь чего интересного? Видимо, результаты осмотра оказались неудовлетворительными, и птицы явно вознамерились продолжить путь дальше.
        Сделав два быстрых шага из-за кустов, я замахнулся рукой для броска, и вдруг, на какое-то мгновение, в воздухе появилась несколько размытая, почти прозрачная полоса, словно чем-то оставленный шлейф из искаженного воздуха, отчего его прозрачность изменилась. Я, не успев понять толком что к чему, лишь заметил что шлейф, формируясь узкой полоской в метрах трёх от меня, всё более и более расширялся с расстоянием, упираясь в воду рядом с одной из уток, лишь краем пересекаясь с ней. В последний момент я подкорректировал бросок, и камень врезался в тушку птицы, проплывавшей через расплывчатый шлейф.
        Утка, получив удар, будто нырнула, потеряв привычные очертания. Две её товарки сразу же бешено задвигали всеми конечностями, в режиме форсажа уходя на взлёт! Из-за поднявшихся брызг, я смутно видел поражённую мною цель. Она казалась смазанным клочком перьев. Не став дожидаться лучшей видимости, запустил ещё один камень, и ещё один, каждый раз перед броском фиксируя появление шлейфа.
        Получено 25 очков опыта.
        Навык: метательное оружие +1. Получено 160 очков опыта.
        Поднятые столбы брызг опали один за другим. Тёмное пятно колыхалось на волнах, расходившееся кругами. Две утки, благополучно покинувшие место засады, летели над водой, оглашая округу своим кряканьем.
        Плавать не пришлось, вода дошла почти до плеч, когда я смог дотянуться до добычи. С этой птицы мне досталось три куска мяса. На воде плавали три пера. Их, вероятно, тоже можно было взять, но я не стал идти за ними, погружаясь дальше в воду.
        Подходящих мест для тренировок по прицельному камнеметанию в округе не было, поэтому оставшиеся боеприпасы я решил выпустить по торчащим головкам камыша.
        При попытке имитировать бросок, ничего особенного не происходило. Я и замахивался, и напрягал руку так и сяк, пучил глаза в попытке как-то особо сфокусироваться, но все зря. Выяснилось, что шлейф появлялся в момент, когда рука с камнем уже начинала бросок, и лишь на этот довольно короткий миг я мог увидеть мм… некое поле вероятных траекторий движения снаряда, выпущенного моей рукой. По крайней мере, я так это для себя сформулировал.
        Это короткое мгновение давало возможность, хоть и не радикально, но всё же в некоторой степени менять параметры броска: направить камень чуть левее или правее, прибавить усилия, если есть, конечно, или пустить снаряд несколько ниже изначальной точки.
        Обстреливая камыш, я приспособился бросаться так, чтобы тёмно-коричневая головка, напоминавшая мне репортёрские микрофоны, сунутые под нос какому-нибудь важному политику, пойманному журналистами опосля заседания Госдумы, всегда находилась в центре зоны вероятных траекторий. Но даже при этом попасть по пародии на звукозаписывающую аппаратуру удавалось не всегда. Три раза камни пролетали рядом, два раза чиркнули мягкую поверхность, оставив светлеющий след, и только оставшиеся два снаряда превратили головку камыша в белое облачко пуха, сносимое слабым ветерком к середине реки.
        Возвращаясь обратно, я вдруг обнаружил деда со Стасом, столбами стоящих напротив моей пещерки, будто узрели синий экран смерти. Поинтересовался причинами такого поведения, и Стас пояснил:
        - Да вот дед чего-то нашёл.
        - Ну нашёл, допустим, не дед, а я, и даже успел вам рассказать о находке. Только вы не слушали ни шиша,  - пробурчал я.
        - Да не в этом дело!  - отмахнулся Прокоп.  - Всё мы слышали, просто когда я подошёл к этой норе, мне выскочило сообщение: «Хотите сделать это место своим убежищем? Да/нет?».
        - И что ты выбрал?  - поинтересовался я.
        - Пока ничего… стоим, думаем.
        - Чего тут думать? Соглашайся, надоело уже по деревьям лазать.
        Прокоп с сомнением на меня глянул, а потом махнул согласно рукой.
        - Ну что там?  - спросил Стас.
        - Для создания убежища первого уровня требуется: дерева - десять килограмм, глины - тридцать килограмм, травы или соломы - два килограмма.
        - И каким образом всё это нужно использовать?  - озадачился Стас.
        - Да тут… что-то вроде схемы трёхмерной. Жердей нужно натаскать, чтобы перекладины сделать, стены и потолок укрепляя, ну и так далее.
        - Получается, что только у тебя, как у создателя группы, есть интерфейс для создания убежищ,  - сказал Стас.
        - Получается…  - пробормотал дед.  - Ладно, давайте быстро за работу, тут делов-то!
        Где-то через час у нас появилось убежище первого уровня, где мы могли, словно пингвины, робко прятать свои жирные тела, хотя насчёт жира это больше к Стасу… правда, с робостью у него имелись трудности.
        После всех мероприятий пещера была укреплена внутри и местами обмазана глиняной жижей, вперемешку с соломой. Вход был ненавязчиво замаскирован кустиками так, чтобы это выглядело как ещё один кустарник, проросший на склоне. Ещё нужно было сделать клеть вместо двери, для пущей безопасности, но дело это небыстрое, так что в следующий раз. Помимо самого убежища, за труды система вознаградила нас по сотне очков опыта.
        ***
        Не судьба нам вооружиться режущим да рубящим оружием. Сколько Прокоп не мудрил - ничего не получалось. Вернее, не то чтобы совсем ничего, но… в общем, бросил он эту затею - ковать бердыши, уныло жалуясь на различные сложности: то температура не та, то навык кузнеца недостаточен, то наковальня нормальная нужна, «… а не эти булыжники». В итоге мы согласились соизмерять амбиции с возможностями.
        Стасу наш кузнец предложил оснастить ударную часть его дубины металлическими кольцами с режущими кромками. Себе уже изготовил копьё, без всяких изысков, а мне предложил выбирать - вооружаться копьём или модернизация дубины.
        Взяв копьё в руки, я впервые увидел характеристики урона, видимо, естественные объекты хоть и могли его наносить, но специально для того не предназначались, и в их параметрах он не указывался.
        Простое копьё с железным наконечником:
        Вес: 4,3 кг.
        Урон: 4 - 6 умножить на параметр силы. Повышение урона на тридцать процентов при критическом ударе.
        Прочность: 18/18.
        Создатель: Прокоп59.
        Не став торопиться с выбором, решил дождаться изготовления дубины, чтобы сравнить показатели. И раз уж у нас намечается перевооружение, надо бы разобраться с инвентарём, а точнее, с двумя нераспознанными растениями, нужны ли они мне вообще.
        Решив не мудрствовать лукаво, просто взял недавно найденный цветок, оторвал пару листочков, да и съел. Несколько секунд ничего не происходило, а затем я почувствовал такой прилив энергии, что даже вскочил с земли как ошпаренный! Мельком заметил вспыхнувшее оранжевым сообщение:
        Внимание! Вы употребили: неизвестно. Параметры «сила и телосложение» увеличены на двести процентов на срок - одна минута. Параметры «ловкость и восприятие» снижены на пятьдесят процентов на срок - две минуты.
        По ощущениям, в меня будто влили гранёный стакан водки и вручили гармонь. Дико захотелось что-то отчебучить. Я метнулся туда-сюда, не зная, за что схватиться, перекувыркнулся подобием колеса, затем увидел лежащее рядом с Прокопом копьё. Схватил его, чуть не толкнув хозяина на горящие угли, провернулся вокруг своей оси, выискивая цель. Изображение перед глазами плавало, земля не хотела, чтобы я по ней ходил, и пыталась периодически на меня упасть, но это ни капельки не смущало. В моё замутнённое поле зрения попала группа сосен, и я швырнул копьё в ближайшую изо всех своих дурных сил. Еле замеченный шлейф показался мне почему-то дымным следом от подбитого самолёта, вошедшего в штопор. Копьё пролетело в паре метров от цели и скрылось где-то среди сосновых стволов. Я хотел взять в руки камни, но не обнаружил их в инвентаре - не успел набрать новых после утиной охоты. Возникла мысль - выдрать камень из горна, сделанного Прокопом и Стасом, несмотря на то, что там ярко светились угли, но, не успев сделать и пару шагов, почувствовав, что внутри что-то щёлкнуло, рухнул на землю подрубленным деревом.
        Открыв глаза, увидел Стаса с дубиной и Прокопа с молотком. Голова кружилась, изображение плыло, но даже это не помешало увидеть их озадаченные лица.
        - Серёжа, это что сейчас было?  - осторожно поинтересовался Прокоп.
        - Неизвестно,  - ответил я, вспомнив системное сообщение.
        - Эм-м… в каком смысле?
        - Неизвестный цветок… нашёл в лесу… попробовал.
        Многословные конструкции давались как-то с трудом. Молоток с дубиной опустились, кажется, оба их владельца расслабились. Мне приподняли голову, и в зубы стукнулся край глиняной посуды - я жадно выпил всю предложенную воду.
        Полегчало… энергия с нуля поднялась в район тридцати процентов, и я сел.
        - Ты бы хоть предупреждал о своих экспериментах,  - недовольно прогудел Стас,  - а то мы уже и не знали, что думать, я уже хотел писать в техподдержку, правда, пока не понял, как именно это можно сделать.
        - А я уже хотел приголубить тебя молотком… на всякий случай,  - вставил свои пять копеек Прокоп.
        - Сам не думал, что такое может быть, вроде как не мухомор употребил, а листья цветка,  - развёл я руками.
        Копьё нашлось в метрах десяти от той сосны, в которую целился. Оно воткнулось в корень дерева, немного выступающего из земли. Судя по тому, что Стасу удалось вытащить его лишь с третьей попытки, и упавшим на пять единиц прочности бросок вышел отменным по силе, хотя и отвратительным по меткости.
        Прокоп бурчал что-то про молодёжь, которая, ещё делать ничего не научившись, уже стремится что-нибудь ломать, а я задумался над дилеммой - пробовать ли второе растение? С одной стороны, выяснилось, что эффекты от таких растений могут быть, мягко говоря, непредсказуемыми, с другой - времени на выяснение этих неожиданностей может в ближайшем будущем не появиться, так как вооружившись, мы пойдем, как выразился Стас, «на фарм мобов».
        Я решился. Предупредив товарищей, после чего они попрятали все незакреплённые предметы и велели отойти подальше, я достал растение, обнаруженное на болоте, среди пауков. Также сорвал два листочка и, медленно прожевав, проглотил. Спустя несколько мгновений вспыхнуло ожидаемое предупреждение, хотя с неожиданными изменениями:
        Интеллект +1.
        Внимание! Вы употребили: копытень пьяный.
        Характеристики «ловкость и восприятие» снижены на 70 %, на срок - две минуты. Потеря здоровья и энергии - одна единица в секунду, на срок - двадцать секунд.
        Голова начала снова кружиться, никаким приливом сил мне не грозило ни по ощущениям, ни по полученной информации. Я, почувствовав неладное, направился обратно к лагерю. Ноги вдруг начали нешуточно заплетаться. Чтобы не упасть позорно, попытался ухватиться за рядом стоящее деревце, но рука почему-то промахнулась мимо столь доступной опоры. Меня повело вправо так сильно, что я совершил нехилый крюк, лишь чудом выкрутив штурвал в обратную сторону… но и на этом проблемы не закончились. Теперь мой организм дал сильнейший крен влево, и почти неконтролируемые ноги забегали подо мной так быстро, что я понял - сейчас точно рухну!
        Окончательному падению помешал не пойми откуда появившийся ствол дерева, которого секунду назад здесь не было. От удара у меня, казалось, вылетели последние мозги, зато скорость в пространстве почти исчезла, и я попытался обеими руками обнять нежданного помощника, но руки вновь схватили пустоту, и на этот раз меня повело назад. Сделав несколько шагов, не в силах прекратить движение, я обо что-то споткнулся. Окончательная потеря ориентации, ноги на фоне облаков, и я осознаю себя, уже уткнувшимся лицом в землю.
        Не знаю, о чём думали Стас с Прокопом, наблюдая за моими отчаянными зигзагами, которыми не всякая хроническая пьянь способна похвастаться, но мне отчего-то вспомнился вечно пикирующий Бройлер-747 из старого юмористического тележурнала.
        На этот раз меня, просто взяв под руки, без всяких комментариев, поволокли к лагерю. Лишь чей-то усталый вздох донесся до моего сознания, пребывающего в странной прострации.
        Примечание: Глупый пингвин робко прячет тело жирное в утёсах… Только гордый Буревестник реет смело и свободно…  - «Песня о Буревестнике» (М. Горький)

        Глава 8. Будь проще, и волки к тебе потянутся

        Дубина оказалась лучше по наносимому урону, нежели копьё. Но, взяв её в руки, помахав так и эдак, я всё же решил отказаться от такого варианта. Дубина Стаса была хороша, но тяжела. Пока я буду ей замахиваться для сокрушительного удара, местные волки успеют мне ноги отгрызть по самую шею, а от более легкой дубинки толку будет немного.
        Когда кузнец работал над древком копья для меня, я заметил рядом с ним пару железных прутьев, почти квадратного сечения, полуметровой длины и диаметром в сантиметр. Взяв их в руки, понял - это подходит мне гораздо лучше. Спросил разрешение кузнеца, забрать их себе, на что получил недовольную гримасу и высказанное сомнение в эффективности такого оружия - дескать, прут лёгкий и коротковат для хорошего удара. Урон в описании к ним не указывался, только вес - чуть меньше трёхсот пятидесяти граммов, но у меня уже были некоторые задумки. Прокоп, пожав плечами, отдал прутья, сказав, что в таком случае из остатка металла он сделает ещё один нож, а я могу воевать хоть граблями, коль охота есть.
        Для воплощения задуманного оставалось довести железки до ума. Я с помощью шершавого камня сточил наиболее выпирающие грани, чтобы не пораниться самому. Для более-менее нормальной шлифовки пришлось даже изобретать подобие наждачной бумаги из песка и наиболее жёстких листьев растений. Затем заточил оба конца прутьев, где, к моему облегчению, снова сработали игровые условности - на заточку ушло чуть более часа, хотя в реале на такую операцию, с такими инструментами, понадобилась бы прорва времени, а обращаться к Прокопу не хотелось, он и так недоволен моими экспериментами и всяческими отклонениями от планов.
        Не знаю, сколько можно причинить урона таким прутом, но теперь им можно наносить и колющие удары, для чего, правда, очень не помешала бы нормальная рукоять с гардой, однако, придётся обходиться без таких новоротов, потому как я надеялся и на ещё одну возможность использования этих простых предметов.
        Найдя подходящих размеров сосну, я подошёл к ней, метров на пять для начала, и, примерившись, бросил прутом в сосновый ствол. В детстве, как и многим детям, мне приходилось играть в ножечки, но я больше всего любил бросать острые предметы не в песок, а в прислонённую к чему-нибудь мишень. Те ножи, которые удавалось для этого найти или незаметно изъять из домашнего употребления, подходили для этих целей не слишком хорошо - разная длина и вес рукояти по отношению к лезвию плохо сказывались на предсказуемости полёта, поэтому однажды пришлось попробовать самому изготовить метательный нож. Конечно, нож - это громко сказано, просто стальная полоска, слегка сплющенная с одной стороны и с той же стороны обточенная напильником. Точильного камня на электроприводе тогда не имелось, поэтому усилий было затрачено уйма, а результат не впечатлял - на нож это было похоже только издали, если внимательно не присматриваться. Впрочем, даже такой образец махровой кустарщины для бросков по деревянным предметам подходил гораздо лучше. Хотя бы потому, что представлял из себя почти ровный кусок металла - рукоять заменял
слой изоленты, а потому и летел предсказуемо, и повредить такой девайс было крайне затруднительно.
        Тем летом я достал всех своих соседей, с монотонной упёртостью дятла, вгоняя кусок металла в дерево, оглашая округу глухими ударами. Зато выяснил, что для киношных бросков, оканчивающихся торчащей из вражеской груди рукоятью, роль которой играла не первой молодости доска, требовалось соблюдение двух условий: одинакового расстояния до цели при каждом броске и такого же одинакового хвата ножа. Стоит взять немного ближе или дальше от условной рукояти, и это сразу скажется на скорости вращения ножа в полёте и приведёт к позорному удару плашмя с последующим отскоком в ближайшие крапивные кусты.
        Такая жёсткая привязка несколько смазывала всю крутость и кинемотографичность действа, но если не слишком задумываться, то вполне себе ничего, а со стороны, так и вовсе - Рэмбо.
        Прут воткнулся в сосновый ствол, но неглубоко, силы в бросок я не вкладывал; второй отправился следом, с аналогичным результатом. С этого расстояния воткнуть их в дерево не составляло труда. При такой длине прутьев они успевали сделать лишь один оборот. Увеличив расстояние вдвое, я снова отправил железки в полёт. Результат оказался отрицательным. Оба прута врезались в дерево неправильно, а один ещё и отрикошетил от ствола, улетев в траву. Зато я обратил внимание на шлейф. На этот раз он имел плоскую форму, почти не расплываясь с расстоянием, лишь слегка загибаясь вниз. Что ж, это хорошо, что шлейф повторяет форму предмета, жаль только, не выправляет его полёт так, чтобы прутья втыкались в цель, а не просто попадали в неё. Но я решил не сдаваться, потому как дистанционное оружие нам очень не помешает.
        После пяти бросков я заметил, что прогресс бар баллистики начал расти гораздо быстрее, и продолжил упражнение. Памятуя об особенностях скорости прогресса навыка, я периодически менял условия тренировки: менял расстояния, мишени, затем и вовсе начал бегать по лесу, выбирая мишень на ходу. В итоге, один прут погнулся от неудачного столкновения с деревом, второй чуть не потерялся с концами - разминувшись с мишенью в считанных сантиметрах, улетел на небольшую открытую лужайку, но, добежав до места падения, ничего не увидел, кроме ровной короткой травки. Долго нарезал круги по лесной проплешине, пока не задел ногой невидимый из-за травы кончик прута, почти полностью ушедшего в землю. Зато своего я добился:
        Баллистика +1. Получено 640 очков опыта.
        Получен шестой уровень персонажа.
        Ловкость +1.
        Пока швырялся прутьями, начал подозревать, что сделал глупость, поменяв нормальное копьё на две заострённые железки, потому как поражать ими цель получалось не очень. Навык баллистики вполне помогал в цель попадать, что очень выручало в случае с камнями, но с прутьями этого было совершенно не достаточно. Если здешний волк или, допустим, медведь получит таким штырём по морде, то, скорее всего, сильно огорчится, практически не понеся урона. Такая тактика ведения боя меня не вдохновляла, и, скорее всего, пришлось бы бить челом перед Прокопом, если бы не следующий уровень баллистики.
        Нет, она не регулировала полёт снаряда так, чтобы он попадал в цель нужной стороной, зато при броске прутом поле вероятных траекторий стало выглядеть иначе. Я даже не сразу это заметил. Запустив снаряды в ближайшее дерево, сразу после получения нового уровня я ничего особенного не увидел, лишь кору поцарапал, отчего перед глазами представилось недовольное и одновременно снисходительное выражение лица Прокопа, вынужденного всё переделывать из-за молодого и самоуверенного дурня. Но, не став сразу же предаваться отчаянию, продолжил попытки, и не зря. Помимо вдвое увеличенного времени видимости шлейфа, что по-прежнему было не так чтобы много, заметил также и некоторую странность в его… ну, скажем так, видимости. Теперь полупрозрачная полоса имела более плотные области, перемежаемые по краям более прозрачными. Понадобилось минут двадцать, чтобы понять, что это довольно размытая схема движения снаряда в полёте. Поначалу это никак особо не помогало, корректировать бросок должным образом не получалось… да что там корректировать, даже успеть понять, как именно это нужно делать, не выходило. Но у меня было
время подумать, пока восстанавливался уровень энергии, и в итоге я начал улавливать момент для небольшого изменения броска, почти уже отправившегося к цели снаряда так, чтобы он врезался в неё не как попало, а с достаточно высокой вероятностью, нужным для меня образом.
        Прокоп и я уже полностью походили на людей, что, конечно, радовало, вот только отсутствие одежды, стандартная набедренная повязка не в счет, несколько смазывало чувство гордости за себя - несолидно как-то. А вот Стас даже и не думал принимать человеческий облик, несмотря на то что работал немало. Врут, стало быть, когда говорят, что труд превращает обезьяну в человека, хотя это и без Стаса было понятно. Работяги, бредущие после рабочего дня, сгорбленные, с отвисшими до земли руками, и в реале заставляли усомниться в истинности подобного утверждения.
        Впрочем, труд для Стаса не прошёл даром, теперь он больше напоминал Кинг-Конга, разве что габаритами всё же поскромнее, всего-то метра два ростом, и морда отдавала чем-то человеческим… а так, да с дубиной наперевес - чисто зверь!
        Всё было готово для начала охоты. Хоть от светового дня осталось чуть меньше половины, мы решили не откладывать это дело на завтра,  - все уже засиделись на одном месте, хотелось действия.
        Специалистов по фауне среди нас не нашлось, и на кого именно мы идём охотиться, было неясно. Из более-менее крупной дичи в этом районе я видел кабанов, на которых чуть не нарвался при первой тренировке в лесу, что и озвучил товарищам по оружию, предложив охотиться на них. К тому же, с них, скорее всего, можно взять не только шкуру, но и мясо, что не грозило нам в случае с волками. Но воодушевления такое предложение не вызвало. Обезьяны с кузнецом начали капризничать и всячески выражать свой скепсис. Дескать, в чащобах обзору нет, и кабана можно будет засечь уже после того, как окажешься насаженным на клыки, да и через буреломы продираться желания мало. В чём-то я с ними был, конечно, согласен, но других, более конструктивных предложений, взамен выдвинуто не было.
        Прокоп считал, что надо возвращаться обратно, и в том районе, где мы отбили Стаса, можно найти ещё стаю волков, а если нет, то можно идти дальше в лес, из которого мы пришли, так как он гораздо обширнее, и возможности для поиска больше. Стас не соглашался, утверждая, что с волками он имел сомнительное удовольствие сталкиваться чаще нас обоих, и практически все эти встречи происходили около границ со степью. Прокоп хоть и увлекался охотой в реале, но являлся в основном утятником, и в волках не разбирался, но предположил, что этим хищникам - место в лесу.
        В итоге, мы выдвинулись в сторону степи. Там и обзор хороший, если кто будет, то шансов заметить больше, да и, возможно, попадутся чисто степные звери, должны же они тут быть. Может быть, хищники возле реки не показываются именно потому, что охотятся на них… правда, непонятно, где у них водопой, в таком случае?
        Стас предположил, что и с волка можно взять мясо. Если не лутать его стандартным способом, а разделывать тушу как в реале, возможно, за такое навык дадут, и можно будет даже разжиться жилами, из которых можно делать тетивы для лука. Представив себе такое, я усомнился, что игра стоит свеч. Если исходить из заморочек программистов, то даже с навыком баллистики стрельба из такого лука обещает быть делом непростым. Жилы вроде на влажность нехорошо реагируют, да и в прочности их имеются сомнения. А при использовании оружия всегда хочется простоты и эффективности. Наверное, именно поэтому я взял себе эти металлические штыри. Эффективность, конечно, ещё не доказана, зато что может быть проще пары заточенных железяк? Правильно - только одна заточенная железяка.
        Примерно через пять километров, если считать по масштабу, данному в карте, постепенно в свои права начала вступать равнина. Хотя её ещё пересекали редкие перелески и островки растительности, но были видны участки, ровные как стол, тянущиеся до горизонта. Над расстилающейся на запад степью будто зависли две чёрные точки каких-то птиц, явно хищных, или, может, даже стервятников. Ни стада бизонов, ни шустрых косуль на глаза почему-то не попадались, зато мух и слепней хватало. На открытом участке стало припекать солнце, отчего мы уже отвыкли, отираясь возле реки.
        - Ну и что будем делать?  - вопросил Прокоп, утирая пот со лба.  - Обзор отличный, да не видно никого.
        - Ну волки-то тут точно водятся, а у реки мы их ни разу не видели. Сам видишь, без воды здесь долго не побегаешь,  - сказал я.  - Видишь тот перелесок слева, там и кустарник густой виднеется и ещё один островок зелени с ним рядом? Сдаётся мне, что там может ручей какой протекать, уж больно характерная растительность.
        - Думаешь, у них где-то здесь водопой?
        - Ну должен же он где-то быть, а я сомневаюсь, что ручьёв здесь великое множество… по крайней мере, непересохших.
        - Пойдём проверим! Если и не найдём зверя, так хоть от солнцепёка укроемся,  - подвёл итог Стас.
        Ещё на подходе к растянувшейся полосой растительности ветерок донёс запах влаги. Мелкий ручеёк протекал по дну оврага, и, судя по мизерной глубине, он переживал не лучшие дни. Не знаю, как здесь с сезонами, но если время года соответствует реальному, то через месяц он и вправду может пересохнуть.
        Двинулись вверх по течению, там деревья и кустарники разрослись значительно шире, выглядят перспективнее. По пути обнаружил подорожники, пополнили запас медикаментов.
        Ручей тёк из того самого перелеска. Там обнаружилось целое озерцо, а на берегу взгляд зацепился за что-то выпадающее из растительного фона.
        Восприятие +1.
        - Вниз!  - прошипел я, и Стас с Прокопом рефлекторно присели и уставились на меня.  - Тихо, смотрите вон туда, на берегу, рядом с раскидистой ивой!
        - Кажется, это не ива,  - возразил Стас.
        - Да какая разница, видишь рядом с ней, в тени, две тушки лежат.
        - Да, волки, они родимые,  - сказал Прокоп.  - Только тушки не две, а три, третья виднеется за деревом.
        Я присмотрелся - действительно что-то есть. Указанной тушке наши взгляды будто спину щекотали. Она поднялась на лапы, подошла к воде и, опустив голову, начала лакать.
        - Не очень-то большие с виду,  - прокомментировал увиденное Стас.
        - Думаешь, оттого неопасные?  - спросил Прокоп.
        - Да кто ж их знает… и почему здесь у мобов нет уровней? Сразу понятно было бы, осилим или как.
        - Наверное, потому и нет. Не видишь разве, создатели скупы на подсказки и вообще на какие-либо комментарии!
        - Может, подумаем как к ним подбираться будем? Не вечно нам тут болтать, есть подозрение, что волки нейросенсорной тугоухостью не страдают,  - решил позанудствовать я.
        - Да ладно тебе, птицы весь эфир забивают. Слышишь, как заливаются?  - отмахнулся Стас.
        - Мы в игре, не забывай! Я ещё по старой «контре» помню, как боты и через стены целиться горазды были. Для них преграды - это условность.
        - Нашёл, что вспомнить!  - неуверенно пробормотал Стас.
        Волк, утолив жажду, побрёл прочь от воды, всё так же не поднимая головы от земли. Что-то вынюхивая, он походил зигзагами, удаляясь к зарослям кустов, затем остановился и начал без энтузиазма рыть землю лапами.
        - Давайте так,  - сказал я,  - аккуратно идём до тех зарослей, сейчас волки туда не смотрят, укрываемся за ними, а дальше я тихо иду один. Мне нужно выйти на расстояние броска, и тогда, возможно, одного моба сразу в ноль. А как остальные вскочат и рванут ко мне, тут и вы выбегайте! С двумя-то справитесь?
        - Справимся, чай, уже не просто палками отмахиваться будем!  - прогудел Стас.
        Я аккуратно, стараясь не наступить на какую-нибудь веточку, ступал в направлении волков. Сейчас моё приближение скрывала изогнутая полоса хлипких деревьев, растущих вдоль берега, но она скоро закончится, и между нами откроется прямая видимость. Выйдя из-за изгиба, я увидел, что ситуация никак не поменялась - две особи лежат на земле, третья что-то там пытается достать из почвы. Далековато… хотя бы ещё метров пять сократить, но в этот момент птицы вдруг начали смолкать. В иной ситуации я, наверное, даже и не заметил бы изменений в птичьей какофонии, а вот сейчас заметил и замер. На фоне неожиданно притихших певунов вдруг истерично заклокотала то ли сорока, то ли ворона… чтоб ей! Рывшийся в земле волк сразу же насторожённо вскинул голову. Хоть и далековато, но я не стал более медлить. Первый штырь отправился к цели. От непривычности ситуации, я даже не успел понять, как надо корректировать бросок, но на этот раз и не понадобилось. Должно же когда-нибудь везти! Штырь вошёл в шею, отчего зверь дёрнулся и упал, подставив брюхо. Не теряя времени, хотел добить так удачно подставившуюся цель, но не успел.
На краю поля зрения что-то мелькнуло, и, повернувшись, я увидел двух волков, стремительно приближающихся ко мне. Узкая морда, почти на одной линии с торсом, уши прижаты, дёрганое рычание, из-за мощных толчков лап,  - будто ракеты идут на сближение с целью.
        Растеряв все мысли от такого зрелища, на автомате швырнул второй штырь в зверя, того, что справа, но тот лишь скользнул по покатой спине, не причинив видимого урона. Развернувшись, я бросился драпать и увидел, что ко мне бегут Стас с Прокопом. Пролетев между ними, вскоре услышал тяжелый удар и визг. Отлично, этих они взяли на себя!
        Обогнув их, я побежал за валяющимся на земле штырём, чтобы добить самого первого, но он уже был на ногах и решил помешать мне это сделать. Хоть и двигался он куда медленнее собратьев, тем не менее, бежал он ко мне. Решив не терять времени, начал обстрел старыми добрыми камнями. Четыре камня, причём три чётко в голову, погасили шкалу его здоровья, и он завалился на землю окончательно.
        Получено 200 очков опыта.
        Сила +1.
        Метательное оружие +1.
        Подобрав штырь, обернулся на схватку. Стас мощным ударом добил одного из волков, пока Прокоп держал на расстоянии другого. Тот, увидев, что остался в одиночестве, снова, как и в прошлый раз, решил ретироваться. Пропустив выпад копьём мимо себя и каким-то чересчур гибким движением увернувшись от шипастой дубины, волк прыжком увеличил расстояние, затем ещё раз и ещё, а дальше он завыл… громко и, как мне показалось, тоскливо. Наверное, это не только меня ввело в ступор на несколько мгновений. Волк начал метаться, пытаясь уйти к зарослям, не решаясь нападать, а мы стали его теснить к воде. Положив штырь в инвентарь, я взял в руки камни, может, даже получится обнулить его на расстоянии. Но, похоже, это я сделал зря…. Вдруг Стас закричал мне: - Сзади!!!
        Развернувшись, я только успел увидеть, как двумя торпедами из зарослей выскочила новая пара волков. Один из них, чуть подкорректировав своё направление, прыгнул… Я, кажется, даже успел бросить камень, но без всякого толку. Пасть захлопнулась на моём горле.
        Внимание! Критическое повреждение: сонная артерия!  - вспыхнуло ярко-красное сообщение. Там было что-то ещё, но читать некогда, бар здоровья падал, будто гиря с девятого этажа. Последнее, что я почувствовал - сильный удар спиной о землю и злобное рычание.
        Вы умерли.
        Оставшееся количество жизней: 2.
        Возрождение на точке респауна, через два часа, пятьдесят девять минут.

        Глава 9. Как начать новую жизнь

        Ждать три часа я не стал. Дотемна не успею, да и где находится точка возрождения, непонятно. Вместо этого вылез из капсулы, полюбовавшись на непривычную тьму после стольких ярких красок, переждал приступ дезориентации и побрёл готовить ужин.
        Странно, что до возрождения установлен такой большой срок - три часа. Кто же будет столько ждать, чтобы вновь оказаться в игре… Да и Стас вроде бы не упоминал о таких сроках. Может, время до возрождения отчего-то зависит: от места смерти или от причин, приведших к ней, от типа повреждений, например? Надо будет расспросить Стаса на досуге.
        Ужин готовить оказалось не из чего. Пока я всё свободное время пребывал в виртуале, в реале кончились практически все запасы съестного. Пришлось идти составлять заказ для доставки на дом. Тут я обнаружил ещё один сюрприз: денег на карте осталось жалкие слёзы… Сейчас свой стандартный набор продуктов я ещё смогу сделать, но на этом всё. Первый взнос за кредит и теперь автоматическое счисление за коммуналку сделали своё дело.
        Да… подразумевалось, что в играх я буду не просто играть, а зарабатывать деньги, но то, что я там делаю, похоже на что угодно, только не на заработки, и никаких идей не появляется. Ладно… надо будет поговорить со Стасом и на этот счёт, может, у него какие мысли есть, он вроде тоже безработный.
        Дождавшись курьера с продуктами, изготовил фирменное холостяцкое блюдо, а после ужина решил уже отправляться на боковую, но вспомнил про завтрашний день и написал Стасу. В самой игре не было возможности обмениваться сообщениями, но аккаунт на форуме игры, автоматически регистрирующийся после создания персонажа, давал возможность присылать сообщение не только на сам форум, но и в личку конкретному игроку, о чём появлялось уведомление в игре. Стас ответил через несколько минут, сообщив, что с волками они разобрались, штырь мой из шеи моба вытащили и сохранили, и завтра будут ждать меня на том же месте, около озерца. А я, как определюсь со своим местоположением и расстоянием до них, также должен отписаться. На том сеанс связи и закончили.
        ***
        Новое утро в игре было светлым и теплым. На голубом небе ни облачка, солнце уже встало, и его лучи освещают стену травяного бурьяна надо мной. До меня самого солнце не доставало пока, потому что я находился на точке возрождения,  - квадрат размером метра полтора, выложенный светло-серыми плитками. Выступал он из одной из стен оврага, по дну которого, возможно, когда-то текла вода… по крайней мере, похожие разводы имеются. Овраг был глубиной метра два, а поверху ещё и стена травы произрастала.
        Я, оглядевшись, не стал сразу выбираться наверх, не люблю продираться сквозь такую траву, но перед тем как уйти от точки возрождения, открыл карту.
        Как и следовало ожидать, моя отметка находилась посреди неизведанных земель. Покрутив масштаб, сразу понял, где мы вчера устроили разборки с волками. Не составило труда заметить на карте отрезок реки, у которой мы тусовались последние дни, а там и путь к степи. Сейчас я западнее тех мест, стало быть, где-то посередь равнины, и, судя по масштабу в карте, идти мне до товарищей километров восемь, если, конечно, не придётся делать значительных крюков, по каким-либо причинам. Сообщил о своей диспозиции Стасу.
        Открыл окно персонажа, посмотреть, что изменилось.
        Имя: Преднизалон. Пятый уровень.
        Количество жизней: 2.
        Сила: 4.
        Ловкость: 5.
        Телосложение: 5.
        Восприятие: 5.
        Интеллект: 7.
        Здоровье: 65,6/65,6
        Энергия: 33,21/33,21.
        Переносимый вес: 20,64 кг.
        Опыт: 0/1600.
        Очки цивилизации: 5.
        Навыки: 4.
        Баллистика: четвертый уровень.
        Метательное оружие: второй уровень.
        Ударно-дробящие оружие: первый уровень.
        Металлург: первый уровень.
        Просто замечательно! Брутальный укус того волка съел все очки опыта шестого уровня и отбросил в самое начало пятого, и, соответственно, минус очко цивилизации, да и ещё количество очков до следующего уровня изрядно прибавили… жестят разрабы. Также минус один уровень метательного оружия… интересно, именно этот навык срезало потому, что он повысился незадолго до полёта на респаун, или это как-то рандомно выбирается? Как бы там ни было, помирать - удовольствие не из дешёвых… впрочем, как и всегда.
        Через несколько десятков метров края оврага понизились, теперь я мог видеть равнину в промежутках между особо высокими колтунами травы. Видимо, точку возрождения специально поставили в не слишком заметном со стороны месте, дабы игрок успел сообразить - что к чему.
        Из стенок оврага иногда немного выдавались тёмные камни, чем-то похожие на те, что заставлял собирать нас Прокоп. Встречались они и под ногами, возможно, это тоже кремень, дед говорил, что они очень разные и по форме, и по цвету бывают.
        В нескольких шагах впереди, на ровном песчаном участке что-то блеснуло, и я подобрал небольшой плоский камешек. Он был прозрачным и что-то мне напоминал. Присмотревшись, увидел подсказку системы: Слюда. Вес: 23 грамма.
        Точно - слюда, сколько раз в реале видел её. На автомате начал думать, из каких элементов она состоит, нет ли полезных металлов… но ничего не вспоминалось. Когда овраг стал напоминать неглубокий пересохший ручей и его стенки еле доставали мне до колена, я вновь увидел какой-то блеск, но немного другой. Вытащив из ссохшейся глины небольшой жёлтый камешек, размером с детский ноготок, пригляделся - ба… ни золото ли это? Рассмотрел повнимательнее, ну точно - оно и есть. Существует, конечно, вероятность, что это золотая обманка - соединение железа и серы, и, на месте разрабов, я бы обязательно ввёл такой предмет в игру, уж очень богатая и по-своему весёлая история у этого минерала в реале. Но, насколько я помню, обманка предпочитает кристаллизироваться в пещерах, да и то не во всех, и к тому же начинает разлагаться не только от воды, но и даже от повышенной влажности, так что сложно представить себе её в целости и сохранности на дне ручья. Хочется надеяться, что это просто небольшой золотой самородок, потому как распознаваться системой объект не хочет… ну и не надо, не в первый раз.
        Я начал внимательно осматривать место, где нашел самородок, и через минуту обнаружил ещё маленькую крупицу… «и тут Остапа понесло».
        Не увидев больше ничего особо поблёскивающего на этом участке, взялся за свой железный штырь и начал рыхлить им корку и прокапывать её глубже, раскидывая сырой песок по небольшой площади. Золото - металл тяжёлый, так что если его сюда принесло при размытии некоторых пластов, то, скорее всего, основная его часть должна осесть глубже.
        Штырь, инструмент совершенно не подходящий для такого рода работ, но даже с ним мне удалось разжиться ещё двумя камешками, размером с первый, и вытащить из массы обычного песка с десяток золотых песчинок. Если бы не инвентарь, в который все находки можно положить прямо в таком виде, а затем и взять всё обратно в одну ладонь, не знал бы что и делать,  - никакой подходящей тары для подобных находок нет.
        Отойдя от первого приступа золотой лихорадки, я задумался: что здесь можно сделать с золотом вообще? Переплавить и учиться делать украшения с кольцами, может, и есть в том идея, но для этого нужна какая-то цивилизация. Продать? А в обмен на что? Насколько я понял, игровой валюты здесь попросту нет, ну или никто о таковой нигде не упоминал, а потому и вывод денег из игры отсутствует как явление. Мда… с гастарбайтерами в этой игре, наверное, туго.
        В поле зрения мигнуло уведомление о новом сообщении. Что это, спам? Или техническое сообщение от админов? Ни разу такого не было… Значит, от Стаса или Прокопа. Чего им там, сидеть скучно стало? Занятия найти не могут?
        Пришлось выходить во временном режиме. Есть такой, если выходишь ненадолго, при этом персонаж застывает столбом.
        Сообщение было от Прокопа:
        «Серёжа, нас повязали. Стас их узнал - это те самые гаврики, которые уже пытались с ним такое проделать, по крайней мере, двоих он точно опознал. О тебе они не знают. Руки у нас связаны, вырваться пока вариантов нет. Я нашёл в меню группы пункт: отображение карты для всех её участников, и ты должен теперь видеть наши перемещения по карте. Пока наши пленители принять их в группу не требуют, просто ведут куда-то, связав руки. Если такая опасность возникнет, я эту функцию отключу, чтобы не выдать тебя. Всё. Возможно, следующий сеанс связи в обед, если они нормально разрешат выйти на это время. Если решишь дальше играть один, проблем нет, мы с пониманием. Всё, пока».
        Вернувшись в игру, я с минуту таращился куда-то за горизонт, пытаясь уложить мысли пригодным для обдумывания образом. Что это ещё за охотники за людьми? Зачем им Стас с Прокопом, и куда они их ведут? На последней мысли я хлопнул себя по лбу и полез в меню открывать карту.
        Ага… форма пятен открытых земель изменилась. Судя по медленно вытягивающемуся щупальцу от круга озера, где в ожидании меня, Стас с Прокопом всё, по-видимому, облазали, их ведут на юго-запад. Я прикинул координаты и расстояния. Выходило, что если я от своего текущего местоположения пойду на юг, то мы должны пересечься, при том условии, конечно, что неведомые охотники за людьми будут двигаться в том же направлении.
        Что буду делать, если действительно догоню эту гоп-компанию, я представлял себе довольно смутно, но нет сомнений в том, что просто идти играть дальше, как ни в чём не бывало, я не могу… во-первых, поскудой чувствовать себя буду, а во-вторых, даже не представляю, что теперь делать одному. Все вместе мы смогли действовать слаженно и целенаправленно, чего в одиночестве я за собой не наблюдал. Так что, как гласит крылатое выражение,  - сам погибай, а товарища выручай… тем более что помирать уже не впервой.
        Равнина, как и в прошлый раз, заставила попотеть и вспомнить о необходимости запаса воды. Хотя утром солнце не доставляло проблем, давая возможность бодро шагать меж разнотравья, периодически наблюдая сусликов, столбиками стоящих у норок, но чем выше оно поднималось, тем меньше было дела до грызунов.
        Через час линия движения моих товарищей стала отклоняться ещё южнее, и мне пришлось увеличить скорость, чтобы догнать их.
        Ещё через час стал замечать изменения ландшафта. Травяной ковер отступал, и под ногами начала появляться каменистая почва. На горизонте виднеются какие-то неровности, вряд ли горы, но какие-то возвышения есть. С приближением становилось понятно, что это вытянутое нагромождение камней, тянущееся эдаким хребтом, почти параллельно моему курсу. Я, вновь глянув на карту, увидел, что охотники, похоже, также приближаются к этому хребту и, скорее всего, будут идти вдоль него, но только с другой стороны от меня. Что ж, в таком случае мне надо поспешить найти удачную позицию среди этих валунов. Если не атаковать, то хотя бы увидеть, что собой представляет интересующая меня процессия.
        Устроившись между двух солидных каменюк, из-за которых было удобно выглядывать, обозревая окрестности, сравнился с картой,  - ждать осталось не так долго. Если им не приспичит повернуть под прямым углом, то пройдут они мимо моей позиции.
        Минут через пятнадцать показалась группа фигур на горизонте, и я затаился. Через десять минут они поравнялись с моей точкой наблюдения. Хоть и идут мимо, но от камней держатся на расстоянии, отчего я еле-еле узнал Стаса, потому как наш бросающийся в глаза обезьян был там такой не один. Помимо него, я насчитал ещё трёх горилл и трёх человек. Один из этой тройки должен был быть Прокопом, но расстояние всё же великовато.
        Я продолжил движение вдоль хребта. До обеда времени уже немного, может, кузнец всё же выйдет на связь… Время шло. От непонимания, что делать, настроение падало, а умных мыслей не появлялось. Наконец мигнула иконка о полученном сообщении.
        Игрок: Прокоп59. Пятый уровень:
        «Серёжа, я вижу, ты решил не покидать нашу компанию и идёшь параллельно нам. Похвально, конечно, но есть ли у тебя какие идеи? Или так и будешь идти вместе с нами?»
        Игрок: Преднизалон. Пятый уровень:
        «Пока так и буду идти. Единственный шанс - это остановка на ночь. В темноте нападать на лагерь проще. Если, конечно, вы к тому времени не придете к точке назначения.
        Ты лучше расскажи, кто они, какие уровни, какое оружие, цель вашего похищения».
        Игрок: Прокоп59. Пятый уровень:
        «Ведут нас в какой-то город. Какова цель, они прямо не говорят, темнят, но по отдельным фразам я так подозреваю, использовать хотят в качестве рабочей силы. Обещают, что всё нормально будет, денег заплатят, ну как тогда Стас рассказывал.
        Двое людей - двенадцатого уровня. Один из них, как я понял, изначально не с ними, а идёт добровольно. Ещё трое под стать Стасу, только уровни - восьмой и девятый. Оружие у всех хорошее, лучше нашего, в основном копья и топоры, у человека, их командира - арбалет».
        Игрок: Преднизалон. Пятый уровень:
        «Хорошо. Хотя, конечно, ничего хорошего. В общем, буду ждать вашей остановки и сумерек. Дальше буду действовать по обстановке. Всё… удачи!»
        Пообедав в реале и наскоро употребив чаю под сожаления о том, что из дома воду с собой не возьмёшь, я вновь оказался среди камней.
        С запада начали подтягиваться лохмотья рваных облаков, время от времени заслоняя солнце, отчего температура стала куда комфортней.
        Сориентировавшись по карте, нашёл место остановки конвоиров. Я продвинулся чуть дальше, чем они, вернулся и начал осторожно наблюдать.
        Увидел лишь три сидящие фигуры, остальные тела дожидались хозяев лёжа - две человеческих и одну обезьянью, и, судя потому, что обезьян был в набедренной повязке, это был Стас. Остальные, насколько можно об этом судить с такого расстояния, имели некое подобие одежды, а в нашей группе таких излишеств отродясь не было.
        Получается, что на обед ушёл далеко не один только Прокоп, но и большая часть конвоиров, а парочка осталась для охраны. А ведь это шанс! С двумя-то справиться куда легче, чем с целым отрядом. Да и Стас, может, поможет чем-нибудь.
        Я начал оглядывать каменный хребет на предмет того, как лучше и незаметней подойти к заскучавшим рабовладельцам. Спустился с вершины и по ровному участку пробежал назад, до места, где два больших валуна создавали довольно узкую расщелину. Ничего, я не толстый, должен пролезть.
        Аккуратно, стараясь не создавать лишних звуков, стал протискиваться между каменных стен, и практически у самого выхода, когда уже была видна тройка игроков, сидящих у здоровенного камня, лежащего в стороне от основного массива, тройка стала четверкой - поднялась ещё одна горилла. Застыв, я стал наблюдать, не предпринимая никаких действий. Такой неслабый боец серьёзно понижал вероятность благополучного осуществления моего плана, и без того не стремящийся к ста процентам. Через минуту поднялся ещё один конвоир, а ещё через пару в строй встали все.
        Я с отчаянием посмотрел им вслед - немного не успел. Но позже, по здравому размышлению, решил, что это даже хорошо, что не успел. Даже если предположить, что я уложил бы тех двух конвоиров, давая при этом себе неслабый аванс, в плане своих возможностей, то даже в этом гипотетическом случае, мы вряд ли бы смогли уйти из поля зрения вновь появившихся конвоиров. Да и Прокоп остался бы у них. Так что решение это было скоропалительным и не отличалось продуманностью. Но всё же это шанс. Если они вечером встанут на ночлег, то, возможно, охранять оставят также парочку, и тогда уже можно будет действовать, не опасаясь возвращения остальных.
        Через час движения каменный хребет начал прерываться, образуя достаточно продолжительные прогалы между массивными каменными образованиями. Приходилось останавливаться на краю хребта, ожидая, когда группа игроков пройдёт достаточно далеко, чтобы я смог преодолеть открытое пространство незамеченным.
        Проходя мимо одного такого образования, чем-то отдалённо напоминавшего коренной зуб, заметил в нём небольшую пещерку, откуда тоненьким ручейком лилась вода. Этого хватило утолить жажду и повысить энергию, которая в последнее время стала постоянно падать. Единственный оставшийся кусок мяса, приготовленный ещё у реки, придётся употребить незадолго до начала, так сказать, контр-террористической операции, иначе сил мне не хватит просто ни на что.
        Местность постепенно начала понижаться, отчего каменюки стали казаться выше. Помимо кучеобразных нагромождений, пару раз встретились эдакие окаменелые зубы динозавра, торчащие из земли метров на шесть. Появились также и деревья, раскидистые и кривые, будто они росли, огибая лабиринт. Но вдали заметил и что-то похожее на пальму.
        Солнце клонится к горизонту, небо над которым расчерчено тонкими ярко-розовыми перьями облаков. От камней потянулись длинные острые тени, контрастируя со светлым грунтом. Красиво… жаль ситуация не располагает к безмятежному созерцанию. Впрочем, может, нужно всегда находить место прекрасному в жизни, в независимости от ситуации. Если выручу друзей, то надо будет попросить Прокопа, выковать мне японскую катану, дабы предаваться таким размышлениям с более подобающей вещью в руках, и кружку травяного чая в придачу.
        Конвоиры устроили привал в небольшой рощице. Я, переходя из тени в тень, смог подобраться довольно близко и уже более детально рассмотреть положение дел. Среди невысоких деревьев и кустарника заметил двух горилл, у них была защита на груди и спине, ниже ничего разглядеть не удалось, потому что мешала растительность. Затем откуда-то из тени от деревьев вышел человек, начал что-то объяснять гориллам, видимо, инструктаж, затем, покрутив головой вокруг, развернулся и направился обратно. Вскоре после этого вышли из игры и Стас с Прокопом.
        Охрана начала разбредаться. Кажется, один пошёл за дровами, другой начал копать небольшую ямку.
        Пришло уведомление о новом сообщении:
        Игрок: Прокоп59. Пятый уровень:
        «Все вышли, остались двое на страже. Их должны сменить через три часа. Что скажешь?»
        Далее Прокоп присоединил к нашей беседе Стаса.
        Игрок: СтаХан. Пятый уровень:
        «Предлагаю всем троим навалиться и укокошить этих охранничков. Сила у них, конечно, прокачана, но если неожиданно и бить в критические места, то могут не успеть сообразить что к чему, как уже улетят на респ. Помните, как тот волк в прыжке Серому в горло вцепился? Пара-тройка секунд - и готово. Один штырь у тебя, дед, второй - у Серёги, можно тоже попробовать в шею бить».
        Игрок Преднизалон. Пятый уровень:
        «Думаю обойтись без плана «Барбаросса». У вас связаны руки, так что особо вы там ничего не навоюете. Сейчас они не ожидают вашего возвращения, а только свою смену. Предлагаю вам одновременно войти в игру через двадцать минут. Я тем временем постараюсь занять удобную позицию для атаки. Я запомнил, где вы сидели перед выходом. Когда вы снова войдёте, то отвлечёте их внимание на себя. В этот момент я атакую. Ну а дальше как получится».
        Игрок: Прокоп59. Пятый уровень:
        «Принято. Через двадцать минут мы входим. Постарайся там не нашуметь раньше времени! Удачи!»
        К моему возвращению в игру дело у охраны спорилось: в углублении мерцал костерок, один боец сидел у огня, осуществляя какие-то манипуляции, другой, отойдя на несколько метров, стоял, повернувшись в мою сторону, оглядывая окрестности. Я не сильно опасался быть обнаруженным, так как ночной дежурный не выглядел обеспокоенным, да и солнце уже скрылось за горизонтом, освещая землю лишь отражённым от атмосферы и облаков светом. Через несколько минут созерцания его позвал тот, что находился у костра, и наблюдатель, отвернувшись, начал удаляться. Подойдя к звавшему, он так и остался стоять, а что делал сидящий, я не видел, так как мешали кусты.
        Костерок потрескивал, в мою сторону никто не смотрел, и я решил подобраться ближе, аккуратно, еле дыша, перебравшись за один из кустарников. Отсюда было видно, что ночные стражи решили приготовить что-то на костре: то ли мясо, то ли грибы,  - не разобрать. С этого расстояния я уже смог увидеть имя стоящего: Дэн Кор. Девятый уровень.
        Пока я обдумывал, как именно буду действовать, потирая металлический штырь, слева от костра ожили Стас с Прокопом, всё в таком же положении - сидя на земле, со связанными руками. Охранники, одновременно повернувшись в их сторону, взялись за оружие:
        - Вы чего?!  - громко вопросил Дэн Кор, видимо, несколько испугавшись от неожиданности.
        - Да мы это, неужто не признал,  - ответил Прокоп, показывая связанные руки.  - Или вы только со спины нас узнать сможете, если снова потыкаете в неё своим копьём?
        Я, пользуясь замешательством противников, уже было хотел пустить свой главный аргумент в район головы Дэн Кора, но диалог продолжился, и я решил попробовать ещё более удачную позицию.
        - Чего вы припёрлись? Так соскучились, что сон не идёт?  - уже более спокойно поинтересовался другой охранник.
        - Угадал. Глядим, вы тут костерок развели, дай, думаем, заглянем на огонёк, а тут и запах не простой, аппетитный запах.
        - Тебе, дед, на ночь есть вредно уже, замучаешься до гальюна бегать!
        - Да что бы ты понимал, молодой! Впрочем, не о том речь. У нас тоже презент есть для такого дела.
        - Какой презент? Ты же сказал, что нет у тебя ничего, кроме того мяса, которое ты ещё утром отдал.
        - Как тут не отдать, когда так просят,  - пробормотал Прокоп.  - Но не всё же сразу вам выкладывать, проглотам. Запасец всегда держать нужно. С моё поживёшь - сам поймёшь!
        - Ну давай, выкладывай свой презент, раз такой запасливый!  - сказал Дэн Кор.
        - Может, хотя бы руки развяжете, а то как-то не по-человечески получается,  - попытался усовестить собеседников ушлый дед.
        - Сейчас я лучше сделаю тебе массаж спины вот этим древком!  - продемонстрировал обратную сторону своего копья Дэн Кор.
        В этот момент штырь отправился в район головы стоящего ко мне спиной обладателя копья. Раздался приглушённый лязг, и Дэн Кор на подогнувшихся ногах осел на землю. Далее события начали развиваться молниеносно.
        Второй охранник практически сразу поднялся на ноги, с топором в руках, и отбил атаку Стаса штырём, в связанных руках, и одновременно ставя подножку. Опустить занесённый топор на голову нашего обезьяна помешал камень, съездивший в челюсть не в меру ретивого противника. Пока он приходил в себя, тряся головой, в него со всего разбегу врезался Прокоп, сбив с ног. Тут уж началась куча мала: охранник с Прокопом, сцепившись, катались по земле, а Стас, поднявшись, обрушился градом ударов штырём, так и не выпустив его из рук при падении. Я очень надеялся, что Стас видит, куда бьёт, так как я в этой темноте, лишь немного разбавляемой мерцающим костерком, толком ничего не мог понять.
        Напарник Дэн Кора, по всей видимости, обладал неслабым здоровьем и упёртостью. Ни добить, ни оттащить его от Прокопа не удавалось, и эта бестолковая возня вышла нам боком.
        Внезапно из близлежащих кустов начали выбираться фигуры игроков, и тут же закричали: - «Прекратить! Всем на землю!»
        - Я держу одного!  - раздался крик с земли.
        - Бежим!  - крикнул мне Стас.
        И не успел он пробежать нескольких шагов, как его чем-то сбили обратно на землю. Я швырнул камнем в наиболее заметную фигуру из новоприбывших и рванул в кусты. Над головой что-то прошелестело, и в дерево, мимо которого я бежал, что-то ударилось,  - похоже на стрелу или арбалетный болт.
        Выбежав из зарослей на открытое пространство, на секунду замешкался. На небе была луна, но её света не хватало, чтобы как следует что-то разглядеть. Думать некогда, поэтому я рванул обратно к каменным нагромождениям,  - на ровном месте меня точно подстрелят.
        Забежав за камень, из-за которого наблюдал лагерь конвоиров ранее, осмотрелся. Плохо дело… помимо скальных выступов, вокруг открытое пространство да редкие рощи, и из ближайшей ко мне направляются противники, вряд ли настроенные на мирные переговоры. Убежать не получится, выносливости у противников, скорее всего, куда больше, чем у меня, остаётся отстреливаться среди камней.
        Я уже слышал преследователей, но всё же выбранную продолговатую возвышенность решил оббежать и забраться на неё с противоположной стороны, дабы осыпающимися из-под моих ног камнями не выдавать своё точное местоположение.
        Добраться до вершины каменистого холма мне удалось раньше, чем противники достигли его подножия, и теперь я в неверном лунном свете видел их перемещения. Похоже, они всё-таки упустили меня из виду и теперь затаились, прислушиваясь к окружающей тишине. Я тоже приник к камням, стараясь дышать как можно тише.
        «Эй! Выходи, убивать не будем, по-хорошему договоримся!» - крикнул кто-то из-за темнеющего силуэта валуна.
        «Ага… вот и мирных переговоров дождался»,  - подумалось мне.
        «Тебе здесь всё равно некуда бежать! Не дури!» - продолжал надрываться крикун.
        А я больше прислушивался к шуршанию слева. Там минуту назад я пробегал, чтобы забраться на возвышенность с этой стороны. Кажется, под вопли «хорошего полицейского» ко мне с фланга подкрадывается «плохой». Я осторожно сместился в сторону подозрительных звуков, приподняв голову, кажется, заметил движение по склону. Адреналин не дал долго раздумывать, и я, приподнявшись на колени, запустил камнем в предположительное местонахождение лазутчика. Внизу послышались сдавленные ругательства и звук осыпающихся камней.
        Крикун, поняв, что его пропаганда не возымела должного эффекта, не скрываясь, бросился на штурм и тоже схлопотал гостинец, но, даже получив урон, он не прекратил движения и продолжил подниматься. А вот это он зря… Я, прицелившись точнее, запустил камень точно в голову, и это охладило его пыл. Остановившись, он присел и, держась за пострадавшую часть тела, тоже перешёл на не парламентские выражения.
        Вот только пока я доказывал ошибочность поспешных действий одному противнику, второй забрался на вершину и попытался насадить меня на копьё. Я чудом увернулся, лишь боком почувствовав древко. Тут уже пришлось драпать без оглядки. Поверхность вершины бугристая. Кое-как стараясь не споткнуться, бежал по куда более вытянутой вершине, чем мне казалось изначально. Петлять возможности практически не было, так что если бы противник решил метнуть в меня копьём, то, скорее всего, попал бы. Но он бежал за мной молча, шумно дыша, видать, хочет действовать наверняка.
        Неожиданно моя нога ухнула в пустоту, и я провалился вниз, ударившись локтём и спиной. Перед глазами замелькали сообщения о повреждениях, но мне было не до них.
        Я провалился в какую-то пещеру и лихорадочно пытался понять, что делать дальше. Прислушиваясь к осыпающимся камням и шагам наверху, я начал на ощупь идти по стенам пещеры. Она оказалась короткой. Через минуту я вышел к выходу, а там меня ждали двое… один держал какой-то ком тряпья, а второй нацелил на меня арбалет. Выстрел, удар в голову, и я падаю, теряя ориентацию в пространстве.
        Прихожу в себя, уже будучи чем-то опутан. Какое-то время мне требуется понять, что это сеть,  - видимо, тот самый ком тряпья.
        - Ну что, взяли?  - произнёс кто-то над головой.
        - Давай!  - ответили вопрошавшему.
        Сеть натянулась, меня поволокло по земле, затем другой конец сети подхватили, и мою тушку свисающим кулём понесли, по всей видимости, назад, в рощу.
        Через несколько минут бросили на землю, не опасаясь, что я стеклянный. Как мешок с картошкой бросили, проще говоря. Освободили лицо от сети, и на меня, в свете уже куда более серьёзного костра, уставились те, за кем я шёл целый день.
        Человек с арбалетом, надо понимать, командир отряда, по имени: Арсен Болт. Двенадцатый уровень. Покручивая пальцами арбалетный болт, с тупым наконечником, перемотанный тканью, спросил риторически:
        - Ну что, добегался?
        Меня приподняли, так чтобы я смог сесть на пятую точку. В стороне сидели Стас и Прокоп с невесёлыми, помятыми физиономиями; у кузнеца шкала здоровья и вовсе меньше половины показывала.
        - Ты кто такой?  - задал следующий вопрос Арсен Болт.
        - Человек я, добрый.
        - И пошто ты напал на моих людей, добрый человек?
        - Дык связали вы моих товарищей и против их воли повели куда-то, а это нехорошо… непорядок.
        - Ага… ну я так и думал. Значит, с ними дальше и пойдёшь, мы всегда за воссоединение друзей!  - и, повернувшись к одному из подчинённых,  - Что там с Дэном? Дай ему настойку!
        - Да в шею ему что-то прилетело, сначала надо вытащить!  - обезьян с фингалом под правым глазом подошёл к так и лежащему Дэну, взявшись за торчащий штырь, начал что-то осматривать.  - Здоровье не обнулило, хоть и в красной зоне остановилось, но не повезло, схлопотал дебаф паралича на шесть часов. Понял, что не боец, и вышел, чтобы тревогу поднять, ну а дальше ты знаешь.
        Обезьян выдернул штырь из шеи, Дэн застонал, и его шкала здоровья погасла.
        «Ой…» - произнёс обезьян, переводя взгляд со штыря на тело Дэна.
        Арсен, прикрыв глаза, тяжко вздохнул.
        Получено 160 очков опыта.
        *Золотая обманка - он же минерал пирит. Соединение железа и серы. Жёлтые кристаллы с металлическим блеском часто ранее ошибочно принимались за золото. При контакте с влагой начинает разлагаться.

        Глава 10. Наконец-то цивилизация

        Когда-то давно, когда мне довелось отдыхать в санатории, я принимал участие в детской игре. Казаки-разбойники или просто разновидность какой-либо войнушки - сейчас уже не вспомнить. Характерно то, что в той детской забаве я тоже умудрился попасть в плен. Мне связали руки, несерьёзно, конечно, и отвели в свой штаб,  - шалаш, сделанный в зарослях, на пустыре, недалеко от здания санатория. Вела меня туда симпатичная смешливая девчушка, но в тот момент подчёркнуто строгая,  - какие улыбки для пленного? Война, чай, отчего всё выглядело ещё забавней.
        Сейчас мне вспомнился тот случай из-за некого сюрреализма… Я в плену, руки у меня связаны, и, как ни крути, а всё это игра! Вот только чувство досады совсем не игрушечное, да и забавным это всё почему-то не казалось.
        Общаться нам друг с другом не давали, развели в стороны. Что делать дальше, не ясно. Я сильно подозревал, что выход и создание нового персонажа - плохой вариант… что это даст? Лишь констатирует неумение решать проблемы и выкручиваться из неприятностей. Судя по виду Прокопа, он относился ко всему с некой долей философии,  - то ли делай, что можешь и будь что будет, то ли ждёт, так сказать, сидя на берегу, когда проплывёт труп его врага. А вот Стас был зол, тут и без бинокля видно - была бы его воля, всех конвоиров голыми руками! Но при этом он уже и сам понял, что беготня от проблем в другую игру - не выход. В этом он уже успел убедиться на практике. Ладно… дойдём до места, а там война, как известно, она план покажет.
        Снова печёт солнце, снова всё разнообразие действий сводится к шаганию по каменистому грунту. Лишь время от времени попадались рощицы и островки растительности да каменные выступы и насыпи.
        Меня для проформы уже предупредили, что выход из игры на часик-другой не поможет, так как окажусь я в точно таком же положении - со связанными руками. Если выйду надолго, то останусь один, а в здешних краях это не лучший вариант, да и до конца маршрута осталось недалеко, патрули здесь бывают нередко,  - всё равно найдут. С этим я мог бы поспорить, но не видел смысла в лишних пререканиях.
        Чем дальше мы продвигались, тем больше растительности встречалось. К полудню мы поднялись на невысокий холм, и с него открылась картина, от которой я, честно говоря, уже успел отвыкнуть: вдали серебрилась река, за которой в синей дымке исчезал лес, а перед рекой стоял городок… Ну как городок, в центре возвышалось, по всей видимости, главное здание. Наверное, в средневековье на этом месте должен был стоять замок. В данном случае возвышался эдакий терем, окружённый одноэтажными постройками разного характера - от каких-то заведений до амбаров. Подойдя ближе, стала видна не слишком впечатляющая ограда, разделяющая объекты зодчества и инфраструктуры от окружающей территории.
        Мы прошли через ворота, охранявшиеся двумя копейщиками. Арсен повёл нас сразу к административному терему.
        - Эй! Канцелярия, оформляй новеньких!  - крикнул Арсен выходящему из терема легкомысленно одетому в светлую рубашку и такие же светлые штаны игроку, с ником: Адвокат.
        - Некогда мне сейчас, подожди другого!  - раздражённо пробурчал тот в ответ.
        - Мы полтора дня возвращались. Только пришли! Ты ничего не попутал?
        - А, ладно,  - махнул рукой субтильный, по сравнению со всеми собравшимися, Адвокат и спустился к нам.  - Принимайте приглашение, потом дальнейший инструктаж!
        Игрок Адвокат предлагает вам войти в состав жителей города Заречный. Согласиться? Отказаться?
        После моего согласия, Адвокат перевёл взгляд на Стаса и Прокопа и, дождавшись подтверждения и от них, собрался продолжить, но, видимо, понял, что наше внимание сфокусировано не на нём. И действительно, лично у меня, после согласия, появилось сообщение:
        Группа Прокоп59 расформирована. Вы стали жителем города - Заречный. Глава города: Лекс. Численность: граждан - 31, жителей - 97. Очков цивилизации: 1255.
        После исчезновения данных о городе появился новый элемент интерфейса - чат. Приглядевшись, я увидел постоянно поступающие сообщения от незнакомых игроков, и речь в них шла ни пойми о чём. Судя по всему, это был общий городской чат, а вот приватного, увы, нет… ну или нет его конкретно для нас. Однако всё равно впечатляет. Как же это, интересно, они такое смогли организовать? Например, когда мы группу создали, такие услуги не появились.
        - Слушайте дальше!  - кончилось терпение у Адвоката.  - Сейчас вас отведут на обед, хоть и опоздали вы к нему, но на первый раз прощается. Он у нас ровно в час дня, это надо сразу запомнить. Потом час на обед в реале, ужин в шесть часов вечера, и трудовой день окончен,  - свободны. Да, и начинается он в девять утра по местному, но это ещё надо будет уточнять, из каких вы часовых поясов в реале. После обеда подойдёте ко мне или к Семёну, он определит вас на работу и пояснит всё с ней связанное.
        - Они буйные, оказали сопротивление при задержании и потом ещё попытались бежать во время ночной стоянки. Одного нашего убили,  - наябедничал Арсен.
        - А-а… ну тогда всех на глину!  - меланхолично протянул Адвокат.  - Хотя постой, а кто нашего на респ отправил?
        - Вот он,  - ткнул в меня пальцем Арсен.  - Его во время захвата с остальными не было, и он весь день шёл за нами, а вечером напал. Только он не на респ отправил, а совсем… у Дэн Кора, это последняя жизнь была.
        Адвокат вгляделся в меня и, будто раскусив гнилой орешек, произнёс: - Преднизалон… вот уж действительно,  - как-то туманно закончил он.  - Вот что, Предни… Пред… короче, парень, ты попал. Убийство жителя города - это конкретный косяк, и это тебе ещё повезло, что Дэн Кор не гражданин.
        - Так вот,  - продолжал обвинительную речь Адвокат, противореча своему нику,  - с тобой отдельный разговор будет. Ладно, уводи их, Арсен, потом разбираться будем!
        Командир конвоиров повёл нас к приземистому одноэтажному строению, которое оказалось практически настоящей столовой, ну если сделать скидку на здешние возможности. Накормили нас… можно сказать, кашей, судя по вкусу, все же пшённой, хотя по виду догадаться не просто. Но, как ни крути, централизованное питание - это круто, что есть, то есть. Сразу виден подход к организации, вот только цели этой организации или, скорее, методы мне как-то не совсем понравились.
        Возмущаться и скандалить по поводу неких угроз в мой адрес, из-за якобы убийства Дэн Кора, я не стал. Хоть формально и не я его отправил на точку возрождения, а тот, кто вытащил штырь у него из шеи, но дело было даже не в этом. Просто мне уже не пятнадцать лет, и страхи из-за подобных слов остались в прошлом. Сейчас как-то уже не то… запал не тот. Да и интересно было, что они могут предпринять? Оштрафовать?  - ну ладно, отдам им свои одуванчики, на лечение… впрочем, кажется, с лечением уже поздно. Отрабатывать заставят? Тоже сомнительно. Хотя я и не знаю пока, на каких именно принципах держится организация города, но и не нужно быть академиком, чтобы понимать то, что это игра, и возможности удержания игрока в ней всё же ограничены. Может, сортиры чистить назначат? А что… это был бы не самый плохой вариант для них, но, увы, сортиры в игре не предусмотрены, причём ни в одной игре с полным погружением не предусмотрены.
        Как я уже выяснил, дело тут в том, что даже когда человек находится в игре, сигналы к его реальным мышцам полностью не блокируются. У этого обстоятельства была как позитивная сторона, так и негативная. Хорошего в этом было то, что мышцы не атрофируются во время игры. Правда, их и фиксировать приходится из-за этого, что всегда происходит при закрытии капсулы. А плохо то, что если игрок будет пытаться напрягать мышцы, ответственные за отправление нужд, имитируя это в игре, то послушаться его может не только игровой организм, но и реальный, поэтому ни в каких играх сортиров нет. Хотя, как знать… может, и есть какие индии-проекты для людей с особыми предпочтениями.
        Всё это я обдумывал уже на кухне, готовя обед. Вот же… ещё ничего не предприняли, а мне уже всякие глупости в голову лезут, не подобающие моменту.
        Вернулся в игру я с опозданием в десять минут. Специально. Так, ради интереса… или из-за природной вредности. Товарищи ждали меня там же, откуда мы все вышли в реал,  - у входа в столовую, где уже лежала тройка тел, дожидающихся хозяев. Рядом с ними стоял какой-то лысый невысокий мужичок, плотный, широкоплечий, с пшеничного цвета, торчащими усами. Я глянул на ник: Семён бригадир. Десятый уровень.
        Он сразу недобро посмотрел на меня:
        - Опаздываешь, это ты зря, парень! Не с того начинаешь. Пошли за мной!
        И он, развернувшись, двинулся между строений к окраине посёлка. Всё же городом этот населённый пункт называют совершенно незаслуженно.
        Мы вышли за ограду и прошли сотню метров по редкому подлеску, выйдя к участку, на котором проводились какие-то земляные работы. Вот неспроста я вспоминал недавно свой подвиг студента на строительном поприще - докаркался! Среди десятков ям и глубоких рытвин копошились игроки, махая кирками и лопатами, периодически, туда-сюда проходили работники, снаряжённые одноколёсными тачками, довольно кустарного вида. В общем, картина маслом.
        Я заметил, что пара охранников, сопровождавшая нас от самых ворот, развернулась и потопала в обратном направлении. Здесь и своей охраны хватает, вон она меланхолично прогуливается по периметру, с копьями наперевес.
        - Значит так,  - развернулся к нам Семён. Будете находить и таскать глину, таскать её надо вон к тому строению!  - указал он рукой на большой сарай или даже амбар на берегу реки, в метрах двухсот от нас.  - Насчёт попыток бежать, вам всё уже объяснили?
        - Вроде бы нет,  - переглянувшись, ответили мы.
        - Тогда слушайте внимательно! Вы стали жителями города, следовательно, теперь вы находитесь не только под его защитой, но и контролем. Вокруг города есть периметр, для вас невидимый, теперь, если вы за него выйдете, об этом сразу же станет известно, кому следует, и где вы и куда пошли, также будет известно. Выходить за периметр можно только гражданам, а жителям - только после получения специального разрешения. Обычно оно выдаётся спецгруппам, направленным по какому-нибудь заданию. В такие группы входят только те жители, которые доказали свою лояльность, но вам это пока не грозит. За побег - смерть и неделя бесплатной отработки. За вторую попытку - две недели, ну а если вы будете настолько упёрты, что этого вам покажется мало, тогда полное обнуление. Надеюсь, с этим всё понятно. Сейчас ваша зарплата - четыреста рублей в день. Так, что ещё… да, кто из вас грохнул жителя?
        Я покосился на стоящих рядом Прокопа и Стаса. Те стояли столбами, будто вопроса и не слышали. Хм, чего скрывать - приятно, что даже в таких, в данном случае, мелочах, они проявляют солидарность.
        - Это я,  - ответил я.
        - Ага, ну тогда ты работаешь первую неделю бесплатно,  - спокойно произнёс Семён.
        - Не пойдёт,  - также спокойно ответил я.
        - Что-то ты мне уже не нравишься, парень, может, тебя сразу обнулить, как бесперспективного?
        Я пожал плечами - не жили богато, нечего и начинать.
        - Тебе, перед тем как сюда вести, объясняли, что полагается за убийство солдата, ну так чего ты теперь возбухаешь? Лучше надо было думать, прежде чем геройствовать.
        - Ничего мне не объясняли.
        Семён побагровел лицом. Видимо, давненько с ним никто не спорил, а может быть, просто он решил, что я невменяемый дебил. Судя по его выражению лица, скорее, второе.
        - Вам объясняли?  - спросил Семён у Прокопа и Стаса.
        - Да,  - синхронно ответили они. Ну прям бравые солдаты!
        - А тебе, значит, нужно всё персонально объяснять?!  - заорал Семён.
        - Нет, просто, когда им объясняли, меня рядом не было,  - пояснил я.
        - А где же ты был?  - саркастично поинтересовался бригадир.
        - Да так… отлучился ненадолго.
        Семён несколько секунд сверлил меня взглядом, играя оттенками красного на своём лице, затем сказал:
        - Ну ладно, с этим я разберусь… но если ты мне мозги морочишь, смотри, парень… пожалеешь. А теперь приступайте к работе! Тележек на всех не хватает, поэтому таскать глину будете в мешках!  - с этими словами он выдал нам по матерчатому мешку.  - Инструменты лежат вон там, сами себе выберете, что надо!
        - Что же вы людей нахватали, раз у вас тележек на всех не хватает?  - пробурчал я.
        - Тебя забыли спросить!  - огрызнулся Семён.
        Он отошёл в сторону от основной массы работников, к яме, метра полтора глубиной: - «Вот, здесь ещё не успели всю глину выкопать, так что копайте тут. И смотрите не несите всё подряд. Камни отбрасывайте в сторону, а глину от обычной земли, надеюсь, даже ты сможешь отличить,  - кивок в мою сторону.  - Если вместо глины будете землю приносить или смешивать с ней, то, вместо зарплаты, эту землю и получите, надеюсь, ума у вас хватит не наживать гемор ни себе, ни мне».
        Из кучки лежащих на земле инструментов мы выбрали пару лопат, которые ещё имели прочность, хоть и невысокую. Решили, что я с Прокопом буду копать и нагружать глину в мешки, а Стас таскать её к амбару на берегу.
        Глина здесь почему-то перемежалась со слоями грунта, щедро сдобренного камнями. Почему организаторы не нашли места для добычи глины получше, непонятно, но выяснять этот вопрос у Семёна желания не было. Может, специально, чтобы игра мёдом не казалась.
        Вдвоём в яме было тесновато, а когда мы поняли, что некоторые камни проще раздробить, нежели выкопать, и придётся махать киркой, вообще, начали не столько копать глину, сколько расширять яму, превращая её в траншею.
        Энергия периодически уходила в красную зону, отчего лопата норовила вывалиться из рук, а ноги начинали дрожать от слабости. Мы стали чередоваться, чтобы у начальства не складывалось впечатления, что работа в нашем окопе прекратилась.
        Минут через сорок, когда Семён, видимо, удостоверился в том, что задачу мы поняли верно, и перестал барражировать возле нас, решив уделить внимание и другим каторж… то есть работникам глинодобывающего комбината, в яму спустился Стас. Оглядев нас тяжёлым взглядом, остановил его на мне:
        - Ну и зачем мы тут горбатимся?
        Интересно, почему он спрашивает это именно у меня? Видать, всё же что-то они промеж себя уже перетёрли, пока я изображал Ваньку Рэмбо, ползая за ними по камням.
        - А что, можно не горбатиться?  - спросил я с васильковым взглядом.
        Стас ощерился, показав свои немаленькие обезьяньи клыки. Желание прикидываться и играть словами сразу как-то поубавилось.
        - Можно, ответил Стас.  - Вчера вечером мы с ними почти справились. Этому, который панику поднял, немного не хватило после твоего броска, да и темнота помешала, а так, ухайдохали бы мы этих вертухаев, и все дела. А ведь они девятого уровня были, и походу специально натасканные, а здесь вон, посмотри, кто ошивается, почти все нашего уровня, да и нескладные все какие-то, небось в реале и вправду сторожами работали - сортиры охраняли.
        - Слышал, что усатый про периметр говорил? Не думаю, что он врал. Отсюда-то сбежим, а дальше погоню за нами пустят, только уже не из этих,  - кивнул я на невидимых из траншеи надзирателей.
        - Отобьёмся как-нибудь,  - махнул рукой Стас.  - Я же не сейчас предлагаю рвать когти. Войдём в игру ночью или ещё лучше под утро. Не могут же они тут всем составом круглосуточно отираться, благо неписей в игре нет. А там, пока прочухаются, пока соберутся, мы уже за все периметры уйдём, да и по темну преследовать - это не так просто, знаешь ли.
        - Во-первых, гладко было на бумаге… Мы только попали сюда, и наверняка сейчас мы под особым контролем, сильно подозреваю, что от нас сейчас чего-то подобного и ожидают. Бросаться сломя голову, даже толком не осмотревшись,  - не самая умная идея. Ты не учитываешь, что здесь не реал, народ здесь наверняка из разных часовых поясов, и нужные люди всегда на посту и всегда бодры, так что я не удивлюсь, если за нами увяжется какая-нибудь спецгруппа волкодавов, стоит нам только пересечь границу периметра. Да и окружающую местность они знают хорошо, в отличие от нас. Оглянись, мы тут далеко не первые такие, те, кто всё это организовал, занимаются этим не первый день. У них, вероятно, было немало времени учесть свои ошибки, раз они наладили такую работу. И, во-вторых, неужели тебя всё это не удивляет? Зачем кто-то всё это делает? С какой целью?
        - Чему тут удивляться?  - недоуменно спросил Стас.  - Таких организаторов в любой подобной игрушке хоть отбавляй. Богатенькие сыновья олигархов любят организовывать свои кланы, раскручивая их за счёт вливания реального бабла. Ходят потом баронами с личной охраной. А иногда и папаши подтягиваются, тряхнуть стариной. Видел я здешнего главного, он как раз из первых, скорее всего, насмотрелся я на таких.
        - Это где ты уже успел здешнего главного увидеть?  - удивился я.
        - Пока тебя ждали с обеда, он проходил мимо со своей свитой, не спутаешь, если увидишь, у него ещё рисунок на правом рукаве, типа корона.
        - Дети олигархов - тоже олигархи, яблоко от яблони, знаешь ли… А эта публика просто так деньгами разбрасывается не так уж и часто, иначе давно бы без них осталась. В тех играх, о которых ты говоришь, как правило, есть продуманная экономика. Вещи стоят игровых денег, а игровые деньги можно конвертировать в реальные и прочие самые разнообразные финансовые схемы. Так что, думаю, уважаемые люди, там не только своё самолюбие тешат, но имеют и куда более материальный гешефт. И где всё это, ты увидел здесь.
        Стас задумался, о чём свидетельствовал его взгляд, обращённый куда-то внутрь себя. Пользуясь паузой, в разговор включился Прокоп:
        - О валюте в игре действительно ничего не слышно, но, может быть, это только пока. Возможно, именно в таких городах в какой-то момент своего развития и смогут начать её изготавливать, по аналогии с городами государствами древности. Не просто так в статистике города упоминаются эти очки цивилизации. Может, это и есть цель нашего олигарха.
        - Может…  - уже призадумался я.  - Но выглядит это маловероятно. Создавать инфраструктуру и поднимать экономику - это удел государственников и настоящих промышленников, а не просто бизнесменов. С чего это мажору, каковым вы считаете местного князя, этим заниматься, тем более, когда есть куда более популярные площадки для таких, как он.
        После некоторой паузы, во время которой слышны были лишь звуки скребущих лопат, доносившиеся от основного скопления добытчиков глины да поскрипывания колёс тележек, если это, конечно, был скрип именно колёс, а не наших с трудом проворачивающихся извилин, Стас пробурчал:
        - Ну и что ты предлагаешь?
        Видимо, мои доводы, из которых не становилось очевидным, куда бежать и что крушить, его несколько раздражали. Я глубоко вздохнул, чтобы начать давать осторожный ответ, но не успел. Над головой раздался возмущённый голос: - «Кто это вам разрешил перекур устраивать?! Солнце ещё высоко, или со зрением непорядок? Взяли в руки лопаты и начали работать!»
        Мы подняли головы, взглянув на говорившего. Это был не Семён. В роли невежливого надзирателя оказался один из упоминаемых Стасом охранников. Все они, как я успел заметить, были обезьяноподобными, а этот ещё и невысок и худощав, из-за чего напоминал мартышку, при этом обладал заметным брюшком.
        Мы поднялись на ноги, а Стас так и вовсе лихо выбрался из траншеи и встал напротив надзирателя. То ли из душевного равновесия его вывели мои слова, то ли упоминание про высоту солнца задело за живое, всё-таки из всех присутствующих на негра более всего походил Стас, но свою фирменную улыбку он продемонстрировал и надзирателю.
        «Чего, чего скалишься?  - охранник отступил на пару шагов, направляя на Стаса копьё.  - Будешь скалиться - быстро тебе стоматолога организуем, если зубы лишние».
        Наш обезьян демонстративно сплюнул под ноги пузатой мартышке и, взяв мешок с глиной, двинулся к сараю, не став закидывать его за спину. Ну а мы продолжили закапываться в местную глину. За следующий час у меня и Прокопа повысилось на единичку телосложение. Ещё через минут сорок под ногами захлюпала вода…

        Глава 11. Дары социализма

        - Предлагаю сейчас не дёргаться, пару-тройку дней вести себя тихо и присмотреться что тут к чему. Желательно дать понять, что мы в принципе заинтересованы в работе и дальнейшем продвижении в их иерархии, для чего при случае намекать Семёну или ещё кому из начальства, что неплохо бы повысить зарплату, так как нынешней не хватает даже для погашения кредита за капсулу. Честно говоря, с деньгами и вправду туго, так что они лишними в любом случае не будут,  - такое сообщение отослал я своим сотоварищам, после того как мы вышли из игры.
        - Ладно… осматривайся, если так охота, но только не затягивай с этим - я рабом быть не собираюсь, тем более у таких беспредельщиков,  - ответил мне Стас.
        С тех пор минуло уже два дня, и особого прогресса в осматривании как-то не случилось. С такими невесёлыми мыслями я поднимал заполненный глиной мешок из ямы. От одного такого усилия моя энергия проседала на треть, после чего приходилось делать паузу для её восстановления.
        «Сила +1»,  - всплыло и растворилось игровое уведомление.
        Да, физический труд полезен для здоровья персонажа, с этим не поспоришь. Интересно, насколько прокачались здесь другие игроки на такой работе? Судя по отсутствию серьёзных бугаёв, слишком уж долго на глине никто не работал. Впрочем, крепкие ребята попадались, что только укрепляло меня в мысли о том, что здешние охраннички приставлены не столько за тем, чтобы пресекать попытки побега, сколько за тем, чтобы уберечь работников от безделья. Их-то образ игровой жизни прокачке не способствовал, а стало быть, если Семён и врал про периметр, то не слишком сильно - какие-то сюрпризы у них тут всё же заготовлены.
        Семён к теме бесплатной отработки за мои художества больше не возвращался, надо думать, выяснил все обстоятельства того весёлого вечерка. И это хорошо - вновь ввязываться в выяснение отношений мне сейчас было совершенно не нужно.
        В нашей траншее, в некоторых местах, вода плескалась уже по щиколотку. Мы попытались сделать дно с уклоном, чтобы имелся и сухой участок, но помогло это несильно. Месить глинистую грязь было безрадостно, хотя поначалу даже забавным казалось. Пачкание персонажа в игре было реализовано достаточно странным образом - во время работы в грязи то тут, то там на теле появлялись корки грязи, причем уже засохшие. Просто, стоя в этой самой грязи, засохшая корка могла внезапно появиться не только, к примеру, на ноге, но и на лице, что со стороны выглядело довольно забавно. Я даже успел порадоваться отсутствию одежды, с содроганием представляя, что было бы при её наличии. Ох уж эти мне игровые условности! Плюсом к тому, у персонажей вполне себе по-человечески росли волосы, главным образом на лице, а поскольку со времени начала игры морды наши ни разу бритвы не видели, то, соответственно, мы обзавелись не слишком впечатляющими, но всё же бородами, превратившимися в этой яме в грязевые сосульки. Смотря на Прокопа, я не мог понять, кого же он мне больше напоминает: кровососа из «СТАЛКЕРА» или Дэйви Джонса из
«Пиратов».
        Глядя на куда более чистого Стаса, я даже решил поменяться с ним местами - пускай тоже испробует местные грязевые ванны. Ему, конечно, таскать тяжести сподручнее, судя по его виду, телосложение у него прокачано лучше. Но после повышения этого параметра и у меня, я решил, что тоже справлюсь, заодно и осматриваться начну, а то в яме это как-то не очень получалось. Зря я, конечно, не спросил заранее, насколько прокачано его телосложение. Самонадеянность - это всё же порок!
        Взвалив на спину мешок, я устремился к соответствующему строению, куда все сносили глину. В общем-то, я и так подозревал, что это за строение, но убедиться не помешает. С беспокойством поглядывая на подозрительно быстро пустеющую шкалу энергии, я шагал по натоптанной и наезженной тропинке. Двигаться получалось медленнее, чем я рассчитывал - видимо, перегруз получился значительный. Когда энергия ушла в красную зону и зависла в таком положении, я приободрился - до амбара оставалось не так много. Но не успел я пройти и полусотни шагов, как энергия мгновенно рухнула до нуля, а вслед за ней рухнул и я, распластавшись в нелепой позе, придавленный мешком. Пришлось ждать сначала пару минут, пока способность двигаться вновь вернётся ко мне, а потом ещё минут десять, для того чтобы возобновить движение. Валяясь на тропе, пришлось выслушать немало ехидных замечаний от проезжающих мимо, не в меру счастливых обладателей колёсных тачек. И ведь было бы из-за чего терпеть унижения… Амбар представлял собой обычный склад, куда сваливали глину, а за амбаром стояло ещё какое-то хозяйство, откуда тянуло дымком. Явно
там обжигают некие глиняные изделия, и, скорее всего, кирпичи, потому как сложно поверить, что такое большое количество глины нужно здешним мастерам для изготовления керамической посуды. Рассмотреть мне ничего не дали. Стоило только попытаться направиться в ту сторону после опустошения мешка, как ошивавшийся неподалёку надзиратель пресёк мои попытки убедиться в своих догадках.
        Возвращаясь назад, я размышлял над тем, как бы поизящней поменяться со Стасом обратно, так сказать, не потеряв лица… что-то не хочется больше выслушивать саркастические комментарии - хватит на сегодня. Но, к счастью, заходить издалека и не пришлось - Стас с Прокопом сразу по моему прибытию заявили, что так дело не пойдёт и нужно возвращать всё в зад. Оказывается, при габаритах нашего Кинг-Конга, им там приходилось бодаться задами, что никого не радовало, да и привычка Стаса к размашистым движениям дружной работе не способствовала. Поняв, что моего позора они не видели, я с видом «ну так уж и быть» вернулся в яму. А телосложение у Стаса равнялось семи, что увеличивало переносимый вес почти до тридцати килограммов, и при этом глину он таскал также с перегрузом, хоть и с небольшим. Мда… мне следующее повышение телосложения светит нескоро, так что вылазки с мешком за спиной - не мой вариант. Но, как говорится, не было бы счастья, да несчастье помогло.
        Вернувшись в игру после обеда, очнувшись, как всегда, возле столовой, я понял, что промок до последней нитки, хоть и было тех ниток…  - в общем, в игре хлестал ливень. Давненько, кстати, не было дождя, уже начал подумывать, что началась засуха.
        Метнувшись в столовую, под крышу, я стал смотреть на стену дождя… хорошо поливает, не думаю, что при таких делах можно продолжать работать. С обеда стали прибывать и другие глинодобытчики, и кто-то, присвистнув, радостно резюмировал: «Всё… шабаш, отдыхаем ребята!».
        Народ зашумел. Кто-то благодарил игровые погодные алгоритмы за нежданный отдых, а кто-то, наоборот, бурчал о том, что и денег теперь получит меньше, чем рассчитывал. Через минут десять примчался Семён и объявил о том, что из-за дождя будет перерыв на три часа, и если дождь пройдёт и вода в траншеях успеет сойти, то работы возобновятся. Стас с Прокопом, как и некоторые другие игроки, решили выйти из игры на указанное время, а вот я решил воспользоваться случаем и, надеясь, что ливень будет не слишком долгим, прошвырнуться по городу. Но, помимо погоды, была и ещё одна проблема - одежда. Работали все, как правило, без неё, но это вовсе не означало, что её ни у кого нет. Многие ходили в одинаковых сероватых домотканых одёжках, и я решил прояснить этот вопрос у бригадира.
        - Тебе зачем?  - спросил Семён, когда я рассказал ему о своём желании, стать обладателем этих модных нарядов.
        - Да надоело уже ходить, как туземец из Папуа-Новая Гвинея, тем более что у нас тут далеко не экватор, холодновато бывает, особенно вот как сейчас,  - кивнул я на дверной проём, за которым шумел ливень.
        - Ладно,  - ответил бригадир после некоторого раздумья,  - иди за мной!
        Семён, оглядев улицу, щедро омываемую водой, резво куда-то помчался, на ходу крикнув мне, чтобы я не отставал. Пробежав пару десятков метров, он нырнул в какое-то строение, оказавшееся пристройкой к некому складу, и, велев мне оставаться на месте, открыл внутреннюю дверь и прошёл дальше. Вскоре вернулся с небольшим рулоном под мышкой. Вручив его мне, он строго предупредил, что эта одежда теперь числится за мной, и если я её угроблю, то стоимость вычтут из моей зарплаты. Поблагодарив и пообещав быть аккуратным, я идентифицировал вещи. Это оказались: простая шерстяная рубаха и простые шерстяные штаны, не обладающие никакими эффектами, кроме защиты от холода, равной шести процентам.
        - Откуда у вас шерсть?  - спросил я с удивлением.
        - Это тебе знать пока необязательно,  - выдал шаблонный ответ Семён.
        Когда мы вышли на улицу, дождь уже сходил на нет, и бригадир быстрым шагом удалился по каким-то своим делам. Я, ещё немного подождав, укрываясь под козырьком, тоже пошёл вдоль улицы. Дождь ещё моросил, но это особо не мешало. Потоки воды на земле стихли, так что можно было спокойно пройти, тем более что по улицам тянулась неширокая полоса из каменных плит.
        Крыша главного здания возвышалась над остальными, по правую руку, и я решил пройти ближе к центру посёлка. Где-то спереди слышался металлический стук - очевидно, кузня, для которой дожди нипочём. На улицах можно было периодически встретить стражей правопорядка, их отличительная черта - неспешная прогулка с оружием в руках или на поясе; остальные, как правило, куда-либо стремительно шли или бежали, и оружия у таковых обычно не наблюдалось. Один раз мимо проехала небольшая телега, запряжённая двумя игроками. Везли те самые кирпичи, которые сделаны из глины, добытой нами. Куда они направлялись, я так и не понял, а идти за ними не стал - мало ли что могут подумать.
        Неожиданно уши уловили звуки гитары. Они, хоть и были приглушённые и раздавались не под самым носом, но я такое никогда не спутаю. Огляделся… вроде ничего необычного не видно, никаких подготовок к концертам не наблюдается. Через пару десятков шагов увидел одноэтажное здание. Выглядело оно в целом так же, как и остальные: длинные бревенчатые срубы, иногда с какими-нибудь украшательствами, вырезанными из того же дерева, продолговатые окна, со стёклами, кстати, а не с какими-нибудь бычьими пузырями - что радовало. Самым большим отличием была, пожалуй, надпись, красовавшаяся над входом: «Трактир».
        Странно, место для приёма пищи в посёлке уже было, так зачем ещё одно? Или то было, так сказать, государственное учреждение, а это частное? Или, быть может, оно исключительно для высшего сословия - тех самых граждан города? Ладно, чего гадать, пойду, посмотрю - для того и затеял прогулку.
        Дверь была открыта, из-за чего гитарные звуки я и смог услышать. Встав на пороге, посмотрел внутрь, привыкая к более тусклому освещению: зал метров десять на пятнадцать, несколько столов со стульями жмутся к стенам, а по центру противоположной от входа стены самая натуральная барная стойка, с соответствующей батареей бутылок за спиной бармена. Ничего себе, это же самый настоящий бар, только неоновых огней на входе не хватает! Хотя какой неон - сейчас день… это я от неожиданности. Вышибал у входа также нет, хотя если те два амбала, уплетающие что-то за одним из столов, не просто случайные посетители, то вышибить меня из этого заведения, будет кому. Но тревоги они не проявляли и вообще общались только друг с другом. На небольшом приподнятом пяточке сидел какой-то парень и в задумчивости перебирал струны гитары. Или это не совсем гитара? С моего места было плохо видно, кажется, это что-то из предков современной гитары - гусли, может, какие… так сразу и не поймёшь.
        Пока я раздумывал - пройти дальше к барной стойке или ретироваться, меня окликнул бармен:
        - Эй, Преднизалон, заходи! Чего встал?
        После этих слов раздались смешки, и я заметил, что амбалы и гитарист отвлеклись от своих занятий, посмотрев на меня, но через пару секунд вновь вернулись к ним. Я уж было подумал, что стал знаменитостью, иначе, откуда эти незнакомые игроки меня знают, и в чём причина смеха? Но бармен поспешил развеять мои домыслы:
        - Новенький?
        - Ну да, недавно здесь,  - ответил я.
        - Что будешь пить, амиго?
        - А что, новеньким здесь можно пить? У меня и заплатить нечем, разве что глину могу предложить,  - растерянно ответил я.
        - Аха-ха-ха, оставь её себе! Одну порцию можно, денег здесь нет, вместо них твой статус в городе, так что присаживайся, сейчас я тебе налью нашего стандартного напитка!
        Я присмотрелся к бармену: высокий худощавый парень, на вид за тридцать, живые чёрные глаза и такие же чёрные тонкие усики над верхней губой. Одетый в яркую, по сравнению с другими обитателями, одежду: тёмно-оранжевая жилетка, или это, типа, цвет золота, в не слишком хорошем освещении не понять, соломенная шляпа с широкими полями висит неподалёку от хозяина, на шее и руках какие-то бусы или иные безделушки - в общем, колоритный персонаж. Взглянув на инфу, прочёл: «Дон Пачо. Торговец, двенадцатый уровень».
        - Так, у вас тут настоящий коммунизм!  - сказал я, заметив нечто для меня удивительное: знаменитый плакат с Че Геварой.
        Это каким же образом они до такого дошли, чтобы полиграфией заниматься? Или, быть может, это просто художник на стене нарисовал? Сомнительно, уж больно на работу машины похоже… впрочем, кто их поймёт, я в живописях не разбираюсь.
        - Есть такое,  - подтвердил Пачо, ставя передо мной глиняную кружку с мутноватой жидкостью. Я сделал пару глотков - похоже на компот, но с ощутимым терпким привкусом. Подумал сначала, что алкоголь, но нет, это вряд ли. Поудобнее устроившись на классическом высоком барном стуле, в адаптации к здешнему зодчеству, решил поинтересоваться:
        - А почему ваше заведение называется трактиром? Ведь это же бар.
        Дон Пачо хмыкнул и, усиливая остроту моего вопроса, начал протирать тряпкой немногочисленную стеклянную посуду.
        - Потому что так его назвала игра.
        - Игра? Но разве не вы его построили? В смысле, жители города.
        - Ну можно сказать и так… но всё не так буквально. Для создания таких заведений требуются не только ресурсы, но и специальные игровые возможности, которые даются главе города.
        - И что же это за возможности?
        - Эта информация, амиго, сейчас тебе вряд ли нужна,  - с улыбкой ответил бармен.
        - А это,  - кивнул я на Че,  - тоже игровые возможности?
        - А, это… хе-хе. Ну да, тоже можно так сказать. У городов, с их развитием, появляется всё больше возможностей, в том числе, о некоторых мелочах можно поговорить напрямую с программистами.
        - Вот даже как, интересно…
        Не успел я продолжить вопрос, как Пачо, продемонстрировав профессиональную улыбку, сам спросил:
        - Как тебе наш фирменный напиток?
        - О да… это то, что нужно,  - искренне ответил я.
        Бармен улыбнулся ещё шире, показывая уже все шестьдесят четыре зуба.
        Напиток действительно был хорош, даже не столько сам напиток, сколько эффект от него. Поначалу я было подумал, что хмелею, и компот содержит добавки 18+, но быстро понял - это не хмель. По телу постепенно растеклась волна расслабления, чувство лёгкости и неги - то, что нужно после моей работы, при том что никаких логов я почему-то не заметил.
        - Я просто пытаюсь понять, зачем всё это нужно,  - начал я снова подводить разговор к интересующей меня теме.
        - Как это зачем?  - вроде как удивился бармен.  - Вот ты зачем тут оказался?  - Пачо обвёл широким жестом всё вокруг.
        Я тут не оказался, меня сюда связанным привели.
        - Это уже частности… я имею в виду игру.
        - Ну…  - замялся я.
        Слово «игра» как-то само собой подразумевает ответ - играть, но это совсем не то, что мне хотелось сказать, а в свои финансовые планы посвящать первого попавшегося бармена как-то не хотелось.
        - Ну ты же сам сказал, что денег здесь нет, а, стало быть, и непонятно, зачем кому-то создавать целый город за свои реальные деньги? С какой целью?
        Пачо несколько секунд помолчал, полируя бокал, затем ответил:
        - Ну… обживайся, прояви лояльность и полезность, ну а там, возможно, и узнаешь что к чему и зачем.
        Теперь уже я выдерживаю паузу. Ладно… просто так этот ушлый делец мне великих тайн не поведает, а то, что он делец, это факт - не просто так у него отображается статус торговца. Интересно, почему ни у кого из нас ничего такого не отображается?
        Я оглянулся: гитарист оставил инструмент в покое и куда-то ушёл, амбалы лениво переговариваются о чём-то своём и в нашу сторону не смотрят. Взглянув ещё раз на бармена, всё так же с улыбкой протирающего дырку в бокале, я достал из инвентаря три маленьких золотых самородка, что нашёл в пересохшем ручье незадолго до того, как вся эта кутерьма с городом началась.
        Протянув сжатый кулак через стойку, ближе к бармену, я разжал его, показывая содержимое. Пачо, слегка подавшись вниз, взглянул на мою раскрытую ладонь, и улыбка его исчезла, а взгляд заострился. Оглядевшись, он, пошевелив усами, снова уставился на мою раскрытую лодочкой ладонь. Через пару-тройку секунд бармен выпрямился и задумчиво уставился куда-то поверх меня, на автомате стирая тряпку о бокал.
        - И где ты это взял?  - всё так же задумчиво спросил Пачо.
        - Хочется ответить «где взял, там уже нет», но я в этом совершенно не уверен.
        - Ладно, я расскажу, но только то, что посчитаю нужным,  - ответил бармен, подставляя свою ладонь.
        Я пару секунд помедлил, обдумывая, затем пересыпал самородки в его ладонь, после чего они исчезли, перекочевав в инвентарь. Честно говоря, поначалу я боялся, что бармен может заявить, что это неизвестно что, на его месте, возможно, так и сделал бы. Но, скорее всего, у Пачо просто хватило характеристик для идентефикации самородков, что и неудивительно - тупые и слепые на такой должности не задерживаются.
        - Ну и что ты хочешь знать?  - осторожно начал бармен.
        - Для начала расскажи, для чего нужен этот трактир? Уж извини, но непохоже, чтобы здешняя элита грезила развлечениями в реале такого рода!  - обвёл я рукой барную стойку вместе с залом.  - Компот ваш хоть и неплох на вкус, да и эффект приятный, но не верится мне, что ради этого всё затевалось.
        - Нет, конечно, кстати, ты верно угадал насчёт компота, это он и есть. Его делают из ягод, которые добывают группы собирателей, помимо всего прочего. Хорошие ягодки - свойство у них хорошее. Ну да ладно… Трактир - это обязательная постройка для текущего уровня развития города. Мы, знаешь ли, кучу ресурсов потратили, чтобы его построить, впрочем, как и все остальное. Чат видел, который появляется после вступления в город? Ну так его можно получить только после строительства трактира, а остальное (теперь уже бармен обвёл всё окружающее рукой)  - это уже во многом моя инициатива. И ничего, заходит народ, отдыхает, дела обсуждает… как без такого заведения?
        - Ты знаешь, где я сейчас работаю?  - продолжил я расспросы.
        - Ну, судя по тому, что глиной расплатиться хотел, на глинодобыче трудишься.
        - Верно. И меня всё мучает вопрос: зачем же городу столько глины или, точнее, кирпичей, притом что ни одного кирпичного строения в городе не наблюдается?
        - Такова механика игры. Сначала, когда меня ещё здесь не было, говорят, построили деревню, на которую необходимо было определённое количество очков цивилизации и куча материалов, типа стропил и тростника. А вот для такого городка, который ты видишь сейчас, очков цивилизации у жителей должно быть не меньше тысячи, и пришлось организовывать целый лесоповал. Если будешь на восточной окраине, то его оттуда можно заметить. Для того чтобы этот город построить, наш глава начал людей со стороны подтягивать, многие ведь на кредитах за капсулы, и немало из них вылетают из других игр без штанов. Вот таковых он и нанял, для того чтобы очки догнать до нужного количества и для стройки, само собой, хотя, конечно, все эти здания не совсем вручную возводились, на то есть свои игровые способы. Следующий этап развития требует уже две тысячи очков цивилизации и много кирпичей, да и не только их… вот, собственно, и всё.
        - Я так понимаю, что ваш этот, глава, собрал вокруг себя ватагу и начал строительство населённого пункта, всё сильнее развивая его, но зачем он начал обращать в рабство всех попавшихся на пути игроков? Прокачивал бы дальше имеющийся народ, получая очки цивилизации, и строил себе свой город. Зачем он пошёл таким сомнительным путём?
        Бармен несколько секунд помолчал, снова достав откуда-то стеклянный бокал, а затем со вздохом ответил:
        - Не всё так просто, как кажется со стороны. Когда построили первую деревню, то сразу же и начали прокачиваться, а для ускорения набора очков - игроков нанимать из реала, но неожиданно приключилась напасть - крысы. Откуда-то их взялось немереное количество. Все налаживаемое тогда хозяйство начало идти прахом. Грызуны прогрызали везде дыры, портили всё, до чего могли дотянуться, а уж о продуктовых запасах и говорить нечего, и вся прокачка пошла звездой. Нанять стаю кошек из реала не получилось, а местных мы не нашли, если не считать каких-то горных львов или пантер, кто их там разберёт, но они вряд ли бы помогли с этой бедой. Вот и пришлось всем всё бросать и истреблять гадских грызунов всеми доступными способами. Честно говоря, крысами их прозвали уже мы, а так-то они были не пойми чем, на каких-то ополоумевших чёрных выдр похожи были или даже ещё странней, кто как рассказывал. По-настоящему их тоже звали не пойми как… зогенами, кажется, или что-то подобное. Были они все второго уровня - ерунда, но крови они жителям попили немало. В итоге с ними покончили и смогли перейти на новый уровень
развития, который ты видишь сейчас.
        Но и тут не обошлось без сложностей. В скалах, неподалёку отсюда, завелась ещё какая-то трахома, она начала в сумерках нападать на нами приручённый крупнорогатый скот, да, и такое у нас есть, я ж говорю, у каждого этапа есть свои фишки. Мы потеряли несколько коров, а это очень серьёзно. Гадость эта настолько быстрая и сильная, что никто и «мама» крикнуть не успел, как коровки наши перешли в разряд говядины. Заметили, что действует она только в темноте, и решили скот пригонять в коровники посветлу, но и это не помогло. Оно каким-то образом умудряется проникать в помещения, и тогда совсем плохо получается, там ведь и не развернуться нигде… в общем, взрыв на мясокомбинате. В итоге сейчас наши немногочисленные коровы ходят с такой охраной, будто у нас тут Индия какая-то, и коровник тоже охраняется спецотрядом. При таком отвлечении сил прокачка сильно замедлилась, люди постоянно улетают на респ, как только эта тварь решит пощупать коровок наших за вымя, и очки цивилизации ещё и уменьшаться начинают. От такого безрадостного положения дел решил наш босс пойти на крайние меры - в
добровольно-принудительном порядке обеспечивать город жителями, дабы переломить негативную тенденцию, да только если честно, не слишком это помогает.
        - Так надо было просто найти логово этой твари и хорошим отрядом нанести ей визит!  - внёс рацпредложение я.
        - Да наносили уже,  - усмехнулся Пачо.  - Выходить на честный бой днём она категорически отказалась, и, как её ни выманивали, ничего не получалось. Свет дневной она то ли боится сильно, то ли смертелен он для неё - непонятно. А вот соваться к ней в пещеру - гиблое дело. Совались поначалу - выжили единицы. Там в пещере мрак, факелы особо не помогают, а зверюга мечется по пещере, словно тень, никто и понять толком ничего не может… только головы отлетают и иные конечности. Вот так и получается - посветлу её не подловить, а в темноте она сама кого хочешь подловит и макароны по-флотски сделает.
        - Ну а как же…
        - Ты извини, амиго, но, похоже, тебя разыскивают!  - перебил меня Пачо.
        Я обернулся на всё так же открытый вход - он был пуст, да и в зале никого нового не появилось. Повернувшись к Пачо, я недоумённо на него посмотрел.
        - В чат загляни!  - ответил бармен, поняв моё недоумение.
        Я поглядел на позабытое окошко чата: не пригодился он мне ни разу за всё время, вот и не обращал на него внимания, а вот сейчас было на что обратить. Семён написал мне, чтобы я возвращался на своё рабочее место. Не дождавшись ответа, через десять минут продублировал послание, присовокупляя выражения, не пользующиеся популярностью в парламенте, после чего и другие игроки начали вставлять свои пять копеек - юмористы, блин. Третье сообщение, появившееся только что, сулило мне недолгую, зато тяжёлую и безрадостную жизнь в том случае, если через пять минут я не буду стоять по уши в грязи, в своей родной траншее.
        Я резко засобирался. Пачо, снова вернув на лицо свою фирменную улыбку, весело сказал:
        - Удачи, амиго, не утони там в своей глине! Ха-ха!
        - Спасибо, Пачо, я постараюсь. И последний вопрос,  - сказал я, обернувшись.  - Зачем тебе золото?
        - Золото, амиго, никогда не бывает лишним, так что если у тебя найдётся ещё, заходи, договоримся!
        На месте разработок меня сразу же увидел бригадир и, показав кулак, разорался на всю Ивановскую:
        - Вот стоит с тобой начать по-хорошему, как ты сразу начинаешь борзеть! Что ты за человек такой, куда не целуй - везде задница!
        От гнева начальства я поспешил укрыться в траншее, да так спешил, что чуть не сиганул в изрядно прибавившуюся коричневую жижу прямо в одежде. В последний момент попытался затормозить, но лишь чуть не поскользнулся, впрочем, этой заминки хватило, чтобы переместить одежду в инвентарь.
        Плюхнувшись в воду и подняв брызги, с удивлением посмотрел на её уровень - выше колен. На месте Прокопа почему-то оказался Стас. Стирая рукой с лица коричневые подтёки, он обманчиво, ласково улыбаясь, поинтересовался: - Ну как, осмотрел достопримечательности?
        Не понравилась мне его улыбка, поэтому всё, что я смог сделать, это согласно кивнуть.

        Глава 12. Ужас, летящий на крыльях ночи

        Зря я опасался засухи - бояться, судя по всему, нужно было сезона дождей, который, похоже, решил посетить нашу локацию. Из последующих четырёх дней ни один не обошёлся без выпадения осадков. Наши выработки превратились в мечту раллийного гонщика или в страшный сон оккупанта.
        Чувствуя всё большее озверение подчинённых, начальство решило не обострять ситуацию своим упорством, и глинодобытчикам дали отдых. Отдых, как известно, это смена вида деятельности, и новый вид деятельности, конкретно нашей тройки, на отдых был ни разу не похож.
        Видел, как одну группу глиномесов отправили в лес, наверное, по грибы, с охраной, конечно, но всё равно это куда больше походило на отдых, чем то, что выпало нам - не иначе как недостаточно проявили лояльность. Впрочем, со Стасом её проявлять - лишние проблемы зарабатывать.
        Нам досталась лесопилка. Местные технологии уже дошли до создания примитивной пилорамы, от ручного привода. Я потом отдельно поинтересовался, почему животину к этому делу не припахали, раз приручать её научились. Оказалось, что поначалу так и было - лошадки ворот крутили, пока их всех не перебил местный чёрный плащ - тот, который ужас домашнего крупнорогатого скота, летящий на крыльях ночи, из рассказа бармена. Пришлось переделывать под человеческую тягу. Тем не менее, выглядело это вполне ничего так - приемлемо. Вот только нам такая техника не обломилась. Раз уж поступило нежданное пополнение, вызванное погодными условиями, так оно может и по старинке работать - пилами. Пришлось мне и Стасу заниматься той ещё работёнкой - двуручной пилой распускать брёвна на доски. Прокоп, пользуясь своими сединами, выполнял более простую работу: набивал разметку на брёвнах и собирал опилки в мешок - это было строго обязательно, опилки также где-то складировались. Интересно, зачем им они? Уж ни ДСП ли собираются производить?  - с них станется.
        Хотя работа была не менее изнуряющей, но повысилась от неё не сила или телосложение, а ловкость, а у Стаса повысилась даже на две единички, отчего он перестал хмуро на меня поглядывать.
        За день нам удавалось распустить лишь одно бревно, и только на седьмой день пребывания в столь славном городе мы успели закончить бревно до окончания рабочего дня - мастерство не пропьёшь. Но не успели мы порадоваться сему обстоятельству, как прибежал один из надсмотрщиков и велел нам выдвигаться на помощь лесорубам.
        Одна пара заготовителей леса никак не успевала дотащить своё бревно до склада, и нас направили к ним на помощь, мотивировав это тем, что это и нам выгодно. Оказывается, сегодня день выдачи зарплаты! И все уже успели сделать норму и отправиться отстаивать очередь в кассу, кроме этих двоих… ну и нас, разумеется, вот только нам, хоть и сообщили заранее о необходимости заиметь специальный счёт для таких транзакций, но вот день такого знаменательного события не озвучили.
        Кассиром оказался уже знакомый Адвокат. Пока мы разобрались с бревном, не в меру тяжёлым, все игроки уже получили кровные, и Адвокат, устав нас ждать, сам пришёл к нам, благо все перечисления делались им в каком-то специальном интерфейсе, и особого помещения в игре для этого, видимо, не требовалось.
        Впрочем, в ближайшую пристройку к складу он всё-таки зашёл, велев выстроиться в очередь и заходить по одному. Вместе с ним внутрь зашла пара охранников.
        Первым в очереди был один из лесорубов, которым мы помогали, затем Стас, затем второй лесоруб, потом Прокоп и я - само так получилось, чтобы никому обидно не было, наверно.
        Я огляделся: солнце уже клонится к закату. Ну и проваландались же мы с этим бревном! Придя на подмогу, мы предложили это толстое и длинное угробище распилить на части и тащить - сразу станет легче, на что лесорубы покрутили пальцами у висков - бревно не на дрова пускать собрались, а на доски. В итоге, когда мы вернулись, посёлок уже опустел; помимо нас была видна лишь охрана коровника, обитатели которого, видимо, уже отходили ко сну. Через пару минут я понял - мы приехали… вернее наоборот, настал момент нашего отъезда из столь уютного и гостеприимного местечка. Лихорадочно поразмыслив еще минуту, я решился и пошёл к Стасу, пока не пришла его очередь входить в помещение - первый лесоруб уже был внутри. Подойдя к нашему обезьяну, я сделал знак рукой, чтобы он наклонился ближе, и прошептал на ухо:
        - Становись в конец очереди, а я встану на твоё место!
        - Чего?!  - с недоумением и недобрым взглядом уставился Стас на меня.
        Но через секунду осёкся, глядя на моё каменное выражение лица. Задумчиво посмотрев на столь близкую дверь пристройки, за которой совершалось заветное, он мгновение раздумывал, затем, оглядевшись, развернулся и потопал в конец очереди. Практически тут же дверь распахнулась, и из проёма вышел довольный лесоруб. Вслед ему донеслось:
        - Следующий!
        Я вошёл внутрь, дверь за мной закрылась. В дальнем от меня конце помещения располагался стол с сидящим за ним Адвокатом. Слева от стола вдоль стены стояла длинная лавка, занятая охранниками, поглядывавшими в окно, прорубленное в стене напротив. Они лишь мазнули по мне взглядом и снова вернулись к созерцанию вида за окном. Адвокат приглашающе махнул рукой:
        - Ага… Преднизалон. Ты первый раз получаешь, тогда напиши свой счёт на бумажке.
        Мне пододвинули кусочек бересты с угольком, на котором я нашкрябал свой электронный кошелёк. Придвинув бересту к себе, Адвокат несколько раз прочитал, шевеля губами, явно чтобы запомнить, затем сказал:
        - Жди!  - и остолбенел, выйдя из игры во временном режиме.
        Я снова осмотрелся: помещение, бедное на детали… бревенчатые стены, окно без занавески, куда уставились охранники и в котором видна очередь, заметил даже, как Стас с Прокопом тихонько о чём-то переговариваются… наверное, о том, как плохо, что здесь нет приватного чата. В дальнем углу, напротив двери, сложены какие-то палки с железками - то ли инструменты, то ли остатки оных.
        - Сюда смотри!  - неожиданно сказал отмерший Адвокат, я чуть не подпрыгнул от неожиданности.  - На твой счёт перечислена сумма за шесть дней. Можешь быть свободен!
        - Постойте,  - начал я,  - но я отработал семь дней!
        - На тебе штраф был.
        - Какой штраф? Мы же разобрались с тем случаем!
        - На тебе штраф за пререкания с начальством,  - с кривой усмешкой ответил Адвокат.
        Я, постояв пару секунд, возбухать дальше не стал - чего уж тут говорить, решили начальнички или конкретно этот фрукт щёлкнуть меня по носу, чтобы неповадно было… Ладно, как говорится: не до жиру, быть бы живу. И вообще - хорошо смеётся тот, кто смеётся последним.
        Искренне улыбнувшись Адвокату, я развернулся и двинулся на выход, а вслед мне раздалось:
        - Следующий!
        Пропустив мимо себя лесоруба, направился к товарищам по кривой дуге. Те сразу прекратили перешёптываться и уставились на меня. Я тихонько махнул рукой, чтобы они приблизились - специально в сторону отошёл, чтобы из окна видно не было.
        - Ну, чего случилось?  - потребовал объяснения моим странным словам Стас, за которые в реале можно было бы поплатиться здоровьем.
        - Да вот, думаю, тикать нам отсюда надобно!
        Стас приподнял бровь, вроде как удивился: - Неужто тебе начали претить местные пейзажи?
        - Пожалуй, да и местное жлобство благодушию моей ранимой натуре не способствует.
        - И каким же образом?
        - В общем, так: заходишь последним. Адвокат тебе должен будет перечислить деньги на счёт, и после этого начинай бузить. Ну там, кричи, что требуешь повысить сумму вдвое, что ты горбатился, как проклятый, и всё такое. Там на лавке, рядом, двое охранников, как только они начнут вставать, чтобы тебя урезонить, постарайся их вывести из строя, оглушить или ещё как-то. Нужно, чтобы Адвокат забил тревогу и подтянул всю оставшуюся охрану на помощь.
        - Да ты чего… совсем с головой не дружишь? Знаешь же, что мы без оружия остались!
        - Да, они мне уже рассказывали, как в то злополучное утро, когда я золотые камушки из песка выковыривал, группа охотников за рабочей силой окружила их в тот момент, когда оружие было у них в руках, и спрятать что-либо в инвентарь не получилось. Так они и остались безоружными, ну а я своего лишился в процессе их неудавшегося спасения.
        - Там, в углу, сразу как войдёшь, есть какие-то Приблуды, похоже, поломанные или неудавшиеся инструменты, ну лавка ещё есть, на которой охранники сидят… в общем, действуй по обстоятельствам,  - поспешив не дать наливающемуся краснотой Стасу высказать в крайне экспрессивной форме всё, что он обо мне думает, продолжил.  - Ты, самое главное, этих двух охранников ушатай, а дальше, пока к ним подмога подтягиваться будет, съешь вот это.
        С этими словами, я открыл инвентарь и, найдя нужный цветок, взял его в руки. Неожиданно увидел его название, которое раньше не отображалось… ну да, после последнего эксперимента с неизвестным растением, мои способности к определению таких вещей выросли: «Голубая роза страсти».
        Прочитав название, я, конечно, подумал о том, что цветом обозначается ранг растения. Наверное, есть где-нибудь зелёная роза или красная - самая простая, но всё равно - название какое-то подозрительное. Когда пробовал действие его на себе, вроде бы гнусных поползновений по отношению к товарищам не совершал, если память, конечно, не подводит, да и они вроде не жаловались. Впрочем, сейчас это уже не важно - главное, чтобы этой страсти хватило Стасу для задуманного.
        - Вот, спрячь скорее в инвентарь, а как тебя всерьёз брать начнут, поспеши съесть этот цветок!
        - А что это?
        Стас без опаски взял растение и убрал в инвентарь - видимо, названия прочитать он не смог. И это хорошо… а то ещё наотрез отказался бы употреблять такие препараты.
        Дверь открылась, и на улицу вышел лесоруб, после чего снова раздался голос Адвоката: - Следующий!
        Прокоп отправился получать причитающееся, а я, выждав, когда лесоруб отойдёт на достаточное расстояние, ответил:
        - Это наш шанс. Самое главное, что от тебя требуется там,  - махнул я головой в сторону пристройки,  - это вывести из строя всех охранников. Тогда у нас будет время уйти на достаточное расстояние, пока они придут в себя. Как только поймёшь, что каждому досталось, не увлекайся, сразу наружу и дёру. Понял?
        Стас кивнул… хотел было что-то сказать, но не стал.
        - Давай, жди деда, а я сейчас подойду.
        Я направился к одному, ранее примеченному месту, где заметил россыпь камней. Проходя мимо охраны коровника, постарался придать своему лицу выражение человека, стремительно идущего в кабак после обретения долгожданной получки. Охрана никак не оценила мои старания и внимания не уделила, что мне и было нужно. Подходящих камней набралось пятнадцать штук… надеюсь, этого будет достаточно, а лучше бы до их применения и вовсе не дошло.
        Возвращаясь, я увидел заходящего в пристройку Стаса. Прокоп стоял неподалёку - ждал меня.
        - Уверен, что сработает?  - спросил меня дед.
        - Уверен… не уверен, но не сидеть же тут вечно, в самом деле, а лучшего момента я пока не заметил.
        Дед ничего не ответил, и мы стали напряженно ожидать дальнейшего развития событий.
        Прошло несколько минут… тишина, солнце уже по пояс ушло за горизонт, и цверкание птичек стихло. От коровника иногда доносились невнятные обрывки фраз скучающих охранников. Я надеялся, что они и есть группа быстрого реагирования - судя по рассказам Пачо, город не мог отвлекать на подобные дела слишком много народу. Какая-то их часть могла и окрестности патрулировать, но основная должна располагаться здесь.
        Вдруг я услышал приглушённые стенами возмущённые вопли Стаса. Мы с Прокопом напряжённо переглянулись - началось.
        Ещё через пару секунд раздался глухой удар, и с крыши посыпалась какая-то труха, затем ещё один. Крики слышались уже напропалую, но затем всё притихло… доносилось лишь невнятное бормотание. Зато в чате появилось сообщение от Адвоката, с немедленным призывом о помощи.
        Сразу же от коровника послышались громкие команды и топот. Точно - группа быстрого реагирования. Скучающие охранники, не самого респектабельного заведения, быстро превратились в слаженный отряд бойцов, бегущий в нашу сторону.
        - С дороги!  - прорычал один из бойцов, отпихивая меня в сторону. В помещение лихо ворвалось шесть игроков, началась потасовка:
        - На Землю! Лежать! Я кому сказал!  - раздавались крики изнутри.
        Но в следующий миг округу огласил по-настоящему дикий рёв! И принадлежал он, кажется, не охранникам. Раздался треск, поддержанный нецензурным хором бойцов, затем несколько ударов.
        - Стреляй! Стреляй!  - кричал кто-то.
        - Ну всё, уроды, конец вам!  - посулил Стас непривычно пугающим голосом.  - А вот вам подарок от сто сорок первой МСП!
        После этого замысловатого и непонятного вопля окно, находящееся в нескольких шагах от нас, взорвалось осколками стёкол и обломками рамы. Вместе с ними наружу вылетели два охранника. Рухнув на землю, они не спешили подниматься на ноги, а вот мы с Прокопом бросились к ним.
        Я сразу же приватизировал копьё одного из них и, углядев нож в поясных ножнах, поспешил вытащить и его. Дед, вместо того чтобы заняться грабежом, снял со второго пояс и, перевернув лежащего в нокдауне бойца на живот, принялся связывать ему руки. Я, устыдившись своего непрофессионализма, тоже поспешил связать руки словившему оглушение бойцу.
        Через некоторое время перепалка стихла, дверь пристройки резко распахнулась, с грохотом ударившись о стену, отчего с крыши свалилась какая-то доска, чуть не отоварив по спине Прокопа - вот же бракоделы!
        Из проёма вышел Стас, украшенный кровоподтёками:
        - Где он?!  - обратился он, непонятно к кому, но затем, остановив свой безумный взгляд на одном из лежащих бойцов, радостно взревел:
        - А-а-а, ну сейчас посмотрим, кто у нас будет зубной щёткой драить…
        - Мы, увидев Стаса, с недоброй походкой направляющегося к одному из бойцов, взяли его под руки и начали уводить в сторону, что было совсем не просто - он, словно локомотив, пёр вперёд, ничего не замечая.
        - Стас, уходим! Времени нет!  - прокричал я ему в ухо.
        - Сейчас… сейчас,  - рычал он, переворачивая лежащее тело стража на спину.
        Уходим! Сейчас ещё кто-нибудь подтянется!  - уже в два голоса убеждали мы, оттаскивая Стаса в сторону.
        Наконец он начал поддаваться, и мы, волоча его прочь, направились в сторону леса.
        В какой-то момент у него в голове что-то переключилось, и он, перестав рычать что-то угрожающее связанным бойцам, повернулся в сторону леса и припустил изо всех сил, обгоняя нас и лихо перемахнув через ограду.
        Вот же, блин… и откуда столько сил? Минута усиления, даваемая цветком, вроде закончиться должна была. Мы бежали что есть сил, но Стас всё равно удалялся от нас, так что скоро мы потеряли его из виду.
        А позади уже начали раздаваться крики. Я рискнул обернуться на бегу, но ничего толком не заметил - позади были строения, да и солнце уже зашло, и землю освещало лишь небо на западе.
        Перемахнув за небольшой бугор, мы увидели валяющегося в низине Стаса - вот и закончилось действие розы страсти. Стас лежал будто без сознания, никак не реагируя на наши действия.
        Крики становились громче, стало понятно, что это кто-то начал раздавать команды. Не знаю, откуда взялся командир и кого он набрал себе в подчинение - откуда-то взявшихся свежих бойцов или покалеченных поставил в строй, но, так или иначе, оставаться нам на месте нельзя.
        Подхватив под руки Стаса, потащили дальше в чащу, но быстро поняли, что далеко мы таким образом не уйдём - обезьян весил как слон. Я опустил Стаса на землю, и Прокоп тут же возмущённо зашипел:
        - Ты чего?! Бежать надо, не слышишь, что за нами погоня увязалась?
        - Слышу, но так мы от неё не уйдём. Давай-ка стащим этого гиппопотама вон в тот овражек, и пусть там приходит в себя, надеюсь, что это не затянется надолго. Ты сиди с ним там, и, как очнётся и сможет двигаться, уходите по этому овражку, только дайте мне сигнал, как начнёте движение!
        - А ты что же?
        - А я попробую погоню отвлечь на себя и выгадать время. Буду их обстреливать из-за того бугра.
        - Да тебя там быстро окружат, не выгадать ничего!  - усомнился дед.
        - Нет времени продумывать оборону, всё, я пошёл, приводи Стаса в чувство!
        Пригнувшись, я начал возвращаться к тому пригорку, за которым мы и обнаружили бессознательного обезьяна. Небольшая складка местности находилась в стороне от оврага, где сейчас приходит в себя его игровой организм. Выглянув из-за пригорка, я увидел преследователей: несколько силуэтов быстро двигались в мою сторону; где-то слева, судя по звуку, шла ещё одна группа, что не слишком радовало. Ладно… будем действовать по обстоятельствам.
        Взяв в руку камень, я примерялся - кому первому засветить по верхней части организма? Но преследователи двигались быстро, и сильно размышлять возможности не было, поэтому камень отправился в первого преследователя, вошедшего в зону поражения. Голова его дёрнулась, в сторону что-то отлетело, с кастрюльным звуком покатившись по земле - один готов… вернее, временно выбыл из строя.
        Боец завозился, лёжа на земле, его товарищи, шедшие следом, остановились и залегли за ближайший кустарник. Повисла пауза, нарушаемая злобным бурчанием бойца, потерявшего шлем.
        Я начинал нервничать всё сильнее: засевшие преследователи наверняка уже сообщили в чате об обнаруженном беглеце и его местонахождении, если, конечно, мы уже не покинули зону действия этого самого чата. У меня он уже не отображался, но это ещё ни о чём не говорило, его могли мне просто отключить, как только мы учинили погром. Так или иначе, но очень может быть, что вторая группа уже не блуждает в потёмках, не зная куда идти, а целенаправленно заходит мне с фланга, причём тихо, так что я могу и не услышать. Нужно что-то срочно предпринимать.
        В этот момент из-за кустов поднялась фигура и, прислонив что-то к плечу, не иначе арбалет (вот кого первым надо было выбивать)  - выстрелила! Болт прошелестел по кустам, находившимся справа от меня в нескольких шагах - видимо, стрелок посчитал это более вероятной позицией для меня. Не став терять времени, я также приподнялся и, пока верхняя часть стрелка была видна над кустами, влепил ему ответку. Метил в арбалет, чуть наклонённый вниз, надеясь его повредить, но стрелок в этот момент опускался вниз, укрываясь за кустом, и я снова попал в голову - везёт мне что-то на эту часть тела. Арбалетчик скрылся за кустами, а я, решив больше не ждать, стараясь не издавать шума, направился в овраг. Может, повезёт, и преследователи ещё какое-то время будут считать, что я остался на позиции?
        Стас очнулся, но чувствовал себя скверно: голова кружилась, энергия восстанавливалась очень медленно. Тем не менее, нам снова пришлось брать его под руки и тащить по дну оврага, стараясь при этом не шуметь и двигаться хотя бы чуть быстрее беременной черепахи. На этот раз оказалось полегче - Стас, как мог, помогал, да и вообще, как известно, бессознательное тело гораздо тяжелее сознательного.
        Выбравшись из достаточно продолжительного оврага, мы стали осматриваться. Не очень-то это сделаешь при столь скудном освещении, но было понятно одно - дальше идут какие-то скалистые выступы с каменными осыпями, на которых местами умудряются произрастать деревья и кусты. Ни времени, ни возможности искать более лёгкую дорогу не было, поэтому мы поковыляли дальше.
        Через пару сотен метров позади вновь объявилась погоня, и мы снова залегли за одну из каменных осыпей. Я попытался остудить пыл преследователей камнями, но на этот раз сам едва не заработал болт в переносицу. Похоже, противники учли опыт и действовали наглее и стремительнее. Пришлось хватать Стаса и бежать что есть сил - другого варианта я не видел.
        Обезьян всё никак не мог прийти в себя. Видимо, целый цветок - слишком большая доза, и последствия от неё куда серьёзнее, чем я думал. С другой стороны, без неё он вряд ли бы мог вынести целую группу не самых хилых бойцов, так что как не думай, а выбора не было.
        Лавируя между деревьями и здоровенными каменюками, нам удавалось избегать встречи с вражескими болтами, но рано или поздно преследователи нас настигнут и завалят уже без стрелкового оружия. Через несколько секунд я понял, что сделают это они рано, нежели поздно - впереди пролегал открытый участок, на котором даже не за чем было укрыться.
        Мы втопили, сжигая последнюю энергию, в надежде как можно быстрее пересечь открытую местность, но, достигнув середины, услышали позади радостный рёв, и болты начали свистеть у самых ушей. Не сговариваясь, рухнули на землю. Всё… амба, теперь точно конец.
        Отползая к совсем уж небольшой низине, в которой даже лужи собираются лишь по большим праздникам, мы развернулись в сторону противника. Я опять взялся за камни, а Прокоп за клинок, взятый у оглушённого стража.
        Свою лепту в освещение начала вносить и луна, поэтому наша остановка была с лёгкостью замечена преследователями, после чего они, ещё больше обрадовавшись, во всеуслышание стали сулить нам ряд тяжёлых жизненных обстоятельств, несовместимых с женевской конвенцией.
        Телосложение: +1
        Мда… видимо, в предстоящих обстоятельствах это мне пригодится,  - подумал я, слушая, как приближается погоня.
        Вновь раздалась порция криков, но на этот раз радости в ней не было.
        - Где Шпора?! Он только что шёл за мной!  - возмущённо закричал один из бойцов.
        Далее раздался глухой удар, чей-то фальцет, резко оборвавшийся шлепком, и тут понеслось: ор поднялся такой, что мы все приподнялись на локтях, взглянуть - чего это там так орут? И поняли, что орать действительно было от чего: между фигур бойцов металось что-то тёмное… вернее, чёрное, да так металось, что даже формы толком не разобрать.
        - Арсен, оно справа от тебя!!!
        - Где?
        - Справа, нет, впере… а-а-а…  - оборвался вопль хрипящим сипением.
        Ядерный пирогидроль! Да это, похоже, тот самый - Чёрный Плащ, гроза коров и лошадей… да и не только лошадей, игроки от него гибнут, как я погляжу, не хуже домашних непарнокопытных.
        Я взглянул на своих товарищей, увидев лишь отблески луны в их глазах, и мы одновременно, с низкого старта, подались прочь от разворачивающейся бойни. От увиденного у нас и даже у Стаса открылось второе дыхание… или третье, в этой суматохе считать было некогда.

        Глава 13. Путевые заметки

        В висках стучит, на лбу начинает выступать испарина… На девятнадцатом отрыве моей туши от пола руки начинают нехорошо дрожать, после двадцатого - она падает обратно на пол, не в силах более сопротивляться гравитации. Тяжело дыша, я думал о том, что зря забил на зарядку в последнее время. Хоть мышцы в какой-то степени и напрягались во время нахождения в капсуле, этого было совершенно недостаточно для поддержания тела в тонусе..
        Душ, завтрак, но, несмотря на то что время, в которое я обычно вхожу в игру, уже два часа как прошло, я не спешу возвращаться в своё виртуальное тело, правда, в капсулу залезаю всё равно. Игровой форум… хоть как источник информации он успел разочаровать не один раз, выбора особого нет, а после вчерашних событий информация ох как нужна!
        В первую очередь в поиск по форуму я вбил название городка, из которого мы вчера сбежали. Нашлось одинокое сообщение, в котором игрок сетовал на несправедливость жизни и владельцев того самого Заречного, которые силою принудили его войти в состав их ОПГ на не слишком привлекательных условиях. Похоже, коллега по несчастью, если, конечно, в игре нет другого города с таким же названием, что вполне могло быть правдой. Построить город у реки - идея неоригинальная, а отсюда и название может получиться. Впрочем, если даже и так, это говорит лишь о том, что нравы нашего Заречного не сильно отличаются от своих тёзок и, возможно, от городов с другими названиями.
        Вбив в редактор поиска слово «город», я убедился в своей правоте и даже удивился - на этот раз результатом поиска стало далеко не одно сообщение обиженного игрока, а целый ворох таковых. Сначала обрадовался - наконец-то более-менее нормальные объёмы информации пошли, но быстро был вынужден закатать губу обратно. Несмотря на обилие сообщений, свои соображения в них игроки доносили до аудитории при помощи нецензурной брани, а матерный язык не слишком способствует конкретике и тяготеет к излишним обобщениям и преувеличениям. Но, так или иначе, суть была понятна - городов в игре было больше, чем один, хотя и не понять, какое их примерное количество, и вообще насколько они часто встречаются, однако, порядки как минимум в некоторых из них тяготеют к жёсткому военному коммунизму.
        Зато удалось узнать название ещё одного города. При весьма экспрессивном обсуждении тягот военного коммунизма один игрок счёл возмущения своего оппонента жалким нытьём, потому как существует гоблинский посёлок Опербург, под предводительством какого-то известного блоггера - вот там коммунизм, так коммунизм! Я не совсем понял, про гоблинов это он всерьёз или просто решил таким образом охарактеризовать жителей того города. Всё же трудно было представить себе зелёных коротышек в этой игре, вездесущих эльфов ещё не хватало… Хотя, после увиденного вчера, придётся свои представления пересматривать. Возможно, даже, что самое время начинать искать адамантий.
        Солнце просвечивает сквозь листву дерева, под которым я очутился в игре. Получается, пока я отсутствовал, тело всё же рухнуло на землю… благо серьёзных повреждений вроде нет.
        Вокруг тихо и спокойно, изредка поцвергивают птички, над головой шелест листвы от лёгкого ветерка.
        Несмотря на то что вместо погружения в игру, я какое-то время сидел на форуме, и местное солнце уже почти успело добраться до зенита, в игре я очутился первым. По крайней мере, тушки моих товарищей активности не проявляли. После вчерашней спонтанной задержки в виртуале, мы договорились сегодня дать себе отоспаться.
        Как ни странно, сегодня погода была ясная и солнечная. Впрочем, не так уж это и странно, ведь ночью была видна луна, и если бы не она, ещё неизвестно, смогли бы мы уйти по такой местности. Я встал и, выйдя из-под тени дерева, огляделся: наверное, такую местность принято называть пересечённой… очень пересечённой. Я бы даже сказал, что она пересекает саму себя. Лежащие то тут, то там валуны, овраги, холмы, с крутым подъёмом с одной стороны и отвесной стеной с другой, и прочие скальные выступы. Я и ночью понял, что нас занесло в непростые места, но всё же не до такой степени. Тогда, оторвавшись от преследователей, мы неслись что есть сил и куда глаза глядят - чудом друг друга не потеряли и не посворачивали себе шеи. Хотя я и навернулся разок, спускаясь с очередного холма, споткнувшись о камень,  - наверное, со стороны, кувыркался, как заправский десантник на учениях, но ощущал себя, скорее, как перекати поле. Не иначе как разрабы создавали этот ландшафт под действием весьма специфических препаратов, или её создавал некий генератор? В таком случае на этом месте у него случились какие-то глюки… может,
процессор перегрелся.
        - Ну ни фига себе…
        Хорошо, что сразу узнал этот голос, а то так и с Кондратием поприветствоваться недолго!
        Стас, выйдя из-под кроны дерева, заценил пейзаж:
        - И куда же нас занесло?
        После этих слов, взгляд его стал рассредоточенным - видимо, рассматривает карту. Я последовал его примеру.
        Когда вчера лихорадочно обдумывал побег, то хотел бежать в сторону знакомых земель, постепенно сворачивая к реке, но как дело дошло до дела, всё повылетало из головы, лишь успел сориентироваться, в какой стороне она находится, туда и бросились, вроде как. Теперь, глядя на карту, понял, что ночные зигзаги увели нас совсем в другую сторону, ну может, и не совсем в другую, но точно не в ту, которую нам было нужно. Кусочек реки виднелся на карте, вблизи города, но дальше мы стали уклоняться в другую сторону, и её берег скрылся в тумане войны. Теперь нам нужно делать крюк, чтобы вновь выйти к ней, но уже гораздо дальше от города. Хотя по такой местности еще непонятно, каким маршрутом нужно идти, чтобы добраться до водной артерии, проходимых мест, как я погляжу, не так уж и много. Я закрыл карту. По ней всё равно можно понять только приблизительное направление, так что лучше осмотреться и прикинуть, как конкретно идти, чтобы не сломать шею или не провалиться в какую-нибудь яму.
        - Я, так понимаю, признаков погони или засады вы не обнаружили? Или вы и не задумывались об этом?  - спросил оживший Прокоп.
        - Да тихо вроде… Да и как бы они нашли это место? Собак у них вроде бы при себе не было, интересно кстати почему… Всё равно не думаю, что из-за нас они будут прочёсывать здесь всё,  - ответил Стас.
        - Нас предупреждали о патрулях, ошивающихся в окрестностях города,  - решил я поддержать Прокопа, для порядка.
        - Ну так и смотрите в оба, не мне же одному этим заниматься!  - пробурчал Стас.  - Только вряд ли мы уже в окрестностях находимся, далековато… да и лазать по этим угробищам, выискивая кого-то,  - глупое занятие. Это они там, на равнине, хорошо себя чувствуют. Идти легко, видно далеко. Да и сдаётся мне, что вчера они уже нашли приключений на свои вторые девяносто… я бы после такого хорошо бы подумал, прежде чем бросаться, не зная куда, не пойми зачем.
        - Как бы нам самим не огрести этих приключений при таких делах,  - в тон ему ответил Прокоп.
        - Конкретно таких приключений можно огрести только ночью, и им это известно, так что днём их это не остановит,  - прокомментировал я.
        - Откуда знаешь?!  - почти синхронно воскликнули мои собеседники.
        - Это потом. Давайте для начала определимся, как и куда мы идём. Не стоять же нам тут до заката!
        - Кстати, да…  - оживился Прокоп.  - Это ведь ты с понталыги нас сбил, внезапно устроив весь этот самоубийственный цирк. Вот и отвечай, куда идти собирался? И вообще, каков план на дальнейшее будущее?
        - Идти я собирался назад, на всем нам знакомые земли, а для начала хотел выйти к реке. Может, получится как-то рекой добраться… это ведь та же самая река, у которой мы сделали свой лагерь, перед тем как пойти на охоту. Да и от воды далеко отходить не хочется… тащиться опять через эти скалы и степи без воды - вот уж увольте!
        - А почему ты хочешь вернуться назад? Там ничего особого не было, всё, как и здесь… разве что лес порядочный, а не это безобразие,  - спросил Стас.
        - Есть там и кое-что особенное… Когда я шёл с респауна к вам, то наткнулся на интересное место: пересохший ручей, каких там немало. Как раз когда вас брали за жабры, я решил поковыряться в нём и нашёл немного золота - вот оно меня и интересует.
        - Даже так…  - задумчиво молвил Прокоп.  - А почему раньше о такой находке не рассказывал?
        - Да с этой каторгой и побегом всё как-то времени не было,  - начал я лепетать неубедительные отговорки.  - Да и сам до конца не был уверен, что это золото, оно у меня не идентифицировалось. Ну и не знал, что с ним вообще тут делать? Кому оно нужно… серёжки что ли из них тут выплавлять! Но в городе пообщался с местным торгашом, он находку оценил и намекнул, что если появится ещё, то можно обстряпать это дело. Вот я и думаю теперь, что неплохо бы этим заняться… по крайней мере, лучших идей у меня сейчас нет.
        - Ну что ж… эта идея не самая плохая, особенно в нашем положении. Тогда давайте искать проход к реке. Думаю, что перед тем как отправляться в столь неблизкий путь, нам придётся вновь изготовить себе оружие и какую-никакую защиту, иначе никуда мы в одних подштанниках не уйдём. Так что снова лагерь на реке придётся делать. Но прежде ещё кое-что…
        На последней фразе Прокоп бросил нам знакомое приглашение, на которое мы все тут же согласились.
        Вы вступили в группу Прокоп59. Участников: 3, очков цивилизации 15, убежищ: 1.
        Повернувшись в сторону, где предположительно должна находиться река, если она, конечно, не сворачивала куда-нибудь после города, мы зашагали к ней, подыскивая путь для более-менее нормального перемещения на своих двоих. Нередко приходилось давать крюки и петлять, обходя скальные выступы и холмы. Долгое время из живых существ, помимо нас, попадались лишь пернатые, либо чирикающие где-то в дебрях чащоб, либо летящие высоко в небе, и это начало понемногу напрягать - что мы будем есть? Со временем начали попадаться ящерки и змеи, неизвестной степени опасности, греющиеся на камнях и быстро скрывающиеся при нашем приближении. Стас начал поговаривать о том, что пресмыкающиеся - тоже неплохая еда… даже какие-то байки травил из своей богатой армейской жизни, где в качестве провианта то тут, то там фигурировали представители хладнокровных.
        Как знать, может, Стасу и удалось бы сломать наши предрассудки к нечистым для употребления в пищу животным, но мы вышли к небольшому ручью, текущему из подножья большого холма. Напившись и найдя место поудобнее, остановились на привал. Стаса отрядили на поиск дров, Прокоп должен был из них сделать костёр, ну а я направился на добычу чего-нибудь съестного.
        Спускаясь ниже по ручью, я надеялся, что оно где-нибудь дальше по течению образует озерцо. Рыбы, конечно, в таком водоёме не найти, но, может быть, оно используется местными обитателями как водопой; не может же такого быть, чтобы здесь вообще никого крупнее ящериц да пичуг не было.
        Полноценного озера я так и не нашёл, но несколько низин, заполненных водой и образовавших цепь больших луж, всё-таки обнаружил.
        Сначала хотел засесть на ближайшей возвышенности, чтобы обзор был хороший, и я смог заранее увидеть приближение потенциальной добычи, но пришлось отказаться от такого комфортного времяпрепровождения, так как добыча, скорее всего, увидит меня раньше, чем я её, да и атаковать сверху будет гораздо труднее. Пришлось лезть в не слишком привлекательные с виду заросли, сидя в которых, я всё время боялся услышать неожиданно раздавшееся шипение и впивающиеся в мои филейные части змеиные зубы.
        Сидеть пришлось довольно долго, несмотря на то что погода стояла солнечная и жаркая. Я надеялся на какую-нибудь водоплавающую птицу, по старой памяти,  - опыт, как говорится, не пропьёшь. Но мои ожидания не оправдались… вместо птицы, пришла какая-то коза. И это было плохо… я ведь прячусь в кустах, пока выскочу, пока добегу до зоны уверенного поражения, да пока прицелюсь, птица, может, и не успеет крякнуть мне «ариведэрчи». Коза - другое дело. Эти пуганые бестии, заслышав что-либо, не соотносящееся с её пониманием слова «безопасность», могут одним прыжком уйти от выстрела или броска, а дальше можно уже и не рыпаться. Уж лучше бы сюда припёрся матёрый секач… не знаю, как бы я собрался его валить, но, по крайней мере, убегать от меня он бы, наверное, не стал.
        Коза, или это антилопа какая-нибудь, я в них не разбираюсь, а название не высвечивается, решила утолить жажду далековато от меня. Прицельно бить не получится. Да и куда целиться? Бить камнем в шею… так это не стрела с широким наконечником - потеря крови ей не грозит. В голову, чтобы сознание потеряла? Не факт, что мобы здесь вообще способны этим заниматься, да и вряд ли попаду с первого раза, далековато и ракурс неудобный.
        Мне вспомнилась первая охота в этой игре - тетерев, сначала подбитый Прокопом и добитый после мной. Если бы не я, то дед так бы и остался с носом, потому как птице удалось от него сбежать… но не удалось улететь, потому что он первым броском повредил ей крыло. А это идея… одним броском я точно не успокою эту козочку, может, попробовать повредить ей ноги, чтобы не смогла быстро убежать?
        Размышлять и прикидывать варианты было некогда, если бить по ногам, то сейчас самое время. Животина наклонилась к воде, подставляя свою корму на всеобщее обозрение. Находился я чуть левее, потому мне хорошо была видна её левая нога.
        Я начал медленно вставать, стараясь как можно меньше задевать чахлую листву кустарника. Когда почти уже выпрямился, коза что-то заподозрила: подняла голову от воды и начала прислушиваться, дёргая ушами. Всё, времени нет! Принимая устойчивое положение, и, размахнувшись, в последний момент доворачиваю камень так, чтобы он попал по задней левой ноге. Во время замаха коза резко повернула голову в сторону раздавшегося шуршания кустов, а через ещё мгновение сфокусировалась на мне. Прыгнуть она всё же прыгнула… и я уже думал, что ногу повредить ей не удалось, но по дальнейшим движениям понял - попал. Полминуты бега и ещё один бросок на удобном участке. Коза запрыгнула на скальный выступ и ловко начала уходить от погони, но, видимо, ловкость была уже не та… на очередном выступе она сверзилась вниз, на россыпь угловатых камней.
        Получено 230 очков опыта.
        Метательное оружие +1. Получено 320 очков опыта.
        Мясо горного козла, а по уверениям системы это был именно козёл, хотя мне казалось, что у козлов рога должны быть как-то более впечатляющими, жарилось над углями. Прокоп таки смог запалить костёр из подручных средств.
        Когда первая партия мяса была готова, и я попробовал первый кусок, то скривился… опять не хватало соли и хлеба, к которым мы уже успели привыкнуть в городе. Эх, знать бы заранее о побеге, как-нибудь бы припасли желанного, втихаря. Ну да что теперь сожалеть? Может, золой посыпать? Слышал, что в былые времена жители, удаленные от морских берегов, так и делали. Но, представив себе, как зола скрипит на зубах, невольно скривился ещё раз.
        Прокоп, заметив мои гримасы, участливо поинтересовался:
        - Что, неужто недосолил? Ну извини, если б ты соблаговолил заранее предупреждать о своих намерениях, мы бы небольшой запасец из города утянули бы… а теперь нечего кривиться.
        - Знал бы - прикуп…  - пробормотал я себе под нос.
        После короткой паузы, во время которой рты у всех были заняты перемалыванием жёсткого козьего мяса, Стас озвучил вопрос, который и так, наверное, крутился у всех нас в голове после вчерашней ночи:
        - Кто-нибудь успел его разглядеть или хотя бы прочитать название?
        Я отрицательно покачал головой.
        - Да разве там можно что-нибудь было разглядеть,  - сказал Прокоп,  - темень, а в ней тень мечется… или сгусток тьмы, даже не знаю, как это назвать.
        - Ну, судя по крикам стражников и их разлетающимся телам, тень эта была вполне себе плотной,  - ответил Стас,  - не тень это, а хренотень!
        - А откуда тебе известно, что тень эта или хренотень только по ночам опасна?  - спросил Прокоп, пристально смотря на меня.
        - Да торгаш городской, он же бармен, рассказал на досуге, что появилась у них такая беда - на скотину ихнюю охотится. Днём она не показывается, а ночью ухайдохать у них её не получается, ну вы сами видели.
        - Так накрыли бы её гнездо днём, она поди в пещере какой-нибудь обретается.
        - Пробовали… но, по его словам, получается, даже ещё хуже, чем ночью.
        - А мне вот интересно, сколько ещё таких теней может быть в здешних холмах?  - прогудел Стас.  - Хоть ночью мы и не бродим здесь, но всё же… и вообще, сколько я читал информации по игре, здесь ничего подобного быть не должно. Флора и фауна приближены к нашей реальной планете, и до вчерашней ночи поводов в этом сомневаться у меня не было… а у вас?
        Прокоп задумчиво скрёб щетину на подбородке, а я, чуть подумав, ответил:
        - Видел я странное: ещё в первый день огромные пауки, свисающие с деревьев… я таких в реале не видел.
        - Как они выглядели, насколько большие?  - заинтересовался дед.
        - Ну… размахом лап - почти с ладонь,  - пошевелил я растопыренной рукой,  - правда, лапы тонкие и свисают будто у мёртвых.
        - А как те пауки назывались?
        - Цветочные пауки, кажется.
        - А… это ерунда,  - отмахнулся вредный дед.
        Но я решил не сдаваться:
        - А растения, мною найденные, от которых башню сносило, да вот которое Стас вчера отведал, это как, похоже на реальные растения?
        - А ты много растений в реале пробовал?  - с усмешкой спросил Стас. В любом случае, это можно списать на игровые условности. Одуванчики, которые на глазах пополняют шкалу здоровья, тебя ведь не удивляют?
        - Ну тогда давайте считать, что эта тень была какой-нибудь чёрной пантерой, объевшейся условных игровых цветов,  - буркнул я.
        - Ладно,  - хлопнул себя по ногам Прокоп, поднимаясь.  - Хватит сидеть, пора дальше двигаться, а то до заката осталось часа три, а мы ещё даже не поняли, верным ли путём идём.
        - А каким нам ещё путём идти?  - спросил Стас.  - Вот сейчас вдоль этого ручья и пойдём, наверняка он в реку и впадает.
        Берега вдоль ручья были не слишком подходящими для беззаботных прогулок: то камнями усыпаны, по которым ходить неудобно, то кустарником сухим заросшие. Постоянно приходилось искать путь полегче, из-за чего маршрут нашего движения скорее напоминал энцефалограмму не слишком здорового человека, нежели прямую.
        Неожиданно дед снова вернулся к теме необычных животных, которую сам же до этого закрыл:
        - Я вот что думаю: монстры эти необычные, не просто обитатели здешнего мира, а какие-то целенаправленные подлянки разработчиков.
        - Почему так думаешь?  - меланхолично спросил Стас, уставший от петляний по буеракам.
        - Порылся я тут в этом вашем форуме и заметил одну странность: все найденные случаи упоминания странных животных, во-первых, были сделаны обитателями тех или иных городов или деревень, скорее… но это не важно, а во вторых - все эти фрики были агрессивны и всегда докучали местным жителям!  - многозначительно объявил умудрённый сединами дед.
        - И что же это были за твари?  - спросил Стас, судя по тону, не увидевший в соратнике Ш. Холмса.
        - Ну о крысах каких-то странных сообщалось, которые урожай норовили уничтожить.
        - Кошек надо было заводить.
        - Аномальные жуки-древоточцы или их личинки, я не совсем понял, они могут за ночь так косяки подточить, что, распахнув утром дверь, на улицу выйдешь вместе с дверной коробкой!
        - Дустом надо пользоваться, ну или полыни хотя бы в дом натаскать.
        - Да?! А змея пятиметровая, в траве кольцом свёрнутая и мгновенно скручивающая по рукам и ногам того, кто ступил в кольцо это, не заметив!  - рявкнул возмущённый дедуган.  - Причём змея эта не удушает, а ломает кости своими объятиями - смерть в течение нескольких секунд.
        Может, Стас и хотел что-нибудь про ёжиков-мутантов сказать, но не стал… мы все призадумались.
        После некоторой тягостной паузы Стас всё-таки спросил:
        - А как та змея называется?
        - Об этом никто, увы, не написал…  - ответил Прокоп.
        - Так, значит, они сами ту змею не видели, а стало быть, художественный свист всё это,  - заключил Стас.
        - Может, и свист,  - со вздохом согласился дед.
        - Мы тоже вчера видели художественный свист, получается?  - спросил я у Стаса.
        - Нет, но… мы-то точно что-то видели, сам же знаешь.
        - И как называется то, что мы видели?
        Стас задумался, а я решил продолжить тему:
        Бармен тоже упоминал о странных вредителях, да и о вчерашнем чуде, как я уже и говорил, узнал от него. Я тоже думаю, что эти необычные создания каким-то образом связаны с организованными поселениями. Они, если собрать всю имеющуюся информацию, появляются рядом с городами или прямо в них, с какой-то целью, и, насколько можно судить, цель эта - исключительно вредоносная.
        - Поначалу мне казалось, что эта игра про глубокую древность - эдакий бескрайний каменный век: природа кругом, никаких следов человеческой деятельности, да и сами мы обезьяны обезьянами,  - задумчиво сказал Стас.  - Но когда мы в город попали, то я начал подозревать, что это типа стратегия… ну города развиваются там, воюют с друг дружкой потом. Вот только ни о каких войнах слышать здесь не приходилось, и это странно.
        - А зачем им с друг другом воевать?  - поинтересовался Прокоп.
        - Ну как… за что обычно воюют? Ресурсы там, земли…
        - Да какие тут ресурсы? Всё под ногами, а земли бери, сколько хочешь, а сражаются они пока только с этими неведомыми тварями, если тут, конечно, нет кочевых племён каких-нибудь.
        - Но тогда в чём смысл игры?  - недоумённо спросил Стас.
        - Хороший вопрос… видимо, пока только в том, чтобы сражаться с вредителями и развиваться.
        Мы упёрлись в тупик. Ручей уходил в небольшую расщелину, украшенную валунами и сухим кустарником, поэтому пришлось сворачивать, дабы обойти эти непролазные дебри.
        Когда пригодная для прохода местность снова начала поворачивать в нужном нам направлении, я увидел нечто интересное: осыпавшаяся крутая стена одного из холмов. Примечательного в ней было то, что цвет осыпи был тёмно-серым, с будто металлическими отблесками, мелькавшими иногда. подойдя и взяв в руку один из тёмно-серых кусков породы, прочитал название предмета: Галенит. Вес - 3,7 кг.
        Вот так вот… сколько железной руды не искали - не нашли, хотя она весьма распространена, а вот свинец, пожалуйста…
        - Ну и что это такое?  - спросил подошедший Стас, также вертя в лапе кусок тёмной породы.
        - Это свинцовая руда.
        - Угу… осталось сделать мушкеты, и я знаю, где можно найти сырьё для пуль… ну или для грузил, на худой конец. Бесполезная земля!  - бросил Стас кусок обратно.
        - Ну ни скажи, в хорошем хозяйстве, знаешь ли… ладно, посмотрим, что будет дальше.
        А дальше мы забрались на этот холм, чтобы оглядеться, и увидели в заходящих лучах солнца поблёскивающую на востоке ленту реки.

        Глава 14. Пляж

        Шагая по каменистому берегу реки, согреваемый утренним солнышком, я размышлял о бренности игрового бытия… Мы уже здесь столько времени, столько было затрачено трудов, и вот мы вернулись снова к тому, от чего ушли - к реке. Не к реке как таковой, конечно, а к тому, что всё нужно начинать заново… ну или почти всё. Какое-никакое оружие из города мы всё же смогли прихватить, но в целом… эх, да что теперь говорить!
        Впереди, вдали, виднелся светлый участок берега, судя по всему - ровный, песочный пляж. Там, наверное, и будем вновь ставить своё стойбище.
        Перекусив остатками козлятины, мы, тяжело вздохнув и обведя тоскливым взглядом окрестности, как муравьи, принялись каждый за своё дело. Стас отправился на поиски железосодержащего песка. Тот, на котором сейчас стояли мы, был красив, словно сюда его нанесло из рекламы «райского наслаждения», но железо, если и содержалось в нём, то определить это можно разве что методом масспектрометрии, а с подобными технологиями у нас сейчас наблюдались некоторые затруднения. Я отправился на поиски глины, ну а Прокоп занялся обустройством лагеря…  - проще говоря, за дровами пошёл.
        Глину я нашёл, хоть и пришлось довольно далеко отдаляться от стоянки. Кусок глинистого берега пристроился между зарослями камыша или, скорее, даже бамбука. Глина, конечно, так себе - пришлось снова выбирать из неё камни, будто никуда и не сбегал, но всё же, набрав целый куль сырья, использовав для этого козлиную шкуру, я побрёл обратно.
        Чтобы не пробираться сквозь заросли, плотно приступающие к воде в этом месте, решил отдалиться от берега и пройти через небольшой лесок, где с виду было попросторнее. И действительно, меж раскидистых деревьев вполне хватало пространства для свободного передвижения. Я шёл, наслаждаясь тишиной и спокойствием леса, даже не обратив внимания, что лес стал уж как-то слишком спокоен… всё же жизнь в городе портит человека. Неладное я почуял уже когда позади меня начали раздаваться знакомые характерные звуки - будто кто-то очень быстро бежит по траве, да не на человеческих ногах - те шлёпают обычно громче, а здесь шебуршание вперемешку с частой глухой дробью.
        Обернувшись, я лишь успел подумать пару нехороших фраз. На меня, со скоростью, от вида которой кишечник непроизвольно отдаёт команду «всё лишнее за борт», бежали старые знакомцы - волки!
        «Камышовый волк»,  - успел я прочитать справку по одному из трёх хищников, после чего на одних инстинктах, с разворота, запустил свою ношу в одного из нападающих и, не глядя на результат, бросился к ближайшему дереву.
        - Гр-р-р… гав!  - сказал один из санитаров леса, глядя на меня снизу вверх.
        На дерево я взлетел с несвойственной прежде для мне ловкостью. Впрочем, дело, может, в том, что дерево низкое и раскидистое? По первым прыжкам волков я понял - даже слишком низкое, им чуть-чуть не хватало уцепиться за мои нижние конечности.
        Прыгали двое, третий крыл меня матом с расстояния, не пытаясь попробовать мою лодыжку на вкус,  - видимо, встреча с кульком сырой глины на противоходе оставила у него лишь негативные впечатления, если не считать хромоту на переднюю лапу.
        Итак, что мы имеем? Низкое деревце, на котором я спасаюсь от волков, и это минус. Также я не смогу докричаться до своих - и это тоже не плюс. Правда, надо сказать, что и волки оказались не столь крупными, как я сначала подумал… видать, по старой памяти, после той эпичной охоты, окончившейся для меня знакомством с респауном.
        Эти были больше похожи на собак средних размеров, но всё равно - собак я не люблю… ибо кошатник. Наверное, они это тоже понимают - вон как скалится. Впрочем, окажись вместо них какой-нибудь тигр,  - не факт, что дело удалось бы решить полюбовно… ну, по крайней мере, эстетического удовольствия от созерцания тигра было бы больше. Да-да, во всём нужно искать позитив!
        В инвентаре у меня из оружия лишь три камня и кинжал, выменянный у Прокопа на копьё - ему с ним как-то сподручнее, по его словам. Ну надо же! В коем-то веке забыл пополнить припас метательных снарядов, и угораздило же именно сейчас нарваться.
        И что тут можно сделать? Двое волков с полной шкалой здоровья, третий пострадал процентов на тридцать. Ну что ж… остаётся одно - «делай, что можешь, и будь, что будет».
        Я начал прицельно метать в голову подранка камни. После первого попадания волк рявкнул и заскулил, но лишь увеличил громкость испускаемых в мою сторону звуков, после второго попадания начал ошалело трясти башкой, и я, не теряя времени, запустил последний камень, чуть при этом сам не упав в объятия его друзей.
        Бинго! Один из волков развалился на траве с потухшей полоской жизни.
        Такой поворот событий несколько озадачил его товарищей, и они отбежали на безопасное расстояние для обсуждения сложившейся ситуации. А я размышлял, смогу ли на бегу отмахиваться от двух противников?  - меня, что называется, терзали смутные сомнения.
        Тем временем волки решили провести разведку - начали нарезать круги, неподалёку от моей неприступной позиции. Так прошло несколько минут, в течение которых волки приближались всё ближе к моему дереву, не получая никакого отпора. В конце концов осмелев, один из них снова подпрыгнул, попытавшись схватить меня за ногу и стащить с дерева. Этого я и ждал…
        Когда только волк начал прыгать, я взял из инвентаря кинжал и, подавшись ему навстречу, попытался резануть настырного санитара по шее. Раздался визг, затем скулёж, и ошарашенный волк отбегает от дерева, с набухающим багровым пятном на шее. Раненый продолжал рычать и скалиться, но всё больше поскуливая - полоска здоровья понемногу уменьшалась.
        Надо же, получилось таки серьёзное кровотечение навесить. Теперь этот подранок отошёл на расстояние и гавкал оттуда, не приближаясь, но и последний непокоцанный хищник прыгать не стал, оставаясь под деревом, угрожающе рыча.
        В этот момент я, будто поддавшись бесшабашному наитию, сам прыгнул на него. Не ожидавший такого развития событий, волк лишь успел удивлённо, как мне показалось, вытаращиться на летящую фигуру с ножом, после чего я рухнул на него, стараясь как можно сильнее вдарить ногами по шее.
        Мгновенье дезориентации - и мы вдвоём катаемся по земле. Волк, словив таки оглушение, вяло пытается дрыгать задними ногами, раздирая мне одежду своими нестриженными когтями, и вывернуть морду из-под руки, дабы впиться в неё. А я, как швейная машинка, строчу кинжалом его брюхо, ну или куда попадётся.
        Краем глаза заметив сообщение о полученном опыте, я пытаюсь откинуться влево от бездыханной туши, но мою ногу уже теребит еле живой подранок. С ним всё проще - один удар, и я откидываюсь на землю, перепачканный своей и чужой кровью.
        Вокруг пока вроде тихо, можно чуть-чуть полежать, отойти от такого экстрима. Только хруст одуванчиков нарушает набат в голове от колотящегося сердца.
        Итогом схватки стал опыт, которого, впрочем, не хватило до следующего уровня, навык холодное оружие первого уровня и три волчьих шкуры, две из которых плохого качества.
        Собрав частично раскиданную глину по земле обратно в шкуру, я с перегрузом потащился в лагерь.
        - Ну никуда тебя отправить одного нельзя! Тебе новую форму выдали, а ты её уже успел превратить в обноски… да и вымазался как свинья,  - поприветствовал меня Стас, когда я с усталым выдохом сбросил с себя ношу.
        - Что случилось?  - это уже Прокоп.
        - Волки напали, когда обратно возвращался,  - с этими словами я выложил свежедобытые шкуры.
        - Хм… волки? А ведь мы давно с ними не сталкивались, даже не видели ни разу, пока сюда добирались,  - задумчиво сказал дед.
        - Мы их не видели, зато они нас вполне могли наблюдать, просто нападать не решались, возможно. Как я заметил, они всё больше тройками бегают, одиночная цель как раз для них - ответил я и, обратившись к Стасу, сказал: - Я глину нашёл, а где твоё железо?
        Физиономия обезьяна сразу растеряла насмешливый вид, и, как оказалось, для кручины есть серьёзные причины: ничего железосодержащего Стас не нашёл - берег либо каменистый, либо белоснежно-пляжный, либо вообще заросший бурьяном. Это привело нас в задумчивое состояние - подходящего оружия для нашей основной ударной силы нет и сделать не из чего.
        Посидев, подумав, я предложил сделать ещё несколько ходок за глиной Стасу, чтобы побольше натаскать, да и для подстраховки. На что мои сотоварищи недоумённо воззрились - на кой оно вообще надо, если металла нема?
        Но я отмахнулся: всё потом, а сейчас надо успеть до заката натаскать сырья. Перед уходом, мы пополнили энергию, как в реале, так и в игре. Козлятина уже закончилась, но рукастый дед умудрился острогой надыбать пару рыбин, навык этот у него, видать, на месте не стоит.
        Натаскав глины, я попросил Прокопа сделать из них несколько сосудов, объёмом не меньше пары литров каждый, а мы со Стасом пошли назад, путём, которым пришли сюда вчера.
        - Ну и зачем нам свинец? Да и получится ли его выплавить задуманным тобою способом?  - скептически вопрошал Стас, глядя на крутой откос, с выходом свинцовой руды.
        - В хозяйстве, уважаемый Станислав, и пулемёт не лишний, знаете ли.
        - Не, ну был бы пулемёт, тогда бы и свинец бы нужен был, ясень пень… но пулемёта у нас нет.
        - Ничего, будем действовать по обстоятельствам!  - отрезал я.
        Мы начали искать наиболее, с нашей точки зрения, насвинцованные комья руды и укладывать их в шкуры. Быстро стало ясно, что много нам не унести. Даже при наличии тяглового Кин-Конга - тяжёлая руда, оказалась. Неожиданно для меня, во время поисков подходящих комков, взобравшись по крутому склону почти на самый вверх, я увидел нечто блеснувшее. Поначалу думал - просто блик, какими здесь мерцают месторождения металлических руд, как выяснилось, но на этот раз ошибся. Порывшись в подозрительном месте, обнаружил жёлтые, с металлическим отблеском камни и кристаллы, очень красивые надо сказать. Взял в руки, и чуть челюсть не отвисла от неожиданности… вот и встретились таки - над кристаллом появилась справочная информация:
        Пирит. Вес: 27 грамм.
        Что же… какое-никакое железо мы всё-таки Прокопу принесём…
        Возвращаясь назад, заметили, как пара волков гонится за косулей. Долго наблюдать нам их не пришлось - погоня быстро скрылась за стеной зарослей, но я после этого вслух озвучил мысль:
        - Надо бы нам с того пляжа куда-то в более неприметное местечко перебраться, а то стоим там, как туристы на берегу Средиземного моря.
        Стас неожиданно подтвердил:
        - Есть тут такое местечко, только до воды не так близко, как у самого берега.
        - Это ты о чём? Чащобу какую нашёл или на вековом дубе хочешь шалаш организовать?
        - Хех, ну ты бойскаут блин,  - съехидничил Стас!  - Всё гораздо проще, но всё равно вряд ли это место нам подойдёт.
        - Да о чём ты вообще?
        давай, бросаем поклажу тут, добежим до места налегке, тут недалеко. Не бойся, никто твоё добро не украдёт.
        Мы уже почти вышедшие на берег, после чего должны были идти налево, к Прокопу, сбросили груз в ближайших кустиках, и повернули направо, также не уходя далеко от воды.
        Минут через десять бега, с перерывами на шаг, мы вышли к большому каменистому холму, и вскоре, Стас показал мне вход в пещеру. Глядя в тёмный её зев, я поинтересовался на тему того что,  - а не закусит ли нами не в меру брутальный обитатель этой дыры, на что Стас, приглашающе махнул рукой.
        Мы вошли внутрь. Первые несколько метров пещеры, еще освещались дневным светом, но чем дальше, тем хуже была видимость.
        - Давай-давай,  - шёпотом подбадривал меня Стас.
        Пройдя ещё несколько метров, он тыкнул пальцем вверх. Его и самого-то было еле видно, а уж когда я взглянул в указанном направлении, то и вовсе непроизвольно открыл рот, узрев репродукцию знаменитого творения Малевича.
        - И что?  - осторожно поинтересовался я.
        - Да приглядись ты получше!
        Через несколько мгновений блуждания взглядом по потолку, я неожиданно увидел появившуюся прямо посреди черноты надпись: Нетопырь.
        - Мама родная!  - невольно вырвалось у меня.
        - Ну увидел наконец? А теперь принюхайся и поймёшь, почему нам это не подходит.
        Я последовал совету и вынужден был согласиться - пахло здесь вовсе не ландышами, а даже не знаю чем.
        - Загадили мыши тут всё, вот и вонизм,  - пояснил всё же Стас.
        - А я подумал, что нет худа без добра, хоть жить здесь и не получится, разве что переквалифицироваться в идеологически убеждённого бродягу, но в здешних отходах жизнедеятельности должен содержаться полезный ингредиент - селитра или, если быть точным - целый ряд нитратов, которые, как йогурты, не все одинаковы полезны…. Но это зависит от дотошности разрабов.
        Мы вышли из пещеры и стали обшаривать местность вокруг, так как Стас признался, что после обнаружения этой пещеры дальше колобродить не стал.
        Рельеф конечно сложный, местами будто вспененный известняк выступал то тут, то там. Но небольшую, никем не занятую пещерку мы себе всё же нашли. Точнее, не пещерку даже, а углубление в каменной стене с выступом над ним - и свежо, и от дождя укрытие.
        Что ж… здесь можно оборудовать базу. Со стороны место не особо просматривается, а из-за не самого простого рельефа не каждый полезет сюда, утоляя пустое любопытство. Что, кстати, также немаловажно, ещё одна встреча с городскими охотниками нам совершенно ни к чему.
        Вернувшись к Прокопу, мы рассказали ему о находках. К пириту, как к источнику железа, он отнёсся крайне скептически - металл будет сильно загрязнён серой, отчего качеством будет крайне низок. Но зато хоть каждый огнивом обзавёлся,  - подумал я в позитивном ключе.
        Дед, в свою очередь, похвастался заготовками будущих глиняных ёмкостей. Были они тяжелы, страшны на вид, будто остатки от игры группы детсадовцев в пластилин, но, тем не менее, своей задаче они отвечали.
        Оставив их сушиться до завтра и припрятав следы нашей деятельности от лишних, случайных глаз, вышли в реал, не подозревая о том, что следующий день принесёт неприятные новости.

        Глава 15. Пляжные развлечения

        Навык: ударно-дробящее оружие -1. Потеряно 80 очков опыта. Навык ударно-дробящее оружие аннулирован.
        Такое уведомление получил я сразу же по входу в игру.
        - Мда… и тебя с добрым утром.
        На реке стоял туман, солнца было не видно из-за облачной пелены. Прокоп уже разжигал костёр - начался ещё один рабоче-производственный день.
        Мы уже приступили к обжигу глины, а Стас всё ещё не вошёл в игру, что странно… ну ладно, мало ли какие у человека дела в реале. Но даже когда первые две страховидные посудины были готовы, остывая на свежем воздухе, а я отправился промывать руду, Стаса всё не было. И только когда я уже был готов приступить к получению первой партии свинца, ну или чего там получится, наш палеолитический богатырь появился. По его поведению сразу стало ясно - что-то не так.
        Когда мы, бросив все дела, подошли к нему с недвусмысленным видом, он, тяжело вздохнув, присел на камень, собственноручно принесённый с каменистого участка берега, после неудачных поисков железа.
        - В общем, тут такое дело…  - начал Стас и умолк.
        - Ну…  - поднял бровь Прокоп.
        Стас, ещё раз тяжело вздохнув, продолжил:
        - Ну, в общем, связался вчера со мной мой старый приятель, ну тот, который меня в клан когда-то устроил, да я вам рассказывал про него.
        Мы утвердительно кивнули.
        - Ну, в общем, он снова меня в клан пригласил.
        - Так ты же ушёл оттуда сам, с матюгами. Хочешь вернуться?  - спросил Прокоп.
        - На этот раз он приглашает меня в свой клан. Из того клана он и сам потом ушёл, или выгнали, я так и не понял, но теперь он организовал свой. Ну и набирает туда бравых ребят, из знакомых в основном, по старой дружбе.
        - Значит, ты уходишь?  - спросил уже я.
        Стас порывисто махнул рукой:
        - Мужики, да я бы остался! Не хочу снова лезть в эти кланы… дважды в одну реку не входят, но там можно заработать, а с деньгами у меня сейчас труба! А здесь что? Сами же видите, что богатств тут не наживёшь… это странная игра, наверное, для странных людей, и сюда приходят явно не для того, чтобы заработать, понимаете?
        Мы покивали… Всё это каждый из нас и так понимал, да и с финансами у меня была ситуация не лучше. Но Стас уже начал заводиться, видимо, убеждая больше самого себя:
        - Если бы не знал, что игра работает уже не первый год, то вообще бы подумал, что она находится на стадии бета-теста. Ни логики, ни смысла в окружающей действительности нет, ни финансовой системы, ни гайдов, ни вообще какой-либо внятной информации… При таких делах каши не сваришь!
        - Ну почему же… города вот есть,  - осторожно возразил Прокоп,  - да и золотишком в перспективе хотели ведь заняться.
        - Города?!  - возмутился Стас.  - Да толку-то с этих городов? Просто кучка прихлебателей, собравшихся вокруг мажора или какого-нибудь возомнившего себя Македонским деятеля. Ну да это ещё ладно. Самое главное, что смысла в их возне нет! Строят там себе что-то, ради того чтобы строить - амбиции тешат. А насчёт золота… неизвестно, когда это ещё будет, может, его там и вовсе нет… так, пару случайных самородков попалось. Тьфу! Да причём здесь всё это! Что мы с того золота иметь будем? Одежду здесь себе приобретём? Или соли наконец купим? Ну а дальше что?
        После экспрессивной речи Стаса повисла пауза. Может, и можно на это что-нибудь возразить, но зачем? Тут, как и в реале,  - ты либо веришь в смысл жизни и каким-либо образом его ищешь, или, по крайней мере, себе его объясняешь, либо не веришь и не ищешь… споры обычно ни к чему не приводят. Впрочем, глядя на Стаса, я видел, что он и не слишком-то нуждается в объяснениях или в глубоком понимании происходящего - ему такие трансценденции глубоко фиолетовы, скорее всего. Просто в нынешнем положении играть ради игры, просто так, он себе позволить не мог и прекрасно это понимал, но и ставить во главу угла деньги - для него было тоже как-то не то… вот и вынесла его кривая мысли на экзистенциальную тематику. Тишину нарушил Прокоп:
        - Но ты всё же согласился…
        - Нет… пока ещё нет, я сначала сюда, с вами перетереть.
        - Что ж… дело понятное,  - сказал дед.  - Мы всё понимаем… Как говорил царь Соломон: за всё отвечает серебро.
        Мы втроём сидели, глядя на реку. На противоположном берегу, в укрытых деревьями заводях, таяли последние куски тумана.
        После долгой паузы Стас поднялся на ноги, встал перед нами, наверное, хотел что-то сказать, но я его опередил, произнеся в пустоту, вроде как ни к кому не обращаясь:
        - Дай мне три дня!
        Стас нахмурился. По его физиономии было неясно, служит ли это признаком активной мыслительной деятельности или он просто недоволен:
        - Зачем?
        - Дело одно нужно провернуть. Если получится, то дальше и будет видно - есть тут что ловить или нет. Ну а если не получится, то и мне самому придется завязывать с этой игрой.
        Стас поразмышлял несколько секунд, затем кивнул:
        - Ну что ж, давай провернём твоё дело. И что нужно делать?
        - Для начала, как и планировали,  - вооружиться. Так что давайте за работу!
        ***
        Внимание! Вы получили металл: свинец - 96 процентов, сера - 2,5 процента, минеральные примеси - 1,5 процента.
        Металлург +1. Получено 160 очков опыта.
        Из опрокинутого набок, ещё горячего сосуда выпало несколько плоских кусочков свинца. На стенках сосуда я заметил интересное зрелище - маленькие жёлтые кристаллики, в которых, даже без появившейся подсказки, можно было узнать серу.
        Да… интересная визуализация процесса. Возможно, в действительности, сера, не успевшая окислиться, оставалась бы грязно-жёлтыми разводами на стенках сосуда, но здесь решили сделать и проще, и красивее.
        Ну а дальше пошло как по писаному: я и Стас таскали галенит и выплавляли свинец, не забывая складывать кристаллики серы в специально изготовленную для этого небольшую ёмкость с деревянной пробкой.
        Прокоп поначалу отказался возиться с добычей железа из пирита, ссылаясь на бестолковость такого материала, но я попросил изготовить лишь один не слишком крупный предмет - напильник, и он с некоторым недоумением согласился.
        После второй выплавки свинца я неожиданно заметил просевший на пару-тройку процентов бар здоровья и озадачился. Никаких травм я не получал, голод не испытывал… Получается, что дело в работе со свинцом. Мда… в таком случае остаётся радоваться, что мы добываем не ртуть, например, для детонаторов или уран для известно чего, иначе нам приходилось бы поглощать стога одуванчиков в фоновом режиме. Впрочем, были бы у нас эти элементы и реальная возможность изготовить из них соответствующие изделия, то на такие жертвы можно было бы и пойти.
        - Ну и что нам с этим делать?  - вопросил меня Стас, после того как мы получили несколько килограмм тяжёлого металла.  - Тебе-то понятно, что делать. Ты можешь такими утяжелёнными снарядами бросаться, а нам как быть?
        Я даже сразу не нашёлся с ответом. Почему-то идея использовать свинец вместо камней мне самому в голову не пришла. А затем подумалось и о том, что свинцовые снаряды можно сделать меньше, из-за их большего веса, а ещё придать им форму дротика. Тогда наверняка увеличится как меткость, так и наносимый урон.
        Но я отмахнулся от неожиданных идей и предложил несколько другое:
        - Первое, что я предлагаю, это бола.
        Стас непонятливо продолжил смотреть на меня, а вот в глазах деда загорелось понимание:
        - А ведь и точно! Это нужно опробовать.
        Воодушевлённый озарением дедуган резво принялся за дело. Взяв одну из шкур, он начал располосовывать её на тонкие ремешки. Затем, сплетая две длинных кожаных полоски вместе, получилось что-то похожее на веревку, метра полтора длиной. Но затем его ждал облом - среди кусочков свинца, подходящих на роль грузиков, он не нашёл, тем более, что требовалось два одинаковых по форме и весу куска. Но грусти он придавался недолго, ровно до того момента, когда без особых ухищрений выплавил необходимые детали вручную.
        В итоге получилась веревка с двумя свинцовыми гирьками на концах, общей длиной чуть больше метра.
        Лихо раскрутив бола над головой, дед запустил изделие в ближайшее хлипкое, тонкое деревце, желая продемонстрировать его в действии. Изделие, вращаясь в полёте, попало в тонкий ствол растения и с нарастающим ускорением обвилось вокруг ствола, щёлкнув напоследок гирькой по нему.
        Честно говоря, какого-то особого эффекта это на нас не произвело, и аплодисменты с улюлюканьем не последовали - выглядело всё достаточно предсказуемо. Понимая это и желая убедиться в реальной эффективности задумки, Прокоп решился на эксперименты с людьми, ну или почти с людьми, для чего попросил Стаса отойти подальше, на ровную площадку.
        - Ты только своими гирьками по лбу мне не попади!  - настороженно попросил Стас.
        Дед пообещал не попасть и обещание сдержал - бросил по ногам. Инновационное оружие одним концом чётко попало по коленям и, сделав два оборота другим, с еле слышимым хлопком ударило свинцом под правое колено. Стас, видимо, от неожиданности, а может, и наоборот - от стоической готовности, упал как подрубленный, не издав ни единого звука. Выглядело это, надо сказать, немного странно, я даже подумал, что он просто подыгрывает и сейчас встанет и с кривой усмешкой саркастически пройдётся по нашим задумкам и вообще по умственным способностям.
        С последним я, в общем-то, угадал. После небольшой паузы обезьян громко выругался и, усугубляя свою речь лингвоусилителями, возмутился, обвиняя нас в непродуманности действий и в использовании в качестве мыслительного аппарата не надлежащих для этого частей тела. Но успокоился он быстро, зажевав обиду одуванчиками, запасы которых, из-за интенсивности научно-технического прогресса, начали заканчиваться.
        Следующую идею мне даже не пришлось высказывать - дед её успел предложить сам, и, пока Стас занимался изготовлением ещё двух бола, Прокоп приступил к её реализации. Я же занялся воплощением одной из двух своих задумок, на которые рассчитывал больше всего.
        Наверное, для того чтобы система опознала прямоугольный плоский кусок металла, находившийся у меня в руках, как напильник, нужны были какие-то особые хитрости или навык кузнеца, да наверняка далеко не первого уровня. Потому что лично я, поначалу, даже и не подумал применить такое слово к этой вещице. Вместо ровной сетки насечек, покрывающих плоскости, я увидел какую-то неровную поверхность. На песок, что ли, он металл выливал… впрочем, дарёному танку в дуло не заглядывают; если справка говорит, что напильник, значит, так оно и есть.
        Отрезав кусок от всё уменьшающейся шкуры и возложив на неё продукт кузнечной смекалки, я принялся за давным-давно позабытое занятие - добыча металлической стружки. Правда, превращать в опилки свинец мне как-то раньше не доводилось - не было необходимости, но вот магний, да… было дело.
        Я потерял счёт времени, поэтому даже не понял, сколько его прошло с того момента, как Прокоп ушёл в лес и вернулся оттуда с дубиной. Толком не заметил, как Стас закончил изготавливать бола и даже успел покидаться ими в многострадальное деревце, которому не повезло расти неподалёку от нашей стоянки, не забыв, кстати, предложить Прокопу отойти подальше, на ровную площадку, дабы убедиться в исправности изготовленных им изделий. Дед почему-то отказался, отговариваясь тем, что, дескать, оружие уже проверено, эффективность доказана, и вообще сослался на занятость.
        Ещё через какое-то время, задумчиво на меня поглядывая, Прокоп сказал, что надобно пополнить провиант, для чего он со Стасом пойдёт в лес, заодно и бола ещё раз опробуют, если доведётся, конечно. Ничего не став отвечать вслух, кивнул… и продолжил доведенными до автоматизма движениями, словно морковку на тёрке, стирать свинец в порошок. Глядя, как тёмно-серая, металлически поблескивающая кучка постепенно увеличивается под ритмичный, шаркающий звук, я всё больше погружался в свои мысли, абстрагировавшись от окружающей действительности. Кто бы мог подумать, что подобное занятие, да ещё и в виртуальной реальности, может давать такой гипнотический эффект! Плохо только то, что качество напильника оставляло желать лучшего - одна сторона уже стала непригодной для работы, а прочность снизилась на 40 процентов.
        Когда энергия закончилась и я вынужден был прерваться, солнце уже заходило. Оба охотника вернулись, причём у обоих бар здоровья был далеко не полон. Оказывается, им таки довелось опробовать бола в бою. Вернее, решили-то они его опробовать на косуле, устроив засадную охоту, но быстро выяснилось, что их права на добычу оспаривает местная тройка волков. Стас к тому времени уже потратил свою собственноручно изготовленную приблуду на косулю, связав ей передние ноги на бегу, но вот у Прокопа своя ещё оставалась при себе. С волками вышло не всё так гладко. Брошенное навстречу бегущему волку бола связать передние лапы не смогло, но на какое-то время моб запутался и на всём ходу уткнулся мордой в землю, совершив несколько кувырков. Пока он ловил вертолёты, пара его коллег уже успела перекочевать в инвентарь, в виде шкур. Правда, те перед героической смертью всё же успели пустить кровь добытчикам. Но это всё стоило того, ведь помимо мяса и шкур, этих приключений хватило для того, чтобы обоим перейти на шестой уровень.
        Под рассказ об этой славной битве мы успели употребить по паре кусков мяса и поняли, что снова забыли о строительстве убежища… опять придётся ховаться не пойми где.

        Глава 16. Нам здесь не рады

        На следующий день я вошёл в игру раньше остальных. Осмотревшись вокруг, не обнаружил ничего подозрительного: погода спокойная, сквозь кучевые облака периодически выглядывает уже приподнявшееся над горизонтом солнце, да со стороны леса доносятся птичьи трели.
        Не став терять времени, чувствую - сроки поджимают, принялся готовиться к ещё одной нетривиальной процедуре. Сбегал за дровами, постоянно опасливо оглядываясь. Что-то встречи с волками в этих местах участились! Вернувшись, развёл огонь и осмотрел самый плоский керамический сосуд из имеющихся. Ну как плоский… в форме чаши, можно сказать. Остальные и вовсе с вертикальными стенками, если не учитывать кривизну исполнения.
        Тут нагрянули и все остальные. Увидев огонь, они решили, что я его развёл специально, чтобы пожарить оставшееся мясо, но пришлось их разочаровать - костёр мне понадобился совсем для иных целей. Хотя… смотря как на это посмотреть. Я взял чашу, положил её в огонь и начал понемногу раздувать его куском шкуры.
        Прокоп сказал, что в таком случае он тоже займётся своими делами, после чего достал свежие шкуры, добытые вчера, и начал нарезать из них тонкие короткие полоски. «Странно,  - подумал я,  - неужели ещё одно бола хочет сделать?» Но не похоже… слишком тонкие и короткие полоски получаются, скорее, шнурки какие-то. Один Стас не знал, чем заняться.
        - Я бы рекомендовал тебе сходить на рыбалку!  - сказал я.
        - Зачем?  - удивился Стас.
        - Затем, что, возможно, в ближайшем будущем добывать провиант нам будет некогда, поэтому лучше заранее запастись. На охоту в одиночку тебе идти несподручно, да и хищники что-то часто стали встречаться, так что лучше на рыбалку.
        Стас пожал плечами и, взяв острогу у деда, отправился на добычу рыбы.
        Когда чаша раскалилась, я сыпанул в неё горсть свинцовых опилок и начал махать куском шкуры так, чтобы поток воздуха шёл не только на пылающие угли, но и периодически попадал в чашу. Моя суета вокруг костра привлекла внимание Прокопа настолько, что он даже оставил свои дела и подошёл ко мне, посмотреть - что это я такое делаю.
        - Знаешь, чтобы плавить свинец, необязательно так изощряться, можно просто кусками его,  - со скепсисом сказал дед, глядя на мои махания шкурой.  - Ты бы сказал, что тебе нужно, я бы сделал без проблем… зачем так изгаляться над простым металлом?
        Я ничего не ответил, и без скептиков хватало сомнений в успехе - часть опилок начала уже плавиться. И когда Прокоп, пожав плечами, вернулся к своим делам, я увидел первые позитивные изменения: часть свинца начала приобретать желтоватый цвет, словно покрываясь налётом, и я, приободрившись, поддал газу. Пепел из-под чаши начал подниматься в воздух, но свинец - металл тяжёлый - последовать его примеру не должен. Через какое-то время жёлтый цвет, местами переходящий в оранжевый, начал преобладать над серостью свинца. Я взял продолговатый гладкий камень, подобранный рядом с водой, специально на тот случай, если что-то придётся перетирать и измельчать, а как при таких делах не придётся, и для начала немного перемешал массу на дне чаши. Сразу же показались пятна жидкого свинца, ярко выделяющиеся на оранжевом фоне. Снова нагнетаем воздух. Ещё через минуту начал потихоньку перетирать получающийся оранжевый порошок, и тут вдруг:
        Внимание! Вы получили: окись свинца.
        Внимание! Получен навык: химик - первый уровень. Получено 80 очков опыта.
        Интеллект +1.
        Ну вот, другое дело! А то развелось, понимаешь, скептиков! Аккуратно пересыпаю оранжевый порошок в другой сосуд - и снова горсть опилок в раскаленную чашу.
        Время шло, а мы, как муравьи, суетились над прахом. Я успел заметить, что дед не просто шкуры на ремни распускает, а изготавливает что-то немаленькое. Спустя какое-то время стало ясно - он сделал себе пончо. По крайней мере, мне так поначалу казалось. Не знаю, как должны выглядеть канонические пончо, но вряд ли они делаются из шкур. Только Прокопа это явно не смущало. Когда он начал связывать этот писк палеолитической моды, стало очевидно, что каноничность его не волнует. В принципе, можно даже сказать, что он сшивал края длинного прямоугольника с прорезью для головы, но такими шнурками можно только связывать.
        Когда он это на себя надел, я с трудом не расхохотался - было похоже на человека, испытывающего острый финансовый кризис, решившего надеть на себя большой пакет из супермаркета, проделав в нем отверстия. Однако веселиться долго мне не пришлось - Прокоп достал откуда-то довольно широкий пояс и препоясал чресла, после чего выглядеть начал вполне аутентично. Да… лихо это он, видать, давно думал над проблемой. Это Стасу хорошо: с его шерстью и внешним видом гонять в одной набедренной повязке, вроде бы даже естественным кажется, а вот нам, резко полысевшим, как-то не комильфо.
        Вернулся Стас и, показав деду оттопыренный большой палец, принялся готовить рыбу. От костра я уже ушёл, принявшись за другие ингредиенты, с которыми пришлось поэкспериментировать… неожиданно пригодилась сера, которая хранилась в глиняном сосуде на всякий случай.
        Обед в игре, обед в реале, и после, когда было уже кое-что готово, мы устроили небольшую оружейную выставку. Помимо уже известных и испытанных бола, Стас продемонстрировал полученную от Прокопа новую дубину. Её навершие было основательно утяжелено свинцовой колбаской, которую Прокоп накрутил на специальные вырезы в древесине. Увы, новая дубина уступала старой по урону, хотя и не намного, но, пожалуй, главное отличие было в отсутствии шанса на кровотечение. Прокоп пояснил, что делать шипы из свинца - дело зряшное, а вплавлять острые камни или ещё что-то подобное - ненадёжно; скорее всего, это сильно сказалось бы на прочности. Так или иначе, Стас был рад снова обзавестись привычным инструментом влияния на окружающую действительность.
        Настала и моя очередь. Я достал из инвентаря небольшой, чуть меньше кулака, плотно набитый кулёк, сделанный из всё той же шкуры, только более тонкой - пришлось её избавить от всего лишнего. Последовав примеру Прокопа, вырезал тонкий шнурок, в результате чего, кулёк получилось перевязать крепко, аккуратно и обрезать почти весь хвост. Непонятный с виду предмет я положил на раскрытую лапищу Стаса, на которой он стал казаться ещё меньше.
        Обезьян вглядывался пару секунд, нахмурив брови, затем громко и залихватски присвистнул, словно ковбой, посмотревший вслед красотке, в максимально коротких джинсовых шортиках. Даже рукой провёл по голове, будто хотел сдвинуть на затылок отсутствующую шляпу.
        - Чего там?  - нетерпеливо спросил дед.
        Стас передал ему мешочек. Дед также вгляделся, после чего брови его приподнялись, и он начал зачитывать увиденное вслух:
        - Взрывпакет малой мощности. Вес: сто двадцать грамм. Урон в радиусе пятидесяти сантиметров: десять - пятнадцать. Вероятность оглушения в радиусе двух метров: шестьдесят два процента. Осколочный урон, в радиусе пяти метров: девять - двенадцать, с вероятностью пятьдесят шесть процентов. Эффект деморализации: вероятность эффекта непредсказуема.
        - Так ты что, тротил там из свинца выплавлял?  - озвучил первые соображения Стас.
        - А откуда тут осколочное поражение?  - сразу же спросил Прокоп.
        - Там внутри несколько гладких камешков,  - ответил я.
        - Так вот ты зачем гальку по берегу собирал!  - догадался Стас.  - А я уж было подумал, что ты от безделья не знаешь, куда податься, и время зачем-то тянешь.
        Чего скрывать - я был доволен произведённым эффектом. Особенно рад был тому, что всё получилось… а ведь до последнего был не уверен, не смотря на то, что предпринимаемые шаги последовательно срабатывали. Всё же в такую дотошность и предусмотрительность разработчиков, честно говоря, не верилось. Но теперь я даже был готов простить им все неурядицы и треволненья, которые сопровождают меня с самого начала игры. Хотя, может, за все эти превращения и взаимодействия отвечает какая-нибудь особая программа, но, так или иначе, это впечатляет.
        Однако оставалась ещё одна невыясненная деталь - срабатывать этот взрывпакет должен так, как я себе это представляю - то есть от удара или от запала? Возможно, алгоритмы на такие детали не настроены, и любой мешочек со взрывчатой смесью автоматически определяется как соответствующее устройство. В общем, надо испытать.
        - И сколько у тебя таких штуковин сделано?  - поинтересовался Прокоп.
        - Пока только одна, да и её нужно испытать. А так… думаю, по одной штуке достанется каждому.
        - Негусто, может, тогда эту побережём?
        - Я не знаю, как именно она сработает. Хоть в описании и даны основные характеристики, но всё же…
        - Правда, давайте испытаем!  - загорелся Стас.  - А как этой гранатой, собственно, пользоваться?
        - Я надеюсь, что она просто сработает от хорошего удара о твёрдую поверхность. В общем-то, именно этот вопрос я и хотел прояснить в ходе испытаний.
        Стас оглянулся и, скептическим взглядом оглядев песок, кусты и реку, заключил:
        - Куда пойдём бросать - в лес или к камням?
        - Думаю, к камням. Бросать не слабо придётся, а в дерево можно и не попасть. Ищи потом в кустах… а можно и, не заметив, наступить.
        - И что тогда будет? Ногу оторвёт?  - спросил Прокоп.
        - Ну, ногу не ногу… но результат тебе не понравится!
        - Ладно, хватит болтать, пошли уже испытывать!  - нетерпеливо заключил Стас.
        Каменистый участок берега, тот самый, по которому мы с самого начала шли, достигнув реки, был усыпан в основном небольшими разнокалиберными камушками, но дальше от воды имелись и булыганы почти в человеческий рост. Особенно моё внимание привлёк тот, что имел с одной из сторон довольно гладкую ровную поверхность. Его-то я и решил избрать целью. Остановившись напротив него, в метрах двенадцати, я, отведя руку назад, запустил мешочек в ровную поверхность каменюки. Увидев привычный трассер, который гарантированно не дал бы промахнуться, хотя это и без него было бы затруднительно, я краткое мгновение наблюдал полёт снаряда, после чего в месте попадания мелькнула резкая багровая вспышка, и раздался неожиданно мощный, тяжёлый грохот - словно пушка шарахнула. Гудящее эхо раскатилось по округе, даже в груди заныло. На камне появилось серое, с оранжевыми вкраплениями пятно, с радиально расходящимися заострёнными полосами, а вверх быстро поднималась шляпка гриба, закручиваясь тяжёлым, плотным дымным бубликом.
        От такого грохота у меня даже началось какое-то беспокойство - хотелось побыстрее покинуть место преступления, пока какой-нибудь прохожий не завопил: «Вы что творите! Я вам сейчас покажу! Я щас милицию вызову!». Мда… рефлексы не пропьёшь, хе-хе. Но от неспокойных мыслей меня отвлекло вспыхнувшее сообщение:
        Внимание! Получен навык: Подрывник - первый уровень. Получено 80 очков опыта.
        - Странно,  - произнёс Прокоп,  - грохнуло хорошо, но даже свист осколков слышно не было.
        - Неудивительно, сила воздействия взрыва, если я не ошибаюсь, уменьшается по принципу квадрата расстояния. То есть увеличение расстояния от точки взрыва в два раза уменьшает его силы воздействия в четыре раза. То же самое, подозреваю, происходит и с концентрацией осколков, хотя вряд ли это относится к энергии самих осколков.
        - В общем, будешь стоять очень близко, то тебе хана, а если не очень, то ничего не почувствуешь!  - заключил Стас.
        - Ну… можно и так сказать.
        Полюбовавшись отметиной на камне, мы повернули свои стопы обратно к стоянке.
        - Мда… и как тебе пришло в голову сделать гранату из такого… ну, совсем уж барахла?  - поинтересовался Стас.
        - Ну барахло тут ни при чём… барахло как барахло,  - ответил я.  - Удивительно другое, а именно то, что всё в итоге получилось так, как я и задумывал, вот это действительно круто и даже странно, я бы сказал.
        - Возможно, с точки зрения этой игры, ничего странного нет,  - тихо сказал дед.
        - Что ты имеешь в виду?  - спросил я.
        - Очки цивилизации, не забыл ещё про них? Сдается мне, что в нашем рукоделии на итоговый результат не в последнюю очередь влияют именно они. Вот у тебя сколько их?
        - Да столько же, сколько и уровней - пять… чуть-чуть до шестого недостаёт. Но это небольшая цифра. В заречном народ и по десять, и по пятнадцать очков имел, и ничего особого каждый из них не делал. Разве что мастер какой, с прокачанным навыком.
        - Это да,  - подтвердил Прокоп.  - Вот только ты не учитываешь, что ты не один. Мы все участники группы имени меня, и если ты обратил внимание, количество очков в ней указывается суммарно. И когда мы вступали в жители города, очки его также указывались суммарно, понимаешь?
        - Хочешь сказать, что чем больше количество этих очков у меня или у группы, частью которой я являюсь, тем выше шанс на получение положительного результата, при создании какой-либо вещи?
        - Я бы выразился иначе: эти очки, как мне думается, помогают сделать не просто какую-то вещь, а, скорее, реализовать твою задумку. Знаешь, с чего я это взял?  - задал риторический вопрос дед.  - Когда ты попросил сделать меня напильник. Я за свою жисть этих напильников, знаешь, сколько повидал? И изготавливать самому приходилось. Но то было в заводских условиях, имея специальное оборудование, хотя, если честно, гораздо чаще приходилось из них ковать какой-нибудь нож… но не суть. Суть в том, что я совсем не понимал, каким образом изготовить его здесь! Но в какой-то момент я стал думать не о том, где взять специальные резцы и прочее, а о том, что должен делать этот предмет, а делать он должен был ровно одно - шлифовать. Вот я и изготовил поверхность, которая теоретически могла выполнять эту задачу. Вот так вот всё и получилось.
        Что-то я всё равно не очень понимал, как в рассказе Прокопа могли помочь очки цивилизации, но обратил внимание, что Стас идёт с совершенно невозмутимым лицом, будто наш диспут - не более чем обывательские разговорчики.
        - Ну а ты чего молчишь? Знаешь что-нибудь?  - обратился я к Стасу.
        - А чего я?  - пожал плечами обезьян.  - За такие вещи отвечают какие-то там генераторы. Я никогда этим не интересовался, но в наше время ни одна уважающая себя игра без этого не обходится. В предыдущей игре я на такое насмотрелся… за свойства смешиваемых ядов или, там, комбинированных проклятий, отвечали тоже они. Поначалу, говорят, с этим полно глюков было, и чего только не получалось… какой-нибудь безбашенный алхимик-некромант мог такого намешать, что в результате получался атомный взрыв с проклятой ударной волной. В результате нет целого города, и как итог - поломанный игровой баланс. Потом это как-то отрегулировали, но всё равно, даже сейчас там при наличии фантазии и знаний можно что-нибудь начудить. Да на любом видеохостинге записей таких чудес хватает, а некоторые альтруисты даже рассказывают, как это можно сделать. А здесь-то должно быть всё ещё проще, ведь тут приближение к реальной действительности, а значит, и симулировать реальные законы попроще будет, чем выдуманные какими-то укурками.
        После такой информации мы двигались молча, было, о чём подумать… но через пару минут мы вышли на наш песчаный берег. Поначалу даже и не заметили ничего, но вскоре Стас тихо выругался и достал дубину. Я посмотрел туда же, куда и он, и чуть не последовал его примеру - от леса к нам бежала целая стая волков, а точнее, семь штук. И если большинство из них выглядели для нас привычно, то один экземпляр сразу же выделялся среди остальных. Размерами он как минимум был в два раза больше, а уж взгляд… можно как средство для похудения продавать!
        Мы остановились. Я быстро огляделся: больших камней уже нет, песок один, разве что слева деревце, но габаритами не впечатляет - если мы все на него взберёмся, то оно с позорным скрипом и треском рухнет на землю. А справа только река… интересно, а волки умеют плавать? И ещё более интересно - умею ли плавать я сам? Блин, столько времени было, а проверить не удосужился… хотя, какое время.
        - Серый, бегом на дерево, одного тебя оно должно выдержать, а мы с дедом полезем в воду… если все не потонем, то хоть лишим волков преимущества. Камни у тебя с собой?  - спросил Стас.
        Я утвердительно кивнул, не сводя глаз с надвигающихся гостей.
        - Ну тогда беги, и будешь нас с дерева прикрывать. Всё, давай!
        Я, не став ничего говорить - всё равно у самого нет идей, что в этой ситуации надо делать, полез на дерево.
        Волки тем временем ускорились и неслись на двоих игроков, стоящих посреди песчаной береговой полосы. Те вытащили из инвентаря бола и, раскручивая, при этом что-то друг другу говоря, ждали приближения зубастых санитаров. Вот вдруг одна вращающаяся верёвка полетела навстречу, а вот и вторая. Две фигуры волков, наиболее поспешные, резко уткнулись мордой в песок и, сделав два кувырка, разлеглись на пляжу, огласив окрестности жалобным скулежом, вперемешку со злобным рычанием.
        Стас с Прокопом, после такой встречи дорогих гостей, рванули к воде и начали быстро, но осторожно заходить в неё. Оставшиеся на лапах волки столпились на берегу, напротив беглецов. Затем парочка самых смелых или нетерпеливых начала пробежки по мели, всё глубже заходя в воду. И вскоре один из них, оттолкнувшись, поплыл, каким-то образом не переставая рычать. Вскоре его примеру последовали ещё двое предков собак.
        Э-хе-хе… эдак они сейчас все займутся показательными прыжками в воду, надо их как-то отвлечь, что ли… Человек я, по сути, бесхитростный, и вариантов у меня немного.
        Первый камень съездил самому крупному волку, наверняка вожаку, промеж ушей, от чего он резко присел и недобро на меня обернулся. Это он зря, деревце у меня шаткое, поэтому я спешил, и второй камень попал ему куда-то в шею, чуть ниже челюсти. Вожак как-то странно то ли рявкнул, то ли кашлянул, но после этого он, в сопровождении другого своего коллеги, направился ко мне.
        Ох, чувствую, с такими челюстями они моё деревце просто подгрызут, как бобры, и упаду я в их пушистые объятья. Поэтому надо не останавливаться и отогнать от моей сомнительной позиции… вот только подожду, когда деревце перестанет так раскачиваться после моих первых бросков.
        Я посмотрел на первых двух волков, связанных бола. Они, рыча, пытались перегрызть верёвки, стянувшие их передние лапы. Пока это у них получалось не очень, и у меня появилось подобие плана.
        Я взял бола и спрыгнул на землю. Хорошо, что второй волк, следовавший за вожаком, двигался чуть позади. Не знаю, пытался ли он спрятаться от моих камней таким образом или так положено по этикету, но как бы там ни было - это мне на руку. Бола полетела навстречу передним лапам вожака, который, увидев меня на земле, радостно скалясь, прибавил скорости. Кувырок, рычание и, как мне показалось, недоумённый скулёж - и вот я танцую с кинжалом в руке, на пару с помощником вожака. К счастью, он был не крупным, и поймать его на удар в шею мне удалось быстро, правда, пожертвовав целостностью штанины.
        Получено 130 очков опыта.
        Получен шестой уровень персонажа.
        Дочитав сообщение, я повернулся к самому главному хвостатому массовику-затейнику и обомлел - волчара уже почти избавился от пут. Вот он снимает зубами кожаный плетёный ремень с лап и встаёт. Крайне недобро посмотрев на меня, он вдруг разворачивается и бежит к двум первым обездвиженным волкам. Срывает с одного из них бола, второй к этому времени уже и сам успел освободиться. И они вместе срываются в сторону леса.
        Я недоумённо провожаю их взглядом, на автомате подбирая бола, затем вспоминаю про Стаса и Прокопа и бегу к ним.
        У них дела, на первый взгляд, тоже неплохи - одна туша плавает рядом, ещё одной не видно, а третий волк находится в объятиях Стаса… если быть точнее, в объятиях его лапищ находится шея хищника, который явно не доволен этим обстоятельством и пытается вырваться. Прокоп сбоку заходит с копьём, и амба… всё, стая разбита, остатки спасаются бегством. Но не успеваю я как следует порадоваться этому обстоятельству, как слышу позади себя низкий грозный рык.
        Да ё-моё… кто там опять? Оборачиваюсь и вижу здоровенного медведя, с бурой свалявшейся шерстью. Потапыч идёт на всех четырёх лапах, зыркая на меня исподлобья, и даже так кажется огромным. Я начинаю медленно пятиться назад, к реке. Может, тоже удастся отсидеться в воде, как моим одногруппникам? Хотя вряд ли, медведи с водой вполне себе дружат, да и выше он нас…
        Тем временем мишка, хотя какой он мне мишка - Михаил! Схватил тушу волка и подгрёб её к себе, не забыв рыкнуть в мою сторону, что-то типа - это моё! Я, собственно, особо возражать и не собирался, вот только что делать дальше, тоже не понимал. Бежать сломя голову? А куда?
        Сзади послышался плеск, и по песку зашуршали шаги. Мимо меня прошли Стас с Прокопом, волоча каждый по волчьей тушке. Не доходя нескольких метров до грозно смотрящего лесного прокурора, они бросили туши и, пятясь назад, вернулись ко мне.
        - Собирай все свои вещи, только быстро! Валить надо,  - обманчиво спокойным голосом сказал Стас.
        Второй раз повторять никому не пришлось. Я быстро покидал всё необходимое в инвентарь: свинцовый порошок, посуда, кусковой свинец распределили между собой.
        - Пойдём к пещерам?  - уточнил я.
        - Да, больше нам и некуда сейчас идти,  - согласился Стас.
        Мы в темпе покинули райский песчаный берег, пока не стряслось ещё чего-нибудь неожиданного. Хрустя гравием, Стас задумчиво предположил:
        - Похоже, наш эксперимент вызвал неслабый ажиотаж среди местного населения. Видали какие боссы пожаловали?
        Тут только до меня и дошло, чего это волчара, так легко освободившийся от пут, не стал мною закусывать - почувствовал приближение конкурента. Да… надо было хотя бы спасибо сказать… впрочем, тут-то он мне голову точно бы откусил.
        - Вообще-то, нормальные звери, на звук выстрелов и уж тем более взрывов, не сбегаются,  - возразил я.
        - Нормальные может и не сбегаются, но кто тебе обещал здесь нормальных.
        - Но как же… здесь же вроде как всё как в реале…
        - Это ты так решил? Да, мы, наверное, все так решили, но никто официально такого не заявлял вроде бы,  - ответил Стас.
        - И какой смысл всё так коверкать?
        - Ты, видимо, давненько не играл в другие игры или вообще давненько не играл. А я вот играл, и потому у меня в рефлексах уже, что монстры обычно как раз сбегаются на звук или ещё какое-нибудь твоё проявление, потому что в их понимании жертва - ты, а не они… так уж всё обычно запрограммировано.
        - Но тут-то монстров нет… ну почти.
        - Опять же, это ты сам так решил. Монстров тут нет чисто с виду. Ну в смысле по виду все зверюшки как зверюшки, никаких там тебе щупалец с крючьями, скелетов в балахонах и прочего. Но это только внешнее сторона, а так, здешние ребята, по своему поведению, могут быть теми ещё вортигонтами.
        - По-моему, это даже не самое странное из того, что мы сегодня увидели,  - подал голос Прокоп.
        - А что ещё?  - удивлённо спросил Стас.
        - Ты заметил, как они грызли наши бола у себя на лапах, пытаясь освободиться?
        - Ну да… вроде что-то мельком видел такое. Не до разглядываний мне было, знаешь ли, эти две канальи мне чуть руки не отгрызли, пока я держал их, дожидаясь, когда ты своего на копьё усадишь,  - проворчал Стас.
        - Так вот, косуля, которую мы подловили точно так же, ничего сделать для своего освобождения и не пыталась. Дёргалась, конечно, пыталась встать, но перегрызть верёвку даже и не пробовала.
        - Ну и что… может, так только волки умеют?
        - Либо так, либо перегрызать ремни хвостатых кто-то научил совсем недавно.
        - Да с чего ты это взял?
        - Вспомни, когда ты сам изготавливал эту приблуду, что говорила игра по этому поводу?
        - Ничего не говорила вроде бы,  - нахмурился Стас.
        - То есть ни название не присвоила, ни навыка не дала, так?
        - Ну так…
        - А теперь взгляни на неё ещё раз!
        Стас достал из инвентаря кожаный ремень со свинцовыми грузиками на обоих концах. Выглядел ремень изрядно погрызенным, наверное, прочность серьёзно просела. Я тут же достал свой образец и, сфокусировавшись, узрел нечто. Над ремнём, свёрнутым в кольцо, показалась надпись: рыръыкичгыт. Вес: 580 грамм.
        Из ступора меня вывел возглас Стаса, напомнивший о недавней встрече с медведем:
        - Чего?! Это что ещё за рызргд… тьфу! Что за хрень, короче?
        - Я не знаю, что это за хрень, но вот почему она появилась совсем недавно и вместе с тем звери, ну или как минимум волки, научились с ними бороться - вот это мне действительно интересно.
        - Думаешь, кто-то из программистов обратил на наши действия внимание?  - спросил я у проницательного деда.
        - Может, они, а может, это автоматическая работа этого вашего генератора, разве тут поймёшь?
        - Судя по названию, скорее всего, генератора,  - задумчиво промолвил Стас,  - либо программист, который работал над этим, вырубился прямо на рабочем месте и уронил голову на клавиатуру.
        *Рыръыкичгыт - название бола у чукчей.

        Глава 17. Сказать я пытался, чудовищ нет на Земле…

        «Сказать я пытался:
        "Чудовищ нет на Земле",
        Но тут же раздался
        Ужасный голос во мгле…» («Король и Шут»)

        Алые всполохи дрожат на стенах пещеры. Если взглянуть вверх, то иногда можно увидеть одну или две пары красных угольков, кажется, внимательно наблюдающих за тобой. Жутковатое зрелище, особенно после рассказа Стаса о монстрах, прячущихся под личиной обычных животных. Может, и у этих летучих грызунов есть свой босс? Бррр… лучше сосредоточиться на деле, а то факела надолго не хватит, и тогда угольки вверху погаснут… а мыши останутся.
        Стены пещеры серые, хотя, кто знает, какие они, в этом неверном свете, с какими-то подтёками. Сталагмитов вроде не наблюдается, но самое плохое это то, что на этих стенах не наблюдается никаких прозрачных или белых, красивых таких кристаллов - например, селитры. Собственно говоря, на этих стенах вообще никаких кристаллов не наблюдается… только подтёки и дерьмо на полу… а жаль, после кристалликов серы я понадеялся, что и здесь мне не придётся возиться с ммм… отходами жизнедеятельности, а просто и благородно отколоть нужные мне вещества от стен, красиво и с достоинством. Но подлые разработчики не позаботились о таком варианте… а ведь могли. Знал бы я в этот момент, насколько сложнее дело обстоит с пороховой темой, то, наверное, разорался бы так, что разработчикам пришлось бы лично явиться в эту пещеру. А что, должен же быть способ обратиться в техподдержку, почему бы и не таким способом?
        Ну а пока я, пристроив факел к стене так, чтобы не упал и не погас, приступил к наполнению имеющейся посуды не самым простым содержимым.
        Закончив, я вышел из облюбованной мышами пещеры и направился к остальным. Они находились в том самом месте, которое мы со Стасом приметили в прошлый наш визит - углубление в холме с выступающим козырьком. Войдя под этот самый козырёк, я увидел, как Стас с Прокопом вновь стоят столбами, сверля пространство глазами.
        - Эй, вы чего, наскальную живопись обнаружили?  - обратился я к ним.
        - Мы тут этот закуток обследовали, где лучше огонь развести. И вдруг появилось сообщение: «Хочу ли я сделать это место своим убежищем?» - ответил Прокоп.  - Причём уровень убежища будет вторым.
        - И что ты ответил?
        - Пока ничего, вот стоим, думаем.
        Я тоже призадумался. С одной стороны, убежище нам нужно: местные обитатели как-то нездорово оживились, с другой - завтра, скорее всего, завтра мы отсюда уйдём, и неизвестно, вернёмся ли сюда… и вернёмся ли вообще. Мда… а впрочем, если всё пойдёт по плохому сценарию, то какая разница, будет ли у нас убежище и где конкретно оно будет. А вот если всё выйдет не так плохо, то место, куда можно будет вернуться и укрыться, станет отнюдь не лишним.
        - Я за положительный ответ,  - нарушил тишину я.
        - Почему?  - спросил Стас.
        Пришлось вкратце изложить свои мысли по этому поводу.
        - Темнишь ты много…  - поморщился Стас,  - …но я тогда тоже за положительный.
        Прокоп свои мысли излагать не стал, просто через несколько секунд произнёс:
        - Вы пометили это место как «убежище», теперь оно будет всегда отображаться на карте группы.
        Внимание! У вас уже имеется убежище первого уровня. При создании нового убежища маскировка прежнего падает на восемьдесят процентов, оно может быть обнаружено и захвачено.
        Для создания убежища второго уровня требуется: древесины - двадцать четыре килограмма, камня - восемьдесят килограмм, глины - тридцать, травы или соломы - десять килограмм. Следуйте дальнейшим инструкциям!
        - Ну и что делать теперь?  - поинтересовался Стас.
        - Если я правильно понимаю, вот сюда надо вкопать деревянный шест, тут стена из камней должна быть, ну и много чего ещё, я пока всего не пойму.
        Стас громко хлопнул в ладони:
        - Понятно… ну что же! Теперь хоть поработаем на себя, а не на дядю!
        - Э-э, ребята, боюсь, что сейчас я вам в строительстве помочь не смогу, мне тут ещё кое-что сделать надо… вы же не забыли, ради чего мы это всё затеяли?
        - Да ладно уж, без тебя как-нибудь справимся… филоньщик!
        А вот это он зря… работёнка мне предстоит муторная и грязная.
        Залив водой посуду с мышиным сырьём, я поставил её у огня, греться. А пока она нагревается, сбегал ещё за порцией остатков материальной культуры цивилизации нетопырей. Когда жижа в сосуде нагрелась, я перелил её в другой сосуд, пропустив через примитивный фильтр, для чего пришлось пожертвовать куском своей штанины. Выглядел теперь я, конечно, как дурак, но прогресс требует жертв.
        В отфильтрованную воду я ссыпал свежую порцию сырья из пещеры и вновь поставил этот чудо-йогурт нагреваться. В итоге пришлось повторить операцию раз шесть, добавляя периодически воды, которая, несмотря на отжим твёрдого остатка, всё равно убывала. Перелив жидкий концентрат в чашу, оставил её недалеко от тлеющих углей, чтобы чаша нагревалась, но не сильно. Как ни странно, но за процедуру перетаскивания сырья из пещеры система наградила плюс один к восприятию. Интересно, что именно послужило к такому прогрессу?
        Тьма, кромешная тьма. Первый раз за мою виртуальную жизнь, после тьмы в реале, она наступила и в виртуале, причём как только я очнулся в игре.
        Что происходит? Неужто я и тут ослеп? Ну это уже совсем безобразие какое-то!
        Неловкий взмах рукой - и слева что-то катится с характерным звуком посуды… вроде ничего не разлил. И тут же в глаза бросаются просветы с той стороны, куда укатилась посудина.
        Стена, похоже, из камня, замазанного глиной… и как отсюда выбираться? Два шага вправо, ага, вот и выход. Выбираюсь наружу - ба… подобие пещерки с козырьком превратилось в какой-то медвежий угол. Под еле заметным козырьком свисает стена травы, перемежаемая более светлыми, кажется, из глины разводами, чем-то напоминающая камуфляж.
        Так вот ради чего вчера Стас с Прокопом остались в игре и после захода солнца… что ж, впечатляет! Сам-то я вчера вечером вышел. Вся эта суета с концентратом и беготня по пещерам изрядно утомили, да ещё и окисление свинца с последующим изготовлением гранат также бодрости не прибавило. В общем, к вечеру голова уже не соображала, что к чему, и кто куды. Поэтому мы договорились, что я с утра доделаю всё, что осталось по моей части, а они останутся доделывать убежище, но сегодня войдут в игру ближе к обеду. А осталось мне доделать не так много, но это, пожалуй, самое главное. А они, стало быть, после окончания строительства перетащили мою бесчувственную тушку в новый дом и не удосужились мне об этом сообщить… гады, так и кондрашку схватить можно!
        Я вошёл в убежище. Похоже, проблема с освещением решалась здесь путём протопки небольшой печурки или, быть может, ещё как… Прокоп об этом вроде ничего не говорил да наверняка и сам не знал. Поэтому мне пришлось оставить входной полог открытым.
        Блин! Посуда, которую я сбил рукой, оказалась той самой, где сушился концентрат. Я поднял её и вышел из убежища, глянул внутрь и облегчённо выдохнул - стенки чаши были полностью покрыты кристаллическим налётом. А это, во-первых, значит, что, скорее всего, я ничего не просыпал, впрочем, идти обратно и смотреть, есть ли что на полу,  - дело бесперспективное. А во-вторых,  - у меня, кажется, получилось! И, словно в подтверждение второго предположения, стоило мне оглядеть всё содержимое чаши, всплыло сообщение:
        Химик +1. Получено 160 очков опыта.
        Хм… странно, на этот раз не указано, что за вещество было получено. Видимо, учитывая, из чего я его выделял, получилось такое непотребство, что система даже не стала присваивать этому название. Ладно… пора приступать к работе.
        Смешивание полученных и измельчённых кристаллов с углём и остатками серы к яркому и праздничному эффекту не привело - горел полученный порошок, мягко говоря, так себе: медленно, неохотно, много дыма и мало пламени и куча твёрдого остатка. Да уж, с таким и не постреляешь, и ничего не взорвёшь… можно даже не дёргаться. Ну да ладно, пока что и это должно сойти. Взяв один из сосудов, из-за отколовшейся верхушки став похожим на керамическую пол-литровую банку, я на четверть засыпал её взрывчатой свинцовой смесью. Но поскольку взрыва в данном случае мне не требовалось, пришлось разбавить её древесной мукой, которую удалось наскоблить остатками напильника, и частью только что полученным недопорохом. Взял небольшую пробу - вроде горит медленно, взорваться не должна.
        Следом в сосуд опускается изделие Прокопа - круглая железная пластинка с множеством мелких отверстий. В одно из них, которое покрупнее и находящееся в центре, вставляю соломенную трубку, набитую пороховой мякотью, дальше ещё чуть-чуть соломы, на всякий случай, и только теперь из инвентаря я достаю растение, которое нашёл в том странном месте, с висящими полосатыми пауками. Как давно это было? Уже и дней не подсчитать…
        «Копытень пьяный» - с виду растение как растение… только пары листочков не хватает, после того как опробовал их действие на себе. Но ничего, их здесь ещё предостаточно. Листья действительно чем-то смахивают на отпечаток копыта… впрочем, это уже не важно. Начинаю отрывать листочки, а их ещё напополам, и укладываю внутрь сосуда ровным слоем вокруг соломинки. Листья кончились, стебли поломать - и туда же.
        Сверху, закрывая сосуд, ещё одна дырчатая пластина, из которой на сантиметр выступает соломина-запал. Дальше весь сосуд перевязываю кожаными ремнями, чтобы зафиксировать крышку и для защиты хрупкого корпуса от возможного удара о камни. Всё… кажется, теперь всё.
        Пока я перевязывал изделие ремнями, внутри нашего логова начали раздаваться голоса моих товарищей. Все их реплики сводились к обсуждению достоинств проделанной ими вчера работы. Выйдя наружу, они сразу увидели меня:
        - Оо! А вот и наш алхимик!  - поприветствовал меня Стас.  - Ну и как тебе появление в убежище второго уровня?
        Глядя на мою, видимо кислую физиономию, он расхохотался:
        - Вижу, понравилось, и действительно - посмотри, какая красота!
        - Угу, я заметил,  - пробурчал я.
        - Зря ты, между прочим, вчера с нами не остался! Нам за такое строительство по триста двадцать очков опыта отвалили, плюс мне восприятие и интеллект, а Прокоп телосложение апнул.
        - То-то я и смотрю, что ты как-то полысел немного. Теперь и тебе придётся думать об одёжке, если продолжишь в таком духе.
        Стас чертыхнулся, оглядев своё и впрямь полысевшее тело. На груди волосы ещё оставались, на ногах тоже, правда, не в прежнем объёме, а вот бока, живот, и спина - теперь лакомая добыча для комаров.
        После того как Прокоп с кряхтением отсмеялся над вертящимся вокруг своей оси Стасом, я объявил:
        - У меня всё готово, собирайтесь, пора идти на дело!
        - Нищему собраться - только подпоясаться,  - ответил дед, поправляя пояс.
        Обратный путь через холмы, рвы и ручьи показался куда короче. Правду говорят, что обратный путь проходит быстрее. Впрочем, может быть, дело в том, что по уже знакомому ландшафту мы двигались куда быстрее и по более прямой траектории. Хотя, кто бы мог подумать, что он окажется для нас обратным… Убегая от возможной погони Зареченских, мы были уверены, что никогда больше не вернёмся в этот крайне гостеприимный уголок. Но вышло совсем иначе.
        - Ну что, кто-нибудь видит пещеру?  - поинтересовался Прокоп.
        - Неа, я ничего не вижу,  - ответил Стас,  - никаких дырок или даже углублений серьёзных.
        - А это точно то место, на котором Зареченские получили по щам?
        - Вряд ли тебе кто-то ответит со сто процентной гарантией,  - сказал я,  - но вон ту ложбинку я, пожалуй, никогда не забуду, потому как когда всё началось, я в неё пытался забиться.
        - Тогда темень была… я лично не то что ложбинку одну от другой не отличал, я их и не видел даже,  - пробурчал Стас.
        - Думаю, всё же, это то самое место,  - ответил я.  - Но, очевидно, пришла та бестия не отсюда, так что давайте перейдём вон на ту насыпь - с неё будет совсем другой угол обзора.
        Пройдя метров сто и забравшись на насыпь, мы снова принялись разглядывать окрестности. Мда… те же яйца, только в профиль: камни, холмы покрытые колючими кустами, да редкие группы деревьев. Но вдруг я заметил относительно небольшую полянку с виднеющейся сосновой кроной, а под ней почти вертикальную скальную стену, на которой темнеет подозрительное пятно… Может, просто тень, а может, вход в пещеру?
        - Вон, взгляните туда,  - указываю рукой направление,  - там какая-то тень на скальной стене. Пойдём, проверим?
        Никто возражать не стал - других вариантов не наблюдалось.
        И стоило нам подойти к краю этого открытого ровного пятачка, располагавшегося перед скальным выступом, как сразу же стало ясно - пещера таки имеет место быть!
        - Ну, и как будем действовать?  - спросил Стас.
        - Значит, так… я безоружный, в одной руке у меня банка, в другой - факел, так что вы по бокам от меня идёте с оружием наготове. Насколько я понимаю, свет она очень не любит, так что если это действительно её жилище, то наружу за нами вылезть не должна, а из этого следует, что если она начнёт всерьёз атаковать, выметаемся на свет без всяких раздумий. Всё понятно?
        Друзья синхронно кивнули, и мы потихоньку направились к пещере.
        Факел уже горит, в другой руке подрагивает Приблуда, на которую вся надежда… неужели мандраж бьёт? Тьфу, ожидание хуже самой драки!
        Вот уже вошли под свод пещеры, признаков летучих мышей незаметно - в этом я теперь академик. Впереди только тьма… Продолжаем медленно идти, шаг… ещё один, ещё… и вдруг какое-то шипение. Мы переглянулись, практически не видя глаз друг друга, и замерли. Тишина… стоило нам сделать ещё один шаг, как вновь шипение, и на этот раз я отчётливо расслышал агрессивные нотки. Дальше нам переглядываться уже не дали. Впереди заметалась какая-то тень - вот она у левой стены, а вот уже во всполохах от факела что-то мечется под потолком, не переставая угрожающе шипеть, словно кто-то на змею наступил.
        Быстро подношу банку с чуть выступающим запалом к факелу, успеваю отметить, как соломина фыркнула пламенем и дымом, и одновременно с криком «Назад!», чуть пригнувшись, бросаю накатом банку по полу пещеры.
        - Назад! На выход!!!  - кричу я, но Стас будто всё позабыл, начав размахивать дубиной у себя над головой.
        Тяну его за собой, не переставая орать. Вот мне уже помогает Прокоп, и мы таки вываливаемся наружу. Напоследок я успел увидеть слабую мерцающую точку на полу, подсвечивающую струйку дыма и почти потухший факел ближе к входу.
        Рассредоточившись около зева пещеры, мы замерли в напряжённом ожидании, выставив перед собой оружие. Секунда, вторая… тишина. Десять секунд - до ушей доносится шипение, только тихое и спокойное, совсем на взбешённую анаконду не похожее. Минута - и в тёмном провале начали виднеться клубы серого дыма.
        Мы вновь переглянулись - неужели не сработало? Но вдруг под сводом пещеры снова заметалась какая-то тень, однако на выход она явно не спешила. Прокоп, не выдержав соблазна, подняв своё копьё вверх, вбежал на пару шагов внутрь и начал с азартными криками тыкать копьём куда-то вверх. Дым начал застилать и его, и после некоторой паузы он вывалился на полусогнутых ногах на свет. Кашляя и шатаясь, словно забулдыга, вышедший из бара, он подошёл к скальной стене и, опершись рукой, начал откашливаться, после чего обессиленно сполз по ней же.
        Не сговариваясь, мы решили, что дед не нуждается в срочной помощи, и продолжили всматриваться в задымлённое жерло пещеры, и не зря… наконец-то дымную пелену разорвала стремительная, будто размазанная в воздухе, фигура, отдалённо похожая то ли на большую кошку, то ли на собаку. Мощными рывками задних лап, взметая грунт, она рванула прочь от пещеры, пролетев от Стаса в считанных метрах. Но что-то пошло не так… Мы даже не успели заорать «Мама!», как стремительная фигура, на всей скорости, врубилась в ближайшую сосну. Вниз посыпались иголки и шелуха, а неведомый зверь сидел на пятой точке, раздвинув задние лапы, и тряс неведомой башкой.
        Стас пришёл в себя первым и, воздев дубину к небу, направился наносить последний удар. Но зверюга оказалась не робкого десятка и невероятно гибким и быстрым движением ушла прямо из-под летящей дубины.
        Вновь мощными толчками набрав бешеную скорость, зверюга решила уйти поверху и одним прыжком попыталась запрыгнуть на ветвь другой сосны. Но, судя по всему, её вестибулярный аппарат испытывал нешуточные затруднения, потому как желаемая ветвь прошла аккурат под передними лапами, ударив в грудь монстра, отчего тот, под воздействием центробежных сил, совершил два оборота вокруг ветви, после чего, взмыв в воздух, блистательно совершил ещё три олимпийских переворота, почти без брызг, точнее, без пыли, вошёл в землю…
        Я, с заведённой вверх рукой, в которой ждал своего часа кинжал, лишь поворачиваясь вслед метавшейся фигуры, с выдохом опустил напряжённую руку, продолжая наблюдать, как пыхтящий, словно паровоз, Стас добежит до лежащей туши зверюги и, снова воздев дубину, изо всех сил опустит её ей на голову.
        Получено 1024 очков опыта.
        Получено достижение: «Персей». Ловкость +1, телосложение +1, восприятие +1, интеллект +1. Получено 6400 очков опыта.
        Получен восьмой уровень персонажа.
        Ё-моё… я лишь успел увидеть, как засияло плечо Стаса, после чего весь обзор перекрыл текст с невиданными доселе словами и цифрами.
        Когда сообщения исчезли, Прокоп подошёл ко мне и, опершись на плечо, подтолкнул вперёд.
        Офигеть…  - протянул Стас.  - Я получил достижение «Геракл» и кучу опыта!
        Я всмотрелся в него, действительно - СтаХан. Восьмой уровень.
        Мы с дедом, который, похоже, единственный ничего не получил, кроме дебафа, подошли к поверженной туше. Мда… ну и образина, по которой всё одно не поймешь, кошка то или собака, лежала на земле, раскинув лапы. И если задние конечности ещё походили на привычные для животных её телосложения, то передние оканчивались какими-то странными кистями, с довольно длинными и острыми когтями. Причём располагались они почти по кругу. Видимо, с помощью них, она могла цепляться за выступы или ещё за что, и так фантастически метаться под сводом пещеры. Отдельно бросались в глаза зубы… это даже не зубы, а какие-то гипертрофированные клыки, уложенные в ряд, один за одним. Складывалось впечатление, что тем самым художники хотели подчеркнуть чуждость этого существа привычной земной фауне. Ну а когда я увидел показавшееся название убиенного зверя, я мысленно согласился с художниками:
        Экзоген. Шестой уровень.
        Вот даже как, даже уровень у монстра имелся, в отличие от обычных мобов… интересно, что бы это всё значило…
        - Эй! А где это ты взял себе такую наколку?  - отвлёк меня от мыслей Стас.
        Я недоумённо на него посмотрел.
        - Да вот же, на правом плече.
        Повернув голову вправо и приподняв руку, я заметил изображение: кисть руки, держащую за змеи-волосы, голову, с каменно-серыми глазами и вертикальными зрачками.
        - Это, похоже, знак достижения - у тебя тоже вон на плече есть,  - ответил я.
        Стас повернулся к нам правым плечом. На нем имелось изображение дубины, сокрушающей голову какой-то змеи.
        - Ну что,  - прокряхтел приходящий в себя дед,  - твоя была затея, тебе и хабар забирать.
        Стас кивнул и сделал шаг назад. Я подошёл, открыл окно инвентаря Экзогена. В наличии имелось: голова, с оскаленной пастью, шкура, матово-чёрная, и пять клыков. Всё это я, естественно, переложил к себе в инвентарь.
        - Ну а теперь, господа охотники за чудовищами, мы идём в город!  - объявил я.
        - Нахрена?  - хором спросили охотники.
        - Как это зачем?  - с укором посмотрел я на них.  - Требовать нашу награду, ведь мы уничтожили, возможно, самую большую преграду на пути развития их города! Полагается нам за это награда, как вы думаете?
        Охотники как-то неуверенно пробормотали что-то вроде: - Ну, наверное, полагается.
        - А нам нужна награда?!  - уже возгласил я, кося под майора Пэйна.
        Вместо бравого «так точно сэр!», Стас, почёсывая затылок, скептически протянул:
        - Нужна-то она нужна… да только ведь они так могут наградить, что не унесём. Хотя…  - потерев ладонью плечо с изображением дубины плющащую змеиную голову, он усмехнулся,  - это мы ещё посмотрим.
        До города было недалеко, если идти тем же маршрутом, каким мы из него драпали. Но сегодня не тот случай, так что мы пошли к центральному входу, так сказать - в полный рост.
        На охране ворот стояли, как всегда, двое печальных стражей: один совсем мартышка лупоглазая, другой наоборот - боец… видать, из спецподразделения. Проштрафился что ли, или так у них заведено, чтобы хоть один боеспособный игрок стоял в охране.
        При нашем приближении они насторожились, оружие взяли наизготовку, а уж когда мы подошли вплотную, то и вовсе челюсти от удивления чуть не потеряли.
        - Стахан?! Преднизалон?!  - неверящим тоном просипел тот что выглядел по солиднее.  - Неужели сдаваться пришли? Совесть что ли замучила? Ну ничего… вот ребята обрадуются. Нам за то, что вас упустили, такую семивёдерную клизму вставили, да ещё и со скипидаром. Да и мне за шлем помятый кто-то из вас ответит!
        - Отставить ностальгию, боец, мы по делу!  - прервал я словоизвержения охранника.  - Позови мне главного, дело срочное!
        - Главного тебе позвать?!  - издевательски протянул охранник.  - А может, тебе ещё хлеб да соль поднести с рюмочкой запотевшей?
        - Это всегда успеется, сейчас главное - дело. Так что давай, шевели булками, мы не шутим… тебя ведь за проволочки снова клизма ждать будет, когда начальство узнает, с чем мы пришли.
        Охранник злобно и недоверчиво уставился на меня, потом на Прокопа, затем, видимо, что-то решив, принял отстранённый вид - наверное, в чате что-то писал.
        Через минуту подбежали два бойца и встали у ворот, а сам спорщик с ником Арт Хантер быстро удалился куда-то кому-то докладывать. Ещё через пару минут нас вели конвоем к приземистому бревенчатому строению.
        Оказавшись внутри, я увидел стоящего к нам спиной игрока, смотрящего в небольшое окно. Постояв так несколько секунд, игрок повернулся, сделал два шага к стулу, стоявшему за столом, и сел, сложив руки. Когда он поворачивался от окна, то я успел заметить некое изображение на его плече. Игрок был одет в подобие разгрузочного жилета без рукавов, и, кажется, там была изображена бегущая или как бы размытая в пространстве человеческая фигура. А через пару мгновений, заметил и ник игрока: Холд Фаст. Десятый уровень.
        - Я начальник охраны города,  - спокойно произнёс сидящий.  - Слушаю вас, молодые люди!
        Э-хе-хе… похоже, с этим гражданином лучше не шутить, и обращается он почему-то только к нам со Стасом… видать, к деду у них особых счётов нет, и это хорошо. Но чувствую, если мы где-то дадим оплошность, реролл нам обеспечен.
        Я вытащил голову экзогена из инвентаря и, держа её за небольшую гриву, продемонстрировал добычу на вытянутой руке вопрошавшему. Голова смотрела на начальника охраны оскаленной пастью, а тот, не меняя положения тела, смотрел на неё… лишь медленно поднимающаяся левая бровь свидетельствовала о том, что увиденное вызвало у него какие-то эмоции.
        Я решил не тянуть:
        - Вы знаете, что это?
        Начальник откинулся на спинку стула и сложил руки на груди:
        - Не слепой. Это голова экзогенна.
        - Совершенно верно, и насколько мне известно, за его уничтожение полагается хорошая награда.
        - Вы не жители нашего города, и задания такого мы вам не давали,  - с улыбкой ответил Холд Фаст.
        Я вернул голову в инвентарь.
        - Значит, вас это не интересует, и вознаграждение мы не получим?
        - Хм… откуда мне знать, где вы взяли эту голову? Может, это вообще не наш здешний зверёк.
        - Мы его убили, а узнать, ваш ли это зверёк, вы можете очень легко, просто проверив его пещеру.
        - Убили, говорите? И как же, если не секрет?
        - СтаХан дал ей по башке дубиной,  - кивнул я в сторону Стаса.
        - Дубиной… по башке…  - задумчиво проговорил начальник охраны. Дорогой мой, её били дубиной ребята и покруче вас, намного круче, и не только дубиной. Вернее, пытались это делать, вот только результат был один - респаун смельчака. И вы мне хотите сказать, что взяли и просто тюкнули его по голове?
        Ну что ж, если здесь нам не верят и отказываются выдавать награду, то тогда мы, с вашего позволения, пойдём.
        Я начал разворачиваться к выходу, Стас с Прокопом тоже. На лицах охраны отчётливо просматривалось непонимание, что делать.
        - Не торопитесь!  - сказал начальник охраны.  - Арт, сифон, быстро бегите к пещере и проверьте истинность слов наших героев, да побыстрее, время не ждёт.
        Арт Хантер и откуда-то появившаяся снова мартышка резво выбежали из кабинета и, что-то говоря друг другу, побежали на выход из города.
        - Ну что же, господа герои, пойдёмте и мы пройдёмся, в ожидании подтверждения ваших слов или опровержения…
        Мы вышли на улицу и потопали через город, как вскоре выяснилось, к противоположному его краю. Как раз туда, где мы прорывались на волю.
        Пока мы шли, я осматривал город. Не сказать, чтобы он сильно изменился: те же дощатые и бревенчатые строения, народу меньше, чем обычно, что и неудивительно - уже вечер. Хотя вон тот амбар окружён штабелями кирпичей, видимо, внутри уже всё заставлено.
        - Серьёзное строительство намечается?  - спросил я у нашего гида Холд Фаста.
        Тот лукаво улыбнулся:
        - Очень может быть. Как ни странно, это в какой-то степени зависит и от вас.
        - Если вы хотите снова предложить мне роль добытчика глины, то я сразу отказываюсь!  - не стал я выдавать свою осведомлённость в некоторых городских вопросах.
        Холд рассмеялся, мы тоже его поддержали нарочито дружелюбными смешками.
        Наконец подошли к забору, ограждающему город от внешней территории. Я оглядел пространство за ним: жидковатый лес, кусты, а вон кажется тот овраг, откуда я помял шлем, как выяснилось, Арт Хантеру, а может, и не он… во время той беготни весь мир ходуном ходил.
        Через минут пять мы заметили двойную человеческую фигуру. Поначалу я подумал, что это обман зрения… шейдер какой-нибудь приглючило, но заходящее солнце как раз освещало приближающийся объект, и вскоре мы увидели, что это Арт, в обнимку с Сифоном, передвигаються так, словно только что вышли с убойной деревенской гулянки. Парочку шатало настолько опасно, что вертикальное состояние они удерживали чудом. Они и обнялись-то, по всей видимости, чтобы не упасть. Знакомое состояние… копытень пьяный - это вам не шутки!
        Когда они приблизились, то я заметил, что и бар здоровья у них находится почти в красной зоне. Да уж, видимо, они действительно добросовестно облазали всю пещеру, а может, пытались найти что-то ценное, но столь длительное вдыхание дыма, состоящего в основном из паров свинца, отягощённого соединениями серы и токсинами копытня, не успевший видимо ещё рассеяться - прямо настоящее химическое оружие, сыграло с ними злую шутку. Собственно, ещё более злую шутку это сыграло с самим экзогенном. Если бы он не метался так долго по своей задымлённой пещере, а сразу вышел с поднятыми лапами, то ещё неизвестно, чем бы дело для нас закончилось. Я ни на минуту не верил, что удар Стаса нанёс экзогену серьёзный урон. Если бы не свинец и чудовищные столкновения зверюги с деревьями и землёй, Стас, скорее всего, дубину успел бы сломать, нежели эта зверушка скончалась.
        - Шеф-ф… пещера пуста,  - выдохнул почти упавший на забор Арт, отчего тот настороженно скрипнул.  - М-м-мы всё облазали… её там нет.
        Сифон упал на землю и, прикрыв глаза, принялся ловить вертолёты.
        - Да вы что, скоты! Нажраться уже успели?! Да я вас по стенке размажу!!! Будете у меня грязь месить на стройке до конца дней своих!  - разорался красный, как помидор, начальник.
        - Ш-шеф… да мы ни капли, да откуда у нас? Ты же Паче ещё когда запретил нам выдавать. Просто мы, как вышли из пещеры, и так плохо стало… Шеф… ноги из-под земли уходят… тьфу, земли из-под ног…
        - Хватит!  - рявкнул начальник.  - Быстро к лекарю, а то нажрались до такой степени, что сейчас на перерождение уйдёте. Вон с глаз моих!
        - Шеф, да мы ничего не делали!
        - Потом поговорим!  - показал кулак вслед удаляющимся охранникам Холд Фаст.
        Начальник охраны сделал глубокий вдох и, прикрыв глаза, выдохнул.
        - Ну что ж, господа, вижу, что ваша информация подтверждается,  - сказал совершенно спокойным голосом Холд Фаст.  - Но принимать решение по награде, тем более, такого уровня - вне моей компетенции. Это может сделать только глава города, а его сейчас нет в игре. Так что прошу дождаться завтрашнего дня, тогда вы лично и будете договариваться.
        - Ладно, дождёмся завтрашнего дня. Надеюсь, во время нашего пребывания в городе никаких проблем не возникнет из-за прошлых событий?
        Холд лишь махнул рукой, мол, какие проблемы, а вслух сказал другое:
        - Ну теперь-то, может, скажете, как вы его убили?
        В ответ я лишь лукаво улыбнулся.

        Глава 18. ZT 4.83

        С утра мы все втроём практически одновременно пришли к столовой - не исчезла привычка. Холд Фаст нашёл нас через несколько минут, и мы вместе отправились на завтрак. Но пока мы его ждали, я успел посмотреть обновлённые характеристики своего персонажа:
        Имя: Преднизалон. Восьмой уровень.
        Достижение: Персей.
        Количество жизней: 2.
        Сила: 5.
        Ловкость: 7.
        Телосложение: 8.
        Восприятие: 7.
        Интеллект: 9.
        Здоровье: 268,5/268,5.
        Энергия: 81,6/81,6.
        Переносимый вес: 35,5 кг.
        Опыт: 9234 /12800.
        Очки цивилизации: 8.
        Навыки: 6.
        Баллистика: четвёртый уровень.
        Метательное оружие: третий уровень.
        Холодное оружие: первый уровень.
        Металлург: второй уровень.
        Химик: второй уровень.
        Подрывник: первый уровень.
        Усевшись за стол, Холд приказал своему подручному доложить ему, как только главный войдёт в игру, после чего тот кивнул и вышел из столовой.
        Начальник охраны явно хотел что-то обсудить или полюбопытствовать нашими планами, но делать это во время еды не стал, видимо, из соображений приличия, а через минут пять вернулся подручный и что-то шепнул на ухо начальнику, после чего тот, встав и извинившись, быстро удалился.
        Мы, покончив с завтраком, отправились прогуливаться по городу. Не знаю, как у остальных, а у меня в реале с деньгами начались такие напряги, что завтракать приходилось уже далеко не булкой с маслом, а иногда даже и не булкой. Поэтому нормальный завтрак в игре в некоторой степени компенсировал безрадостные ощущения в реале.
        Гуляли мы не одни, позади плелась парочка, так сказать, гидов, один из которых являлся тем самым подручным Холда. Неужели боятся, что мы что-нибудь стибрим? Ну да… в прошлый раз я ушёл в одежде, за которую только должен был расплатиться, но это когда было-то… и вообще, с деньгами они первыми начали мутить, а это до добра не доводит. А то, что оружие здешних охранников прихватили с собой, так то трофей… в общем - эта парочка оскорбляла нас в лучших чувствах и мешала нормально рассмотреть, что тут да как. Но оскорбляла она нас недолго - вкоре подручный Холда подошёл, положил руку мне на плечо:
        - Пойдёмте, вас зовут!
        Нас отвели в главный административный, как я его про себя назвал, терем. На втором этаже находилась большая комната, куда нас и ввели сопровождающие, закрыв за нами дверь. Посередине комнаты стоял овальный стол, у дальней стороны стола сидели трое игроков: Холд Фаст, уже почти старый знакомый Адвокат и собственно Лекс. Глава города был на закоренелого чиновника ни разу не похож - вероятно, из-за своей молодости. Трудно было сказать, сколько ему на самом деле лет, что-то между двадцатью и тридцатью. Впрочем, может, моложавым он выглядел лишь на фоне своих собеседников, потёртые жизнью несколько сильнее. Однако взгляд проницательный, серьёзный и самоуверенный.
        Тройка местных шишек разглядывала нас и присесть не предлагала. Ну и нам ничего не оставалось, как отвечать им тем же.
        На правой руке Лекса, который, к слову, был пятнадцатого уровня, действительно имелось изображение королевской короны, обхватывающее плечо по периметру. Хоть сейчас изображение и находилось на рукаве, но я был уверен, если ему вдруг взбредёт в голову снять пиджак, вот же понтовщик, то корона тут же превратится в татуировку на коже, как у нас со Стасом.
        Закончив осмотр, Лекс ожидаемо молодым, довольно высоким голосом предложил нам занять места за столом.
        - Значит, вы хотите получить вознаграждение за голову экзогенна?  - констатировал очевидное Лекс.
        Мы молча кивнули.
        - Ну тогда покажите её, хочу сам взглянуть.
        Я встал, несолидно такие вещи сидя показывать, и, вновь взяв требуемый объект за короткую гриву, продемонстрировал её на вытянутой руке. Лекс смотрел на впечатляющий оскал иглообразных зубов с задумчиво отрешённым видом, и лично я его понимал - такими зубами можно хорошенько укусить, но есть такой пастью или даже просто жевать кажется совершенно невозможным, скорее, язык себе откусишь вместе с губами. Адвокат глядел лишь с плохо скрываемой брезгливостью.
        Я вернул голову в инвентарь - насмотрится ещё, когда договоримся. Тем не менее, ещё с полминуты стояла задумчивая тишина, но Лекс её всё же прервал:
        - Покажи эмблему своего достижения!  - кивнул он на моё правое плечо.
        Я повернул руку изображением к нему. Вся троица снова задумчиво и, как мне показалось, очень внимательно рассматривала моё плечо.
        - Как называется?  - спросил Лекс.
        - Мне казалось, что мы собрались здесь для того, чтобы обсудить размер нашего вознаграждения,  - ответил я.
        Тройка коротко хохотнула. Лекс сокрушённо покачал головой.
        - А я говорил, что они больно ушлые,  - сказал Адвокат.
        - Да это и так было понятно, после того как они сделали тебя и погоню, капитан очевидность,  - ответил Лекс.
        После таких слов улыбка с лица Адвоката исчезла.
        - Что ж, господа, я действительно верю, что вы убили эту бестию… мы вам очень за это признательны, и в качестве жеста благодарности вы можете бесплатно отобедать сегодня в нашей столовой,  - широко улыбнулся Лекс.
        Я нахмурился,  - вот гад… ведь действительно может кинуть. Дело-то фактически сделано, тварь ликвидирована, при том что между нами предварительных договорённостей никаких не было. Надо как-то его заинтересовать в, так сказать, продолжении. Придётся выдавать информацию… парциально, по возможности.
        - Персей,  - буркнул я.
        Городские начальники переглянулись, затем тихо, меж собой начали переговариваться:
        - Что-то я не въезжаю, он взглядом что ли её убил?
        - Вообще-то, это Горгона взглядом убивала, а не Персей. Персей как раз убил Горгону.
        - Так, значит, Экзоген что ли взглядом мог убивать? О таком мне не докладывали.
        - Адвокат, не тупи, не всё так буквально!
        Они ещё минут пять шушукались, и лишь под конец их разговора я расслышал фразу Холд Фаста:
        - Возможно, это значит убить чужими руками или каким-то опосредованным образом.
        - Кто убил или нанёс последний удар этому красавцу?  - спросил Лекс уже громким голосом.
        Я кивнул на Стаса. Лекс сделал знак, чтобы тот повернулся правым боком.
        - Геракл,  - ответил Стас на вопросительный взгляд главы города.
        - Понятно… Ну а ты что сделал?  - это уже мне.
        Я тяжко вздохнул, всем видом показывая, что так не пойдёт.
        - Ладно!  - хлопнул по столешнице Лекс.  - Пятьдесят тысяч рублей каждому вас устроит?
        Тут уж переглянулись мы. Не знаю, как остальные, но я в своих размышлениях дальше десяти тысяч не залетал… «Ну, может, ещё что-то за зубы и шкуру предложат?» - думал я.
        Вопросительно кивнул на друзей, те синхронно чуть кивнули в ответ.
        - Но это в том случае,  - продолжал Лекс,  - если мы будем вести нормальный деловой разговор. Как вы уже должно быть догадались, сама голова экзогена особой ценности для нас не представляет, хотя я не отказался бы установить её у себя в кабинете,  - улыбнулся молодой мэр. А интерес для нас, как и для всех и всегда, представляет информация… Ну и, возможно, помимо головы, вы ещё что-то взяли с моба?
        Я кивнул:
        - Ещё шкура и зубы.
        Коллеги Лекса начали бурно шептаться за его спиной, видимо, обсуждать выгодность товара или предполагаемые необычные свойства предметов и способы их применения. Но сам Лекс не отвлёкся на обсуждение ни на секунду:
        - Идёт, что ещё?
        Я задумался, что ещё ему надо, и кто тут действительно ушлый?
        - Хорошо… Если я скажу, что я сделал в отношении экзогена, мы получим свою награду?
        - Да,  - сразу же ответил Лекс.
        Я взглянул на Стаса и Прокопа, моргнул… хорошо так моргнул, и мы втроём положили на стол три берестяных кусочка с угольно-чёрными каракулями цифр и пододвинули их в сторону мэра.
        Лекс выдохнул и откинулся на спинку кресла:
        - Что ж… хорошо, надеюсь, вы сознаёте серьёзность положения и не будете пытаться провернуть ещё один побег сразу после получения денег? Уверяю вас, сейчас совсем иная ситуация.
        - Вы правы, сейчас ситуация уже не та, и в подобных мероприятиях нет нужды, не так ли?  - я вопросительно выгнул бровь.
        - Хе-хе,  - Лекс погрозил мне пальцем,  - не стоит перегибать палку. Но… я думаю, мы всё же поняли друг друга.
        Глава города взглянул на адвоката, и тот, с несколько недовольной гримасой, взял бересту и начал осуществлять свои финансовые манипуляции.
        В полном молчании сначала ждали мы, потом они, когда мы, попеременно выходя из игры, проверяли свои счета.
        - Всё в порядке,  - ответил я за всех,  - деньги на счетах.
        - Итак?  - Лекс скрестил руки на груди.
        - Я использовал против Экзогена дымовую шашку, вынудив, тем самым, выбраться из пещеры.
        - И всё?  - недоверчиво вопросил Лекс.  - Вообще-то, мы тоже не лаптем щи хлебаем. Такой приём наши бойцы тоже использовали.
        - И как?  - с любопытством поинтересовался я.
        - Химик, который делал шашку и лично принимал участие в операции, отправился на реролл, потеряв последнюю жизнь. Практически одновременно с ним на перерождение отправились ещё двое бойцов. Остальные успели убежать… по свету зверюга их преследовать не стала почему-то.
        Я развёл руками, хлопнув ими о штаны, дескать: «Война, Ваша Светлость,  - пустая игра. Сегодня - удача, а завтра - дыра…»
        - Это не ответ!  - возмутился адвокат.  - В жизни не поверю, что он,  - кивок на Стаса,  - смог её укокошить своей дубиной. У нас бойцы и получше, и в большем количестве пытались с ней покончить… я уже не говорю про амуницию и вооружение.
        - Это ответ,  - спокойно возразил я,  - именно тот ответ, о котором мы договаривались. А по поводу Стахана, то я бы на вашем месте не был бы столь категоричным. В прошлый раз он вынес вас вместе с вашим отрядом бойцов.
        Адвокат побагровел и, подавшись вперёд, прорычал:
        - В прошлый раз было подлое нападение на своих! К тому же, тогда он никого не смог убить, и в честном бою наши ребята от него и места мокрого не оставили бы.
        - Ни не смог, а не захотел,  - поправил я Адвоката.
        - Хватит!  - отмахнулся финансист.  - В любом случае, это не стоит сравнивать с экзогеном.
        - Адвокат прав,  - сказал Лекс, кладя руку ему на плечо и усаживая обратно.  - Экзоген - это совсем другая история. У него нечеловеческая скорость, маневренность и сила. По крайней мере, так говорят все, кому доводилось с ним встречаться.
        - Да не убивал он его!  - снова выпалил Адвокат.
        - Полагаете, что достижения дают просто так?
        На этот раз разгорячившийся Адвокат не нашёлся что ответить, и повисла недолгая пауза.
        - Просто так их, конечно, не дают,  - осторожно начал Холд Фаст,  - но и получить их можно при таких обстоятельствах, при которых решающим фактором может стать удача.
        - Ну, значит, нам просто повезло,  - с лёгкостью ответил я.
        Лекс неодобрительно посмотрел на начальника охраны, затем обратился ко мне:
        - И всё же, хотелось бы понять, что такого особенного вы сделали, чтобы победить этого опасного врага, я бы даже сказал непобедимого.
        Не отстанут, ох, не отвяжутся, пока не вытянут то, как им кажется, самое главное… А я свои секреты тоже не на дороге нашёл. Хотя, конечно, это как посмотреть - главный секрет я как раз нашёл во время пути через лес. Вот только рассказывать им о копытне пьяном и о способе его применения никак нельзя. Ведь если как следует всё сделать, это по местным меркам получится оружие массового поражения… ну или как минимум очень сильный козырь в рукаве.
        Стоит пустить такую дымовую завесу по полю боя, как целые отряды могут потерять боеспособность… и бери их потом голыми руками. Или при штурме другого города - закинул несколько дымовух, и всё - амба. Давать такие возможности этим ребяткам, которые уже успели проявить свои захватнические устремления, чем бы они их не оправдывали, не хочется.
        Что остаётся? Состав на основе свинца? На завтраке, оставшись одни, мы обсуждали разные варианты действий. В числе их был и тот, при котором предполагалась торговля взрывпакетами. Сложно пока сказать, насколько это оружие эффективно, но то, что эффектно - это вне всяких сомнений. Поэтому после демонстрации его в действии наверняка зареченцы захотели бы себе его приобрести. Но сейчас этот вариант отпал, по крайней мере, на неопределённое время. Что же… будем импровизировать:
        - А из чего ваш химик делал дымовую шашку, которую он использовал в той пещере?
        Лекс пожал плечами:
        - Да солому использовал, опилки, чем-то пропитанные… я толком не знаю.
        - Ну, стало быть, это был обычный дым, скорее всего.
        - А у тебя что же, необычный?
        - В моей дымовухе использовалась смесь наподобие пороха, а в ней содержится определённое количество серы - вонючая и едкая вещь, доложу я вам. Может, у зверушки была аллергия на серу? Или для неё она смертельный яд… собственно, соединения серы и так яд, практически для всего живого, в зависимости от концентрации.
        Мои химические рассуждения живого любопытства не вызвали. Видимо, сия наука находилась вдали от его интересов.
        - Ладно,  - произнёс глава города после некоторой паузы,  - давайте шкуру и зубы и можете быть свободны… да, и голову не забудь!
        С облегчением выдохнув, я выложил требуемое на стол, и мы развернулись на выход, как вдруг в спину прилетел ещё один вопрос, которого я опасался. И на этот раз его задал молчаливый Холд Фаст:
        - Постой… ты сказал, что у тебя был порох?
        Я, неохотно развернувшись, ответил:
        - Смесь, наподобие пороха.
        - И где ты взял для неё селитру?  - спросил начальник охраны спокойным, вкрадчивым голосом.
        Внутренне разочарованно выдохнув… всё-таки догадливый гад оказался, я покачал головой:
        - А вот об этом мы с вами не договаривались.
        Троица сразу же напряглась. Взгляды стали колючими и настороженными. Лекс обратился к Холд Фасту:
        - Эта селитра, она для нас важна?
        - Это основной ингредиент чёрного пороха.
        - Да?… И как мы можем сейчас использовать порох?
        - Сейчас особо никак, если его вообще получится сделать, но потом он станет очень важным для города.
        - Значит так!  - хлопнул по столешнице ладонью Лекс.  - Денег больше не дам, и даже не пытайся меня разводить на них… вы и так хорошо получили. Поэтому давай договариваться иначе.
        - Ладно,  - пожал я плечами,  - нам нужна хорошая амуниция, запас еды, оружие, и…  - я мысленно вздохнул, глядя на согласно кивающего мэра,  - …и я хочу понять, какую цель вы преследуете в этой игре.
        После последней фразы Лекс кивать перестал, а взгляд его стал каким-то замороженным:
        - В смысле какую цель? Это же игра. Я развиваю этот город, чтобы он стал сильнее и технологичнее других городов.
        - Игра,  - согласно кивнул я,  - и вы содержите целый город за свой счёт, просто чтобы он стал сильнее других городов в виртуальной реальности, просто так? Ведь здесь даже игровой валюты нет… уж извините, но что-то мне не верится, что вы тратите такие деньги, просто чтобы поиграть в игры.
        - Тоже мне знаток людей… ты многого не понимаешь,  - попытался саркастично усмехнуться Лекс, но было видно, что он смутился.
        Тут и Адвокат с Холд Фастом посмотрели на своего предводителя как-то странно, будто он и впрямь делает что-то не то.
        - Это игра!  - повторил взявший себя в руки Лекс.  - И мы следуем логике игрового процесса. Теперь идите, получайте свою амуницию и всё остальное. Позже Холд к вам подойдёт, расскажете ему про селитру. Всё.
        С этими словами Лекс встал из-за стола, за ним поспешили и его соратники. Что ж… делать нечего, придётся идти… но я чувствую, что в этом вопросе что-то не так. И дело тут вовсе не в каких-нибудь олигархических схемах или причудах… тут что-то другое.
        Холд отвёл нас к завскладу, по имени Неуловимый Джо, где мы подобрали подходящую нам одежду. Решили особо не мудрствовать и, взяв по стандартному шерстяному комплекту - штаны да рубаха, поверх примерили кожаные куртки с металлическими бляхами и такого же фасона штаны. Завскладом говорил, что лучшей защиты для солдат они производить ещё не научились, и я был склонен ему поверить, так как и сам не видел чего-то более серьёзного на других бойцах. Разве что шлемы… но, посмотрев на эти кастрюли, я как-то засомневался - мы вроде как не рыцари его величества, нужны ли нам такие излишества? Но вскоре я увидел более лёгкий и, видимо, самый простой шлем - деревянный, чем-то похожий на шлемы скейтеров и велосипедистов, и решил таки взять… на всякий случай.
        Когда дело дошло до выбора оружия, то Стас с Прокопом оживились. Кин-конг наконец-то вооружился мечом, о котором так долго мечтал. Лично я сомневался, что он действительно будет им пользоваться - уж больно долго он орудовал дубиной… привык, поди, а меч - это совсем другое дело, но раз уж нам разрешили вооружаться как душа пожелает, так чего стесняться. Прокоп быстро остыл. Оказалось, что имеющееся у него копьё точно такое же, как и на складе, но щит он всё же себе взял, и Стасу посоветовал, а то что это за мечник без щита.
        Ну а я и не возбуждался… тяжёлыми железками махать даже и не планировал. Про арбалет было задумался… но тут всё сложно оказалось. Конструкция неидеальная ни в обращении, ни в плане надёжности. Опять таки, болты быстро расходуются, и если не иметь постоянного пополнения из городского резерва, то вскоре воевать станет нечем. В общем, решил я обратиться к здешнему кузнецу, чтобы он мне штыри сделал, да получше, чем в прошлый раз у нас самих получилось.
        Кузнец, здоровый парняга с мрачным лицом, по кличке Sad, выслушав мои объяснения по поводу того, чего я хочу, развернулся и потопал к своему рабочему месту… видимо, это надо расценивать как то, что он всё понял. Ну а пока шла работа в кузне, мне пришлось подробно и обстоятельно рассказывать о пещере, обжитой нетопырями и продуктами их жизнедеятельности. Холд был человеком понятливым: то ли какой опыт за плечами, то ли в городе уже появился новый химик, но о подробностях изготовления смеси он расспрашивать меня не стал… ну да это к лучшему. Получив свои штыри с немного сплющенными концами с одной стороны и просто заточенными с другой, мы пошли затариваться в столовую. Ничего особенного брать не стали, да и особого разнообразия не наблюдалось, но количественно вышло немало, благо мудрый дед где-то на складе умудрился прихватить подобие рюкзака, а то мы всё в инвентарь да в инвентарь. Количество слотов, конечно, выросло, но всё же таскать там запасы еды - не самое умное занятие. Сложнее всего оказалось получить соль, её поначалу выдавать вообще отказались, аргументируя тем, что это крайне редкий
ингредиент и, вообще, стратегический ресурс. Но мы тоже не вчерашние и постоянным упоминанием больших шишек, вплоть до главы города, сумели-таки вытрясти из начальника столовой сто пятьдесят грамм этого стратегического ресурса. Пока мы разбирались с солью, наступил обед, и мы решили не упускать и этот момент, как и сказал Лекс, в качестве благодарности за уничтожение экзогенна.
        Выйдя на свежий воздух из обители скряг и скупердяев, мы подумали на дорожку - ничего случаем не забыли? Пока Стас с Прокопом перечисляли друг другу приобретения, неожиданно в нескольких шагах от меня появился Адвокат, делая какие-то странные знаки рукой. Когда я подошёл, он вдруг спросил:
        - Вы из Зэт Ти четыре восемьдесят три?
        - Чего…?  - опешив, задал встречный вопрос я.
        - А? Нет, ничего,  - Адвокат порывисто дёрнул рукой и быстро зашагал прочь.
        Я не понял, что он от меня хотел, но заметил, как, увидев мою реакцию на его вопрос, он очень смутился. А с учётом того, что видел я его не раз, причём в самых разных ситуациях, я бы даже сказал, что он потерял самообладание… Что же он хотел мне такого сказать?
        Сзади меня окликнули:
        - Ну чего ты там встал?  - возмущался Стас.  - Всё готово, мы идём? Или ты решил здесь заночевать?
        Я, повернувшись в сторону, где за углом скрылся странно ведущий себя Адвокат, задумчиво посмотрел на дорожку, вымощенную камнями, на верхушку административного терема, утопающую в сиянии полуденного солнца. Возможно, из какого-то окна он сейчас за нами и наблюдает… а может, и сам Лекс, а может, даже это был его вопрос.
        - Идём,  - ответил я и, повернувшись к своим друзьям, зашагал прочь.
        Примечание: "Война, Ваша Светлость,  - пустая игра. Сегодня - удача, а завтра - дыра…" (Песнь об осаде Ла-Рошели).

        Глава 19. Две недели спустя

        Куски мяса, насаженные на веточки, капали жиром на алые угли, шкварча и распространяя вокруг интригующий запах. Несмотря на то что обед мы готовили в распадке, всё равно приходилось следить, чтобы дыма было как можно меньше. Соответственно, водой тушить костёр также было строго-настрого противопоказано… да и не было у нас воды для таких расточительных целей, если честно. Ближайший источник - озерцо, возле которого меня лихо отправил на перерождение волчара, а до него несколько километров, так что всё песочком присыпаем.
        А ведь казалось бы, к чему такие предосторожности? Мы уже не те слабаки, что попались зареченским людоловам, и уровни повыше, и амуниция гораздо лучше. Однако было чего остерегаться… И дело тут даже не в близком расположении точки возрождения от того места, где мы сейчас золото копаем, хотя и это тоже, конечно… мало ли кто там может появиться. Дело в том, что неделю назад мы все, не только мы трое, а, похоже, все игроки узрели перед своими очами такое вот сообщение:
        Внимание! Глобальное сообщение: Город Заречный, глава города Лекс, первым достиг уровня - крепость! Город получает игровой бонус: 640 очков цивилизации, также стали доступны скрытые возможности для создания оружия. Поздравляем!
        Вот так вот… теперь наверняка за километр от города можно расслышать хлопки открываемых бутылок шампанского и крики - да здравствует король Лекс!  - думали мы, но вскоре выяснилось, что всё несколько сложнее. Первое, что сразу бросилось в глаза - небывалая движуха на форуме. Тему левел апа Заречного не обсуждал разве что ленивый, вскоре пошли предложения о покупке любой инфы о городе и его ключевых игроках. Мы было даже чуть не соблазнились, но ввязываться не стали, а решили послать деда на разведку, чтобы он посмотрел, что вообще там творится вокруг города.
        Сутки ушли у Прокопа на разведку. Мы, ожидая его, не забывали и про основное занятие - добычу золота. Таки действительно затея была не зряшная: за одиннадцать дней трудов набралось уже почти двести грамм небольших самородков и золотого песка.
        Вернувшийся дед рассказал о том, что вокруг города постоянно шныряют подозрительные личности, с которыми он чудом не столкнулся, но самое интересное - это сам город. Теперь это не заштатное село, а монументальное сооружение… вернее, даже целый комплекс. Внушительная каменная стена, высотой метров шесть, усеянная рядом зубцов - чисто классика. За стеной возвышается натуральный средневековый замок с башенкой и шпилем. Судя по густому дыму, поднимающемуся с южной стороны, вовсю работает кузня или ещё нечто металлургическое - в общем, красота.
        Поскольку основная нагрузка по добыче драгметалла лежала на нас со Стасом, было решено снова отправить деда соглядатаем - уж больно интересно было, что там будет происходить и к чему приведёт этот ажиотаж… да и чего греха таить, очень было любопытно, какими новыми возможностями теперь обладает город, какое новое оружие появится у его бойцов, а то и механизмы какие на стенах начнут появляться. В общем, было решено, что инфа не дешевле золота, и дед через пару дней вновь отправился на спецзадание.
        И вот как отбыл Прокоп, мы неожиданно столкнулись с новой напастью - в нашу, как нам казалось, глухомань, пожаловали целых две группы людоловов, с разницей в несколько часов. Вовремя заметив первую группу, повезло, что мы выглядывали из-за рва, а их силуэты были хорошо заметны издали, мы по-тихому ретировались. Группа миновала распадок, хотя и осмотрела внимательно следы нашей деятельности. И мы уже расслабленные и довольные тем, что одурачили охотников за рабочей силой, чуть не нарвались на вторую группу, еле-еле успев сигануть в ров, благо вторая группа двигалась западнее первой, и наши следы не заметила.
        Хоть мы и не попали к ним в лапы, тенденция была тревожной, людоловы явно были из других поселений - бедная одёжка, примитивное оружие, зато количество игроков в группе доходило до десяти, и это мне совсем не нравилось. Похоже, что столь пафосный успех Заречного вызвал детонацию известного места у огромного количества менее успешных градостроителей, и теперь они решили во что бы то ни стало догнать и перегнать! Поэтому теперь нам и приходится соблюдать меры предосторожности и постоянно оглядываться вокруг. А ещё назрела потребность в убежище, так как хранить инструменты, да и прятаться самим, в случае нападения, негде, вот только и мест для создания убежища в округе как-то не нашлось.
        - …Когда я устроился на своей старой лёжке да глянул на город, то даже не понял, что происходит… народ вокруг стен суетится, бегает, а после полудня стало ясно - ров они собрались копать!  - воодушевлённо вещал вернувшийся Прокоп, отхлёбывая отвар душицы, восстанавливающий энергию.  - Ну я переночевал и на следующий день смотрю, а ров-то у них споро получается, к вечеру уже треть периметра окопали. Про глубину не скажу, с моей позиции плохо видно было, но метра полтора, наверное, будет… А вот ширина - все три, пожалуй.
        - А что с вооружением?  - не удержался и вставил я.
        Дед нахмурился и проворчал:
        - Слушай и не перебивай, тогда и узнаешь… любопытствующая молодёжь. Значит, о чём это я?…  - задумался на секунду Прокоп.  - А, ну так вот. Решил я с утра податься в обратный путь, да пока собирался, поглядывал, как у них работа идёт, а шла она очень хорошо, чую, тут какая-то игровая приблуда им помогала. Мы-то когда глину рыли, ничем подобным даже и не пахло. Но не дали им дело завершить. Когда я уже уходил, слышу шум странный, непривычный, крики какие-то, а затем труба на всю округу как задудит! Тревога, значит. Ну я бегом назад. А там… нападение на город. Какие-то селяне чуть ли не с вилами да мотыгами с запада наступают, с той стороны рва не было. Селяне селянами, а лестницы при них были - вот тут-то и началось. С каким-то странным отрывистым скрежетом взлетели каменюки в воздух и в сторону нападавших. Мне толком не видать ни шиша, поэтому, пока я позицию поудобнее выбирал, там уже всё в полном разгаре было. То ли требушеты, то ли баллисты это были, я в этом не копенгаген, но когда каменюками бросались в толпу, была чётко видна полоса, по которой булыган по земле катился, там уже никто не
вставал. Но и сельпо тоже сообразило малость рассредоточиться, и снаряды падали почти без толку. Тут уж городские артиллеристы поменяли тактику, начали швыряться порцией камней, но размером поменьше - эдакая картечь. Но пока суть да дело, нападавшие уже на стены полезли, и бойня началась на стенах и у ворот.
        Дед умолк, чтобы промочить горло, но на этот раз не выдержал Стас:
        - Ну и что, взяли город?
        - Да кто знает, может, и взяли бы, народу у нападавших было немало, да только в замке была куча бойниц, а в них арбалетчики… или, быть может, лучники, мне видно не было, да только когда селяне на стену вылезли, их начало так выкашивать, что я аж присвистнул. Потом ещё пытались ворота поджечь, хвороста и веток натащив, но без особого толка, хотя закоптили основательно.
        Мы сделали паузу, дав очевидцу баталии допить отвар. Затем я всё же решил уточнить нюанс, показавшийся мне странным:
        - Ты говорил народу у нападавших было немало, а это примерно сколько?
        - Да как я тебе их там посчитал бы?! Но, думаю, больше, чем у обороняющихся было. Это ведь и любому пню ясно, что у нападающих должно быть численное превосходство, желательно раза в три… там поменьше было, конечно, но перевес был.
        - Интересно, откуда взялась такая орава? Если Заречный смог достичь уровня крепости, то для этого ему было нужно необходимое количество очков цивилизации, а это прямо коррелирует с количеством народа в нём. Ты говоришь, что нападавшие были более отсталые в развитии, стало быть, у них ещё у самих город максимум на уровне большой деревни. Следовательно - откуда столько народу?
        - Может, это стадо нубов неудачников было, вот народу много, а очков для развития города всё равно не хватает,  - поделился своей версией Стас.
        - Может, так,  - задумчиво хмыкнул дед,  - а может, для нападения на Заречный объединились два или более посёлка.
        Стас присвистнул:
        - Во дела… то тишина кругом, все по своим норам сидели, а тут вдруг целые походы устраивают, и чего это их так разобрало?
        - Ну наш-то городок, ныне каменная твердыня, на месте как раз и не сидел, мы-то к нему попали по особому, так сказать, приглашению, и вот результат,  - сказал я.
        - Да шиш бы ему был, а не результат, если бы мы ту бестию не уконтропупили… до сих пор, наверное, бы кирпичи копили!  - ответил Стас.
        На том обсуждение инцидента и закончилось. После игры я полазил по форуму и нашёл видеоролик, снятый из башни Заречного, на котором было видна волна нападающих и работа катапульт. Были и ещё ролики, уже со стороны нападающих, но там хорошей картинки не получилось, так что смотреть было не на что.
        Утром мы, как всегда, принялись за работу, отправив Прокопа за водой.
        Вода у нас у самих уже под ногами хлюпала, с её помощью мы промывали золото, но для употребления внутрь она не годилась. Стас решил как-то раз попробовать. По утрам она немного отстаивалась и была уже на вид прозрачной, но после употребления наградила нашего Геракла мощным дебафом отравления. Стас лежал восемь часов обессиленный и со шкалой здоровья в красной зоне.
        Почему напасти в последнее время случаются, как только мы куда-нибудь отправим деда?  - подумалось мне, когда я услышал тревожное восклицание Стаса:
        - Вниз!
        Укрывшись за стенками ручья, ныне основательно нами перекопанного, я посмотрел на паникёра.
        - Там движение!  - кивнул он за край отвала, по правую руку.
        Я осторожно приподнялся, дабы взглянуть в ту сторону, но ситуация уже вышла из той стадии, где было бы уместно пассивное наблюдение. Это была группа людоловов, и нашу резкую реакцию они также заметили и решили не упускать, так сказать, инициативу, а потому перестали маскироваться и бежали, не скрываясь.
        - К бою!  - рявкнул я, но Стас и сам уже всё увидел.
        - Бросить оружие! Лечь на землю!  - выкрикнул кто-то из бегущих.  - Вы окружены!
        - Ага, щас…  - буркнул Стас, после чего в каждой его совковой лапе появилось по кожаному неровно бугрящемуся мешочку.
        Я поспешил последовать его примеру, и в сторону бегущей группы игроков, численностью в человек семь, полетели наши подарки… впрочем, обезьян там, похоже, было больше, чем людей, но вряд ли сейчас это имело значение.
        Ба-бах! В паре метров от нападающих сверкнула багровая вспышка, и заклубился свинцово-тяжёлый плотный дым. Недолёт. Ещё пару мгновений и - шарах! Один из бегущих закувыркался. Ба-бах! Ба-бах! Образовалась дымовая стена, из которой будто из грязно-молочной пелены выскочили трое, причём один из них побежал куда-то в сторону, затем упал, споткнувшись. А вот оставшуюся пару ни осколки, ни оглушение ни взяло, и удивляться они, похоже, не умели. Ладно, тогда испробуем бола.
        Стас уже начал вылезать наверх, желая, видимо, дать отведать супостатам силушки богатырской, а я пустил вход ещё одно наше оружие. Сработало как на показательных бросках - ремень оплёл ноги, глухо вдарив гирьками по коленам бегущего, отчего тот так резко рухнул на грудь, что ноги его задрались высоко вверх, я даже начал беспокоиться за его позвоночник.
        Стас уже начал лупить последнего оставшегося на ногах, и я подумал, что пора и мне вылезать из окопа, дабы принять посильное участие, но вдруг заметил, как меня накрыла чья-то тень. Солнце находилось позади меня и подняться высоко ещё не успело, поэтому я сразу же обернулся, но было уже поздно… кинжал взять я успел, а хоть что-то предпринять - уже нет. Удар сдвоенных ног вбил меня в стенку промоины, вышибая дыхание. Лишь чудом я успел откатиться в сторону, и дубина, украшенная шипами, врезалась в землю рядом с моей головой. Продолжая движение, попытался подняться на ноги, и это удалось, но тут же по спине вскользь прошлась та же дубина.
        Вы получили урон: 19. Внимание! Получено кровотечение.
        Удар не прибавил мне приятных ощущений, зато прибавил немного скорости, и я смог перекатом выбросить себя из промоины ручья, наотмашь взмахнув клинком… кажется, кого-то задел.
        Поднявшись на ноги, бросил быстрый взгляд в сторону Стаса и, наверно, обречённо выдохнул бы, если бы не дышал как лошадь во время галопа - те нападающие, которых скосило первыми взрывами, уже на ногах и окружают бешено вертящегося Стаса, видимо, их просто оглушило хорошенько, ну и осколками поцарапало, и не более того. Впрочем, достижение Геракл, абы кому не дают, уже двое противников лежат без движений и вставать, похоже, не планируют.
        А вот против меня двое: один с той самой шипастой дубиной, другой с копьём - оба волосатые орангутанги. Пока они выбирались из промоины, я взял в руку второе бола и, держа его за одно из грузил, начал раскручивать над головой. Бам! И орангутанг роняет дубину, заваливаясь назад. Второй оказался проворнее и, подставив копьё, дернул его так сильно, что намотавшийся на древко ремень вырвало у меня из руки. Орангутанг, ухмыльнувшись, махнул своим орудием, и удар пришёлся по левой груди и руке. Он получился режущим, и если нагрудная защита выдержала, то по левой руке заструилась кровь.
        Вы получили урон: 11. Внимание! Вы получили кровотечение.
        В растерянности, не понимая, что делать, я взял один взрывпакет в руку и, размахнувшись, бросил его под ноги копьеносцу, одновременно пытаясь отпрыгнуть и повернуться к нему спиной. Бум! и тишина…
        Вы получили оглушение - 4 секунды.
        Получено 470 очков опыта.
        Подрывник +1. Получено 160 очков опыта.
        В ушах нарастает мерзкий писк, руки и ноги словно не свои. Тем не менее, пытаюсь подняться, хоть и не очень успешно. Перед глазами всё плывёт, но всё-таки я вижу, как в промоине лежат два тела. У одного, того что с дубиной, полоска жизни отсутствует, видимо, за него мне опыт и дали; у того, что с копьём, жизнь сбита наполовину. Собираюсь добить, пока не очнулся, но справа замечаю движение и, чуть повернувшись, вижу, как один из тех, кто окружал Стаса, подбегает ко мне, видимо, привлечённый взрывом. Снова удар дубиной, и на этот раз серьёзно. Падаю на землю, фиксируя цифры урона… бар жизни уже сполз в красную зону, но второго удара не следует. Вместо них какие-то крики, среди которых я узнаю голос Прокопа:
        - Убили, гады! Убили…
        Вокруг шум схватки, удары, крики, затем всё начинает смещаться куда-то в сторону… Я, слегка придя в себя, поднимаю голову и вижу, как уже знакомые бойцы города Заречного гонятся за убегающими людоловами.
        А они-то откуда тут взялись? И где Прокоп? Или мне его голос померещился? Нет… Это неправильный вопрос - где Стас? Вот что сейчас главное.
        С трудом уже который раз поднимаюсь на ноги, пытаясь одновременно зажевать лечебный одуванчик, и оглядываюсь: зареченцы действительно гонят напавших обезьян, причём часть из них уже не успела убежать. Мой взгляд натыкается на тело Стаса в окружении трёх тел его противников. Нет-нет-нет! У него же оставалась последняя жизнь!
        Ковыляю к нему, и, когда остаётся несколько шагов, моя энергия падает почти до нуля. Ползком, ничего, немного осталось.
        Добравшись до Стаса, я с удивлением понял, что он ещё жив - бар жизни настолько мал, что его и не разглядишь просто так. Начинаю запихивать ему в рот лечебные растения, не очень разбирая, где какое; кажется, заодно вперемешку с остальными там и лисьи корешки, повышающие восприятие.
        - Жуй!  - кричу я.
        И Стас начинает медленно двигать челюстями. Я осматриваю его повнимательнее и диву даюсь - как он сумел выжить? Помимо гематом и, кажется, перелома правой руки, у него столько кровотечений, что вокруг уже лужа натекла. Поэтому я начинаю облепливать его подорожниками из своих запасов.
        - Стой…  - хрипит чуть пришедший в себя Стас.  - Ты сейчас сам умрёшь.
        - Жуй молча, а то подавишься, а ты сейчас от одного кашля концы отдашь!  - бурчу я и сам ощущаю, как уходят последние силы.
        - Не трать на меня, у меня всё равно последняя жизнь… долго с ней всё одно не пробегать. Останови у себя кровь… останови сказал!  - попытался рявкнуть Стас, видя, что я налепливаю последний кровоостанавливающий листок на его колотую рану в боку, но вместо грозного рыка получилось неубедительное сипение.
        - Ничего… ещё пово…
        Вы умерли. Оставшееся количество жизней: 1.
        Возрождение на точке респауна через 2 часа 59 минут.

        Глава 20. Квест

        Серые плиты точки возрождения поблёскивали на солнце, успевшем за истёкшие три часа подняться в зенит. Припекало… периодически с жужжанием мимо пролетала какая-нибудь муха, потрескивали кузнечики.
        На краю площадки, выступавшей над руслом пересохшего ручья, сидел, свесив ноги, Прокоп, рядом Стас, перемотанный серыми бинтами, с подвешенной на перевязи правой рукой.
        Появился на респауне я бесшумно, но друзья сразу меня заметили.
        - Ну наконец-то,  - буркнул дед,  - а то я думал, уже зажарюсь здесь.
        Я, подойдя, тоже сел на край площадки и, взглянув на госпитальный вид Стаса, спросил:
        - Неужто не отлечили? Лекарств не хватило?
        - Да отличили,  - махнул здоровой рукой угрюмый Стас,  - просто дебафф перелома на сутки сохраняется.
        Кивнув, я уже обратился к Прокопу:
        - Дед, ты кого на помощь нам привёл, не Зареченских, часом? Да и на помощь ли?
        - На помощь, конечно, этих чертей, что на вас напали, стоило мне только на минуту отлучиться - всех перебили, так что, почему не на помощь…
        - Просвети тугоумного, а откуда они здесь вообще взялись? И с какой целью? Уж не как в прошлый раз ли? И вообще, вы не боитесь тут так сидеть? А если убиенные нами гаврики также сейчас появятся?
        - Ты, видать, и впрямь туго соображаешь. Гаврики не такие дураки, чтобы сейчас тут снова появляться, они уже поняли, кто и насколько хорошо им накостылял. А по поводу городских, сам подумай: мы-то здесь, тебя спокойно дожидались, а они,  - взмах рукой в сторону нашего лагеря, откуда виднеется дым от костра,  - там сидят и что-то уже варят, похоже.
        - Ага, стало быть, мимо проходили и решили нам помочь?
        - И да и нет…  - неопределённо повёл рукой дед.  - Они специально нас искали и пришли к тому озеру, где нас первый раз приняли, ну а там я воду как раз набирал. Они мне сразу сказали, что по нашу душу, но с миром, точнее, с деловым предложением. Пока я раздумывал, что им ответить, раздался далёкий взрыв. Они насторожились, ясно дело, звуки в нынешних реалиях не частые… а я и вовсе понял, что дело пахнет скипидаром, так как никто, кроме вас, в этих местах ничего взрывать не мог, а если всё-таки взорвали, стало быть, на то нашлись веские причины. Ну и помчались мы к вам… а дальше ты всё знаешь, наверное.
        - И какое же у них предложение?
        - А вот это, давай у них и спросишь, чего время зря терять, айда к ним!
        Мы спрыгнули на песчаный грунт и побрели в сторону наших раскопок, кажется, уже бывших.
        Над костром побулькивал котелок, в котором какую-то жижу сосредоточенно помешивал, ну надо же,  - Дэн Корр. Пятый уровень.
        Какая встреча, однако… Возглавлял группу зареченцев Арсен Болт, сразу махнувший нам приглашающе рукой.
        Мы уселись рядом с ним, неподалёку от источника аппетитного запаха. Когда меня заметил Дэн, то на мгновение остановился, а лицо его приобрело нехорошее выражение.
        - Отставить, Дэн!  - тихо сказал Арсен.  - Все счёты в прошлом. Сейчас мы здесь совсем с другой целью.
        Повар что-то буркнул себе под нос и продолжил помешивать варево. Арсен повернулся ко мне:
        - У тебя, надеюсь, нет никаких детских обидок за прошлое?
        - Мир, дружба, жвачка,  - ответил я вполне искренно.
        - Ну и отлично, тогда сейчас пообедаем и перейдём к делу. Дэн, хватит там сопеть, давай разливай уже!
        - Э, нет,  - возразил я,  - сначала дело, потом разделим трапезу. Может, у вас такое дело, что обедать вместе нам будет не с руки.
        Арсен хитро улыбнулся:
        - Не бойся, думаю, дело тебе понравится, ты ведь химик?
        - Ну…
        - Ну вот, значит, по твоей части, и предложение тебе делает сам Лекс.
        - Да…? Странно, что-то случилось? С чего это Лексу обращаться к нам за помощью? Вы теперь вроде и сами с усами.
        Арсен поскрёб трёхдневную щетину и задумчиво ответил:
        - Случилось много чего, наверное, и сам должен знать, если за игрой следишь. А по поводу того, что с усами… то, как известно, на каждую хитрую гайку…
        - Так чего случилось-то?  - уже не выдержал я.
        Но, вместо ответа, Арсен приказал всем собираться для приёма пищи, а повару - раздавать порции.
        Пока все ели, я посматривал на городских. На этот раз их было восемь человек. Среди уже знакомых лиц заметил игрока, которого прежде не встречал: Ингвар. Девятый уровень.
        Игрок видом напоминал эдакого викинга, с татухой рассекающего воздух топора на плече и бородищей, заплетённой в две большие косы. Мы-то ещё в городе от лишней растительности избавились, как только возможность подвернулась, да и с собой бритву у Сэда прихватили. У остальных членов группы Арсена также наблюдались перманентные проблемы с растительностью на лице, но этот кадр бороду свою явно холит и лелеет.
        - В общем, так,  - заявил Арсен, доскрёбывая свою миску.  - Сразу должен тебя предупредить, что каков бы ни был твой ответ на наше предложение, всё мною сказанное вы должны хранить в секрете и никому эту информацию не передавать. Это понятно?
        Мы согласно кивнули.
        - Что ж… теперь надеюсь, никто из вас не будет говорить, что его не предупреждали,  - сказал Арсен, и это, судя по всему, был камень в мой огород.
        Арсен выждал паузу, посмотрев на меня и удостоверившись, что мы его внимательно слушаем, продолжил:
        - Судя по всему, у нас завёлся новый экзогенн, и Лекс хочет, чтобы вы его снова ликвидировали.
        Я поднял брови:
        - Вы три часа назад отбили нас у стайки какой-то гопоты и теперь предлагаете нам ликвидировать экзогенна. Я всё правильно понял?
        Арсен утвердительно кивнул.
        - В таком случае, что вам мешает сделать это самим? Тем более, в прошлую нашу встречу с Лексом я рассказал, как мы это сделали.
        - Мешает нам то,  - ответствовал Арсен,  - что Экзоген у нас на этот раз другой. Водный или речной, если быть точнее… хотя кто их разберёт, какие они, но этот точно водоплавающий, да ещё и здоровый. Я тебе скину в личку имеющееся видео по поводу него, но там особо много не увидишь… тварь постоянно под водой, лишь ненадолго показывается на поверхности перед атакой.
        - Ну так и грохнули бы её хорошим зарядом, я же рассказал вашему руководству, где взять сырьё для пороха!  - не раздумывая, ответил я.
        Арсен тяжко вздохнул:
        - А то мы сами не додумались… да только не получается у нашего пиротехника что-то, не взрывается ничего. Да и думается мне, что, даже будь у нас заряд, одним этим проблему не решить…
        Тут я был вынужден согласиться, экзогены - черти с сюрпризами, правда, и не понимал пока, что так смущает Арсена. Также мне показался странным и ещё один момент:
        - Погоди, Арсен, а почему ты сразу не написал мне сообщение на игровой аккаунт, а пришёл сюда целым отрядом… да и откуда вы узнали, что мы здесь?
        Командир Зареченского отряда усмехнулся:
        - Так бы и пришлось писать тебе, но разведка как-то засекла одного из ваших, наблюдающим за крепостью, и проследила его обратный маршрут, так что мы знали, где вас искать. А просто излагать суть дела по почте, а затем ждать вашего прихода - сейчас не самая лучшая идея… вероятность того, что вы самостоятельно дойдёте до крепости крайне мала. Ну так что, пойдёте с нами?
        Я посмотрел на Стаса с Прокопом, они пожали плечами, а Стас преувеличенно бодро сказал:
        - А и дело! Пойдём сходим, прибарахлимся заодно, а то давно не ходили к славному граду.
        Прокоп от таких слов скривился, будто раскусил гнилой лимон, а Стас неожиданно продолжил, не забыв выразительно посмотреть на меня:
        - Скажите, любезный, а жив ли ещё торговец Дон Пачо?
        Арсен, несколько обескураженный таким вопросом, брякнул на автомате:
        - Да жив… что ему будет?
        Собравшись, мы выступили, но не на юго-запад, как в прошлый раз, а на восток. Поначалу мы спокойно шли, не выдавая своего недоумения, наверное, Арсен знает, куда идти.
        Довольно скоро, как мне показалось, пошли хорошо знакомые места: озерцо с истреблёнными волками-убийцами, степь с лесными островками, а потом мы и вовсе начали приближаться к реке. Я открыл карту… ну точно - недалеко от нашего маршрута когда-то располагался первый наш лагерь, где мы получили первый свой металл. Левее по карте проходила полоса нашего движения с Прокопом, а ещё дальше, меня одного, через леса, болота, к тому маленькому озерцу, на берегу которого я впервые оказался в этой игре. Сколько же времени уже прошло… наверное, не так много, а кажется, что целый год.
        Отряд Арсена остановился на берегу, и пара бойцов полезла в камыши. Сначала я не понял, зачем им понадобилось лезть в воду, да ещё и чащобу, но вскоре перед нами предстала ладья с парой вёсел на каждом борту.
        Стас присвистнул:
        - Ничего себе… и давно вы такими посудинами обзавелись?
        - Относительно недавно - ответил вдруг Ингвар, явно с гордостью поглядывая на плавательное средство… не иначе как про себя называет его драккаром.
        Далее мы шли по воде. Несколько непривычно, надо сказать, но куда более комфортно. Воды и еды на борту хватало, так что от жажды помереть, как в прошлый поход к городу, мне не грозило… знай только сменяйся на вёслах каждые полчаса, да в ус не дуй.
        - Арсен, сколько нам идти до города таким макаром?  - спросил я.
        - Завтра к утру дойдём.
        - А чего так долго? Пешком быстрее получается.
        - Во-первых, я тебе уже говорил, что пешком сейчас ходить небезопасно, а во-вторых, по темноте не пойдём, потому как влететь куда-нибудь можно, а даже если и не влетишь, всё равно медленно получается… оно того не стоит.
        Выйдя из игры, я заглянул на почту - обещанные видеоролики имелись, и я не замедлил их воспроизвести. На первом видео была видна посудина с парусом, раза в два больше той, на которой плыли мы. Однако не слабо приподнялись зареченцы с нашей помощью, ох чую, продешевили мы тогда с этим экзогенном… ох продешевили. Баркас, или как его следует называть, выполнял явно рыболовные функции, о чём свидетельствовала браконьерская сеть, уходящая с кармы в воду. Баркас находился примерно на середине реки, и ничего криминального вроде бы не происходило, но игроки, стоящие на берегу рядом с оператором, так не считали и, возбуждённо гомоня, тыкали пальцами в посудину и чему-то удивлялись. Разглядеть что-то на самом баркасе было трудно, кроме суетливых фигурок матросов. Через пару секунд я убедился, что суетиться матросам действительно было из-за чего - ближе к карме борт корабля вдруг брызнул щепками, отчего посудину неслабо тряхнуло, затем с противоположной стороны борт также ощетинился разломанными досками. Пробой произошёл главном образом недалеко от ватерлинии, и похоже спускался за неё, так как кораблик
начал с похвальной быстротой тонуть… через секунд десять о его существовании напоминал лишь водоворот, кружащий вокруг себя несколько деревянных обломков.
        Ничего себе, сходили на рыбалку… можно, конечно, было подумать, что горе-рыбаки просто нарвались на какое-нибудь плывущее бревно или ещё как-то рационально это объяснить, но я-то уже понимал, что без етитской силы тут не обошлось.
        Однако оставалось непонятным, как именно это произошло. Просмотрев видео ещё раз, заметил, как перед катастрофой судна к нему приближается нечто, слегка, а может быть, и не слегка - на таком-то расстоянии, возмущающее воду, но что конкретно, так и осталось загадкой. Может, плавник Леоплеврадона, если у них, конечно, были наспинные плавники, может, чья-то гигантская туша, из-за близости поверхности воды, проплывая, создавала небольшой водный горб и завихрения.
        Второе видео помогло мне ещё меньше. Опять рыбалка, судя по всему, только ладья очень похожа на уже виденную сегодня в игре. Суета, крики, изображение дрожит и мечется, удар… но ладья по-прежнему цела, а в следующий момент в кадре появляется берег, на который все гурьбой высаживаются. Лишь на короткое мгновение камера мазнула по речной поверхности, по которой гуляли характерно расходящиеся волны, а у истоков этого возмущения мелькнула чуть более тёмная, чем сама вода, часть тела… гладкая, влажно поблёскивающая. Вот только определить толком габариты или хотя бы силуэт, так и не удалось - слишком быстро всё происходило, и вода тёмным покровом скрывала практически всё. Позже оператор вновь вернул фокус на реку и ещё минут пять всматривался в неё, но более ничего необычного не произошло.
        Мда… что тут скажешь, рыбнадзор у городских появился классный - вон как браконьеры паникуют. Интересно, а как они видео в игре снимают? Я что-то у себя такой функции не наблюдаю. У Арсена надо будет поинтересоваться.
        На следующее утро мы, по уверениям кормчего, так сказать, подходили к городу, хоть его и не было видно пока. По реке стелился белый туман, и скрипы уключин добавляли меланхоличной мрачноватости в атмосферу. После просмотренных видосов я вдруг задумался - а не отправит ли и нас на дно новый Экзоген?
        - Ну, стопроцентной гарантии никто не даст,  - решил успокоить меня Арсен,  - но как уже успели заметить, он нападает на более крупные суда либо на несколько мелких, на таких одиночек, как мы, ещё ни разу не нападал. Так что, может, и дойдём без приключений… ну а если нет, сам во всех подробностях и увидишь, с кем придётся иметь дело, раз видео тебя не устраивает.
        - А как вы-то видео снимаете, кстати?
        - Эта функция становится доступной на десятом уровне.
        Хм… ну теперь понятно, почему видеоматериала так мало - далеко не все там настолько прокачаны, плюс оказаться такому игроку в нужное время и в нужном месте вероятности ещё меньше.
        Через полчаса перед нами раскинулись луга и холмы, освещаемые утренним солнцем, за ними уже виднелся силуэт крепости. На склоне одного из холмов белело стадо овец с тройкой конных пастухов.
        - Что, теперь животноводству зелёный свет дали, как я посмотрю,  - усмехнулся я.
        - Ага,  - поморщился Арсен,  - только теперь от отрядов макак голозадых отбиваться приходится, но с ними охрана более-менее справляется.
        Рядом с крепостью, на берегу, шло строительство порта, или точнее каких-то портовых складов. Одновременно уже на стапелях красовался скелет будущего баркаса, судя по размерам, ничего так… впечатляет.
        Сам город серьёзно изменился. Основные дороги вымощены брусчаткой, некоторые здания прибавили росту и стали каменными, от них и от стен стало значительно сумрачнее.
        В уже знакомом помещении административного терема, ныне донжон замка, нас ждали знакомые всё лица… только Холда не наблюдалось. Лекс и Адвокат сидели за массивным столом маренного дуба, отчего-то не заставленный балыками, гусями с яблоками, да прочей икрой баклажанной, заморской. Напротив, всё выглядело как-то неуместно офисно. Перед Адвокатом лежали какие-то бумаги, перед главой - обширный плакат, как мне сначала показалось, приглядевшись, я узнал в плакате карту, видимо, окружающей территории. Интересно, зачем она ему понадобилась? Чем игровая не устраивает?
        - Ну что, присаживайтесь, давно не виделись!  - с усмешкой предложил Лекс.
        - Да уж давненько,  - буркнул я.
        Мэр города или, наверное, теперь даже князь, не обращая внимания на мои слова, продолжил:
        - Арсен ввёл вас в курс дела?
        - Ну…  - повёл я неопределённо рукой,  - в общих чертах.
        - Отлично, тогда слушайте сюда! Оправдались самые худшие наши ожидания - после перехода на следующий уровень развития нам в подарок разрабы подарили нового экзогенна, соответствующего нам, так сказать.
        - Ну я понимаю разрабов, у них работа такая, но вам-то, сыну губернатора, не буду называть какой области, вам-то это зачем? Неужели жизнь так скучна?
        Да-да… мы тоже кое-что могём, если сеть как следует прочесать и сложить воедино кое-какие данные. Честно сказать, утверждение о том, что Лекс тот, кем я его назвал, лишь мои смелые догадки, отчасти базирующиеся на инфе из сети, которая в свою очередь также не имеет статуса - сто пудов, зуб даю. Но я всё-таки решил протестировать нашего князя - вдруг проймёт? Ну а нет, так просто дураком назовёт… переживу как-нибудь.
        Лекс на мгновение опешил и сбледнул с лица, но, быстро покраснев, шарахнул кулаком по столу и рявкнул:
        - Ты опять за своё, Предниперкартазол! Тьфу! Не твоё дело, что мне делать и зачем! Уяснил?!
        Мне оставалось только сокрушённо кивнуть головой - не прокатило. Успокоившись, Лекс продолжил:
        - Мы вас нанимаем для того, чтобы вы уничтожили этого экзогена, раз уж вам посчастливилось расправиться с предыдущим. В помощь вам дадим того, кто потребуется, а вы должны придумать способ, как нам его извести.
        - Как я посмотрю, это не единственная ваша проблема. Видео, на котором происходит эпичный штурм стен города, пользуется популярностью, да и вокруге стало неспокойно после вашего левел апа.
        - Это ерунда,  - отмахнулся Лекс,  - с этими обезьянами мы справимся, если, конечно, не застрянем в развитии. А вот уничтожение новой напасти нам для этого и требуется. Теперь в нашем городе людей значительно прибавилось. Встал вопрос о снабжении провиантом, а эта мойва матировавшая, нам всю добычу гробит на корню - нападает всегда именно на те суда, которые занимаются ловлей рыбы. В итоге мы теряем корабли, на которые уходит немерено ресурсов, людей и очки цивилизации, ну и, собственно, рыбу! Понимаешь, в чём суть?
        Я, естественно, кивнул - чего же тут непонятного.
        - Ну а сами как-то пробовали решить вопрос?  - спросил я.
        - Да как тут попробуешь… вся надежда была на химика, но он так и не смог из того сырья, который ты нам указал, изготовить бомбу.
        Мне послышалось, или в его голосе действительно проскользнули укоризненные нотки? Тут даже решил подать голос Адвокат:
        - Да этот краб нас разводит просто-напросто! Из трёх простых компонентов у него порох не получается, видите ли.
        - Ну так что?  - обратился ко мне Лекс.
        - Ну, я пока затрудняюсь ответить что-то конкретное,  - забубнил я,  - надо к химику вашему сходить, прикинуть что к чему.
        - В общем, так,  - хлопнул по столешнице Лекс,  - если вы ликвидируете экзогенна, то каждому по восемьдесят тысяч, ну и кое-какие штучки из наших закромов, ну а если нет, на нет и суда нет… согласны?
        Мы со Стасом и Прокопом переглянулись - это уже прям традиция какая-то.
        - Хорошо,  - ответил я.
        Внимание! Вы получили задание от главы города Заречный: уничтожить экзогенна. Награда за выполнение вариативна.

        Глава 21. Есть ещё порох в пороховницах

        Выйдя из хором княжьих, я отправился искать здешнего горе-химика. Стасу и Прокопу все эти нудные штучки были не интересны, ещё на пляже насмотрелись, а потому отправились осматривать город и к торговцам заглянуть собирались.
        С помощью Цу Адвоката нужного игрока я нашёл - здешний Менделеев по имени Кысь обитал в небольшой кирпичной пристройке. Пристроена она была, как ни странно, к городской стене, что выглядело не очень логично, если учитывать, чем он тут должен промышлять. Впрочем, осмотрев его наработки, я понял, что и стене, и пристройке ничего не угрожает.
        - …Да я уже как только ни смешивал, но получается только вяло горящая смесь. И гранулировать пробовал, но всё равно реакция слишком медленная… последний раз верхнюю часть корпуса заряда с грохотом вышибло, и то хлеб! А я столько корячился, чтобы всё это измельчить. Даже по справочникам полез, на предмет - а не дурак ли я? Ну разве всего упомнишь?!  - горячился Кысь.
        Я его вполне понимал… сам ещё только когда обнаружил мышиный помёт, попытался изготовить вожделенный состав, но с тем же успехом. На всякий случай попробовал ещё раз из ингредиентов Кыся. Шиш! Этим только костры разжигать от безнадёги. Но в чём же может быть проблема? Ведь ингредиенты все есть, чистота, в принципе… хотя стоп! Если сера и уголь, скорее всего, действительно чистые, то селитра получена из не самого презентабельного сырья…
        - Значит так, коллега, сейчас наша задача - собрать золу и пепел от костров. Где их сейчас можно найти?
        Кысь задумался:
        - А зола-то нам зачем?
        - Потом, вопросы потом!
        - Ну… у кузни можно посмотреть да у гончарной мастерской, ну или, на худой конец, у постов охраны, они частенько костры жгут.
        Прихватив с собой ведро (цивилизация, мать её!), мы отправились по адресам. Из кузни нас послали в места, недоступные для Яндекс такси. У гончаров творилась такая суета, что нас шпыняли даже кривоногие макаки. Плюнув на обнаглевший рабочий класс, мне пришла в голову мысль заглянуть в самое вкусное место в городе - в столовую, и не зря. Здешние красавицы не отказали нам в столь странной просьбе, даже наоборот - обрадовались добровольцам, решившим прочистить полости их печей и самим всё выскобленное унести. Всё-таки, что ни говори, девчата попались добрые и понимающие… ну и что с того, что изрядно располневшие и не все до конца избавившиеся от шерсти, они же не поставили нам на вид, что морды у нас вымазаны углём, волосы припорошены вонючей серой и ещё всяким плохо промытым продуктом, которому на кухне появляться никак нельзя. В общем, от девчат мы получили всё что хотели - золу, в смысле, и довольные отправились в коморку.
        Залив золу тёплой водой, я размешал серую жижу и стал ждать, когда нерастворимый осадок, собственно, осядет. Ждать пришлось долго и почти без толку - муть так и продолжала висеть в воде. Пришлось искать ткань и сооружать фильтр. Пропустив через него раствор, мы получили почти прозрачную воду, но всё же с небольшим остатком нерастворённой взвеси… ну и чёрт с ней!
        После осторожного и медленного выпаривания на стенках, а затем и на дне начали появляться светлые кристаллы.
        Внимание! Вы получили: карбонат калия - 98,2 %, минеральные примеси - 1,8 %.
        Химик +1. Получено 160 очков опыта.
        - О! Что-то получилось, мне опыт дали,  - обрадовался Кысь.
        - Я вообще-то надеялся получить поташ, ну будем надеяться, что это он и есть… ну и на то, что Лекс - не Пётр первый, и за самовольную добычу такого ингредиента руки рубить не станет,  - пошутил я, но Кысь, кажется, шутки не понял.
        После окончательной сушки мы получили несколько десятков граммов белого порошка. За всеми этими манипуляциями приближался вечер, но мы решили довести дело до конца - уж больно хотелось увидеть, что мы тут цельный день не ерундой занимались.
        Растворив селитру в ёмкости с тёплой водой, я уже было собрался присыпать туда же поташ, как вдруг меня посетила смутная догадка, которую, впрочем, я никак не мог ухватить за хвост:
        - Слушай, Кысь, а когда ты селитру из помёта добывал, тебе система соответствующее сообщение выдавала?
        - Да нет вроде… нет, я бы такое не пропустил.
        Хм… странно! Почему система не обозначает полученный продукт? Лично у меня объяснение одно - недостаточная чистота вещества. Насколько я понял механику данного действа, получение химического ингредиента засчитывается в том случае, если какое-то конкретное соединение или элемент сильно доминирует над остальными, входящими в его состав, и тогда они идут по разряду примесей. Вполне вероятно, что при получении селитры из фекалий, получалась не одна, а несколько разновидностей селитр: калиевая, натриевая, кальциевая и так далее. Конечно, такой реализм в игре - это уже паранойя… но не мне судить разрабов. Самое плохое то, что это никак не объясняет, почему у нас нормальный порох не получается. Ведь, в принципе, все разновидности селитр для него, так или иначе, подходят… пусть и с оговорками. Тогда в чём же дело?
        Ладно, сейчас попробуем привести все селитры к единому стандарту, а там посмотрим.
        На этой философской ноте я засыпал поташ в раствор. По мере растворения поташа вода наполнялась пузырьками, да так, что на какой-то момент она приобрела цвет свежего молока, прямо из-под коровы. Я начал помешивать палочкой жидкость, и реакция постепенно прекратилась.
        Мы с Кисем переглянулись, само собой как-то… в его глазах читалось - никаких сообщений не появилось… в моих, наверное, тоже.
        Ну что ж… снова выпаривать, а куда деваться? Пока процесс шёл, мы сбегали до столовки, взяли по кружке травяного чая, прибавлявшего энергию, да пару ломтей хлеба.
        Засели недалеко от очага, где томился раствор пока непонятно чего. За чаем Кысь поведал свою историю. В Заречном он оказался с неделю назад. Сбежал из другого города, где пребывал в состоянии раба. Преследователи оказались настойчивыми и отвязываться не хотели. По дороге он устроил несколько ловушек, которые охладили пыл загонщиков, но отказаться от погони всё же не вынудили. Спас его зареченский патруль, который засёк недобрые движения в окрестностях города:
        - А поскольку тогда они готовились к масштабному левел апу, рыскали вокруг как наскипидаренные.
        - Меня схватили, в карцер бросили, так сказать, до выяснения, но потом, уразумев, что опасности я не представляю, выпустили. Зашёл я в деревню, а вышел уже в средневековой крепости… ну и дела, думаю. Сначала я у кузнеца этого угрюмого пытался себя найти, но он меня быстро, гад, отбраковал… да не очень-то и хотелось дышать тамошней гарью. В столовую пытался пристроиться, ну это самое главное место, сам понимаешь, но там и своих понимающих оказалось более чем достаточно… В общем, оставалось либо в земле ковыряться, либо на выход. Но тут пошла тема с добычей селитры,  - Кысь глотнул отвара и выдохнул впалой грудью,  - этот, как его? Холд Фаст, металлист долбаный, начал заряжать народ на стратегически важное для города дело - производство пороха! Ну народ сначала буром попёр, как же, это тебе не кайлом махать да дрова рубить. Я-то ещё подумал, чего это он на пафос разоряется? В приказном порядке отрядил кого надо, и всего делов. Но когда он дальше начал объяснять суть дела, все добровольцы точно так же разбежались кто куда! Ха-ха! Стоило только про говнецо услышать, все сразу вспомнили про неотложные
дела, а Фаст понимал, что на такое дело силой народ не поднимешь. Ну а я кое-что в этом понимал и знал, что не такое уж это поганое дело, как может показаться, есть здесь занятия и похлеще, я тебе доложу. Вот так я и стал здесь химичить, а Холд Фаст меня запомнил с тех пор, так что на меня наехать не так просто будет, братишка, хе-хе…
        Внимание! Вы получили: калиевая селитра - 86 %, натриевая селитра - 3 %, кальциевая селитра - 3 %, органические примеси - 8 %.
        По тому, как мы одновременно вздрогнули, я понял, что Кысь также видит сообщение. Мы рванули к раствору. Его там, собственно, и не было уже - на стенках и дне кристаллической коркой застыл светло-бежевый субстрат с часто торчащими иглами прозрачных кристаллов. Мы снова переглянулись - бакланы! Чуть всё не запороли!
        Быстро сняв посуду с огня, аккуратно её остудили.
        - Ну что?  - спросил мой напарник,  - темнеет… что дальше делать будем? Или уже до завтра?
        - Давай хотя бы маленькую порцию смешаем, чтобы мысли успокоить перед сном.
        Кысь кивнул, и мы принялись за дело. Я измельчал только что полученный продукт, он - уголь и серу.
        Полученная тёмно-серая кучка лежала на листке какого-то лопуха, призывно темнела и обещала нереальное и мистическое зрелище стихии огня. Кысь осторожно поднёс тлеющую лучину к кучке. Когда тускло-светящийся огонёк коснулся порошка, от места соприкосновения тут же начала расходиться огненная волна, быстро поглотив весь продукт. Запылал небольшой костерок, и пламя быстро опало, оставив на память закручивающийся вонючий дымный грибок да искры, улетающие вверх.
        - Блин!  - стукнул себя по бедру Кысь.  - Да что ж такое-то?!
        Я лишь печально вздохнул - слишком медленно, из такого суррогата даже китайской петарды не сделать.
        - Ладно,  - сказал я,  - давай до завтра… утро вечера мудренее.
        Утром мы, потягивая компот, грустно взирали на батарею посудин с химикалиями. Сейчас помимо собирателей, шатающихся по округе в поисках ягод и плодовых деревьев, жители наловчились и свои сады выращивать, что не могло не радовать - вкусный компот. Короче говоря, прогресс налицо, которого мы, увы, продемонстрировать пока не могли…
        - Ну а вы что скажете?  - спросил я у Стаса и Прокопа, с ехидными ухмылками наблюдавших за нашим морально-идейным банкротством.
        Им-то хорошо, набили пузо дармовыми харчами и лежат на травке, загорают под лёгким утренним солнышком, бездельники…
        - А что говорить,  - прогудел Стас,  - были вчерась на реке, поплавали, даже порыбачить пытались… дед вон сказал, раз такое дело, чего бы сетку не бросить, тряхнуть стариной? Ну, к тому моменту к нам ещё одна лодка подплыла, с охраной типа. Вот тут-то мы и увидели торпеду… в смысле акулу эту долбаную, или кто она там. Охрана загомонила, в приказном порядке сказала драпать к берегу, лодки казённые, кто восстанавливать будет? А по их лицам видно было, что струхнули они изрядно,  - Стас помолчал и добавил чуть тише,  - ну нам, если честно, и самим вдруг не по себе стало как-то… оторопь вызывает вид этой подводной тени, а потом паниковать начинаешь помаленьку… странно как-то это.
        Угу… и эти тень на плетень наводят. Да что ж за день-то такой?! Сходить что ли к Пачо? Отведать его компот с особыми эффектами, а может, и чего нового выдаст, я ведь теперь не разнорабочий какой-нибудь, а целый… не пойми кто! Специалист в широких областях, в общем.
        И тут меня торкнуло… не от компота, хотя… и от него тоже в каком-то смысле. А не научились ли здесь изготавливать спирт? Ну хотя бы уровня крепкой самогонки. Я начал рассуждать вслух:
        - В сообщении о получении калиевой селитры, помимо вполне понятных остаточных примесей, значилась и примесь совсем не понятная - органическая, кажется, и в количестве целых восьми процентов, а это немало. Ну и что это может быть?
        - Остатки почвы, может, частички древесины какие-нибудь,  - пожал плечами Кысь.
        - Ну бред… ничего похожего там не наблюдалось. Лучше вспомни, чему мы обязаны возможностью получения этого ингредиента? Да-да, тому самому, мышиному. А оно из чего состоит?
        Кысь завис, обрабатывая запрос, и я повернулся к лежащим на травке лентяям.
        - Никогда не задумывался, честно говоря,  - помедлив, ответил Стас. Прокоп, похоже, и вовсе задремал.
        - Из дерьма всякого,  - наконец ответил Кысь.
        - Да это уж понятно, только оно ещё и жирное к тому же.
        - Да?  - приподнял бровь Кысь.  - А как ты это проверял?
        - Пока ещё никак. Но что же тогда ещё может подразумеваться под органическими примесями, как не остатки жирных кислот и прочего в том же духе?
        - Ну… допустим,  - ответил Кысь.  - И что же теперь делать?
        - Обезжиривать, коллега, обезжиривать! У вас, кстати, спирта не найдётся?
        Кысь хлопнул себя по голове, вскочил и застыл:
        - Это к Холду идти надо, причём нам обоим - стратегический продукт, мне одному он не выдаст, опять плохое подумает.
        Мы метнулись искать начальника охраны, оставив бездельников загорать дальше. Однако на посту охраны нам объяснили, что начальник не в городе, а на каком-то задании, так что лучше подойти ближе к обеду, а ещё лучше вообще не беспокоить трудящихся своими праздными вопросами.
        Я уже думал ломиться к самому Лексу - что за безобразие? Мы тут город в очередной раз спасаем, а нам даже помочь никто не желает! Но по пути к донжону я увидел знакомую физиономию - Семён. Сильно подозреваю, что он-то точно знает, где огненной воды можно найти.
        - Семён Семёныч!  - иронически возгласил я.
        Бригадир недоумённо обернулся, но, наведя фокус, быстро меня узнал:
        - Предпринизалон! Ты-то тут откуда взялся? О-о… подкачался, я смотрю, не иначе как беготня от нашей стражи помогла.
        - Почти угадали,  - ответил я,  - ту вашу стражу прежний экзоген так вздрючил, что ему весь опыт не влез, вот и мне перепало.
        - Ты зубоскалить собрался или по делу?  - посмурнев, ответил Семён.
        - По делу. Спирт нам нужен.
        - Смотрю, ничему тебя жизнь не учит,  - покачав головой, обречённо ответил бригадир.
        Я поспешил его перебить, пока он не пустился объяснять всю глубину моего падения:
        - Я же сказал, что по делу. Нас,  - я кивнул на Кыся,  - ваш глава подрядил на изготовление сюрприза для вашего рыбнадзора, вот спирт нам для этого и нужен… а не для того, о чём вы подумали.
        - А-а… что-то слышал такое. Так ты что же, его спиртом решил удивить? Идея, конечно, оригинальная, признаю, но кто ж тебе столь ценный продукт на такие забавы выдаст? Хе-хе.
        Теперь уже я обречённо вздохнул:
        - Нам для очистки химических ингредиентов. Ну так что, поможете? Или нам к Лексу пойти постучаться?
        - Не надо стучаться. Вам много нужно?
        - Граммов сто пятьдесят.
        Семён, поразмыслив пару секунд, махнул рукой:
        - Идём за мной. Хотя стоп… лучше здесь меня подождите, я скоро!
        Бригадир не обманул - минут через десять принёс стеклянную колбочку, заткнутую деревянной пробкой.
        - Посуду потом вернёшь!  - пригрозил мне Семён.
        Мы, поблагодарив вредного, но полезного начальника, пошли проверять теорию жирных примесей.
        Залив в имеющуюся селитру половину спирта, я начал перетряхивать содержимое. Потому как четверть порошка растворилась, я понял - спирт был не крепче шестидесяти - семидесяти градусов. Ну да ладно, за неимением гербовой…
        Далее фильтрация, смешивание с остальными компонентами, ещё спирта немного, и вот получается плоский чёрный блин. Попрессовав его как следует, аккуратно нарезали его на тонкие и узкие полоски, затем и их поперечным сечением - вот уже маленькие прямоугольные гранулы сушатся на солнышке, паря спиртом, смущая умы Стаса и Прокопа. У них возникли сомнения в целесообразности использования этого продукта таким образом. Но мы на их колючие взгляды не реагировали, дожидаясь, когда гранулы высохнут. Получились они, конечно, не такие красивые и тускло поблёскивающие гранями, как настоящий заводской порох… ну так ведь дело не в красоте.
        Спохватившись, я послал Кыся к кузнецу, дабы он сковал нам корпус испытательного заряда.
        Взяв на кончике бересты горстку гранул, поджёг её лучиной. Проба сгорела спокойным, ровным пламенем, хотя и довольно быстро. Ну это ещё ничего не значило - гранулы на открытом воздухе и в замкнутом объёме ведут себя по-разному.
        Пожав плечами, мы начали засыпать результат наших экспериментов в медный корпус. Кузнец, по всей видимости, хотел сделать трубку с забитыми наглухо концами и лишь потом пробить дырку в торце, но на практике у него получилось подобие мяча для регби, только размером с теннисный. Засыпав обычный неочищенный порошковый порох в отрезок тонкого полого камышового стебелька и утрамбовав его как следует, я вставил этот незамысловатый запал в корпус.
        Внимание! Вы изготовили: граната малой мощности. Получено 80 очков опыта.
        - Опа на!  - не удержался я.
        - Что там?  - сразу же спросил Кысь.
        Даже недовольные отказом в наркомовских сто грамм товарищи подошли с заинтересованным видом.
        Я, ловя отблески софитов, продекламировал:
        - Граната малой мощности. Вес: четыреста пятнадцать грамм. Урон в радиусе одного метра: тридцать - сорок. Вероятность оглушения в радиусе трёх метров: семьдесят процентов. Осколочный урон в радиусе пяти метров: двенадцать - двадцать, с вероятностью двадцать два процента. Эффект деморализации: вероятность эффекта непредсказуема.
        На последней строчке послышался одобрительный галдёж, кто-то даже вдарил мне по спине. С учётом того, что граната чуть не вылетела у меня из рук, вероятно, это был Стас.
        С таким воодушевлением за немедленной проверкой вышеизложенной теории на практике дело не встало. Мы дружно отправились за городскую стену - подыскивать место для испытания. Мест, правда говоря, как-то не находилось… интересных, по крайней мере,  - деревья в округе все порублены, и даже пней с привлекательной дыркой не осталось. В итоге нашли небольшой валун, прислонили гранату к нему, сбоку подпёрли ещё таким же камешком.
        Отбежав на метров пятнадцать, присели. Над камнями подрагивали еле заметные всполохи огня, периодически выбрасывая искры… затем огонёк виднеться перестал, лишь расползающееся облачко дыма намекало на то, что процесс как-то ещё идёт. Шла секунда за секундой, мы с Кысем стали нервно переглядываться - сразу видно, человек понимающий, в отличие от Стаса с Прокопом, меланхолично жующих травинки и взирающих без всякого предвкушения… на поплавки, пади так не смотрят, рыбачки, блин.
        Дымок над валунами продолжал виться, но уже заметно жиже, даже не поймёшь - тлеет там что-то, или просто рассеяться ещё не успел.
        БА-БАХ!!! Дух-дух-ду-дух,  - загуляло эхо от стены, от леса, реки и, наверное, даже от небес.
        - Йохан Палыч!  - восторженно обмолвился Кысь.
        Ни вспышки, ни свиста осколков, ни ударной волны не почувствовал, только облачко дыма возникло на месте закладки и довольно быстро рассеялось. Что и говорить, свинец в качестве дыма смотрится куда солиднее.
        Подошли… один камень найти не удалось, второй отлетел на пару - тройку метров, расколовшись надвое, на месте взрыва небольшое углубление, опалённое белёсым налётом… ничего впечатляющего, в общем. Разве что грохот мощным получился.
        И тут я услышал какой-то странный звук со стороны города: то ли скрип гигантской двери, то ли чей-то протяжный стон с дикого похмелья. Кысь встрепенулся, обернулся на городскую стену и обеспокоенно сказал:
        - Тревогу трубят… напал что ли кто? Назад нам надо, да побыстрее.
        Но не успели мы толком осмыслить услышанное, как от городских ворот в нашу сторону уже стремительно двигался отряд вооружённых бойцов. На стенах тоже забегали, как я успел заметить. Когда отряд приблизился, то я узнал одного из воинов - Холд Фаст собственной персоной. Добравшись, отряд рассредоточился, взяв нас в кольцо, начальник охраны посмотрел на подпалину в земле, поднял глаза на меня и с плохо скрываемым раздражением и облегчением произнёс:
        - Ну вы муд… муд… мудрецы неугомонные, почему не предупредили о своих действиях?
        Примечание: поташ - карбонат калия. Один из самых распространённых химических реагентов прошлого. Применялся в мыловарении, в производстве стекла и многом другом. Пётр I в 1721 году установил государственную монополию на него, для чего запретил добычу и продажу поташа, под страхом жестокого наказания.

        Глава 22. Три икса

        - Да отпустите меня!  - возмущался я, пытаясь высвободиться из лап бойцов.
        Дверь в палаты Лекса раскрылась, и меня под белы рученьки втолкнули внутрь. Какой-то гад успел подножку подставить, отчего я рухнул перед столом мэра на одно колено.
        Дверь позади затворилась, а Холд, лязгая и бренча сбруей, обошёл меня и уселся справа от Лекса.
        Я, поднявшись на ноги, возмущённо зыркнул на обоих и хотел было закрепить свой протест и в голосовой форме: - Какого!
        Но меня опередил Лекс:
        - Что это было?
        Я, уже набравши воздуха в грудь, после небольшой паузы выдохнул:
        - То, что вы сказа…
        - Из-за вас город начали переводить в осадное положение! Почему не предупредили о своих действиях!  - стукнул кулаком по столу Лекс.
        Повисла тягостная пауза. Лица этих двоих, явно заигравшихся в аристократов клоунов, были напряжены, и я начал убеждаться в том, что их окончательно и бесповоротно настигла шиза… ну в лучшем случае жёсткое обострение административного синдрома. Или всё же они и вправду от чего-то струхнули.
        - Да подумаешь… гранатку взорвали… чего так орать? Вы же сами поручили нам заниматься порохом, вот мы и занимаемся. В чём проблема-то?
        Лицо Лекса немного расслабилось, да и сам он как-то отмяк. Взглянув на Холда, он, подумав, ответил:
        - Если у вас получилось создать взрывчатку, то немедленно, в ускоренном режиме разрабатывайте план по ликвидации Экзогена. Сделать это нужно в максимально короткие сроки!  - с нажимом он произнёс последние слова, при этом снова глянув на Холда.
        - Но у нас сейчас совершенно не достаточно для этого ингредиентов, да и найдётся ли в городе столько спирта для очистки и прочих процедур? И вообще, к чему такая спешка?
        Лекс тяжко вздохнул… кажется, услышал он только последнюю мою фразу:
        - Пока вы там гранаты свои взрывали, Холд,  - кивок в сторону начальника охраны,  - связывался с нашей разведкой. В общем, после неудачной попытки штурма нашего города те князьки, утерев сопли, оправились, и за старое взялись. Только теперь они на помощь позвали ещё несколько поселений, и теперь этот, так сказать, альянс планирует осадить Заречный. Наш единственный шанс - переиграть их на осадном положении, особенно если теперь у нас будет порох. Но вся проблема в том, что для осады нужно много провианта запасти, а в нынешних реалиях это можно сделать лишь с помощью ловли рыбы. Если мы не уничтожим этого Экзогена в ближайшее время - нам хана!  - Лекс резко поменялся в лице и повысил голос.  - И вот во время того, как Холд Фаст мне докладывает о надвигающейся на нас опасности, гремит взрыв, твою мать! И на все наши вопросы стража пожимает плечами, а в городе начинается паника! Ну надо было хоть кого-то предупредить!
        Я стою, молчу с окаменевшим лицом - боюсь заржать, Фаст тоже как-то неестественно нахмурился. Лекс, встав и тяжко выдохнув, начал прохаживаться взад-вперёд, встряхивая расслабленными кистями рук.
        - Да зачем им вообще на вас нападать?  - решил я разрядить обстановку.  - Чего они у вас тут смогут найти? Что награбить? Ваши технологии им недоступны, ну упрут пару баллист, если вы их сами не уничтожите при плохом раскладе… ну амуницию железную утащат… так не проще ли всего самим добиться, чем идти на такие жертвы?
        - Ну знаешь ли, баллисты - вещь крайне ценная, ни у кого вокруге таких орудий нет, а это козырь!  - назидательно воздел палец к потолку Лекс.  - Но ты прав… дело не в трофеях. Если семьдесят процентов городской территории окажется под контролем нападающих, то в этом случае тот, кто убьёт меня или завладеет этим помещением в моё отсутствие, может стать главой города или делегировать эту власть кому-то другому, например, своему сюзерену. А с учётом того, что в атаке будут участвовать армии разных городов, то грызня за захват этого помещения будет ещё та. Проще говоря, тот, кто захватит этот город, получит хороший опыт, достижение и всю технологическую базу в придачу. Немудрено, что желающих так подняться, нашлось немало.
        Лекс снова сел на своё место и уже начал отдавать приказы:
        - Значит так. Немедленно приступить к созданию необходимого оружия для уничтожения Экзогена и способа его применения. По всем вопросам обращаться к Холд Фасту или Адвокату. Всё необходимое вам будет предоставлено.
        Выйдя на улицу к ожидавшим меня друзьям, эдак ненавязчиво окруженным стражниками, я вдруг заметил Ингвара, пристально смотрящего прямо на меня. Поняв, что я уловил его колючий взгляд, он повернулся и зашагал куда-то прочь.
        Удостоверив стражу в том, что все недоразумения улажены и нам всем пора вернуться к исполнению своих непосредственных обязанностей, мы направились к коморке Кыся.
        - Слушай, Кысь,  - обратился я к штатному химику,  - а этот Ингвар, ну с бородищей такой, ты его знаешь? Как он в город попал?
        Кысь пожал плечами:
        - Да боец из отряда Болта. Я с ними не пересекаюсь, они по своим делам шастают, разве что время от времени требуют от меня изготовить для них какую-нибудь вундервафлю. Ингвар этот из Алькатраса сбежал вроде бы. Правда, с ним ещё тройка попутчиков была. Всё это случилось примерно тогда же, когда и я сюда загремел… Когда город апнулся, такой гайгуй начался, ну я рассказывал уже. Потом штурм этот, на защите ворот Ингвар и проявил себя, после этого, наверное, в отряд Болта и попал. Правда, остальные его товарищи так не приподнялись, они кто где сейчас… кто керамикой занимается, одного видел у кузнеца как-то, он ему втирал что-то про свои возможности. А так игроки как игроки, что тут скажешь.
        - Что ещё за Алькатрас?
        - Да тоже город. То ли Ингвар, то ли кто-то из его дружков говорили, что тамошний главный остров нашёл, где-то дальше, по течению реки, или, быть может, при впадении в море, не знаю… разное болтают. Так вот на острове он и решил город основать. А когда туда нубов свезли со всех окраин, ну чтобы работали, так кто-то из них и пошутил - дескать, на Алькатрас похоже. Ну а главному понравилось название, так теперь они свою базу и называют.
        - Да уж… шутнички, блин!  - пробурчал я, вспомнив глинодобычу.
        - Это да, юмористов здесь хватает,  - как-то по-своему понял меня Кысь.
        Вернувшись в нашу мастерскую, мы грустно оглядели пустые склянки - работать, в общем-то, пока было не с чем. Поэтому мы начали составлять список необходимого, чтобы предоставить его Адвокату.
        Передав список в канцелярию, я озаботился важным моментом - поиском ёмкости для заряда. Один сосуд, объёмом примерно в литр, мы нашли в столовой. Страховидная вещь - не иначе как первые робкие попытки кузнецов в освоении профессии. Ну да, с технической стороны нареканий нет, значит, годна.
        Выйдя из столовой, увидели живописную картину: две телеги, запряжённые лошадьми, с каким-то народом и инструментами, уходят из города в ночь - солнце через часок-другой скроется за горизонтом. За процессией наблюдал Холд Фаст. Подойдя к нему, поинтересовался:
        - Куда это народ на ночь глядя отправился?
        Фаст вздохнул:
        - Народ отправился к мышиным пещерам, поскорее наскрести для вас пару сотен кило отборного сырья… для друзей ничего не жалко,  - улыбнулся начальник охраны.
        - Так они что… сюда его привезут? Я думал, сами там промоют, а сюда селитру уже.
        - Кто их знает, как они там намоют, не шарят они в этом. Лучше сюда привезут, ну а вы уж тут сами с чувством, толком, расстановкой сделаете всё, как надо,  - подмигнул Фаст и, хлопнув меня по плечу, побрёл в сторону замка, что-то насвистывая.
        Я помрачнел, представив себе эту картину. Ага, не умеют они… просто не подрядился бы никто ехать в ночь, дерьмо лопатить и промывать… не собрал бы таких удальцов прохиндей Холд. А приказ от Лекса, по всей видимости, был однозначный и двоякого толкования не предусматривающий. Тьфу!
        Вернулись они аккурат к утру. Очутившись в игре и выйдя из каморки, я увидел, как «благоухающая» процессия уже движется по улице города. Припарковав телеги недалеко от нашего строения, все участники действа мгновенно разбежались кто куда, оставив меня в некотором недоумении. Понятно, конечно, что отсыпаться побежали, но хотя бы слово какое сказали или доложились кому о выполнении задания… например, мне.
        Насчёт «благоухания» это я, конечно, погорячился - ничем особо сногсшибательным от телег вроде бы не пахло. Поскольку из моих коллег никто ещё к игровому процессу не присоединился, осмотр пришлось делать в одиночку. Что сказать… на телегах лежат мешки, плотно набитые, лопаты в чём-то измазанные, да и всё, пожалуй. Насчёт пары сотен кило, это Холд загнул, конечно. Хорошо, если чуть больше сотни наберётся. Но, представив себе, что со всем этим возиться придётся нам - приуныл.
        За безрадостными мыслями не заметил, как подошёл Адвокат:
        - Ага, сырьё доставлено! Немедленно приступайте к созданию спецбоеприпасов, так сказать.
        Чиркнул у себя в блокноте что-то и ушёл.
        Весь день прошёл как на каторге. Телегу нам вручную пришлось тянуть к реке - для процесса нужно много воды. Там мы вновь вспомнили былые деньки на глинодобыче, только в этот раз была отнюдь не глина. Совсем вылетела из головы сера, но, оказывается, местные металлурги уже обнаружили свинцовую руду, так что и жёлтые кристаллики были в наличии.
        За ходом работ прикидывали и сам план действий, и в общем-то пришли к консенсусу. Теперь нам нужно было изготовить не один, а два заряда, для первого подойдёт страховидная посудина… а вот для второго потребуется что-то гораздо более вместительное.
        С этим как раз возникли проблемы. Сосуд должен быть достаточно прочным - ни стекло, ни керамика тут не подойдут. Эврика меня посетила, как всегда, в столовой. Всё же прав был Кысь - это действительно самое главное место. Там я увидел аккуратный такой, ладный бочонок, литров на семь, а может, и больше. Классика рулит!  - подумал я и направился к находке. Странным показалось ещё, чего это он лежит среди всякого хлама?
        Почему он тут лежит, я убедился, взяв его в руки и покрутив так и эдак - одна из деревянных полос треснула, причём на этом же уровне было серьёзно помято металлическое кольцо, опоясывающее бочонок. Э-хе-хе… так дело не пойдёт. Решил вернуться на место работы, может, Кысь что придумает.
        Кысь ничего придумать не успел. Прокоп с ходу оценил находку, поцокал зажиточности буржуев, а когда я ему объяснил проблему, то он лишь рукой махнул:
        - Да тут дел-то… дай мне инструменты и кузню выпроси на часок, я тебе её верну в строй.
        Пользуясь особыми полномочиями, добиться требуемого удалось, и дед пошёл ковать оружие победы.
        Памятуя о прошлом опыте с запалом, мы с Кысем решили проработать вопрос заранее, для чего было изготовлено пара длинных фитилей или, точнее, всё тех же трубок, поделённых на разной длины отрезки, после чего была высчитана средняя скорость горения таких средств замедления. Вот уж действительно - такие вещи лучше выяснять на берегу. Там, во время операции, скорость горения запалов может сыграть роковую роль.
        Когда первая партия была готова, на остальное пока не хватало спирта, я приступил к изготовлению первого заряда. Засыпав гранулы в модифицированный металлический сосуд, у которого вместо открытой части, осталось лишь узкое отверстие, и, вставив запал, обклеив его смолой для надёжной фиксации к корпусу и возможности горения под водой, получил следующее сообщение:
        Внимание! Вы создали фугас средней мощности. Получено 160 очков опыта.
        Ого, вот чем надо заниматься для прокачки. На моём восьмом уровне персонажа очков опыта сейчас: 10264 из 12000. И это я ещё не пойму - Кысю отстёгивается что-нибудь? Он вроде как тоже опосредованно участвует.
        День пролетел в монотонной суете: промывка селитры, сбор и промывка золы, сушка, сбор, промывка… какой-то ужас. Хотя, справедливости ради, надо сказать, что в результате этой пыльной работёнки навык химика ещё раз повысился, уже до четвёртого уровня, а я уж думал, что у меня скоро появится навык - прачка.
        Со вторым зарядом пришлось попотеть, благо что Прокоп не подвёл и сделал всё быстро и качественно. Даже успел доработать кое-что по моему пояснению. В частности, дополнительно укрепить бочонок железными полосами, причём и с торцов тоже.
        Внимание! Вы создали фугас большой мощности. Получено 640 очков опыта.
        Под одобрительным угуканьем Кыся и Прокопа я теперь точно знал, что опыт разделился на нас троих, правда, Прокопу в два раза меньше, чем нам, досталось.
        Вглядевшись в характеристики нашего творения, я начал внимательно читать, а сердце волнующе забилось.
        Фугас большой мощности:
        Вес: 13 кг.
        Урон в радиусе трёх метров: 900 - 1200, в радиусе десяти метров: 40 - 55.
        Осколочный урон в радиусе десяти метров: 25 - 40, с вероятностью 14 %.
        Эффекты: оглушение - в радиусе десяти метров, вероятность - 90 %, деморализация - в радиусе двадцати метров, вероятность - 70 %.
        Вундервафля! Что и говорить… жаль использовать нам её не на поверхности, а под водой, если всё пойдёт по плану, конечно. Собственно, под вечер нам осталось обсудить детали этого самого плана с заказчиком, с этой целью мы и направились в замок.
        План наш состоял в том, чтобы с помощью подрыва первого заряда погнать жертву в нужном направлении. Подводная ударная волна - вещь крайне неприятная для водных обитателей, особенно для рыб, которые крайне чувствительны к вибрациям и движениям воды. Следовательно, после такого душераздирающего сигнала экзогениха, как нормальная рыба, должна опрометью броситься ровно в противоположную сторону, не разбирая дороги. А там, пользуясь её смятением и временно отбитым охотничьим инстинктом, мы и определим маршрут её бегства и подбросим на него второй заряд, который должен будет довести дело до конца.
        Но не успели мы и половину своих измышлений выложить верхушке партии, как Адвокат прервал поток сознания и огорошил своим планом:
        - Постойте-постойте… мы уже всё придумали, пока вы возились с химией. Всё будет гораздо проще,  - усмехнулся Адвокат. Просто один из наших бойцов, взяв с собой самый большой заряд, будет ждать на одной из лодок, которые на реке устроят демонстративную активность, и когда чудовище появится, подплывёт, с зажжённым запалом бросится на него. Вот и всё,  - развёл руками Адвокат, японский, блин, император недоделанный.
        Мы от таких откровений приторчали немного и, конечно, в немом молчании переглянулись…  - ну а как без этого. Но я всё же взял себя в руки и начал возражать:
        - Ну, во-первых, это слишком банально для противника такой сложности. Почему даже когда матросы на палубе видели надвигающегося Экзогена, никто даже не попытался нанести ему хотя бы чисто символический урон? Не задумывались, что тут не так всё просто? Во-вторых, в подобной ситуации слишком велик риск того, что камикадзе, в результате спешки, нервов или прочего форс-мажора, сделает что-то не так - не сможет поджечь запал, например. Это только со стороны кажется, что всё просто, а когда дело доходит до дела, вступает пресловутый человеческий фактор. И, пожалуй, самое главное, что надо учесть - наш противник Экзоген, да не первого уровня, мягко говоря, а это значит, что он наверняка найдёт, чем нас удивить до мокрых штанов. Так что использовать главный заряд без предварительного оглушения - это просто тупо!  - выдохнул я.
        Снова повисла тишина. Лица начальников недовольно хмурились - а то… они тут уже всё придумали, на себя все жертвы, так сказать, взяли, может, даже в честь этого и сумму награды предполагалось немного скостить? А тут ещё и возражения пошли - неблагодарное нубьё.
        Зато когда мы всё-таки изложили свой план, отыгрываться начали уже начальнички.
        Дело в том, что для определения маршрута движения цели, после первичного оглушения, нам было нужно судно с достаточно высокой мачтой, во-первых, чтобы с высоты видеть тень Экзогена, когда он будет двигаться под водой. Иначе, находясь близко к поверхности воды, она будет бликовать и отражать свет. При таких делах ничего не разглядишь. Во-вторых, чтобы доставить главный заряд к цели и не подорвать корабль, на него нужно будет закрепить катапульту, а на обычную лоханку её не установишь. В самый раз подошёл бы баркас, который практически уже готов для плавания. Правда там с парусами ещё куча дел, да и рыболовное хозяйство отсутствует, но нам для дела этого и не трэба.
        И тут нашла коса на камень! Лекс наотрез отказался предоставлять для операции единственное нормальное судно. Потому как, даже если Экзоген будет уничтожен, но при этом ко дну пойдёт и баркас, то им просто нечем будет ловить рыбу и, соответственно, сделать необходимые запасы провианта для осады. А успеть построить новый и опять-таки наловить рыбы за оставшееся время просто нереально - получается, в такой операции просто нет смысла.
        Сколько мы ни бились, ни ломали копья, сколько ни стропались аргументами - всё зря. Единственно, что пообещал Холд, так это приказать установить на ладью мачту максимально возможной высоты да противовес, чтобы не перевернуться, когда я буду наверху. Ну и приспособить на её нос уменьшенный вид баллисты, есть и такой экземпляр у них, оказывается: - «Правда, места там останется только для одного гребца, ну да ничего - справитесь как-нибудь».
        Уже спускаясь вниз, по каменным ступеням, Адвокат снова подкатил ко мне, на тему того, что такую сложную операцию, с задействованием большого количества городского имущества, было бы уместнее проводить зареченским бойцам, самым прокачанным - это, дескать, благоразумно.
        - Вот скажите мне, пожалуйста,  - со вздохом начал я, когда мы вышли на замковое крыльцо,  - вот эта эмблема о чём-то вам говорит?  - указал я на изображение достижения Персей.
        - У некоторых наших бойцов также имеются достижения. А среди новоприбывших есть и такие, что получены за уничтожение Экзогена,  - с гордостью ответил Адвокат.
        - Да?  - я даже приподнял левую бровь.  - И кого этот герой уничтожил?
        - Кучу каких-то сороконожек второго уровня.
        - Каким же образом он это сделал?
        Адвокат, чуть поморщившись, ответил:
        - Спалил свою хижину, когда они в неё набились.
        - Хм… даже не буду спрашивать, что за достижение. Пироманьяк какой-нибудь. Вы лучше скажите, какой уровень навыка подрывник у ваших лучших подготовленных бойцов? Дело-то нам с чем придётся иметь?
        Адвокат, видимо, поняв, что скостить размер награды снова не получится, ушёл, так ничего и не ответив.
        Он ушёл, а я задумался: а какое значение этот навык действительно имеет в данном случае? Не в первый раз задумался, надо сказать. В принципе, основное, на что он должен влиять, это либо на сложность изготавливаемых устройств или, точнее, на корректность их схем, либо, что мне более казалось правдоподобным - вероятность срабатывания изделия, как надо… своего рода, подрывная удача. Ведь отказать может не только мудрёный механизм, но и простая петарда. В реальной жизни факторов очень много, а в игре их все не воссоздашь. Вот и повышает этот навык вероятность срабатывания используемых, а может быть, только собственноручно изготовленных изделий. Может, так, а может, и нет… кто этих разрабов знает.
        С самого начала нового дня началась подготовка к часу Ч, минуте М. Пока корабельщики устанавливали мне насест на ладью, а оружейники пытались приспособить катапульту на нос, чуть в стороне, поперёк реки, баражировали две лодки. Целью их было обнаружение или привлечение, это уж как посмотреть, будущей жертвы. Необходимо было понять, в какую сторону она уйдёт, перед тем как главное судно выйдет на позицию, и, соответственно, с какой стороны ждать её обратно.
        Катапульта, к слову, была не укороченной, как нам объясняли поначалу, она была просто меньших размеров и вообще являлась, так сказать, первым пробным экземпляром. По расчётам, этот экземпляр мог метать груз не более четырёх - пяти килограмм, и, убедившись, что такие снаряды неэффективны из-за низкой точности, решили заряжать сей девайс не камнем, а горстью оперённых гвоздей. Впоследствии появилась возможность делать гораздо более мощные катапульты, и этот малыш так и остался в одиночестве. Но вот и он нашёл своё место, кажется…
        Наконец на лодках засекли Экзогена и определили, куда он ушёл. И когда они вернулись к берегу, пришло время выдвигаться на позиции нашей команде. На первой обычной лоханке поплыл Стас, унося с собой килограммовый заряд. Затем двинулись и мы: Кысь, Прокоп и я, унося с собой «кузькину мать».
        Стас отплыл по течению метров на сто от нас, мы, также выйдя на середину реки и повернувшись носом к нему, приготовились ждать. Позади нас набирала обороты симуляция бурной рыболовной деятельности на оставшихся плавательных средствах. Я уже занял своё место на верхотуре, изображая из себя то ли орла, то ли пиратского попугая, оглядывая окрестности.
        Время шло, а Германа всё не было… в смысле, главного виновника всего действа. Уже не одного меня посетила мысль, что зверушка могла и незаметно перебраться на другую сторону и атаковать оттуда. В этом случае лучшее, что можно сделать - это действительно, схватив бочонок, броситься ей на спину, пока она будет кого-нибудь доедать, фитиль перед тем подпалив… бррр.
        Через некоторое время у Стаса началось какое-то оживление. Он начал крутить головой, перемещаться, насколько позволяла ему его лоханка, рискуя перевернуться. «Странно, чего он так мечется?» - подумал я, после чего увидел, как факел, который он держал в руке, скрылся за его фигурой и через мгновенье отправился за борт, следом туда же полетел и ещё какой-то предмет. Стас сразу рухнул на дно лодки. Блин! Он должен сигналы подавать, где цель, куда направляется, а он что?!
        Мы все изготовились. Кысь застыл с факелом у катапульты, дед взялся за вёсла, готовясь корректировать направление, а я ещё больше вытаращил зёнки в сторону происходящих событий.
        Стас поднялся на ноги и начал махать белой тряпкой в нашу сторону, сигналя о том, что его заряд взорван и цель движется в нашем направлении. Это уж мы поняли и без его рукомашеств - не сильный, но хлёсткий удар по корпусу, ощутили все, а через несколько секунд под водной поверхностью я увидел движущуюся вытянутую тень. Сердце пропустило удар.
        - Кысь! Готовься, она идёт, жди команды!  - выпалил я, пытаясь определить, где именно будет тень, когда войдёт в зону поражения.
        Тень начала смещаться чуть влево, и я тут же крикнул Прокопу, повернуть немного налево. Затем я потерял её из виду…
        Ё-моё! Куда она делась?! Видимо, силуэт слился с более тёмным участком дна, и я не мог её разглядеть. Секунда… вторая… глаза начал заливать пот.
        - Ну что там?  - не выдержал Кысь.
        Я хотел ответить что-нибудь крайне мрачное и фатальное, но вдруг снова заметил под водой характерный силуэт, причём был он уже близко, слишком близко.
        - Кысь! Поджигай! Стреляй!!!
        Хорошо просмолённая зажигательная трубка, большей частью вдавленная внутрь бочонка, чтобы не повредилась при ударе о воду, вспыхнула, затем огонь быстро утих, продолжая выдавать струю дыма. Кысь дёрнул рычаг, высвобождая механизм катапульты, и она с натугой, кажется, еле-еле отбросила от ладьи слишком тяжёлый для неё снаряд. Бочонок по пологой траектории пролетел метров двадцать и бултыхнулся в воду.
        Несмотря на заминку с исчезновением Экзогена из моего поля зрения, вышло не так плохо, как я уже подумал. Бочонок упал в паре - тройке метров перед целью, но… но она сразу же начала обходить тонущий заряд по пологой дуге - ну и реакция у этой рыбины, так и не скажешь, что Стасу удалось её оглушить.
        Ну! Ну же!… заряд всё не срабатывал, хотя запал на нём стоял всего секунды на четыре - пять. Неужели под водой скорость горения изменилась? Тьфу, зараза!
        Бочонок всё тонул и взрываться не собирался. Экзоген уже начал оставлять его позади… всё… сейчас нам придёт…
        Вспышка озарила подводный мир, и на мгновение я увидел в её свете силуэт, напоминающий помесь акулы с доисторической панцирной рыбой. Подводный свет исчез, а на месте падения бочонка вырос водяной горб, вздыбившийся струями брызг.
        Бух! По дну нашего боевого корыта будто гигантской кувалдой вмазали, и от удара я сверзился со своего насеста на палубу.
        Всё же далеко не нулевая ловкость помогла сгруппироваться, и, рухнув на доски, я заметил потерю лишь нескольких единиц здоровья.
        От выстрела катапульты и от последующей ударной волны наш кораблик начало разворачивать правым бортом к месту взрыва.
        Внезапно по округе разнёсся высокий, кажется, возмущённый стон - словно синему киту на хвост наступило стадо слонов. Затем звук начал понижаться, пока вообще не вышел из слышимого диапазона. Однако мне стало казаться, что воздух вокруг, да и сама палуба, начали вибрировать. И тут я увидел торчащий из воды спинной плавник, движущийся прямо на нас, причём с такой скоростью, что вверх поднимался водяной фонтанчик. Мне резко стало как-то не по себе, энергия мгновенно рухнула в ноль, и меня скрутило пополам, отчего я повалился кулём, успев краем глаза увидеть вспыхивающее оранжевым предупреждение:
        Внимание! Инфразвуковая атака. Все ваши характеристики снижены на…
        Удар! В ушах противно запищало. Я зажмурился и попытался сжаться в комок… Кажется, на секунду потерял сознание, а когда открыл глаза, увидел облака, летящие обломки досок, огрызок весла. Всё крутилось и вертелось - на редкость тошнотворное зрелище, и я вновь зажмурился.
        Ещё удар, но куда мягче… мерзкий писк в ушах пошёл на убыль, но звуки вокруг были какими-то мутными… ватными. Сколько прошло времени? Секунд пять? Или минут… Открыв снова глаза, я увидел над собой светящийся колыхающийся водяной полог. Среди волн и пузырей можно было разглядеть обломки досок, какие-то бесформенные предметы, болтающиеся в такт волн.
        В голове царил хаос и дезориентация, оттого, видимо, я не сразу обратил внимание на мигающее предупреждение:
        Вы задыхаетесь!
        Где вверх? Где низ? Почему-то я никак не мог этого сообразить.
        Вы задыхаетесь!
        Я задыхаюсь? Ну да… задыхаюсь, хотя не очень-то это ощущаю. Правда, бар жизни действительно уменьшается.
        Вы задыхаетесь!
        Колышущуюся водную поверхность разрезала тень, похожая на утюг. Бултых!  - донёсся до моего затуманенного сознания глухой звук. Ещё одна тень, с мельтешащими конечностями, рывками приближалась ко мне. Вдруг успокаивающий мерцающий полог пересекла чья-то пятерня и, ухватив меня за волосы, дёрнула вверх.
        Еле-еле перевалившись через лодочный борт, я изверг из себя ведро воды. Меня не то чтобы выворачивало - имитация всякого рода испражнений в игре была сложным вопросом, но вода из меня хлынула вполне убедительно. Я поднял одеревенелое лицо, Стас тут же развернул его в сторону берега.
        - Ядерный бульдозер…  - потрясённо просипел я.
        На берегу лежала, так сказать, во весь рост, та самая тень… вернее сказать - туша. Она ворочалась, пыталась взмахивать хвостом и отмахиваться головой, защищённой толстыми костяными пластинами, но бойцы, окружившие эдакий улов, не переставали её колотить кто чем мог. Правда, три скрючившихся фигурки лежали неподалёку. Непонятно только - это она их своим фирменным инфразвуком уложила или отмахнулась удачно. Как бы там ни было, сейчас отбиваться ей, похоже, было уже нечем - и топоры, и мечи, и прочие орудия раз за разом пробивали шкуру Экзогена девятого уровня.
        Вдруг туша, изогнувшись, вновь затянула пугающую сирену, и часть бойцов отскочила назад, но Холд Фас рявкнул:
        - Не прекращать!!!
        И град ударов возобновился. Сирена оборвалась на высокой ноте, и туша опала, не подавая признаков жизни.
        Задание «Уничтожить Экзогена» выполнено. Получено 900 очков опыта.
        Получено достижение: Персей - степень вторая. Интеллект +2. Восприятие +2. Получено 3200 очков опыта.
        Получено достижение: три икса. Ловкость +1. Телосложение +1. Разблокирована пассивная способность: адреналиновый форсаж. Получено 6400 очков опыта.
        Подрывник +1. Получено 320 очков опыта.
        Получен девятый уровень персонажа.
        Здоровье и энергия сразу же восстановились, поэтому я и Стас бодро высадились на берег. Прокопа с Кысем также выловили из воды, они ещё только подплывали к последнему пристанищу Экзогена.
        Под строгим надзором материализовавшегося на месте события Адвоката спецгруппа бойцов свежевала тушу. Даже Лекс выбрался посмотреть на такое зрелище.
        - Эх… не поторговать нам эксклюзивным хабаром!  - тяжко вздохнул Стас.
        - Да ладно, мы изначально на него и не договаривались,  - попытался успокоить его жабу я.
        Неожиданно по спине меня хрястнул незаметно подошедший Холд Фаст:
        - Ну что, орлы! Как мы его, а?! Вот это охота! Вот это я понимаю!
        - Вы его да… супер! А как он на берегу очутился?
        - После того как он разнёс вашу ладью, его траектория поменялась, видимо, от удара. Не знаю, почему этот ихтиандр не свернул, то ли ваши бомбы ему в голове таки что-то поломали, то ли удар об ладью на такой скорости оказался чрезмерным, но после этого, как свернул он в сторону берега, так на всём ходу и вылетел на сушу.
        - Вот оно как… Что ж, надеюсь, лут с этого чудища поможет вам построить зенитные орудия.
        - А причём здесь зенитные орудия?  - недоумённо покосился на меня начальник охраны.
        - Ну как причём? Первые экзогенны у вас были наземными, как я понял. Этот вот,  - кивнул я на тушу,  - водный… ну а следующий должен быть воздушный. А чем вы будете обороняться от какого-нибудь огнедышащего дракона?
        От вида отвалившейся челюсти Фаста мы расхохотались.

        Глава 23. Триггер

        Всю ночь меня мучили кошмары. Я барахтался под водой, тщетно пытаясь всплыть,  - несмотря на приближающуюся поверхность, времени мне так и не хватало… здоровенная рыбья голова, защищённая костяными пластинами и раскрытой пастью, оснащённой даже не зубами, а будто сколами огромных лезвий, неизменно настигала меня. Я изо всех сил выгребал наверх, а рыбина из глубины успевала раньше… снова и снова.
        Проснулся я разбитым и еле-еле сумел зарядкой разогнать кровь по жилам, похрустывая суставами.
        Только успел позавтракать, как в дверь неожиданно позвонили… нечасто такое случается, уж такая у меня жизнь.
        - Кто там?  - спрашиваю я дверь, устало представляя себе недоумение звонящих - а дверной глазок для чего?
        Но голос соседки по площадке недоумённым не выглядит - тётя Тоня в курсе, и объяснения ей не нужны.
        Открываю, дежурно озвучиваю статус утра - доброе, типа.
        - Доброе-доброе,  - отвечает соседка.  - Слушай, тут вчера приходили из службы, электрику проверять или интернет… я толком не поняла. К тебе тоже звонили, но ты не открыл. Так они просили передать, что сегодня во второй половине дня ещё раз придут, сказали, чтобы был на месте.
        «Ну кого ещё тут носит…» - с неприязнью подумалось мне. Дом не ветхий, всё вроде работает, никакие службы здесь и не появлялись ни разу, по крайней мере, с тех пор как я сюда переехал… ну разве что налоговая случалось как-то раз.
        - Так работает же всё? Или у вас что-то барахлит? С чего это они проверку учудили?
        - Да нет, у меня тоже всё в порядке. Но сказали, что вызов им поступил, вот они и обязаны проверить,  - пожала плечами соседка.
        Заверив её, что буду дома в означенный срок, я распрощался с тётей Тоней и закрыл дверь. Ну до второй половины дня время ещё есть, а нам как раз и нужно подвести материальные итоги операции: спасти Заречный - часть вторая. Получить обещанные ништяки, да и тикать оттудова, пока альянс голозадых орангутангов не нанёс визит нашим нанимателям. Должен успеть.
        Первым делом я, конечно, посмотрел состояние своего счёта - он очень неплохо потяжелел на оговорённую прежде сумму. Всё-таки приятно, что Лекс не стал тянуть с оплатой… признак определённого уважения.
        Оказавшись в игре, я заглянул в окно своего персонажа, чтобы взглянуть на положение дел без всякой суеты.
        Имя: Преднизалон. Девятый уровень.
        Достижения: 2.
        Персей - степень вторая.
        Три икса.
        Количество жизней: 1.
        Сила: 5.
        Ловкость: 8.
        Телосложение: 9.
        Восприятие: 9.
        Интеллект: 11.
        Здоровье: 429,6/429,6.
        Энергия: 110,2/110,2
        Переносимый вес: 42,6 кг.
        Опыт: 22484/24800.
        Очки цивилизации: 9.
        Навыки: 6.
        Баллистика: четвертый уровень..
        Метательное оружие: третий уровень.
        Холодное оружие: первый уровень.
        Металлург: второй уровень.
        Химик: четвертый уровень.
        Подрывник: третий уровень.
        Способности: 1.
        Пассивная способность: адреналиновый форсаж.
        Несмотря на вчерашнюю головокружительную победу над ужасом рыбаков, настроение в городе царило вовсе не карнавальное. На стенах укрепляли огневые точки, десятники муштровали своих подчинённых, на предмет того, кто и где должен находиться, кто и куда должен бежать в случае… и так далее.
        - Ну что, может, всё же с нами останетесь?  - на всякий случай спросил Холд Фаст.
        - Нет, Холд, мы пока сами как-нибудь, свободные художники мы,  - с улыбкой дежурно отшучивался я.
        - Да уж… художества у вас те ещё,  - задумчиво сказал Холд Фаст, поглядывая на три стилизованных косых крестика на моём плече.  - Впрочем, полезные. Обещанных ништяков мы вам особо не дадим, сам понимаешь. Я тоже понимаю, что договор есть договор… но при уничтожении Экзогена мы половину своего флота потеряли, а это несильно способствует щедрости. Ну и что с того, что это были простые лодки в основном, их ещё сделать надо. И вообще… сейчас нам самим они позарез нужны. У нас ведь даже не все воины вооружены как надо, а проблемы у нас назревают серьёзные. Короче, вот, держите!
        Перед нами выложили три арбалета.
        - Навыков у вас пока нет для нормальной стрельбы из них, но ничего, научитесь. Ну и по двадцать болтов к каждому,  - прокомментировал Фаст.
        Ну насчёт навыков не всё так плохо, по крайней мере, у меня, но свои тайны я предпочитаю держать при себе. Далее была продемонстрирована во весь рост кираса, специально для Стаса, как главного или, точнее, единственного нашего танка. К кирасе прилагался шлем. Что ж, тоже неплохо!
        На арбалеты в этот раз мы решили всё-таки согласиться: во-первых, бесплатно, во-вторых, конструкция уже куда более совершенная и надёжная, а в-третьих… просто выбора не было.
        С золотом получилось всё сложнее, чем мы думали. После всех событий я было хотел вопрос с золотом решать напрямую через главного, но потом оказалось, что это не лучший вариант. В сложившейся ситуации Лексу золото без надобности, сейчас самое нужное - это бойцы, оружие, амуниция, ну и еда, само собой. Поэтому вряд ли золото сейчас он высоко оценит, а вот Пачо…
        Пачо согласился… согласился за часть драгметалла отдать несколько его фирменных напитков, повышающих энергию и регенерацию, и что особо трудно было выторговать - спирт, ну или, если выражаться точнее, самогон, который они гонят из выращиваемых злаков. Сомневаюсь, что в нынешней ситуации кто-либо ещё смог бы продать этот, так сказать, ресурс, кроме бармена. Ещё четверть металла ушла на подкуп Кыся, чтобы он разрешил отсыпать немного селитры. Работяги, которые ходили за ней ночью в пещеру, обмолвились, что выгребли всё подчистую, и это было плохо, поэтому пришлось идти на такой непростой обмен. Оставшаяся часть золота была подарена Стасом местной поварихе. Ну кому, как не женщинам нужен этот металл? В качестве благодарности, повариха дала Стасу мешочек с солью, продажу которой запретили сразу после того, как стало известно о надвигающейся осаде.
        Уже удаляясь от города, Стас предложил заняться не золотодобычей, а пойти в наёмники:
        - А что? Уничтожим любого экзогенна за сорок восемь часов! Как вам рекламный слоган?
        - Больше похоже на рекламу санэпидемстанции,  - пробурчал Прокоп.
        Стас осуждающе поглядел на деда:
        - Какая станция! Мы же не с мышами бороться будем, а с чудовищами, ракалиями этого мира!  - пафосно заявил Стас.  - Зря что ли мне Геракла дали?
        - Думаешь, никто кроме нас их уничтожать не научился?  - спросил я.
        - Так ты же сам видел глобальное сообщение про Заречный, он первым был. А как бы он смог на новый уровень перейти, если бы мы тогда не прихлопнули эту бешеную саблезубую собаку?  - возмутился Стас.
        - Ну это сообщение могло быть только о первом достигшем такого уровня, а о других городах подобного оповещения наверняка не будет. Следовательно, таких крепостей,  - махнул я рукой назад на уже скрывшийся за кронами деревьев город,  - может быть уже немало, и в этом случае они как-то прикончили своих чудовищ.
        - Ну хорошо,  - согласился Стас,  - может, кто-то и смог… но их наверняка меньшинство, а стало быть, спрос будет.
        - Не знаю, не знаю… похоже, большинство неразвитых поселений решило заняться захватом немногочисленных развитых. В общем-то, давняя историческая практика, если вспомнить отношения Римской империи и варваров,  - так выгоднее получается, видимо. Я вот слышал, что игра существует уже около двух лет, и за всё это время до уровня крепости успел дойти только Заречный… вам не кажется это странным?
        - Ну…  - неопределённо взмахнул рукой Стас,  - не все же игроки бросаются играть сразу после выхода игры. К тому же часть этого времени она могла работать в режиме бета-теста, так что ничего странного в этом…
        - Извиняюсь, что приходится прерывать вашу высокосветскую беседу, хе-хе,  - раздался вдруг неожиданный голос откуда-то сбоку,  - но вам придётся положить всё оружие на пол, и отойти на три шага назад. Да, и золото также не забудьте положить рядом с арбалетами!
        Знакомый голос раздался из ближайшего кустарника слева. Мы остановились в недоумении, хотя, судя по морде Стаса, достающего дубину из инвентаря, особого недоумения в подобных ситуациях он не испытывал.
        - Ингвар, ты что решил гоп-стопом поразвлечься?  - обратился я к кустам.
        Над ними поднялась бородатая фигура викинга и ухмыльнулась:
        - Ну а почему бы и не развлечься? Думаю, арбалеты Алику понравятся, так что давайте, кладите остальное оружие, и пять шагов назад. Тебя, громила, это тоже касается! Как в песне, помнишь? Пять шагов назад, тихо на пальцах,  - фальшиво пропел Ингвар.
        - Сто шагов,  - брякнул я на автомате, осознавая, что бородач не шутит… за кустами, что справа и чуть дальше, я успел заметить нездоровое шевеление, значит, будут мочить.
        - Что?  - несколько настороженно переспросил Ингвар.
        - Сто шагов, в песне поётся про сто шагов.
        - А-а-а, ну тебе виднее, хе-хе,  - ехидно ухмыльнулся бородач.
        - Какой такой Алик будет рад нашим арбалетам?  - спросил Прокоп.
        - Алик из Алькатраса, неужели не знаете? Бугор он тамошний. И такие вещицы там очень ценят, особенно перед предстоящей дракой. Так что бросайте всё на землю, иначе вам хана!
        В этот момент Стас, повернув голову ко мне, совершенно будничным голосом сообщил:
        - Резко отскочи назад, будешь сбивать им кастрюли из-за наших спин!
        «Нашёл время подкалывать!»,  - успел подумать я, после чего Стас развернул меня и дал такого ускорения, что я по инерции пробежал метров семь, еле успевая перебирать ногами, а потом ещё несколько метров кувыркался.
        События понеслись взбесившимся скакуном. Когда я затормозил своё движение и поднял голову, то Стас и Прокоп уже были при оружии, а из подозрительных кустов торчали три фигуры подельников бородача. Один из них, перехватив своё копьё, быстро и чётко метнул его в деда… Прокоп не успел и шага в сторону сделать - расстояние было слишком малым. Копьё вошло в грудь, спина встопорщилась бугром, не дав пробить кожаную защиту на спине. Дед от мощного удара сразу отлетел назад, и бар жизни рухнул почти до нуля. Повисев на грани, полоска здоровья поколебалась несколько мгновений, а затем исчезла.
        Стас взревел и сам бросился на бегущую к нему двойку пэкашеров. Третий, также вооружившись каким-то кинжалом и прикрываясь щитом, направился к Стасу, но тут уже я вступил в бой.
        Прилетевший в лицо камень был явно неожиданностью для копьеносца, и после того как голова его мотнулась, словно от боксёрского удара, щит его опустился, а кинжал упал на землю. Этот секунду-другую не опасен, и следующий камень отправился в одного из двух сражающихся со Стасом. Неудачно скользнув по плечу, он, тем не менее, отвлёк его, и Стас, ещё раз взревев, врезал дубиной так, что гопстопщик бесчувственной куклой отлетел в сторону, роняя меч и щит. Я уже было хотел вмазать оставшемуся на ногах оппоненту Стаса, но здоровяк отбив блоком выпад, втащил тому в пузо ногой, отчего соперник, переломившись пополам, рухнул на пятую точку…  - ни фига себе Геракл.
        За копьеносца я был спокоен,  - Стас уже направлялся к нему, а тот уже начинал приходить в себя и поднимать своё оружие… хотя вряд ли оно ему поможет. И тут я спохватился! А где же бородач? Его нигде не было видно, и это странно… его подельников мочат, а он что сбежал? Что-то тут неладно…
        Я начал осматривать кусты и деревья, высматривая главаря этой шайки, но, ничего не заметив, начал приближаться к месту сражения, обходя по дуге. Стас уже раздолбал щит последнего из тройки, видимо, умение Геракла ушло в откат, и отправить противника на перерождение с одного удара, Стас уже не мог. И тут он появился…
        Вынырнув из-за дерева, Ингвар подбежал к Стасу со спины и взял наизготовку секиру.
        - Сзади!!!  - заорал я что было сил.
        Стас развернулся, но было поздно… бородач на бегу взмахнул секирой, как-то неестественно быстро и чётко, и не останавливаясь рванул дальше. Мой камень просвистел над его ухом и улетел в чащу. Стас рухнул на землю… голова покатилась по траве.
        Твою же раскудрявую! У него же последняя жизнь была.
        Меня бросило в озноб. Я достал металлический штырь и запустил его в приободрившегося бойца, отбросившего остатки раздолбанного щита. Тот захрипел, начал было поднимать руки к торчавшему из горла штырю, но не успел… ноги подломились, и он осел тихо и мирно.
        Я нервно осмотрелся. Бородатого гада видно не было, все тела лежали неподвижно. Тот, которого Стас отправил в нокаут первым, лежал, не подавая признаков жизни, но полоска его здоровья ещё не обнулилась. Я достал второй штырь, чтобы добить, но как только я замахнулся, Ингвар выбежал из-за кустов, помахивая окровавленным топором, и я тут же перенацелился. Бородач явно пытался меня отвлечь от последнего живого подельника, но я решил не упускать шанс.
        Быстро достав из инвентаря бола, зашвырнул в беглеца. Ингвар заметил атаку и попытался прикрыться небольшим щитом. Это ему почти удалось - бола плетью ударила по щиту, но соскользнула по ободу и намоталась на руку. С досады я метнул штырь в убегающего под защиту дерева бородача, но не попал… штырь срикошетил от древесного ствола и улетел куда-то в кусты. Послышался топот и смех убегающего. Вот гад, ну погоди… посмотрим ещё, кто будет смеяться.
        Чего он бегает всё время? Дожидается отката способностей? Я подошёл к телу Стаса… зрелище отвратительное. Принудительный реролл… пойдёт ли он на это, после того как достиг такого развития, или плюнет на всё? В этот момент я снова услышал шорох шагов - опять где-то бежит викинг долбаный! Бросив взгляд в сторону, куда он убегал, я ничего подозрительного не заметил и вдруг понял, что шорох раздаётся одновременно с двух сторон. Резко развернувшись вправо, я увидел, как приходит в себя лежащий на земле, так и недобитый мною подельник бородатого, и я, достав кинжал, бросил в поднимающегося на ноги. В этот момент я осознал, что позади меня шорох шагов приблизился уже очень близко, и сердце ушло в пятки… всё, амба, сейчас моя голова катапультируется отдельно от тела. По телу прошёл мощный электрический разряд, и я действительно катапультировался, как внезапно перепуганный кот - свечою вверх и куда-то в сторону.
        Внимание! Адреналиновый форсаж активирован. Действие четыре секунды.
        Время замедлилось, в ушах вата. Упав на землю, я, перекатившись, встал на четвереньки, упершись руками в землю. Подельник наклонялся назад, получив кинжал в левую грудь, кажется, он не особо пробил защиту, но ему хватило,  - полоска жизни исчезла. А на том месте, где я мгновение назад находился, стоял Ингвар и гасил двумя руками инерцию своей секиры, рассекшей воздух.
        Не теряя времени, я рванул к телу, из которого торчал второй мой штырь. Это оказалось не так просто, ощущение такое, будто бежишь по пояс в воде, ещё и с гантелью в каждой руке. Выдернув штырь из тела, я, не колеблясь, нацелился в Ингвара, который почти развернулся в мою сторону. Начиная замах, я дождался возникновения привычного шлейфа, причём в таком состоянии, действительно можно сказать дождался, и как только он совместился с головой бородача, высвободил энергию напряжённых мышц.
        Штырь начал своё движение практически по прямой, с непривычно низким гулом кувыркаясь в полёте. Кажется, я успел увидеть испуг в глазах Ингвара, его секира пошла вверх, к заросшему лицу, и когда до цели оставалось несколько метров, меня резко отпустило, и время рвануло вперёд.
        Дзынь! Сноп искр, и штырь с обиженным визгом улетает в сторону. На меня накатила слабость, ноги задрожали, но я чудом умудрился не упасть. Глянув на бар энергии, убедился, что он почти пустой, полоска неуверенно начала восстанавливаться.
        - Отличный бросок, презерватив, хе-хе. Чуть не убил, мать твою!  - осклабился Ингвар, убирая секиру от лица.  - Ну что? Есть что ещё в загашнике? Нет? Ну я так и думал, ха-ха. Иначе, чего бы это ты так сбледнул с лица.
        Бородач снял бола с руки, словно мёртвого червяка, и брезгливо отбросил в сторону.
        - У тебя, как я посмотрю, тоже невелики запасы сюрпризов,  - ответил я.  - Как ты так бегаешь? Получил достижение - трусливый заяц?
        - Хорошее предположение, я посмеюсь твоей шутке, когда буду собирать с вас луд. Зря ты, конечно, поубивал моих друзей, одному мне всё не унести. Теперь придётся ждать Синего, пока он дотопает с точки возрождения,  - укоризненно глянул на меня Ингвар.
        - А остальные что же? Не явятся за добром?
        - У остальных была последняя жизнь… не берегли они себя. Но так даже лучше, нам больше достанется, так что не переживай! Ладно,  - вздохнул озабоченно Ингвар, крутанув секиру в руке.  - Пора умирать, не надо больше рыпаться, ладно? Зачем время затягивать!
        - Что ж…  - я тоже вздохнул, несмотря на то что меня било нервной дрожью.  - Раз уж тебе так не терпится.
        Бородач не спешил атаковать, несколько удивлённо подняв левую бровь. Я, не особо спеша, достал свой последний аргумент, который даже опробовать ещё не довелось - чисто техноманьячная импровизация. После того как Ингвар заметил у меня в руке ещё одно бола, его правая бровь последовала примеру левой:
        - Нет, ну что за упёртые крабы пошли, ничему не учатся!
        Я, не тратя более слов, раскрутил орудие и запустил в голову противника.
        Ингвар, глядя на мои манипуляции, а потом на летящую верёвку с двумя грузами на концах, умильно улыбнулся и нарочито спокойно выставил перед собой секиру, желая поймать её рукоятью. С действием бола он уже сталкивался, и не раз. В плохо развитых городах такие приблуды тоже делали некоторые «гении», странно даже, как они ещё до бумеранга не додумались… неужели смущает отсутствие кенгуру?
        «Нет, всё же идиотов нужно истреблять…» - подумал Ингвар.  - В реале он уже пытался это делать, но там за них постоянно кто-то впрягается, менты, например. Но уж в этом-то мире, пусть даже и виртуальном, есть шанс всё изменить. Он уже многих наивных дурачков отправил на реролл, вот и ещё один сейчас пополнит его послужной список. На этот раз ему попался отборный придурок. Преднизалон… даже имя себе выбрал соответствующее, и оружие дурацкое, и ведёт себя как дурак… прямо-таки императорский идиот! Пожалуй, этот экземпляр ему запомнится надолго».
        Бола ударила точно в верхнюю часть рукояти, как Ингвар и рассчитывал. Эта бола была короче предыдущей - это он тоже заметил, у него вообще с наблюдательностью и реакцией было всё хорошо. Однако он не заметил, да и вряд ли смог бы такое заподозрить, что на концах верёвки были привязаны не обычные свинцовые грузила или камни, на концах крепились два тугих, странно бугрящихся кожаных мешочка, размером с кулак.
        Под действием центробежной силы, два конца бола сделали один оборот вокруг рукояти, чуть-чуть не чиркнув по носу Ингвара, лишь усы немного колыхнулись от порыва воздуха. С еле слышимым гулом мешочки пронеслись ещё раз мимо друг друга, а на третьем обороте столкнулись боками на противоходе, но этого оказалось достаточно…
        Тёмный дымный шар с встопорщенными во все стороны ярко-оранжевыми шипами огня скрыл лицо Ингвара от меня. Пламя на какой-то момент вырвалось из дымных оков, засияв как солнце, слегка приглушенное светофильтром, но затем быстро угасло, оставив стремительно расширяющееся облако густого тёмного дыма. Рука, держащая секиру, начала медленно опускаться, а тело, кажется, заваливаться назад. Кажется? Почему мне кажется всё таким замедленным? Даже взрыв смог разглядеть во всех фазах. Неужели снова включился форсаж? Нет… энергия не восстановилась даже до четверти… что происходит?
        В этот момент я и сам почувствовал, как меня начало тянуть назад. Я попытался взмахнуть руками, чтобы не упасть ненароком, но вновь почувствовал тяжесть во всём теле. Я начал поворачиваться назад,  - что меня туда тянет? А когда смог повернуть голову в нужном направлении - обомлел. Позади меня прямо в воздухе, немного не касаясь земли, висела дыра… подрагивающая, мерцающая бледно-красным поверхность окаймлялась по краям более яркой дугой. Японский звездолёт… это же портал! Но куда?
        Меня по-прежнему засасывало в пространственную дыру, но я чувствовал, что могу сопротивляться. Только стоит ли? Что мне нужно делать? Я скосил глаза на лежащие тела друзей, на падающего Ингвара, на густое облако дыма, которое всё более начинало напоминать своей формой медузу. Нет… мне, наверное, здесь делать уже нечего. Я медленно, сквозь кисель застывшего воздуха, сделал шаг, ещё один… затем почувствовал толчок в спину, окончательно вдавивший меня в мерцающий зев портала. Перед тем как исчезнуть в пространственной дыре, я услышал громкий, лавинообразный, очень низкий грохот - вот и ударная волна.
        Моя морда уперлась во что-то жёсткое, очень напоминающее металл. Где это я?
        Подняв голову и немного приподнявшись на руках, понял - воздух здесь имеет нормальную консистенцию, и, наверное, происходит всё с нормальной скоростью. Правда, на вид всё было как раз наоборот: вокруг стоял бледно-розовый мутный туман, прямо как тот самый кисель в студенческой столовой времён моей молодости.
        Встав на ноги, огляделся… везде один туман и бледный свет, непонятно откуда исходящий. Но вот впереди появилось какое-то движение, и через секунду я смог разглядеть явно человеческий силуэт, при отсутствии в этой игре эльфов, вампиров и прочего непотребства, конечно же… что в последнее время кажется не таким уж и маловероятным.
        Силуэт остановился в нескольких шагах от меня:
        - Здравствуйте, игрок Преднизалон,  - обратился ко мне силуэт мужским, но явно чем-то искажённым голосом.
        - Здравствуйте… а где это я, и кто вы такой?
        - С вами говорит администратор игрового сегмента Zone Triggers четыре восемьдесят три. Вы по-прежнему находитесь в виртуальной реальности, но были изъяты из игрового процесса.
        - Это вы меня изъяли?
        Что я несу… а кто же ещё мог это сделать, как не начальник какой-то зоны. Неужто мои последние действия по ту сторону портала были квалифицированы как терроризм?
        - Эм… зачем вы это сделали?  - поправился я.
        - Мы осуществляем слежение за действиями игроков, анализируем стиль их поведения и способы достижения целей. Вы были признаны перспективным игроком с весьма впечатляющими результатами. Мы можем предложить вам перейти на новый уровень игры, где, возможно, вы сможете достичь ещё большего.
        - Новый уровень… достижения… извините, но я что-то не очень вас понимаю, кажется, меня неплохо там,  - махнул я рукой куда-то себе за спину,  - контузило.
        - На вас нет никаких дебаффов, да и не действуют здесь эти условности. Что вам неясно?
        - Что за новый уровень игры? Какие результаты? И вообще - зачем вам всё это нужно?
        Кажется, я забыл, что на последний вопрос здесь реагируют неадекватно. Вот и сейчас, наверно, этот спокойный, словно непись, силуэт, пошлёт меня в места, недоступные для современных средств навигации.
        - Увы… я смогу рассказать вам больше, только если вы дадите своё согласие. На всякий случай предупреждаю, что весь наш разговор фиксируется. В случае разглашения полученной вами в дальнейшем информации, к вам будут применены санкции, предусмотренные пунктом номер три второго раздела лицензионного соглашения, подтверждённого вами перед созданием персонажа.
        Лицензионное соглашение… да, было что-то такое, длинная и нудная простыня. Кто ж такое читать будет? Хорошо… ну что там может быть? Скорее всего, предложат мне участвовать в каких-нибудь киберсоревнованиях, а то и просто попробовать пройти кастинг в какую-нибудь команду, почти номинированную на кубок района. Ладно, чего терять-то, если лажа, то сдам назад:
        - Хорошо, я согласен.
        - Вы, должно быть, заметили, что в последние годы почти во всех более-менее развитых государствах технологический прогресс резко ускорился. Причём резко, это даже на фоне того, что он и так не стоял на месте. Спустя какое-то время аналитики некоторых мм… ну скажем так, спецслужб, как государственных, так и не очень, стали приходить к примерно одинаковым выводам. Не буду вдаваться в детали, но наши аналитики считали, что такой резкий скачок был, скажем так, не естественным ходом научного прогресса, а искусственным.
        Админ умолк, видимо, давая мне паузу для осмысления услышанного. Честно говоря его короткая речь, была несколько не тем, что я ожидал услышать.
        - И как же аналитики поняли, что это было вызвано искусственным путём? Какой-то учёный или глава корпорации сознался в противоестественных связях с зеленокожими?
        - Если бы всё было так просто…  - кажется, усмехнулся админ.  - Никто никаких зеленокожих и не видел ни разу.
        - Так вы телевизор включите! Говорят, что там они летают туда-сюда круглосуточно. И пирамиды египетские опять же.
        - Мне нравится ваша быстрая реакция, но давайте юмор оставим на потом.
        Я пожал плечами, хотя он, наверное, в этом кисельном тумане и не заметил этого… или это только для меня всё выглядит так? Блин - это же вирт, здесь всё может быть. Действительно, зубоскалить будем потом.
        - Проблема заключается в том, что выяснить досконально все причины появления того или иного технологического прорыва далеко не всегда удаётся. Осложняет ситуацию и то, что многие корпорации не желают делиться секретами, ибо это коммерческая тайна. Да и вообще, большинство людей не волнуют детали, что и откуда взялось - почти всех охватила эйфория от новых возможностей и реализации того, что ещё совсем недавно было только мечтой. Замечу, что основная часть этих самых прорывов приходится на развлекательную сферу, в меньшей - на социально-гражданскую сферу, а в области военных технологий никаких особых подвижек не наблюдается… разве что затраты на содержание армий упали, в виду улучшенной энергоэффективности транспорта и коммуникаций. Впрочем, затраты падают не только из-за этого, но и из-за того, что актуальность армии в целом несколько упала. Появившиеся за последние годы технологии помогли решить или ослабить те проблемы, из-за которых страны и мерились… бицепсами. Новые гомогенные ядерные реакторы, позволяющие сжигать до восьмидесяти процентов топлива, против пяти - семи у классических тепловых
гетерогенных, вкупе с массовым производством достаточно дешёвых электромобилей, резко ослабили интерес к нефти и газу, а природный уран, на котором работают новые реакторы, дёшев, и никто особо войн из-за него устраивать не собирается. Глобальные рынки сбыта также начали угасать, основные страны сами всё для себя производят, кооперируясь лишь с ближайшими соседями. Вследствие этого всё сильнее и сильнее наблюдается стагнация во многих отраслях человеческой жизни. Всё больше и больше людей уходят в виртуальную реальность.
        Когда невнятные подозрения переросли в более-менее устойчивую убеждённость, наши службы начали задумываться о природе возможно надвигающейся угрозы и, соответственно, о мерах противодействия. Когда стали очевидными серьёзные демографические проблемы, люди, увлечённые виртуалом, в реальной жизни жили лишь постольку-поскольку и о продолжении рода задумывались крайне редко, а даже если и задумывались, то не всерьёз. Правительство попыталось агитировать население, не менять свою настоящую жизнь на игру… но успехов это не принесло. Затем были попытки понять проблему глубже и выработать не столь топорное решение. Быстро выяснилось, что люди, которые и так жили осмысленно, особо волне всех этих прогрессов не поддались, но таких меньшинство. Основная их концентрация оказалась в религиозных общинах. Люди там и до того задавались не свойственными для большинства населения вопросами: поиск Бога, в чём цель и смысл человеческой жизни… плюс сыграл некоторую роль определённый консерватизм, традиционный для этой прослойки населения. Ещё какое-то количество людей, с прохладцей относящихся к инновациям, было
рассеяно по глубинке, различного рода монастырям, скитам, удалённым поселениям, и прочим, не слишком популярным на нашей планете местам. Однако всё это не решало вопрос глобально, большинству всё равно было наплевать на то, что находится дальше их собственного носа.
        С другой стороны, такое развитие ситуации дало возможность понять проблемы, к которым должна была придти наша цивилизация при нынешнем развитии событий. Ведь получается, несмотря на то что неведомая нам сила, хотя и оказывает заметную помощь человечеству, в конечном итоге она его ослабляет перед угрозами определённого типа. Таким образом, впервые мы смогли начать готовиться к конкретным угрозам.
        Общепринято было, что человечество будет подсажено на технологическую иглу, после чего, неизвестным нам образом, неизвестные нам пока силы разрушат всю матчасть, или как вариант - возьмут её под свой контроль. Так или иначе, для человечества останется два пути - вымирание, вследствие неподготовленности к новым условиям, либо порабощение. Как бы это ни звучало фантастично, было отдано распоряжение о создании специальных групп, которых должны были готовить к выживанию и, может, даже противостоянию в условиях разрушенной инфраструктуры и экономики или явной оккупации.
        Но осуществить задуманное не получилось. Проблемы возникали из ниоткуда… то участники группы заболевали непонятными болезнями, то снабжение учебных лагерей начинало давать сбой, то какой-нибудь высокопоставленный чиновник даст распоряжение о приостановке программы, а то и вовсе будто диверсии происходили под видом техногенных аварий. Среди немногочисленных посвящённых в данный проект началась паника. Одни страшились того, что их планы вычислили и скоро их ликвидируют, другие, не столь боящиеся за свою шкуру, переживали о том, что им не удастся выполнить задачу, если им противостоит такая сила, методы которой даже понять толком не получается.
        В итоге, группой молодых аналитиков была выдвинута идея, суть которой заключалась в том, чтобы прекратить всякую активность в реальной жизни, тем самым попробовав успокоить, так сказать, потенциального противника и перенести подготовку людей в виртуал. Но чтобы вновь не быть обнаруженными, было решено создать самую обычную, по современным меркам, игру, где среди всех игроков можно будет отслеживать тех, кто будет отвечать нашим задачам. Так и появилась эта игра.
        Снова повисла пауза… Админ, вероятно, ждал моей реакции, но я не нашёлся, что сказать, а шутить действительно перехотелось. Меня разрывало на две половины: либо это всё правда, и тогда это переворачивает всю картину мира, либо это игровой скрипт - дескать, я нарвался на какой-то квест, и теперь хитро замаскированная непись мне рассказывает занимательные страшилки… и как понять, какой вариант верный?
        - Экзогенны,  - спросил я резко охрипшим голосом,  - вы так представляете противника?
        - Хм… это достаточно условный вариант одного из тех видов опасностей, которые придумали наши аналитики для начальной формы игры.
        - Вы хотите сказать, что то, во что я играл, это всего лишь тренировочный лагерь?
        - Ну можно и так сказать, но лично я бы смотрел на ситуацию несколько иначе. Данный уровень игры нацелен на то, чтобы игроки смогли в процессе игры получить элементарные навыки выживания и коммуникации в непривычных для себя условиях, поиск способов решения проблем и поиск необходимой информации для достижения целей.
        - А как же города? Это как раз путь создания привычных условий.
        Силуэт тяжко вздохнул и, помолчав некоторое время, продолжил:
        - С городами вышло всё несколько сложно и неожиданно. Какая-то часть информации просочилась к посторонним людям. Впрочем, мы до сих пор точно не знаем, было ли то утечкой, или определённые люди сами до чего-то додумались. Когда появились первые серьёзные донаторы и начали за счёт реальных денег поднимать свою команду в игре, мы было решили, что это обычные игроки пытаются действовать по привычной схеме. Но вскоре наши специалисты наткнулись в так называемом даркнете на странные форумы со странными постами. Изучив их, они пришли к выводу, что на этих ресурсах происходит обмен информацией по нашему проекту и ситуации в целом, в виде своеобразных притчей или сказок. Нам удалось внедриться в это сообщество и понять их цели. Некоторые богатые влиятельные и неглупые люди решили достичь успеха в игре, показать себя полезными, в случае если предполагаемая катастрофа случится, и тогда, как они полагают, правительство снабдит их всем возможным для сопротивления и строительства нового оплота человечества. Таким образом, система строительства и обеспечения городов в игре модернизировалась в соответствии с
задачами. Но всё равно это скорее лишь обобщённая зарисовка, нужная для того, чтобы люди проявляли навыки администрирования, организации структур и производств на самом примитивном уровне. Мы считаем, что строительство новых городов вряд ли сможет помочь бороться с той силой, которая уже победила наши нынешние города. Поэтому больше всего внимания мы уделяем одиночкам, которые могут проявить себя не в строю и не за стенами замков, а находясь в той среде, в которой им придётся оказаться. Поэтому ты здесь, Преднизалон!
        - Так это что же получается, вы хотите, чтобы в случае глобального капута, я стал эдаким ополченцем? Партизаном-диверсантом? Непримиримым и неуловимым бойцом сопротивления?!
        - Да…  - совершенно спокойно ответил силуэт.  - Так ты готов перейти на новый уровень?
        Меня уже начинал разрывать истерический хохот, но, держась из последних сил, я всё же сделал последнюю попытку:
        - А всё же, если вот это всё, что я увидел и услышал, я возьму и начну разглашать направо и налево, разве в этом случае вашему проекту не придёт конец? Я даже уверен, что вы не успеете наложить на меня какие-то там санкции, как вам станет не до меня, если, конечно, верить в те невероятные возможности ваших противников, о которых вы рассказываете.
        - Что ж… можете попробовать. Я даже могу себе представить эту картину, как некий молодой человек хватает за рукава прохожих или строчит тексты на форумах, в которых рассказывает о том, как его в игре затянуло в портал, где ему явился неизвестный и поведал об ужасной беде, нависшей над всем человечеством, и предложил перейти на новый уровень. В принципе, я даже могу представить себе, что ему на это ответят.
        Всё… считать этого админа просто скриптом я уже не могу, как и поверить во всё происходящее. И тут меня прорвало…
        - Да вы хоть знаете, кто я такой? Вы следили за мной и не удосужились узнать хоть что-то обо мне!
        Не знаю, как, но по силуэту было видно, что он несколько растерялся от моей реакцией.
        - Я, ха-ха-ха,  - меня начал душить нервный хриплый смех,  - я инвалид по зрению первой группы. Я слепой!!! Ха-ха-кхе-кхе,  - голос у меня окончательно захлебнулся в истерическом кашле, и я грохнулся на пол.  - Беспомощный диверсант! Дайте мне снайперскую винтовку, буду стрелять на звук! Ха-ха-ха…
        - Ким, проверь!  - бросил куда-то в сторону силуэт.
        - Уже ищу, потребуется несколько минут,  - ответили ему откуда-то из розового тумана.
        - Быстрее, Ким, быстрее!
        - Вы же знаете, как мы запутали способы обнаружения капсул и их владельцев. Даже зная все пароли, на перепроверку и согласование уйдёт время.
        Админ не стал более ничего говорить и лишь, кажется, наблюдал за моим лежащим и постанывающим на полу телом.
        - Всё верно…  - произнёс неизвестный мне Ким несколько упавшим голосом.  - У него двусторонняя дих… дхт…
        - Чего?!  - резко переспросил админ.
        - У него нет глаз.
        Админ помолчал пару секунд, затем также резко обратился ко мне:
        - Слушай сюда! Да соберись ты! В общем, в течение часа-полтора за тобой приедет наша команда медиков, они тебе помогут. Теперь выходи из капсулы и готовься! И запомни пароль: зэт ти четыре восемьдесят три. Ты всё понял?
        Я кивнул головой, практически не слушая его.
        - Ты всё Понял!?  - с нажимом повторил админ.
        Я лишь кивнул головой ещё раз, два раза, на всякий случай, и всё погасло…
        Тьма зияла несколько мгновений, а затем передо мной появилось привычное меню игры - «Проект Земля». Вот и всё…  - подумалось мне,  - game over.

        Псевдоэпилог

        Выбравшись из капсулы, я никак не мог сообразить, что же конкретно надо делать,  - в голове суетная пустота. Собрав кое-как вещи, которые мне могут понадобиться вне дома, я решил всё-таки успокоить мысли. Налил чаю, вышел на остеклённый балкон и, приоткрыв створку, начал вентилировать организм свежими выхлопными газами, остающимися от немногочисленных олдскульщиков.
        Неужели за мной действительно приедет какая-то медицинская бригада? Нет, после всего пережитого, за мной действительно может выехать медбригада, но не повезёт ли она меня в Кащенко - вот в чём вопрос. Надо же родственникам сообщить…
        «Блин!  - хлопнул я себя по лбу.  - Надо же Стасу с Прокопом отписаться! Они, небось, мучаются в непонятках, чего это я на связь не выхожу… а дед мог уже с респа до места побоища добраться… теоретически. Вот уж вопросов у него появится!»
        Я уже было бросился к капсуле, но быстро себя осадил - что я им скажу-то? Портал, силуэт, угроза миру? Кажется, это мы уже проходили. В ещё большей растерянности я остался у окна размышлять над ситуацией. Из задумчивости меня вывело эхо далёкого взрыва или ещё какого-то похожего грохота. Поблизости крупных строек нет, а там такое бывает - рухнет что-нибудь, а грохот на всю округу.
        Сомнения в мирном происхождении грохота во мне вызвали далёкие очереди, похожие на автоматную стрельбу. Затем ещё один разрыв, уже послабее. Донёсся звук сирен… и не разберёшь - то ли припаркованные авто возмущаются, то ли службы какие дают о себе знать. Понятно одно - что-то там не то происходит.
        Постоял ещё некоторое время, прислушиваясь. Затем вышел с балкона в комнату, нащупал пульт от телевизора - нечасто им пользуюсь, странно как ещё не потерял. Включил федеральный канал, а там… там спецвыпуск новостей уже идёт, ведущий несколько нервным и неуверенным голосом вещает:
        - …прогремел на улице Павлова. Неподалёку находился наряд патрульно-постовой службы, он быстро прибыл на место происшествия, но неожиданно группа неизвестных лиц открыла огонь из автоматического оружия. На этих кадрах вы можете видеть выбитые стёкла в близлежащих домах, как утверждает прохожий, приславший нам эту запись, сделанную на мобильный телефон, неизвестные смогли скрыться на автомобиле. В данную минуту информация уточняется, руководство МВД по округу только что объявило план «Перехват»…
        Ничего себе дела… нет, чувствую, в Кащенко мне придётся сегодня очередь отстоять. Про террористов давненько уже ничего не было слышно, кажется, они тоже всё больше в виртуал ушли, разве что хакеров к таковым причислить, но это не точно. Стало быть, это какие-то психи войну на ровном месте устроили.
        Ба-бах!!! Оконные стёкла остались целыми, но задрожали так, что я решил с ними попрощаться, на всякий случай. Грохнуло где-то неподалёку, вопли автомобилей огласили округу на все лады, как только улеглось эхо от взрыва. Кажется, даже слышны крики людей. Я и сам не заметил, как вновь очутился на балконе. А ведь это неправильно, слышал как-то, что во время таких вот ЧП на балконе лучше не торчать, вдруг что ещё взорвётся, и тогда тебя отрихтует либо непосредственно поражающими элементами, либо собственное окно секир-башка сделает, осыпавшись вниз. А может, и снайпер спецподразделения, прибывший на место взрыва, посчитает тебя снимающим результаты злодейства на видео, дабы похвалиться им перед заказчиком, да и провентилировать твою дурную голову пулей, чтобы лучше думалось в следующий раз.
        Я отпрянул от прохладных стекол и направился в глубь квартиры. Бац, и тишина…
        Не знаю, сколько времени прошло, пока моё сознание не начало выплывать из небытия. В ушах писк, словно старый чайник забыли снять с плиты. Дышать тяжело… воздуха в лёгких почти нет, поднапрягся и вдохнул поглубже, но лишь закашлялся, раздирая горло,  - воздух наполнен гарью и… и, кажется, кирпичной или бетонной пылью… сразу же заскрипело на зубах.
        Надо встать… я почему-то лежу… что вообще происходит? После нескольких бесплодных попыток подняться, я осознал, что придавлен чем-то тяжёлым, на ощупь можно найти обломанные куски бетона и торчащую арматуру. Что же это происходит…
        Сознание начало затуманиваться, дышать всё тяжелее и тяжелее… последней моей мыслью было: «Сегодня же электрики ко мне должны прийти, как же я им… теперь открою…»

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к