Сохранить как .
Сотворенный. Том 2. Таймураз Дзагоев
        Авалар #2 Продолжение Приключений Артема В мире Авалар. Основной текст ТУТ
        ANNOTATIONПродолжение Приключений Артема В мире Авалар. Основной текст ТУТ
        Сотворенный. Том 2.
        Глава 1.
        Глава 2.
        Глава 3.
        Глава 4.
        Глава 5.
        Глава 6.
        Глава 7.
        Глава 8.
        Глава 9.
        Глава 10.
        Глава 11.
        Глава 12.
        Глава 13. Эпилог.
        СОТВОРЕННЫЙ. ТОМ 2.
        СОТВОРЕННЫЙ. ТОМ 2.
        ТАЙ МУРАЗ
        ГЛАВА 1.
        Глава 1.

     Утром шёл дождь. Даже не дождь, а крепкая морось, но дело не в этом. За все то время, которое я здесь находился - это был первый дождь, виденный мной. Это были мои первые виртуальные атмосферные осадки.

      Небо не было хмурым, скорее - недоумевающим. Сквозь светло-серые облака, затянувшие видимую часть неба, угадывалось солнце, и было понятно, что к полудню оно полностью рассеет преграду, мешающую её лучам обнять землю. А пока что, я стоял в центре поляны задрав лицо к небу и наслаждался прохладными каплями воды, стекающими по нему. Удивительно. И волшебно. Не помню, когда последний раз ощущал что-нибудь подобное, ведь я не покидал своих четырёх стен больше года, а до этого - как то не приходило в голову наслаждаться дождём, не говоря о том, что бы под ним тренироваться. Возня гоблинов разбудила меня ещё на рассвете, и не смотря на то, что легли поздно, сонливости не было никакой. Организм получил необходимую ему дозу сна, а осторожное копошение старика с внучкой - лишь послужило поводом принять вертикальное положение. А после разминки, вообще, чувствовал огромный заряд бодрости и ощущение легкости во всем теле. Но, как говорится, всё проходит.  Прошла и моя эйфория, и стало понятно, что я продрог, стоило мне вернуться под крышу и протянуть руки к огню.
        - Я так понимаю, что отбытие откладывается. Надолго? - спросил я шамана, накидывая на себя свою куртку и отгоняя мысль о насморке.
        - Через пару малых циклов уже можно будет выходить. - ответил старик, на что я слегка поморщился.
        - Криавилс, неужели трудно изъясняться более понятно? Тебе ведь известна другая терминология общепринятых мер, в том числе и временных. Просто мне трудно соотнести сказанное тобой со своими знаниями.
        - Прости, Артём, сила привычки. Знаю конечно, но когда столько времени живешь среди своих соплеменников, то волей неволей начинаешь общаться, как и они. Я хотел сказать, что уже через пару часов мы сможем выйти в путь.
        - Хорошо... - кивнул я, достал последнее сердце сульхата и положил его на сетку разогреться. Листа же, как обычно, молча, подала мне глиняную чашку с горячим настоем, слегка отдающим мятой. Самое то сейчас...
        - А что за твари такие, из вне? - спросил я шамана после осторожного глотка. Горячо...
        - На этот вопрос у меня нет исчёрпывающего ответа, как не было его у деда. Но имеющейся информации всё равно достаточно, что бы иметь представление о них. Так, известно, что они - подобно тебе и твоим сородичам, являются созданиями иного мира, с которым Авалар периодически соприкасается своей невидимой гранью, и когда это случается - происходит стихийный прорыв. Границы миров в месте соприкосновения ненадолго стираются, и появляется возможность пересекать, в обоих направлениях, ткань бытия. Правда отсюда, туда, никто особо сильно не спешит, так как известен лишь один случай, когда из довольно большой и сильной группы вернулось всего несколько разумных - восемь, из более, чем ста. Они то и принесли в Орден основную информацию о существах, обитающих за кромкой мира, благодаря которой многое стало понятно. То, что твари из вне несут в себе печать хаоса, было известно с самого начала, как и то, что все они обладают, хоть и своеобразным, но разумом. Но именно после того памятного похода выяснилось, что они - представители одной разумной расы со множеством подвидов, классов и строгой иерархией. У них,
как оказалось, имеется что то вроде кастовой системы общества, настолько жёсткой, что ни о каком изменении своего статуса, и ни о каком переходе на иной уровень существования - не могло быть и речи. Во всяком случае - именно к таким выводам пришли разумные, вернувшиеся обратно.

     Шаман сделал глоток из большой, как говорит Серёга - "сиротской" глиняной пиалы и потянулся за мясом, которое Листа аккуратно разложила на больших листьях. Я тоже положил себе разогретое сердце и нарезал его на ломтики, попутно отметив, что довольно часто, в последнее время, слышу слово "хаос".
        - Слушай, Криавилс, а они случайно душами не питаются? - решил я проверить свои догадки.
        - Душами? Душами, в той или иной степени, питаются все. - шаман вновь хлебнул горячего и по стариковски почмокал губами. - А к чему ты спросил?
        - В моем мире, в мифах и сказках, тоже существуют  отродья хаоса - демоны, и просто стало интересно - не о них ли ты рассказываешь, так как в наших религиях, так или иначе, но человеческая душа для них особенное лакомство.
        - Ну, как я уже говорил, душа разумного для многих существ является лакомством, и твари не исключение. Но всё же - они не демоны. Создания Инферно, которые кстати очень редко появляются на просторах Авалара, гораздо понятнее нам, нежели Твари. Ты конечно не знаешь, но имперцы их еще именовали Пустотниками, и именовали за мир, из которого они приходили. Когда, около 800 лет назад, остатки рейдовой группы вернулись обратно, они поведали о родине тварей, и описание их сводилось к фразе - унылая и пустая земля. За несколько дней пребывания там, они не нашли ни одного источника воды, земля, в большинстве своём, голая, без растительности, а там где она есть - она больше напоминает чахлую поросль. Постоянно дует пронизывающий ветер, несущий с собой пыль и песок, а серое небо постоянно затянуто грязными облаками, сквозь которое невозможно увидеть солнце. Таков мир пустотников. И тем удивительнее тот факт, что твари спокойно там живут. Их конечно можно отнести к демонам, так как по сути, это они и есть, но всё же различий между ними гораздо больше, нежели сходства, и лежат они, скорее в интуитивной области
восприятия...

     Гоблин увлечённо рассказывал о тварях и демонах, а я слушал, и на ум приходила только одна, бессмертная, цитата классика - "...и тут Остапа понесло". Криавилсу конечно было предложено разговаривать более понятно, но кто ж знал, что за этим последует. Образ зеленого гоблина, одетого в затасканную одежду из грубого сукна и старых шкур, с массивными кольцами в ушах - аля "цыганский барон", и узором татуировок на лице, весь этот образ таял на глазах. Передо мной, теперь, сидел профессор, чинно вкушал яства и читал аудитории свою лекцию, не чураясь сложных оборотов речи и научных терминов. И эта метаморфоза была не менее удивительней той, когда мой нож превращается в меч. Я едва не начал трясти головой, но вовремя вспомнил, что по сценарию, Криавилса обучал его дед, со всеми вытекающими, и отбросив в сторону посторонние мысли, продолжил слушать "лектора".
        - И все же, не смотря на всё нехорошее, связанное с этими тварями, одного у них не отнять - они были и будут источником ценных алхимических ингредиентов. Ты ведь не просто так ешь это. - гоблин указал на кусок запеченного сердца в моей руке. - Выносливость - одна из важнейших характеристик любого разумного, и поверженный сульхат дает редкую возможность её увеличить, ведь на всём Аваларе очень немногие ингредиенты способны влиять на основные параметры.
        - Хм... Если они так уникальны, то получается можно охотиться на них и продавать. Неужели здешние купцы даже не чешутся.
        - Купцы очень даже чешутся, - усмехнулся шаман, - И не только они. Множество разумных пытаются таким образом поправить своё благосостояние и постоянно рыскают вблизи известных стихийных переходов, ищут новые или хорошо забытые старые. Вот только из пяти таких охотников, домой возвращаются лишь двое, и это в лучшем случае.
        - Ну не знаю, - выращил я своё сомнение, - Не сказать, что я легко одолел троих сульхатов, но ведь одолел. А если бы со мной было еще четверо, у них бы даже шансов не было никаких.
        - Это вовсе не так, Артём. - Криавилс воздел указательный палец. - Если бы с тобой было еще четверо, то результат был бы приблизительно таким же. Ну хорошо - вместо двух, вас, может быть, осталось бы трое, и то - только потому, что среди охотников был ты. Во всех иных случаях, результат всегда тот, о котором я говорил.

     Видимо скепсис был отпечатан на моём лице, потому гоблин вздохнул и продолжил.
        - К обычному оружию пустотники слабо восприимчивы, даже магическое и зачарованное не всегда приносят пользу охотникам. А вот оружие легионеров и гвардейцев Ордена, в которых имелось буквально по капле меридия, могло наносить тварям значительный урон, не говоря уже про артефакты, подобные твоему, полностью состоящие из этого металла. Именно поэтому ты и смог справиться с тварями, не смотря на то, что подобное, в одиночку, под силу лишь магам. Но даже думать не стоит, что теперь тебе они не страшны. Сульхаты - одни из самых слабых пустотников, и хотя этот недостаток они покрывают своей многочисленностью, сути это не меняет - встреча, например, с их погонщиком намного опаснее. А ведь кроме сульхатов и погонщиков, существуют и другие, гораздо более смертоносные твари, и стоит дважды хорошо подумать, прежде чем на них охотиться. Но, справедливости ради, можно добавить, что и трофеи с таких противников выпадают достойные.
        - Понятно... - протянул я, и решил последовать примеру Листы, молча уплетающей за обе щеки. Да уж, гоблин конечно пошатнул мое желание открыть сезон охоты за трофеями, но полностью его искоренить не смог. Просто, если с таких слабых тварей имеется возможность на целых 5% поднять выносливость, то какие же будут бонусы со зверушек другой весовой категории. Но в одном Криавилс прав - не стоит переоценивать свои силы, и с этой мудрой мыслью, я принялся за еду. А чуть позже прекратилась и морось.

     Прошло уже, наверное, несколько часов с момента, как мы закрыли за собой каменную дверь и двинулись в направлении Великого Древа. И в который раз я пожалел о том, что у меня нет часов или чего то, выполняющих их функцию, но судя по тому, что солнце почти достигло местного зенита, близился полдень. Удивительно, но мне было жаль покидать место, в котором было проведено последние несколько дней. Уж не знаю в чем причина подобного сожаления, но мысленно простившись с маленькой, неприступной крепостью, я вдруг осознал, что вряд ли когда-нибудь вернусь сюда. Казалось бы - невелика беда, но я, видимо, из той категории людей, которые быстро прикипают к новой обстановке, дающей уют и защиту, и покидая потом это место, забирают с собой его крохотную часть, взамен оставляя такую же часть себя. Возможно поэтому, когда нам выпадает случай снова попасть в такое место, то бывает ощущение возврата в прошлое, в то время, когда либо детство было  беззаботно, либо юность горяча, либо зрелость душевна... И тысячу раз был прав тот певец, что пел о памятных местах, которые есть у каждого человека, и которые, за далью
лет, нам всё ближе и дороже. А вот каким образом это каменное строение, затерянное на просторах игрового мира, смогло оставить след в моей душе - останется загадкой.

     За время пути, вопреки моим ожиданиям, ничего необычного не произошло, потому мы шли хоть и не быстро, но уверенно. Конечно приходилось много петлять, так как прямые дороги в этих дебрях, в принципе - отсутствовали как понятие. Ну, ещё и толпы местной живности никуда не делись, большая часть которых постоянно спешила к нам - "засвидетельствовать свое почтение" так сказать. В общем, все как и предполагалось. По началу мы еще старались обходить большие группы потенциальных противников, но довольно быстро поняли, что эти манёвры лишь отнимают время, и с того момента мы шли напролом, сдаваясь только перед непроходимыми буреломами.

     В основном, конечно же, "развлекался" я, принимая на себя всё внимание единичных противников, попутно нарабатывая в себе навык взаимодействия в группе и "ощущение локтя". И вот тут я смог  оценить величину той плюхи, которая мне досталась ценой собственной жизни - поглощение. Все мелкие царапины, укусы и раны, получаемые мной в ходе коротких схваток, последующей моей прямой атакой Рубцом, полностью проходили, либо - после двух-трёх ударов, если повреждения носили более серьезный характер. В общем весьма полезное свойство артефакта, жаль только, что не мое собственное умение. Но, в конце концов настал момент, когда атакующих одновременно и со всех сторон, мобов, стало гораздо больше, и у меня больше не было никакой возможности справиться с ними, не причинив вреда своим спутникам. И вот тогда своё слово сказал Криавилс, на деле показав, на что способен Верховный шаман. Короткий удар посоха по земле, и в сторону противников метнулись знакомые мне тени, каждая из которых нашла свою цель, а ещё через секунду, к нашим ногам упали лишь их высушенные тела. И судя по спокойствию гоблы, ей не впервой
видеть деда за "работой", меня же, подобная демонстрация силы неслабо впечатлила. Воистину - семерых одним махом убивахом, хотя о чём я, каких семерых? Вокруг нас, на земле, аккуратными кучками белизны, еле заметно колыхалось тринадцать облаков, всё что осталось от стаи волков.
        - Криавилс, - я многозначительно осмотрелся по сторонам, - А какого демона я тогда напрягаюсь, если тебе по силам подобные фокусы?
        - Не всё так просто, Артём, - усмехнулся шаман, - Любые, как ты выразился, фокусы - требуют затрат, а конкретно этот - очень больших затрат, почти четверть моего немаленького запаса маны. Поэтому будет не очень разумно тратить её на ситуации, в которых ты и сам можешь справиться, иначе велика вероятность, что в нужный момент я ничем не смогу помочь. К тому же, до сих пор, ты и сам прекрасно справлялся, и как я заметил - эти схватки доставляют тебе определенное удовольствие.

     Возразить гоблину было не в чем, и откровенно говоря, на самом деле, я и не думал выговаривать ему никаких претензий, наоборот - сказанное мной было своеобразным комплиментом его мастерству и силе. И судя по довольному прищуру глаз, старый прохиндей прекрасно понял скрытую похвалу и вернул мне её мне в том же виде. На возможные трофеи мы даже не позарились, так как ничего нового там точно не будет, потому - просто продолжили свой путь. А еще спустя пару часов, взойдя на небольшой пригорок, мы  наткнулись скелет дракона.

     Уж не знаю, каких размеров, на самом деле, были динозавры на Земле, но глядя на останки этого исполина,  проходила только одна мысль - он бы многим дал фору... Давно пожелтевшие кости ящера лежали среди поваленных и сломанных деревьев и так же давно обросли  порослью и ползучими растениями, коих тут было в изобилии. Наверное, ещё десяток-другой лет, и уже ничего не будет напоминать о том, что когда то здесь неудачно приземлился дракон. А то, что посадка для него стала смертельной, легко понять, взглянув на развороченный скелет туловища, со спины которого, подобно шампуру, торчал остаток немаленького ствола. Да уж, с инородными телами такого калибра, в организме, точно не живут, будь ты хоть трижды исполином. Я окинул взглядом останки, сделал поправку на изломы тела, и по всему выходило, что от носа до кончика хвоста его длина была порядка тридцати метров. Солидно... Это какой же размах крыльев был у этой птички? Уж точно - никак не меньше длины, если конечно разработчики Авалара не забывали про пропорции. Они, правда, особого значения в магическом мире иметь не будут, но, подозреваю, что куцые
крылышки, с такой тушей, у игроков будут вызывать только смех.

     Я осмотрел большую низину, у края которой мы стояли, нашел в густых зарослях очертания одного из крыльев, и мысленно пожал руку дизайнерам, за то что не испортили ожидания. Скелет крыла был соответствующего дракону размера. Вот только, сколько ни шарил взглядом по всей местности, что лежала перед нами, никак не мог найти второе крыло. Странно - не с одним же он, в конце концов, летал.
        - Всё таки не смог он отбиться... - я обернулся на голос шамана, и был удивлен, увидев на его лице отпечаток скорби. Или жалости. Жалости к останкам исполина.
        - Что ты имеешь в виду, Криавилс?

     Вместо ответа гоблин взглянул на светило и предложил сделать привал. В принципе, я был не против, не смотря на то, что особой физической усталости не чувствовал и сил было вполне достаточно ещё на пару часов ходьбы. Вот только морально хотелось сесть и расслабиться, да и перекусить было бы неплохо. Мы спустились с пригорка вниз и разделились - гоблины занялись обустройством временной стоянки, а я, по вновь обретенной природной надобности, отправился в кусты. Кстати, интересен был тот факт, что неписи здесь по нужде не ходили, но прекрасно знали о подобных физиологических особенностях организма и не обращали внимания на мои отлучки. Что тут можно сказать. Условности игры...

     Покончив с делами, я направился не к своим попутчикам, а к останкам дракона, решив повнимательнее их рассмотреть. И первое, что мне бросилось в глаза, это второе, незамеченное мной крыло, вернее его полное отсутствие. В биологии я конечно разбираюсь слабо, но даже мне понятно, что огрызок кости, напротив другого, относительно целого крыла, указывает на наличие такого же крыла в прошлом. Вопрос только в том, куда оно подевалось. Вариантов два - либо отрубили, либо откусили, и я больше склоняюсь ко второму, так как ровного среза на кости нет и в помине. Шорох травы, за спиной, оповестил меня о приближении кого то из гоблинов, и не обязательно оборачиваться, что бы узнать кого.
        - Этот дракон явно помер не своей смертью. Я ведь прав, Криавилс?
        - Ты прав. Не своей. Оборотов... то есть, лет семнадцать назад, небо над моим жилищем огласил рёв. Рёв боли... - гоблин на секунду замолк и перевёл взгляд на кости. - Это был Белый Дракон. Он летел с востока, раненный, и было заметно, что силы покидают его, но возможности приземлиться и восстановить силы он не имел - его преследовал другой Владыка Небес - Сумрачник. Все драконы, так или иначе, но недолюбливают друг друга, и хотя открыто они не враждуют, все равно - без веских причин, с представителями иных родов, общаться не станут. Считается, что эльфы, какой бы масти они не были, известны своей непомерной гордыней, но поверь мне на слово - до самомнения драконов даже остроухим далеко. Оно раздуто настолько, что остальные разумные для них - не более, чем естественная животная среда этого мира. Вкусная, иногда огрызающаяся, но животная. И это только на том единственном основании, что они помнят Авалар еще совсем молодым миром, в который еще не пришли другие расы. В общем, об этих летающих ящерицах можно говорить много, но все сказанное будет сводиться к трем фразам: драконы тщеславны, драконы
опасны, и драконы злопамятны.
        - Что то услышанное не сильно вяжется с выражением сочувствия на твоем лице.
        - Это потому, что все сказанное мной про драконов, не относится только к одному представителю их расы - Белым Драконам. Ты иной, Артем, и потому не знаешь того, что у нас известно даже детям - Белые никогда не нападают на других разумных, если конечно те их сами не трогают. На фоне других драконов, они отличаются доброжелательностью ко всем разумным, и если для остальных мы значим меньше, чем туша быка, то Белые называют нас Младшими расами. Возможно, это такая шутка богов, а может наоборот - Великий Замысел, не знаю, но Белым Драконам чужда гордыня. Это не значит, что они позволят пинать себя под зад, нет. В них просто нет высокомерия, свойственного другим драконам. Они мудры, они справедливы, и они почитаемы. А семнадцать лет назад их стало на одного юного дракона меньше.
        - Юного дракона? - я еще раз оглядел скелет, оценил его длину, размер черепа, который был не меньше моей кухни в реале, и набор зубов, с мой локоть каждый. - Это точно юный дракон?
        - Уж поверь мне, совсем юный, даже века не исполнилось. - грустно ухмыльнулся шаман. - Что бы ты понимал - если перевести его возраст на человеческие мерки, то ему не больше десяти лет. Сумрачный дракон, преследовавший его, был раза в два больше. В общем то у Белого изначально не было никакой возможности спастись, раз он не успел войти в силу. Я это понял ещё семнадцать лет назад, только надеялся на чудо, и продолжал верить все эти годы. Но, как видишь, чуда не случилось.
        - Подожди, Криавилс, я тебя правильно понял? Какой то взрослый сумеречный дракон отнял жизнь у "десятилетнего" ребенка, пусть даже из другого рода? - меня этот факт задел за живое. Воображение у меня неплохое, и мне не составило труда представить, как в реале, какой то взрослый мужик творит подобное на моих глазах. Я по другому взглянул на останки Белого Дракона, и где то внутри зародилось сожаление, что он не спасся. - И после этого драконы считают себя высшей расой?
        - Считают. - кивнул Криавилс, - Только не "Сумеречный", а "Сумрачный" Дракон.
        - Есть какая то разница?
        - Конечно. "Сумеречный" - подразумевает время активности твари в сумерках, а ей, насколько мне известно, неважно, когда бодрствовать. А "Сумрачными" называют "Черных" Драконов,  по достижении определенного уровня. Вообще, в Аваларе несколько видов драконов: черные, желтые, красные зеленые и белые, каждый из которых, перешагнув рубеж в пять тысяч лет, обретает новые свойства, умения и внешний облик. Черные, как я уже говорил, становятся Сумрачными, Желтые - Золотыми, Зеленые - Изумрудными, Красные - Алыми, а Белые становятся Призрачными Драконами.
        - Прям лавка ювелирная, а не драконы. - хмыкнул я, - А каков вообще их срок жизни?
        - На этот вопрос сложно ответить, Артём. - гоблин поморщил лоб и задумался. - Сам понимаешь, ни один вид разумных, и эльфы в том числе, не живет столько, что бы иметь достоверную информацию. В Аваларе ходят только слухи, и один из них - Старейшина Сумрачных лишь немного не дотянул до возраста в десять тысячелетий.
        - И что же ему помешало? Помер от старости? - ничего удивительно, что после общения с Вершителем, срок жизни какого то дракона меня не впечатлил.
        - Еще никто не слышал, что бы дракон умер от старости, или, возможно, не знают этого наверняка. Зато известно, что эти ящеры довольно часто вступают в схватку друг с другом, и редко когда она заканчивается бегством одного из них или просьбой о пощаде - они слишком горделивы для этого. А что касается того Сумрачного, то его, еще до падения Империи, уничтожила Королева Белых Драконов - Призрачная Мать. Как говорят - именно этот факт и послужил причиной особой ненависти Черных к Белым. И если уж говорить прямо, то все владыки небес, при всей их неспособности прийти к какому то общему мнению или решению, единогласны в одном - ненависти к семейству Белых Драконов.
        - Это чем же они так насолили всем? И за что эта королева старейшину черных в расход пустила?

     Ответить шаман не успел. Со стороны нашей стоянки раздалось щебетанье Листы и мне даже без перевода было понятно - нас зовут обедать. Уже подходя к костру и увидев разложенную на листьях скромную снедь, я понял насколько проголодался. Гоблины привычно уселись прямо на землю, мне же, лично, не хотелось сидеть на сырой, после дождя, траве, и из небольшого поваленного деревца соорудил для всех подобие скамьи. Правда мою предприимчивость оценила только Листоглаза, сразу усевшись рядом со мной, старик же просто отмахнулся от предложения. Ну, моё дело предложить, формальности улажены, приличия соблюдены - можно и пообедать. Но моя рука застыла над главным блюдом того самого обеда.
        - Листа, а ты что, мясо в этих листьях готовила? - я с недоумением смотрел на некогда зелёные листья, в которые было завернуто мясо. И мясо, судя по всему, до сих пор было внутри свёртка, только сейчас природная упаковка потеряла свой цвет и больше напоминала... даже не знаю - нечто, завернутое в старый кусок рубероида.
        - Я всегда так делать, это же быть серафис. - удивилась гобла моей реакции. - Ты же сам в него мясо ложить.
        - Ну то, что это серафис - я знаю, а мясо в него заворачиваю, что бы сумку не испачкать, так как оно удивительно плотно заматывается...
        - У этого растения есть особенность, о которой знают немногие, в основном жители леса. - вмешался в разговор Криавилс. - Помимо того, что в него удобно заворачивать что либо, в походных условиях в нем удобно готовить мясо. Обёрнутое в серафис, оно не обугливается даже если его подставить под драконье дыхание, оно просто спекается, словно в печи. При этом вкус абсолютно не портит. И если честно, мне тоже казалось что ты знаешь об этом, раз уверенно заворачиваешь в него мясо.

     Мне оставалось только хмыкнуть и мысленно поаплодировать разработчикам Авалара, которые сочли нужным и смогли учесть подобные мелочи. То, что раньше было мягким зеленым листом, на ощупь тоже было похоже на рубероид, и не смотря на пребывание в огне, руки не обжигало. Я поддел край свёртка, осторожно потянул его и из образовавшейся прорехи пошел пар от испеченного в собственном соку мяса. Ощущение при этом было, словно рву руками отсыревший плотный картон, а не мягкий лист "лопуха". Интересный эффект. Подобрав лежащий в стороне неиспользованный лист серафиса, я свернул его в трубочку и протянул к огню, желая своими глазами увидеть происходящие с ним изменения. Первые несколько секунд ничего не происходило, потом, постепенно, лист стал светлеть, теряя свой насыщенный зелёный цвет и, одновременно, становясь плотнее. Вот и весь визуальный эффект. Мелькнула идея - при нужде, использовать серафис в качестве защиты от огня, облепив им одежду, но взглянув на запеченный кусок мяса, рядом с собой, понял, что погорячился. А потом, в протянутой к огню ладони, я почувствовал легкие покалывания.

     Мысль о том, что рука затекла, отмел сразу, так как усталости в ней никакой не чувствовалось. Да и к тому же, покалывала не вся рука, а только кисть, с протянутым к огню листом серафиса. Хмм... К огню значит. А если... Что именно "если", узнать не успел, так как Криавилс внезапно продолжил начатый ранее разговор и пришлось свои мысли и догадки отложить на потом.
        - В Аваларе обитает огромное количество магических существ, среди которых драконы занимают отнюдь не последнее место. Помимо этого, Владыки Небес владеют своей собственной магией, не доступной никому из других разумных. Не в том смысле, что никто больше не может повелевать огнём и метать молнии, нет, просто принципы владения ею совершенно иные, нежели у других разумных. В общем, в магическом плане все драконы весьма искусны и сильны, все, кроме Белых Драконов - они полностью лишены подобной силы.
        - Что то я тебя не пойму, Криавилс, ты ведь только что говорил, что королева Белых уничтожила сильнейшего Чёрного. Или у них имеются какие то другие возможности это сделать, кроме магии.
        - Ты совершенно прав, Артём, имеется. Все Белые Драконы являются Повелителями Пространства. Это единственная их врожденная особенность и сила, с которой остальные драконы ничего поделать не могут. И их спасает только то, что Белые  не агрессивны и абсолютно не стремятся поработить весь мир. Наоборот - они выступают неким защитным барьером от драконов, и стараются не допускать уничтожения других разумных.
        - Повелители пространства говоришь. Хм... Интересно. - протянул я, пытаясь осознать величину подобной плюшки.
        - Именно так. Конечно же пространственная магия, на каком то уровне доступна и другим магам, вот только она имеет свои ограничения и плата, скажем, за портал в соседнее королевство - будет очень высока. Именно поэтому порталами могут пользоваться лишь сильные маги - опять же с ограничениями, и именно поэтому портальные свитки стоят до неприличия дорого.
        - Возможно я не очень понимаю, но как умение перемешаться в пространстве, пусть даже в совершенстве, поможет в схватке с драконом? Разве только быстро умотать с места драки и этим до смерти обидеть противника, в чём конечно я сомневаюсь.
        - Тебя ввели в заблуждение разговоры о перемещениях и порталах, а это лишь одна из граней магии пространства. Один единственный Белый дракон легко может уничтожить с десяток любых других драконов, просто смещая линию их стремительного полета к поверхности земли. Кстати, насколько мне известно, Призрачная Мать подобным образом и отправила Старейшину Черных куда то в недра земли, откуда выбраться нет никаких шансов.

     Да уж, с этой стороны мне как то не пришло в голову рассматривать этот вопрос. А ведь и правда, обладая подобной способностью можно многое наворотить, при желании конечно, которого, к счастью, у белых нет. К тому же, если я правильно понял шамана, и чужие атаки любого типа они могут обратить обратно против врага. Круто. Остаток обеда мы провели молча, каждый рассуждая о своём, и уже через двадцать минут наша маленькая компания продолжила путь. Только перед этим, не знаю почему, я вернулся обратно к останкам дракона и посмотрел в его пустые глазницы. Захотелось что то сказать, только и сам понимал, насколько это будет глупо, потому просто коснулся нагретой солнечными лучами кости и мысленно выразил своё сожаление. Да, именно так - сожаление. В детстве, да и в юношестве тоже, я много читал, и среди моих приоритетов, не на последнем месте стояло фэнтези. А какой любитель этого жанра откажется в живую увидеть перед собой настоящего дракона, естественно, без угрозы для своей жизни. И вроде бы мечта сбылась, вот он, передо мной... только это всего лишь скелет, не способный передать всего величия
Властелинов Небес. Но, с другой стороны, возможно оно и к лучшему, ведь в свете того, что Криавилс наговорил о драконах, от них стоит держаться подальше.
        ГЛАВА 2.

     Спустя пару часов ходьбы и десяток  схваток, две из которых оказались достаточно жаркими, мы вошли под плотный полог ветвей, в плотной тени которого  бил небольшой ключ. Вода у нас ещё была, но все равно стоило наполнить наши емкости, ибо неизвестно, как оно повернётся дальше. Я передал гобле свою флягу, пускай занимается, и направился к шаману, что то рассматривающему в стороне. Это была плита. Надгробная плита. Старый, плохо обтёсанный  кусок камня, почти полностью был покрыт мхом, но выбитые на нём символы, или руны, всё равно были хорошо различимы.
        - И что там написано? - спросил я нахмурившегося гоблина.
        - Я не знаю, но поверь, ничего хорошего для нас. - с тревогой в голосе ответил тот и повернулся к внучке. - Листоглаза, заканчивай скорее, надо уходить.

     Спросить, что за паника происходит на ровном месте, я не успел, где то под ногами дрогнула земля, а каменная плита пошла трещинами. Тут уже и мне было понятно, что нужно делать ноги, причём незамедлительно, но больше нескольких шагов, мы, преодолеть не успели. За спиной что то бухнуло и в спину ударило влажной землёй и каменным крошевом, а еще через секунду - обдало затхлым могильным запахом. Я всеми своими фибрами ощутил позади себя смертельную опасность, и надеясь, что ещё не поздно и могу успеть, развернулся лицом к неизвестному врагу. Но не успел.

     Зато успела Листа. Похожий на языки пламени, черный дым, ударил в выставленный ею защитный полог, лизнул его пару раз, потом собрался в узкий жгут и стал продавливать его, наращивая мощь. Только кто ему даст это сделать. Артефакт в моей руке, так и оставшись в форме ножа, рассёк воздух и непонятное существо, по ту сторону щита, смело назад ударом воздушной волны. Но за миг до этого, жгут всё же пробил щит и успел мазнуть падающую без сознания Листу.
        - Криавилс, забирай её и уходите! - крикнул я гоблину, наблюдая за медленно поднимающейся фигурой.
        ХРАНИТЕЛЬ КЛЮЧА. АРХИЛИЧ. УРОВЕНЬ 92. ОСОБЕННОСТИ: АУРА БЕЗЫСХОДНОСТИ; ТЕМНОЕ ПРОКЛЯТИЕ;  ПОГЛОЩЕНИЕ СУТИ; РАЗЛОЖЕНИЕ.

    Вот значит как, разложение значит. Ну иди ко мне, я тебя разложу. На отдельные составляющие. Краем глаза отметил, что шаман, слава богу, послушал меня и оттаскивает внучку в сторону. Правильно, не хватало ей попасть под случайный удар. Лич же, так и не выпустивший из рук, после воздушного тарана, длинный посох, тем временем встал и поплыл в мою сторону. Именно поплыл, так как чего либо похожего на ноги у него не наблюдалось, да и вообще - выглядел он на редкость... непохожим на лича. Не то, что бы по жизни я их довольно часто встречал, но после множества прочитанных книг и сыгранных игр, поневоле начнешь представлять их себе высохшими мумиями в истлевшем саване. Противник, конечно, по основным параметрам подходил под те описания, только всё равно - визуально воспринимался по иному. Его худоба не казалась следствием посмертия, осанка - была с претензией на аристократию, на лице была какая то гротескная маска, да и вместо савана было что то похожее на дорогую, когда то, мантию чернокнижника, но ныне пыльную и ободранную по всему низу. Про отсутствие ног я уже упоминал.
        - Артём, нам надо постараться уйти, мы не сможем его уничтожить. - крикнул сзади Криавилс. - Это лич.

     Вместо ответа я выпустил с лезвия меча воздушный серп и отсек противнику воздетую вверх руку с посохом. Конечность нежити, вопреки ожиданиям, не упала на землю, а осыпалась прахом, лишённая связи с основным телом.
        - А ты говоришь не сможем. Да его на кусочки порубить и от него ничего не останется. -  ухмыляясь, я повернулся к спутникам, но старик, не разделяя моего энтузиазма, лишь покачал головой и указал мне за спину.

     Только что отсеченная конечность лича, та самая, что осыпалась прахом, буквально на глазах регенерировала, и уже через пять секунд полностью восстановилась. А в следующее мгновение, его посох с земли прыгнул к нему в руку, и в мою сторону полетело темное марево, не предвещающее ничего хорошего. Но момент  моей растерянности уже прошел, уступив место холодному спокойствию рассудка, и я успел создать перед собой щит. Ничего общего с защитным пологом Листы у него не было, так как я не маг и не могу оперировать силой, но воздух, уплотнённый до состояния камня, выполнял данную функцию ничуть не хуже. Тёмные клубы дыма, наткнувшись на преграду, сначала усилили давление, пытаясь грубой силой разрушить её, а потом быстро стали растекаться в стороны. Мысленным посылом, я увеличил площадь воздушной стены, одновременно чувствуя, что мои силы достаточно споро начали убывать. Так дело точно не пойдет, и новой командой, отправил свою преграду в сторону лича, прекрасно понимая, что вреда это ему не нанесёт, но оно и не нужно. Удар тараном вышел гораздо слабее, чем в прошлый раз, и нежить, отлетев лишь на пару
метров, опрокинулась на спину. И через секунду, пока лич не пришел в себя и не начал кастовать очередную гадость, в него полетел неприличных размеров огненный шар, который дотла уничтожил любое упоминание о его существовании.
        - Вы как, нормально? - спросил я гоблина, когда убедился в отсутствии опасности в округе. Листа уже смогла открыть глаза и старик вливал в неё восстанавливающее зелье.
        -  Она полностью выложилась, прикрывая нас щитом, да еще и гадость некромантскую зацепила, хорошо, что у магов жизни к ним высокий иммунитет бывает - скоро восстановится. Но надо быстрее уходить отсюда. Если уйдем подальше, возможно он не станет нас преследовать.
        - Криавилс, успокойся, некому нас преследовать, нету больше никого.
        - Артём, это лич, и если ты не некромант, или не сильный маг жизни, способный оборвать его связь с сосудом души, у тебя нет возможности упокоить эту тварь навсегда. Только имея на руках его крестраж, можно покончить с личем, а у нас его нет. Все остальные способы лишь дают время на бегство.
        - Понятно. - нахмурился я. - Сколько у нас времени в запасе?
        - Да в общем то его почти не осталось. - произнёс шаман, поглядывая мне за спину. Я резко обернулся, готовый к новому нападению, но лича там не оказалось. Пока. На месте его последнего пребывания, воздух стал темнеть и покрываться хлопьями, постепенно собираясь в плотную массу.
        - Криавилс, бери Листу и уходите отсюда, я выкрою нам ещё времени. - и не дожидаясь ответа, медленно направился к материализовывающемуся противнику.

     Мысли мои с бешеной скоростью крутились в голове, пытаясь найти ответ на один вопрос - а что дальше? Как далеко мы сможем уйти за не полных три минуты по густому лесу? Сколько раз вот так вот нам придется выкраивать время? А если в один такой момент мы нарвёмся еще на кого то, да на тех же волков? Нет, необходимо уже сейчас покончить с личем, что бы не бегать зайцами по лесу, в ожидании - нападет он или нет. Вот только как это сделать, если этот хмырь, даже после тотальной кремации, не желает сдохнуть навеки. Пресловутого сосуда души мы не имеем, некромантов среди нас тоже нет, есть маг жизни, но у меня имеются большие сомнения, что мелкая способна что то противопоставить нежити. Хотя, надо отдать ей должное, она смогла выдержать в течении четырех секунд нешуточную атаку, практически высушив себя до дна. В общем, известные и действенные способы упокоения лича нам не доступны, значит нужно придумать другой способ лишить его псевдожизни, способ дотянуться до этого самого сосуда, не имея его на руках. Эх, были бы какие-нибудь астральные ножницы, которыми просто взять и перерезать его нить жизни, или
смерти, соединяющую сосуд с нежитью, а потом уже снова спалить его дотла.

     Стоять! Ножницы! Мелькнувшая в голове мысль, едва не скрылась где то за горизонтом, и я смог ухватить её только за хвост. Но мне хватило и этого намека, что бы еще раз быстро просмотреть параметры меридиевого артефакта. Мне был важен сейчас лишь один момент.
        ...ВНИМАНИЕ! ВЕЛИЧАЙШИМИ МАГАМИ ОРДЕНА, БЫЛ СОЗДАН МЕТАЛЛ, ВОПЛОТИВШИЙ В СЕБЕ СУТЬ ВСЕХ ПЕРВОЭЛЕМЕНТОВ - ВОДЫ, ОГНЯ, ЗЕМЛИ И ВОЗДУХА. НО ВСЕ ОНИ - ЛИШЬ ОТРАЖЕНИЕ ДВУХ ПЕРВОСТИХИЙ - ЖИЗНИ И СМЕРТИ....

    А вот они - мои ножницы. Если мною, как говорится, постигнуты сути жизни и смерти, то этот артефакт - не что иное, как инструмент управления ими. Придя к этой, как оказалось, лежащей на поверхности мысли, я полностью успокоился и остановился в пяти метрах от восстановившегося лича. Он не нападал. Просто стоял, и разглядывал меня сквозь прорези в маске, за которыми ничего, кроме тьмы видно не было. Ощущение, будто он в легком недоумении, как это такой ничтожный Я, спокойно стоит перед ним, и не убегает. Ну ну...
        - Потанцуем? - оскалился я в сторону нежити, и Рубец принял форму меча. - Поведу я.

     Бросив в противника небольшой огненный сгусток, с целью больше  отвлечь его, нежели спалить, я рванул вперёд, приготовившись нанести смертельный удар. Но, как оказалось, нежить умела не только заклинаниями кидаться, что для меня стало большой неожиданностью. К счастью не фатальной. Лич, коротким движением посоха, увёл в сторону пылающий шар, мгновенно перехватил его обоими руками, одновременно смещаясь в бок, и слитным движением парировал мой удар, сразу же атакуя меня тяжелым навершием в голову. Это было проделано столь мастерски, что только благодаря вбитым в моё тело рефлексам, удалось отправить свое тело броском назад, пока сознание оставалось пребывать в удивлении. Ну никак не вязались у меня в голове нежить, лич, и на высоком уровне владение посохом. Это просто разрыв шаблона. Единственное, что успел сделать, в миг короткого полета, кинуть в лича воздушный кулак.
        Каким то образом у меня получилось сгруппироваться, для подобия страховочного укеми, но все равно отбил себе бок и едва не расшиб голову об дерево. Сейчас бы спокойно отлежаться, прийти в себя, только никто мне такой возможности не даст. Моя последняя отчаянная атака, конечно сбила, в очередной раз, лича не землю, и подарила мне несколько секунд, но и они подошли к концу. Держась за ушибленные, об торчащие из земли корни, рёбра, я, не сводя глаз с противника, поднялся на ноги. Тот улетел гораздо дальше, чем ожидалось, и принял вертикальное положение, практически, одновременно со мной. Пару секунд мы посверлили друг друга взглядом, и лич не спеша поплыл в мою сторону. Меня уже не обманывала эта вальяжная медлительность - на своей шкуре испытал, насколько стремительным он может быть и чего можно от него ожидать. Теперь - ошибки учтены, урок извлечен, счет ничейный - один-один, переходим к третьему, решающему раунду. Только на этот раз, я больше не собирался нападать первым, пускай нежить делает первый шаг, её очередь... А я, пока, глубоко вдохну... Выдохну... Клинок так и не поднял наверх и кончик
его продолжал касаться земли. Снова вдох... Выдох... Лич остановился в тех же пяти метрах от меня, видимо это интуитивная граница, шаг за которую означает начало атаки. Вдо-о-ох... Вы-ы-ыдох... И время, совсем как ночью на поляне, замерло. На секунду... На миг...
        - "Дурень я, старый дурень! Ведь почувствовал что то неладное с этим местом!" - клял себя Криавилс, придерживая всё ещё слабую внучку. - "Совсем я расслабился и потерял бдительность, если не смог почувствовать эманации темной магии, запаха некромантии. Хотя как такое возможно? Значит, видимо, и не было ничего! Но как не было, если есть не просто лич, а архилич! А ведь точно, в случае совсем древнего захоронения, все признаки вполне могут развеяться со временем, и останется лишь чувство опасности. Но тогда напрашивается вопрос, что, в густом лесу, в обычной могиле, а не в гробнице какой-нибудь, в одном дне перехода от Древа, делает нежить такой силы?"
        - Надо помочь Артиому, деда! - выдавила из себя Листоглаза, пытаясь упереться в землю слабыми ногами.
        - Девочка моя, ты же знаешь, что мне не справиться с похитителем душ, он даже не заметит моих попыток ему навредить. Если кто сейчас и может помочь Артему, так это сам Артём. Один раз он уже спалил его, должен сделать это и во второй раз. Так что - вся надежда на то, что он вскоре нас догонит.
        - Я знаю, что Криавилс-шаман не может тягаться с личем, но ведь Криавилсу-гоблину, сыну леса - это под силу.

     Старик пораженно замер. Вот она, слабость всех великих магов, колдунов и шаманов, когда настолько привыкаешь полагаться лишь на свою силу, что забываешь, каково это - быть простым разумным. Криавилс бережно опустил внучку на землю и погладил её по голове.
        - Спасибо тебе за урок, родная. А пока, посиди здесь немного. - и быстро повернувшись, направился к человеку, который, в этот момент, падая на спину, смог удачно чем то воздушным атаковать врага.

     Не теряя времени, он выудил из инвентаря походный тесак, обрубил первое попавшееся молодое деревце, на ходу снёс ему ветви и в три приёма заострил. Не бог весть какая рогатина, но шаман и не собирался с ней идти на медведя. От неё требовалось лишь одно - на миг отвлечь нежить от Артема, что бы тот снова сжег его, и уже всем вместе бежать. Человек, держась за бок, уже поднимался с земли, когда старик встал за ближайшее, к месту схватки, дерево, и принялся выжидать подходящий момент для нанесения удара. Лич, медленно паря над землей, приближался к парню, и гоблину стало казаться, что тот сейчас не способен реагировать ни на что, кроме человека, стоящего перед ним. Это, одновременно, было и хорошо, потому что можно было достаточно просто подобраться к нежити со спины, и плохо, так как вполне вероятно, что враг не среагирует должным образом. "Хотя нет, ещё как среагирует", - оскалился шаман, и достал из сумки плод сулмана, один из тех, что Артем не подобрал, а сорвал с дерева. Это для человека он полезен, а нежити его сок достаточно неприятен, хотя и не смертелен.

     Архилич замер в нескольких шагах от молодого воина, который так и не шелохнулся с момента, как встал. Странно, почему Артём не атаковал, ведь была возможность, и не одна. По большому счету, что бы спалить нежить еще раз, помощь гоблина и не нужна особо, а он словно задумался над чем то. Или ждёт чего то.  И тут Криавилса осенило - он готовится. Точно так же он стоял ночью на поляне, перед тем как устроил пляски со стихиями. И следом, сразу же, пришло понимание того, к чему именно Артём готовится, и намерение его можно было назвать лишь одним словом - безумие.

     На первый  взгляд оба противника начали двигаться одновременно, но Криавилс точно знал, что это не так. Всем своим существом шаман ощутил, что загустевшее от напряжения пространство, первым разорвал человек, когда слегка шевельнул кончиком меча. Самой атаки еще не было, но гоблин наяву увидел, как, сначала, её тень сорвалась с клинка, а через мгновение на нежить обрушился сгусток пламени. Противник, ожидая чего то подобного, быстро сместился в сторону, словно от мухи отмахиваясь от огнешара, и попытался атаковать сам, но не успел. Обратным движением, Артём вонзил клинок в землю и тело лича пронзило сразу несколько копий. Вот только ощутимой пользы это не принесло. Иной, видимо, и сам понял, что атака прошла впустую, и со скоростью эльфийского лучника начал осыпать противника стихийными ударами, пока тот находился в кругу каменных кольев. Вот только ни одна атака не достигла успеха - вокруг похитителя душ мерцало серое марево купола отречения, или чего то аналогичного в некромантии. В какой то момент Артём понял, что зря расходует свои силы, и замер, решая, как добраться до нежити. В ту же секунду
архилич нанес свой удар.

     Купол вокруг мертвого некроманта разлетелся клочьями, каменные пики осыпались песком, а в сторону человека полетела волна заклинания и ударила его в груд. Когда то, давно, Криавилс уже сталкивался с похитителем душ, и не мог не узнать заклинания, благодаря которому их так называют. Понимая, что уже поздно и иного не спасти, гоблин все равно выбежал из-за дерева, приготовился метнуть своё "копьё", и недоуменно замер. Схватка, оказывается, не закончилась. Непонятно каким образом, но Артём противостоял "Поглощению сути", не смотря на все потуги нежити. Он стоял, разведя руки в стороны и запрокинув голову назад, а нечто, похожее на безплотную когтистую лапу, никак не могло вырвать его душу. Не теряя больше времени, шаман быстро преодолел полтора десятка метров и вонзил остриё жерди в спину лича, и сразу же отлетел в сторону от сильного удара тяжелым посохом. Полоса его жизни просела на четверть, а рёбра в боку, судя по ощущениям, превратились в кашу. Сквозь расплывающиеся, от боли, круги в глазах, Криавилс видел, как нежить вытянула в его сторону посох, и поминул Духов, приготовившись к смерти. Но
внезапно лич выгнулся вперед и издал низкий вой, когда из его груди вышло лезвие меча. Он ещё пытался повернуться назад, но неожиданно все тело его потеряло четкие очертания, а через пару секунд - вместе с посохом осыпалось пеплом.
        - Как ты? Живой? - спросил я гоблина, протягивая ему простое зелье жизни.
        - Да вроде живой. - поморщился шаман и  опрокинул в себя склянку. - А сейчас буду еще и здоровый. Даже не помню, когда последний раз так получал.
        - Удивил ты меня, старик. Ты чего голой пяткой на саблю полез, али шаманить разучился?
        - Не разучился, только моё шаманство не действует на какую либо нежить, вот и пришлось вспомнить молодые годы, иначе я ей не соперник. Хотя - я в любом случае ей не соперник. Да ей вообще мало кто соперник, Артём, поэтому я не понимаю, как ты смог удержать душу от поглощения, не говоря уже о том, каким образом ты развоплотил лича.
        - Касаемо первого вопроса, можно сказать - у меня определенный иммунитет появился, с тех пор как с Листой за водой ходили. Кстати, а где она? - я стал обеспокоенно осматриваться по сторонам. - С ней все в порядке?
        - Всё хорошо с ней, не волнуйся. - улыбнулся Криавилс, - Ходили за водой, и что?
        - Внучка уже наверное говорила, что нас ждали гоблины, которые твои бывшие соплеменники. - подтверждающий кивок шамана. - И с ними тогда был твой коллега, только рангом пониже, который что то подобное и пытался со мной проделать, но не вышло. Сейчас, конечно, все было намного серьезнее, в смысле, что и противник опаснее, и душу не клочками мне рвали, а целиком, как кролика из норы, хотели вытащить, только я уже знал, как нужно сопротивляться. Правда, если бы ты не решился вспомнить молодые годы, этот сушенный суслик точно одержал бы верх.

     В этот момент, краем глаза, я уловил движение, и улыбнувшись повернулся к гобле, показавшейся из-за деревьев. Внимательно осмотрел её, но вроде была цела, если не считать бросающейся в глаза слабости. Чем же её так задело, если даже после зелья не до конца оклемалась? У меня самого недавно ребра были отбиты, да и сам лич едва мне нутро не вывернул, но сейчас я себя чувствую огурцом. И это благодаря новым возможностям клинка.
        - А каким образом тебе удалось покончить с личем? - продолжил начатую тему Криавилс.
        - Меридий. - коротко выдал я, вместо долгих объяснений, и, оставив изумленного шамана, направился к останкам нежити.
        КРИСТАЛ ДУШИ. УРОВЕНЬ 92.
        - Ты случайно не знаешь, что это? - спросил я гоблина о трофее.
        - Хм. Довольно редкий ингредиент для алхимии и зачарования. Впрочем, его всегда  можно найти в останках личей, ведь он является связующим звеном между ним и филактерией, где заключена его душа.
        - Понятно, оставь себе, тебе от него больше пользы будет. - заключил я, рассматривая следующий трофей - маску, что была на нежити.
        ЛИК СМЕРТИ. КЛЮЧ ОТ СКРЫТЫХ ВРАТ ОРДЕНА.

     На самом деле - лик смерти, больше ни с чем другим, выражение на маске, не вязалось. Нет, оно не было зловещим или страшным, скорее... пустым и безысходным. Повертев её в руках, я повернулся к гоблину и протянул маску ему.
        - О каких вратах идет речь, Криавилс?
        - Понятия не имею. - ответил тот, когда внимательно рассмотрел трофей. - Ни о чем подобном мне не приходилось слышать. Зато теперь, становится более или менее ясно, что здесь делал лич такой силы.
        - Прятался? - высказал я вполне очевидную мысль.
        - Можно и так сказать. - усмехнулся старик. - По всей видимости, Орден оставил эту тварь здесь лишь с одной целью - что бы не нашли. Или не сразу нашли.
        - И по всему выходит, что это какие то важные врата, раз пошли на такие сложности.
        - Без сомнения. Вряд ли Орден таким образом будет прятать ключ от кладовой. Скажу больше - я чувствую здесь тайну. Великую тайну Ордена.

     Кроме кристалла и маски, ничего больше из архилича не выпало. Зато в неглубокой могилке, из которой тот выскочил, нашелся истлевший кошель, с десятком золотых и двадцатью серебрянными монетами, а также странное тонкое кольцо.
        УКАЗУЮЩИЙ.

     Одно единственное слово и все, понимай, как хочешь. Нет, понятно, что он будет куда то указывать, но куда именно - никаких мыслей на этот счет ни у меня, ни у Криавилса, ни, тем более у Листы, не было. Немного повертев кольцо и поразмыслив, я одел его на мизинец левой руки, совсем не удивившись, когда оно быстро уменьшилось в объеме и плотно обхватило палец. Радует, что это произошло без болевых ощущений, как в случае со Знаком Ордена, что покоился на среднем пальце правой руки. Кстати о Знаке... До сих пор было некогда, но нужно будет разобраться с возможными функциями, которые, как я понимаю, можно вложить в этот перстень. Просто пока даже не представляю, каким именно образом это делается. Хотя, совсем забываю, что я могу и сам придумать способ и осуществить его, как в случае с Атрибутом и картой. Но это потом, в спокойной обстановке. Вскоре, когда Зеленушка полностью пришла в себя и мы запаслись водой, наша компания продолжила свой путь.

     Учитывая, сколько мы потеряли времени, шли без остановок, рассчитывая сделать привал только на ночь. Особых трудностей, по пути, больше не встречалось - обычное зверьё, от которого успешно и слаженно отмахивались. Времени для раздумий было достаточно, мысли размеренно перетекали с одной темы на другую, и в какой то момент они коснулись схватки с нежитью. Проанализировав все свои действия, от начала и до самого конца, я пришел к неутешительным выводам. Во первых - я мог  действовать гораздо более эффективно, и, следовательно - мог быстрее "разменять" противника. А во вторых - мне сильно не хватало свободы действия в моменты, когда взывал к стихиям. Постоянно хотелось задействовать левую руку отдельно от правой. И если, в первом случае, можно сделать скидку на то, что личи, мне, до этого не попадались, и в следующий раз я буду... хмм... неудержим и беспощаден, то со вторым пунктом своих выводов, не так всё просто.

     Проблема в том, что использовать стихии я могу только посредством артефакта, и моё подсознательное желание ударить воздушным тараном правой рукой, пока левой держу щит - заведомо неосуществимо. А с другой стороны, не спроста ведь у меня появилось подобное желание, и наверное существует возможность действовать таким образом, а раз так - её необходимо найти.

     Стемнело, как обычно бывает в лесу, быстро. Вот мы только решили искать место ночевки и  освещения ещё хватает и для выбора комфортного места, и для сбора валежника для костра, и для ужина... А по факту, мы с Листоглазой оказались в потемках, с полными охапками веток, так и не успев вернуться к лагерю, костер же и вовсе - разжигался уже в полной темноте. Языки небольшого, но яркого, в ночной тьме, пламени с энтузиазмом лизали бока котелка, в котором гобла поставила воду для травяного чая. Уж не знаю, какие именно травки она туда кидает, но мне напиток нравился, как в горячем виде, так и в холодном. В первом случае, он позволял телу расслабиться, снимая утомление и одновременно собирая мысли в кучу, а во втором - прохладный напиток отлично сбивает жажду, тонизирует и восстанавливает бодрость,  что в принципе подтверждалось и его информационным описанием. Сама Зеленушка, кстати, тоже не стоит на месте в своем развитии и после обеда достигла двенадцатого уровня, хотя всего несколько дней назад была десятого.

     Вообще, даже удивительно, что во мне нет никакой неприязни к этим двум гоблинам, в отличии от других их сородичей, встреченных по дороге к роднику. Может потому, что они выглядят опрятнее тех гоблинов, либо же - потому, что не вынашивают в отношении меня никаких коварных планов... не знаю, но факт остается фактом. Даже разномастная команда ловцов "живого товара" на шхуне, вызывала у меня брезгливость, а вот эти двое - нет. Я посмотрел на шамана, сидящего с закрытыми глазами в паре метров от костра. Отблески пламени время от времени позволяли рассмотреть в темноте его лицо, но смысл этого неподвижного сидения оставался для меня не ясен - то ли о размышляет о чём то, то ли устанавливает контакт с духами. Еще немного понаблюдав за стариком, я решил, что будет полезнее помочь Листе, и достал из рюкзака завернутые в листья куски свежего мяса.
        - И долго он так будет сидеть? - спросил я её, аккуратно укладывая у огня кабанятину. Ей богу, множество плюсов есть в существовании магии.
        - Долго. - подтвердила гобла. Помешивая кипящую воду, она, одновременно насыпала в котелок сушенные травки из двух мешочков, соблюдая строгую дозировку. - Деда часто так делать. Он долго сидеть, не двигаться, пропускать кушать. Деда глубоко думать и разговаривать с Духи.
        - Разговаривает с духами? - я наконец пристроил мясо и лист, от температуры, стал быстро светлеть. - Я что то не заметил, что бы духи были сильно разговорчивы, когда шаман гоблинов их на меня наслал.
        - Нет. Не тот Духи. - мелкая слегка задумалась и продолжила, тщательно подбирая слова. - Это быть мелкий духи, слуга, раб у шамана. А с кем деда сейчас разговаривать, это быть Великий Духи. Они видеть и знать много.
        - Понятно. - ответил я, хотя на самом не до конца мне было ясно, с какими ещё духами общается Криавилс, а с другой стороны - много ли мне известно о шаманстве. Листа негромко стукнула своим черпачком о стенку котелка, ознаменовывая готовность напитка, я же развернул два свёртка с мясом к огню другой стороной, стараясь равномерно прогреть оболочку из листьев серафиса.
        - А какой быть твой мир, Артиом? - спросила непоседа, протягивая мне пиалу с горячим настоем, пахнущим травами.
        - Тебе интересно каков мой мир? - Листа кивнула головой. - А что именно тебе интересно?
        - Много хотеть знать. Какая у вас небо, какая цвет трава, какой раса обитать, какой королевство ты жить, какой магия у вас быть. А ещё...

     Я едва не поперхнулся горячим напитком, от окатившей меня волны вопросов. Создалось впечатление, будто это зелёное чудо в течении дня прикидывало список вопросов, каждые десять минут добавляя в него очередной пункт.
        - Стоп! - поспешил я остановить этот поток любознательности, пока совсем не потерял способность соображать. - Остановись, Листа, не всё сразу. Спрашивай - отвечу, вопрос - ответ. По порядку. Небо в нашем мире, как впрочем и трава - такие же, как и у вас, голубое и зелёное. Так получилось, что наши миры в этом сильно похожи.

     Ну на самом деле, не говорить же ей, что Авалар создан людьми по образу и подобию Земли, во всяком случае те моменты, к которым каждый человек привык с рождения, но редко замечает в течении жизни. Голубое небо, зелёная трава, желтое солнце, белый снег... Разработчики конечно создали мир во многом отличный от нашего, но они оказались достаточно мудры, что бы оставить неизменными подобные вещи. Могу предположить, что именно благодаря этому, игроки чувствуют себя здесь как дома. Как на Земле.

     Зеленушку вполне можно понять, и я конечно же разделял её любопытство. Ведь случись мне, в реале, встретиться с кем то из иного мира, меня моё любопытство вообще с потрохами бы съело, не задай я хотя бы пару десятков вопросов. И это только для разогрева, так сказать - прелюдия с серьезному предметному разговору. Потому я, безропотно, в как можно более понятной форме, описывал девчонке свой мир.  К тому же, как оказалось, мне и самому было интересно рассказывать о Земле и удивлять слушателя фактами, которые у нас самих проходят по разряду - "само собой разумеется". А удивлялась она многому: тому, что у нас давно нет королевств, в понимании местного жителя, нет королей, не считая совсем экзотических стран, тому, что у нас не воюют мечами и луками, тому, что у нас одна луна, очень удивилась, узнав что у нас всего одна раса - люди, хотя мы сами её делим на три расы. Но больше всего, на мой взгляд, гоблу поразил факт отсутствия на Земле магии. Я конечно попытался объяснить ей, что какие то люди, владеющие экстрасенсорными способностями у нас есть, есть гадалки всякие, и даже шаманы найдутся, если
хорошо поискать, но когда, по её просьбе, стал пояснять уровень их одаренности, сам осознал - уровень развития магии, на Земле, стремится к нулю. То же самое, только на словах, мне подтвердила и гобла, заявив, мол - такие одаренные, на Аваларе, даже среди пастухов и булочников встречаются.

     Сначала эти слова меня задели и возникло желание поведать ей, что благодаря именно моему миру, Авалар имеет такой магический потенциал, но, к счастью, вовремя опомнился. До меня дошло, что Листа ни в коем разе не хотела меня уязвить или как либо задеть, наоборот - она была искренна, и совершенно искренне, без злого умысла, констатировала очевидные факты. И мне осталось только согласиться с правдой. На вопрос - как же мы живем без магии, Зеленушка прослушала короткую, но познавательную лекцию о "научно-техническом прогрессе" и короткую справку о том, что конкретно эти слова означают. В общем, разговор затянулся на всё время неспешного ужина, и в лице внучки шамана, я нашел благодарного слушателя, внимавшего каждому слову. Согласен, что не нужно обладать талантами оратора, что бы поразить рассказами подростка, какой бы расы он не был, но подобная цель передо мной и не стояла. Я просто отвечал на вопросы, что то рассказывал сам... А шаман продолжал сидеть в сторонке, никак не реагируя на наши голоса.

     Все когда-нибудь заканчивается, закончились и вопросы, вернее я сам их закончил, как только заметил очередной зевок гоблы. Непоседа возражать и не подумала - видимо усталость, накопленная за день, всё же начала давать о себе знать, и начала готовиться ко сну. Меня же, пока она расстилала своё подобие походной циновки, из шкуры, посетило желание что-нибудь ей подарить, просто так - вот только не знал, что. А потом меня осенило и я полез в рюкзак за свитками с заклинаниями. Как то, их наличие, совершенно вылетело из моей головы, до вчерашнего вечера, когда в кармашках разодранной куртки я наткнулся на свитки. Конечно, до сих пор, я нормально обходился и без них, но о таком подспорье, всё же, не стоит забывать. Правда теперь это касается лишь заклинаний, не связанных со стихиями. Я отобрал "Каменную стену", "Каменную топь", "Огненное кольцо" и "Огненную плеть", и протянул их мелкой.
        - Листа, это тебе от меня. Ты целитель, и боевых заклинаний, как таковых, у тебя нет, поэтому пусть это будет моим маленьким подарком тебе.
        - Это быть очень дорогой подарок, Артиом. - сказала она, рассмотрев презент.
        - Не дороже жизни, Листа. Конечно, может так случится, что они тебе и не понадобятся, а может и наоборот - спасут жизнь тебе, или деду, или мне... И вообще, ты и сама конечно это знаешь, но сегодня мы остались живы только благодаря тебе...

     В свете костра было видно, как она смутилась. К счастью гобла не стала спорить, лишь благодарно кивнула и спрятала свитки в свою котомку. Кстати о котомках. Я хоть и был рад наличию у себя Орденского рюкзака, всё равно с легким сожалением поглядывал на сумки своих попутчиков. Насколько мне удалось понять, они выполняли лишь роль некой ширмы, за которой прятался пространственный карман. Насколько он объёмен - не знаю, но Криавилс, например, в свой мешочек прятал посох, плотную циновку из шкуры, алхимические колбы, котелок для варки зелий... и мешок его, при этом, совсем не напоминал плотно забитый вещами чемодан. Поэтому неудивительно, что и мне хотелось что-то подобное, хотя и понимал, что мне это не доступно.

     Ночную тишину нарушали лишь треск огня да несмелое оханье пернатых в кронах деревьев. Ну, ещё изредка доносилось стрекотанье невидимых насекомых, выбравших для активности темное время суток. Как все же меняется восприятие человека. Несколько дней назад, ночной лес, нагонял на меня жути и веял опасностью, сейчас же - он дарил спокойствие и тишину, располагал к раздумьям и давал возможность ухватить за хвост ускользающую весь день мысль. Правда опасность никуда не подевалась. Она осталась на месте, просто спряталась в глубине леса, укрылась за деревьями, где то там, во тьме, и потому не стоит терять бдительности.

     Мелкая уже давно сопит в две дырочки, старик продолжает неподвижно сидеть, а мне как то не спалось. Я сидел и размышлял о разном, строил планы на ближайшее будущее, прикидывал варианты попасть на континент, и в конце концов мои мысли вернулись к прошедшему дню. И вот тут мне вспомнилась странность, связанная с огнём, во время дневной стоянки, и с целью удостовериться, протянул руку к костру. Нет, мне точно не показалось. В ладони, помимо ощущения тепла, чувствовалось легкое покалывание, сродни тому, что бывает, если отлежать руку, только оно не доставляло дискомфорта. Интересно, что это может быть. Ради интереса протянул к пляшущему пламени и вторую руку, и спустя пару секунд, в ней появились те же ощущения. За размышлениями о природе этого феномена, я упустил тот момент, когда следует убрать руки от костра, а опомнившись, обнаружил что пламя уже лижет мои пальцы. Назад, руки, я одернул так быстро, что едва не завалился, по инерции, со своего чурбака на спину. Что за... Беглый осмотр собственных конечностей не выявил не то что ожогов, но даже каких либо подпалин на коже. Всё страньше и
страньше...
        - Развлекаешься? - раздался сбоку голос шамана, от которого я едва не подскочил на месте.
        - Черт побери, Криавилс, так и заикой можно стать! - возмутился я, попутно пряча нож, невесть каким образом появившийся в руке. - А если бы ненароком жахнул чем-нибудь?!
        - Тогда бы Листоглаза осталась без деда. -  ответил гоблин, задумчиво глядя на мои руки. - Мои старые глаза ведь меня не обманули - ты ощутил родство с огнем.

     Я посмотрел на свои кисти и перевел взгляд на костёр.
        - Не знаю, о каком родстве ты говоришь, но... я и правда что то чувствовал. И руки вот почему то не опалило.
        - Благодарение Великим Духам, за веру, которую я обрел на закате своих дней, и за надежду, которую хранил в душе всю свою жизнь. - с чувством произнес шаман в ночное небо и вновь посмотрел на меня. - Это родство стихий, Артем, оно просыпается в тебе. А это означает, что мой дед не бредил на своем одре. Он пророчествовал.

     Ну начинается... Одно дело, когда тебя просят что то сделать и ты сам решаешь делать или нет, и совсем другое, когда озвучивают некое пророчество, в котором тебе отведена сильная партия. А мне не никогда не нравилось, когда мне что то навязывают.
        - Криавилс, если только ты скажешь, что я ДОЛЖЕН что то сделать, поверь мне - я тот час же перестану это делать. Не собираюсь я исполнять никаких пророчеств. - сразу решил я расставить точки над "й", но вместо ожидаемых уговоров получил лишь широкую ухмылку гоблина.
        - Ты видимо не понимаешь, что такое пророчество, Артем. Нет никакой необходимости куда то бежать и что то исполнять. Смысл пророчества в том, что оно сбывается вне зависимости от твоего желания, и все, что от тебя требуется - идти своим собственным путем. Например, сегодня шел-шел, и нашел загадочный ключ Ордена.
        - Ну, если только так... - с сомнением произнес я. - И что твой дед напророчествовал?
        - Ничего такого, что было бы достойно вписания в летопись Авалара, ибо речь его, от старости и болезни, была мало-связной и малопонятной. Но, видимо, в последние мгновения жизни его разум прояснился и он изрёк: " настанет время и придет разумный, способный не только возродить Империю, но и изменить мир. Авалар ждут перемены... "

     Я скептически смотрел на гоблина и на языке вертелась только одна фраза - "что за чушь...", но озвучивать ее не стал, решив отложить этот разговор на другой раз. Меня больше интересовала другая тема.
        - А что ты там говорил о родстве? Поподробнее можно?
        - Твой артефакт, - шаман пальцем указал на Рубец, - Является проводником стихий, и уровень владения им, определяется волей самого владельца. Например ты, после познания сути Меридия, способен использовать его на высшем уровне и с максимальным эффектом. Но главное, что может тебе дать этот артефакт - это Слияние Стихий, что собственно произошло. Познание его сути даёт возможность владельцу самому стать проводником, и способность обращаться к стихиям напрямую, без использования самого артефакта. И это лишь одна из граней Меридия.
        - Какое то сомнительное преимущество. - мысль о том, что бы положить Рубец на полку, не вызывала у меня энтузиазма. - У меня нет никакого желания бросать свой клинок.
        - Так ничего подобного я тебе и не говорил. Он будет с тобой, тем более, что воину не гоже ходить без оружия, просто твои личные возможности станут шире.
        - Ну если так, то ладно. - я медленно, с опаской, протянул руку к огню. - Значит, говоришь, я сам могу стать проводником стихий.
        - Не можешь. Судя по тому, что огонь не обжигает твою ладонь, а ласкает - ты уже им стал.

     А огонь и правда ласкал. Не знаю, как именно описать эти ощущения, но мои пальцы словно... словно теребили что то мягкое и нежное, будто теплый и ласковый ветерок тыкался в мою ладонь, а не языки пламени. Огонь был игрив, и я чувствовал, что ему мало места на лишённом дёрна пятачке земли, и что ему очень хочется развернуться во всю мощь, показать себя во всей красе, первозданной и необузданной, но...
        - "Но не в этот раз, дружок. Будет еще время." - послал я мысленный импульс, и пламя обиженно опало, вновь став обычным ночным костром.
        - Удивительно, Криавилс, - промолвил я после небольшого молчания. - Оно словно живое.
        - А оно и есть живое, это ведь элементаль.
        - Элементаль?
        - Да, Артём, элементаль огня. Все стихии имеют свою душу, суть которой и есть Элементаль. Он есть в этом костре, в лесном пожаре, даже в горящей лучине, крохотный, но он есть. И ты, как проводник, способен их чувствовать и призывать, а на это, поверь мне, способно не так уж и много разумных. Правда и тебе нужно многому учиться и в первую очередь контролю, потому как почувствовать и призвать стихию - лишь полдела, сложнее её контролировать и, при необходимости, развоплотить.
        - Понятно. - принял я информацию и задал еще один вопрос. - А что ты там говорил про грани Меридия? И вообще - что это за металл такой?
        - На второй вопрос я не смогу тебе ответить. - гоблин с сожалением вздохнул. - Откуда этот металл, не знал никто даже в Империи, кроме, пожалуй Высшего Круга магов Ордена, но сейчас мы вряд ли сможем их об этом спросить. А по поводу граней Меридия... Могу лишь сказать, что владение стихиями - не единственное, что  он дарует, и зависит только от тебя, познаешь ли ты другие его тайны или нет.
        Где то недалеко раздался вой, заунывный и тяжёлый, но судя по тому, что шаман и ухом не повёл, беспокоиться не стоило. Листа тоже продолжала спать, лишь повернулась на другой бок. Ничего не скажешь, полезно иметь в походе шамана - ни тебе охранных караулов, ни сна в полглаза.
        - А каких богов почитают в твоем мире? - неожиданно спросил меня шаман, застав меня подобным вопросом врасплох.
        - Я наверное мог бы тебе ответить, перечислив тех из них, кого знаю, - ответил я, после некоторых раздумий. - Но, по правде сказать, с религиями в моем мире дела обстоят намного сложнее, нежели тут.
        - А что сложного то? - удивился старик. - Выбрал себе покровителя по сути, по духу и по помыслам своим, и все деяния твои становятся олицетворением его Благодати. Ты почитаешь своего Бога и он воздает тебе по заслугам.
        - Ты правильно сказал, Криавилс - ПОЧИТАЕШЬ. Вам нет необходимости верить в богов - вы УЖЕ знаете, что они есть, и вы УЖЕ их почитаете. А в моем мире, во первых, принято считать, что Бог Един, просто каждое вероисповедание несет своё понимание его сути, а во вторых - никто наверняка не знает, существует ли он вообще, и потому часть населения стала его отрицать, а другая часть - просто верить, что он есть. Если брать меня, то я никогда не отрицал божественного начала сотворения мира, но и верующим в какое либо божество, без веских на то оснований, тоже не стал.
        - Почему не стал? - шаман пересел поближе к огню и развернул оставленный ему Листой сверток с ужином. - Мне просто хочется понять, чем тебе не нравится подобная вера. К примеру, на Аваларе, насколько мне известно, существует множество культов забытых богов, чьи имена давно стерлись из памяти большинства разумных, и им до сих пор поклоняются. А подобная вера в своё божество, чистая и искренняя, способна давать огромную внутреннюю силу.
        - Да не сказал бы, что прям не нравится, не совсем так. Я полностью согласен с тем, что подобная вера может давать силу, вот только - как определить ту границу, где заканчивается ВЕРА и начинается ФАНАТИЗМ? С уважением отношусь к религиям своего мира, но моё сознание и моя суть не приемлют подобного, как ты говоришь, поклонения. - я на пару секунд замолк, решая, как лучше донести свою мысль. - Знаешь, я никогда не мог объяснить другим людям, а в особенности верующим и самому себе, почему не принимаю никакой религии, пока в какой то момент не осознал смысла этого слова, того понятия, которое оно несет в себе.
        - И что же ты понял? - шаман слушал меня внимательно, не переставая, впрочем, жевать.
        - А понял я то, что любая, без каких либо исключений, религия моего мира, есть не что иное, как точка зрения. Если говорить грубо, то когда то, некто поделился с ближними, или не с ближними - не суть, своим взглядом на устройство мира, те приняли и впитали эту информацию и так же рассказали её другим, а те - следующим. Потом, все сторонники этой идеи стали кучковаться вместе, и так появились культы, а ныне, спустя века и тысячелетия, эти культы превратились в мировые религии, став неотъемлемой частью жизни всего населения. Конечно все было намного сложнее, но суть та же - религия, это точка зрения на устройство мира отдельно взятого человека. И кто то принимает её, а кто то нет. Я - нет.
        - В общем то твои мысли верны, и я даже согласен с ними... - старик внимательно посмотрел на меня. - Ты можешь принимать какую либо религию, либо не принимать - решать тебе, но уж отрицать существование богов ты не можешь. Тем более, что носителем одного из них, на данный момент, ты являешься.

     Ну и что гоблину на это ответить. Не могу же я сказать ему, что всех местных богов создали не верующие в них люди, и тот бог, что сидит во вне - не бог вовсе, а разумный другой, высшей расы. Хотя, что мне известно о богах... Откуда у людей уверенность в том, что божеством обязательно является кто то недоступный нашему пониманию. Почему им не может быть, например, соседский пацан - аутист, или бомж, постоянно ошивающийся на вокзале... Нет ответов.
        - Со мной всё сложно. Да и не только со мной - подобных мне, в моём мире, множество. Вроде и понимаем, что верующими в бога не являемся, в том смысле, что ни в церкви, ни храмы, ни в мечети не ходим, не молимся, и зачастую наш образ жизни бывает далёк от того, что предписывают наши религии, но... Но никого из нас это не останавливает, когда жизнь поворачивается в худшую сторону, и когда ты или кто то из близких стоят на краю, вот тогда все мы и вспоминаем дорогу в ближайшую молельню. А когда жизнь налаживается, все возвращается на круги своя. Можно ли нас считать верующими? Вряд ли. Но верим ли в существование Бога? - я пожал плечами. - На этот вопрос я до сих пор сам себе не смог ответить. В любом случае, как бы то ни было, все люди в моём мире, по поводу и без вспоминают имя его.
        - А тот Бог Гармонии, чьим вместилищем ты стал, как его зовут? - спросил через какое то время Криавилс.
        - Хороший вопрос. - хмыкнул я. - Как его зовут на самом деле - я не знаю, вернее, я не знаю его истинного имени. Он сказал, что оно не доступно пониманию обычных разумных, и предложил мне самому дать ему имя. Потому, сейчас его зовут Вершан.

     Гоблин поперхнулся своим настоем и закашлял. Моя рука инстинктивно дёрнулась к его спине, что бы привычно постучать по ней, не знаю, правда, на сколько  бы это помогло неписю, но старик быстро пришёл в себя и отложил чашку в сторону. И что это было?
        - А почему именно Вершан? - спросил он меня. - Я ведь правильно понимаю, ты мог назвать его как угодно?
        - Ну, на самом деле тут не один фактор, почему Вершан. - смутился я. - Во первых, он называет себя Вершителем Гармонии, и я просто сократил и немного изменил слово "Вершитель". А во вторых - когда то я был знаком с человеком по имени Вишал, и это тоже сыграло свою роль. Вишал - Вершан, отдаленно похожи, хотя конечно это глупо, таким образом давать имена богам.

     Каждому из нас, в жизни, на пути встречается такой человек, который преподаёт нам урок, и зависит только от ученика - усвоит он его или нет. Подобным человеком, в моём детстве, и был старый индус Вишал Сингх. Короткое, меньше месяца, общение с этим старым сторожем стройки, дало мне один из важнейших уроков в моей жизни - урок наполовину полного стакана. Не назвал бы его судьбу удивительной, даже уверен, что подобное случается достаточно часто, не в этом дело, а в том, какую стойкость и любовь к жизни он смог сохранить до старости, не смотря на невзгоды.

     Если коротко, то молодой студент-медик, из далекого индийского кукуева, приехал по обмену учиться в Россию, вернее - тогда мы СССР назывались. Первая любовь, беременность, отчисление из института за неуспеваемость - кормить ведь неожиданную семью надо, а работа и учеба на врача не очень совместимы. Потом смутные перестроечные времена, проблемы с работой и следовательно с деньгами, драка, поврежденное колено, больница, и, как венец всего - молодая красивая жена ушла с трёхлетним сыном к более, по её мнению, надежному человеку. Долгое время жил на улице, так как ни дома ни друзей, способных ему хоть чем то помочь не было, больше десяти лет, в прямом смысле питался на помойке, пока судьба его не свершила поворот.

     Москва разрасталась и количество строек, в начале тысячелетия, достигло довольно высокого уровня, и у бомжей появилась еще одна возможность заработать на еду. Одним вечером, Вишал, в поисках чего утянуть прохаживался недалеко от одной из них и наткнулся на десятилетнего пацана, которого вот-вот порвут бродячие собаки, в изобилии водившиеся около каждой стройки. Он успел вовремя, мальцу успели порвать лишь руку, остальную свору он, приняв на себя всё их внимание, смог удержать до прибытия местных мужиков, лопатами и арматурами разогнавших её. И вот он сюжет для книг и фильмов - мальчик оказался сыном генерального подрядчика, которого папа привез с собой на плановую инспекцию строительства. Даже более того - Генеральный оказался человеком благодарным и его высоким указом, который никто не мог оспорить, бывший бомж стал сторожем, и оставался им на всех объектах, где работала подрядная фирма.

     Я это всё к тому, что Вишал, которого, кстати, все эти годы никто так не называл, никто даже не знал его настоящего имени - все всегда звали его просто Джимми. В общем, я к тому, что этот сморщенный от прожитых нелегких лет хромой индус, ни разу не пожаловался мне на свою жизнь, наоборот, он старался находить во всем что то положительное. Стакан, для него, всегда был наполовину полон. Единственное, о чем он сожалел, что так никогда больше и не увидел своего сына, и он мог только представлять, каким он вырос и каким человеком стал. А через три недели, с нашего случайного знакомства, он умер. Его имя, Вишал, означало "Большой", и мы вместе с ним смеялись над тем, как оно не подходит старику, лишь немногим выше меня, десятилетнего. Но спустя годы я понял - лишь этим именем должен зваться человек с таким большим сердцем.
        - Возможно это и глупо. - голос шамана развеял дымку памяти. - Вот только в языке Ордена тоже было слово с похожим звучанием - Вершатан.
        - Ну не знаю, есть конечно некоторое сходство, только что с того?
        - Да можно сказать ничего, кроме того, что на общем оно означает - равновесие...

     Сказанное гоблином меня удивило, не смотря на то, что каких только совпадений на Земле не случается. Но в том то и дело, что на ЗЕМЛЕ, а то что это понятие распространяется и на виртуальный мир - несколько озадачивало. Я уже собирался кое-что уточнить у шамана, но тут, внезапно, проснулась Листоглаза.
        - Охранный круг. Кто то идти сюда. - оповестила она нас, вернее только меня, так как Криавилс, похоже, уже был в курсе событий.

     О том, кто именно прошел через границу периметра, вопрос не стоял, а вот причина появления ночного гостя, меня интересовала сильно. Какой либо непредсказуемой пакости от него я не ждал, но всё равно передвинул ладонь поближе к рукояти ножа и уставился туда же, куда и гоблины. Ждать долго не пришлось и спустя короткое время в ночном мраке леса, почудилось движение, а ещё через пару секунд круг света пересек тархан.

     Зверь изменился. За сутки с небольшим, прошедшим с нашей короткой беседы, он,с нулевого уровня, поднялся до первого, что было, на мой взгляд, неплохим результатом. Это для обычного игрока вполне реально за сутки получить второй, третий, а возможно и четвертый лэвел, а для моба, которому недоступны какие либо квесты, и который охотится, в основном, по необходимости - совсем неплохо. Если вчера, химера, размером больше походила на крупного щенка, то сейчас она стала немного плотнее, да и чешуя её, как будто приобрела более резкие очертания. Кроме всего этого, я хорошо ощущал отголоски эмоций, исходящих от зверя, среди которых я, с удивлением, узнал тоску. Я конечно же не менталист со стажем, но, видимо, моё подсознание каким то  образом само расшифровывало волны, исходящие от визитера.
        - "Давно не виделись, приятель." - решил я первым нарушить затянувшееся молчание, тем более, что гоблины не могли общаться с тарханом. - "С чем пожаловал? "
        - "Ты совсем не удивлен моему появлению, человек." - не сразу ответил зверь.
        - "Я бы солгал, сказав, что не ожидал тебя увидеть. Другое дело, что я не ожидал увидеть тебя так скоро."
        - "Получается, твое великодушие, когда ты меня отпустил - обычная уловка?" - после короткой паузы заключил зверь, и в эмоциях его, я уловил оттенок разочарования.
        - "Ты не прав, тархан - это доказательство. Доказательство того, что я не желаю тебе зла, доказательство того, что мои намерения честны, и доказательство того, что я готов рискнуть, что бы ты хотя подумал над моим предложением.
        - "Я все равно не понимаю" - зверь сел на задние лапы. - "Даже если так, то ты не мог знать, что я вернусь".
        - "А я и не знал - я надеялся. Ты разумное создание, и ты способен понять добро в отношении себя. Тебе нужно было лишь время для принятия решения, или - еще одна встреча со мной, что бы принять, либо отказаться от моего предложения."
        - "Ответь мне, человек, зачем тебе моя дружба? Что тебе с неё?"
        - "Боюсь тебя разочаровать, но ничего. По моему мнению, дружба, с которой изначально хотят что то поиметь - таковой не является. Настоящая дружба подразумевает под собой бескорыстность и отсутствие выгоды. Друг - это тот, кто разделит с тобой и хорошее и плохое, кто не задумываясь встанет рядом или прикроет спину, и тот, которому ты без сомнений доверишь свою жизнь." - я кивнул в сторону наблюдающих за нами шамана с внучкой. - "Эти два гоблина, пару дней назад, сочти нужным прийти мне на помощь, хотя никто их об этом не просил, и у меня имеются все основания полагать, что я выжил только благодаря их помощи. Да, возможно они просто отплатили мне за своё спасение, за день до этого - неважно... важно то, что уже сейчас я могу называть их своими друзьями, и хочется надеяться, что и сам гожусь им в друзья. Но у каждого из нас своя судьба, и рано или поздно - наши пути разойдутся. Поэтому, тархан, я тебе и предлагал свою руку, так как чувствую в тебе то же одиночество, что и в себе. И потому я спрашиваю тебя еще раз - с чем ты пожаловал?
        - "Я скучаю. - после недолгого молчания, раздался в моей голове ответ. -  "Скучаю по своему единственному, в своих перерождениях, другу. Все эти века, прошедшие с моего первого возрождения, память о нем жила где то на задворках моего сознания, но вчера, после второго воскрешения, она заполнила все мои мысли целиком. Мне вдруг стало понятно, что все это время я был обычным животным, что я забыл, какого это - быть разумным, и забыл, что значит - иметь друга, способного развеять твое одиночество. И я, в надежде, что не опоздал, пришел спросить тебя - примешь ли ты дружбу химеры, человек?"

     Вместо ответа, я, ножом, в который уже раз, надрезал свою ладонь и повернул ее в сторону тархана.
        - "Я, Каримов Артём, принимаю твое предложение дружбы с открытым сердцем, без ненависти в душе и свидетельствую в том своей кровью."

     Вот если кто спросит меня, зачем понадобился этот пафос - не смогу ответить, но вместе с тем я чувствовал, что в этой ситуации поступаю верно. И химера подтвердила мои чувства, когда через несколько секунд уверенно уткнулась лбом в мою окровавленную ладонь.
        - "Я, Арзас, свободный тархан, принимаю твою дружбу Артём, без ненависти в сердце, без злобы в душе, и свидетельствую в том своим духом, разумом и телом." - раздался в моей голове его голос и через пару мгновений перед моим взором развернулось внутреннее игровое меню персонажа. Интерфейс химеры.
        Какое то время я был в ступоре, так как никогда не слышал о том, что бы у мобов было собственное меню. А с другой стороны - почему нет. Любой обычный игрок, не считая меня, развивает своего персонажа по той схеме, которая ему нравится, и вариантов развития, если судить по тому, что я видел у себя - немеренно. И логично будет предположить, что у неписей также имеются ветки развития навыков и умений, ведь игровая механика для всех одна. А если так, то и у мобов должно быть нечто аналогичное фамилиарам или питомцам игроков, что собственно я сейчас и вижу. А посмотреть было на что.

     Все поле моего зрения занимали три основные зоны, в каждой из которых имелось от полутора, до двух с половиной десятков иконок с умениями, и, что примечательно, не было никакой графической последовательности в развитии. Такое впечатление, что достаточно взять коренной перк, и все остальные сразу станут доступны. Наугад мысленно коснулся нескольких из них. Так и есть - все умения требовали активации коренного узла,  которая будет доступна лишь на пятом уровне, и после этого вся зона будет активна. Кроме того, каждая зона имела свой оттенок и была логичным продолжением основных параметров тархана. Названия также соответствовали смыслу:
        Путь силы - светло-зелёная зона, головной перк выносливость.
        Путь стойкости- голубая зона, головной перк жизнь.
        Путь ярости- алая зона, головной перк, соответственно, ярость.

     На первый взгляд, особого разнообразия умений не было, но это лишь на первый взгляд. Не поленившись, я сосчитал все иконки умений и хмыкнул. Получалось, что для активации их всех, необходимо 62 очка талантов, а с учетом того, что они даются по одному за пять уровней, придется долго подниматься за 300 с плюсом уровней. Не говоря уже о том, что практически все умения можно улучшать. И уже немного по другому взглянул на отсутствие каких либо векторов и схем развития питомца, которые ожидал увидеть. То, что я вижу, дает возможность развиваться тархану так, как угодно ему, добавляя себе любые оттенки индивидуальности. Круто...
        - "Я правильно понимаю, ты даешь мне доступ к своему развитию." - спросил я тархана, когда разорвал связь, и получил в ответ мысленный кивок. - "Но почему ты сам не сделаешь этого?"
        - "А почему ты оставил мне жизнь? Это тоже знак искренности моих намерений, к тому же - я сам не имею возможности влиять на своё развитие. Мой друг, первый друг, мог это делать, но после первого перерождения умения и навыки мне выпадали случайным образом."
        - "Ничего, мы с тобой еще наверстаем былое." - пообещал я и неосознанно потрепал зверя по голове. Странное ощущение, должен сказать, гладить рукой не шерсть, а мягкую чешую, которая, кстати, была повреждена на боку.
        - "Это где ты так напоролся то?" - спросил я тархана.
        - "Детёныш кабана." - мысленно вздохнул тот. - "Слаб я ещё."

     Мне оставалось только хмыкнуть. Нам не раз встречались кабаны с молодым выводком, и на сколько заметил, среди них не было никого ниже пятого уровня. И наш длиннохвостый друг, будучи, так сказать, новорожденным, предпочитает охотиться на противников в пять раз выше себя по уровню. А когда то народ, натаскивая своих питомцев, начинал с бабочек всяких, кузнечиков... В общем, с мелкоты какой-нибудь.
        - Я вижу, что между вами появилась связь. - не выдержал наконец Криавилс и подал голос.
        - Есть такое дело. У нас теперь новый друг, Арзас, прошу любить и жаловать. - представил я гоблинам химеру, а потом сразу же мысленно обратился к ней. - "Это мои друзья, Верховный шаман Криавилс и его внучка Листоглаза - будущий маг жизни."
        -"Да уже познакомились, пару дней назад."- хмыкнул зверь. - "Правда имен их тогда не успел спросить."

     Я едва не выпал в осадок. Мне пришлось перекраивать свой взгляд на мир, когда столкнулся с чувством юмора у гоблина, а тут на мою голову ещё и химера юморист. Что дальше? Может скоро и Рубец начнет шутками сыпать? Я с подозрением посмотрел на свой клинок, готовясь и от него услышать что-нибудь ехидное, но тот, с достоинством истинного самурая, продолжал хранить... что то похожее на ехидное молчание? Или все же показалось.
        - Арзас, значит... - отвлек меня от мыслей шаман, судя по всему размышлявший вслух. - Совпадение? Возможно. Нет, не может быть. Как же его звали?
        - Кого звали? - спросил я, но видя, что реакции нет, спросил громче. - Кого звали, Криавилс?

     Шаман вскинулся, заметив наконец мой повышенный интерес к его персоне, посмотрел сначала на химеру, потом снова на меня.
        - Артем, ты мог бы узнать у нашего нового друга, кем был его первый поводырь. Уж не орк ли, случайно?

     Я переадресовал вопрос тархану и поймал себя на мысли, что меня тоже интересует ответ. Стало интересно, до какой степени неприличия дойдут сегодняшние совпадения. И ответ меня не разочаровал.
        - "Да, моим другом был молодой орк - Грумгольд."
        - Так и есть, Грумгольд. - воскликнул гоблин, когда я передал ему ответ. - Это тот орк, о котором я тебе говорил, тот, что первым смог приручил тархана. А перед нами, соответственно, стоит та самая химера.
        - Откуда такая уверенность, Криавилс. - вопрос был задан скорее из любопытства, нежели скепсиса, так как хотелось знать причину этой самой уверенности.
        - Его имя. - коротко ответил старик, указав на зверя, но заметив мой непонимающий взгляд, пояснил. - В Аваларе к именам очень серьезное отношение, Артём, и когда кого то называют первым, то, поверь, так оно и есть.
        - Арзас означает первый? - уточнил я.
        - Первый, изначальный, исконный, любая трактовка подойдет. - пожал плечами Криавилс. - Важно то, что его имя отражает суть, а она в том, что эта химера является причиной того, что тарханам дали шанс на жизнь. А еще, ей гораздо больше лет, чем мне - ведь их вывели незадолго до падения Империи.

     Мне оставалось только хмыкнуть. Еще немного "пообщавшись" с Арзасом, с целью лучшего понимания нового друга, я объявил общий команду "отбой", так как время уже далеко за полночь, а вставать придется рано. Только вот выполнение её отложилось из-за Листы, которая заметив рану на боку у тархана, быстро перевела его из разряда врагов, в разряд пациентов.

     В костре дотлевали последние угольки, и я смотрел на них, пытаясь поймать момент, когда они угаснут насовсем и темноту ночи будут нарушать лишь отблеск звёзд и свет двух лун. Листа вновь тихо посапывает, а рядом с ней, что интересно, улегся тархан. Вообще , Арзас достаточно легко был принят в нашу компанию, хотя думал, что придётся спорить по этому поводу. Но, как оказалось, шаман был не против, а его внучка и вовсе восприняла его как соседскую собачку и едва не затискала его. Справедливости ради скажу, что и Арзас, после того, как гобла его подлечила, стал испытывать к ней смесь уважения и симпатии. Уж я это прекрасно чувствовал.
        - Артём. - негромко позвал меня шаман. - Спишь?
        - Почти. А что?
        - Хочу попросить тебя об услуге. Я понимаю, что возможно это помешает тебе на пути к своей цели, но больше мне некого просить. К тому же...
        - Криавилс, хватит ходить вокруг да около, говори уже.
        - Артём, ты это... - гоблин немного замялся. - Присмотри за моей внучкой, когда меня рядом не будет.
        - Ты чего это? - я даже на локте приподнялся от удивления. - Неужели ты так сильно переутомился за день? Куда  это ты собрался?
        - Никуда я не собрался, просто предчувствия какие то нехорошие.
        - А вот с этого места поподробнее. - сон мой, как рукой сняло. - Какие такие предчувствия? И не надо мне говорить, что собрался помирать.
        - Не собираюсь я помирать, Артём! - отрезал в полголоса шаман, потом все же добавил. - Просто по всякому может выйти и мне было бы спокойнее, зная что Листоглаза не пропадет, что кто то её защитит.
        - Ты мог бы и не просить меня об этом. Она не останется одна. - хмуро ответил я. Не нравится мне эта тема, темнит что то старик.
        - Я благодарен тебе, Иной. - тихо промолвил гоблин и добавил. - Вот теперь можно и уснуть.

     Вот же старый пройдоха, взбаламутил меня на ровном месте и сразу спать. А мне что делать? Что за странные разговоры с непонятным оттенком горечи? С чего вдруг предчувствие, что Листа может остаться одна? Или это он правда на всякий случай просил, ведь на самом деле у девчонки никого и нет больше, кроме деда и меня. Ну, и еще тархана возможно, который сейчас, свернувшись клубком, спит подле неё. Вот, кстати, ещё одно обязательное дело - поднять зверя в уровнях и вернуть ему неуязвимость к оружию и магии. Это он в одиночку долго будет прокачиваться, а со мной, данное предприятие, всяко быстрее будет продвигаться. К тому же, помимо резистов, у химеры имелось неприличное количество отличных навыков и умений, над которыми, уверен, еще придется поломать голову. Больше никаких важных тем не успел обдумать, так как усталость взяла своё, и я провалился в сон.
        ГЛАВА 3.
        Глава 3.

     Утро для меня началось с ароматов, доносящихся от костра. Не было никакого желания даже  глаза открывать, не то что встать, но и перед гоблинами не хотелось выглядеть неженкой. Мысленно обозвав себя тряпкой, я заставил себя распахнуть веки, и принять сидячее положение. Нет, точно нужно будет раздобыть себе что то похожее на циновки моих спутников, иначе дебаф "Ломота тела" будет преследовать меня каждое утро. Мне конечно не доступны никакие игровые логи и сообщения, но это вовсе не означает, что их нет. Даже в реале. Потянувшись, я оглядел наш "лагерь", и первое, что бросилось в глаза - отсутствие тархана и старика, только непоседа "шаманила" у костра.
        - А где все? - спросил я у Листы, протянувшей мне исходящий паром напиток.
        - Дед быть там, - она указала куда то в сторону. - Делать ритуал. Зверь быть тут, принести мясо и опять убежать.
        - Ритуал? - горячий настой огнем прошелся по пищеводу и сонливость стала сменяться бодростью. Все же офигенская вещь, куда там земному таурину. - А что за ритуал?

     Девчонка лишь пожала плечами, дескать - кто ж их, шаманов, знает, и повернула сверток с мясом другой стороной к огню. Ладно, потом у самого Криавилса спросим, а пока займусь своими делами и перекушу. Следующие полчаса были заняты утренним моционом, включающим в себя поиск подходящих кустов, короткую разминку и скромное, в связи с экономией воды, умывание, во время которого вновь вспоминал зубную щетку. Обратно к костру, уже, подходил не один - из-за ближайшего дерева материализовался тархан.
        - "Привет, хвостатый, где ходишь? Говорят - завтракать мы будем благодаря тебе..."
        - "Не стоит открыто завидовать чужим достоинствам," - беззлобно огрызнулся зверь. - "Мне нет необходимости долго спать, заодно засветло сбегал на охоту."
        - "Везёт тебе, а я вот как то тяжело встал" - пожаловался я, одновременно размышляя над феноменом химеры. Уж не знаю, откуда, но манера общения у неё была та же, что и у моих друзей, ну, или очень напоминала её. Конечно, мы общаемся пока не долго, но то что у тархана неплохое чувство юмора и здоровая доля ехидства - бесспорный факт. А вот откуда это у него? Пока что напрашивается только одна возможная версия - особенности связи, что мы установили друг с другом, благодаря которой, Арзас, принял ту линию поведения, которая близка мне. И вот тут очередной вопрос - то ли это очередной факт моего влияния на Авалар, то ли это стандартная механика обретения питомца в игре. Шамана все еще не было, но ломать голову над вопросом: ждать или не ждать его к завтраку - долго не пришлось, через минуту тот показался из-за деревьев.
        - Листа говорит, что ты там какой то ритуал совершал. - спросил я гоблина, когда наконец мы расселись и приступили к завтраку.
        - Не совершал, только подготавливал. - ответил Криавилс и прикрыв глаза втянул запах приготовленного гоблой напитка. - Девочка моя, мой нос чует аромат фалура... Почаще приправляй им напиток, балуй своего старика.
        - Деда, это быть последний лист. - развела непоседа руками, на что старик картинно вздохнул.
        - Ритуал я хочу провести после трапезы. - продолжил шаман после пары глотков. - И вы вдвоём будете его главными участниками.
        - Вот теперь я точно хочу знать его суть. - не то, что бы я не доверял Криавилсу, просто все связанное с шаманством - мне малознакомо, и хотелось бы иметь представление о конечном итоге этого предприятия.
        - Я хочу передать вам знания, вернее то, что может пригодиться вам в дальнейшем. Внучке - знания языков и всего связанного с магией, а тебе достанутся все мои знания об Империи, Ордене и еще кое-какие навыки.
        - Криавилс, это как то связано с твоей просьбой ночью?
        - Абсолютно нет. - отмахнулся гоблин. - Ты ведь не мог не заметить, что Листоглаза плохо владеет общим, и я давно хотел провести с ней тот же ритуал, что мой дед провёл со мной.
        - Ты ведь говорил, что тебя обучал дед.
        - Так и есть, обучал - передавал мне знания во время ритуала, поверь, это сильно экономит время. Просто для него нужен определенный уровень развития, который внучка уже достигла, а заодно решил и тебе облегчить путь.
        - Ну, в общем то я не против. - я пожал плечами. - Только если придется корячиться от боли, то лучше заранее меня предупреди, а то видел я какой то шаманский ритуал, и мне не хочется подобного.
        - Нет, никакой боли не должно быть. Мы, вернее, наше сознание, перенесется в астральную копию мира, и ты должен будешь просто принять в себя знания. В общем, на месте должен разобраться. А какой ритуал ты видел до этого?
        - Когда мы с Листой ходили за водой, на нас напали гоблины.
        - Знаю, Листоглаза мне рассказывала, когда ты лежал в беспамятстве. Это были мои бывшие соплеменники.
        - Наверное, не суть. В общем, с ними был шаман, который посыпал порошком воина и тот стал значительно сильнее, только перед этим его неплохо скрутило от боли.
        - Ааа... Понятно. Это "Усиление Духа". Да, согласен, не все ритуалы проходят безболезненно, но согласись, Артём, за возможность стать сильнее в полтора - два, а то и три раза, и при этом выжить, можно и заплатить такой малостью, как боль.
        - В три раза сильнее? Ничего такого там не было, гоблин всего то на десяток уровней выше стал, умения какие то новые, но уж точно не в два, и тем более, не в три раза сильнее.
        - Ну, это уже зависит от того, кто будет проводить этот ритуал. - ухмыльнулся шаман. - Или кто будет готовить подобное зелье.
        - А что, и зелье такое есть?
        - Многие ритуалы можно воплотить во флаконе с зельем, конечно при условии наличия необходимых ингредиентов и мастерства. Такие зелья хороши, когда нет возможности провести ритуал, да и шамана может не быть рядом. Только создать подобное зелье намного сложнее, чем провести сам ритуал, в том смысле, что на зелье ингредиенты встречаются значительно реже.
        Мы не спеша ели и внимательно слушали гоблина, в том числе и тархан, который, как оказалось, неплохо понимал голосовую речь, хотя сам мог общаться только мысленно, и только со мной. Завтрак надолго не затянулся, потому уже через двадцать минут мы собрались и пошли вслед за Криавилсом.

     На участке земли, до основания очищенной от низкорослой травы, был нарисован круг, около двух метров в диаметре. Внутри него так же вились линии, которые, в своей относительной симметрии, образовывали еще три малых круга, я бы даже сказал - пятачка, один из которых, тоже линиями, был соединен с остальными двумя. Они, эти пятачки, ничем друг от друга не отличались, кроме символов, вычерченных внутри каждого из них, описать которые можно было фразой - смесь китайских иероглифов с арабской вязью. Вообще, обстановка, витающая над этим местом, каким то образом получила оттенок торжественности и некоего таинства, и не хватало только соответствующей музыки, которую я тут же мысленно додумал. Криавилс жестами указал, мне с Листой, в какой малый круг сесть и сам занял оставшийся пятачок. Получилось, что Зеленушка находилась по правую руку от него, а я по левую. Достав из своей сумки тонкую кисть и небольшую емкость с темной краской, он вывел на лбу у внучки что то похожее на интеграл, а потом и мне чего то нарисовал.  На этом вся подготовка к ритуалу была завершена, участники заняли положенные им места, а
воображаемая мной музыка, с налетом таинственности, полностью затихла. Показалось, даже птицы замолкли. Я скосил взгляд и посмотрел на тархана, сидящего в отдалении от нас, и в его глазах, зуб даю, светилось любопытство. Вот интересно - хоть какой то предел существует тому реализму, который меня окружает, неужели весь Авалар создан таким земными разработчиками, или это всё влияние Вершителя. Лично я склоняюсь ко второму варианту.

      От посторонних мыслей меня отвлекло негромкое бормотание Криавилса. Уж не знаю, на каком именно языке звучало его шаманство, но точно не на гоблинском, который на слух уже был мне знаком. Построение фраз было каким то странным и рубленным, а интонация менялась непредсказуемо, никак не желая поддаваться логике. И все это вместе завораживало. Мое сознание, словно заяц, прыгало по островкам слов, все дальше удаляясь от берегов реальности, пока, в конце концов, не обнаружил себя сидящим на том же месте, где происходил ритуал. Вот только Листы рядом не было, а вместо протянутой руки шамана в моей ладони пульсировал сгусток... да хрен его знает, сгусток чего. Больше всего  это было похоже на шар плотного тумана, внутри которого вспыхивали и медленно гасли искры. Теперь мне стала понятна фраза гоблина о том, что мне нужно лишь принять в себя знания. Ну что же, попробуем принять.

     Но легче оказалось сказать, чем сделать. Я пытался по всякому: сжимать шар в ладони, прихлопывать его другой рукой, размазывать его о лоб, втирать в грудь, даже съесть его попытался, но безрезультатно. Сгусток неосязаемого тумана, словно приклеенный, не желал покидать мою ладонь, даже когда я пытался стряхнуть его. И что прикажете делать? Как принять эти самые знания? В состоянии недоумения я просто уставился на шар, в надежде ухватить озарение за хвост. А красиво, черт побери. Какой либо оболочки сгусток не имел, и тем не менее туман продолжал держать форму сферы, не смотря на все мои манипуляции. А искры, которые рождались где то в глубине, не спеша всплывали к его поверхности, но, достигая определенной границы, просто таяли. Я засмотрелся на эти сверкающие точки, пытаясь поймать миг рождения одного из них, только вот каждый раз, мой взгляд, выхватывал уже движущуюся к поверхности искру. Эта незатейливая игра настолько увлекла меня, что я не заметил момента, когда все изменилось и моё сознание утонуло в этом тумане. И как только это произошло, я почувствовал, что где там, сфера в моей руке
стала растворяться, становясь моей частью. А еще через несколько мгновений я вновь обнаружил себя на той же полянке, где и был изначально.

     Криавилс все еще продолжал держать меня за руку, как впрочем и Листу, но после того, как я полностью пришел в себя, разжал ладони.
        - Я знал, что ты сумеешь. - сказал он мне.
        - А что, была возможность, что не получится?
        - Конечно была. В своей внучке я был уверен, так как её возможности мне известны. Тут ведь важны несколько факторов, среди которых интеллект не на последнем месте.
        - А если заранее объяснить, как именно следует принимать знания?
        - Не имеет смысла. Каждый разумный видит все по своему и должен найти свой способ это сделать. Зато теперь ты знаешь, как надо поступать в следующий раз, и много времени этот процесс больше не займет.
        - Ну да, смотрю солнце уже встало. - озвучил я очевидное, посмотрев наверх. - Только вот я не чувствую, что стал знать больше.
        - Так и должно быть, Артём, иначе в твоей голове будет обычная каша. В нужный момент знание само всплывет в твоей памяти и останется там, как твоё собственное.

     В этом был смысл. Собственно, на мой взгляд, это даже самый разумный подход к усваиванию массивов информации, иначе на самом деле велика вероятность слететь с катушек. Я посмотрел на Листу, которая сосредоточенно над чем то думала.
        - Непоседа, а как у тебя все прошло? - спросил её, поднимаясь с земли и разминая затекшие суставы.
        - Хорошо пройти, Артиом. Но я еще плохо говорить общий.
        - Новые знания сначала должны полностью стать твоей частью. Ты и сама потом не заметишь, как начнешь их потихоньку использовать. - Криавилс ласково погладил внучку по волосам. - А сейчас, пора выходить. Много времени потеряно.
        - Пора, так пора. - согласился я. - Только у меня, к вам двоим, небольшая просьба определённого характера.
        - Что именно? - шаман снизу вверх посмотрел на меня.
        - Когда на нас, по пути, будут нападать, по возможности не вмешивайтесь в схватку, мы с Арзасом будем стараться сами управиться. Конечно, это не касается тех случаев, когда дело действительно запахло керосином.
        - Не знаю, что такое керосин, но судя по всему пахнет он плохо, раз ты его упомянул. А касаемо не мешать... нам не трудно, но рисковать тоже не желательно, потому - при первых же признаках чрезмерной опасности, мы с Листоглазой поддержим вас. Я ведь правильно понимаю, ты хочешь помочь тархану стать сильнее.
        - Да, хочу, иначе он долго не протянет. - подтвердил я. - К тому же это в моих собственных интересах, не говоря о том, что нам нужно вместе сработаться. И кстати, возьми вот это, мне так будет гораздо спокойнее.
        Я протянул шаману одну из эссенций жизни.
        - Артем, зачем ты возвращаешь мне то, что я тебе сам недавно отдал? - удивленно спросил старик.
        - Криавилс, очень тебя прошу, давай не будем спорить по этому поводу.
        - Но ведь плоды собирал ты!
        Во первых - я всего лишь собрал плоды сулмана, зато зелье варил ты, и значит тебе причитается половина. А во вторых - вчерашний случай с личем едва не стал для тебя печальным, и я больше не хочу повторения подобного.
        - У меня есть зелья восстановления жизни, так что не стоит переживать. - продолжал упрямиться шаман.
        - Криавилс, упрямый ты старик.- я устало вздохнул и решил зайти с другой стороны. - Тогда считай, что отдал тебе зелье на хранение, и если не возникнет ситуация, в которой оно тебе понадобится, просто вернёшь его. Согласен?
        - Согласен. - после короткого раздумья произнес гоблин и забрал у меня фиал.
        - Вот и правильно. - улыбнулся я, надеясь, что тот, в случае чего, без раздумий им воспользуешься.

     И вот, спустя три часа, как покинули ночную стоянку, мы устроили привал. Только что, на полтора десятка голов, была сокращена популяция волков в этом лесу, правда при этом и химера едва не покинула страницы местной красной книги. Волчара 18 уровня почти откусил ему голову, пока мы с гоблинами отмахивались от основной стаи, и лишь в последний момент мне удалось прорваться к нему. И теперь Листа уже минут пять колдует над ним, возвращая его в прежнее состояние, а мы с шаманом исполняли роль зрителей.
        - "Ну вот куда ты полез, Арзас, мы ведь недавно с тобой договорились - в драку с сильным противником не встревай." - попенял я постанывающему зверю. - "Ты намного быстрее волков, поэтому лучше держи дистанцию. Еще успеешь подраться, а пока, тебе лучше проявлять некоторую осторожность. Это конечно похвально, что ты бросился на помощь Листе, но поверь, шаман свою внучку от каких то волков сможет прикрыть, да и рядом нахожусь"
        - "Да понимаю я." - мысленно вздохнул тархан. - "Только ведь не думал, что так получится."
        - "А по другому и не могло получиться, Арзас, противники все выше 15 уровня, а ты тогда седьмого был.  У Листоглазы шансы уцелеть намного выше, чем у тебя, и в следующий раз учитывай это."

     Разорванный бок тархана на глазах зарастал, а я думал о том, что первым делом, как только выпадет полчаса спокойствия, необходимо будет озаботиться его живучестью. Сопротивление всем видам магии это конечно хорошо, только сначала химере нужно вернуть сопротивление физическому урону, всё же маги не на каждом шагу встречаются. К сожалению, чтобы открыть нужный перк, нужно ждать десятого лэвела. Экспа ему капает нормально: за три стычки с высокоуровневыми, для тархана, мобами, и несколько мелких схваток, он уже перешагнул планку девятого уровня, и еще немного, и мы получим второе очко умений. Пару-тройку вопросов, по поводу его довольно шустрого роста, у меня конечно возникли, но тоже решил оставить их выяснение на потом. Вообще, интересно у него происходит переход на следующий лэвел: тело химеры, секунд на пять, окутывается темной дымкой, увеличиваясь в объеме, потом уплотняется и... вуаля - перед нами подросший зверь. Помимо этого, у него, с каждым апом, полностью восполняется бар жизни, что в последней схватке сыграло нам на руку, ведь только благодаря этому он и смог выжить. В общем сейчас
Арзас, размерами и чертами, стал больше походить на молодого пса, а не на щенка, как раньше.
        - Я быть всё. - нарушила тишину гобла и устало плюхнулась на траву.
        - Отличная работа, Листа. - сказал я, осматривая бока и шею химеры, на которых не осталось и следа от рваных ран. Зеленушка, как обычно, смутилась, но было заметно, что похвала не прошла мимо, а я повернулся к шаману. - Раз уж вышла неожиданная остановка, предлагаю ещё немного задержаться и дать ногам передохнуть.

     Возражений никаких не последовало. Наоборот, Криавилс словно ждал этого, подошел к ближайшему дереву и присел на выпирающий из земли корень, а гобла с тарханом и так уже находились в нужной позиции. Оглядевшись по сторонам, и не найдя ничего подходящего, куда можно было бы пристроить свой зад, я последовал примеру Листы и достал из рюкзака карту. Уж не знаю, откуда  шаман знает дорогу к Древу, если он никогда там не был, но с курса мы не сбились ни разу. Хотя, вру конечно, знаю откуда. Как бы там ни было, но двигались мы верно, и до цели нам оставалось топать совсем немного - около пяти километров, или пару часов, с нашей скоростью продвижения. Еще немного повертев артефакт в руках, я убрал его обратно и повернулся к шаману.
        - Криавилс, - нарушил я молчание, - А тот бог, ради которого мы направляемся к Древу - кто он.
        - Это не бог, это богиня. - поправил меня шаман. - Она покровительствует всем магам жизни, целителям, лекарям, знахарям и просто травникам. Конечно ей может молиться кто угодно, но все, кого я назвал - находятся у Тэолы на особом счету. Поэтому Листоглазе, как магу жизни, именно она и нужна. В случае чего, ей будет под силу защитить внучку от посягательств Халора, ибо находится несоизмеримо выше него в пантеоне. Во всяком случае раньше было так.
        - Ты имеешь в виду то, что Кеалис сделал твоего бывшего бога сильнее? Интересно насколько?
        - Не знаю, Артём, насколько, но то, что Халор стал способен призывать пустотников - уже говорит о многом.
        - А почему именно Древо? Не логичнее было бы найти храм Тэолы?
        - Древо и есть Храм. Первозданный и живой. Со своими служителями и алтарём.
        - Служителями?
        - Дриады. - пояснил гоблин. - Кто еще может быть служителем богини жизни в живом храме.

     Против подобного тезиса я никак не мог возразить и мне оставалось только хмыкнуть. Дриады, они же лесные нимфы и они же духи леса. Понятия не имею, как они выглядят в Аваларе, но сказочники моего мира описывают их как молодых, красивых и не в меру развратных существ, поэтому я и усмехнулся, услышав, что они являются служителями богини. Но, с другой стороны, откуда мне знать, какими их здесь представили создатели виртуальности, тем более, что и в наших мифах они - олицетворение светлых сил. В общем гадать бессмысленно, нужно лишь немного потерпеть, и я сам всё увижу.

     Шли уже больше часа и в нашей группе произошли некоторые качественные изменения, касающиеся поведения химеры в стычках с мобами. Видимо моё внушение сыграло таки свою роль, иначе как еще объяснить его поведение в бою, ставшее намного более разумным, даже с некоторой претензией на тактику. Тархан теперь не кидался на противника, как камикадзе, а отбегал в сторону, позволяя нам заагрить его и потом нападал сзади. Не то, что бы от его атак мог сильно пострадать тот же кабан 22 уровня, который необдуманно кинулся на нас минут десять назад, но это и не важно. Главное - Арзас начал понимать, когда лучше ужалить врага, а когда лучше сделать ноги, и это, в дальнейшем, принесет свои плоды в виде сработанной команды, а это увеличивает наши шансы выжить. Так и шли, до тех пор, пока лес внезапно не закончился, и мы не вышли на открытый простор.

     Древо впечатляло своими размерами. Даже не так... Древо потрясало своими размерами. Я, как коренной москвич, не раз стоявший у подножия Останкино, с уверенностью мог заявить, что если телебашня и выше, то ненамного. От цели нашего похода нас разделяло около километра пространства, лишенного какой либо растительности выше кустов и травы, но и отсюда можно было оценить размеры ствола. И чем ближе мы подходили к Древу, тем невероятнее становился объём его ствола, особенно в нижней его части - у подножия. А еще, Меллоурн абсолютно не выглядел священным эльфийским деревом, буквально источающим волшебство, если конечно не принимать в расчёт его размеры.  Я не особо разбираюсь в дендрологии, но он, внешне, больше походил на тот вековой дуб, что рос в деревне у бабушки, только ветви у него, относительно ствола, чуть менее раскидистые.
        - Какие то странные у меня ощущения, Криавилс, то ли дышится по другому, то ли еще что то, не пойму. - поделился я с шаманом, когда уже прошли треть пути.
        - Это магический фон, что создает Древо. Мы с Листоглазой его почувствовали давно, так как имеет прямое отношение к магии, но на этой местности его способны почувствовать даже неодаренные.
        - Сказать по правде, я почувствовал его раньше, но не понимал своих ощущений, пока они здесь не проявились сильнее.
        - А насколько раньше? - гоблин аж остановился и с интересом посмотрел на меня.
        - Ну, не скажу точно, возможно минут за 20-30 до этой поляны. Хотя поляной это трудно назвать, скорее уж целое поле.
        - Очень интересно. - хмыкнул тот и вновь направился к исполину. Что именно интересно, я решил уточнить потом, а сейчас всё моё внимание было сосредоточено на Меллоурне, с каждым шагом занимавший все больше места перед глазами.

     Мне всегда нравилось считать. Нет, не деньги - грандиозность. Лет в четырнадцать, на просторах инета мне случайно попалась трехмерная модель обозримой части Вселенной, размеры которой навсегда поразили моё воображение. Я тогда пытался представить их, соотнося с чем то знакомым мне - с Останкино, нашей планетой, нашим солнцем, и приходил к пониманию, что не в состоянии охватить умом не то, что найденную мной часть Вселенной, но даже нашу галактику, не говоря уже о всём Мироздании. Тогда, я впервые осознал, насколько незначительна наша Земля, насколько мал мой город, и насколько ничтожен сам человек. И осознание этого факта, вызвало во мне безмерное чувство восхищения, настолько большого, что я с радостью принял свою ничтожность. И именно с того момента я начал считать: насколько большой водопад, насколько глубокое море, насколько длинная змея, насколько быстрая машина, насколько тяжелая планета, насколько долгий путь... А сейчас я смотрю и не могу поверить, насколько это высокое дерево.

     На земле самым большим деревом считается секвойя, высотой, в среднем около 100 метров и весом может достигать 1000 тонн. Здесь же, даже затрудняюсь ответить, сколько будет весить Меллоурн. Большое, около 100 метров в диаметре, кряжистое основание, высота - опять же не скажу точно, но на вскидку 350-400 метров, нижние ветви начинали расти метрах в шестидесяти от земли и сами были такими массивными, что рядом те же секвойи не стояли... в нашем случае - лежали. Припомнив формулу конуса и среднюю массу древесины, в уме прикинул, весьма приблизительно, конечно же, вес Древа и мысленно ахнул. Полмиллиона тонн! И это только основной ствол, по самым минимальным расчетам и без учета ветвей и корней, которые, наверное ещё половину от этой массы добавят.  Я всё еще помню, что это виртуальность, но, черт побери, во мне сидит уверенность, что под ногами, на пару сотен метров точно, у этого исполина еще и корни имеются.

     Я посмотрел на своих спутников и ухмыльнулся. Старик ещё пытался сохранить на лице невозмутимость, правда плохо  получалось, а девчонка даже под ноги не смотрела - так и шла, открыв рот и распахнув глаза. Прекрасно её понимал, так как у самого в душе появилось чувство благоговения, которое не могло перебить знание о происхождении этого Древа. Единственный из нас, кто, по всей видимости, не разделял всеобщего чувства трепета, был Арзас. Зверь вел себя, как обычно, посматривая по сторонам, а не как мы - вверх, рискуя запнуться и поздороваться с землей. И всё бы хорошо, да только фон, о котором говорил шаман, с каждым шагом ощущался всё сильнее. Нет, это не было неприятно, скорее необычно. Казалось, будто после каждого вдоха я чувствую какое то  послевкусие, а в голове словно не осталось ни одной мысли, настолько лёгкой она стала - остальные ощущения мне не удалось вычленить. До Древа оставалось сотни полторы метров, когда внезапно Криавилс остановился и поднял руку.
        - Что то не так? - спросил я его, непроизвольно положив руку на рукоять Рубца.
        - Всё так. Просто нас, наконец то, решили встретить. - ответил он, а через секунду из-за дерева появились две фигуры, и паря над землёй направились в нашу сторону.

     Дриады были необычны, и в то же время, если бы мне заранее не сказали о них, я бы сразу догадался, кто передо мной находится. Никакого зелёного, в цвет листвы, тела, никаких ветвей-рогов на голове, никаких когтей и никакой древесной коры на теле. Я смотрел на двух молодых девушек, почти полностью обнажённых, грудь которых была прикрыта аналогом топа из листьев, а пояс прикрывала повязка из аналогичных материалов. Не знаю, кто у них тут главный модельер и пионер моды, но желаемого он добился - вроде бы приличия соблюдены и бронзового цвета тела нимф, в нужных местах, прикрыты, да только всё равно было ощущение, что они раздеты полностью. Я сделал над собой усилие, и перевел свой взгляд на другие, не менее интересные черты этой расы, искренне надеясь, что не показался подростком в пубертатном периоде.

     И первое, что притягивало взгляд, помимо стройных, практически обнаженных тел, были волосы, вернее то, что их заменяло. Еще издали, когда дриады приближались, мне показалось, что одна из них кудрявая а у второй - длинные прямые волосы, и только сейчас стало понятно, что кудри, у первой, это листья, а длинные прямые волосы - это тонкие, пушистые стебли, растущие прямо из головы. И при всей невозможности подобного в реале, здесь и сейчас это смотрелось красиво и органично, и это единственная черта, которая выдавала в них хранительниц леса. Ну еще, возможно, глаза без зрачков, с полностью зелеными белками, или,  в нашем случае - зеленками, и то, что обе они парили над землей, едва касаясь травы босыми ногами. Хотя последнее, конечно, не показатель, ведь давешний лич передвигался тем же способом, но феей от этого он точно не становится. Я посмотрел на гоблинов, и с удивлением отметил, что оба они склонили головы, передавая этим жестом своё уважение, и только я с тарханом никак не отреагировали, а когда решил последовать примеру спутников, свой голос подал Криавилс.
        - Да продлится весна вашей юности, Дочери Леса.
        - Да осенит вас Богиня Жизни. - ответила на приветствие длинноволосая. - Давно уже никто из разумных не появлялся здесь. Что привело вас, Идущий Тропой Духов?
        -  Богам было угодно, что бы моя нерождённая внучка получила дар целительства и мы пришли получить благословение Тэолы и её покровительство для неё.
        - Гоблин и маг жизни!? - подала голос кудрявая и приблизилась к гобле. - Воистину это невероятно. Как зовут тебя, дитя?
        - Листоглаза. - смущенно ответила та, не отрывая, впрочем, от дриады взгляда.
        - Славное дитя. - улыбнулась листоволосая своей подруге. - Я чувствую свет её  дара.
        - Ну что же, с вами всё ясно, но кто Ты? - задала вопрос длинноволосая и уставилась на меня. - Древо почувствовало гостей, и мы вышли встретить двух гоблинов и творение магов Ордена, а с ними, как оказалось, еще и человек, иной. Почему только узрев тебя, мы узнали о тебе?

     И что мне ей сказать? Я оглянулся на шамана, но тот лишь пожал плечами, мол сам думай, что говорить.
        - Это долгая история и если будет желание, могу её поведать. - ответил я наконец. - Но не сейчас, позже. Мы всё же с дороги и хотелось бы немного отдохнуть. И я уверяю вас, красавицы, ничего плохого от меня ждать не нужно.

     Не то, что бы я сильно нуждался в отдыхе, просто хотелось привести мысли в порядок и определиться с тем, что стоит рассказывать, а что им не стоит знать. Да и тон её мне не очень понравился, если честно. Знаю, что глупо, и на ровном месте удостоился чересчур пристального взгляда... да и ладно.
        - Хорошо. - ответила наконец дриада, развернулась и бросила за спину. - Следуйте за нами.

          Гоблины почти одновременно шагнули вслед за нимфами, я же сначала посмотрел на тархана, сидящего рядом.
        - "Ну что, мой блохастый друг, пойдем мы тоже, раз уж девушки так настаивают."
        - "У меня не бывает блох." - огрызнулся Арзас потом добавил. - "Я как то неспокойно себя чувствую."
        - "Что ты имеешь в виду?" - озадачился я. - "Мне они не не показались опасными."
        - "Дело не в дочерях леса - они нам не опасны, во всяком случае, пока мы не стали их врагами. Просто у меня странные ощущения от этого места."
        - " Ааа. Понятно, о чем ты говоришь, и можешь перестать беспокоиться, так мы все чувствуем то же самое. Криавилс говорит, что это воздействие магического фона Древа. Пойдем уже, а то вдруг чего интересного пропустим." - успокоил я зверя и отправился нагонять спутников.

     Мы быстро нагнали гоблинов и пристроились в кильватере лесных нимф, неспешно направлявшихся в ту же сторону, откуда и появились. Стараясь не акцентировать свой взгляд на двух фигурах, плывущих впереди, я поглядывал на ствол Меллоурна, пытаясь понять, куда нас ведут, но спустя пару сотен метров увидел ответ на свой вопрос. В пещеру. Нет, в нашем случае, это скорее дупло, хотя и это будет неверно. В общем, у самой земли гигантские корни образовывали пятиметровую широкую арку естественного происхождения, за которой и начинался древесный грот, по иному не назовешь. Снаружи казалось что там полная темень, но пройдя метров пять проёма, и войдя под его своды, стало понятно, что это не так. Неправильной, овальной формы "пещера", была странным образом освещена, не как больничная палата конечно, но вполне можно было рассмотреть и дальнюю стену и её свод, находившийся метрах в десяти от земли. Большего рассмотреть не успел, так как дриада, та, что с длинными  волосами, развернулась к нам.
        - Располагайтесь здесь. - сказала она. - Снаружи есть водоём, если необходимо, а мы, пока, подготовим всё к церемонии. Она состоится после заката.
        - Мне казалось, мы куда то наверх направимся. - разочарованно сказал я, еще раз оглядывая пространство, потом попробовал надавить на жалость. - Мало ли, зверушка какая забредет, а отсюда и убегать некуда.
        - Лесные твари не приближаются к Древу, поэтому здесь вам ничто не угрожает. - вполне по человечески фыркнула она. - К тому же, что то мне подсказывает, что ты не так прост, иной, не говоря уже о том, что с тобой здесь есть сильный шаман.

     Дриады развернулись и поплыли к правой, от входа, стене, но перед этим, кудрявая успела по озорному улыбнуться нам, чем укрепила мою симпатию, а то её подруга - натуральная бука. Хотя, возможно она просто в образе. Было интересно, каким способом они нас покинут, и учитывая стереотипы и общепринятые представления о дриадах, была уверенность, что они просто растворятся в стене. Но все оказалось гораздо проще и, одновременно, оригинальнее. Приблизившись к той части стены, на которой имелся заметный узор в виде древесной спирали, длинноволосая приложила к его центру ладонь, после чего сразу пошла реакция. Место прикосновения слегка осветилось зеленоватым светом, и от центра, по той самой спирали, быстро побежало свечение. И пяти секунд не прошло, как на стене проявился овал, а еще через секунду он вспыхнул, и спираль полностью исчезла в густом зеленом свете.
        - К закату будьте здесь. - напомнила напоследок первая, после чего обе исчезли в сиянии.
        - Ты вроде говорил, что порталы редкая штука. - озвучил я Криавилсу свою мысль, когда зеленый свет потух и стена вернулась в первоначальное состояние.
        - Я и сейчас то же самое скажу. - ответил шаман, оглядываясь по сторонам. - То, что мы видели, это не портал, вернее, не совсем портал. Конечно здесь имеется факт перемещения в пространстве, но, во первых - Меллоурн является не просто магическим деревом, оно само источник магического фона, и потому расход маны на перемещение, для него - абсолютно не принципиален. Во вторых же , как я уже говорил, это не совсем портал в чистом виде, а скорее своеобразные двери между помещениями, открыть которые могут не все.
        - Понятно. - выдал я и решил последовать примеру гоблина, а именно - осмотреть тут все.

     Но, как оказалось, осматривать было особо нечего. Под ногами - сухая земля, по сторонам - голые, так сказать, естественного происхождения, деревянные стены, и единственное, что стоило внимания - аналогичный виденному узор в виде спирали, на дальней от входа стене. И конечно же, все мои прикладывания различных частей тела к центру, ничего не дали, впрочем, как и в случае с предыдущей дверью. Разочарованно вздохнув, я посмотрел на Криавилса, который не стал бегать, подобно мне, по всей "пещере", а удовлетворился её визуальным осмотром и кинул свои старые кости недалеко от входа. Что тут сказать - мудрость, ептить...
        - А пойдем-ка посмотрим, что там за водоем, заодно и умыться не помешает. - предложил я гобле, разделившей со мной все "тяготы" бесполезных поисков, и получил в ответ согласный кивок.

     Снаружи, на травке, лежал еще один "мудрец", положив голову на лапы и обвив длинный хвост вокруг себя. Температура здесь была значительно выше чем внутри, не смотря на тень от Древа и легкий ветерок, гуляющий над землей. Определенно, мысль о том, чтобы окунуться в прохладную воду, очень удачна.
        - "Арзас, хватит дрыхнуть, давай с нами." - позвал я химеру. - "Поплескаемся немного в воде."

     Водоем, на деле, оказался нормальным таким озером, дальний край которого виднелся метрах в двухстах от нас. От входа в "пещеру" его видно не было, так как находилось оно дальше, в обход Древа, да еще и в низине, до которой топать дополнительных метров триста. Вода оказалась достаточно прозрачной, что бы рассмотреть дно в пяти метрах от берега, но дальше - глубина резко увеличивалась и увидеть что либо не было возможности. Листа радостно побежала в сторону зарослей какого то тростника, оставив меня с тарханом наедине. Все правильно: мальчики отдельно, девочки отдельно. Я скинул с себя всю одежду и оглядываясь по сторонам шагнул в воду. И едва не выпрыгнул обратно. Ни хрена себе! Ощущение, словно не в озеро, постоянно прогреваемое солнечными лучами вошел, а в какой-нибудь горный родник, настолько неожиданно холодной оказалась вода. И судя по визгу со стороны зарослей, не мне одному она таковой показалась. Листа визжала так, что у меня на лице выползла непроизвольная улыбка.
        - "Что это с ней?" - спросил навостривший уши тархан. - "Вроде присутствия опасности не чувствую."
        - "Все нормально, не переживай", - успокоил я зверя. - "Просто вода холодная. Я сам чуть не завизжал".

     Арзас многозначительно фыркнул, выразив тем самым свое глубокое"фи" слабым двуногим, и улегся обратно. У меня появилось стойкое желание немного проучить задравшего свой нос нахала, но так и не придумав достойного способа, сделал второй шаг в озеро.

    Вода была реально холодной. Каждый шаг заставлял тело напрячься от тысяч иголок, впивающихся в ноги. Но, как это всегда бывает, тело быстро привыкало к некомфортной температуре, и войдя по пояс, у меня уже не возникало желания охать и ахать. Слегка обрызгав свое тело водой, что бы дыхание не спёрло, я пару раз вздохнул и прыгнул вперед. С каждым гребком берег становился все дальше, а дышать становилось все легче, и вот наконец настал тот момент, когда холод уже не доставлял дискомфорта. Я откровенно соскучился по большой воде, ведь с момента, как я покинул свое первое пристанище на острове, ничего, по размерам, больше родников не встречал. И пока не надоест плескаться, хрен кто меня на берег выгонит.

     Я пересек озеро до противоположной стороны в хорошем темпе, и усталость дала о себе знать лишь метров за тридцать от берега. Выбравшись на мелководье, кстати такое же пологое и илистое, как и место моего старта, я встал во весь рост и огляделся. Никого. Впрочем это было ожидаемо, дриады предупреждали, что зверье сюда из лесу нос не показывает. Единственным, на всю округу, хищником, являлся тархан, темным пятном выделявшийся на фоне дальнего берега. Немного посидев и отдохнув, я поплыл в обратную сторону, только на сей раз никуда не спешил, стараясь просто получать  удовольствие. А удовольствие почему то было немалым, так как вода перестала быть холодной, и сил на каждое движение тратилось гораздо меньше обычного. Вода будто бы не оказывала никакого сопротивления и мое тело скользило по поверхности озера, как лед по пластику.

     На полпути я остановился и, перевернувшись на спину, задумался над этим вопросом. Что то мне это напоминало. И почти сразу вспомнился вчерашний случай с огнём. Точно, то же ощущение дружелюбия и податливости, но не огня, а воды. Лишнее подтверждение того, что Криавилс прав, говоря о моём слиянии со стихиями. Я замер на месте и закрыл глаза, пытаясь почувствовать то самое родство, и не сразу до меня дошло, что контакт уже установлен. Моё тело стало проводником между разумом и стихией. Я лежал на поверхности воды, но ощущал себя озером, не самым большим, но очень глубоким для своих размеров. Вот стайка рыбешек пронеслась под моим телом, немного в отдалении проплывал косяк рыб покрупнее, а у самого берега в воде резвилась Листа. Я чувствовал любую живность в озере, малейшее колебание водорослей, и даже солнечное тепло чувствовал, не оставляющее попыток согреть водоем. Словно тысячи глаз обрёл и сотни тысяч нервных окончаний. Удивительные ощущения. Вот только 10% моего полного бара маны, за каких то двадцать секунд, тоже удивительным образом не стало. Ладно, учтем и продолжим эксперименты.

     Пальцы правой руки шевельнулись, и  мое тело заскользило вперед, подхваченное стихией. Еще одно движение, и оно остановилось. Следующий импульс заставляет воду плавно вращать меня подобно вентилятору. Повертелись, повертелись... стоп. Движение кистью, и мое тело качают легкие волны, возникающие и пропадающие в паре метров от меня. Короткий приказ, и озеро вновь спокойно. Хорошо, усложним задачу. Я открыл глаза и медленно стал разводить руки в стороны, одновременно передавая стихии свое намерение. Из под меня, так же медленно, начала уходить вода, образовывая своеобразный колодец, на дне которого лежало мое тело. Я спускался все ниже, стараясь не терять контроля над стихией, и вот уже смотрю на клочок неба, метрах в десяти сверху. Меня, одновременно, разбирали восторг - от открывавшихся передо мной возможностей, и жуть - от созерцания нависающей надо мной массы воды. Я чувствовал себя Моисеем, не смотря на то, что до дна озера было еще далеко. С другой стороны, ходят слухи, что тот хитрец не особо то и напрягался, являя чудо своим соплеменникам, а просто дождался отлива перед цунами. Но даже если
так, что мешает лично мне ступить по дну? В этот момент сверху на меня упала рыбёшка, которая резко изменила мои планы по покорению подводных просторов. Стены водного колодца дрогнули и начали заваливаться, и мне с трудом удалось восстановить контроль над стихией, когда эта "килька", с трех метров, свалилась мне на живот. А что если на меня посыплется дождь из рыбин покрупнее? Никакого желания испытывать удачу, когда опыта концентрации кот наплакал, больше не было, и повернув ладони кверху, я быстро поднялся наверх. Вообще, насколько, я понял, особой нужды в движениях пальцами, ладонями, руками и другими частями тела, не было, просто все эти манипуляции облегчали мне контроль. В дальнейшем же, когда наберусь опыта, вполне можно обойтись и без лишних телодвижений.

     На поверхности всё было по прежнему. Ровная гладь воды, покрытая мелкой рябью, теплое солнце, перевалившее за полдень, и тархан, уткнувшийся носом в траву. Кстати о тархане: я вспомнил о своем желании проучить зверя, и теперь даже знаю каким образом это сделать. В голове моментально созрел коварный план мести, за пренебрежительное отношение к "слабым двуногим", и вдохновленный задуманным, поплыл к берегу. Маны оставалось еще больше трети, что вполне должно хватить для задуманного, и перевернувшись на живот, я вытянул руки вперед и шевельнул ладонями. Стихия подхватила моё тело и, подобно глиссеру, помчала его к цели. Стоять. Слишком быстро. Настолько быстро, что поднявшийся передо мной бурун, полностью скрыл мою голову, что, естественно, не добавляло комфорта. Снизив скорость до приемлемой, я бесшумно заскользил в сторону ничего не подозревающей химеры, и остановившись метрах в трёх от берега, замер.

     Еще на подходе постарался скрыть свой эмоциональный фон, что бы Арзас не почувствовал моего присутствия, и, судя по тому, что тот даже ухом не повел, у меня получилось. Мои ноги медленно опустились, нащупали дно, и приняв устойчивое положение, так же медленно выпрямился. В этот момент тархан, лежащий метрах в шести от меня, дернул ухом, и больше не теряя времени, я обоими руками брызнул в его сторону холодной водой, подкрепляя мысленную команду стихии. Результат превзошел все ожидания. Вместо двух пригоршней воды, в лежащего тархана полетела волна, смыв его еще дальше от берега. А потом случилось и вовсе невероятное: ничего непонимающая химера, словно дворовой щенок, чуть ли не поджав хвост и не скуля, в панике бросилась бежать. Арзас отбежал, наверное, метров на пятьдесят, остановился и с явным недоумением уставился в мою сторону. А я хохотал так, что в какой то момент перестало хватать воздуха. Даже не помню, когда в последний раз так веселился. Вроде ничего такого, подумаешь водой обрызгал кого-то, но, видимо, сложились вместе различные факторы, начиная от моего настроения и заканчивая
незабываемым забегом четырехлапого товарища, и в результате - хватаю ртом воздух, согнувшись пополам в воде. Минут через пять я все же успокоился достаточно, чтобы потихоньку выползти на берег и устало сесть на траву. Какое то время просто сидел и наслаждался тишиной, пока моего сознания не коснулось чувство обиды.
        - "Это было совсем не смешно, Артём." - высказался тархан, усевшись рядом.
        - "Разве? А мне наоборот - очень даже смешным показалось. Особенно понравился твой стремительный старт." - не согласился я, но почувствовав уплотнившуюся обиду товарища, поспешил его успокоить. - "Ну хорошо, ты прав, погорячился немного. Но ты должен понимать, что мы друзья, а друзьям, как никому иному, дозволено подшучивать друг над другом. И иногда, шутки эти, могут быть достаточно... хмм... однобокими, что ли. То есть, всем будет весело, кроме того, над кем пошутили."
        - "Хорош? шутка." - продолжал ворчать Арзас, - "Я едва темным богам душу не отдал. Как у тебя вообще вышло так тихо подобраться?"
        - "У меня вообще, как оказалось, много талантов имеется. И ты это... извини дружище, не думал, что пол озера на тебя выплеснется."
        - "Переживу." - буркнул зверь, хотя я прекрасно чувствовал, что обиды уже нет и в помине. - "Но я тоже когда-нибудь над тобой пошучу."
        - "Только в терновый куст меня не бросай..." - согласился я, посчитав инцидент исчерпанным.

     Следующие пару часа полтора, я смывал с себя пот и грязь прошедших дней, снова плавал, а под конец, как мог освежил свой невеликий гардероб, надеясь, что игровая условность не позволит усохнуть изделиям из кожи. И в очередной раз я посетовал на отсутствие двух вещей: отсутствие портянок, без которых носка сапог становилась если не физической, то моральной пыткой точно, и отсутствие нижнего белья. И никто не говорит о брэндовых вещах - даже самым обычным ситцевым семейкам я бы обрадовался. Но все рано или поздно заканчивается, закончилась и моя тяга к водным процедурам, и теперь просто лежал на травке, принимая телом дозу ультрафиолета и лениво перебрасываясь словами с тарханом. Единственное неудобство доставляли едва подсохшие кожаные штаны, которые пришлось напялить на себя из опасения, что вот-вот может прибежать Листа. Не стоит травмировать детскую психику. А вот, кстати, и она - козочкой скачет в нашу сторону.
        - Артиом, вода быть такой холодный! Бррр... - выдала гобла и плюхнулась рядом с химерой.
        - Ага, поэтому ты все это время просидела в камышах.
        - Нет, не сидеть. Я еще вещи чистить. Давно их не чистить.

     И правда, я не обратил внимания, но её вещи, как и у меня, были влажными, и этот момент несколько удивил меня. Никогда бы не подумал, что местные следят за одеждой. А с другой стороны, почему нет: если вещь имеет прочность, значит она изнашивается, а раз изнашивается, то почему бы ей еще и не пачкаться. В общем, лишний аргумент в пользу многогранности этого мира. А еще, я обратил внимание на частичную модернизацию её кожаного жилета, в котором появились узкие кармашки под магические свитки, наподобие моих, и они не пустовали, в отличии от моих кармашков. Мы посидели еще какое то время, болтая о разном, вернее болтала Листа, а мы с тарханом играли роль слушателей, и выбора у нас не было. Она рассказывала о детстве, о хижине, в которой жили с дедом, о своих шалостях, коротких приключениях, о пробуждении дара целительства... обо всем. Нет, на самом деле мне было интересно ее слушать, ведь из этих нехитрых историй у меня складывалась мозаика окружающего мира, что было немаловажно. К тому же, у нас с хвостатым планировались кое-какие дела, заниматься которыми лучше при свете дня. Арзас, прекрасно
понимавший голосовую речь, но сам не способный разговаривать, в беседе, как таковой, участия не принимал, и лишь время от времени мысленно комментировал болтовню мелкой. Прошло около часа, когда, взглянув на солнце, я решил прекратить словесный поток гоблы, тем более, что тархан уже проголодался и сам хотел пойти поохотиться.
        - Листа, несомненно это интересная история, но предлагаю тебе продолжить её потом. Нам с Арзасом еще нужно успеть поохотиться, и хотелось бы покончить с этим до темноты. Хорошо?
        - Я тоже хотеть с вами, Артиом. - моментально переключилась та на новую тему, но пришлось её осадить.
        - Нет Листа, мы идем вдвоем. Я не хочу, без нужды, подвергать тебя опасности. Твой дед мне уши оторвет, если с тобой что случится. Ты ведь не хочешь, чтобы я ходил без ушей?
        - Не хотеть. - обиженно буркнула гобла. - Но что быть со мной, когда быть рядом с твой?
        - Много чего может случиться, я ведь могу не уследить за всем. К тому же...  - я снова посмотрел на солнце. - Вернемся мы быстро, часа через два, думаю. Хотя, знаешь, пойдем-ка с нами, надо ведь хворост для ужина  собрать. Как раз отнесешь.

     Нет, и в мыслях не было эксплуатировать детский труд. Просто у неё есть то, чего нет у меня - виртуального инвентаря, куда влезет больше хвороста, чем я смогу унести в руках. Гобла еще немного побурчала, но скорее для виду, и безропотно пошла за нами. Вот что мне нравится в ее воспитании, это понимание рамок, дальше которых не следует заходить в своих просьбах. Сказано "нет" - значит "нет". Мы могли выбрать любую сторону, куда пойти, но меня привлекла стена деревьев за озером: обогнули водоем, и не спеша, минут за пятнадцать, достигли границы деревьев. Лес встретил нас прохладой, словно пересекли двери супермаркета, отсекающие уличную духоту от блаженного оазиса в помещении. Эта часть леса была незнакомой, вернее, в этой части леса мы еще не бывали и, соответственно, не успели навести шороху. Попросив тархана не удаляться пока далеко, чтобы не привлекать зверьё раньше времени, я начал помогать гобле собирать валежник. Много времени это не заняло, так как топлива для костра даже здесь, на окраине леса, было предостаточно. По моим прикидкам, собранного хватит на пару-тройку дней точно, и проводив
удаляющуюся Листу взглядом, мы углубились в чащу.

     Первыми на нас напали, кто бы мог подумать, злобные тушканы - фуситы, знакомые еще со времен похода за водой вместе с Листой. Только вот с той первой встречи многое изменилось, и в этот раз у меня и в мыслях не было уносить ноги. Наоборот, эти чрезмерно агрессивные грызуны - прекрасный противник для отработки ситуаций, когда на тебя налетают скопом. И первое же мое тактическое решение - не трансформировать Рубец, а оставить его в форме ножа, дало свои положительные результаты. Противник был чересчур вёрток и мелок, и махать катаной, находясь в группе, лично мне, оказалось неудобно - мешала инерция длинного клинка. К тому же я помню, как боялся задеть гоблу, так как эти хищные грызуны, словно специально, норовили оказаться между нами. С другой стороны, возможно это и есть их тактика: пользуясь своей скоростью, заставить врага потерять от злости голову, чтобы тот начал беспорядочно атаковать всё вокруг.

     В момент первой атаки, фуситов было всего трое, одного из которых быстро оприходовал Арзас, а двух других - неожиданно ловко прикончил я сам. Нож, хоть и не великих размеров, но его острота, вкупе со свойствами самого артефакта, с лихвой компенсировали скромные габариты клинка. И этим самым клинком, одного из "тушканов" просто перерубил пополам еще в воздухе, а второго, когда тот вцепился в куртку, оторвал от груди и без затей проткнул насквозь. Потом подоспела основная часть стаи фуситов, и нам с тарханом осталось лишь вертеться, как сумасшедшим, отбиваясь от неё. Все шло без особых затруднений: хвостатый и сам мог дать фору "тушканам" в резкости, а я легко пресекал их массовые атаки легкими ударами воздушной стены, чего не мог позволить себе в прошлый раз, и попутно кромсал ошеломленных противников ножом. Но в какой то момент вышло так, что работая артефактом в одну сторону, на меня наскочили  фуситы еще с двух направлений одновременно. Я успел лишь махнуть ножом  в сторону большей группы атакующих, и вытянуть левую руку, прикрывая голову от еще пары прыгунов.

     И в этот самый миг случилось неожиданное. Тугая волна воздуха ударила из раскрытой ладони, и фуситов, вот-вот вцепящихся в мою руку, смело прочь. Лишь на долю секунды я замер, осознав случившееся, а потом, пока моментом не воспользовались прыгуны, продолжил геноцид. Только теперь, в этом занимательном процессе участвовали, обе конечности. А ведь я знал, я чувствовал, что не просто так меня тянет использовать свободную руку. Сразу появилось ощущение полноценности, не смотря на отсутствие сноровки и согласованности в действиях. Но меня этот факт нисколько не смущал: главное - появилась возможность действовать обоими руками одновременно, а сноровка и согласованность придут обязательно и достаточно скоро. Тем более, что противник, не смотря на свою многочисленность, не сильно опасен, и прощает ошибки. С самого начала я мог несколькими стихийными ударами по площадям, уничтожить если не всех, то большую часть стаи фуситов, точно, но не стал этого делать. Когда еще выпадет шанс пободаться с толпой, в тренировочных целях, и без особого риска для жизни. Понятное дело, что и эта мелочь, от пятого до
двенадцатого уровня, может загрызть, как меня - по известным причинам, так и тархана, едва поднявшегося на девятый уровень. Вот только я, лично, им не по зубам, а химеру спасала его стремительность, и еще агро, державшее всех тушканов на мне.

     Удар ножом, и располовиненная тушка падает на землю. Взмах левой рукой, и несколько фуситов отлетают вдаль. Вновь движение артефактом, и в ту же сторону отправилась еще одна группа. Свободную руку в блок, и о воздушную преграду, возникшую по левую сторону, впечатались еще с пяток противников. Большого вливания маны, в стихийные удары, не требовалось, но так как использовал ее постоянно, а притока от фуситов практически не было, она ощутимо проседала. По ощущениям осталась треть бара, когда я более менее приноровился к новым условиям проведения схватки, и выделил для себя основные ошибки. Большая часть, из них, была связана с отсутствием навыка двоерукого боя, но это меня не сильно смущало, так как использование стихии обоими руками, в основном, носило мысленно-волевой характер, и достаточно было задать правильный импульс. Меня больше заботило неумение раздваивать сознание, для одновременной, а не попеременной работы руками. Ближайший пример - игра на пианино, когда каждая рука ведет свою собственную партию, получая, в итоге, полное и богатое звучание. А у меня не получалось "богатого звучания"
боя, ибо действовал руками скорее поочередно и осмысленно, нежели параллельно и подсознательно. Посему, напрашивается однозначный вывод - учиться, учиться и еще раз учиться. А сейчас, думаю, пора заканчивать с этой мелкотой, пока совсем без маны не остался. Хватило двух относительно затратных, в плане маны, удара по площадям, чтобы из двух с лишним десятков "тушканов", в живых осталось лишь несколько, быстро добитых потом "вручную".
        - "Ну-ка, взглянем на тебя" - подозвал я тархана, когда  убедился, что в округе все спокойно и никто больше не интересуется нашим здоровьем. Слегка припадающий на заднюю лапу зверь приблизился и ткнулся лбом в мою ладонь.
        - "Вот как чувствовал. Поздравляю тебя,  дружище, с десятым уровнем и вторым очком навыков."

     Около четырех десятков противников, в среднем одного уровня с тарханом, не могли дать много опыта, но его оказалось достаточно, чтобы Арзас перешагнул рубеж десятого уровня. Шкала прогресса экспы обнулилась и радовала новым значением:

120/12100

     Странно, я только сейчас обратил внимание на некую закономерность, связывающую каждый уровень с необходимым количеством опыта для его получения. Для одиннадцатого уровня - 12100, для десятого - 10000, для девятого, если мне не изменяет память - 8100, а для восьмого, не помню точно, но уверен, что было 6400 единиц. И что то мне подсказывает, что для двенадцатого уровня необходимо будет 14400 единиц опыта. Получается, что количество экспы для очередного уровня равно квадрату числа самого уровня, помноженного потом на сто. Интересно, у игроков те же значения, или они развиваются по другим критериям. И еще вопрос: а какая вообще, здесь, формула расчета опыта? До этого момента я не задавался этим вопросом, так как все равно не смог бы на него ответить. Причина - отсутствие, у меня, каких бы то ни было логов. Без них остается только гадать и делать неверные предположения о количестве полученного опыта и результатах своих телодвижений. И у химеры ничего подобного нету. Весь ее интерфейс составляют две вкладки: статус опыта, со шкалой прогресса и общим количеством набранной экспы, и вкладка умений.
        - "Арзас, а ты, случаем, не знаешь, сколько опыта тебе идет?" - а что, вдруг ему это известно.
        - "Про точное количество ничего не скажу, но связь, установленная между нами, делит всё полученное нами поровну."

     Приблизительно так и думал. Как и многие, я когда то увлекался играми, и если выдавался случай обзавестись питомцем, то обычно появлялась и возможность регулировать ползунком количество отдаваемого ему опыта. Я всегда ставил ползунок на 50%, так как предпочитал воспринимать пета не как зверушку на побегушках, а как соратника, если не друга.
        - "А что значит "полученное нами"? - ухватился я за фразу. - "Хочешь сказать, что половина твоего опыта достается мне?"
        - "Конечно. Мы связаны не только ментально, но и духовно, а подобное дает как преимущества, так и недостатки."
        - "Ну, для меня это точно не недостаток." - возразил я и погрузился в изучение веток умений.

     Коренных позиций, как я упоминал ранее, было три: выносливость, жизнь, и ярость, согласно основным ресурсам тархана. И как упоминал ранее, не было никакой последовательности развития, не считая ограничения по уровням. Сами ресурсы, как выяснилось, с каждым полученным уровнем повышаются автоматически: +5 жизнь и выносливость, и +1 ярость. На данный момент, с получением десятого лэвела, эти характеристики радовали новыми значениями:
        ЖИЗНЬ 80.
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 70.
        ЯРОСТЬ 20.

     В первую очередь меня интересовал Путь Стойкости, так как именно в этой ветке находились нужные мне перки, только чтобы открыть эту зону, необходимо вложиться в коренную характеристику.
        ЖИЗНЬ. ПОВЫШАЕТ ЗДОРОВЬЕ НА 10 ЕДИНИЦ.

     Мысленно подтвердил активацию перка, и с пару десятков иконок из серых, стали желтоватыми, приобретя, заодно, вполне различимый объем. Ну что же, первый шаг к величию тархана сделан, очередь за вторым. Я снова окинул взглядом все умения этой зоны и вздохнул - хотелось всего и сразу. И это не говоря об умениях боевой зоны - Пути Ярости. Но с этим придется немного подождать, так как, по моему мнению, химере просто необходимо повысить живучесть. Надпись под нужным мне перком гласила:
        СОПРОТИВЛЕНИЕ ФИЗИЧЕСКОМУ УРОНУ И УРОНУ ОТ ОБЫЧНОГО ОРУЖИЯ 15%.

     Ни дубовой плоти, ни алмазной чешуи, никаких других словесных изысков не было: простое и лаконичное описание умения. Впрочем, мне без разницы, лишь бы делало своё дело, а там хоть "стальной промокашкой" зовется. Это то, что касается физического сопротивления. Кроме него, отдельными позициями, в этой группе, шли другие типы резистов:
        СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИИ СТИХИЙ 20%. СЛЕДУЮЩЕЕ УЛУЧШЕНИЕ 40%. ДОСТУПНО НА 25 УРОВНЕ.
        СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИИ СМЕРТИ 20%. СЛЕДУЮЩЕЕ УЛУЧШЕНИЕ 40%. ДОСТУПНО НА 25 УРОВНЕ.

     Это как раз те позиции, которые, судя по всему, идут химере бонусом изначально. Его "расовая" отличительная черта, так сказать. Смотрим дальше:
        СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИИ РАЗУМА. УМЕНЬШАЕТ ПОСТОРОННЕЕ МЕНТАЛЬНОЕ ВОЗДЕЙСТВИЕ. СЛЕДУЮЩЕЕ УЛУЧШЕНИЕ 20%.
        СОПРОТИВЛЕНИЕ ЯДАМ. УМЕНЬШАЕТ УРОН ОТ ВСЕХ ТИПОВ ОТРАВЛЕНИЯ. СЛЕДУЮЩЕЕ УЛУЧШЕНИЕ 15%.
        СОПРОТИВЛЕНИЕ ЗАЧАРОВАННОМУ И МАГИЧЕСКОМУ ОРУЖИЮ. УМЕНЬШАЕТ ВХОДЯЩИЙ УРОН ОТ ЗАЧАРОВАННОГО И МАГИЧЕСКОГО ОРУЖИЯ. СЛЕДУЮЩЕЕ УЛУЧШЕНИЕ 10%.

     Как интересно. Глядя на последний перк, у меня возник вопрос: а к какому типу оружия относится Рубец, зачарованному или магическому? Я это к тому, что хорошо помню, как легко вспарывал им крепкую шкуру взрослого тархана, словно лезвием губку резал. Нет, что то мне подсказывает - не все так просто с этим артефактом, и возможно не просто так в его описании есть строчка:... Величайшими магами Ордена был создан проклятый богами и демонами металл... И она, эта строчка, заставляет крепко задуматься о причинах проклятий.

     Остальные перки этой зоны, так или иначе, были связаны с ресурсами химеры: восполнение их при физическом уроне, магическом уроне, отравлении, влияние одного на другое, регенерацией... В общем, казалось бы неприметные свойства, но важность их переоценить было сложно. Но как бы ни было, от намерения повысить выживаемость питомца отказываться не буду, и пару-тройку пунктов точно придется вкладывать в сопротивление.  Конечно, со временем, необходимо будет и сопротивление магии поднять, тем более, что сделать это будет проще, из-за врожденного бонуса в 20%. А пока что Арзас качается на лесном зверье и урон от него получает обычный, физический, значит и сопротивление будем поднимать соответственное. И больше не сомневаясь, "не дрогнувшей рукой" вложил оставшееся очко в физрезист. Иконка перка из желтого, перекрасилась в ярко-белый цвет и приняла четкую форму. Я посмотрел на описание:
        СОПРОТИВЛЕНИЕ ФИЗИЧЕСКОМУ УРОНУ И УРОНУ ОТ ОБЫЧНОГО ОРУЖИЯ 15%. СЛЕДУЮЩЕЕ УЛУЧШЕНИЕ 30%. ДОСТУПНО НА 25 УРОВНЕ.

     Хмм... Значит ограничения и в улучшениях перков имеются.  А я уже напланировал и следующие пару очков в физрезист плюхнуть, но тут прилетела большая птица "обломинго" и приказала ждать 25 уровня.
        - "Что чувствуешь?" - спросил я его, когда разорвал связь.
        - "Да особо ничего, хотя про повышение прочности своей шкуры прекрасно знаю."
        - "Ладно, придется на практике узнавать разницу." - подытожил я короткий диалог и кивнул в сторону останков грызунов. - "Ты вроде есть хотел."
        - "Этим я питаться точно не буду." - скривился Арзас, - "Их плоть отдаёт плесенью, так что лучше дождусь встречи с нормальной едой."
        - "Вот уж не думал, что ты гурман, наоборот, мне казалось, что для тебя без разницы, чье мясо кушать."
        - "Я заметил, что ты тоже не все ягоды подряд в рот закидываешь." - выдал фразу зверь, и мне осталось только хмыкнуть и признать его довод убедительным.
        Следующими нас атаковала стая волков, не столь многочисленная, конечно, как предыдущий противник, но зато значительно опаснее каждый по отдельности. Правда, с открывшейся у меня возможностью оперировать обоими руками, они не доставили особых хлопот. Единственный, в моём случае, недостаток подобного ведения боя - то, что катана больше "заточена" под две руки, и если бы не идеальные балансировка и вес клинка, пришлось бы отмахиваться ножом, что небезопасно для здоровья. Волки хоть и не обладают вёрткостью и проворством фуситов, но этот "недостаток" с лихвой компенсировался размерами противника. Просто представьте, что на вас напало сразу семь алабаев, и сразу меня поймете. В общем, как бы ни было, особых проблем, благодаря обращению к стихиям, с ними не возникло. Кроме того наши с тарханом действия, приобрели некую слаженность, и он уже без мысленных команд понимал, где, когда и кого надо атаковать, а когда стоит отступить. Наверное это и не нужно, при возможности пройтись по противнику стеной огня, но, во первых, чередование видов атак здорово экономит ману, а во вторых - когда-нибудь обязательно
случится так, что этой самой маны не будет, и единственным спасением будут полученные сейчас навыки.
        Следующие пару стычек так же были с волками, чему тархан был не особо рад, так как волчатинку, как оказалось, он тоже не употребляет. Гурман, ёптить. Справедливо рассудив, что если есть волки - должна быть и еда для них, мы продолжили бродить по лесу, постепенно углубляясь в него, пока наконец её не нашли. Вернее, это она нашла нас.
        Где то далеко впереди раздался такой жуткий и низкий рёв, который даже с такого расстояния пробрал мои внутренности насквозь. Надо ли говорить, что мне резко расхотелось идти в ту сторону, да и Арзас, судя по его виду, не прочь был поискать еду в другом месте. И пока я несколько секунд стоял в ступоре, соображая,  в какую сторону лучше свернуть, впереди раздался совсем уж подозрительный шум, словно кто то продирался сквозь заросли. Понимая, что скорее всего уже поздно делать ноги, наказал тархану держаться пока за спиной, и изготовился к драке с неизвестным противником. И каково же было моё удивление, когда из кустов, что в пятнадцати метрах впереди, выскочило два поросенка и не останавливаясь пронеслись мимо, не удостоив нас ни каплей внимания. Это было настолько неожиданно, что мы оба повторно застыли, уставившись на заросли, в которых пять секунд назад исчезли кабанята. Что за хрень творится в "Шервудском лесу"? Я посмотрел на химеру, та посмотрела на меня, а потом,  придя в себя, пулей сорвалась с места вдогонку за едой. Ну что ж, в том, что Арзас добычу не упустит, я не сомневался, а вот что
делать мне? А ничего. У меня нет никакого желания продираться через кусты в пустых попытках догнать Арзаса. Зато, непонятно откуда, появилось настойчивое желание пойти и посмотреть, от кого именно улепётывали хрюшки. Осторожно, так, прокрасться и одним глазком посмотреть, что за зверь обладает такой глоткой, и стоит ли с ним сталкиваться или нет. Ну хорошо, признаю - меня просто разбирает любопытство. Но, с другой стороны, не будь у меня уверенности в своих силах, возможно чрезмерной, никуда бы я не пошел.

     До нужного места добрался минут через пятнадцать. По факту, там было-то метров двести -триста, но я, не желая рисковать, двигался осторожно: от кустика к кустику, от дерева к дереву, половину пути проведя на карачках. В общем, для подобного способа передвижения, добрался быстро. И первой моей мыслью было - "очень хорошо, что не прибежал сюда сразу же...". Я стоял у края небольшой поляны, и смотрел на пару сломанных деревьев на другой её стороне: одно было сломано у основания и повалено целиком,  от другого же остался лишь высокий, метра три, пенёк. Уж не мишутка ли какой тут побуянил? Хотя сложно представить медведя, способного учинить подобное. Внимательный осмотр поляны и прилегающей к ней видимой части леса, никакой опасности не выявил. Единственное, за что цеплялся взгляд, это большой куст в центре поляны, но очень сомнительно, чтобы за ним кто-то прятался. В общем, так ничего подозрительного и не обнаружив, я также крадучись обогнул поляну по кругу и приблизился к пострадавшим деревьям.

     Это однозначно не медведь. Ни один косолапик не оставит след, больше напоминающий детскую ванну для купания, и это я не о форме следа говорю, а о размерах его. Если сохранять какие-то пропорции, относительно отпечатков лап и расстояний между ними, то получается, что их неведомый обладатель до неприличия огромен. Я снова посмотрел на торчащий вверх остаток ствола. Не столетний дуб, конечно, но даже для того что бы переломить его тридцатисантиметровый ствол, вместо рук необходимо иметь гидравлические манипуляторы. Думаю, самое время уходить. Ничего особенного я не выяснил, конечно, но самое главное мне понятно: держаться подальше от тех мест, где будут встречаться такие следы. А следы эти, хорошо заметные на покрытой  мхом и опавшими листьями земле, появлялись откуда то из глубины леса, шли куда то дальше через поляну, потом опять возвращались сюда, здесь их обладатель  "наломал дров" и покрошил кабанов, после чего тем же маршрутом свалил в лес. Из меня, конечно, тот еще следопыт, но при том, что я вижу, этот навык не нужен в принципе. Достаточно иметь глаза на лбу и не быть идиотом. Еще разок,
напоследок, посмотрел в ту сторону, куда вели следы, потом развернулся, и направился к кустам, что росли в центре поляны.

     Еще при осмотре местности на предмет опасности, обратил внимание, что от центра поляны "несёт" чем то знакомым, похожим на магический фон Меллоурна, но это точно не было Древом. Да и то, что на его ветках  растут какие то ягоды, проигнорировать никак не мог, из-за начинающего донимать, меня тоже, голода. При ближайшем рассмотрении оказалось, что это вовсе не куст, а скорее, очень маленькое, своеобразно растущее дерево, чья высота значительно уступала ширине. Но имелся еще один факт, не обратить внимания на который, было выше моих сил: следы неизвестного существа, оказывается, идут не куда-то там через поляну, а непосредственно к этому кусту. Или все таки дереву. Не важно. Важно то, что этот кто-то, судя по отметинам на земле, приходил именно сюда, и не ошибусь, если скажу, что его интересовали ягоды. Сами ягоды тоже были странные. Во первых - их размеры, которые никак не укладывались в общепринятые рамки ягодных размеров, превосходя собой куриное яйцо. Понятно, что есть арбузы, которые тоже считаются ягодами, но арбузы не растут ни на деревьях, ни на кустарниках. Вторым странным моментом, на мой
взгляд, было количество этих самых ягод на всем дереве. Я даже ради интереса обошел вокруг него, и на глаза мне попалось едва ли с пару десятков ягод, ну может два с половиной десятка, не больше. Хотя, если пошарить в глубине, среди веток, возможно еще что то найдётся. Сами ягоды были похожи на знакомую мне ежевику, разве только не черного, а светло-голубого цвета и с желтым пятном на кончике. Я сорвал одну из них и вгляделся в описание:
        ТРОЛЬЯ ЯГОДА. СЪЕДОБНА. ЭФФЕКТЫ: ВОСХИТИТЕЛЬНЫЙ ВКУС; УТОЛЯЕТ ГОЛОД; УВЕЛИЧИВАЕТ ОБЩУЮ РЕГЕНЕРАЦИЮ ЖИЗНИ НА 0,1%.

     Тролья ягода значит. Тогда ясно, чья лапа могла оставить подобные следы. Я конечно в глаза никогда не видел этих созданий, но на Земле давно сложился определенный стереотип того, как они выглядят. Детали могут разниться, но тролль, обязательно, должен быть большим, волосатым и свирепым зверем. Возможно ещё и вонючим, но не уверен. Правда, нигде не упоминалось о его пристрастиях к каким бы то ни было ягодам, но да ладно. Видимо это просто вольная фантазия РосВирта. Повертев ягоду перед глазами, я наконец решился и откусил от неё крохотный кусочек. Хоть и написано, про съедобно и про вкус, но может это только для троллей съедобно, а восхитительной - и отрава может быть на вкус. Как говорится: что русскому за благо, немцу смерть. Но все эти опасения пропали напрочь, едва мои рецепторы ощутили вкус ягоды. Он был не восхитительным. Он был БОЖЕСТВЕННЫМ. Никогда в жизни я не пробовал ничего даже отдаленно похожего на это. Почему то вспомнилось беззаботное детство, первое свидание, улыбка мамы... Череда лучших моментов моей жизни промелькнула передо мной, оставив после себя сладкое послевкусие в
сознании. Это что было то. Я с недоверием уставился на ягоду. Если у неё такой эффект, то тогда понятно, почему тролль сюда наведывается. И что то мне подсказывает, что до следующего урожая, он не попробует ни одной из них. Почему? Да потому что ни одной здесь оставлять не собираюсь. Листу порадую, старика... хотя как раз Криавилса ими вряд ли удивишь, он гоблин бывалый. Ну да ладно... И в два приёма умял остававшееся в руке тролье лакомство.

     Нет, я не ошибся, вкус и правда божественный. Впечатление не испортила даже мелкая, как у вишни, косточка, об которую едва не сломал зубы. И что удивительно, чувство голода, начинавшее меня донимать, ощущалось уже не столь остро. И это всего от одной ягоды! Для закрепления эффекта, я сорвал ещё одну ягоду и не спеша съел её, аккуратно сплюнув, на этот раз, косточку наземь и через несколько секунд, когда моё сознание вырвалось из нирваны, я понял, что больше не голоден. Во всяком случае временно, а там уже и к ужину поспею. Кстати, пора возвращаться, если хочу успеть затемно. Я скинул со спины рюкзак, вытащил лежавшие про запас листья серафиса, и аккуратно начал укладывать ягоды в них, но в какой-то момент ощутил постороннее присутствие.
        - "Что-то ты долго." - не отвлекаясь от занятия поддел я тархана. - "Неужели не мог догнать двух маленьких свинок?".
        - "Это плохое место, Артём." - не отреагировал на подначку зверь, - "Зря ты сюда пришел."
        - "И почему же оно плохое?"
        - "Я чувствую здесь опасность. Даже для тебя."
        - "Если ты про то, что сюда приходит тролль, то я знаю об этом. Особо не переживай, он уже ушел и вряд ли сразу же вернётся, а через пару минут и нас здесь не будет." - поспешил я успокоить тархана. Тот больше ничего не сказал, но чувствовалось, что его что то беспокоит.

     Классное растение всё же серафис. Его листья, и без того большие, могли цепляться друг к другу, наподобии липучки, которую на Земле используют в текстиле. Одна сторона листа на ощупь была бархатистой, другая наоборот, слегка колючей и за всё цепляющейся. Но была еще одна особенность, которую мне показала гобла: если прижать листья немного сильнее, они уже не отлипнут друг от друга, образуя, так сказать, единое полотно, не пропускающее даже воду. Из четырёх имеющихся у меня листьев, я соорудил объемный свёрток, в который уложил сорванные, до единого, ягоды. Их набралось 28 штук, из которых шесть ягод были найдены, как и предполагал, в глубине листвы. Аккуратно завернул его, стараясь не раздавить гостинцы, и уложил свёрток в рюкзак.
        - "Ну что, лохматый, пора двигать обратно". - сказал я, закидывая поклажу на спину, - "Пока сюда, на самом деле, хозяин огорода не вернулся".

     Всю обратную дорогу зверь был непривычно тихим, скорее даже притихшим. Пару раз я пытался его растормошить, что бы тот объяснил свое состояние, но Арзас толком ничего не смог мне ответить, по причине отсутствия информации, как таковой. Единственное, что было понятно, всё дело в том месте, где росли ягоды, но именно этот факт меня волновал меньше всего. Нас там никто не застукал, и это главное, что и пытался втолковать другу, постоянно оглядывающемуся по сторонам. В конце концов махнул на это дело рукой и остаток пути развлекал себя тем, что тренировался манипулировать стихиями обоими руками, не забывая впрочем поглядывать по сторонам. Но обратный путь был на редкость безмятежным, вероятно потому, что тархан вёл нас тем же путём, по которому мы шли, и где мы добросовестно всё зачистили. Как бы ни было, но жаловаться я не собирался, так как всегда ценил спокойствие и тишину, да и времени до темноты было еще достаточно. Так и шли, в течении часа, пока не пересекли границу леса.
        ГЛАВА 4.
        Глава 4.

     У входа в нашу "пещеру" горел небольшой костерок, у которого возилась Листа и чего-то готовила. Запах из котелка, шел одуряющий, во всяком случае его так воспринимал мой голодный желудок. Это тархану хорошо, сходил прокачаться, заодно и покушал, когда проголодался. А я, все же, предпочитаю есть приготовленную пищу, а на неё, как известно, необходимо потратить время, которого может и не хватать.Кстати, за все это время, мелкая впервые готовит похлёбку, и этот факт также не мог не радовать. О том, откуда она взяла этот самый котелок, спрашивать бессмысленно - мало ли сколько барахла у них в инвентарях валяется.
        - Похоже у нас праздник сегодня. - я демонстративно прикрыл глаза и втянул запах. - Ужин определенно будет божественным.

     Приятно, когда не приходится лукавить. И мне не сложно озвучить правду, что бы сделать собеседнику приятно. А Листе, судя по её смущенному виду, мои слова легли на душу бальзамом. Дед свою внучку конечно любит, но, определенно, хвалит нечасто. Хотя, с другой стороны, постоянные похвалы могут лишь навредить, поэтому всего должно быть в меру.
        - А где дед-то? Внутри?

     Гобла, ещё не отошедшая от нехитрого комплимента, просто кивнула мне в ответ.
        - Он не с Духами, случайно, опять говорит? - это было бы весьма некстати, ибо мне не терпелось задать ему пару вопросов.
        - Нет. Дед делать зелья. -  Листа вновь вернула себе невозмутимость и продолжила "кашеварить".
        Ну и ладушки. Я скинул со спины поклажу и поковырявшись в ней, протянул гобле свёрток с приготовленным гостинцем.
        - Это тебе, Листа, ты ведь любишь сладкое.

     Зеленушка непонимающе посмотрела на обертку из листьев серафиса, забрала, аккуратно развернула и ахнула.
        - Где ты брать это, Артиом? Это же быть "тайлус кусар"! - и глаза её,были полны изумления и тревоги в этот момент.
        - Эмм... Я так понимаю, это означает "тролья ягода". Если так, то тогда да - это тайлус кусар. А что не так?  - теперь была моя очередь смутиться. Хотел всего лишь порадовать её необычными ягодами, но никак не ожидал подобной реакции.
        - Никто не трогать ягода хозяин леса. - тихо произнесла она, и у меня по спине, непроизвольно, пробежали мурашки. Вспомнились предостережения тархана. С другой стороны, они были весьма туманны и касались вроде самой поляны.
        - Листа, может объяснишь, в чем дело. Почему нельзя трогать эти ягоды?
        - Хозяин не любить когда трогать его ягода. Хозяин искать, когда трогать его ягода. И хозяин всегда находить, кто трогать его ягода.

     Дальнейшие расспросы многого не дали - мелкая просто не могла озвучить некоторые моменты, но и того что я понял, хватило для расстройства. Тролль, или, как его называет Листа, хозяин леса, очень плохо относится к тем, кто крадет его ягоды. Настолько плохо, что не лениться поднять свою волосатую, или какая она у него там, задницу с насиженного места и отправляется на поиски неуважающего чужую собственность существа. И всегда находит. Уж не знаю, каким именно макаром, но находит. Есть конечно шанс избежать встречи с троллем, и для этого достаточно оказаться за городской стеной, вот только выходить оттуда уже не стоит. Остались непонятными пару моментов, но для более подробной информации нужно обращаться уже к шаману. И забрав у Листы упаковку с ягодами, направился внутрь.

     Криавилс химичил. Или, в его случае, алхимичил. Я нашел его недалеко от входа, сидящим у небольшого стола с какими то колбами, ретортами и хрен знает еще чем. Оказывается, он с собой целую мастерскую таскает, и становится ясно, каким образом он смог сделать эссенции жизни. На коленке такое точно не сварганишь, тут нужно серьезное оборудование. Например такое, как это.
        - Криавилс, у меня к тебе... - начал было я, но резко поднятый вверх палец шамана, заставил меня осечься. Ладно, подождем. Я опустил свёрток на землю и с интересом стал наблюдать за гоблином.

     Шаман бормотал что то непонятное и совершал пассы руками над стеклянным сосудом, в которой бурлила фиолетовая субстанция. Какое то время не происходило никаких изменений, но потом стало заметно, что жидкость уменьшается в объеме и меняет свет. Еще через минуту такого "дирижирования", когда от неё осталось не больше 100-150 граммов, в руке у шамана появился небольшой предмет. Я сразу его узнал, так как именно я достал эту штуку из останков лича. Кристалл души. То, что Криавилс будет использовать этот редкий и высокоуровневый ингредиент, давало понять, насколько серьезным делом занят шаман, поэтому я с удвоенным любопытством продолжил наблюдать за процессом.
        А процесс, тем временем, судя по всему подходил к концу. Короткие гортанные фразы шамана становились все выше, и это при том, что особо он голоса не повышал, да и зелье, принявшее желтый цвет, уже не просто бурлило, а буквально гарцевало в ёмкости, словно живое. И наконец в момент, когда жидкость практически готова была выплеснуться из чаши, Криавил, вопреки логике, завершил свой речитатив не на высокой ноте, а на низкой, и одновременно бросил туда приготовленный кристалл. И субстанция накинулась на этот предмет, и подобно кислоте стала его растворять в себе. Она , реально, на него накидывалась, словно голодный зверь, каждый раз "слизывая" с него очередной кусок, пока от ингредиента ничего не осталось. И в тот же миг, гоблин возобновил свой наговор, только теперь от незнакомых слов веяло не агрессией, а спокойствием. И жидкость стала затихать. Сначала она перестала биться в стенки сосуда, затем перестала бурлить, а под конец и вовсе прикинулась апельсиновым соком, по поверхности которого, изредка, пробегала рябь. Но и она пропала без следа с последней фразой Криавилса.Выждав еще с полминуты, шаман
аккуратно поплескал емкость, провел над ней правой рукой, окунул какую-то хрень, очень похожую на маленькую куриную лапку и наконец удовлетворенно хмыкнул. Потом выудил из ниоткуда небольшой флакон, и, ни капли не пролив, перелил туда этот самый "апельсиновый сок".
        - Даже для меня, сотворить такое не просто. - вымолвил гоблин и протянул склянку мне. - Это тебе Артем. Подозреваю, тебе это может пригодится.

     Я взял флакон и вгляделся в описание:
        ВЕЛИКОЕ ЗЕЛЬЕ ДУХА. УРОВЕНЬ 92. УВЕЛИЧИВАЕТ ЛИБО УМЕНЬШАЕТ ВСЕ ДО ЕДИНОГО ПАРАМЕТРЫ И ХАРАКТЕРИСТИКИ. ДЛИТЕЛЬНОСТЬ ЭФФЕКТА РАВНА УРОВНЮ ПРИМЕНЕНИЯ ПОМНОЖЕННОМУ НА КОЭФФИЦИЕНТ РАЗНИЦЫ УРОВНЕЙ.
        - Это то, что я думаю? - спросил я старика, оторвавшись наконец от изучения подарка.
        - Не уверен, что знаю ход твоих мыслей, но во избежание непонимания скажу: это подобие того ритуала, которым ты давеча интересовался, только в исполнении гранд-мастера алхимии а не подмастерья.
        - Спасибо, Криавилс. - немного растерянно произнес я, думая немного о другом. - А оно не того? Не распотрошит меня изнутри, как тот кристалл?

     Как по мне, то вполне резонный вопрос. Если бы я не видел процесса изготовления зелья, вопросов бы не было, а так имеются смутные опасения по этому поводу.
        - Об этом можешь не беспокоиться. - усмехнулся Криавилс. - Тень Великого Духа конечно проснется, когда выпьешь зелье, но лишь для того, чтобы изменить тебя.
        - А эти изменения, как долго они происходят? И насколько неприятно это будет? Мне что то совсем не хочется есть землю, как тот гоблин.
        - Здесь я ничего не могу тебе ответить, ибо каждый сам отмеряет себе меру боли. Возможно, это будет лишь легкое головокружение, а возможно тебе придется сполна ощутить всю её полноту, после которой ты даже встать не сможешь. Правда последнего, лично ты, можешь не бояться. Это зелье, подобно зеркалу, отражающему твою внутреннюю суть на тебя самого, и чем чернее твоя душа, тем невероятнее будет боль. В тебе же, черноты, я не вижу. Как бы ни было, мой тебе совет - не используй его там, где можешь справиться собственными силами. Настанет момент, и ты сам поймешь, где и как его применить. То же самое касается и времени, которое уходит на изменения: чем чище твоя суть, тем меньше времени пройдет, и наоборот.
        - Ну не знаю. - с сомнением произнес я глядя на флакон. - И стоит полученный эффект подобных предварительных ласк?
        - В жизни всякое случается. А касаемо полученного эффекта... - шаман внимательно посмотрел на меня, потом ошарашил вопросом. - Какой у тебя уровень?
        - А ты разве не видишь его? - спросил я, когда наконец сумбур в моей голове улегся.
        - В том то и дело, что не вижу. И никогда не видел. Скажу больше: ни я, со всем своим умением, ни Листоглаза, со своей способностью ощущать живое, не "видим" тебя. До тех пор, пока сам не покажешься нам на  глаза. И это, на мой взгляд, говорит о твоей уникальности больше любых слов.

     Однако. Я конечно знал, что являюсь аномалией в этом мире, но даже подумать не мог, что настолько. С той памятной ночи, когда главный искин едва меня не прикончил, я могу видеть информацию о любом существе  или предмете, и пусть она не всегда полная и исчерпывающая, но уж уровень - мне виден всегда. И мне как-то в голову не приходило, что моего уровня никто не видит. Также, неожиданностью для меня, явился тот факт, что непись вообще имеет представление о таком понятии, как УРОВЕНЬ. Мне почему то казалось, что создатели Авалара постараются обойти этот достаточно щепетильный момент, оградив всех местных от лишних знаний. Но РосВирт, судя по всему, пошел иным путем, приведя и неписей, и игроков к общему знаменателю.
        - У меня на данный момент 42 уровень. - ответил я наконец гоблину. - Сам я его тоже не вижу, но вполне могу видеть его приблизительный рост благодаря артефакту. Последние два уровня были получены, когда разделались с личем.
        - Значит 42. - Криавилс задумчиво потер подбородок. - В общем, если ты примешь это зелье, то твои возможности увеличатся в два с лишним раза. Это касается любых параметров и свойств, которыми ты обладаешь на тот момент. Как считаешь, стоят эти "ласки" подобного?

     Против такого аргумента нельзя было возразить, но я  всё равно решил убрать подальше в рюкзак этот флакон, так как и без того не собирался им пользоваться. Во всяком случае без крайней на то необходимости.
        - А кто то другой его может принять? - мне пришла в голову мысль, что возможно смогу его продать или выгодно обменять, когда доберусь до города.
        - Да кто угодно. - пожал плечами Криавилс и кивнул в сторону химеры, сидящей у входа. - Даже твой четырёхногий друг может им воспользоваться.
        - И его возможности тоже увеличатся, но явно больше, чем в два раза. Я прав?
        - В девять с лишним раз, если быть точнее, так как именно во столько химера ниже по уровню, чем зелье. Я смотрю, вы достигли десятого уровня. Неплохо.
        - Да там делов-то было на полчаса. Но раз уж заговорили об этом, может поведаешь, почему у этого зелья имеется уровень? Раньше таких не видел. Хотя, с другой стороны, что я мог увидеть за несколько дней.
        - Зелья, которые имеют свой уровень, хоть и редко, но встречаются. Это могут быть регенерационные зелья, некоторые яды, защитные микстуры от ментальных атак... в общем любые зелья, где будет использоваться ингредиент с уровнем. У нас был кристалл души 92 уровня, который является главным и наиболее редким компонентом зелья духа. И зависит от мастерства алхимика, какого порядка будет результат относительно начального уровня компонента. Если сохранится тот же уровень, зелье будет "великим".

     Я улыбнулся. Любит всё же старик, невзначай, обратить внимание на своё мастерство, впрочем - небезосновательно. И мне не составило труда пропеть дифирамбы его профессионализму на ниве алхимии.
        - Ты о чем то хотел спросить. - напомнил мне гоблин, когда я убирал его подарок в рюкзак.
        - Да было у меня пару вопросов, как раз по уровням и получаемому опыту, - я, уже не опасаясь непонимания, говорил прямо, - Да только они померкли перед новыми обстоятельствами.

     И передал ему лежащий у ног свёрток с ягодами. Криавилс, как и Листа, аккуратно отогнул листья серафиса в сторону, и лицо его нахмурилось.
        - Я даже не знаю, какие слова подобрать, Артем. - нарушил наконец молчание шаман. -Ты ведь не ягоды принес, а серьёзную проблему, от которой никак нельзя отмахнуться.
        - Да сказали мне уже. - поморщился я, почувствовав себя нашкодившим котенком. - Вот и зашел узнать более подробно, что я натворил и какие есть варианты решения.
        - Никаких вариантов, на данный момент, уже нет. Кристалл духа израсходован, а в поисках еще одного лича, нужно идти в сторону гор.
        - А при чём тут кристалл?
        - При том, что с помощью него можно было провести ритуал разделения, и хозяин бегал бы по всему лесу в поисках фантома, а не тебя. Вернее нас, ибо мы вместе. Но кристалла нет, а что то другое, что бы отвести беду, пока даже придумать не могу.
        - А в чем собственно проблема то. Почему нельзя просто взять и прикончить тролля? - выдвинул я напрашивающуюся идею, но ответом мне стал смех гоблина.
        - Давай я немного расскажу тебе о троллях, чтобы развеять твои иллюзии. Только выйдем сначала наружу: скоро стемнеет, а нам еще поужинать нужно успеть.

     Ужин и правда поспел. Листа даже успела разлить исходящее паром варево по глубоким глиняным чашкам и поставить на огонь другой котелок, в котором обычно заваривала травы. Мой желудок, в предвкушении праздника булькнул, а я вздохнул, вспоминая о нехватке хлеба. Можно, конечно, спокойно обходиться без него, тем более, что у меня, в последнее время, в рационе сплошь мясо, зелень да фрукты, но вот жидкое я с детства привык есть с хлебом. Гоблины же, судя по всему, особо его не жалуют. С другой стороны, земледелие, это целая отрасль хозяйства, и сомнительно, чтобы они им занимались. Да и негде, в лесу то.
        - В первую очередь надо понимать, что тролли не животные, вернее не совсем животные. - начал Криавилс, когда мы уже расселись на траве и приступили к вечерней трапезе. - Не смотря на звериную внешность и повадки, это отдельная недораса. Словно боги пытались слепить что то, но по какой то причине забросили это дело, и,  как есть, выпустили их в наш мир. В отличии от других рас, тролли не получили ничего, чтобы их можно было ставить в один ряд с остальными разумными, но при их силе, выносливости и живучести, это не такая большая потеря.
        - И насколько они опасны?
        - Насколько опасны? Помнишь сульхатов, которых на нас натравил Халор? - я просто кивнул вместо ответа. - Так вот, будь их не пять, а все пятьдесят, и будь они даже в три раза сильнее, у них не было бы никаких шансов против хозяина леса. А ведь есть еще и горные и болотные тролли, по сравнению с которыми лесные - просто образец благодушия. И я нисколько не преувеличу, сказав, что на Аваларе нет ни одного столь опасного существа, не считая драконов конечно. Только вот если встречу с драконом ты можешь пережить, мало ли, вдруг владыка небес сыт, или ему чихать на тебя, то тролль приложит все усилия, чтобы достать тебя даже из под земли. Бытует мнение, что гораздо больше шансов выжить, пнув спящего дракона, нежели тролля, ибо первый может просто не почувствовать твоих потуг.
        - В общем понятно, что следует держаться от них подальше. - подвел я итог речи шамана. - Но с чего вдруг он так будет переживать об этих ягодах? Что в них такого?
        - Я тут упоминал про живучесть троллей, но, думаю, стоит пояснить, насколько они живучи. - Криавилс отложил чашку и посмотрел на меня. - Представь себе дракона, чей возраст перевалил за тысячу лет, а уровень выше двухсотого. Даже не будь у него прочнейшей чешуи, пробить которую сможет не всякое оружие, понадобилась бы толпа рыцарей и уйма времени, чтобы умертвить его. Теперь представим тролля, уровня, так, восьмидесятого, и чтобы умертвить его, понадобится та же толпа рыцарей и не меньше времени. Понимаешь, к чему я веду?
        - Единственное, что мне понятно - толпа рыцарей нужна и для дракона, и для тролля. - пробурчал я. Вот с детства не люблю подобную манеру разговора, словно собеседник пытается понять, настолько ты глуп, вместо того, чтобы говорить прямо.
        - Все дело в этих ягодах. - продолжил гоблин, даже не заметив моего недовольства. - Они потому и зовутся трольими, что семя их сажает он сам и кровью своей подпитывает.

     А вот такого поворота я никак не ожидал. Получается, что мои шаловливые ручки, в прямом смысле слова, обнесли чужой огород, и никакому хозяину бы такое не понравилось. Хмм... кровью подпитывает? И я эту гадость в рот сунул. Хотя вру, нисколько не гадость.
        - Ты ведь обратил внимание на желтое пятно на ягодах? - утвердительно спросил шаман и я кивнул. - В начале каждого месяца, когда куст только начинает цвести, все они бывают именно желтого цвета. В течении месяца они выспевают и наливаются силой, постепенно обретая голубой окрас, и в последнюю ночь созревают окончательно. Даже незрелые, они полезны, так как дают постоянную прибавку к регенерации, мизерную, но дают. Зато спелые ягоды, без единого пятна, могут дать то, что они дают троллям - повышение жизненной энергии. Не все конечно, хорошо если половина из них окажется способной на это, но если ты употребляешь их из месяца в месяц, из года в год, прибавка к жизни становится невероятной, впрочем, как и её регенерация. А про вкус, который пробуждает в сознании лучшие моменты твоей жизни, полагаю, ты уже знаешь.
        - Из-за него я и оборвал весь куст. - оборонил я, на что старик хрипло рассмеялся.
        - Не смотря на возможные последствия, в мире всегда находились охотники, авантюристы и просто, искатели удачи, желающие, за хорошую награду, добыть эти ягоды. Даже незрелые. - в голосе шамана больше не было веселья. - Но никто, никогда, и ни при каких обстоятельствах, не совершал подобного безумства, что сделал ты. Всегда оставляли хотя бы несколько ягод, чтобы тролль, разрывался между ними и поиском наглецов, посягнувших на его собственность. Ты же, собрав с куста всё, что было, подарил ему полную свободу действий, и несложно предсказать, какими они будут. Дааа, человек, на моей память никто не умудрялся так унизить и обозлить тролля. А ты-то куда смотрел, не мог предостеречь его?

     Последняя фраза предназначалась тархану, тихо лежавшему подле Листы.
        - "А я то, интересно, при чем?" - возмутился Арзас. - "Я наоборот, говорил уходить."
        - Это полностью моя вина, Криавилс. - вступился я за зверя, - В тот момент, когда я набрел на ту поляну, его со мной не было, а потом уже было поздно - половина ягод была сорвана. Да и после, когда он говорил об опасности, я его не послушал.
        - "Именно так и было." - пробурчал несправедливо обвиненный тархан, - "Но ведь вам, двуногим, если что в голову придет, потом ничем не выбьешь."

   Криавилс снова взял свою чашу и продолжил ужин. На какое то время замолкли все, и лишь постукивание деревянных ложек о глиняные тарелки, нарушало тишину. Глянул на шамана и поймал себя на мысли, что до этого момента не видел его столь задумчивым, да и Листа тоже не выглядела беззаботной. Я же, хоть и понимал умом, что дело дрянь, до конца не осознавал, насколько.
        - Я так понимаю, смысла относить ягоды обратно нет. - попытался я разрядить обстановку, но на шутку никто не отреагировал.

     Кое-как доев мясное, положил пустую чашку на землю. Нет, еда была вкусной, но всеобщее чувство обеспокоенности, не давало насладиться стряпнёй Зеленухи.
        - Так, хватит уже! - я с раздражением хлопнул себя по бедру. - Что за вселенское уныние? Криавилс, мы ведь знаем, что я аномалия этого мира, и что магическими способами узнать моё местоположение весьма затруднительно? Кстати, стоит подумать о карьере вора с такими данными. Так вот, каким образом тогда тролль может отыскать нас?
        - Так и есть, Артём. Стоит мне закрыть глаза, я продолжаю ощущать пространство вокруг себя, но тебя там уже не бывает. Ты будто выпадаешь из него, но пустоты на твоем месте не возникает. Вот только это никоим образом не поможет тебе в карьере вора. Магические способы обнаружения весьма разнообразны, не говоря уже о том, что у тебя есть аура, а твое тело имеет свой запах и прекрасно оставляет следы на земле.
        - Ладно, пусть так. - согласился я, тем более, что хорошо помнил, как химера дважды выследила меня. - Но я видел следы тролля, и сомневаюсь, что существо подобного роста будет ползать по земле в поисках чьих то следов или запаха. Так же подозреваю, что магов среди них тоже нет. Всё тот же вопрос - КАК?
        - Ты прав, магов-троллей не существует, но это вовсе не означает, что у них нет расовых умений и навыков, позволяющих найти ягоды, окропленные собственной кровью, и вора, что коснулся их. Уж на подобное способна любая деревенская ведунья. На Аваларе, знаешь ли, сила крови очень велика, и часто имеет решающее значение.

     Против этого утверждения я никак не мог возражать, и эта информация немного поубавила мой оптимизм.
        - И как именно это работает? - решил уточнить я. - Он узнаёт точное местоположение, или только направление?
        - Только направление. Зато расстояние для поиска по крови - невероятно велико. Правда этот факт не имеет особого значения, если тот, кого ищет хозяин, покинул остров - за океан он точно не поплывет. Да и не особо тролли любят большую воду.
        - Ну, до океана нам еще далеко, а тролль близко. Кстати, то, что в эту долину не заходит зверьё, на тролля не распространяется?
        - Распространяется. Только химера может сюда заходить, и только потому, что вы связаны.
        - Ну хоть одна хорошая новость. - обрадовался я. - А как скоро он может узнать о пропаже? Или он уже, возможно, крутится неподалёку?
        - Вряд ли. - шаман обернулся в сторону видневшегося вдали леса. - Появление хозяина около своих ягод - всегда непредсказуемо, но если он уже ушел оттуда, может пройти от нескольких часов до пары-тройки дней, пока он появится снова. Уверенным, что тролль придет, можно быть только в последний день месяца, в ночь, когда ягоды должны окончательно созреть. Те, кто промышляет ими, сначала аккуратно следят за тем местом, где они растут, и обрывают их, только когда тролль покидает свой куст, будучи уверенными, что имеют, как минимум, несколько часов в запасе, чтобы скрыться.
        - И где они скрываются? Листа что то говорила про города.
        - Она права. Если успел укрыться в городе, то уже можешь чувствовать себя в безопасности. Тролль достаточно разумен, чтобы понимать опасность городских стен и не станет даже пытаться преодолеть их, немного побродит вокруг и уйдет восвояси.Правда, в этом случае, он постарается отыграться на окрестностях города.
        - А если города нет поблизости, что тогда?
        - Все зависит от местности, где нашли трольи ягоды. Добытчики ведь не только за появлением хозяина следят, они также изучают окрестности, в поисках надёжного временного убежища, хотя, если откровенно, мало что может таковым послужить. Да и наличие города, под боком, не гарантирует безопасности, если нет на то разрешения городского главы. Тут ведь как: "прибежали, спрятались за стенами, привлекли на город возможную опасность, и все это без разрешения... В качестве уплаты штрафа по всем пунктам - забираем ваши ягоды... ". И ничего ты не сделаешь. Поэтому, очень редко народ укрывается в городах. В самом идеальном варианте, охотники перебираются на другой остров или материк, если успевают до берега океана - достаточно заранее договориться с капитаном. Либо спускаться по реке - тролль в конце концов отстанет. Но это все, лишь в том случае, если на кустарнике остались ягоды.
        - А если отсидеться здесь, в долине? Сам ведь говорил, что сюда ему хода нет.
        - Не будешь же ты тут месяц сидеть. Да и не позволят нам столько времени провести в святилище. Максимум, на что мы можем рассчитывать, это пару-тройку дней безопасности, а потом нам вежливо предложат покинуть долину. Можно конечно проигнорировать эту просьбу, но ухудшение репутации с богиней, если не божественное проклятие, не самый разумный выбор. И в первую очередь это отразится на внучке. Кроме того, Тэола ведь может и снять магический запрет, так сказать назло, и догадайся, кто первым пересечет границу леса.
        - Понятно. - протянул я, и сразу же задал другой вопрос. - А почему именно месяц?
        - Что, месяц? - переспросил Криавилс.
        - Ну, ты только что сказал, что в долине придется целый месяц сидеть, вот я и спрашиваю - почему именно месяц, а не неделю, две, полгода...
        - Ааа, вот ты о чем... Листа, внученька, налей мне отвара. - старик, словно фокусник, вытащил свою пиалу и протянул её Листе. Я терпеливо ждал, так как давно уже привык к привычке шамана отвлекаться во время разговора, да и сам, если откровенно, был не прочь промочить горло.
        - Всё таки, считаю, что у Листоглазы не один, а два дара. - поделился мыслью Криавилс, - с другой стороны, возможно именно благодаря дару целительства, она может готовить подобные отвары и настои.

     Не согласиться с ним я не мог, ибо отвары Зеленушки на самом деле были восхитительны. Сделал всего пару глотков, и напряжение, которое чувствовалось с момента моего возвращения, стало потихоньку покидать не только тело, но и сознание. Нет, проблема так и осталась проблемой, просто появилась возможность взглянуть на неё с другого ракурса. Я с подозрением посмотрел на пиалу в моих руках, потом на Листу, и та, смутившись, потупила свой взгляд. Так-так... Надо будет на досуге спросить её, что именно она добавила в отвар.
        - Тролли сажают ягоды не абы где, а в определенных местах, в которых есть средоточие силы.- продолжил таки шаман свою речь. - Таких мест на всём Аваларе много, и не обязательно обладать магическими способностями, что бы почувствовать их. Эти места силы, если ими пользоваться, могут на какое то время пропадать, и вновь становиться активными, когда наберут запас энергии. Но в тот момент, когда хозяин сажает в таком месте семя ягоды, то образуется особая связь, благодаря которой сила в этом месте не иссякает. Кустарник этот, каким то образом заставляет местность вырабатывать ману, подобно тому, как наличие ребенка заставляет появиться молоку у матери, и это может длиться сколько угодно долго, до тех пор, пока с его веток не сорвут все, до единого, ягоды. Если подобное произошло не в последнюю, особую, ночь месяца, связь разрушается и место больше никогда не примет семя повторно. И теперь представь Хозяина, который, мало того, что потерял все ягоды, так еще и новое семя взрастить не сможет, пока не найдёт подходящее место. Но, насколько мне известно, он даже не будет пытаться это сделать, настолько
будет разъярён. Все помыслы его, ближайшие недели, будут направлены лишь на одно - поиски нас.
        - А почему НАС? - решил я внести некоторую ясность в свою позицию. - Криавилс, ошибка моя, поэтому, если не найдем решения этой проблемы, то из этой долины мы пойдем разными путями. Это моё твердое решение, и хочется верить, что вы, с Листой, хоть немного уважаете мое мнение. Уверяю, нас с Арзасом будет нелегко поймать.

     Старый шаман ничего не ответил, лишь склонил голову в знак согласия, но в его взгляде читалась благодарность. Я уже достаточно хорошо знал гоблина, и понимал, что не о своей  шкуре тот беспокоится, а о своей внучке, иначе бы так просто не согласился. В этот момент, тархан поднял голову с лап и уставился в глубину пещеры, и когда оттудова выплыла знакомая "длинноволосая" нимфа, стало понятно - пора.
        Ощущения были необычными, словно пересек стенку мыльного пузыря. Нет, не так - мы пересекли друг друга. Каждой клеткой своего тела я почувствовал волну легкой щекотки, пронизавшей меня насквозь. Всего один шаг и Артем Каримов с подножья дерева-исполина перенесся на недосягаемую высоту. Кстати о высоте, в частности о том месте, куда попала наша компания.

     Мы стояли на округлой, но достаточно широкой площадке, которая, по факту, являлась веткой Меллоурна. Не знаю, на какую высоту нас занесло, но на макушку дерева это было непохоже, что подтверждал брошенный взгляд по сторонам и вверх. Ветка, под нашими ногами, была чересчур толстой для кроны, да и ствол, откуда мы вышли, был слишком массивен для макушки. Как далеко мы находились от земли, сказать было сложно, из-за обилия листвы вокруг и отсутствия четкого края у ветки, на которой стояли. Она, эта ветка, тропой тянулась метров двадцать, а потом,  немного изгибаясь вправо, скрывалась в листве. Я посмотрел на спутников, и с удивлением отметил некоторую робость в их поведении. Нет, понятно, что храм, близкая встреча с богиней и всё такое, но глядя на Листу, складывалось впечатление, что нас ведут к дознавателю и дело может принять печальный оборот. Шаман, хоть и не выглядел особо напуганным, возможно из-за опыта близкого общения со своим богом, но и энтузиазмом тоже не пылал, тоже, возможно, из-за опыта близкого общения со своим богом. Кажется была житейская мудрость на Земле, подходящая к его случаю:
дословно не помню, но суть в том, что лучше держаться от высокого начальства подальше. Что касается меня, то никакого мандража я не ощущал, разве только легкую смесь интереса и предвкушения, от предстоящей встречи с богиней. Конечно я и сам разделял упомянутую житейскую мудрость, но видимо любопытство всегда рождается вперёд любого человека, к тому же, по логике, ничего плохого ожидать от светлой богини не приходилось. Если откровенно, то меня больше напрягала ситуация с троллем. Глаз ухватил какое то движение сбоку, и обернувшись, увидел дриаду.
        - Следуйте за мной. - коротко бросила она и не спеша проплыла мимо нас. Интересно, спят они тоже в воздухе?

     Мы переглянулись и почти одновременно шагнули вслед за ней, даже Листа, за что я мысленно поставил ей еще один плюсик. Боится мелкая, но не отстаёт. Ветка под ногами плавно повернула в сторону протянулась еще на десяток метров и окончилась открытой круглой площадкой, обзор с которой не закрывался ничем. Скатайте пластилин в трубочку, расплющьте его конец, придавая ему форму круга, и получите то, что предстало нашим взорам.И эта пятнадцатиметровая площадка, висевшая в воздухе наподобие балкона, не пустовала. По обе стороны аэрария, по кругу, от "входа" и до его противоположной стороны, безмолвно стояли дочери леса. Да тут, как посмотрю, на самом деле церемония намечается, а я думал, что это просто оборот речи такой у нашей провожатой. Провожатая, кстати, стояла перед нами, так и не перешагнув невидимую черту, за которой начиналось место церемонии, словно ждала чего-то. Все до единого дриады смотрели в одно место - на небольшой выступ в центре площадки, не замеченный мной ранее. Да и сейчас бы, из-за сгущавшейся вокруг темноты, не заметил, если бы не разгоравшееся со всех сторон свечение. Я поднял
голову и ошеломленно замер. Наверху, где то на уровне веток, что пролегали над нами, разгорались мириады светлячков. Они вспыхивали то тут, то там, постепенно опускаясь вниз и разгоняя темноту вокруг площадки. Я даже представить не мог, сколько насекомых там должно быть, чтобы добиться подобного эффекта, но когда эти лампочки зажглись около нас, стало понятно, что это не светляки. На Древе начали светиться листья. Свет их не был ярким, скорее мягким и немного тусклым, но его источников вокруг было столько, что в других способах освещения отпадала надобность. Это было очень красиво.
        - Воистину дивное зрелище. - послышался рядом шепот гоблина. - Я множество раз видел его глазами духов, но, как оказалось, необходимо зреть своими собственными глазами.

     Я ничего не ответил. Не было смысла. К тому же, все моё внимание было приковано к замеченному в центре круга выступу. Теперь было видно, что он тоже имеет форму круга, что то около двух метров в диаметре, и возвышается над всей площадкой совсем немного, едва ли сантиметров на тридцать. С момента, когда листья Меллоурна осветили всю округу, с ним тоже стали происходить изменения, хоть и менее зрелищные, но, судя по всему, гораздо более значимые по сути.Вся темная поверхность выступа разом посветлела, с каждой секундой становясь всё ярче, и в какой то момент вспыхнула мягким бирюзовым светом. Это было странное свечение, больше похожее на клубы дыма, или даже колыхающееся пламя, в котором переливалась золотистая пыльца. Прошло еще несколько секунд, и тем же цветом засияли непонятные символы по внешнему периметру всего выступа, и сразу после этого дриада повернулась к нам.
        - Пора. - сказала она и поплыла на площадку.

     Я, было, уже шагнул за ней, но меня придержала рука гоблина.
        - Пусть внучка идет первой. - произнёс старик. - Это её право.

     Я посмотрел на Листу, кивнул ей, и та, с выражением решимости на лице, шагнула через незримую границу. В тот же миг, все стоящие по периметру дриады, одновременно  повернули головы в её сторону и вновь застыли. Это, казалось бы, простое действие, каким то образом переключило моё сознание на другой лад, заставив воспринимать происходящее более серьезно. В общем, я проникся торжественностью момента, и на площадку уже ступил с осознанием важности церемонии. И почти сразу, шелест листвы и дуновение вечернего ветерка стали казаться легкой музыкой, удивительным дуэтом флейты и китайских колокольчиков. Я застыл, подсознательно пытаясь уловить мелодию, но ее не было.  Вернее, она была, но последовательность звуков ни разу не повторилась, пока к ней прислушивался, и это было довольно непривычно. Единственное, что я уловил - тональность мотива постепенно повышалась, и этот факт подозрительно сильно гармонировал с колыханием света над выступом. Кстати, почему то у меня ощущение, что это алтарь? Странный конечно, но, с другой стороны, много ли я этих алтарей видел, поэтому будем считать, что это он и есть.
Высота звучания, тем временем, уже стала наводить на мысли о приближающемся  апофеозе, и эту догадку подтвердили дриады, разом повернувшие головы в сторону алтаря. Свет уже не плясал на его поверхности, он столбом поднимался от него, подобно лучу прожектора, и упирался в нависающие над ним ветви. Но прошло всего несколько  секунд, и свечение резко опало, водопадом обрушившись вниз, осыпав голубыми искрами всю площадку, и явив стоящую на алтаре девушку в белом платье. Богиня Тэола.

     На ногах остался стоять я один, все остальные присутствующие преклонили колени и склонили головы. Не то чтобы это было ниже моего достоинства, просто как то не среагировал. Согласитесь, когда живешь в обществе, где на колено встают только когда делают предложение, и то не факт, подобные рефлексы отсутствуют априори. Я огляделся по сторонам и довольно неуклюже, под пристальным взглядом богини, припал на колено, надеясь, что не успел вызвать её недовольство.
        - Дочери леса приветствуют тебя, Госпожа. - одновременно, не поднимая головы, произнесли дриады.
        - И мне отрадно видеть вас, дети мои. - раздался мелодичный голос Тэолы. - Поднимитесь.

     Все присутствующие встали, причем дриады уже не парили в воздухе, а как и мы, стояли на своих ногах. Я же, пользуясь моментом, внимательно осматривалсошедшую с алтаря девушку в белом.
        Тэола. Богиня Жизни. Уровень 418.

     И всё, больше никакой информации не было. С другой стороны - это богиня, и наверное этим уже всё сказано. Кстати внешне, она не очень то соответствовала своему статусу, и та же длинноволосая дриада, что привела нас сюда, была, на мой взгляд, намного интереснее, хоть и вела себя подчеркнуто холодно. Тэолу можно было назвать симпатичной, привлекательной, даже очаровательной, но никак не божественно красивой. Вот только, не смотря на это, она держалась настолько величественно, и от неё веяло такой властью и силой, что подобные мысли начинали казаться глупой ересью.
        - Подойди ко мне, дитя. - между тем обратилась богиня к Листоглазе. Та, сначала, посмотрела на деда, и лишь после его кивка робко шагнула к Тэоле.
        - Удивительно. - молвила богиня, внимательно разглядывая стоящую перед ней гоблу. - Дитя лесного народца, чьим покровителем всегда был тёмный бог - имеет дар целительства. Иначе, как прихотью судьбы, это  не назовёшь. Мне еще не приходилось видеть таких полукровок, ибо мало кто из других разумных позарится на гоблинов. Её отцом является человек - яведь права, жрец Халора?
        - Да, Пресветлая, права. - коротко и с достоинством ответил Криавилс. - Только я давно уже не жрец Пожирателя.
        На последнюю фразу, Тэола, совсем по человечески хмыкнула. Я же, в этот момент, мысленно хлопал себя по лбу: где были мои глаза и почему сам не подумал об этом. Ведь я с самого начала заметил, что Листа разительно отличается от своих сородичей более приятными чертами лица и пропорциональными формами тела. А еще мне стало немного обидно за Криавилса. Шаман не подал вида, но я буквально почувствовал, как его покоробили слова Тэолы о гоблинах. Понятно, что она ни на грамм не покривила душой, говоря подобное, но ведь есть вещи, которые просто не принято озвучивать вслух, или хотя бы не в такой форме подавать. Конечно, она богиня, и скорее всего подобные мелочи никак не должны ее заботить... вот только осадочек-то остался.
        - И тем удивительнее этот факт. - между тем прололжала Пресветлая, - Не всякий чистокровный человек, идущий путем Жизни, может похвастать подобной силой, но тебе предстоит долгий путь, чтобы полностью раскрыть её. И я должна спросить тебя: готова ли ты посвятить свои годы овладению силой Жизни?
        - Готова. - уверенно ответила Листа.
        - Сознательно ли ты выбираешь этот путь, ибо твой дар не обязывает тебя следовать ему. Перед тобой есть и другие дороги.
        - Это мой выбор!
        - Осознаешь ли ты, что все остальные пути закроются перед тобой, если ты посвятишь себя магии Жизни?
        - Осознаю.
        - Я принимаю твой выбор. - торжественно произнесла богиня и повела рукой в сторону выступа. - Встань на алтарь, дитя.

     Листа лишь на секунду замялась, потом уверенно прошла к алтарю и встала в его центр. В тот же миг Тэола подняла руки и вокруг гоблы возник знакомый столб бирюзового света. Прошло несколько секунд, и с алтаря, по периметру, поднялся один зеленый луч, потом второй, третий, а потом я потерял им счет, настолько плотным частоколом они выросли, практически скрыв собой силуэт Листы. Тихий возглас изумления раздался со стороны дриад, но понять его причину не смог, и лишь по тому, как счастливо улыбался Криавилс, я понял, что все нормально. А лучи, тем временем, начали потихоньку качаться, с каждым мгновением увеличивая свою амплитуду, пока наконец их движение не превратилось в сплошное мельтешение перед глазами. И, судя по всему, я оставался единственным наблюдателем, который ни хрена не понимал в происходящем.Появилось желание по тихому спросить Криавилса, но увидев его напряженное выражение лица, отложил вопросы на потом. Странно, но Листу стало видно гораздо лучше, в том смысле, что зеленых, хлещущих во все стороны лучей, как будто стало меньше. Я внимательнее уставился на алтарь, и через какое время
понял, что мне не показалось: некоторое количество лучей и вправду исчезли. Перевел взгляд на Листу. Она стояла с закрытыми глазами, раскинув руки в стороны, и у меня появилось стойкое ощущение, что постепенное исчезновение лучей и её напряженное лицо - очень даже взаимосвязаны. Прошло еще какое то время, и стало заметно, что лучи начали замедлять свой безумный танец, еще через полминуты они просто плавно покачивались, а под конец и вовсе застыли, легонько искрясь зелёными искрами. От их первоначального количества осталось около двух третей, и судя по сияющему лицу шамана, это было очень хорошо. Тэола опустила руки и одновременно с этим пропал бирюзовый свет, ознаменовывая, видимо, окончание ритуала. Оставшиеся лучи, после этого, медленно завалились внутрь алтаря, скрестившись на гобле, и через пару секунд бесследно исчезли. В полной тишине, с алтаря сошла бледная внучка шамана, и на подкашивающихся ногах приблизилась к богине.
        - Ты удивила меня, дитя, так прими же моё благословение и покровительство. - произнесла Тэола и коснулась груди гоблы.

     Знакомое мягкое свечение озарило её ладонь, ярко вспыхнуло, на мгновение ослепив меня, и растворилось в теле Зеленушки. Определенно, прикосновение было не простым, так как Листа больше не выглядела осунувшейся и на ногах стояла куда уверенней. Но главные изменения произошли в другом: внучка шамана, видимо выполнив какой-то свой классовый квест, с 12-го, перескочила на 15-й уровень.
        - Теперь ты по праву можешь именоваться магом Жизни, дитя. - Тэола обвела всех присутствующих взглядом, на мгновение задержав его на мне. - И никто не сможет отобрать этого права, ибо в тебе теперь есть Сила Жизни. Будет нелегко раскрыть и познать её полностью, но отныне, у тебя впереди будет много времени, чтобы сделать это.
        - Есть кто либо из присутствующих, кто усомнится в моих словах? - теперь уже ко всем нам, обратилась Тэола, но ответом, естественно, было молчание. - Тогда, объявляю ритуал завершенным. Возможно, еще увидимся, дитя.

     Богиня улыбнулась Листе и направилась к алтарю. Вокруг неё возник, привычный уже, столб света, в котором она, через мгновение, растворилась. Но и этого мига хватило, чтобы поймать её взгляд, направленный на мою скромную персону.Как только за Тэолой "закрылась дверь", дриады окружили Листу и начали что то ей объяснять. Лица их больше не выражали высокомерие, и были, скорее, приветливыми и доброжелательными, во всяком случае по отношению к Зеленушке. Стоявший рядом Криавилс выглядел настолько счастливым, что я решил оставить его наедине со своей радостью, и, пока есть возможность, осмотреть окрестности с высоты. Я не спеша обошел алтарь и приблизился к дальнему, от входа, концу площадки.

     Вид был прекрасным. Ветви Древа в этом месте расступались, открывая взору часть долины до самого леса, в которую попадало и озеро, и которая была неплохо освещена светом обоих лун. С этой высоты водная гладь напоминала обсидиан, настолько черной она выглядела, но я всё равно был уверен, что всё ночное небо, вместе со звёздами, отражается в нем, как зеркале. Просто отсюда этого не видно. Приблизившись к самому краю, осторожно посмотрел вниз, но особо ничего не увидел, кроме мягко светящихся листьев Меллоурна. Хотя вру, было заметно, что с этой стороны его ветви не были сплошными, и земля нормально просматривалась. Получается, упади я отсюдова, у меня есть все шансы долететь до поверхности, ни разу не задев ни одну из веток. Взгляд наверх тоже особо ничего не дал, и понять, как далеко до макушки Древа, не удалось из-за тех же светящихся листьев.
        - Немногие из смертных могли похвастать, что находились здесь. - раздался сбоку голос шамана, - Впрочем, из ныне живущих, никто этим не похвастает.
        - Да, тут очень красиво. - согласился я с ним, - А чего это дриады крутятся вокруг Листы?
        - Сам ритуал уже завершен, но дочери леса, на правах жриц Пресветлой, дают внучке наставления. Так принято. Тем более, что более полувека сюда никто не приходил за получением покровительства.
        - Оголодали, значит, по постороннему обществу. - хмыкнул я. - Кстати, может объяснишь мне суть ритуала, а то мне мало что было понятно. Что за зелёные лучи там были?
        - Каждый зелёный луч, это частица самой Жизни, и когда претендент встает на алтарь, их количество указывает на потенциал разумного, как мага Жизни. Возможности Листоглазы удивили даже дриад, но одного этого мало. Суть ритуала в том, что первостихия Жизни начинает испытывать претендента, ломать его волю, и разрушать сознание. И претендент должен удержать как можно больше лучей, которые впоследствии станут его Силой.Тут получается двояко: если потенциал испытуемого небольшой, то ему проще удержать Силу Жизни, но он так и останется слабым магом. Если же возможности высокие, как у внучки, то давление первостихии на будущего мага вырастает многократно, и если тот не справится, то магом, ему, уже не быть никогда.
        - Так получается, если бы Листа не справилась...
        - Артем! Я знаю свою внучку с рождения, и я был уверен, что она справится. - отрезал шаман.
        - Согласен с тобой. - улыбнулся я. - Если кто и мог справиться, то это Листа. Мне только одного не понятно. Ты говорил, что лучи станут её силой, а разве у неё не было до этого силы? Каким образом она тогда исцеляла?
        - Это не совсем то. У каждого заклинания есть изначальное значение силы, которое является одинаковым для всех, кто встал на путь магии. Этот же ритуал, позволяет неофиту увеличить силу своих заклинаний, и каждая удержанная частица - это сотая часть того, что имеет претендент. Понимаешь?
        - Понимаю. - ответил я, не кривя душой. А чего не понятного: каждый луч, это один процент от базового значения силы заклинания, и чем больше их удержал, на столько сильнее твои последующие заклинания. Оригинально.
        - Деда! Артиом! Я быть всё. - раздался позади голос Листы, и обернувшись, мы увидели непоседу в компании двух, уже знакомых нам, дриад.
        - Пора покидать святилище. - без показного высокомерия, теперь уже, произнесла высокая нимфа. Кстати, её зовут Ларуна, и была она 34-го уровня, а её смешливую и кудрявую подруженцию, 28-го уровня, звали Сильвара.
        - Если пора, то конечно покинем. - ответил я за всех и подмигнул кудрявой.

     Мы прошли мимо дриад, улыбавшихся непоседе, по знакомой тропе, прекрасно освященной мягким светом листьев, и до самого ствола Древа. Ларуна активировала переход и отступила в сторону.
        - Если у тебя будет еще желание чему то научиться, дитя, просто дай знать об этом. - сказала длинноволосая Листе, а потом обратилась к нам. - Как долго вы пробудете в долине?
        - Мы направляемся в город, вечно юные, - ответил за всех шаман, - И если планы не поменяются, думаем покинуть это благословенное место послезавтра. Мы не будем злоупотреблять вашим гостеприимством больше необходимого.
        - Я услышала твои слова, Говорящий с Духами. - кивнула дриада и повела рукой в сторону перехода. - Вам пора.

     В "пещере" царила темень, но не успел я с сожалением подумать об отсутствии фонаря, как рядом вспыхнул свет. Над ладонью Листы горел сгусток белого света. прекрасно освещавший всё в пределах пяти метров.
        - Меня учить жрица. - гордо ответила гобла на мой невысказанный вопрос. - Это быть полезный умение.
        - С этим фактом никто не поспорит. - хмыкнул  я на ее заявление и направился в сторону выхода.

     По ощущениям, было около девяти  вечера. и пока усталость не взяла своё, хотел успеть ещё потренироваться и ополоснуться в озере. Всё же, хочешь не хочешь, но жизнь в цивилизованном обществе накладывает свой отпечатки, и потребность следить за чистотой своего тела - один из них. Следующий час, был потрачен на попытки разделения сознания, но особых успехов, как и ожидалось, не добился. Воображаемый противник, а им была стая фуситов, был на грани того, что бы "порвать" меня в клочья, и тархан, в этот раз, ничем не мог мне помочь. Котопёс сидел в сторонке, и с каким то непониманием на морде наблюдал за мной, ведь для него все выглядело по иному: спятивший двуногий отмахивается от невидимых пчел. Вряд ли он понимает, что такое тренировка.

     А тренировка, между тем, кое что положительное таки дала. Уж не знаю, должно быть так или нет, но я четко ощутил разницу в обращении к стихиям в зависимости от обстановки. Легче всего мне давался Воздух и  Земля, да и затраты на них были меньше, а вот на Огонь и Воду - затраты маны были ощутимо больше. Сначала я подумал о своей большей привязанности к этим двум стихиям, но когда, на интерес, подошел к тлеющему костру, моментально почувствовал связь с Огнем, и на пробный призыв его, затраты ощутимо снизились. Ситуацию прояснил Криавилс, сидевший неподалеку. Как оказалось, мне, как проводнику стихий, без разницы, к какой из них обращаться - базовые затраты маны будут одинаковыми. Зато эти самые затраты снижаются, если неподалёку есть источник активируемой стихии. Вот и получается, что благодаря наличию повсюду воздуха, затраты на него ниже едва ли не на треть, а при попытке обращения к огню, идет базовый расход маны. Аналогично с остальными двумя стихиями: Земля есть везде под ногами, в отличии от Воды, причем, значение имеет лишь одушевленная, как выразился шаман, водная стихия. От воды во фляге
толку нет никакого, я проверял. А то, что у каждой из стихий есть и плюсы и минусы в применении, уже давно мне понятно.

     Остаток времени перед сном, я потратил на купание в озере, под ярким светом двух лун. Сестры отражались в воде, словно в зеркале, и даже тархан сидел уставившись в озеро, поддавшись очарованию момента. Хотя, возможно, он просто представлял себе еду. Я снова попытался затащить его в воду, поплескаться немного, но получил ожидаемый отказ. В качестве весомого аргумента, он привел свое незапланированное купание сегодня, чего ему хватило надолго. Пришлось махнуть на него рукой, тем более, что от химеры все равно ничем, кроме персиков, не пахнет. Еще через полчаса, мы с Криавилсом, в потемках пробирались к своим спальным местам. Арзас отказался ночевать внутри Древа и остался снаружи, у самого выхода.
        - День был достаточно длинным и насыщенным, - произнес шаман, принимая горизонтальное положение. - Так что мои старые кости вполне заслужили отдых.
        - Это да. - согласился я, укладываясь на волчью шкуру, и мысленно еще раз благодаря Листу за неё. Это конечно не выделанная и подбитая войлоком лежанка моих спутников, но после стольких ночей, проведенных на голой земле, и этому скромному подарку будешь рад.
        Какое то время я просто лежал, уставившись вверх, и перебирал в памяти прошедший день. Не могу сказать, что он потрачен бездарно, но все равно - весь позитив от сегодняшних событий растворялся в тревоге предстоящей встречи с троллем. И сколько бы я не храбрился, где то в глубине души уже сформировалась уверенность, что с этим противником, в моей ситуации, лучше не сталкиваться. И это при том, что самого пресловутого хозяина леса, еще даже в глаза не видел, а ориентировался лишь на озабоченность гоблинов. С другой стороны, шаман и про лича говорил, что тот непобедим...
        - Криавилс, ты спишь? - тихо, стараясь не разбудить Листу, позвал я гоблина.
        - Нет пока. - лишь спустя несколько секунд отозвался тот, - Сам чего не спишь?
        - Мысли всякие не дают покоя. Ягоды эти, тролль... Неужели на самом деле все так плохо? Может есть ещё способ его как-нибудь обхитрить, кроме того ритуала разделения духа, о котором упоминал.
        - Ну, пока мы не покинем долину, не так уж всё и плохо. А вот в лесу, я не дал бы и тухлой рыбьей головы за наши жизни. Сколько придется здесь сидеть, пока его ярость стихнет, одним богам известно, а тебя подобные сроки вряд ли устроит. Что же касается "обхитрить", то все не так просто, как хотелось бы. Я знаю всего два способа разрушить связь крови, но для обоих необходимо иметь кристалл души. Другие способы не помогут, ибо хозяин леса всегда будет знать, что ты жив, и в какой стороне тебя искать.
        - Второй способ, как я понимаю, связан с моей жизнью.
        - Именно. Ритуал или зелье разделения духа, заставляет тролля искать вора в других местах, а ритуал или зелье покрова смерти позволяет разрушить связь крови, и тролль просто перестанет искать вора, будучи уверенным в его смерти.
        - Понятно. - разочарованно протянул я, а в следующий миг меня осенила идея. - Слушай, Криавилс, а если меня без всякого покрова смерти умертвить?

     Темнота не была непроницаемой, поэтому я видел, как силуэт гоблина приподнялся и замер.
        - Ты сейчас о чем говоришь? - послышался удивленный голос шамана. - Ты предлагаешь себя...
        - Да нет конечно! Ты что! - тихо рассмеялся я. - Я лучше встречу тролля лицом к лицу, или что там у него, чем совершать подобную глупость. Я спрашиваю, есть ли какой ритуал в твоем, несомненно обширном арсенале, который позволит меня ненадолго умертвить? Так сказать - не окончательно, чтобы только одной ногой шагнуть за грань, а потом выдернуть меня обратно.

     Какое-то время Криавилс молчал, обдумывая моё предложение.
        - А знаешь, есть нечто подобное, - подал он наконец голос. - Только имеется два препятствия, для его осуществления. Перво-наперво, то что ты предлагаешь - действительно опасно для тебя, и если кто то из нас троих не справится, за грань ты шагнешь обоими ногами. Во вторых, этот ритуал имеет сильный оттенок тьмы, и проводить его здесь, под сенью Меллоурна... нетрудно представить реакцию Тэолы на подобное.
        - А в лес, как я понимаю, сейчас лучше не соваться. - добавил я свои пять копеек.
        - Ну, если говорить о данном моменте, то хозяина пока нигде нет поблизости. Но и мы не можем вскочить и бежать в лес, чтобы провести его. Для ритуала время, а еще к нему необходимо подготовиться, и это касается не только меня. Нужно объяснить внучке, что именно ей предстоит сделать, и что не менее важно - тебе самому нужно быть готовым, в первую очередь духовно, ибо умирать всегда неприятно. Даже временно.
        - С этим фактом трудно не согласиться. Но, думаю, за мой дух можно не переживать. Ты лучше скажи - обязательно в лес идти для ритуала? Я имею в виду, что может достаточно будет подальше отойти от Древа, но долину не покидать, чтобы ненароком троллю не попасться.
        - А знаешь, в твоем предложении что то есть. -сказал шаман после некоторого раздумья. - Хозяин ни при каких условиях не пересечет границу долины, поэтому мывполне можем провести ритуал недалеко от леса, при этом - достаточно удалившись от Древа. Но, в любом случае, мне нужно найти пару ингредиентов в лесу, да и место обряда нужно будет подготовить. Этим и займусь завтра.
        - Ну хоть какое то продвижение наметилось в решение проблемы. - с облегчением заметил я и снова улегся на шкуру. - А то, знаешь ли, неприятно чувствовать себя тем, кто создал эту самую проблему.
        - Все мы, в течении жизни, совершаем ошибки, Артём, а когда жизнь долгая,как у меня, количество их, точно, не повод для гордости. - Криавилс вздохнул и тоже улёгся обратно. Иногда мне кажется, что мудрость в том и заключается, что бы совершать меньше ошибок и распознавать те, которые когда то уже допускал. Впрочем, это все равно не убережет от жизненных промахов.

     Шаман затих, а я обдумывал его слова, и на ум приходила известная фраза: "...у каждого человека есть право на ошибку...". Так ли это? Ведь ошибок, в жизни каждого человека, бывает гораздо больше одной, и речь не о лишних выпитых рюмках спиртного в веселой компании, хотя и они, бывает, могут привести к последствиям. Все люди ошибаются. Может реже, может чаще, но ошибаются. И тогда, получается, либо фраза изначально звучит неверно, либо все мы уже давно израсходовали лимит ошибок, и любая следующая - может стать последней. И если смотреть именно с этой позиции, то возможно старик прав, и именно в этом и состоит мудрость. Ну, или один из аспектов мудрости.
        - Ты, кстати, хотел меня о чем то спросить. Помнишь? - снова подал голос Криавилс.
        - Я думал, ты уже спишь.
        - Не тебя одного мысли одолевают. Что ты хотел узнать?

     А что именно я хотел узнать? С событиями вечера мои вопросы размылись в памяти. А нет, вспомнил...
        - Артефакт Ордена, который Атрибут - это зачарованное или магическое оружие? - озвучил я один из вопросов.
        - Ни то, ни другое. Зачарованной считается та вещь, которая изначально была простым изделием, и только потом получившая дополнительные характеристики, не важно какие: от формулы прочности, до печати стихий. И думаю, не стоит упоминать, что сила зачарования зависит от различных факторов - самого мастера, материала изделия, ингредиентов... да мало ли чего. Настоящий мастер-чаровщик, способен даже твоему подобию кожаной куртки, придать прочность рыцарской кирасы. Разумеешь?
        - Разумею, вроде. А магическое оружие, тогда, это...
        - ...То оружие, или иная вещь, которую наделили силой в момент создания, и это дает ей некоторые преимущества перед зачарованной. Как впрочем и наоборот. Магический артефакт невозможно улучшить, ибо он таким создан, тогда как к одному зачарованию можно добавить другое. В общем, тонкостей много, и обо всех сейчас нет смысла говорить.
        - Но мой артефакт, что он такое?
        - Твой артефакт, это один из редчайших предметов в мире, материал которого обладал силой еще до того, как из него сделали Атрибут. Ему просто придали форму и наделили дополнительными, соответствующими новому предмету, свойствами. Это меридий, и этим все сказано. Этот материал не попадает ни в одну классификацию, по причине крайней редкости, и он стоит особняком, наряду кровью богов, демонов, и рядом других, не менее уникальных предметов.
        - А знаешь, Криавилс, - обдумав сказанное, сказал я,- В описании артефакта есть строчка: "проклятый богами и демонами металл...", и что бы она могла значить?
        - Ничего не могу тебе сказать, - после короткой паузы, ответил старик, - Кроме того, что наверное лучше не стоит вынимать его из ножен ни перед теми, ни перед другими.
        - Ясно. Тогда другой вопрос тебе: каким образом идет начисление опыта? Из чего складывается его количество? Мне хочется иметь хоть какое то представление об этом.
        - А я все гадал, когда же ты задашься этим вопросом. Даже появилась мысль, что вы, иные, как то по другому развиваетесь.
        - Может и по другому, не знаю - у меня не было возможности это узнать. Ещё и ты разговор в другое русло уводишь.
        - Да не увожу я ничего. - вздохнул в темноте шаман, - Боги были настолько мудры, создавая Авалар, что постарались подчинить его общим законам, знание которых значительно облегчает восприятие мира. И один из этих непреложных канонов - общая, для всех, система развития. Именно так, вы - иные, называете знание, позволяющее понимать рост своего духа и учитывать его тонкости. И эти два слова настолько точно передают суть сказанного, что все разумные Авалара переняли их. Впрочем, не только их. У вас великое множество коротких определений того, на что мы тратим гораздо больше слов, поэтому не сильно удивляйся, услышав знакомые фразы от кого их не ожидаешь услышать. Что же касается твоего вопроса, то все, что в этом мире двигается, как ты уже наверное заметил, имеет уровень, от первого, до... не знаю какого уровни боги, но - до их уровня. Понятно, что для получения очередного уровня, необходим опыт, получить который можно тем или иным способом, но чем ты выше, тем сложнее его получить.
        - Ну это понятно. - ляпнул я, не успев себя одёрнуть. А с другой стороны, мало ли откуда мне это известно. - Ты лучше скажи, как разобраться в получаемом опыте.
        - Эх, молодые! Вечно торопятся... - проворчал Криавилс, а у меня сложилось стойкое ощущение, что он не пропустил мою реплику мимо ушей. Честно говоря, не раз замечал на себе его задумчивый взгляд, только значение его никак не улавливал.
        - Так вот, как я уже говорил, для получения очередного уровня, необходимо определенное количество опыта, и одержав над противником победу, нам достается его сотая часть. Скажем, волк, уровня, так, 20-го. Чтобы получить этот уровень, волку нужно набрать 40000 единиц опыта, и убив его, ты получишь 400 единиц. Вернее получил бы, будь ты один и одного с ним уровня. Но вас, с тарханом, двое, и между вами есть связь, поэтому получаемый опыт будет делиться между вами. Не знаю как, но будет.
        - Он делится пополам. - поделился я с гоблином информацией. - Во всяком случае, так  сказал Арзас.
        - Пополам, значит пополам. Но это не единственный момент, который имеет значение: важна ещё и разница в уровнях. Если твой уровень выше, чем у поверженного противника, то твоя часть полученного опыта делится на разницу в уровнях, если ниже - увеличивается во столько же раз, на сколько противник был выше. Понимаешь?
        - Понимаю, чего не понять то. Либо поощрение - за победу над сильным противником, либо штраф - за то что слабых обижаешь.
        - Именно так. Вот только в жизни, для того чтобы победить противника, который значительно превосходит тебя по уровню, необходима помощь соратников, а это, соответственно, делит заслуженную победу между всеми вами. Следовательно и результат деяния, в плане личного роста, будет не таким впечатляющим, как у тебя.
        - Ну, причину моих впечатляющих результатов ты знаешь. И это, скорее, исключение, нежели правило.

     Вообще, если система распределения опыта такая, как её описал шаман, а не верить ему причин нет, то следить за своим ростом и вправду несложно. Сейчас, конечно, уже затруднительно проследить за историей повышения моих уровней, но зато, с учетом новой информации, и для практического понимания системы, могу кое что проверить. Нащупав в темноте рюкзак, я поковырялся в нем и выудил Орденский фонарь. Яркий свет знакомо осветил ближайшие несколько метров вокруг, в том числе и заинтересованное лицо гоблина. Сделав площадь освещения минимальным, чтобы ненароком не разбудить Листу и чтобы глаза не сильно слепило, я активировал пику в ручке фонаря и принялся за расчеты. Помнится, в самом начале, в моем интерфейсе была вкладка с калькулятором, и сейчас бы он здорово облегчил мне жизнь. Но увы.

     Для расчетов я выбрал убиенного мной архилича. Причина проста: я точно знаю, что перед встречей с ним, я только-только взял 40-й уровень, а после схватки с ним стал 42-го. Призвав в помощь школьный курс математики, начал черкать пикой на земле, выстраивая колонки цифр. Исходя из моих заключений, во время недавней охоты с тарханом, уровень противника возводим в квадрат, умножаем на сто и получаем число 846400 - необходимое количество опыта, чтобы с 91-го перейти на 92-й уровень. Криавилс сказал "сотая часть" и "на разницу в уровнях", значит - убираем два нолика, множим на 52, и получаем 440128 - именно столько опыта, по идее, я получил после уничтожения лича. Дальше посчитал, сколько опыта нужно для 41-го, 42-го и 43-го уровней отдельно, сложил... так и есть - полученного от лича, хватает на два, с хорошим хвостиком, уровня. Вывод: официально признаю информацию Криавилса правдивой.
        - А что это ты делал? - раздался осторожный вопрос Криавилса. - Что за руны черкал на земле?
        - Да так... Проверял сказанное тобой про опыт и уровни. Посчитал кое-что, и получается - все верно. Не то, чтобы я подвергал твои слова сомнению... Просто хотел до конца разобраться и понять систему.
        - Так это счет такой?! - в голосе шамана было неподдельное удивление. - Но как?! Ведь для этого нужно иметь специальные счеты, и то не многие умеют с ними обращаться.
        - С счетами, оно, конечно было бы быстрее. Наверное... - ответил я, пытаясь вспомнить, о каких таких счетах он говорит, - Но если их нет, то можно и так посчитать. Этим знанием, в моем мире, обладает любой шко... человек.
        - Во истину, твой мир способен удивлять, Артем.
        - Это да, способен. - согласился я, думая о возможной реакции гоблина, узнай он о существовании калькуляторов на Земле. - Слушай, Криавилс! Ты тут недавно говорил про богов, вернее про то, что никто не знает каков их уровень. Это точно?
        - Точнее некуда. - усмехнулся старик. - Чтобы видеть уровень бога, нужно, как минимум, иметь равный ему уровень. Так устроен Авалар: если уровень предполагаемого противника не виден, то это явный признак того, что с ним не стоит связываться, ибо исход будет однозначен и печален. Для тебя. Конечно, существуют различного рода умения и заклинания, позволяющие приоткрыть эту завесу, но вряд ли хоть одно из них поможет узнать уровень, даже кого то незначительного, из обитателей пантеона. В обычных же условиях, предел всего в пять уровней, для того чтобы увидеть информацию о возможном противнике.

     Наверное Криавилс что то увидел в моём взгляде, и его лицо приобрело совсем другое выражение.
        - Ты видишь! - утвердительно сказал он, и я просто кивнул. - Я мог бы и сам догадаться об этом, когда смог одолеть хранителя ключа. Это если не вспоминать о химере. Получается, исход, для тебя, не обязательно будет однозначным и печальным.
        - Ладно, Артем, пора спать. - через пару минут молчания, подал голос Криавилс. - Тем более, что завтра у меня есть чем заняться.
        - Да я тоже сейчас лягу, - зевнул я в ответ и достал из рюкзака блокнот, - Кое что еще сделать надо.

     Хотелось спать, но сам себе напомнил об обязательствах, которые взял, и о том, что легче писать чаще и пока события не померкли в памяти, нежели раз в три-четыре дня, попутно напрягая мозги, пытаясь вспомнить что-то. Тем более, что изящной повествовательной прозы никто не требует. Перечитал свои последние записи, отметил, в игре нахожусь уже двенадцатую ночь, а в реале, сейчас суббота, приблизительно 3 часа дня. Быстренько описал все основные события, кои произошли за последние пару дней, отметил ключевые моменты, свои ошибки, пару мыслей... после чего захлопнул дневник, выключил фонарь и моментально провалился в сон.
        ГЛАВА 5.
        Глава 5.

     Рассвело достаточно скоро, часа через три, вот только на памяти Сергея еще не было такого томительного ожидания. Субботний день начала октября обещал быть солнечным, и где то на задворках сознания даже всплыли планы на него, но приоритеты не позволили им надолго задержаться. Придётся, конечно, чуть позже позвонить и предупредить подругу об изменении планов, что скорее всего расстроит её, да и друзей тоже нужно будет поставить в известность о ситуации с Артемом. А ситуация эта - так и не прояснилась толком до сих пор.

     Спустя час после просмотра последних минут игры Артема, приехал третий член бригады, Анатолий, исполнявший обязанности врача широкого профиля. Из всех троих - он оказался самым старшим в группе, и не смотря на внешнюю подтянутость, его возраст легко можно было определить по степенности, которая, обычно, появляется после четвертого десятка лет. Анатолий внимательно выслушал своих товарищей, потом собственноручно проверил все данные, о которых те упомянули, и пришел к тому же выводу, что и парни - мозг пользователя "перегорел" от перегрузок. Вот только в эту версию никак не укладывались шрамы, время от времени появляющиеся из ниоткуда, и так же, потом, в никуда пропадающие. То, что увидели парни, больше отдавало какой то мистикой и Таланцев, не особо склонный верить в подобное, впервые готов был пересмотреть свои взгляды. Особенно Сергея и двух техников поразила левая рука, меньше чем за пол минуты высохшая практически полностью, а минут через двадцать вернувшая свой изначальный вид. Она, на короткий отрезок времени, словно перестала быть частью Артема, и было чувство, что конечность вот-вот
отвалится совсем, при чем - абсолютно бескровно, как отпадает перетянутая пуповина у младенца. Конечно же, Анатолий, которому в красках поведали об этом - не поверил своим товарищам, но когда и на его глазах  бедро Артема украсил багровый рубец, ему ничего не оставалось, кроме как изумлённо хлопать глазами. Потом, он разве только на язык не попробовал ляжку Каримова, настолько внимательно стал изучать её, но долго это не продлилось - минут через пять шрам растворился полностью, как и все предыдущие. Какое то время, все четверо, молча сидели в комнате, и лишь еле слышный шум вентиляторов кокона нарушал тишину.
        - А может мы ошибаемся? - нарушил наконец молчание Анатолий. - Что если с его мозгами всё в порядке, а мы тут строим неверные предположения.
        - Что ты имеешь в виду? - спросил Эрик.

     Врач ответил не сразу. Он словно внимательно обдумывал свои слова, перед тем, как озвучить их.
        - Я говорю о том, что может его мозг и не пострадал вовсе, как мы предполагаем. Может с ним все в порядке, а то, что мы видим перед собой - просто пустая оболочка, без Артема.

     Три пары глаз, в тишине, уставились на старшего техника, переваривая услышанное.
        - Эмм... И где тогда Артем может быть, если он, как ты говоришь, не умер? - осторожно спросил Таланцев, хотя уже догадывался, что услышит в ответ.
        - В Аваларе.
        - Стоп! - Генадий поднял руку и указал потом на модуль, до сих пор подключенный к кокону. - Вот этот дорогой и никогда не ошибающийся "агрегат", дал четкие сведения о том, что пользователя этой капсулы давно нет в сети.
        - А я и не говорю про пользователя. - парировал Анатолий. - И не говорю про онлайн-сеть.

     Врач на несколько секунд замолк, и создалось впечатление, что он сам стесняется озвучить свою мысль вслух, но взяв себя в руки, продолжил:
        - Я говорю об Аваларе, как отдельном мире, и об Артеме, как об человеческом сознании.
        - Подожди, Толян. - Генадий поднял руку, а в голосе его звучал скепсис. - Мы правильно тебя понимаем, ты хочешь сказать, что сознание Артема пребывает в игре отдельно от его тела, и именно в этом кроется причина его нынешнего состояния?
        - Понимаю, как это звучит, - смутился врач, - Но я и не утверждаю этого, а всего лишь предполагаю. Просто если всего на секунду представить, что это так, то все странности ситуации сложатся воедино. А никто из присутствующих, думаю, не будет отрицать неординарности этого случая.
        - Никто и не собирается этого отрицать. Но ведь и ты не будешь отрицать того факта, что на данный момент перенос сознания невозможен. Ты врач, дольше всех работаешь в РосВирте, и кому, как не тебе знать результаты всех официальных исследований в этой области, как впрочем и неофициальных, полагаю.
        - Подождите секунду. - вмешался в разговор Сергей, - Мне кто-нибудь пояснит, о чем вы говорите. Что за исследования?
        - Мы говорим о полном переносе сознания в виртуальный мир, при чём не важно какой. - ответил за всех Гена, - С момента, как писатели-фантасты придумали термин ВИРТУАЛЬНОСТЬ, родилась и идея полного переноса личности туда, и вполне закономерно, что этим вопросом задались практически сразу после её создания. Все компании, так или иначе связанные с кибернетикой, тратили немало средств, чтобы добиться успеха в этом вопросе, но никто не преуспел. Оказалось, что оцифровка сознания живого мыслящего существа, это не то же самое, что оцифровка старой фотографии или найденной на чердаке старой видеокассеты. На решение этой задачи, светила наук потратили несколько лет, но в конце концов вынесли вердикт: на данном этапе развития человечества, перенос сознания в виртуальное пространство невозможен, и чтобы хоть как то продвинуться в этой области, необходимо, как минимум, понимать что вообще представляет из себя сознание. Смешно, но человечество, которое достигло определенных высот в развитии и научилось летать в космос - так и не постигло тайны сознания и души. А Анатолий, которому всё это прекрасно известно,
в ситуации с твоим другом углядел признаки переноса личности в виртуальность, вот только непонятно, на каком основании.
        - А я еще раз говорю: представьте всего на секунду! - повторил Генадий. - Это не сложно.

     А Сергей смотрел на парней, и мысль его крутилась совсем в другой стороне. Он думал о том, как всё же обманчиво первое впечатление, о том, что по идее самый младший из этой группы должен верить в невозможное, а старшие должны его вразумлять. Здесь же наоборот - взрослый мужчина высказывает бредовую идею, а молодежь вертит у виска пальцем. Вот только вопрос: так ли это идея бредова?
        - Если были исследования, значит были и испытуемые. Так? - спросил Таланцев техников.
        - Конечно были, как же без них. - ответил Генадий, - Всевозможных возрастов, профессий, социального статуса и различных умственных способностей. Только результат постоянно был один - сознание всегда возвращалось обратно к человеку. Единственное исключение составляют пользователи, которые подвисли в виртуальности, но и те, после того как их "вытащат", больше никогда не попадали в такое положение. Их, кстати, пытались изучать, но без толку, ибо не доросли мы.
        - Хорошо, - как то невпопад ответил Сергей, задумался, а потом спросил.  - А среди той массы подопытных, был хоть один человек, побывавший в коматозном состоянии? Я это к тому, что Артем, год назад, неделю лежал в коме.

     Возникла пауза. Эрик, так и не подавший голоса, сидел в стороне и переводил взгляд с одного напарника на другого. Сергей тоже ждал.
        - Эмм... Честно говоря не знаю, что тебе сказать. - ответил, на этот раз, Анатолий, - Не смотря на то, что я, вроде как, работник медицинской сферы, у меня нет доступа к результатам исследований РосВирта в этой области. Но это вовсе не означает, что в компании нет неофициальных источников, готовых поделиться нужной информацией. Мне не раз приходилось, в той или иной обстановке, общаться с коллегами на эту тему, и даже если отбросить половину из услышанного, всё равно останется достаточно, чтобы иметь представление о деталях. Но, как бы ни было, не припомню, чтобы в разговоре мелькнула подобная тема.

     Во взгляде врача загорелось триумфальное пламя, и он посмотрел на Генадия.
        - Говорю же, представьте всего на секунду. Ведь если замечание Сергея имеет под собой силу, то кома вполне могла быть катализатором успешного переноса.
        - Да мне нетрудно представить, Толя, - вздохнул техник, - Но я все же привык оперировать фактами, а не домыслами. И одним из фактов является отсутствие у тебя достоверной информации. Мне с трудом верится, что в РосВирте никто не подумал провести опыты с человеком, побывавшим в коме. Даже если не додумались, то во всем мире уж точно не могли обойти этот момент стороной. И даже если во всем мире все компании затупили, то, по теории вероятности, в число испытуемых обязательно попал бы переживший кому индивид, и не один. Так что кома, для меня, не веский аргумент.
        - В основном ты конечно прав, только не учитываешь один важный момент - последствия комы. Мы ведь ничего, на самом деле, не знаем про то, что бывает с мозгом в этом состоянии и каковы глубинные процессы, протекающие в нём. Зато известно, что после комы человек меняется, пусть даже ни он, ни его окружение этого не замечают, но он меняется, и изменения эти не бывают шаблонными.
        - Артем конечно уже не тот, что раньше, - вмешался в разговор Сергей, - Но все изменения мы списывали на эмоциональную травму, в связи с инвалидностью.
        - Это не то. - покачал головой врач, - Эти изменения происходят на уровне нейронных связей, и никто не скажет, что могло "перещелкнуть" в голове у твоего друга за семь суток коматозного состояния. Но что бы это ни было, уверен, что именно это послужило причиной успешного переноса сознания. И в том, что перенос успешный - я тоже уверен, достаточно вспомнить происходящее с его телом. Эти шрамы точно были оставлены холодным оружием.

     Генадий больше не излучал скепсис и выражение лица его было задумчивым. Сергей всегда считал своё мышление достаточно гибким в принятии новых фактов, потому версия об оцифровке сознания друга не вызвала у него отторжения, наоборот, она показалась единственно логичной, как и старшему из техников. Что думает по этому поводу Эрик, Таланцев сказать не мог, так как тот никак не выразил своего отношения к предположению врача. Он просто слушал и держал свое мнение при себе и молчал. Молчали все.
        - Ну хорошо, - прервал, внезапно, возникшую паузу Эрик, - Я ничего не имею против новой версии случившегося, можно даже сказать - она мне нравится: и тем, что она на самом деле может объяснить все странности, которые мы наблюдали, и тем что она вполне логична и в какой то степени научна, а не отдает мистикой. Но тогда возникает вопрос: что делать нам в частности, и что делать РосВирту вообще? Ведь никто, судя по всему, не сталкивался с такой ситуацией.

     Вопрос был не праздный, и Сергей посмотрел на двух двух других техников.
        - За РосВирт ничего не скажу, - задумчиво протянул Анатолий, - а вот нам, как минимум, необходимо известить начальство. Если этот парень и правда оцифровался, то должны быть задействованы совсем другие ресурсы, нежели стандартная команда техников.
        - Начальство мы уже известили, где то за полчаса до твоего прихода, - махнул Гена, - Думаю что вот-вот должны прибыть.
        - А кто должен прибыть? Если вы сообщили ту же версию, что и мне, мол мозг не выдержал и перегорел, то приедут, хоть высококвалифицированные, но медики, а здесь, судя по всему, нужна команда яйцеголовых, и желательно тех, кто занимался вопросом переноса сознания.
        - Логично. - кивнул Гена, выудил из кармана мобильник и направился к выходу из комнаты. - Пойду займусь этим вопросом.

     Таланцев проводил того взглядом, потом посмотрел на Анатолия.
        - А где его вообще искать то? И как? Я ведь правильно понял, если система говорит, что пользователя капсулы давно нет в игре, значит она его просто напросто не видит. Получается, что Артем может быть где угодно.
        - Это конечно будет не просто, но мы хотя бы знаем район, где Артем вошел в мир, - ответил вместо задумавшегося врача Эрик, - А далеко он, даже с учетом игрового времени, уйти не мог. Ну как далеко может уйти, за не полных пару недель, по недружелюбным местам игрок нулевого уровня? Да при самых везучих раскладах, Артём вряд ли удалился от того берега больше, чем на полсотни вёрст.
        - Полсотни? Значит обыскать нужно будет круг в сотню километров. - Сергей покачал головой. - Не сказал бы, что это тривиальная задача.
        - На самом деле, всё может быть даже проще, чем нам кажется. Во первых, морское направление можно отбросить, и останется лишь половина этого самого круга. Во вторых, по всему Авалару раскиданы места, где игроки возрождаются после смерти - Столпы Возрождения, и достаточно проверить их все в заданном районе. Сильно сомневаюсь, что в этой части мира есть еще один игрок, кроме твоего друга.
        - И чем нам помогут столпы возрождения?
        - Как чем? Будучи мелкоуровневым игроком, Артем не раз погибнет, и возрождаться будет у ближайшего к нему  столпа. А мы просто уточним, какой столп активизировался на возрождение, посмотрим, где именно это место, и отправим туда, на его поиски, группу других игроков.
        - Не раз погибнет... - повторил Сергей фразу и нахмурился, - На сколько я помню, вы говорили, что на него не подействовало 30% ограничение, и получается, что он чувствует каждый удар, каждую рану и каждую смерть во всей полноте. Так?
        - Скорее всего так. - смущенно ответил парень, - Этот момент как то выпал из моей головы. В любом случае, сути это не меняет, и пока не появились наши сменщики, займусь сбором нужной инфы.

     Эрик придвинул к себе модуль и с энтузиазмом начал набивать что то на клаве, сосредоточенно всматриваясь в данные. Со стороны кухни послышался шорох, и обернувшись, Сергей встретился взглядом с Генадием.
        - Должен, сказать, мне не поверили. - поведал тот результат разговора с руководством, - Их понять можно, так как я бы и сам себе не поверил, но как бы ни было, медики, как ты и говорил Толя, будут минут через двадцать, а позже и людей пришлют, занимавшихся вопросом оцифровки личности в РосВирте.
        - Тебе ведь не поверили. - зацепился за фразу Сергей.
        - Ну да, только наш куратор не дурак, и ему лучше сейчас поставить в известность свое руководство, чем потом искать вазелин в аптеках. В общем, решил перебдеть. А Эрик чем занят?
        - Он пытается отследить местонахождение пользователя этой капсулы через столпы возрождения. - ответил на вопрос Анатолий.
        - А это мысль. Даже если система не видит Артема, то столпы однозначно будут отмечать если не точные данные, то всплески активности точно. Голова Эрик.
        - Так то оно так, только сдается мне, ничего у него не выйдет. - произнес Анатолий.

     Сергей и Гена с недоумением посмотрели на врача, но уточнить ничего не успели.
        - Что фигня, ничего не понимаю. - раздался удивленный вопрос Эрика. - Ни одного всплеска активности столпов в заданной области не зарегистрировано. Как такое может быть?
        - Может. Если он еще ни разу не умирал. - ответил Анатолий, обведя каждого из присутствующих взглядом.
        - Как минимум, Артем один раз помер. - не согласился Эрик, - На пляже, когда его непись убила. Помнишь?
        - Помню. И этот момент тоже ставит меня в тупик.
        - Может объяснишь, откуда такая уверенность, что он не возрождался. - спросил врача Генадий.
        - Это не уверенность, а скорее предположение.
        - Которое оказалось вполне себе правдивым...

     Мужчина немного помолчал, обдумывая слова, потом кивнул на парня в капсуле.
        - Я конечно не принимал участия в проекте по переносу сознания, но предполагаю - всё должно быть по другому. Вот скажите, если всё, что составляет человеческую сущность отделить от тела и поместить в другую оболочку, то что будет с прежним вместилищем? Оно умрет?
        - Да бог его знает. - пожал плечами Гена, - Если никаких физических повреждений не было, то полагаю, что нет. Хотя не уверен.
        - Все правильно. Если водитель выйдет из работающей машины, она от этого не заглохнет. Так и здесь - тело будет продолжать функционировать, оставаясь, по сути, пустой оболочкой. И если этого самого водителя случайно собьет проезжающий мимо другой автомобиль, его машина будет продолжать работать до тех пор, пока не закончится топливо. Приблизительно то же самое должно было произойти и с Артемом, но по какой то причине у него установилась связь между новым и старым телами. И именно этот факт даёт мне основание предполагать, что он ни разу, кроме как на пляже, еще не умер.
        - Хочешь сказать, если бы он помер в игре, деятельность его тела давно бы прекратилась?
        - Да, именно это и хочу сказать. Судя по вашим описаниям, ему крепко доставалось, но он - либо излечивался, все же это игровая вселенная, либо излечивали его.
        - Но как это возможно? - неверяще спросил Эрик.
        - Что именно?
        - То, что начинающий игрок ни разу не слился за, без малого, две недели пребывания в Аваларе? Новички, бывает, и в яслях по десятку раз за день отправляются на перерождение, а Артем, отнюдь не за "стенами" нубзоны, и даже не в опасном данже, где-нибудь в отдаленной локации, он на другом краю мира, один, едва ли первого уровня, и на сколько помню - с совершенно голым задом. Вот я и спрашиваю - как, в таких условиях, возможно ни разу не помереть?
        - Да откуда я знаю. - пожал плечами врач. - И моим предположениям есть предел.

     А Сергей слушал, и где то внутри, не смотря на всеобщую плачевность ситуации, у него родилось чувство гордости за друга. За то, что в очередной раз выжил, не смотря перипетии жизни, и за то, что в прах разнес стереотип о слабости новичков. Да, Таланцев уверился в том, что его друг жив, и он сделает все возможное, чтобы вытащить друга.
        - Ты сказал "на другом краю мира"... А где именно? - ухватился за фразу Генадий.
        - Это еще одна странность. - нахмурившись ответил Эрик, - Модуль четко дает понять, что парусник, на котором плыл Артем, бросил якорь в одной из бухт острова Костас, и на этом собственно всё. На большинство попыток поднять системные данные о нем, появляется предупреждение, что доступ в данную локацию закрыт, по причине некорректной синхронизации.
        - И что это значит? - спросил Сергей.
        - Не знаю, если честно. Нет, что такое синхронизация объектов виртуальности мне известно, но вот по какой причине эту локу не "починили" - понятия не имею. Единственная доступная информация, это дата ввода локации в систему. Ну и данные со столпов возрождения еще.
        - Мне одному кажется, что ситуация становится всё более мутной? - спросил Гена и помассировал висок, - Я уже ничего не понимаю.
        - А что именно дает эта самая синхронизация? - задал вопрос Таланцев, - Я просто не в теме.
        - Синхронизация, в виртуальности, необходима для получения полного контроля над тем или иным объектом, - пояснил Генадий, - И это понятие распространяется абсолютно на все, начиная с ложки на столе, и вплоть до целого материка.
        - Всё дело в том, - подключился к диалогу и Эрик, - что Вселенная Авалара на самом деле состоит из лоскутков, собранных воедино, и видимых только немногим: администраторам игры, программерам, техподдержке... Для остальных же - мир ЦЕЛЕН и ОТКРЫТ. И вот этот лоскут, локация - остров Костас, словно аномалия на теле Авалара - вроде он есть и даже функционирует, вот только на командные запросы не отвечает. Я смог поднять только данные по точкам воскрешения игроков, и то, видимо, только потому, что они прописаны исходным кодом. В общем, вездесущим админам на остров Костас просто так не попасть.
        - А как же тогда искать Артема, если туда не попасть?
        - Я сказал, что не просто, а не невозможно. Достаточно портануться на один из островов близлежащего архипелага, что в паре тысяч от Костаса, там зафрахтовать какое-нибудь судно и по старинке пересечь океан.
        - Ты говоришь про Туальский архипелаг? - уточнил Гена.
        - Ну да, о нём. Там целая цепь островов всевозможного размера, по которым раскидано несколько держав. Не знаю, с какой скоростью ходят суда, но, думаю, океанскими просторами придется любоваться не меньше нескольких дней.
        - И еще неизвестно сколько искать Артема на острове. - добавил Генадий.

     В этот момент раздался зуммер домофона, и все машинально повернули головы в сторону выхода.
        - Полагаю, наши сменщики прибыли. - высказал общую догадку врач, - Так сказать, тяжелая кавалерия.

     Минут через десять в комнате стало тесно. Сменщиками оказались ещё три человека, и что примечательно, среди них была женщина, являвшаяся, судя по всему, лидером новоприбывшей группы. Почему Сергей так решил? Она не раздавала команды налево и направо, не вела себя высокомерно по отношению к окружающим, и даже не вошла в квартиру с пустыми руками, шествуя впереди загруженных аппаратурой слуг, нет. Но она первая, поставив два кейса на пол, поздоровалась с ними и подошла к виртуальному кокону для визуального осмотра его друга, а подобное действие присуще только главному в группе. А еще потому, как оба техника и врач поздоровались с ней, ибо не было в их словах пустой формальности и налета безразличия к конкурентам, а лишь безмерное уважение к самой личности женщины. Минут пять она потратила на внешний осмотр Артёма, проделывая, как уже известные Таланцеву манипуляции, так и совершенно непонятные ему действия. Последней каплей, которая убедила Сергея в высоком профессионализме женщины, стало то, что она склонившись над Артемом, она принюхалась к нему. А ведь никто из парней, вот так сразу, не обратил
на этот факт внимания. Наконец она задумчиво хмыкнула и развернулась к присутствующим.
        - Его состояние очень похоже на кому, но таковой не является. Кто-нибудь мне объяснит, что тут произошло.
        - А разве вам ничего сказали? - изумился Генадий.
        - Сказали, что пользователь в состоянии комы, и всё, но я готова ответить своей степенью, что это не кома. Так что случилось?
        - Позвольте мне. - взял на себя инициативу Анатолий. - В середине ночи в головной отдел поступил вызов, и диспетчера, выслушав звонившего, предварительно классифицировали его как обычное "зависание" игрока в виртуальности и направили на озвученный адрес нашу бригаду. Но ситуация, по факту, разительно отличалась от предполагаемой...

     Врач, вопреки ожиданиям Таланцева, рассказывал достаточно подробно, не упуская деталей, что несколько удивило парня, ведь тот и сам явился незадолго до вновь прибывших. Кстати, в ходе повествования, Анатолий употреблял местоимение "мы", видимо не желая распространяться о том, что сам недавно появился в квартире. В принципе Сергей его понимал - незачем начальству знать о его отсутствии на работе, но откуда то появилось стойкое чувство, что это не единственная причина сольного выступления врача.А женщина внимательно слушала, и чем дальше, тем более недоверчивым становился её взгляд, и когда Толик закончил описывать события прошедшей ночи, задала закономерный вопрос.
        - Это ведь не глупая шутка?
        - Как вы сами заметили, это была бы довольно глупая шутка. - покачал головой врач.
        - Ну тогда даже не представляю, как прокомментировать услышанное. - женщина повернулась к кокону, явно пытаясь рассмотреть упомянутые шрамы, потом вновь подвернулась к Анатолию.
        - А что вы сами думаете по этому поводу? Какая то мысль уже появились, относительно случившегося?
        - Да, появилась. - как то смущенно ответил мужчина, немного помолчал и добавил, - но она несколько разнится с нынешними научными постулатами.

     Сергей вдруг неожиданно понял, почему врач взял на себя роль рассказчика, не смотря на то, что присутствовал не с самого начала. Дело не только в нежелании светить свое отсутствие на работе посторонним, а еще в том, что эта женщина нравилась Толику. И все стало на свои места: и замеченный блеск в его глазах, когда она появилась, и чрезмерная солидность в его поведении во время рассказа, и даже мимолетные ухмылки его напарников, когда он взял слово. Эта женщина определенно нравилась врачу, и его инициатива - всего лишь способ получить её внимание. Вот только Анатолий не ожидал, что придется и возможную версию случившегося озвучивать, а кому охота говорить заведомые глупости объекту воздыхания. Отсюда и смущение.И неожиданно для самого себя, Сергей решил прийти ему на помощь.
        - Как бы невероятно это не звучало, но мы считаем, что произошел перенос сознания Артема в виртуальность.
        - Перенос сознания говорите? - женщина перевела взгляд на него, и её правая бровь слегка выгнулась, выражая некоторую степень удивления, - Прошу прошения, молодой человек, со своими коллегами я знакома, с вами же мы не представлены. Елизавета Викторовна...

     И протягивает Сергею руку. Рукопожатие её было на удивление крепким, не по мужски конечно, а скорее - не по-женски крепким. А еще Таланцева посетила мысль, что вполне понимает Анатолия, положившего глаз на эту женщину. Дело не только в её привлекательности, которой она могла похвастать даже сейчас, а в молодости так вообще наверняка была красавицей, и даже не в профессионализме, виденным невооруженным глазом любому, кто пробыл рядом с ней больше пяти минут. Было в Елизавете что то неосязаемое, заставляющее мужчин, не парней, терять часть самообладания. Немного выше среднего роста, статная, каштановые волосы собраны в короткий хвост, ухоженные руки, темные глаза... Да что говорить, даже её рукопожатие, которым она, кстати, могла и пренебречь, говорит в ее пользу.
        - Сергей. -запоздало представился в ответ Таланцев, - Просто, Сергей.
        - Ну хорошо, Просто Сергей и остальные присутствующие -улыбнулась уголком рта Елизавета Викторовна и махнула рукой в сторону капсулы. - Я полагаю, вам не нужно говорить о некоторой, простите, абсурдности этого заключения. Тогда позвольте узнать, что натолкнуло вас именно на эту мысль? Анатолий Ильич?

     Врач, к которому последовало обращение, ответил не сразу.
        - На самом деле, нет никаких доказательств нашей версии, Елизавета Викторовна, мы просто пытаемся смотреть на вещи под другим углом. Я, как ваш коллега по цеху, подтверждаю, что состояние его сильно напоминает кому, но ни один из виденных и полученных нами симптомов и фактов, не соответствуют этому утверждению.
        - Кстати о медицинских данных и показателях... - женщина кивнула в сторону своих напарников, как раз поднявшихся во второй раз, - Думаю, никто не будет против, если мы тоже проанализируем его состояние своей аппаратурой. При всем уважении, так будет правильней.
        -Отнюдь, - отошел в сторонку Анатолий, - Для чистоты эксперимента, я бы даже сказал настаиваем, тем более, что нам самим пора собираться.

     С этим фактом никто спорить не стал. Семь взрослых человек, еще один в капсуле, и это не считая аппаратуры, разложенной повсюду - неудивительно, что в комнате стало тесно. Следующие четверть часа, техники собирали свой скромный, по сравнению с вновь прибывшими, скарб, передавали врачам все полученные ими результаты медицинского мониторинга, Эрик с Геной о чем то беседовали с помощниками Елизаветы, а сама Елизавета тихонько общалась с Толиком. Сергей вздохнул и посмотрел на часы. Время приблизилось к семи утра, и Таланцев решил, что пора сделать пару звонков, для чего уединился на кухне. Первым на очереди был Таир.
        - Тебе не спится что ли? - раздался в трубке, после долгого ожидания, сонный голос друга. Оно и понятно, Таир всегда любил поспать, но лишь в выходные дни у него выпадала возможность поваляться больше обычного. Тем не менее, недовольства в голосе друга не было, так как понимал, что просто так в такую рань друзья ему врядли позвонят.
        - С Артемом беда.

     Несколько секунд на той стороне царила тишина, и Сергей словно наяву видел, как Таир резко садится, мгновенно теряя сонливость.
        - Рассказывай.

     Описание событий минувшей ночи, Таланцев уложил в пять минут, коротко обозначив лишь основные моменты, чтобы не затягивать разговор. Звонок матери Артёма, ночной визит к нему, тело в капсуле, вызов техников, их первоначальный вердикт случившегося, и конечная версия - идущая наперерез научным доктринам, но дающая логическое объяснение происходящего с телом их друга. Сабуров слушал внимательно, ни разу не перебив его, и лишь в конце монолога Сергея задал вопрос.
        -Я правильно тебя понял: ты говоришь - Артем каким то образом оцифровался, и бродит где то на просторах виртуальности, без возможности вернуться?
        - Таир, да ты прикалываешься надо мной!
        - Да нет, похоже, что именно ты решил прикольнуться. После твоей фразы "Артем в беде", я готов был услышать что угодно, только не это. Согласись, всё сказанное тобой звучит слегка бредово...

     Сергей тяжело вздохнул и мысленно сосчитал до десяти. Этот татарин иногда поражал своей неспособностью воспринятьчто либо из ряда вон выходящее, и следующие пару минут пришлось убеждать его, что это не глупый розыгрыш, а самое, что ни на есть, правдивое положение дел.
        - Наверное только с Артюхой могло такое случиться... - произнес Таир через десяток секунд, когда уже воспринял информацию всерьез. - И дело даже не в его коме.
        - Это да. - согласился Таланцев, вспоминая уникальный талант своего друга... нет, не влипать в истории, а скорее становиться их частью, а иногда, как сейчас например - создавать новые.
        - Я так понимаю, я первый, кому ты позвонил. - озвучил очевидное Сабуров.
        - Ну, да. Почему то я решил, что ты с первого раза всё поймешь. Не угадал, как видишь.
        - Да нет, угадал. Лёху с Витей ты бы до сир пор убеждал, уверен. Я тебе там сейчас нужен?
        - Не особо. Здесь сейчас толпа народу, и вроде ещё должны какие-то научники нарисоваться, так что в твоем присутствии надобности нет. Ты лучше поставь в известность остальных, а я пойду, может чего нового нарыли по Артёму.
        - Лады. На связи, если что...

     Выйдя из кухни, Сергей сразу же столкнулся с покидающими квартиру техниками. За минувшую ночь, двое из них стали, если не приятелями, то хорошими знакомыми точно, и проводив их до лифта, Таланцев обменялся контактами с Эриком. Мало ли, как жизнь повернется, авось и пригодятся друг другу. Лифткакое то время был занят, и когда наконец он поднялся, из раскрытых дверей, навстречу им вышел худощавый мужчина, в хорошо сидящем сером костюме.Почему то Сергей принял его за одного из соседей Артема, и проявляя обычную вежливость, поздоровался с ним, одновременно пропуская его мимо себя. Мужчина так же поздоровался, только вместо того, чтобы пройти мимо, оглядел всех их и произнес:
        - Я так понимаю, это вы сообщали о возможном переселенце.
        - Простите. - опешил Таланцев.
        - Я говорю, не отсюда ли поступил вызов в РосВирт по поводу подозрений на оцифровку сознания пользователя.
        - Да, отсюда. - вмешался Генадий. - Звонил лично я. А вы, как понимаю, один из тех, кто занимался данным вопросом в компании?
        - Вы правильно понимаете. Меня зовут Ярослав Владимирович.

     Парни так же представились в ответ, и Сергей отметил, что рукопожатие у Ярослава, не смотря на худобу, было довольно крепким и жилистым. Казалось бы несущественная деталь, но Таланцев давно заметил, что люди с вялым рукопожатием его раздражают.
        - А вы один? - спросил он научника. - Вроде разговор был о группе.
        - Группа, вернее, остальные двое, остались в машине. Для начала было бы неплохо взглянуть на причину переполоха, чтобы за зря не поднимать аппаратуру. Проводите меня к нему?
        - Да, конечно, только секунду подождите.

     Сергей еще раз попрощался с парнями, и когда двери лифта закрылись, с Ярославом направился в квартиру Артема. За время их отсутствия, медики развернули целую походную лабораторию вокруг его друга, и оставалось лишь удивляться, откуда они достали все это оборудование. Артем был облеплен какими то датчиками, опутан проводами и оцеплен со всех сторон различными приборами, а сами врачи что то возбужденно обсуждали. Уж точно, первой бригаде здесь не осталось бы места. Ярослав Владимирович хмыкнул и обозначился.
        - Как всегда, приятно вас лицезреть, Елизавета Викторовна, хотя и не ожидал застать вас здесь. Вас я тоже приветствую, молодые люди.
        - Тоже самое я могу и вам сказать. - женщина слегка поморщилась. - Имеется в виду, что тоже не ожидала вас здесь увидеть.
        - Могу лишь сказать, что наше руководство умело распоряжается своими лучшими кадрами. - с долей ехидства в голосе парировал Ярослав, на что женщина фыркнула.
        - В который раз убеждаюсь, что ваше эго увеличивается пропорционально вашему возрасту.
        -Ну что же, любезностями обменялись, - усмехнулся научник на колкость, - теперь к делу. Вам слово, Елизавета Викторовна.

     В этот момент зазвонил телефон в кармане, и извинившись, Сергей снова прошел на кухню. Звонил Лёха.
        - Я так понимаю, что Таир тебя уже ознакомил с ситуацией. - вместо приветствия выдал Таланцев.
        - Да, и честно говоря до сих пор не могу поверить в это. - ответил Звягинцев. - Вот и звоню убедиться.
        - Все, что сказал Таир, правда. Сейчас здесь группа врачей и учёных - пытаются разобраться в ситуации.
        - Получается?
        - Они только пришли, так что ничего нового не могу пока сказать. Позже отзвонюсь, когда будет информация.
        - Я на телефоне тогда. До Вити, кстати, Таир не дозвонился, он сейчас по работе в Сургут летит и на связи будет через час-полтора, не раньше.
        - Понятно. Ладно Лёха, пойду послушаю, о чем там ученый люд гутарит, может что и выяснили уже.
        - Давай, до связи...

     Сергей положил трубку и направился обратно в зал, но вновь зазвонил телефон. Одного взгляда на международный формат номера было достаточно, чтобы быстро поднести трубку к уху. Звонил Алексей Маркович. Разговор был коротким, и отец Артема сообщал, что вылететь сегодня, к сожалению, у них не получается, но на завтрашнее утро билеты смогли купить, и к полудню должны быть уже в Москве. Спросил о новостях, но ничего нового, кроме появления в квартире новых сотрудников РосВирта, Таланцев сообщить не смог. О новой версии случившегося он решил пока не говорить, так как она ничем не подтверждена, и зря будоражить родителей друга не хотелось. Вот когда появятся конкретные данные, тогда и скажет им. Еще немного пораcспрашивав молодого человека о работниках РосВирта, Алексей Маркович пообещал держать связь и на этом закруглился. В зал Сергей не пошел, решив, раз уж пошли телефонные звонки, предупредить заодно и подругу об изменении планов на день. Подруга, как и предполагалось, расстроилась, оно и понятно - не каждый день возникает возможность так провести день, но вот дальнейший ход беседы Таланцеву
категорически не понравился. К концу короткого разговора его голос уже стал сухим, а когда положил трубку решение созрело окончательно - им не по пути. Ну что ж, лучше раньше, чем позже. Еще немного постояв, чтобы осадок от разговора перестал скрипеть на зубах, позвонил заодно и сестре. Предупредил её, что возможно сегодня он не появится, и, как и Алексею Марковичу, приврал, что особых новостей о состоянии Артема нет. Вот теперь точно всё, и сунув мобилу в карман, покинул кухню.

     А в зале, между тем, народу прибавилось. Научники в полном составе, Сергей слышал, как они пришли недавно, и медики напротив них, что то бурно обсуждали, разбившись на два явных лагеря. Суть спора Таланцев никак не мог уловить, но то, что он касался непосредственно Артёма, было ясно сразу.
        - Уважаемые, по какому поводу дебаты? - спросил он, когда надоело слушать им одним понятные доводы.
        - Они хотят увезти его отсюда. - с возмущением на лице ткнула пальцем в сторону научников Елизавета Викторовна.
        - И...? - протянул Таланцев, не уловив проблемы, - Наверняка на это имеются причины.
        - И весьма веские, молодой человек. - опередил женщину Ярослав Владимирович, - Случай уникальный, и для его изучения необходимо гораздо более серьезное оборудование, нежели то, что привезли с собой. А ближайшее место, где оно есть - наш исследовательский институт.
        - Вот только Ярослав Владимирович умалчивает, что перевозка тела может иметь негативные последствия для вашего друга. - вмешалась Елизавета Викторовна, чем заставила Сергея нахмуриться.
        - А вот с этого места поподробнее пожалуйста.
        - Это всего лишь предположение, которое... - начал было научник, но Таланцев прервал его, подняв наверх ладонь.
        - Елизавета Викторовна, поясните пожалуйста.

    Ярослав Владимирович выглядел недовольным, что его перебили, но Сергея это сейчас мало волновало.
        - Мы получили данные трехкомпонентной диагностики, - пустилась в объяснения женщина, - Которая анализирует состояние пациента по трем, не зависящим друг от друга, критериям. Результат один и тотже - это не коматозное состояние. Невероятно, но все процессы его организма замирают, и уже сейчас сердцебиение у него всего 1-2 удара в минуту. Про мозговую активность вообще можно отдельную диссертацию написать. В общем фактов, противоречащих логике, много, но ни один из них не укладывается в медицинскую плоскость. Но, наверное, больше всего поражают из ниоткуда возникающие шрамы.
        - Они снова появлялись? - подался вперед парень.
        - Да, и признаться, пока воочию их не увидела, не поверила вашим рассказам. Да что говорить, наш уважаемый профессор... - женщина кивнула в этот момент в сторону Ярослава, - Едва не запрыгал на месте от избытка эмоций, когда увидел эти подобия стигматов. В общем, мое мнение таково: состояние вашего друга может быть чем угодно, но не комой, и скорее всего ваша гипотеза о его переселении в виртуальность - верна. И именно поэтому я настоятельно не рекомендую куда либо перевозить тело. Даже в соседнюю комнату.
        - Но почему?
        - Да потому что нам ничего не известно о причинах переноса его сознания, и если имеется малейшая вероятность, что изменение местоположения его старого тела отрицательно скажутся на связи с его нынешним телом в виртуальности, то лучше его не трогать. - на одном дыхании выпалила Елизавета Викторовна, потом, немного помолчав, добавила, - С другой стороны, если никто не планирует его возвращения, действуйте как считаете нужным.
        - Вы определенно сгущаете краски, Елизавета Викторовна, - фыркнул Ярослав и обвел рукой вокруг себя, - И если говорить о возвращении, то здесь, в этой тесноте, мы ему вряд ли сможем помочь.

     Научник продолжал что то говорить, приводить доводы в пользу переезда, но Сергей не особо  его слушал. Он смотрел в капсулу, внутри которой находился его друг, и размышлял над предупреждением Елизаветы Викторовны. Она права в том, что им абсолютно неизвестны причины переноса сознания Артема, и это Таланцеву и так уже известно, но вот об иной стороне проблемы никто не догадался подумать. Какое то время  еще постояв, он наконец пришел к единственно правильному, на его взгляд, решению.
        - Тело перевозить никуда не будем. - громко произнес Таланцев, и посмотрев на женщину добавил, - Даже в соседнюю комнату.

     Двое научников посмотрели на поджавшего губы Ярослава, ожидая его ответа, и он не заставил себя долго ждать.
        - Сергей, вы не боитесь, что совершаете ошибку? - с нажимом спросил он, - Вы готовы взять на себя такую ответственность?
        - Я боюсь того, Ярослав Владимирович, что совершу ошибку, позволив увезти его отсюда.
        - Да откуда такая уверенность, я никак не пойму. - в голосе Ярослава послышалось раздражение, - Я ручаюсь за то, что с вашим другом будет все в порядке. Ни питание капсулы, ни связь с сетью ни на мгновенье не оборвется. Как он лежит, так его и доставим в центр. А ваши предостережения, ни Елизавета Викторовна, ни вы, не можете аргументировать.
        - Не можем, потому что не имеем никаких научных оснований это сделать. - повысил было свой голос Таланцев, но быстро взял себя в руки. - Неужели так сложно принять то, что случившееся здесь имеет мало общего с наукой. Нет, скажу по другому: под случившееся здесь, сложно подвести научную базу, по той простой причине, что не доросли ещё до этих материй. Единственное, чем можно руководствоваться в этой ситуации - интуиция. И именно интуиция подсказывает мне, как впрочем и Елизавете Викторовне, что нельзя увозить тело.
        - Но нельзя же на основе одной лишь интуиции, важность которой я нисколько не оспариваю, совершать какие либо выводы. Если нет фактов, нужны аргументы, нет аргументов - хотя бы доводы свои приведите.
        - Хотите доводы? Тогда вот такой вам довод. - устало вздохнул Сергей. - Вам зачем то понадобилось забраться на крышу сарая,  скажем подлатать кровлю, но вот незадача - лестница чересчур мала. Немного поразмыслив, вы подогнали свой грузовичок, с кузова которого ваша лесенка легко достала до крыши, и радуясь собственной смекалке, ползете наверх. Но, к сожалению, ваша ловкость значительно уступает вашей смекалке, и перебираясь на крышу, ногой задеваете лестницу, от чего она, скользнув в сторону, падает вниз. Ну ничего, думаете вы, я вроде в хорошей форме, а до кузова всего то неполных четыре метра, так что все нормально. И каково же было ваше удивление, когда закончив с делами вы вернулись к краю крыши и обнаружили, что грузовика нет на месте. Абсолютно неважно, куда он делся, может сосед-подлец решил так подшутить, главное что до земли теперь пять с лишним метров, которые даже при вашей хорошей форме могут выйти боком.
        - Какую то сложную ситуацию вы привели в пример, не находите? - скептически произнес Ярослав, - Хотя в наглядности ей не откажешь. А в роли подлеца-соседа, как понимаю, выступаем мы?
        - Не стоит придираться к словам, они всего лишь подчеркивают антураж примера. А что касается сложности... - Таланцев указал в сторону кокона, - То у нас здесь тоже не всё так просто.
        - Ну пять метров это тоже не смертельная высота для человека в хорошей форме. - вставил свои пять копеек один из научников, от чего взгляд Сергея стал тяжелым. Он внимательно осмотрел парня с ног до головы, но вместо напрашивающейся грубости спокойно пояснил.
        - Дело не в пяти метрах, а в том, что пропал наиболее безопасный способ покинуть крышу, после того, как упала лестница, которая, в свою очередь, символизирует связь сознания с телом. И чем дальше тело будет находиться от того места, где оно его покинуло, тем шансы вернуться могут быть ниже, ибо, как заметила Елизавета Викторовна, никто не знает всех критериев его переноса и возвращения. Это уже далеко за гранью того, что вы называете наукой, и здесь мы можем только гадать. Кто знает, может существуют какие то координаты во Вселенной, по которым душа ориентируется. И я согласен, что моя аналогия далека от совершенства, но у меня нет таланта выписывать словесные кружева.
        - Прошу прощения за несдержанность моего коллеги, Сергей, - произнес Ярослав Владимирович, хмуро глядя на своего младшего сотрудника, - Но что вы тогда предлагаете? Как я уже говорил, в такой тесноте  мы не сможем помочь вашему другу.
        - А как вы тогда собирались использовать ту аппаратуру, что у вас в машине?
        - Забудьте о ней. - отмахнулся научник. - Она, в основном, предназначена  для полевого анализа и вряд ли поможет в нынешней ситуации. Нужное оборудование имеет другие габариты и количество.
        - А если использовать соседнюю спальню под вашу аппаратуру? - предложил Таланцев идею.
        - Была такая мысль, но ведь и они не пустуют.
        - Ерунда. Нужно будет - повыкидываем все к чертям собачьим. Уверен, что хозяева не будут против. В принципе, завтра к обеду они будут здесь, и сами их спросите, но уверен, что ответ будет таким же.
        - Ну если вопрос стоит таким образом, то тогда имеет смысл прикинуть что и как разместить. С вашего позволения... - оживился Ярослав Владимирович, и со своими коллегами направился в сторону спальни.
        - А мне ваш пример понравился, Сергей. - озвучила свою мысль Елизавета Викторовна, когда научники вышли, - Весьма наглядный и доходчивый.
        - Наверное. - пожал плечами Сергей и кивнул в сторону покинувших комнату научников, - Мне показалось, или вы немного недолюбливаете друг друга?
        - Показалось. - коротко усмехнулась женщина, - Это своего рода игра, в которой мы с ним упражняемся в подначках. Со стороны конечно может показаться, что мы на ножах, но на деле Ярослав Владимирович весьма неплохой человек, не смотря на излишнюю прямоту и резкость в общении. Как специалиста я не могу его оценивать, по причине разных профилей работы, но то, что в компании его ценят, мне известно.
        - Ясно. - протянул Таланцев, - А по поводу Артема еще что то узнали?
        - Не так много, сверх того, что уже известно. Самым интересным фактом стала мозговая активность, в тот момент, когда на теле вашего друга появляются шрамы. Это даже не активность, а скорее далекое эхо активности, но именно эти микроскопические скачки на диаграмме доказывают связь между Артемом и его телом.
        - Так ведь это и так было ясно.
        - Это было всего лишь ясно. Теперь же это доказанный факт, а не досужие домыслы.
        - Понятно. Еще что-нибудь?
        - Да в общем пока нет. - вздохнула женщина, - Случай далеко не рядовой, потому даже не понятно на что обращать внимание, и для его дотошного изучения нужно гораздо больше времени. Сейчас мы можем только наблюдать и делать выводы.
        - А вот времени у нас может быть не так много. - покачал головой Таланцев, - Во всяком случае, у меня такое ощущение.
        - Почему?
        - Анатолий уверен, что связь с этим телом у Артема не случайна, и если на нём отражаются даже обычные ранения, то что будет, если он получит смертельный удар? Напрашивается мысль, что ничего хорошего. А в том, что рано или поздно Артем попадет в серьезную передрягу, я нисколько не сомневаюсь - это ведь игровой мир.

     Ответить Елизавета Викторовна не успела, так как в коридоре послышались голоса научников.
        - А знаете, молодой человек, вполне может получиться. - заявил Ярослав Владимирович, едва войдя в зал.

     Следующие минут десять, профессор объяснял Сергею, что именно нужно будет сделать, чтобы разместить необходимое оборудование в Артемовой двушке. Работы предстояло на пару-тройку часов и одному здесь никак не справиться. Естественно, ни Ярослав Владимирович, ни его помощники участвовать в этом деле не будут, потому как: во первых - не их дело, во вторых - они уезжают за своей техникой. Ну что же, позвоним парням. Когда научники в полном составе покинули квартиру, оставив у Артема бригаду врачей, Таланцев, привычно уединился на кухне и сделал пару звонков. Быстро обрисовал ситуацию и парни обещали подъехать в течении часа. Еще немного посидев, Сергей осознал, насколько он оказывается вымотался: и физически, и морально.Возникло желание просто завалиться на диванчик часа на три и хорошенько выспаться, но, к сожалению, сейчас это было невозможно, и тяжело вздохнув, он заставил себя встать и поставить чайник. Возможно кофе взбодрит.

     Таир с Лехой, как и обещали, пришли через час. Пришли вместе, видимо встретившись внизу, и у каждого в руках имелся пакет с продуктами, что было весьма кстати. На кухне по быстрому накрыли бутербродную поляну, позвали медиков и позавтракали, запивая это дело, кто чаем, кто кофейком. Елизавета Викторовна, надо отдать ей должное, не стала воротить нос, и вместе со всеми уплетала нехитрую снедь. Двое её молчаливых помощника, на деле оказалось не такими уж и молчаливыми, и сыпали историями и байками наравне с Лехой, таким же любителем веселить народ. Но, как это обычно бывает, работу никто не отменял, и минут через сорок все разбрелись своим делам.

     Втроем они управилисьза пару часов, правда в какие то моменты пришлось помучиться. От первоначального плана главного научника также отступили, решив оставить в зале кресло у входа, что повлекло за собой некоторые осложнения в компоновке мебели. Но когда "мелочевку" решили разместить на лоджии, что примыкала к спальне, особых проблем больше не возникало. Итогом почти двухчасовой игры в тетрис, стали две практически пустые комнаты. В зале осталось лишь оборудование медиков, кокон и кресло, в котором сейчас разместилась Елизавета Викторовна, а в спальне одиноко стоял шкаф, на который сверху также закинули три небольшие тумбочки. Зато лоджия была, что называется, до самого верха забита всяким барахлом, да и общий коридор, что в простонародье называют лестничным тамбуром, теперь обзавелся диваном и креслом, и стал немного уютнее. Подуставшие, друзья уединились на кухне, так сказать, заморить червячка, который дал о себе знать после работы, и заодно обсудить ситуацию с Артемом.Пока Таланцев пересказывал, теперь уже в деталях, товарищам все подробности прошедшей ночи, Таиру позвонилВиктор.
        Говорили с ним по громкой связи, и долгое недоверие в его голосе, едва не выбесило всех троих московских участников конференции, но в конце концов друзья услышали от него сакраментальное "... ни хера себе". В принципе, его вполне можно было понять, ведь не каждый день подобные вещи происходят, да еще и с твоими близкими. Кроме того, из их компании, именно Лабазов Виктор был тем персонажем, над кем чаще всего подшучивали, и не мудрено, что тот воспринял услышанное за очередной развод.Сама собой вспомнилась басня о мальчике и волках.И следующие несколько минут, Сергей в очередной раз пересказывал произошедшее с Артемом и предполагаемый план его спасения. Пояснил, что сделать это будет не легко, но РосВирт обещал сделать все возможное, для возвращения их друга в реал. Какое то время все молчали и думали о своем, а затем, внимательно всех слушавший Виктор, задал вопрос.
        - А стоит ли вообще это делать?
        - Что именно? - уточнил за всех Таир.
        - Возвращать Артема в реал.

     На несколько секунд, воцарилась тишина, в которой трое друзей изумленно смотрели на лежащий на столе телефон Таира. До них не сразу дошел смысл сказанного, и потребовалось время, что бы понять смысл вопроса Виктора, а когда дошел, первым вскинулся Таланцев.
        - Ты что это несешь, придурок? Совсем головой повредился?
        - Подожди, Серый. - вскинул руку Таир, и голосом, не предвещающим ничего хорошего, обратился к Лабазову. - Вопрос вполне справедливый, Витя, и хотелось бы получить на него ответ. С чего ты взял, что мы должны бросить друга в тот момент, когда ему необходимы?

     В воздухе ощутимо запахло ссорой, и это не банальное расхождение во взглядах на бытовую мелочь. Сергей до сих пор не мог прийти в себя, после услышанного, и не мог поверить, что Виктор пытается откреститься от многолетней дружбы. Леха тоже молчал, и на его хмуром лице отражались схожие мысли. Только Таир внешне не пылал праведным гневом и не срывался на крик, но Таланцев достаточно хорошо знал горячий нрав татарина, и знал, насколько резок тот бывает, когда дело касается их дружбы. Неужели это раскол?
        - Прежде чем вы сделаете какие то выводы, хочу вам кое что поведать. - послышался наконец из трубки голос Лабазова. - Я был самым первым из нас, кто познакомился с Артемом, не смотря на то, Лёха, что я был из параллельного класса вам. Ты ведь помнишь Бека и его шестёрку Кислого. Помнишь, что многие, которых они избирали объектом своих нападок, очень неохотно ходили в школу, и я том числе. И ты, я прекрасно это помню Леха, в том числе. Это сейчас проблемы семиклассника кажутся смешными, а тогда, эти двое наводили реальной жути на всех учеников от седьмых классов и ниже. И даже многие с восьмых классов, с которых их выперли, старались с ними не связываться. Лёха, ты помнишь это?
        - Ну, помню.
        - И ты, уверен, помнишь, что любимое место для унижений и раздачи плюх, у Бека, был туалет в дальнем конце крыла, куда редко кто из учителей заглядывал. Помнишь?
        - Помню. - как то тускло произнес Алексей.
        - Ого, что я слышу, тебе не нравятся эти воспоминания? - голос Виктора стал едким. - Мне они тоже не нравятся, но я все равно помню, как парень, которого всего неделю назад перевели в нашу школу, налетел на двоих амбалов и заставил их отступить. Он единственный, кто не стал смотреть, как меня хотят обоссать: обычное первое предупреждение Бека за невыполнение его желания, а желание у него было только одно - принести ему денег. Так вот Артем, без слов, не умея толком драться и, как потом он мне признался - боясь до жути, просто разметал этих двоих по сторонам. Уверен, никто из вас не видел его в таком состоянии, когда он готов сдохнуть, но напоследок зубами вцепиться врагу в горло и не отступить. А я видел. И Бек с Кислым видели. И прижимаясь к заплеванным стенам, умотали из туалета. Я все это помню Лёха. Помню, что именно после этого в зашуганных пацанах наших классов что то изменилось, и эти два второгодника перестали вселять страх. Именно после этого случая, мы стали вставать плечом к плечу, и против них двоих, и против другой бос?ты, которую они приводили разобраться с зарвавшейся школот?й. Я
всё это помню! И с того момента, как Артем протянул мне руку в туалете, я знал, что у меня появился настоящий друг, для которого я сделаю все, что будет в моих силах. И не надо, Серега, мысленно сравнивать меня с дерьмом. Ты будешь не прав. Вы все будете не правы.

     Тяжелое молчание повисло над столом, но слова, которые могли вбить клин в их взаимоотношения, больше не желали сорваться с губ. Об этом эпизоде школьной поры Артема, ни Таир, ни Сергей не слышали от своих друзей за все годы знакомства, но это было так похоже на Каримова.
        - Тогда нам тем более не понятна твоя фраза, Витя. - подал голос Алексей, - Не вяжется она с тем, что ты говоришь.
        - А вы вспомните, почему мы решили купить ему именно игровую капсулу, а не те биопротезы, которые изначально предложил Таир. - устало произнес Лабазов, - Правильно, чтобы он хотя бы в виртуальности мог чувствовать себя полноценным. У этого подарка, на мой взгляд, да и не только на мой, для Артема лишь один недостаток -выход в реал, где его чувство неполноценности раз за разом будет возвращаться. И вот тут вы говорите мне о том, что вероятнее всего он оцифровался и целиком, и душой и сознанием находится в игре. Так ответьте мне - на кой хрен его возвращать? Чтобы доживал свои дни в коляске? Или может, чтобы родители его, рано или поздно, покидая этот мир страдали от понимания факта, что оставляют сына-инвалида. Поставьте себя на его место. Серега, ты сейчас ему особенно близок, вот и скажи: желаешь ли ты своему, нашему другу, с которым мы многого хлебнули, желаешь ли ты ему такой жизни?
        - Не желаю. - глухо, после короткой паузы, ответил Таланцев. - Но ведь если оставить Артема там, то, фактически, для этого мира он умрет.
        - Ты не теми категориями мыслишь, Серега. Надо думать, что в том мире у него будет второй шанс на полноценную жизнь, и никак иначе.
        - А если предположения Толика верны, и эта самая жизнь у него одна?
        - А что, собственно, это меняет? У него и здесь одна жизнь, как впрочем у всех нормальных людей.
        - А как насчет его родных? - вклинился в разговор Таир, - Думаешь они будут рады вот таким образом потерять сына и брата? Ну хорошо, не потерять, но и увидеть его они больше никогда не смогут. Как и мы, кстати.
        - Почему это? Что нам помешает, раз уж пошла такая пляска, найти его в игре. Считайте, что друг уехал в Америку, и мы хотим его навестить. Согласен, есть свои сложности, и отсутствие у нас вирткапсул не последняя из них, но все преодолимо, нужно только приложить усилия.

     Какое то время друзья молчали, по новой пытаясь взглянуть на ситуацию. Умом Таланцев понимал, что в словах Виктора есть зерно истины, вот только душа никак не хотела принимать такое. Пусть даже эта самая виртуальная жизнь Артёма будет хоть трижды новой и интересной, только это все равно обычный суррогат и химера, а не жизнь. Решать конечно же самому Каримову, но своё мнение он вряд ли поменяет.
        - Это всё звучит многообещающе, Витя, только есть один момент, который ты забываешь. - нарушил молчание Алексей. - Авалар это виртуальный мир, созданный людьми, и весь он хранится на серверах РосВирта.
        - К чему это ты?
        - К тому, что достаточно щелкнуть каким-нибудь тумблером, и этого мира не станет. Считай, что Америка, куда уехал наш друг, исчезла с лица земли, и навещать нам будет некого.
        - Вот ты о чем... - протянул Виктор, - Согласен, такое возможно, но очень маловероятно. До сих пор народ,  который не может себе позволить кокон, бегает в игрушки десятилетней давности. Единицы конечно, но бегают, и сервера не отключают. И даже если Авалар, лет через двадцать, постигнет такая участь, то Артему отпущено очень много лет виртуальной жизни. Какой коэффициент времени там был? Один к семи? Согласитесь, что 140 лет жизни, даже виртуальной, это не мало.

     Еще какое то время обсуждали эту тему, но в своей правоте, Виктор, так и не сумел убедить друзей. В конце концов он попрощался, так как все это время сидел в терминале прибытия Сургута, и обещал держать связь. С другой стороны, полностью исчезла вероятность ссоры между ними, и Таланцева это устраивало, а мнения у них постоянно не совпадают. В любом случае, сначала необходимо найти Артема, а потом он сам будет решать, как поступить, при условии конечно, что обратный путь возможен. А потом приехали научники.

     Вернее приехал Ярослав Владимирович один, остальной же народ, вместе с аппаратурой, должен прибыть только минут через двадцать, и пока их нет,  профессор решил прикинуть, что и где лучше расположить. Познакомившись с друзьями Сергея, он прошелся по пустым комнатам, оценивая качество выполнения работы, и многозначительно хмыкнул.
        - Должен сказать, молодой человек, вы меня удивили.
        - Чем это?
        - Я, знаете ли, до конца был уверен, что вы не справитесь с поставленной задачей. Честно говоря, потому и приехал пораньше, чтобы оценить оставшийся фронт работ.
        - Ну, один бы я точно не справился, но ведь на то есть друзья.
        - С этим утверждением не поспоришь. - протянул профессор, оглядывая Таира и Лёху, потом указал на кресло в зале. - А креслице уже некуда девать было, что ли?
        - Почему некуда? Да хотя бы в тамбур, к дивану и второму креслу. Просто подумалось, что иногда посидеть с комфортом - гораздо лучше, чем не сидеть вообще.
        - С этим я тоже спорить не буду. - лукаво ухмыльнулся Ярослав, - Впрочем, места должно хватить, и возможно и второе кресло вернем обратно.
        - Кстати, по поводу "места хватить"... - Сергей кивнул в сторону неширокого прохода в коридоре и тамбуре, - Ваша техника там вообще пройдет? Особо не развернешься.
        - А нам и не надо сильно разворачиваться. Вся аппаратура состоит из блоков, в среднем со стиральную машину каждый, которые весьма удобно разбирать, перевозить, если нужно, и снова потом собирать. Зато в сборе, места они занимают почти 17 квадратных метров, и это без учета отдельных модулей, вычеркивающих еще 4 квадрата этой жилплощади. Прошу прощения...

     Профессор полез в карман за пиликающим телефоном.
        - Алло, Дмитрий, уже подъехали? Прекрасно. Встаньте поближе к подъезду чтобы не мешать никому, я сейчас спущусь. - дал указания Ярослав, нажал кнопку отбоя вызова и повернулся к Сергею. - Ну что ж, молодые люди, вы свою часть работы выполнили, теперь наша очередь.
        - А разве наша помощь не нужна? - спросил его Таир.
        - Э-э нет... Таир. Аппаратура весьма специфическая, потому мы как-нибудь сами, уж не обессудьте. Поверьте, там есть кому поднять её наверх.

     Восемь человек поднимало обмотанные плёнкой неказистого вида блоки в течении неполного часа, и аккуратно, выкладывало вдоль стены в спальне и в зале. Они были похожи на кустарные поделки любителей, эдакие серверные ящики с торчащими проводами и платами, но профессор прыгал вокруг них так, словно там находились мифические скрижали Моисея. Но больше всего, Ярослав Владимирович, судя по тому, что он самолично участвовал в подъеме, переживал за сохранность чего то большого иплоского, не смотря на упаковку в каркас безопасности и четыре пары рук. Это что то - было последним, двадцать шестым предметом поднятым в квартиру, и бережно поставленным вертикально у стены рядом с вирткапсулой. Сергей, с друзьями, озадаченно переглянулись. Глядя на заставленные комнаты, их посетила одна и та же мысль: а хватит ли вообще места, что бы всё это добро собрать и расположить? Успокаивало то, что профессор не выглядел обеспокоенным, и вовсю давал указания, что, где и как расположить, куда передвинуть медиков и с чего необходимо начать сборку. Однозначно, работа им предстояла не из простых и не на один час. Таланцев
посмотрел на единственный, кроме кресла, остаток интерьера в зале - часы. Второй час дня.
        - Серый. - Таир сжал его плечо пальцами, - Ты плохо выглядишь. Когда ты вообще последний раз спал?

­- Когда спал? - Сергей потер висок, чувствуя накатывающую усталость. - Позавчера последний раз спал. В четверг.
        - Да ты шутишь наверное? - покачал головой Алексей. - Тебе, по идее, нужно было уходить сразу, как мы приехали.
        - А кто тогда вам ситуацию прояснил бы? И перестановка эта... Но в общем вы правы, надо поспать, а то как-то туго соображаю уже.
        - О том и речь. - Сабуров кивнул в сторону сотрудников РосВирта. - Думаю, они тут долго будут копошиться, поэтому предлагаю вам обоим уехать. Тебе, Серега, идти отсыпаться, а тебе Лёха - отдохнуть и сменить меня часов в девять-десять вечера. Или давай ты останешься сейчас, потом я тебя на ночь подменю.
        - Да нет, лучше на ночь тебя сменю, а то Лене пообещал, что с мелкой проведу день. Заодно Серого подкину до дома.
        - Тогда лады. Жду тебя около десяти.

     Собрались и покинули квартиру минут за пять. Аппаратуру, как озвучил профессор, соберут не раньше, чем через пару-тройку часов, а вот сколько времени займет её индивидуальная настройка на Артема, сказать точно не может. На том пока и разошлись. Когда спустились вниз и пошли к машине, Леха достал сигарету и с наслаждением затянулся. Таланцев немного подумал и протянул руку, чем заслужил удивленный взгляд Звягинцева.
        - Ты же вроде как бросил?
        - Не бросил, а просто не курил. - ответил тот, прикуривая стрельнутую сигарету. - А это две разные вещи.

     Никотин, после первой же затяжки ударил по шарам, заставив Сергея присесть на капот Лёхиной япошки. Вот черт, а он за три года и забыл, какого это ощущать неустойчивость земли под ногами. Сбоку послышался смешок друга, но, оставив его без внимания, Таланцев сделал вторую затяжку и прикрыл глаза. Осенний день был по летнему солнечным и теплым, заставляя жильцов двора выползти на улицу из своих бетонных коробок. Машина Алексея стояла у детской площадки, потому гам детворы и окрики родителей заполнили сознание Сергея, расслабленное никотином. И помимо своей воли он прислушался, выхватывая отдельные фрагменты разговоров.
        - Миша, не лезь туда, кому сказала...
        - Ма, смотри как я умею...
        - Кристина, пора домой...
        - А пойдем теперь на качели...
        - Отдай, это моё...
        - Сашенька, отдай лопатку...
        - Лера, осторожнее! Слазь давай, ты ведь девочка...
        - Вот неугомонное дитя...

     Шум продолжал доноситься со всех сторон, но Сергей уже открыл глаза и не слушал его. Сознание ухватилось за что то, и он не мог понять, что именно. Еще несколько секунд Таланцев перебирал в памяти последнее, что он слышал, а потом едва не хлопнул себя по лбу и полез в задний карман джинсов. Небрежно свернутый листок с телефонами никуда не делся, только теперь Сергей понял, что это за Лера. Сделав еще одну затяжку, он щелчком выкинул остаток сигареты и кивнул другу.
        - Ну что, поехали?
        ГЛАВА 6.
        Глава 6.

     Утро началось рано и с пробежки. И не то, чтобы я, спозаранку, хотел этим заниматься - нет, нисколько. Зато одного хвостатого наглеца просто горел желанием наказать. Ну а как иначе, когда ты сладко спишь и пока не планируешь просыпаться, а чей то шершавый язык елозит по твоему лицу. Я сплю достаточно чутко, и в любой другой момент сразу бы отреагировал, но, видимо, подсознательное ощущение безопасности сыграло со мной злую шутку, и тархан успел хорошенько обслюнявить меня. До конца еще не проснувшись, но хорошо понимая всю глубину кощунства, совершенного химерой, я, вовсю матерясь, выбежал из пещеры вслед за зверем, умирая от желания его покарать. Только куда там. Арзас, не рискуя приближаться, черным метеором носился в отдалении, нарезая зигзаги и легко избегая моих атак, на плотность которых я не скупился.Конечно же никакого смертоубийства новоявленного друга не планировалось, но подпалить его длинный хвост было просто необходимо. Даже если тархан пострадает немного сильнее, чем планировал - ничего страшного, Листа быстро залечит болячки, поэтому то с одной руки, то с другой, я посылал в него
всевозможные заклинания, большую часть которых придумывал на ходу. То небольшой огненный шар, то воздушный серп, то иглу ледяную, то воздушную, пытался даже водным и воздушным бичом его достать - тщетно. Арзас благоразумно держался от меня метрах в двадцати пяти, что позволяло ему своевременно увиливать от атак, а плети, на таком расстоянии и экономном вливании маны, были не очень то и эффективны. Единственной моей, более или менее успешной атакой, стала воздушная стена, выйти из под удара которой зверь попросту не успел, но и она, из-за расстояния и скромного вложения маны, лишь на пару метров прокатила его назад, нанеся лишь моральные повреждения.
        - "Арзас, друг мой, ты не хочешь подойти ко мне поближе?" - вкрадчиво обратился я к тархану, попутно отмечая, что маны у меня осталось лишь треть. - "Поверь, лучше сейчас понести наказание, чем потом."
        - "Какое наказание? За что?" - почти искренне удивился зверь, - "Неужели только за то, что позволил себе проявить радость лицезрения друга?"
        - "Радость говоришь? А знаешь, я не совсем верно выразился, ДРУГ мой... Не наказание, нет, скорее ответное проявление радости. Так что не боись, иди ко мне - не трону тебя."
        - "Правда? А можно я подумаю? - с наигранной надеждой спросил тархан и сразу же продолжил, - "Я тут подумал... Нет, не подойду к тебе, ты что то нехорошее задумал, так что лучше погуляю немного до полудня, может остынешь, а то слишком бурно на дружеские шутихи реагируешь. Хотя, помнится, кто то говорил, что друзья могут и имеют право подшучивать друг над другом."

     Ну да, говорил. Я оглянулся назад, в сторону усмехающегося шамана и смеющейся Листы, и внезапно до меня дошло, что все это время обращался к стихиям не прибегая к помощи артефакта. Атрибут Защитника Ордена, забытый в утренней горячке, так и висел в ножнах у меня на поясе. Это что же получается, мне тархану благодарность объявить, за ускоренное развитие своих возможностей? А вот прямо сейчас и объявлю! И вытянув в сторону химеры правую руку, мысленно сформировал новое для себя заклинание.

     Ветвистая молния мгновенно преодолела расстояние между нами, связав мою ладонь и "задницу" тархана в одно целое. Арзас, жалобно заскулив, попытался рвануть в сторону, но молния, слабенькая кстати, повинуясь мысленному контролю, легко достала его и там. Поняв, что от моей атаки уйти не удастся, зверь максимально быстро дал дёру, разрывая дистанцию, и через пару секунд был вне досягаемости стихии воздуха. Остановился он метрах в двухстах от меня и издали послал обиженный возглас, на который я лишь усмехнулся.
        - "Давай уже, возвращайся. - ответил я и махнул рукой, - "Будем считать, что мы в расчете."

     Вразумительного ответа не последовало и я снова обернулся к гоблинам за спиной.
        - А вот теперь, доброго утра всем. Вам то чего не спится в такую рань?
        - Почему же рань. - возразил Криавилс, - Солнце уже успело взойти, просто еще не показалось из-за деревьев. К тому же на сегодня намечается важное дело, и нужно успеть все подготовить.
        - А Арзаз всей душой за это дело переживает и лично решил меня будить. - пробурчал я, всё ещё чувствуя на лице его слюни.
        - Не сердиться на него, Артиом, - подала голос Листа, - Он так не делатьбольше.
        - Да не сержусь уже. - успокоил  я защитницу, - Заслуженное "возмездие" он уже понес, так что со спокойной душой иду смывать с себя следы его радости.

     Озеро встретило меня бодрящей прохладой, смывшей не только засохшую слюну химеры на лице, но и остатки сонливости. Мелькнула мысль, не завалялся ли где у Криавилса бритвенный набор, иначе у меня лишь два варианта: отпускать бороду, либо приводить своё лицо в порядок ножом. Правда не уверен, что Рубец с энтузиазмом воспримет роль бритвы, и уж точно он не согласится на роль маникюрных ножниц, ибо мои ногти, как оказалось, тоже потихоньку растут. Пока плескался и приводит себя в порядок, солнце, о котором упоминал шаман, успело подняться над деревьями и осветить б?льшую часть долины. Его робкие и ласковые утренние лучи, мягко коснулись моего мокрого тела, помогая ему быстрее высохнуть, и уже минут через пять я натягивал на себя свой нехитрый гардероб.
        - "Я считаю это нечестным", - первое, что было услышано мной, вернувшись к Древу.
        - "Что именно, Арзас?" - уточнил я у тархана, первым встретивший меня у нашего временного лагеря. - "Кстати, как твой зад? Не болит больше?"
        - "Не болит." - буркнул тот, - "А не честно то, что ты пользуешься своей силой, против которой я не соперник."
        - "Не надо скромничать. У тебя, поначалу, очень даже неплохо получалось дразнить меня издалека. И потом, ты тоже пользовался своими возможностями: я сейчас говорю про твою скорость. Мне при всем желании тебя не догнать, и тебе это хорошо известно."

     Тархан обиженно засопел, хотя я прекрасно чувствовал отсутствие у него обиды, но против моего аргумента ничего не сказал.
        - "Ладно тебе, лохматый!" - рассмеялся я и потрепал зверя по загривку. - "Будем считать, что твоя попытка посчитаться со мной за вчерашнее купание, вышла лишь частично. Мог бы, правда, что другое придумать, менее гадкое."
        - "Ну, мог пару раз укусить тебя, " - с долей ехидства произнес Арзас, на что я только хмыкнул.

     Шаман с внучкой уже завтракали, и хотя мне самому есть еще не хотелось, от предложенного Листой горячего напитка не отказался. Химера, видимо тоже не голодная, разлеглась между мной и гоблой, обмотала вокруг себя хвост и молча уставилась на огонь.
        - Дед уже сказал тебе, что сегодня будем проводить ритуал? - спросил я непоседу, когда надоело слушать тишину.
        - Да, сказать.
        - И как? Справишься?
        - Вчера я не сделать, а теперь сделать. Но это все равно быть опасный.
        - Другого выхода нет, Листа. Слишком неясный противник этот тролль, чтобы рисковать нашими жизнями. К тому же я уверен, что ты справишься.
        - Нет, ты не понять. - замотала головой гобла, - Я сделать что нужно, это не быть трудно. Но трудно быть тебе.
        - А вот за это переживать не надо, потому что в себе я тоже уверен. - успокоил я её, хотя и догадывался, что мне придется не легко.
        - Мы знакомы не так давно, но и я уверен, что тебе по силам пройти ритуал. - высказал свое мнение старик, - Во время него тебе нужно будет стараться сохранить свою целостность и при этом удержаться на самом краю.
        - Ну, это мы проходили не раз.
        - Так и есть. Поэтому я и уверен, что ты выдержишь ритуал, иначе не согласился бы на его проведение.
        - А что по поводу хозяина леса скажешь? Его еще нет поблизости?
        - Пока не появлялся. Ты, кстати, и сам можешь обследовать окрестности.
        - В смысле - Пройтись по ним?
        - Нет конечно. - рассмеялся шаман. - Ты же стихийник, Артём, а во времена рассвета Империи маги-воздушники ценились как непревзойденные разведчики. Догадываешься, почему?
        - Воздух есть почти везде! - озарило меня понимание, - А кто может контролировать воздух - может  контролировать и пространство!
        - Именно так, но нельзя недооценивать и другие стихии. Полагаю, ты заметил, что у каждой из них, в зависимости от ситуации, есть свои плюсы и минусы. - Криавилс дождался моего кивка и продолжил, - И бывают случаи, когда маг-воздушник просто-навсего бесполезен как разведчик. И в такие моменты, наличие в отряде, скажем, мага земли, может стать очень полезным. Так что думай и учись, Артём, ибо узнать тебе предстоит многое.

     Мне вспомнилось вчерашнее мое купание в озере, когда я ощутил всю живность, находящуюся в нем. А ведь тысячу раз прав Криавилс, и владение стихиями это не только умение кидаться молниями и ставить перед собой воздушную преграду. Шире надо мыслить Артёмка, шире.
        - И как далеко могли "заглядывать" маги Империи? - решил уточнить я.
        - Ну, тут всё зависит от возможностей самого мага. Тебе конечно не известно, но есть минимальное базовое значение "1 метр за уровень", и оно справедливо для любого направления в магии. Но помимо него существует и индивидуальная особенность каждого мага, которая открывается при ритуале инициации. Этот ритуал подобен тому, в котором участвовала вчера Листоглаза, но со своими небольшими отличиями. Наиболее сильные маги могли контролировать до трехсот метров пространства вокруг себя, либо - удваивая это расстояние, до шестисот метров перед собой.
        - Но ведь этого не хватит чтобы даже за озеро "заглянуть", а ты про лес говоришь. Там же около километра.
        - Так то маги Империи, Артём, которые, при всем их умении и мастерстве, всё же были далеки от возможностей магов Ордена.
        - Мне всегда казалось, что это одни и те же люди. Вернее, одни и те же разумные.
        - Нет, это не так. Магом Империи мог стать любой разумный, у которого обнаруживался дар, а магом Ордена становился лишь тот, кто способен был пройти особый ритуал инициации силы в Храме Единого. И они не подчинялись никому, кроме Совета Семи.
        - Совет Семи? - мне вспомнилось письмо, найденное в останках Торуса, еще там, на островке. О боже, впечатление, будто это было вечность назад. Так вот, в том письме покойный легионер тоже упоминал какой то совет. Высокий, если мне не изменяет память. Интересно, это разные инстанции? О чем я и спросил шамана.
        - Не буду спрашивать, откуда тебе о нем известно, но однозначного ответа на твой вопрос нету, и в двух словах я тоже не смогу тебе всё пояснить.
        - Так давай не в двух словах, Криавилс, думаю ничего не случится, если мы чуть дольше посидим. - предложил я, и сделал очередной глоток отвара.
        - Изначально, когда Империи еще не было и в помине, - начал шаман, - У острова был лишь один правитель, Совет же Семи - правил только самим Орденом, и в политику старался не лезть, ограничиваясь, если попросят, лишь редкими советами. Вмешиваться в дела Костаса, Орден позволял себе лишь в одном случае - когда правление господ начинает приносить вред.
        - То есть, фактически, островом правил Орден.
        - Нет, Орден скорее являлся эдаким ограничивающим элементом, проявляющим себя в особо смутные времена. Маленькая страна была вольна развиваться так, как ей угодно, вольна сама принимать решения и нести за них ответственность, и за всю недолгую историю Костаса, Орден вмешивался в дела правления всего один раз.
        - Ну не знаю, Криавилс. - с сомнением произнес я, положив на землю пустую чашу. - Не так уж и сложно править престолом, зная, что в случае чего твою спину всегда прикроет добрый Орден и исправит все ошибки.
        - А с чего ты взял, что Орден был добрым? - ухмыльнулся шаман и протянул свою чашу Листе. - Внученька, налей и своему старику своего чудесного напитка.

     Внученька, внимательно слушавшая наш разговор, встрепенулась и, подобно бармену-профессионалу, быстро исполнила просьбу своего дедушки. Кстати настой, на этот раз, был немного другим и по вкусу и эффекту. Если раньше гобла делала упор на выносливость, то сейчас, выпитая мной чаша, давала двадцать процентов прироста к регенерации маны на шесть часов. И что то мне подсказывает, что подобный напиток, среди игроков Авалара, пользовался бы немалым спросом, а мы тут его на завтрак пьем, как простой чай.
        - Ты несомненно прав в том, что имея за спиной такого явного сторонника, можно совершать ошибки, правя, как твоей душе угодно. Но не так все просто. Тот единственный раз, когда Орден вмешался в дела правления, как раз и послужил новым витком развития Костаса. В те времена Орден подчеркнуто сторонился политики, лишь обозначив для населения основные условия жизни и необременительные правила. Но однажды, сын одного из тогдашних правителей Костаса решил, что без рабства и угнетения не добиться безоговорочного повиновения от простых разумных, и всего за пару лет погрузил остров в пучину крови и жесткости. Тирания молодого правителя, которого история запомнила как Парвус, продолжалась ровно до тех пор, пока он, то ли по глупости, то ли от осознания собственного величия, не решился подмять под себя заодно и Орден. Надо сказать, что Орден до Империи, и Орден в его времена - совершенно разные понятия. Ранний Орден больше напоминал закрытый монастырь, и члены его, без надобности старались не контактировать с другими разумными. Население же, хоть и уважало орденцев, но, как силу, по настоящему всерьез не
воспринимало, ввиду их явной малочисленности и подчеркнутой неагрессивности. Как рассказывал дед, их даже считали тихими фанатиками неизвестного бога, и старались держаться от них подальше. Нет, дурней, пытавшихся время от времени задирать его членов, всегда хватало, но, как правило, ничем хорошим это не кончалось: глупцы были либо, без затей биты, либо, так же без затей убиты. За орденцами просто закрепилась слава опасных противников, только и всего. Но из-за того, что народ об Ордене ничего не знал, он начал выдумывать "правдивые" истории про него, в которые потом сам же и уверовал. И одна из этих историй, рассказывала о бесчисленных сокровищах, долгие века собираемые орденцами у себя в закромах, и которыми, по мнению Парвуса, должен владеть именно он. К цитадели Ордена, правитель отправил чуть более, чем тысячу воинов, среди которых было немало магов. Он вполне закономерно считал, что этого вполне достаточно для неполных полутора сотен разумных, какими бы хорошими бойцами они не были. Предполагалась длительная осада, в исходе которой, впрочем, никто из стоящих во главе войска лордов не сомневался.
Но вместо того, чтобы отсиживаться за стенами своей крепости, навстречу врагам вышло несколько десятков человек, у которых в руках не было даже намека на оружие, и предвкушая легкую победу, командующий приказал атаковать их.

     Шаман прервал свой рассказ и сделал пару больших глотков горячего напитка, совершенно не смущаясь его температуры. Я молча ждал продолжения, которое не заставило себя долго ждать.
        - Всё закончилось быстро. Жители Костаса, как оказалось, знали про Орден еще меньше, чем думали, считая тех пусть великолепными, но воинами, и никак не ожидали встретить магов такой силы. Те немногие, кто успел среагировать и быстро сбежать с поля бойни, утверждали, что одним единственным слитным ударом, орденцы уничтожили около половины войска, а у другой половины осталась лишь одна мысль - оказаться как можно дальше от столь страшного врага. Орденцы не щадили никого, убивая всех, до кого могли дотянуться заклинанием той или иной школы, и спустя минут двадцать, в живых никого не осталось, кроме тех, кто успел проявить расторопность и сбежать.Но на этом ничего не закончилось, наоборот - это побоище, а по другому то, что произошло не назвать, послужило началом конца прежнего Костаса. В течении одной седьмицы после этого, Орден уничтожил всех господ, поддерживающих кровавое правление на острове, вместе с самим правителем. Никакого судилища, положенного лицам королевской крови, никакого приговора и торжественной казни короля не было: Парвуса, подобно мешку с соломой, просто выбросили через окно. И
все то время, пока знатных вельмож, подобно ягнятам, вырезали по всему Костасу, жители с тревогой ожидали еще более худшей жизни, чем была до этого, ибо Орден предстал перед ними в новом, несколько пугающем свете. Но вместо того, чтобы взять власть в свои руки, орденцы возвели на престол нового правителя, малоизвестного лорда, которому право на лен вручил отец предыдущего правителя. Коронация была настолько быстрой и будничной, что островитяне не сразу осознали смену власти и перемены, пришедшие с ней.

     Криавилс вновь прервался на очередные пару глотков настоя, а я, воспользовавшись паузой, решил прояснить один каверзный момент.
        - А почему Орден с самого начала не надавал по рукам этому самому Парвусу? Для чего нужно было ждать почти два года и смотреть, как страдает население острова, когда всего этого можно было избежать?

     Шаман опустил свою пиалу и на секунду задумался.
        - Вместо ответа, я задам тебе встречный вопрос - а зачем ему это?

     Я даже не нашел, что ответить. В голову лезли лозунги, типа "защитить слабых и обездоленных", "торжество справедливости", даже "добро побеждает зло" вспомнилось, но все они были отметены в сторону, когда осознал значение его фразы - А ЗАЧЕМ?
        - Они выжидали. - высказал я свою догадку гоблину, и тот кивнул.
        - Так и есть, выжидали. Это кстати, к вопросу о доброте Ордена. Нет, его члены не были жестокими и бессердечными убийцами, как тебе может показаться, наоборот - окружающие всегда считали их добродетельными, но когда того требовали обстоятельства, орденцы становились жесткими и расчетливыми. И оглядываясь назад, становится понятно, что они на самом деле выжидали момент, когда жители Костаса станут на грани отчаяния, и когда правитель самонадеянно нападет на Орден первым. И вовсе не для того, чтобы предстать в образе спасителя, а чтобы было легче осуществить задуманное.
        - И что же было ими задумано такого, что стоило подобных жертв?
        - Создание Империи Костас. - коротко ответил шаман.

     Ну что же, надо признать, в этом был смысл, ибо всем известна истина - лучше построить заново, нежели переделывать существующее, и империи не будут исключением. При перестройке любой государственной структуры, неизбежно найдутся недовольные, а это вполне может повлечь за собой массовые недовольства. Примером этому служат смутные перестроечные времена России, в конце прошлого тысячелетия.
        - Конечно, это произошло не сразу, - продолжал между тем старик, - Но первый шаг к величию уже был сделан.Вторым шагом стало лишение правителя абсолютной власти, когда в чертогах нового короля появился Зал Советов, названный Высоким. В него, помимо правителя, входило двенадцать разумных, среди которых, теперь, находился и член Ордена. Подобное нисколько не умаляло авторитет правителя, ибо эти двенадцать, в первую очередь, являлись его советниками, но помимо этого - они имели право возразить ему, если решение его будет сомнительным. Кроме того, каждый из советников, отвечал за определенную область развития острова, от ремесленного до воинского. Здесь надо заметить, что изменения коснулись не только жизни населения, но и самого Ордена. Из затворников, которых раньше больше сторонились, они превратились в уважаемых всеми островитянами разумных, которых старались везде приветствовать. Орденцы внезапно ощутили на себе благожелательность большей части населения Костаса, и возможно именно это послужило причиной последующих изменений. Повсеместно, во всех крупных поселениях, стали открываться школы, в
которых изучать грамоту могли все желающие. Количество желающих обеспечили достаточно просто: всем родителям, чьи дети пройдут обучение, из казны выплачивалось десять серебряных монет, что для половины населения - вполне себе сумма. О дворянах и аристократах речи нет, ибо их дети всегда получали образование.
        - Секундочку, Криавилс, - прервал я гоблина, - Раз уж речь зашла о деньгах, не мог бы мне пояснить их стоимость и соотношение.
        - Со - от - но - ше - ние... - медленно повторил старик и хмыкнул, - Я так понимаю, что это слово означает стоимость одних монет, относительно других.
        - Так и есть. - коротко ответил я, на что шаман только вздохнул.
        - Умеете вы, иные, подобрать одно правильное слово, вместо нескольких. Впрочем, я это уже говорил. Что касается соот-но-шения, то тут, все просто: один золотой равен двадцати серебряным монетам, а одна серебряная монета - восьмидесяти медным. для совсем мелких расчетов существует еще полмедяка, но думаю, с его ценностью и так все понятно.
        - Ну да, понятно. - произнес я, подсчитывая, сколько медяков в одном золотом.

     Никогда не считал себя знатоком в этом вопросе, но даже мне было известно, что в среднем, золотые монеты на Земле, весили 8-10 грамм. Бывали, конечно и больше, но это скорее редкость, нежели правило. Про соотношение утверждать не буду, так как оно постоянно колебалось, и в довольно широких пределах, но, опять же, в среднем было один грамм золота к двадцати граммам серебра. И если исходить из этих средних значений, при условии, что и медяк весит около десяти грамм, то на один золотой можно купить 16 килограмм медных монет. Жесть. Здесь просто необходимо изобрести безналичный расчет. Хотя чего это я... Это игра, и вряд ли игроки таскают с собой подобный груз. О чем я и спросил гоблина.
        - Да в общем то ты прав, - ответил тот, - На Аваларе довольно развитая система банков, и даже уличные попрошайки стремятся ею пользоваться. Кроме того, бывают случаи, когда наличность необходима в больших количествах, и вместо того, чтобы носить с собой сотни или тысячи золотых, используют особые монеты с драгоценными камнями, которые можно обменять там же в банке.
        - С этим вроде всё ясно, а что скажешь про стоимость?
        - С этим немного сложнее, потому как в разных уголках мира и цены разные. На Костасе, например, в недорогой едальне можно вполне сытно поесть за пяток медных монет. Хороший конь тебе обойдется в пару десятков золотых, и еще сбруя к нему в половину этой суммы. Какой-нибудь плохонький меч можно приобрести за 15 сребрушек, а клинок, достойный рыцаря, может и сотню золотых стоить. Полный латный доспех, к которому приложил руку мастер, будет стоить пару сотен золотых, а легкую кожаную защиту и за пятнадцать монет можно найти. Но это все амуниция и оружие, продукты и большинство услуг стоят недорого, и десять серебряных, для многих, ощутимая сумма. Тем более, что обучение грамоте и счету идет в течении года по паре-тройке часов в день, что вполне терпимо для крестьян.
        - Ладно, ценовую политику более или менее тоже уяснил, - сказал я, но в уме сделал зарубку, прояснить этот вопрос в населенном пункте. - Давай дальше про Орден.
        - На чём это я... ах да... На школах Орден не остановился и постепенно, через Высокий Совет и нового правителя, наводил порядок на всём острове, создавая основу для новых изменений. Были созданы новые условия для ремёсел и крестьянского труда, которые позволили значительно повысить качество и снизить цены на товары. Заново создалась армия, поделившись на основное воинство и на королевскую гвардию. Были приглашены из-за моря мастера-корабелы, взявшиеся обучать наиболее одаренных своему ремеслу. В главном городе острова, Миране, была открыта первая, в истории Костаса , школа магии... В общем, многое было сделано, но наиболее удивительной переменой в жизни Костаса стало то, что Орден объявил набор в свои ряды.

     Гоблин в очередной раз сделал паузу, в три глотка осушил свою чашу до дна, и вытерев тыльной стороной ладони губы, продолжил.
        - Это началось спустя 12 лет, после коронации нового правителя. Орденцы ходили по всем поселениям, и крупным и мелким, в поисках тех, в ком имелись нужные задатки и качества, но не смотря на то, что многие горели желанием вступить в Орден, не каждому это было дано. Со всего острова, ищущих смогли заинтересовать лишь неполные четыре сотни разумных, из которых пройти испытание смогло меньше половины, и каждому из них был уготован свой путь познания силы.

     Шаман рассказывал так, словно сам жил в те далекие времена, и я, в принципе, с удовольствием его слушал, но в какой то момент меня осенил один вопрос.
        - Слушай, Криавилс, - вклинился я в очередную его паузу, - Мне на самом деле все это интересно, но ты так и не ответил на мой вопрос про Совет Семи и Высокий Совет.

     Гоблин хмыкнул и как то по хитрому посмотрел на меня.
        - Сам ведь согласился на длинный ответ. Впрочем, я практически подошел к сути, и если не передумал, могу закончить. - ответил тот, и после моего неопределенного движения кистью, продолжил. - В общем, если опустить все подробности, Орден начал расширяться, обучая не только воинов и магов, но и ремесленников. Именно тогда народ узнал, что орденцы это не только маги и воины, но и мастера-ювелиры, и кузнецы, и артефакторы, и даже искусные повара. Прошло еще пару десяток лет, и Костас был уже совсем не тот, что был раньше. Население сплотилось и мало напоминало ту разномастную толпу, которой была раньше. Ремесленники всех мастей достигли такого мастерства, что купцы сами стали приплывать на Костас за товаром, что сильно укрепило экономику, и подняло отношения с ближайшими соседями на новый уровень. А за безопасность и спокойствие острова, отвечали две силы - армия и Орден. Многое изменилось, но не хватало самой малости - того, что стало бы венцом пути, по которому шел Орден вместе с Высоким Советом. И через несколько лет, незадолго до смерти старого короля, который, кстати, показал себя как мудрый и
справедливый правитель, Костас провозгласил себя Империей. Как я упоминал раньше, никто из правителей соседних стран не воспринял этот факт всерьёз, ибо назваться Империей дело не хитрое, гораздо сложнее доказать всем, что маленький остров достоин так величаться. И Костас это доказал всем: и тем, с какой гордостью его жители называли себя имперцами, и тем, каких высот достигли его мастера, и богатством, которого Империя достигла за время своего существования, и даже тем, как страшно она отомстила своим врагам, опустошив полностью их каганаты. И до сих пор, я то знаю, в разных уголках мира хранят вещи и артефакты Имперской эпохи, и сожалеют, что её больше нет.

     Я не выдержал и тихонько начал смеяться, чем вызвал недоумение Листы, но не Криавилса. Старик правильно понял причину моей тихой истерики и широко улыбнувшись, добавил.
        - Что же касается именно твоего вопроса, то тут все просто. Вот две мои руки. Не смотря на то, что каждой из них отведена своя собственная роль, мне гораздо удобнее что либо делать двумя руками, но если разобраться то это просто ЛЕВАЯ РУКА и ПРАВАЯ РУКА. Так и оба Совета - каждый из них исполнял свою роль, добиваясь процветания Империи, но оставаясь при этом отдельными символами власти.
        - Я заметил, что ты правша, то есть основная рука у тебя правая.
        - Правой рукой в Империи был Высокий Совет, или, как его еще называли, Совет Мудрых, но это нисколько не умоляло значимость Совета Семи. Насколько мне понятно, Орден сознательно предпочел такую роль. Я ответил на твой вопрос?
        - Ответил. - согласился я, - Только перед этим едва не поведал мне полные хроники Империи.
        - Знаю. - отмахнулся гоблин, - Просто ты ни разу не спрашивал меня об Ордене, и я решил хоть в малой мере это исправить. Конечно и мне мало что про него известно, но даже того что знаю, достаточно для понимания - Орден на Костасе, всего лишь небольшая грань тайны, которую хранит Авалар. Да что далеко ходить: даже название нашего мира происходит от языка, который на Костасе называют Орденским.

     Я заинтересованно посмотрел на шамана. С момента, как Вершитель поведал мне историю своего появления в этом мире, а конкретно - на этом острове, меня не покидала мысль, что всё происходящее вокруг меня не случайность. Невозможность выйти в реал, некий таинственный каменный круг в горах, загадочный Орден, который мне пророчат возродить, и который, как теперь выясняется, ещё и к названию этого мира приложил руку. Нет, понятно, что к названию, на самом деле, руку приложил РосВирт, но от этого ситуация становится ещё более запутанной.Судите сами: РосВирт создает виртуальный мир и называет его Авалар. На просторах этого мира есть остров Костас, у берегов которого бросает якорь судно работорговцев, и на котором меня убивают. На этом же острове, неведомо каким образом, обнаруживается межмировой портал, через который проникает иная сущность, которая, в свою очередь, возвращает к жизни вашего покорного слугу.  И все на том же острове, когда то существовал загадочный Орден, который мне пророчат возродить, и который, как оказывается, имеет отношение к Авалару в общем. Я конечно не знаменитый сыщик с Бейкер
Стрит, но даже мне видна определенная взаимосвязь событий.
        - Я правильно тебя понял? - решил уточнить я, - Этот мир Аваларом назвал Орден?
        - Да откуда мне знать, кто его так назвал. - пожал плечами гоблин, - Я лишь сказал, что Авалар это слово на орденском языке, которому меня немного обучил дед.
        - И оно что тоозначает?
        - Все слова что то да означают. Авалар же происходит от слова "ВАЛАРИС", что значит "ТВОРИТЬ". И соответственно, Авалар переводится, как...
        - Сотворить? - закончил я за шамана, на что тот покачал головой, мол не угадал, и после короткой паузы произнёс:
        - Переводится, как "СОТВОРЁННЫЙ".Впрочем, в скором времени ты усвоишь все мои знания и об Империи, и об Ордене, и нудное бормотание старого гоблина можно будет уже не слушать.
        - Ты не быть старый. - возразила внезапно Листа, внимательно слушавшая нас.
        - Значит с тем, что я нудный, ты все таки согласна, внучка? - ухмыльнулся Криавилс, заставив гоблу "покраснеть".
        - Ладно. - шаман хлопнул ладонями по коленям и поднялся с земли, - Мы и правда засиделись, а нужно еще успеть все подготовить к ритуалу, так что покину вас на некоторое время.
        - Ты вообще надолго? - спросил я его.
        - Думаю на пару-тройку часов, не больше. Даже если задержусь, к полудню точно вернусь.
        Какое то время я еще смотрел в спину удаляющегося в сторону леса гоблина, пока не решил заняться своими делами. Мне хотелось опробовать то, о чем говорил шаман, а именно научиться контролировать округу при помощи стихии воздуха. Для экспериментов, я отошел немного в сторону от входа в пещеру, так как Листа тоже занялась чем то похожим на целительские тренировки, и мешать ей не хотелось. Какое время я сидел, пытаясь сообразить, как правильнее будет сделать задуманное, но потом плюнул, и,закрыв глаза, просто открылся Воздуху. Слияние произошло, если и не мгновенно, то достаточно быстро. Удивительно, но не смотря на постоянное обращение к этой стихии, мне не приходило в голову раскрыться и впустить её в себя, как это проделал со стихией Воды вчера.И сейчас я чувствовал окружающее пространство так же, как вчера озеро, и это было не менее восхитительно. И именно потому, что ощущения были знакомы, мне не составили труда дальнейшие действия.

     Я начал расширять свою область восприятия, постепенно, метр за метром, отдаляясь "взором" от места своего пребывания. Мне ничего не было видно сквозь закрытые глаза, но окружающее пространство щедро делилось мельчайшими деталями, мгновенно складываясь в общую картину мира. Ей конечно не доставало красок, от чего всё видимое напоминало карандашный набросок, но зато он был достаточно четким, чтобы различить даже отдельную травинку под ногами. Вода, например, не давала такой возможности, и пространство через неё было хоть и хорошо различимо, но до детализации Воздуха определенно не дотягивает. Единственное, что было общим у обоих стихий, они давали достаточно четкое представление о направлении и расстоянии, на котором находится тот или иной объект. Все мы вблизи можем на глаз определить, что соседний дом стоит где то в пятидесяти метрах, и не важно что там всего сорок метров может оказаться, или наоборот, все шестьдесят. Сейчас же, я, каким то образом понимал, что  до исполинского ствола Меллоурна, находящегося за спиной, было ровно три с четвертью метра, до входа в нашу "пещеру" -двадцать с
копейками метров, а до Листоглазы, только что появившейся на моем "радаре", без малого двадцать шесть метров. Ради интереса я немного "покрутился" вокруг гоблы, но, судя по отсутствию какой либо реакции с её стороны, моё присутствие осталось незамеченным. А потом, не смотря на то, что это был далеко не предел моих возможностей, мне пришлось разорвать контакт со стихией.
        Проблема состояла в ощутимом, для меня лично, расходе маны, которая так и не восполнилась до конца после утренней "охоты" на химеру, а сейчас её осталось и вовсе процентов двадцать. Пришлось хорошенько поразмыслить над тем, как быть дальше, так как и ежу понятно, что на дальнейшие эксперименты моих ресурсов никак не хватит. И наличие у меня двух склянок с зельем, способных восстановить 70% моего бара, абсолютно нерешает проблему. Да с чего вообще Криавилс решил, что в моих силах обследовать окрестности? С другой стороны, шаман еще ни разу не был уличен в распространении ложных сведений, и значит это действительно в моих силах, нужно только понять, как.

     Перво-наперво нужно узнать, от чего именно зависит расход маны: от площади покрытия заклинания в секунду, или только от времени его использования. По логике она должна расходоваться на каждый дополнительный метр увеличения, но тогда запас её должен быть поистине чудовищным и ни в какие рамки не лезущим. Так, получается, что у имперского мага, способного охватить трёхсотметровый круг, даже при расходе в одну единицу на квадратный метр, запас маны должен быть более полумиллиона единиц. И это лишь в первую секунду его активации. Нет, слишком нереально. К тому же, при таких условиях, мои неполные 300 единиц маны не покрыли бы и десяти метров вокруг меня, а это означает, что скорее всего, расход её идет посекундный. И следующий эксперимент, обнуливший всю ману и едва не вскипятивший мне мозги, подтвердил мои предположения.
        Я уже понял, что могу сознательно контролировать размер области восприятия, и этой особенностью умения решил воспользоваться. Немного поёрзав, поймал наиболее удобное положение для своего тела, закрыл глаза и дав ментальную команду стихии развернуться на полную, принялся считать. Я пришёл в себя через десять секунд, лежащий на боку, стонущий, и с пухнущей во все стороны головой. Впрочем, неприятные ощущения быстро проходили, и уже через полминуты от них не осталось и следа и я смог принять прежнее положение. Черт, даже кровь носом пошла. Ну что же, подведем итоги нашей выходки и начнем, пожалуй, с минусов. Вернее минус пока могу озвучить только один - лавина информации, которая стала поступать со всех сторон, и которой мой мозг едва не подавился. Каждая пролетающая мимо птаха, каждый кустик, и даже каждый падающий с Древа листик, становился частью такого потока, получаемого мной, что удивительно, как я вообще рассудок сохранил. Когда я постепенно расширял область восприятия, мое сознание успевало подстраиваться под объем информации, а сейчас у меня не было такой возможности. Интересно, что бы со
мной было, исполни я такой фокус в лесном массиве? Подозреваю, что одной кровью из носа не обошлось бы. И на будущее подобный фактор нужно будет учитывать.

     Теперь о плюсах моей выходки - их два. Первый: мне стал известен приблизительный расход маны, и он, как и подозревал, не зависит от площади покрытия заклинания. Единственное, в первую секунду  активации остаток маны просел на треть, остального же хватило секунд на десять, посему буду считать, что для активации необходимо 15-20 единиц маны, а на поддержание 3-5 единиц. Не знаю, что там с другими стихиями, но думаю, что цифры будут такими же. И ещё вопрос: это у всех магов Ордена такой расход, или только у меня. Вторым плюсом стало то, что мне теперь известен максимальный радиус действия заклинания, а это, ни много ни мало, 652 метра. Я радостно потер ладони. Этого конечно не хватит чтобы "добыть" до леса, но Криавилс вроде говорил о двух формах заклинания, значит будем испытывать вторую, и достав одну из склянок с маной, опрокинул её в себя.

     Я впервые попробовал такой эликсир и скажу одно - разница с ягодами восстановления, в частности с силаном, разительная. Последний, не смотря отличался приемлемый вкус, было достаточно тяжело есть из-за сильного вяжущего эффекта. А вот зелье маны напоминало обычный сироп от кашля, такой же тягучий, сладковатый и с легким напоминанием того, что принимаешь лекарство. Практически мгновенно запас маны  восполнился до 70%, и удовлетворенно крякнув, я убрал пустой флакон в карман. Ну что же, продолжим эксперимент. Я вновь уселся поудобнее, закрыл глаза, и приготовившись к неприятным ощущениям, дал мысленную команду стихии сформировать максимально узкий "луч" на максимальную его дальность.  Перед моим внутренним взором пролегла метровая полоса контролируемой стихии, конец которой обрывался за пределами кромки леса, на расстоянии 1304 метра. Всё правильно, дальность "луча" удваивается, как и говорил Криавилс. Вот только не смотря на мои приготовления, объем хлынувшей в мозг информации доставил мне несколько неприятных секунд, и я едва не разорвал связь со стихией. К счастью, этого делать не пришлось, так
как, по видимому, моё сознание смогло справиться с этим потоком, и не теряя времени, заставил "луч-радар" неспешно описывать круг по часовой стрелке. Но стоило "лучу" начать двигаться, как вновь нахлынули неприятные ощущения, полностью связанные с "обработкой поступающих данных". Это единственное знакомое мне словосочетание, которым можно обозвать процесс фиксирования и слежения объектов, попавших либо выпавших из зоны контроля стихии.
        Первой моей реакцией было - жестко отфильтровать поступающие данные, настроившись на поиск крупного объекта, каковым является тролль, но появилась уверенность, что это будет неверным решением. А потом меня посетила другая мысль. Мне вспомнилась фраза - "не можешь изменить ситуацию, измени своё отношение к ней", и ненадолго зависнув, так и поступил. Достаточно было вспомнить, как именно мы получаем информацию, когда осматриваем окрестности своими глазами. Мозг просто охватывает картинку целиком, со всем, что в неё попадает, и реагирует, лишь когда что то выбивается из общего фона. После этого мне сразу стало легче, и когда дискомфортные ощущения пропали полностью, я решил увеличить скорость движения луча, но не успел ­- закончилась мана.

     Вот так всегда, на самом интересном месте. Так никаких ресурсов не напасешься. С другой стороны, вполне логично, ведь говоря о сильнейших магах Империи, Криавилс определенно имел в виду магов высокого уровня, которые имеют немалый запас маны, не говоря о её регенерации. И думаю, то же самое относится и к магам Ордена. Я же, со своим скромным 42 уровнем и с запасом маны в 268 единиц, явно не вписываюсь в эту категорию. Ну что же, пока будем пользоваться тем, что есть, но со временем необходимо будет исправить этот недостаток. И опрокинул вторую и последнюю склянку с маной в себя.

     Но прежде, чем снова с головой погрузиться в стихию Воздуха, я решил сделать кое какие расчеты, чтобы избежать неожиданностей. Итак: 70% от моего бара это почти 190 единиц маны, из них, будем считать, 20 единиц уйдет на активацию стихии и останется 170 единиц, которых хватит на 34 секунды активности "луча-радара", при расходе 5 единиц в секунду. М-да, не густо. За такой короткий промежуток времени, я никак не успею осмотреть окрестности леса, либо успею, но на такой скорости, что вряд ли хоть что-нибудь различу. С другой стороны, если не акцентировать свое внимание ни на чем постороннем, а сосредоточиться лишь на крупных объектах, то это не такая уж и большая проблема. С какой там скоростью должен двигаться мой радар, чтобы покрыть три километра за полминуты? Что то около ста метров в секунду? Остается лишь проверить свою теорию на практике. На всякий случай похлопал себя по карманам, но, как и ожидалось, ни ягод силана, ни чего то иного в них не было, что впрочем я и так знал. Вот он минус владения артефактом, подобным атрибуту Ордена - ты настолько быстро привыкаешь к восполнению ресурсов в
бою, что перестаешь прибегать к помощи сторонних средств их восстановления. В принципе, с этой целью и таскал с собой эти два фиала маны, типа на всякий случай, только теперь и их нет. Ладно, вечерком придется озадачить гранд-мастера  алхимии этим вопросом, пускай наварит  их  с запасом, чтобы было чем практиковаться в магии.

     А потом меня посетила еще одна мысль: что если мой "радар" сделать не только максимально дальним, но, при этом, и максимально широким. В теории, это должно дать мне немного больше времени для обработки поступающих данных, чем при метровой ширины луче. Достаточно просто представить, каково это осматривать окрестности через узенькую щель, когда взгляд толком не успевает цепляться за объекты, и через широкую, когда ничего не мешает воспринимать пространство двумя глазами. И больше  не затягивая, я закрыл эти самые глаза и сформировал своё намерение. Стихия, как и в предыдущий раз, вытянулась на 1304 метра, а вот ширина её изменилась, остановившись на отметке 65 метров с копейками. Почему именно такая ширина, я сказать не мог, но это однозначно больше того, на  что рассчитывал изначально. Еще одна команда, и мой радар начинает описывать окружность с запланированной скоростью, и сразу же становится ясно, насколько удачна моя идея. Даже при скорости 100 метров в секунду, моё сознание успевало проанализировать всё, что попадало в зону действия стихии, хотя первый десяток секунд было нелегко. Но потом,
видимо подстегнутая новыми темпами, скорость восприятия увеличилась сама собой, позволяя более внимательно "осматривать" окрестности. Стоит пояснить, что смотреть глазами и смотреть внутренним взором -совершенно разные вещи. Во втором случае, твоё сознание находится везде, на каждом квадратном метре охваченной тобой площади, и зависит только от твоего восприятия, какой уровень детализации будет при этом. Маны хватило почти на оборот с четвертью моего радара, за которые, с уверенностью могу сказать, никаких троллей обнаружено не было. Зато другою, различного рода живностью, близлежащие окрестности леса просто кишели, и даже возникло желание прихватить Арзаса и слегка проредить их поголовье. Кроме того, на радаре засветился Криавилс, как раз пересекавший границу леса - и когда только успел добраться, а еще на старость и немощность жалуется, хитрец.

     Решив, что основные моменты для меня стали понятны, а большее мне будет доступно только восполнения маны, я перешёл к утренней разминке, а после, к тренировке с оружием, упор в которой делал на двурукий бой. На самосовершенствование тоже потратил около часа времени, и лишь под конец у меня стало хоть что то получаться. Мне почему то вспомнилась фраза Саныча - "не надо стараться ударить, надо просто ударить", после которой у меня словно что то переключилось в сознании, заставив, на мгновение, его раздвоиться. И хотя до мастерства в этом плане мне ещё ой как далеко, возможно даже недосягаемо, ибо двурукий боец это тебе не хухры-мухры, но первый шаг всё же был сделан. Еще полчаса ушли на второе, за сегодняшнее утро, купание в озере, и только потом, с глубоким чувством удовлетворения, направился к нашей стоянке. По пути отметил, что скоро наступит полдень, и возможно Криавилс, за время моего короткого отсутствия, успел вернуться из леса, но приблизившись к пещере, увидел только тархана и Листу. При чём гобла совершала странные взмахи руками и ногами, делала непонятные выпады и приседания, и
передвигалась по земле какими то пьяными зигзагами. Первой мыслью было, что это какой то шаманский танец, которому старик обучил внучку, но немного понаблюдав за движениями, у меня едва не случилась истерика. Лишь огромным усилием воли я смог сдержать рвущийся наружу хохот, так как Листа была последним чело... хмм... последним гоблином, которого хотел бы обидеть.
        - Ты не совсем правильно делаешь, - подал я голос, не в силах больше смотреть на это, - Если хочешь, могу показать, как правильно.

     Мелкая явно не ожидала, что кто то станет свидетелем её попыток повторить мою утреннюю разминку, и потому, в очередной раз, "покраснела". Но надо признать, что раздумывала она недолго, через несколько секунд опомнилась и закивала головой.
        - Ну тогда, первое, что ты должна уяснить, что основа этого комплекса, это дыхание. - сразу взял быка за рога я, - Оно может быть где то быстрым, где то медленным, где то глубоким, а где то не очень, но оно никогда не должно сбиваться с определенного ритма. И весь секрет в том, что ритм и дыхание ты задаешь сама, так, как чувствуешь внутри, но чтобы задать их, необходимо правильно двигаться. Смотри внимательно...

     Листа оказалась ученицей хоть и не великих талантов, но зато упёртой и внимательной к деталям. Именно благодаря своей внимательности она замечала те моменты, на которые я, возможно в силу привычки, не акцентировал внимания, и я в который раз понял смысл фразы, что не каждый способен быть учителем. Учитель, не важно чего, это человек особого таланта, который напрочь у меня отсутствовал, и то, на что сенсей потратил бы несколько слов и пару движений, я объяснял гораздо больше времени, и все равно оставались вопросы. Незаметно пролетел ещё один час, за который гобла, с горем пополам, успела заучить всю последовательность движений разминочного комплекса, так сказать базу, которую она будет подгонять потом под себя, если конечно не забросит это дело. А Криавилс всё не возвращался.
        Время переживать, конечно, еще настало, но тревожные мысли уже начали проскакивать в голове, и это напомнило мне об одном важном моменте, вернее об его отсутствии.
        - Листа, у тебя случайно нет ягод силана? - спросил я гоблу, - А то зелья пришлось потратить.
        - Быть конечно. - ответила та, и щедро отсыпала мне ягод в протянутую ладонь.
        - Спасибо. - поблагодарил я, но мелкая лишь отмахнулась, мол ерунда.

     Минус этих ягод, как я уже упоминал, был в том, что их невозможно есть, что сильно нивелировало их десятипроцентное восстановления маны. Внешне и по вкусу они напоминали ягоды терна, вот только вяжущий эффект был несравнимо сильнее, нежели у последней, и пока его прожуешь, всю полость рта сводит словно уколом новокаина, и с каждой ягодой это впечатление лишь усиливается. С другой стороны, за доступность и за величину эффекта нужно платить, и эта цена не самая высокая. Но на третьей ягоде я сдался, не в силах больше терпеть ощущение набитого песком рта. Мелькнула мысль, что Листе они тоже не по нраву, потому и отсыпала их целую горсть, но быстро отогнал её, посчитав далекой от правды.
        - Один раз я тоже хотеть узнать, как много я есть ягода силан, - раздался голос наблюдавшей за мной гоблы, - Но получиться только хорт... эмм... четыре штука.
        - Четыре ягоды? Интересно, каким образом? Тут от трёх уже, великая пустыня образовалась во рту.
        - Да, силан трудный ягода. - согласилась Листа, - Но быть другие, который сначала кушать, а потом ягода силан кушать, и будет не трудно. Я один раз найти такой.
        - Эээ... Я правильно тебя понял, Зеленушка - есть ягоды, после которых вот эту гадость легче жевать? А не подскажешь, что это за ягоды и где их можно раздобыть?

     Из дальнейших пояснений Листы, мне, кое-как, стало понятно, что бывают не только такие ягоды, но и травы, и растут они по всему Авалару, вот только встречаются значительно реже, чем тот же силан. Что примечательно, эффект у них одинаковый, зато сила его и время действия, могут разниться. Есть ягоды и травы, которые необходимо есть перед каждой невкусной ягодой и при этом помогать лишь незначительно, а есть такие, что достаточно одного приема на пару-тройку минут времени, при полной нейтрализации гадкого вкуса во рту. Зеленушка что то подобное и нашла: растение, действие которого хватило на нейтрализацию вкуса трёх ягод силана. Вообще, как я успел заметить, практически все полезные и восстанавливающие ягоды, которые мне встретились, имеют неприятное послевкусие, которое действует по принципу отката. Раньше определенного времени их вполне можно уплетать, эффект будет складываться, вот только неприятный привкус тоже будет расти, причем в геометрической прогрессии.
        - Если тебе не хватать мана, я помочь немного. - подала голос Листа. - Дочери леса учить меня, как быстро копить мана.
        - Хмм... Я только за. А что это за заклинание?
        - Я мочь сделать, чтобы мана быстрее быть полный.

     Судя по всему, она может повысить регенерацию маны. Насколько я помню, моя естественная базовая скорость восполнения была 1 единица в минуту, при которой 268 пунктов моей маны, сами по себе копились бы почти 4,5 часа, а это непозволительно долго. Но мне также помнится, что в статах у меня был пункт "МЕДИТАЦИЯ", чей первый уровень даёт 10% к скорости регенерации маны. Более того, с момента беседы с Вершителем, прошло несколько дней, за которые я при любом удобном случае старался медитировать, и думается мне, что "МЕДИТАЦИЯ" дает уже 20% к скорости восполнения. Помимо этого, на меня до сих пор действует 20% бонус к регенерации от утреннего настоя Листы, и будет действовать еще часа три. Я конечно и так ощущаю приблизительный объём своего ресурса, но эти цифры дают точное представление о его количестве и предполагаемом времени полного восстановления.

     Итак, за час с лишним, пока занимался с Листой, у меня восполнилось около 100-110 поинтов. Три ягоды силана, с трудом мной осиленные, дали прибавку около 80 поинтов, и получается, что у меня сейчас 180-190 единиц маны. А если заклинание Зеленухи даст, как минимум, еще 10%, то каждый пункт маны уменя будет восстанавливаться уже не за минуту, а за 30 секунд. Дайте два, беру.

     Все произошло незатейливо и как то буднично. Листа просто коснулась моей груди, лицо её приняло сосредоточенное выражение, и меня на пару секунд обдало холодком. Я закрыл глаза и прислушался к себе. Где то во мне, редкая капель маны, пополняющая небольшой резервуар, называемый баром, стала немного чаще. Я бы даже сказал, что значительно чаще, нежели 10% прироста регенерации, и по всему, где то через сорок минут у меня будет полный бак маны.
        - Вот спасибо, Листа. - улыбнулся я гобле, когда открыл глаза, - А на сколько хватает заклинания? И чему тебя еще обучили?
        - Пока совсем мало. - смутилась мелкая, - Не больше один часа. Но я много учиться, и заклинание стать много длиньше. Ещё лечить учила.
        - Так ты же умела. - удивился я.
        - Нет, лечить из расстояние. Только сейчас очень слабо получаться.

     Вон оно как... Согласен, отличное умение, ведь гораздо удобнее лечить дистанционно, чем бегать за пациентом, и особенно во время схватки. Вот только и там не всё так просто, так как на низких уровнях этого умения, потери на каждый метр дальности очень существенны, поэтому отдача от него будет пока не скоро.
        - Не стоит переживать по этому поводу, Листа. Я ведь уже говорил тебе, что станешь великой целительницей, но надо понимать, что все великие - когда то начинали с малого. По другому никак. - потом посмотрел на солнце, уже перевалившее через зенит и добавил, - Тебе не кажется, что твой дедушка задерживается? Может что случилось?
        - Я думать все хорошо. Деда часто не приходить вовремя. Я думать, мы еще успеть ходить озеро.
        - Э нет... Я там с утра уже два раза побывал, и следующее купание не раньше вечера, так что придется тебе одной идти. - потом указал ей на дрыхнущего, до сих пор, тархана и добавил, -Когда соберешься, можешь и лохматого с собой прихватить и помыть его. Если получится.
        - "Я все слышу." - раздался у меня в голове голос химеры.
        - "Кто бы сомневался." - ухмыльнулся я, а потом вспомнив кое-что, обратился к гобле. - Слушай, Листа, у тебя маникюрные ножницы есть?

     Ответом мне был недоумённый взгляд. Ну да, нашел что спрашивать. Тогда по другому: я поднял левую руку, и вытянув один из пальцев, изобразил, будто его обстригаю. Пантомима, в отличии от слов, нашла отзыв, и через несколько секунд Листа протянула мне что то похожее на щипчики для ногтей. Я внимательно осмотрел сие, поистине героических размеров, творение местных кузнецов, и хмыкнул.
        КУСАЧКИ ДЛЯ НОГТЕЙ. КАЧЕСТВО НИЗКОЕ. ПРОЧНОСТЬ 4/7.

     Однако... Боюсь даже представить себе бритвенный набор, который хотел попросить у Криавилса. Хотя, судя по отсутствию растительности на его теле, откуда у него подобная вещь. Ладно Артёмка, нечего нос воротить, тебе главное чтобы этот секатор выполнял свою функцию и всё. Я поблагодарил гоблу и отошел в сторонку, чтобы не отсвечивать во время столь интимного занятия, как приведение ногтей в порядок, а Листа начала копошиться вокруг костра, готовя его к скорому обеду. Кусачки оказались гораздо ниже всяких похвал, и по сравнению с ними даже самая бед?вая китайская поделка казалась бы инструментом от "ZINGER". Не раз у меня возникало желание бросить их, и ножом доделать начатое, но останавливало понимание, что даже такой кустарщиной обкорнать ногти будет гораздо удобнее, нежели лезвием ножа. Листа, прихватив с собой химеру, уже умчалась к озеру, когда я с сомнением разглядывал угловатые и немного рваные плоды своей деятельности. Ладно, за неимением салона под боком, и так сойдет, но в следующий раз только ножом. В этот момент я почувствовал чьё то присутствие рядом, и резко развернувшись, увидел
перед собой Ларуну, "длинноволосую" и высокомерную дриаду.
        - Слушай, красавица, не делай так больше, очень прошу. - вполне серьёзно попросил я.

     Вместо ответа, та какое то время меня рассматривала, словно впервые увидела, а потом отчетливо произнесла:
        - Госпожа немедленно требует тебя. Следуй за мной, человек.
        ГЛАВА 7.
        Глава 7.

 Я конечно не барин, и голубыми кровями не могу похвастать ни в своем мире, ни в этом, но это не повод так со мной разговаривать. Высокомерие этой дриады и раньше немного раздражало, сейчас же и вовсе - появилось желание выдать что то, типа "кому я нужен, пускай сам приходит", но сдержался, напомнив себе, кто именно меня хочет видеть. Ладно, подумал я, глядя на не спеша удаляющуюся спину лесной нимфы, пойдем узнаем, чего хочет богиня. Перед входом в "пещеру", я напоследок бросил взгляд в ту сторону, куда ушел шаман, надеясь заметить вдалеке его силуэт, но его ожидаемо не было. Хотя кто знает - возможно он с другой стороны Древа будет возвращаться. Ларуна уже активировала переход и ждала меня, всем своим видом демонстрируя недовольство моей задержкой, и я, мысленно ухмыльнувшись, шагнул в зелёное марево. Наверху все выглядело по другому, нежели вчера ночью, и Меллоурн ощущался обычным деревом, просто громадных размеров. Дриада молча вытянула руку, мол "иди вперед, дорогу знаешь", и развернувшись, растворилась переходе. Я же, постояв еще несколько секунд, постарался выкинуть из головы нехорошие
предчувствия, и знакомой дорожкой зашагал в сторону алтаря. Перед самой площадкой остановился и осмотрелся. Аэрарий, на котором вчера проходила церемония, утопал в тени густой листвы. Единственное место, куда доставали солнечные лучи, это дальний его край, на котором стояла девушка в белом платье. Больше никого на площадке не было, и вздохнув, я уверенным шагом направился в её сторону.
        - Тэола. - я склонил голову перед богиней, проявляя уважение к её статусу. От меня лично не убудет, а вежливость никогда не помешает.

 - Чем ты умудрился прогневить Кеалиса, иной? - не здороваясь спросила она, внимательно меня разглядывая.

     Приехали. А ведь чувствовал, что не чай с конфетками меня позвали пить. Я ответил Тэоле тем же взглядом, пытаясь понять, что именно сулит мне этот разговор, и какую линию поведения стоит принять.
        - Что тебе известно? - осторожно спросил я.
        - Немногое. Например то, что ты носишь отметину Верховного. Вижу, что помимо неё, ты несёшь след  еще кого то, незнакомого, но не менее могущественного. И самое главное - я не вижу тебя.
        - Я стою тут, прямо перед тобой. - попытался я пошутить.
        - Ты знаешь, о чем я говорю. - не оценила богиня моего юмора. - О том, что стоит мне отвернуться, как я перестаю тебя ощущать. Ты иной, но ты иной даже для своих сородичей. Ты словно призрак для этого мира. Ты до смешного слаб и одновременно - непостижимо опасен. И, признаться, этот факт меня немного озадачивает. Так кто ты и почему Кеалис проявляет к тебе такой интерес?
        - Лично я, ничего плохого ему не делал. - ответил я после короткого раздумья, и решив обойтись без лишних подробностей. - Так вышло, что я вправду отличаюсь от своих соотечественников, которых вы называете иными, или полыми. Как тебе, полагаю, известно, они свободно приходят в этот мир и так же свободно его покидают, я же, по некоторым причинам, такой возможности лишился. Вот и получается, что я ни там, ни тут, призрак, как ты правильно заметила. И видимо поэтому ваш Верховный начал на меня охотиться, так как я, в Аваларе, сродни пятому колесу у телеги - лишний элемент. И ладно бы просто охотился, так он и других богов, словно слуг, принуждает искать меня.

     Я не просто так, по дилетантски, упомянул о богах, делая акцент на злоупотребление властью Верховного, в отношении остального пантеона. Появилась мысль, что удастся надавить на самолюбие Тэолы, ну, или искина, отыгрывающего её роль, что в ней проснется "божественная" гордость и она не станет идти на поводу у Кеалиса. Но дальнейший поворот разговора меня несколько озадачил.
        - Ты напрасно стараешься обозлить меня в отношении Верховного. - усмехнулась Тэола. - И будь я моложе на несколько тысячелетий, возможно твои слова и нашли бы отклик в моей душе.

     На счет нескольких тысячелетий, конечно, я мог бы с ней поспорить, но благоразумно промолчал, справедливо полагая, что ничего хорошего, после подобного заявления, не случится.
        - И все же, в чем то ты прав. - продолжала между тем богиня. - Кеалис созывал большой совет, где присутствовали все боги Авалара, от высших, до самых незначительных. И каково же было моё удивление, когда Верховный заговорил о странном ином, присутствовавшем вчера, у меня, на обряде посвящения. Вся его речь сводилась к безмерному оскорблению Авалара, которое тот наносит одним своим присутствием, и опасности, которой этот иной подвергает наш мир. Он требовал, именно требовал, что бы любой из нас, невзираяни на что, старался уничтожить его при первой же встрече, и его нисколько не волновало, что подобное претит моей сути. Нет, это вполне мне по силам, но я, в первую очередь, являюсь олицетворением жизни, а не смерти, и требовать от меня такое, не приведя никаких веских аргументов - вот это уже оскорбление. Так что твоя попытка вызвать недовольство Верховным, была пустой - я и так на него зла и не собираюсь идти у него на поводу.
        - Спасибо, Тэола. - только и смог сказать я.
        - Сказала бы не за что, да только не все так хорошо, как думаешь, Артем. - лицо богини выражало озабоченность. - Я не говорила прямо, что знаю твое местонахождение, но во время спора заявила, что если так хочет, то пускай сам за тобой охотится, и доделывает то, что так неудачно начал.
        - И? Что не так?
        - Все так, за исключением малого - он не озвучивал того, что уже пытался с тобой расправиться. И никогда бы не озвучил, иначе за спиной над ним будут смеяться - как же, Верховный Бог не смог справиться с каким то человеком. Это я вижу, что ты далеко не прост, хотя и не понимаю, как ты выжил после его атаки, но остальныето этого не знают, а репутация среди богов важна так же, как и среди людей, если не больше.
        - Думаешь, он догадается, что ты меня видела?
        - При всех своих недостатках, Кеалис далеко не глуп, и рано или поздно поймет, что узнать о его метке, я могла лишь увидев тебя. Не удивлюсь, если он уже догадался, поэтому тебе нужно уходить отсюда, и чем скорее, тем лучше.
        - Всё так плохо? Хотя бы до завтра это не сможет подождать?  - конечно, мы и так хотели завтра уходить, но делать это сейчас, не решив вопрос с троллем, было бы опрометчиво. Фактически, это подвергает реальной опасности и шамана и внучку, а позволить этого я никак не мог.
        - Артем, ты не понимаешь. - в голосе Тэолы послышалось раздражение. - Я могу не соглашаться с Кеалисом, могу спорить, могу даже не выполнить какое то мелкое требование, но открыто пойти против него не сможет никто. И то, что я не сказала ему про тебя на совете - это одно, мало ли, видела тебя потом ты ушел, но если и после сказанного им я буду тебя укрывать - мне сильно не поздоровится. Потому, выбирай любой город, где имеется мой алтарь, даже на соседнем континенте, если хочешь поближе к своим сородичам, и через несколько мгновений будешь там.

     Мягко говоря, я был озадачен её внезапным напором, не смотря на то, что предложение было щедрым. Ведь проблема, которая стояла передо мной в полный рост, решалась как минимум наполовину, и мне останется лишь связаться с родными. Вот только всё внутри меня восставало против одного момента - уйти, не попрощавшись с теми, кого даже в душе называл друзьями.
        - Тэола, прости, но я не могу вот так взять и исчезнуть. - глухо произнес я, глядя в её глаза. - Дай мне хотя бы час времени, что бы собрать вещи и проститься с друзьями. К тому же - без химеры я точно никуда не пойду.
        - Нет у нас столько времени, Артем, ты уйдешь сейчас, а химеру обещаю отправить за тобой в течении суток. И друзьям я тоже объясню причину твоего поспешного ухода. Даю своё слово. Что же касается вещей...

     Краем глаза я уловил движение и, развернувшись, увидел "кудрявую" дриаду с моим рюкзаком в руках. Явно Тэоле не терпится меня отсюда сплавить, даже моё скромное имущество приволокли. На душе было как то погано, не смотря на щедрое предложение богини, и тяжело вздохнув, я закинул рюкзак за спину. Надеюсь, меня простят.
        - Давай отправляй на Мирангу, куда-нибудь, где обитают... иные. Только прошу не забыть про химеру и объяснить друзьям, почему я даже попрощаться с ними не смог. - озвучил я своё требование.

     Тэола не отвечала. Она напряженно смотрела куда то в сторону леса и на лице у неё читалась досада. И вроде бы ничего особенного, но что то внутри меня заворочалось, предчувствуя близкие неприятности, и подойдя к краю площадки, я вгляделся в ту же сторону. Знакомый просвет ветвей, далеко внизу - серая гладь озера, и две маленькие фигуры около зарослей тростника - Арзас и Листоглаза... И всё... никаких признаков беспокойства. Только вот почему мой внутренний зверь никак не успокаивается, не смотря на вполне пасторальный вид? Что то было не так.
        - Пусть будет Миранга. - очнулась наконец Тэола, и в голосе её звучало нетерпение. -  Становись на алтарь.
        - Не так быстро. - я повернулся в её сторону и сложил руки на груди. - Я и шага не сделаю, пока не объяснишь, что происходит.
        - Ты забываешься, человек! - в голосе богини прозвенела сталь. - Забыл, перед кем ты стоишь?
        - Не забыл. - спокойно ответил я, но мой внутренний зверь уже повернул голову в сторону собеседницы. - А еще, я прекрасно помню, что в той стороне, откуда мы оба почувствовали опасность, находятся мои друзья. И поэтому, хотелось бы знать, что...

     Договорить я не успел. Моё обостренное восприятие, уловило колебание магического фона со стороны леса, похожего на волну низкочастотного звука, и забыв о богине, я уставился туда. Далеко внизу, между озером и границей леса, виднелось около десятка точек, еле различимых с такого расстояния и такой высоты. Мысль о том, что они остались незамеченными мной, когда минуту назад смотрел в ту сторону, не задержалась и секунды, когда пространство около них разошлось в стороны и приняло форму черного круга, из которого стали появляться фигуры.
        - Пустотники! - раздался сбоку  сдавленный голос дриады, - Кто по доброй воле мог их призвать, Пресветлая?
        - Отправляй меня вниз. - потребовал я от богини, догадываясь, чья именно добрая воля поспособствовала призыву.
        - Отсюда тебе только одна дорога - на Мирангу, как ты и хотел. Поэтому не заставляй меня силком отправлять тебя через портал! - Тэола явно разозлилась, да только меня это нисколько не волновало, в отличии от судьбы друзей, к тому же я и сам уже был зол.
        - Пресветлая. - из последних сил я еще старался сдержаться и не наорать на неё. - Если тебя не волнует судьба простых смертных, то может вспомнишь о том, что там, внизу, находится ребенок, которому ты вчера дала своё покровительство. Так может пора оправдать её доверие?
        - Во первых - моё покровительство распространяется лишь на вмешательство других богов, или ты думаешь, что нам больше делать нечего, как спасать смертных от всех неприятностей? Впрочем, если они добегут до Древа, то будут в безопасности. - вся напускная доброжелательность давно  слетела с Тэолы, а в глазах тлело равнодушие. - А во вторых - не тебе, смертный, предъявлять какие бы то ни было претензии, когда речь идет о моей репутации. Или ты ставишь свои привязанности выше Божественной Воли?!

     Моя ярость, нет, не утихла. Её пламя просто опало, но продолжало бурлить где то у меня внутри, позволяя смотреть ясно и дышать ровно. Я смотрел вниз, и видел, как в сторону Древа бежали гобла с тарханом, но если Арзас мог в любой момент сорваться стрелой и исчезнуть в любом направлении, то Листа никак не успевала преодолеть оставшиеся пару сотен метров. А полтора десятка пустотников стремительно нагоняли ее, и это лишь небольшая часть прибывающих через портал тварей. Я отошел от края на несколько шагов, достал Рубец и посмотрел в расширившиеся глаза богини.
        - Нет, Тэола. Я ставлю жизнь друзей, выше твоих амбиций. - и коротко разбежавшись, изо всех сил прыгнул с площадки.

     Страха не было. Лишь разочарование в той, которая является символом жизни в этом мире, и которая должна была сделать все возможное, что бы спасти своего новоявленного адепта, могущего погибнуть у порога её храма. А еще была ярость, холодная, но, тем не менее, способная выжечь душу дотла, если не дать её клокочущему пламени выход. И благо у меня есть, на кого её направить.

     Ветви стремительно проносились мимо, и мне лишь пару раз пришлось подправить своё падение, избегая встречи с ними, и, немного по касательной, приближаясь к земле. Я чувствовал стихию, плотным коконом обнявшую моё тело, и легко  управляемую артефактом, в вытянутой вперед руке. Была уверенность, что при желании могу изменить падение на скольжение, и добраться до границы леса, а возможно, даже, и полететь, но мне это было не нужно. Моя цель здесь, внизу, в двадцати метрах от Листы, и как только мимо пронеслись нижние ветви Древа, я уплотнил и увеличил воздушный кокон вокруг себя до  максимума, и камнем рухнул на толпу преследователей.

     Удар был страшен. Для пустотников, не для меня. Спрессованная, до состояния камня, стихия, в буквальном смысле, впечатала основную часть тварей в землю, оставив от них лишь неприглядного вида пятна на траве, и волной разбросала в стороны остальных. Моё тело, не смотря на воздушную подушку, неслабо тряхнуло в сторону земли и рухнуло с трёхметровой высоты, когда я отпустил стихию на волю. Видимо мой выход на сцену, в этом спектакле, был настолько неожиданным, что все действующие лица замерли, что, впрочем, позволило мне не спеша подняться с колена и осмотреться.

     Перво-наперво меня интересовали друзья, и я с облегчением отыскал за спиной взглядом гоблу, только-только поднимающуюся с земли, и стоявшего в отдалении тархана, который, судя по мареву, вырос на уровень-другой. А еще, с ними стоял шаман, который по всей видимости и правда возвращался с другой стороны Древа, и очень вовремя успел вернуться. Я успокоился и посмотрел на противников. Это были знакомые мне сульхаты, только в отличии от виденных ранее, эти были куда здоровее - и по размерам и по лэвелу. Они небольшой кучкой топтались за границей круга, оставшегося после удара кокона о землю, и замешательство на их псевдокрысиных мордах, быстро сменялось злобой и агрессией. За спинами, у них, уже маячили остальные твари, от сульхатов, до не пойми кого, готовых, через десяток-другой секунд, присоединиться к намечающемуся веселью, и мой внутренний зверь, так и не утоливший жажду крови, радостно скалился, видя столько желающих её пролить. Только вот я всё еще мог соображать, и вполне отдавал себе отчет в том, что меня просто-напросто могут затоптать толпой, не смотря на мои возможности. Или не смогут? В
любом случае, мне нужен простор для действия, и желательно, что бы никого из своих рядом не было, дабы не попали под "дружественный огонь", а потому...
        - Криавилс, все уходите в "пещеру"! - крикнул я за спину, транформируя Рубец в меч. По хорошему и мне нужно с ними, ведь в проёме будет гораздо легче обороняться, да только отход необходимо прикрывать. И, видимо, среагировав на бегущих друзей, сульхаты ринулись в атаку.

     Пятеро из них сдохли на кольях прямо передо мной, так и не успев ничего понять, а оставшиеся двое устремились к гоблинам, усердно выполнявшим мою команду. Я бросился вдогонку, прикидывая, через сколько нас нагонят остальные твари, и получалось, что я едва успеваю покончить с этими двумя и занять оборонительную позицию. Ничего... Мне главное встать в проеме, чтобы тылы были прикрыты, и я окопаюсь так, что спартанцы завыли бы от зависти.

     Я бежал быстро, как мог, но всё равно, с каждым мгновением, расстояние между мной и сульхатами увеличивалось, и появилось опасение, что твари просто ударят друзей в спину. Но старый шаман не зря носил титул Верховного. В какой то момент, он что то бросил за спину, и пробегающих мимо тварей опутали бесплотные темные щупальца, за пару ударов сердца оставив от тех лишь иссушенные останки. А это мысль! Я последовал примеру гоблина - на бегу чиркнул клинком землю, и чересчур резвые пустотники, за моей спиной, остались висеть на кольях, чем создали свалку и подарили нам ещё несколько секунд. Великолепное, на мой взгляд, заклинание, если, конечно, применять его в нужный момент. И больше не оглядываясь, притопил за друзьями, уже огибавшими ствол Древа. Вот-вот должен был показаться проход вовнутрь, и я приготовился защищать его всеми возможными способами, но того, что гоблины в ступоре встанут перед ним, никак не ожидал.  Окрик "чего встали", застрял где то в горле, когда увидел причину их "тупняка", и подняв голову кверху крикнул другое:
        - Будь ты проклята, тварь! - развернулся, и воздушной волной, в которую вложил всю ненависть к Тэоле, раскидал подобравшихся близко сульхатов.

     Входа в убежище больше не было. Вернее, только вход и был, который через пару метров заканчивался тупиком. Эта Пресветлая стерва, в отместку перекрыла его наглухо так, что от шестиметрового туннеля остался куцый закуток в пару-тройку метров. Богиня жизни, как же... Больше тянет на злобного духа, по недоразумению урвавшего кусочек силы и власти, которые должны принадлежать кому то другому. Как с таким покровителем жить Листе? С другой стороны - если ничего не придумать, сожалеть о выборе ей долго не придется. Как, впрочем, и всем нам.
        - Криавилс, вы с Листой ныряйте туда. - начал я раздавать команды, пока было время. - Работаете, по возможности, оттуда. Арзас, ты, пока, уматывай  отсюда, когда начнётся заварушка, будешь атаковать в тылу всех подряд, до кого дотянешься, но не увлекайся - никто среди них тебе не по зубам, поэтому больше отвлекай тварей. Я буду прикрывать вход, сколько смогу, так как рано или поздно, но мана у меня закончится, и придется переходить в ближний бой. Надеюсь, до этого момента, мы успеем сократить их поголовье. Всем всё ясно?

     Даже если ничего не ясно, времени на объяснения не осталось - по наши души примчалась новая стая пустотников, к которым присоединились недобитые волной твари. Гоблины встали за спиной, тархан черной молнией куда то скрылся, а я, опустив меч, молча смотрел на противников и ждал. Но сульхаты не нападали. Около пяти десятков рыл стояли в двадцати метрах от нас и бездействовали. Причина подобного поведения выяснилась, когда из-за ствола показалась новая процессия, от которой я едва не скрипнул зубами. В окружении ещё нескольких десятков крысопауков, перед нами предстали два новых вида пустотников, в сравнении с которыми, те же сульхаты выглядели безобидными домашними питомцами. Их было всего трое: две отдаленно напоминающие богомолов твари, только рогатых, клыкастых, без третьей пары конечностей, и под три метра роста каждая, и это без учета "крокодильева" хвоста. Короткого взгляда хватило для ознакомления с этими пустотниками.
        ШУАРЗУН. ТВАРЬ ИЗ ВНЕ. ПОГОНЩИК СУЛЬХАТОВ ЛОРДА ДЗАРИТАНА. УРОВЕНЬ 73. ОСОБЕННОСТИ: 50% СОПРОТИВЛЕНИЕ МЕНТАЛЬНОМУ ВНУШЕНИЮ; 100% ИГНОРИРОВАНИЕ ФИЗИЧЕСКОГО УРОНА ОБЫЧНЫМ ОРУЖИЕМ; 50% ИГНОРИРОВАНИЯ ВСЕХ ВИДОВ МАГИИ.

     Значит это и есть погонщики, о которых упоминал шаман. Признаю, что он был прав, говоря о чрезвычайной опасности этих тварей. До этого момента, я думал, что подобными резистами обладает только тархан. Но даже они не могли составить конкуренцию третьему персонажу, глядя на которого, моя ассоциативная система восприятия безнадежно пасовала, настолько чужд он был моему сознанию. Это создание было мельче шуарзунов, но и одного взгляда было достаточно для понимания истины: "богомолы" - лишь исполнители воли его. Оно было прямоходящим, как человек, только с телом, покрытым кусками костяного панциря, даже лицо, или морда, у него была подобием жуткой хоккейной маски, прикрывающей плоть, в глазницах которой бурлила тьма.
        ЭФТИАЛ. ТВАРЬ ИЗ ВНЕ. МЛАДШИЙ НАВАРХ ЛЕГИОНОВ ЛОРДА ДЗАРИТАНА. УРОВЕНЬ 108. ОСОБЕННОСТИ: АДЕПТ ХАОСА.

     Адепт хаоса... и всё? Больше никаких особенностей? Или это уже многое должно означать? Например то, что сопротивление к магии у него выше, чем у погонщиков? Будем считать, что так оно и есть, и стараться держать с ним ухо в остро. И вообще, кто такой этот лорд Дзаритан, уже второй раз сталкиваюсь с этим именем. Я огляделся вокруг, прикидывая в уме свои действия, и пришел к неутешительному выводу, что проем, для меня одного, слишком широк. Не в обиду гоблинам, но основной сдерживающей единицей буду являться именно я, и пять метров пространства, если сульхаты нападут скопом, а они нападут, будет тяжело удержать. Хотя... Шире надо мыслить, Артёмка, шире. А еще вспомнилось зелье Усиления Духа, приготовленное вчера шаманом, что сейчас, по идее, самое время им воспользоваться, но меня останавливало непозволительно долгое время его активации. Нет у нас даже минуты времени, поэтому придется воспользоваться им в следующий раз, если конечно он будет, этот следующий раз.
        - Артём, - раздался позади голос Криавилса, - Напомни им, что такое Орден.

   Ответить я не успел, так как вражеское начальство, закончив нас разглядывать, дало отмашку, и сульхаты единым фронтом ринулись на нас. В ту же секунду, мой меч глубоко, по самую гарду, вонзился в землю, передавая стихии мою волю, и едва начавшаяся атака, в прямом смысле слова, захлебнулась в десятке метров от нас. Вся прилегающая к нашему укрытию область, потеряла свои прежние физические свойства, превратившись, из твёрдой земли под ногами, в глубокую зыбучую ловушку.

     Передние ряды гончих, вместо завершающего, в нашу сторону, прыжка, просто утонули в жидкой грязи. Тот напор и энтузиазм, с которым они сорвались с места, сыграл нам на руку, и за считанные секунды, от более чем сотни рыл, осталось не более трети сульхатов. Жуткая, с одной стороны, картина, когда вот так подыхают, захлёбываясь в грязи, но с другой - душа не могла не радоваться тому факту, что шансы уцелеть резко подскочили. Так что рефлексировать, по поводу локального геноцида, я нисколько не собирался, наоборот - имел желание продолжить сей благородный порыв. Только отдышусь немного, а то половину своего резерва вбухал в эту, совсем не малых размеров, топь, и от мгновенной передачи такого объема в землю, слегка подташнивало. Я по стариковски, кряхтя, поднялся на ноги, вытягивая за собой из земли артефакт и  оглянулся на друзей.
        - Как считаешь, Криавилс, достаточно я им память освежил?

     Гоблины, пребывая в легкой прострации, смотрели на остатки пустотников, полукругом стоявших в двадцати метрах. Вполне понимаю их - вот так вот, одним махом, помножить на ноль не менее семидесяти голов этого стада, да еще до начала схватки... Сам в шоке.

     За спиной раздался короткий, яростный рык. Вот и супостаты очнулись, полминуты не прошло. Я развернулся к сильно поредевшему, но, определенно, не утратившему боевой задор противнику, и тряхнул мечом. Пьеса та же, акт второй.

     Повернулся я вовремя. Как раз в тот момент, когда эфтиал развел в стороны свои лапы и резко выкинул их вперед. В нашу сторону, по каменной топи, искря снежинками и оставляя за собой широкую наледь, понесся снежный вал.
        - Я сам! - крикнул я, заметив дернувшихся гоблинов, справедливо полагая, что никто из них этой атаки не удержит, и вытянул меч вперёд.

     На пути этого вихря встала прозрачная стена, в которую я влил большую часть своего оставшегося запаса маны, но даже при этом, мощь заклинания едва не разметала её. Воздушная преграда быстро пошла белыми пятнами изморози, а через пару секунд и вовсе превратилась в лёд, скрывая от нас пустотников.
        - Они идти к нам! - крикнула Листа.

     До окончания действия топи оставалось еще время, значит это главный плохиш заморозил её поверхность, и за этим щитом, скорее всего, наши недоброжелатели собрались в полном составе. В подтверждение моих мыслей, стена, перед нами, содрогнулась от сильного удара. Они там что, тараном пользуются? Несколько таких ударов, и преграда просто-навсего рассыплется, а повторить подобный щит - сил уже не хватит. Сука... И места мало, не развернешься с мечом. Еще один гулкий удар ...

     В этот момент, позади, послышался гортанный выкрик гоблина, и мимо меня пронеслась серая тень. За ней еще одна. Потом еще с десяток... И вот уже сплошной поток призраков несется от шамана в сторону барьера и растворяется в нем, а с той стороны - раздаётся разноголосый вой. С каждой секундой плотность теней увеличивалась, вой тварей становился громче, а удары в стену - яростнее. Я прекрасно представлял, что именно сейчас там творится, но так же понимал, что противник слишком силен для призываемых шаманом существ.
        - Листа, как только барьер рухнет, ставь вокруг себя и деда щит. Я постараюсь увести их от вас, и если получится, бегите в лес, я потом вас догоню! - проинструктировал я Листу, одновременно скидывая рюкзак на землю, а в следующий момент, мне стало не до болтовни - после очередной атаки раздался громкий треск.

     Понятия не имею, почему преграда выдержала столько ударов. Возможно, все дело в количестве влитой в неё маны, а возможно - это результат слияния двух заклинаний, моей воздушной стены и ледяной хрени, запущенной эфтиалом. Но мне всё же кажется, что основная причина - обращение к стихиям на каком то ином, более глубоком уровне, позволяющем чувствовать и управлять ими более полно. Но нет ничего вечного в мире, каким бы тот не был, реальным или виртуальным, и не дожидаясь момента, когда глыбы льда упадут на наши головы, я нанёс превентивный удар, вложив в него все остатки маны.

     Тугая волна воздуха ударила по всей площади стены, сметая её, вместе с тварями, на несколько метров назад, и, одновременно, засыпав ближайших из них кусками льда. В тот же миг, пока враг не пришел в себя, я атаковал. Не было ни сомнений, ни страха, ни, даже, ярости. Я словно отстранился от событий, происходящих вокруг меня, и превратился в бездушную машину, несущую смерть на кончике меча. Тот, кто сомневается в своей победе - уже проиграл, а тот, кто впустил в сердце страх - уже умер. Эту нехитрую истину мне когда то поведал Саныч, и она давно стала краеугольным камнем моей души, который, если откровенно, за последний год успел покрыться пылью.

     Первый же взмах клинка отделил от туловища рогатую голову "богомола", удачно стоявшего у самой стены и только-только поднимавшегося из под её обломков. Артефакт Ордена даже не увяз в толстой, с моё туловище, шее погонщика, перерубив её так, словно это был кусок ветчины. Со смертью шуарзуна пополнился и мой запас маны, которого теперь должно хватить на пару стихийных атаки. Но пока в этом нет нужды. Мгновения утекали, и пустотники вот-вот должны отойти от неожиданности, а значит нужно успеть уничтожить их как можно больше, но основной приоритет, все же, иной - увести тварей от гоблинов. И у меня даже имеется идея, как это сделать.

     Я двигался со всей возможной, в этом скоплении обломков льда и врагов, скоростью, разрывая телом патоку воздуха. Скачок вправо, удар - голова сульхата поделена на две части. Прыжок через обломок льда, немного влево и следующая гончая лишилась своих конечностей по левую сторону. Еще пару скользящих шагов, одно касание мечом и еще одним сульхатом меньше. Я двигался в сторону главного противника, эфтиала, который все еще был недосягаем, и который уже вытянул когтистую лапу в мою сторону. Я же, помня о возможных резистах наварха к магии, не придумал ничего иного, как швырнуть в него ближайшего ко мне сульхата.

     Не было никаких сомнений, возможно ли такое или нет, достаточно того, что я этого желал. Поток воздуха, контролируемый артефактом, подхватил развернувшуюся ко мне гончую, и та, словно выпущенная из пращи, полетела в своего хозяина. Но не долетела. В живом виде. Что то нехорошее и, определено, вредное для здоровья, было выпущено в меня навархом, но попало в брошенный мной "снаряд". Сульхат моментально покрылся каким то бурым налетом, и в следующий миг всем своим немалым весом влетел в объятия главного пустотника.
        Этот бросок почти обнулил мой, и без того невеликий объём энергии, но он того стоил - эфтиал не смог удержаться на ногах и опрокинулся на спину, чем заставил меня изменить свой план. Вначале, я собирался, если получится, слегка подрезать его и убежать, что бы он со своей сворой приспешников, забыл про гоблинов и бросился за мной. Но сложившаяся ситуация, давала реальный шанс покончить с навархом раз и навсегда, и, что не маловажно, сделать это относительно легко. Втом что Рубец легко сможет пустить его на кебаб, я не сомневался, вот только реальность внесла свои коррективы.

     Мне оставалось всего несколько шагов, до выползающую из под сульхата тварь , когда краем глаза я заметил метнувшиеся ко мне тени. Всё, не успел, гончие полностью пришли в себя и скопом решили атаковать. Придётся вернуться к первоначальному плану, а для этого придется повертеться.

     Прыжок в сторону, и, пропуская мимо себя одну из гончих, кончиком катаны вспарываю ей бок, затем, продолжая движение меча, стегаю огненной плетью ещё троих. И сразу, не задерживаясь, кидаюсь в сторону, уходя от боковой атаки. Краем сознания отмечаю, что двое,  из тех, кого коснулась плеть, остались лежать на земле. Видимо, массированная атака Криавилса призраками, не прошла бесследно для тварей, и мне осталось лишь добить их легким касанием стихии.

     Я рвался к Боссу, ощущая странное единение с воздухом. Моё тело лёгким ветерком скользило между сульхатами, получив лишь пару небольших ран, от которых не осталось и следа после двух взмахов артефактом. Отстраненно задался вопросом, "где остальные твари", так как около меня их вертелось не больше десятка, но осмотреться не было никакой возможности. Казалось, время текло медленно, с большой натугой, на деле же, и десяти секунд не прошло с момента, как эфтиал "прилег" отдохнуть. И вот, наконец, он передо мной, в пределах одного прыжка, вновь вытягивает в мою сторону лапу.

     Время, и без того "резиновое", практически замерло. Рубец, после последнего удара, находился в вытянутой назад руке, где, с рассеченной надвое головой, на землю оседал сульхат. Я видел, что успеваю помешать наварху кинуть заклинание, но, также видел, что не успеваю тогда уйти из под атаки двух гончих, несущихся на меня с двух сторон. Один в один ситуация с фуситами, только сейчас маныу меня с гулькин нос. Что выбрать: не дать твари воспользоваться магией, и получить в свои объятия сульхатов, или избежать встречи с сульхатами и, однозначно, попасть под удар заклинания. Все эти мысли пронеслись в моей голове за пару ударов сердца, а на третий - проблему разрешил черный вихрь, который, буквально, смёл обоих крысопауков в сторону. Тархан. Вот уж кого не ожидал, да ещё так вовремя, и стало понятно, кто на себя отвлёк остальных пустотников. Время вновь вернулось к привычному течению, и мгновенно преодолев разделяющие нас с Боссом три метра, ударом вверх отсёк ему кисть. И сразу же ушел в сторону от атаки очередного сульхата, после чего, не обращая ни на кого внимания, бросился бежать в направлении
леса.

     За спиной раздался протяжный, полный ярости и боли вой, от которого все пустотники замерли на месте. А что он хотел? Нехер руки протягивать в сторону приличных людей. Я бежал не оглядываясь, понимая, что очень скоро это затишье прервётся, и когда это произойдет, мне лучше находиться подальше от эфтиала. А еще я искренне надеялся, что тварь полностью сосредоточит свои помыслы на мне, позабыв о шамане с внучкой. Кстати о них. Я резко остановился и бросил взгляд назад, оценивая общую диспозицию. Первым в глаза мне бросился тархан, судя по всему стартанувший вместе со мной, и стоявший теперь в десятке метров от меня. Вскользь отметил, что гончая не слабо вымахала за последние минут десять, и перевел взгляд на противника. Метрах в пятидесяти, между мной и бывшим входом в пещеру, небольшой кучкой застыли оставшиеся в живых сульхаты, чьё количество точно установить не было возможности, но, похоже, что не больше полутора десятка рыл. Все они сгрудились вокруг наварха, до сих пор неверяще разглядывающего культю правой лапы, отсеченной практически по локоть. И всё, больше никого из противников не было.
Стоп, а где второй погонщик? Я точно помню, что на моём пути был только один из них, другого же, после каменной топи и ледяной стены, в глаза не видел. И где Криавилс с Листой?
        Гоблинов заметил немного в стороне от входа в пещеру, пригнувшись крадущихся вдоль ствола Меллоурна. Я  облегченно выдохнул. Слава Богу, неважно какому, они меня послушали, а то были у меня сомнения на этот счет. Шаман всё же не глуп и понял, что им гораздо легче убраться, пока я отвлекаю противника на себя, после чего мне и самому будет проще скрыться в лесных дебрях, когда никого не нужно прикрывать. К тому же, на данный момент, всё агро противника сосредоточено на мне, и у них есть реальная возможность по тихому улизнуть. Конечно, мы можем разделиться, но это уже решаемые проблемы.Эти мысли буквально пролетели в моей голове и были прерваны коротким утробным рыком со стороны кучкующихся пустотников. Всё, конец короткой передышке, кое-кто отошёл от шока.
        Пару секунд эфтиал смотрел на меня, потом вытянул левую лапу вверх, вновь замер, а я, догадываясь, что ничего хорошего этот жест не сулит, решил больше не задерживаться и, сунув артефакт в ножны, рванулис тарханом к лесу. Меня можно обвинить в трусости, мол "там врагов то осталось всего ничего, иди и покроши их", но это не так. После того, как я отсек наварху конечность, я прекрасно себя чувствовал, так как артефакт полностью восстановил моё здоровье, поднял планку выносливости до упора и восполнил около половины моего бара маны. Именно последний пункт больше всего заставлял меня нервничать, ибо если эта половина лишь 2% от ресурсов твари, то лучше проявить свой "тактический гений" и сделать ноги. Эфтиал ведь даже не успел себя толком проявить, только бросил лениво пару каких то  заклинаний и всё, милостиво позволяя своей свите сделать всю работу. Однако, мало того, что свита не справилась, так его еще и унизили при ней, посмев сопротивляться, изваляв на земле, а под конец - покалечив. Логично предположить, что мстя его последует незамедлительно и в полную силу.

     Я бежал быстро, как мог, постоянно меняя направление бега и не давая наварху зарядить мне в спину чем-нибудь нехорошим. Но ничего не происходило. И когда разделяющее нас расстояние увеличилось метров до стапятидесяти, и стало уже казаться, что опасность атаки вот-вот минует, небо надо мной стало темнеть. Я непроизвольно перешел с бега на шаг, а потом и вовсе остановился, недоуменно глядя наверх. Всё видимое пространство закрывала клубящаяся серая мгла, быстро расползающаяся во все стороны, и меняя яркий солнечный день на вечерние сумерки. Эта пелена, источником которой конечно же был эфтиал, буквально, за два удара сердца обогнала меня на несколько десятков метров, а на третий - рухнула вниз, до самой земли, практически перед носом вырвавшейся вперёд химеры, и образовав некое подобие купола. Некое подобие потому, что он не был цельным, так как часть его, с противоположной стороны, той,где возвышался Меллоурн, напрочь отсутствовала. Что это вообще за хрень?
        - "Близко не стоит подходить к ней." - раздался у меня в голове голос тархана.Я ничего ему не ответил, только мысленно кивнул, мол понял, окинул взглядом внутренние окрестности купола, отметив, что друзья так и не успели отойти от ствола Древа,и сосредоточился на противнике.

     А противник, насколько мне было видно с такого расстояния, не двигался, как и остатки сульхатов, вокруг него. Странно, если этот купол, своего рода преграда, чтобы мы не смогли сбежать, то самое время двигаться в нашу сторону, либо посылать на смерть свою свору. Эфтиал же, продолжал стоять с поднятой вверх лапой, словно... словно заклинание еще было не завершено. Где то в голове зазвучал набат, предвестник серьёзных неприятностей, и машинально я глянул в сторону гоблинов. Фигурки шамана с внучкой, на фоне Древа, были плохо различимы с этих пары сотен метров, да ещё в этих сумерках, но то, что Криавилс изо всех сил машет к себе рукой - разобрать смог. И в тот же миг я побежал.А через пару секунд по серому мареву купола прошла хорошо заметная рябь, которая едва не заставила меня завыть от безысходности. Двух взглядов по сторонам хватило, чтобы принять факт - купол сокращается, и сокращается довольно быстро. Не с той скоростью, с которой он раскинулся, но всё равно быстрее, чем бегу я. А бежать то мне, если подумать, и некуда. В ласковые объятия эфтиала что ли? А хрен с маслом ему!
        - "Арзас, ко мне!" - крикнул я, выхватывая артефакт из ножен, и как только химера оказалась подле меня, резко остановился и воткнул меч в землю.

     Стихии откликнулись мгновенно. Сначала Воздух, небольшой полусферой застывший вокруг нас, и прочно обнявший наши тела. Затем Вода, тонким слоем покрывшая образовавшийся воздушный кокон, а после Земля, прочным панцирем обернувшаяся вокруг нашей защиты. Последней был Огонь, чьи оранжевые языки яростно заколыхались на каменной поверхности полусферы, грозя всему, что приблизится ближе трех метров. Всего этого я не видел, сквозь закрытые веки, но это не мешало мне ощущать происходившее вокруг, ибо моё восприятие было взвинчено до предела. И момент, когда серая пелена мягко прошла через нашу защиту, я тоже не пропустил. Я прочувствовал его на себе.

     Пламя, способное испепелить любого противника моего уровня - осыпалось серым пеплом. Каменный панцирь, могущий выдержать удар тарана - лопнул хрупким стеклом. Водная преграда, в обычных условиях не пропустившая бы даже выстрел из баллисты - просто испарилась. Воздушный кокон, совсем недавно размазавший сульхатов об землю - сдулся, как обычный шарик. Потом пелена прошла сквозь меня.

     Вы когда-нибудь попадали в, до невозможности раскаленную сауну? Вас когда-нибудь тошнило до изнеможения и до головной боли? Вас когда-нибудь схватывала судорога всего тела? А теперь объедините эти прекрасные и незабываемые ощущения, и вы получите то, что приблизительно ощутил я. Вернее - МЫ ощутили, потому как ровно то же самое чувствовал и тархан. Заклинание эфтиала прошло еще пару десятков метров, а мы все лежали, не в силах не то что пошевелиться, но даже нормально вздохнуть. О том, что бы было, не ослабь стихии это заклинание, лучше было не думать. Там, где прошла пелена, не осталось ни кустов, ни травы, лишь голая, покрытая серым пеплом земля, поэтомудаже с моего лежачего положения было видно, как в нашу сторону сорвались сульхаты, когда заклинание наварха рассеялось. Все мои инстинкты требовали встать и дать им бой, хоть и последний, но я даже пошевелиться не мог, не то что подняться. И мне оставалось лишь бессильно стонать, делая вялые попытки вытащить артефакт из земли, и смотреть, как пустотники, словно в замедленном кино, несутся к нам с Арзасом. Как я пожалел в этот момент, что
поставил стихийные щиты, ибо по мне лучше быстро помереть от заклинания эфтиала, нежели быть растерзанным этой сворой. И маны не было ни капли - все вбухал в защиту. Рядом заскулил тархан, и единственное, на что хватило моих сил, это мысленно обратиться к нему.
        - "Прости, Друг. Коротким вышло наше знакомство."

     Медленно, очень медленно двигались пустотники, а я все никак не мог решить, прикрывать мне веки или встретить конец не отводя взор. Ближайшему сульхату осталось преодолеть всего несколько метров до меня, и я, так и не придя к какому-либо решению, просто скосил глаза в сторону неба. Пусть эта синева будет последним, что запомнит моё сознание. Вот только моё положение не давало мне возможности всецело насладиться безоблачным небом, и краем глаза всё так же видел подступающих сульхатов. Даже стало казаться, что чувствую их смрадное дыхание, перебивающее персиковый аромат, исходящий от лежащего рядом тархана. Я смотрел в небеса, но все равно видел, как разинули свои пасти передние твари. Видел, как пригнули они ещё ниже псевдокрысиные головы, и как подёрнулись их тела туманной дымкой. Видел, как уткнулись ближайшие пустотники мордами в землю, мгновенно истлевая и... Не понял?! Что происходит?! А в следующий миг моё тело стало наполняться силой, и я смог вздохнуть полной грудью. Неужели Криавилс и Листа не попали под эфтиалово заклинание? Видимо Меллоурн частично таки развеял его, и их просто не
зацепило. Вот только из-за расстояния, Зеленушке это дистанционное хилерство дорого обходится, и мне перепали лишь крохи.
        Сил прибавилось немного, но их вполне хватило, чтобы немного приподняться и осмотреться. И успеть увидеть, как разъяренный эфтиал запускает в гоблинов что то похожее на воздушную волну, и как они отлетают назад. Листу унесло метров на пятнадцать вдоль Меллоурна и кувырками протащило по земле ещё с пяток метров, где она и осталась лежать лицом вниз. Криавилсу "повезло" ещё меньше. В момент атаки шаман стоял перед Древом, и после удара, он, со всего маху впечатался спиной в гигантский ствол, после чего просто сполз вниз изломанной куклой. Внутри у меня всё похолодело, а из груди вырвался сиплый стон. Вот дурни, и мне не смогли помочь, и себя не уберегли. Бежать надо было... Ярость, притихшая за время всей этой кутерьмы, вновь вскипела в крови и дала силы перевернуться на живот, а потом тяжело подняться на колени. Несколько секунд ушло, чтобы туман перед глазами снова рассеялся, и моя рука потянулась за артефактом. Потянулась... и остановилась, когда я увидел нескольких посторонних гоблинов, появившихся из-за Древа, с той стороны, куда отлетела Листоглаза. А вот и ответ на вопрос, кто именно открыл
портал для пустотников, и подозреваю, что без участия Кеалиса и Халора тут не обошлось, так как я никогда не слышал об умении шаманов создавать их. С другой стороны, что мне известно о шаманстве?
        Ничего хорошего от новых гостей ожидать не стоило, тем более, что двое из них, явные шаманы, зачем то склонились над Листоглазой и возбужденно жестикулировали. Правда их присутствие ничего кардинального не внесёт в ситуацию, так как поддержка, чтобы справиться со мной, эфтиалу вряд ли понадобится. Вот он плюс обычного игрового персонажа, когда тебя рубят, кромсают, пуляют в тебя магией, а ты до последнего чувствуешь себя отлично, и ничто не мешает тебе сражаться в полную, пока у тебя есть хотя бы несколько пунктов жизни в баре. Мне же, не смотря на то, что Листа смогда немного поправить моё самочувствие, сил хватило только кое-как туловище от земли оторвать. Совсем как в реале. Своя собственная регенерация ресурсов у меня конечно имеется, да только её скорость оставляет желать лучшего. И зелий у меня с собой нет. И Орденский свиток исцеления, когда приводил многострадальную куртку в порядок, переложил в рюкзак, и благополучно про него забыл. И теперь мне только и остается смотреть, как по команде двух шаманов, гоблины подняли на руки Листу, и неспеша удаляются от Древа. Понятия не имею, зачем она
им понадобилась, но тот факт, что они её забрали, наводит на мысль, что Зеленушка еще жива. И не только она.

     Пока наварх смотрел на гоблинов, оценивая их потенциальную опасность, хотя они вроде и находятся по одну сторону баррикад, я заметил за ним шевеление, и когда смог сфокусировать взгляд, увидел поднимающегося на ноги Криавилса. Жив, чертяка. Пустотник тоже его заметил и посмотрел сначала на меня, а потом, либо не увидев во мне никакой угрозы, либо оставив меня на десерт, развернулся к шаману. И тот его не разочаровал. Едва только встав, Криавилс мельком взглянул в сторону удаляющейся внучки, и сразу же атаковал.

     Не было никаких знакомых мне теней и бестелесных призраков. С навершия посоха шамана сорвался багровый луч и ударил не успевшего среагировать пустотника в грудь, и второй раз, за последние десять минут, эфтиал издал рёв. Уж не знаю, чем ему зарядил Криавилс, но явно чем то убойным, если даже противника выше него по уровню так проняло. Есть еще порох в пороховницах у старика, и в немалых количествах. Вот только сколько бы его не было, шаман вряд ли выстоит против эфтиала, поэтому пора и мне высказать наварху свои, так сказать, претензии. А через секунду, как я и предполагал, в ответ ударил пустотник.

     Уже не обращая внимания на атаку Криавилса, эфтиал вытянул левую лапу вперёд и гоблина окутало облако, которое сразу же начало вращаться, быстро сужаясь и набирая скорость. Самое время мне поспешить на выручку. Но поспешить не получилось, поэтому, проклиная собственную немощность, я полз на четвереньках вперед, понимая, что на этот раз старик вряд ли выживет. Это предположение переросло в уверенность, когда пустотник бросил в облако, которое превратилось уже в маленькое торнадо, ещё несколько заклинаний. Багрового луча, успевшего сделать твари больно, больше не было.
        Я упрямо двигался вперед, сжав зубы и стараясь не обращать внимания на боль в суставах и костях, на, то и дело, возникающую от слабости пелену перед глазами, и отгоняя от себя переживания за старика. Заклинание пустотника опало, и мне удалось рассмотреть гоблина, вернее то, что от него осталось. Бесфоменная куча плоти, и больше ничего. В этот момент, эфтиал развернулся в мою сторону, готовый обрушить накопившуюся ярость на очередного врага, но не сделал этого. Полагаю, он, мягко говоря опешил, увидев не готового к нападению противника, а кое как ползущее ничтожество, да еще и без оружия. Да, я оставил артефакт торчать из земли, и на то была веская причина - я решил поступить подло. И плевать на благородный и честный бой, когда на кону стоит собственная жизнь. Единственный нюанс, беспокоивший меня, то, что мне на самом деле было худо. С одной стороны плюс, так как не пришлось прикидываться немощным, а с другой возникает вопрос - смогу ли вообще доползти до пустотника. Я остановился перевести дыхание и посмотрел на тварь, стоявшую на том же месте и в той же позе готовности к бою.
        "Ну же, подойди сам, видишь, твоя жертва слаба и не может к тебе приблизиться", отправил я мысленный посыл, не особо, впрочем, надеясь на реакцию.Но реакция последовала, хоть и не такая, на которую рассчитывал. В меня ударила такая же "воздушная стена", что в гоблинов чуть раньше. Не такая сильная, судя по тому, что я не отдал концы, но метров пять назад землю пропахал и на последнем издыхании остался лежать лицом к небу. Мелькнула мысль, что теперь уж точно, ничто не мешает мне насладиться его синевой. Неужели я переиграл сам себя, когда опрометчиво сделал ставку на возможное желание пустотника прикончить меня собственноручно. Непонятно только, почему сразу меня не добил. Если только...
        - "Он приближается к тебе." - раздался, внезапно, в моей голове голос тархана, подтверждая мою мысль. Эфтиал просто перестраховывается. Он осторожничает.
        - "Ты как себя чувствуешь?" - спросил я его на всякий случай, хотя по голосу было видно, что неплохо.
        - "Силы немного восстановил, так что могу уже атаковать его."
        - "Ни в коем случае! Не стоит будить у него подозрения. Вот если у меня не получится, тогда и уматывай быстро отсюда."
        - "Ты хотел сказать - нападай на него?"
        - "Нет, мой безрассудный хвостатый друг, я сказал, что хотел. Этот враг тебе не по зубам, поэтому не вздумай с ним связываться." - ответил я, а через секунду в поле моего зрения попал эфтиал.

     Вот уж не думал, что мне доведётся рассмотреть его вне боя, так сказать, в "спокойной" обстановке. Не то, чтобы я горел желанием любоваться каждой чёрточкой фантазии дизайнеров Авалара, просто ни один противник, до этого момента, по вполне понятным причинам, не давал мне такой возможности. Кроме химеры Ордена, конечно, но это совсем иной случай. Эфтиал остановился в трёх шагах и вперил в меня свои черные, бездонныеглазницы. Скользнул взглядом по всему телу, задержав его лишь на пустых руках, а потом сделал то, на что я никак не рассчитывал - обездвижил меня. Он просто повернул ладонь и  моё тело словно жгутами притянуло к земле, не оставив ни малейшего шанса вырваться из магических оков. Я едва не завыл от подобного поворота событий, но через секунду пустотник удивил меня ещё больше, когда заговорил со мной.
        - Глупый и ничтожный человечишка. - утробно пророкотал они вытянул вперед свою культю, - Ты думаешь, что принёс мне боль, но на самом деле, боль ты принёс себе.

     И коротко взмахнув левой лапой, отправил в мою сторону что то туманное и быстрое. В первое мгновение мне показалось, что тварь промахнулась, но потом я почувствовал всё усиливающееся жжение в правой кисти, и скосив туда глаза, не смог сдержать крик.Какая то бурая хрень, похожая на пенку от шампуня, разъедала мою руку, и делала это довольно быстро и болезненно. Я только и успел бросить тархану ментальный запрет на атаку, и моё сознание затопила боль. Всего на несколько секунд, за которые мне пришлось расплачиваться голосовыми связками, а потом всё прошло, так же резко, как и началось. Только лёгкое жжение, в культе правой руки, напоминало мне о пережитой боли. И ненависть к этой твари.
        - Не так легко, человечишка. - донесся до моего сознания голос пустотника, и через мгновение, с моего тела опали магические оковы. - Ты заслуживаешь гораздо большего.

     Я едва не дрожал от распирающей меня ненависти, перед которой отступила даже телесная слабость. Я ждал и предвкушал. Эфтиал сделал два шага, нагнулся, и ухватив меня за горло своей лапищей, словно пушинку поднял вверх и приблизил к своему подобию лица.
        - Я заберу тебя с собой, и ты познаешь страдания. Ты будешь молить меня о смерти, будешь мечтать о ней, но её не будет до тех пор, пока я не пожелаю.

     А я смотрел в тёмные провалы его глазниц, в которых не было ничего, кроме клубящейся тьмы, и вытянув левую руку вниз, послал ментальный зов. И через мгновение, ладонь ощутила знакомую рукоять артефакта. Я оскалился и прохрипел.
        - Глупый и спесивый эфтиал.

     Раз. Черное лезвие взлетает вверх, и не встретив сопротивления, перерубает держащую меня за горло лапу твари, а я, получив приток сил, падаю на ноги. Два. Изумленное выражение личины пустотника, ещё не осознавшего до конца смену ролей. Перехват клинка лезвием вниз. Три. Рубец совершает короткий росчерк над землёй, перерубаяноги наварха в районе колен, и тот с рёвом заваливается на спину. Еще один приток сил. Четыре. Длинный прыжок вперёд, и клинок опускается на голову твари, разрубая ее, словно дыню. Снова приток сил. Пять. Мысленный приказ тархану, и мы бежим за гоблинами, утащившими Листу, но не преодолев и пары десятков метров, останавливаемся. Метрах в двухстах от нас, спина последнего из вражеских шаманов растворяется в черном зеркале портала, после чего тот схлопывается. Шесть. Мы с химерой остаёмся единственными выжившими, и лишь неприличное количество белых облачков на земле, говорило о случившемся. Взглядом ищу останки Криавилса, но их нет. Вместо них под деревом лежит знакомая куча плоти, и ноги сами несут меня к нему.

     Криавилс был плох. Да что там - было решительно непонятно, каким образом он, вообще, до сих пор не отдал концы. Правая сторона лица, у него, была сплошным месивом, рука, вместе с плечом, отсутствовала напрочь, а бок - разорван до самого таза. И это не считая таких мелочей, как ожоги остальных частей тела и сломанная левая нога. Моё сердце болезненно сжалось, при виде того, что осталось от старика, ставшего мне, за несколько дней, довольно близким. Ну ничего, главное он жив, а здоровье - дело поправимое, я его быстро на ноги поставлю.
        - Криавилс, старый ты лис. - выдохнул я, заметив, что тот смотрит на меня единственным, левым, глазом. - Потерпи немного, я сейчас! Не вздумай отдать богу душу, нам ещё Листу спасать!

     Я уже, было, сорвался к оставленному у Древа рюкзаку, где осталась эссенция жизни, но меня остановил хриплый голос шамана.
        - Стой, Артём, нет смысла бежать за зельями...
        - Ты что несешь то? Совсем рассудком повредился? - ошалел я от подобного заявления, а через секунду до меня дошло. - Откат?
        - Ещё несколько минут. - шаман поморщился, потом добавил, - Только целитель мог бы помочь, но... сам понимаешь, в общем...

     Криавилс зашелся кашлем, а на меня, внезапно, навалилась апатия и я устало сел на землю рядом с ним. Теперь понятно, почему он не помер в первые секунды атаки эфтиала: он заранее выпил своего же зелья, которое я ему вчера вернул, и пока не закончится время отката, никакое иное целебное зелье не подействует. А единственного целителя, могущего удержать его необходимое время, утащили в портал вражеские шаманы. И чем же эта тварь в него зарядила, если его регенерация не может справиться?
        - Скажи мне правду, Артем. - подал, наконец, старик голос. - Это ведь вы?
        - Что мы? - не понял я.
        - Это ведь вы, иные, истинные боги Авалара?

     Шаман с такой надеждой смотрел на меня, ожидая ответа, что я никак не мог ему солгать. Да и не собирался.
        - Так и есть, Криавилс, это мы.  - тихо произнёс я, и добавил. - Но все равно, не в моих силах помочь тебе.
        - Я знаю, будь иначе, ты бы уже сделал это. Просто, как то горько осознавать, что этот мир - всего лишь подобие заднего двора для игрищ, а все мы - необходимый атрибут развлечения. Но еще горше от мысли, что единственный смысл моего существования, Листоглаза, тоже плод ваших желаний...

     Старик замолчал, истратив силы на "крик души". Горечь его слов задела какие то нити у меня внутри, и я  почувствовал жгучий стыд за всё человечество. Не было, уже, никакой злости на Тэолу, ведь, по сути, она вела себя так, как задумали мы, люди. А я - всего лишь призрак на просторах Авалара, и не в моих силах что то менять в нём. Или, всё же, в моих?
        - Все так, Криавилс, за исключением одного. С момента, как в этот мир пришел Вершан, Авалар начал меняться. Он, одним своим присутствием, повлиял на него столь сильно, что двадцать с лишним лет назад, лично ты, переосмыслил свою жизнь и ушел из племени. И я уверяю тебя, это не по нашей прихоти ты нашел себе внучку, это ты сам спас её, сам выкормил и сам вырастил, и она на самом деле является смыслом твоей жизни... Ты мудр, Криавилс, так поверь моим словам - Авалар давно уже не тот, каким его задумали мы. Он более не игрушка богов, а вы - не атрибут развлечения...

     Я сам верил в то, что говорил, и никаких сомнений, терзавших меня раньше, уже не чувствовал. Да, этот мир не совсем полноценен, ему присущи определенные недостатки и он во многом условен, но он, так же, живой и по своему реальный. И если правда то, что и нашу реальность кто то создал, то тогда, тем более, не нам относиться к местным с презрением. Мы ведь вполне можем быть на их месте. Возможно, всё же, в моих словах что то было, видимо поэтому во взгляде старика вспыхнула надежда.
        - Спаси её, Артем. - выдохнул наконец обессиленный гоблин. -  До завтрашней ночи она будет жива, а потом...

     Голос его ослабел, и под конец стал совсем неслышим, а самого важного он так и не сказал.
        - Где она может быть, Криавилс? Куда вёл портал? - я, практически, кричал гоблину в лицо, понимая, что времени его уже истекло, но ответа не дождался. Глаз шамана закатился, а тело его разом обмякло.

    Криавилса, Верховного Шамана, любящего деда и просто хорошего гоблина, за короткое время ставшего моим другом, не стало.

     А через несколько секунд, от его тела стал подниматься зеленоватый дымок, собиравшийся в небольшое завихрение. Я в недоумении смотрел на это действо, пытаясь понять его значение, но ничего толкового в голову не приходило. Туман, тем временем, становился всё гуще, зелёный цвет всё насыщеннее, пока, в какой  то момент, он не разделился на две части, одна из которых - полетела куда то на восток, а другая - ударила меня в грудь.

     Вопреки опасениям, боли не было. Правда, назвать ощущения приятными, я бы тоже поостерёгся. Уверен, мало кому понравится, когда что то непонятное просачивается в твоё тело, а в голове, словно тысячи блох стали одновременно копошиться. Но спустя десяток секунд всё прошло, и проморгавшись, успел увидеть, как тело шамана превращается в белое облако на земле.
        ГЛАВА 8.
        Глава 8.

     Я долго сидел, бездумно глядя на останки гоблина, никак не решаясь протянуть к ним руку и перебирая в памяти наше короткое знакомство. На душе было уныло, и тот факт, что я не знаю, где именно искать Листу, тоже не добавлял позитива. Была, конечно, немалая вероятность того, что её утащили в основное стойбище гоблинов, к пирамиде, но если это не так, то могу потерять много времени. Из наших разговоров с Криавилсом, которые я смог вспомнить, так же ничего определенного не смог выяснить.

     Краем глаза уловил движение. Тархан, будучи ментально связанным со мной, прекрасно ощущал мою потребность побыть наедине с собой, и сидел, всё это время, неподалеку. Я тоже чувствовал его эмоции, среди которых, к моему изумлению, преобладало сожаление и беспокойство. Конечно, мне было известно, что Арзас тепло относится к Листоглазе, воспринимая ту, как младшего котенка прайда, но в отношении Криавилса, подобных чувств не замечал. Поэтому, меня грел тот факт, что ещё кто то, кроме меня и Листы, сожалеет о его смерти. Химера, совсем по кошачьи, потянулась и села, обмотав двухметровый хвост вокруг себя. Единственным светлым пятном, этого дня, было то, что Арзас неслабо вымахал, и хотя до прежних размеров здоровенного теленка еще не дотягивал, уже сейчас был не меньше иного королевского дога. Внезапно, Арзас резко повернул голову в сторону Древа, и в ментальном посыле прозвучало предупреждение. Не ожидая ничего хорошего с той стороны, я выхватил Рубец, но никого, кроме приближающейся к нам дриады, там не было.

     Что характерно, дочь леса топала своими ногами, и это было достаточно непривычно. Просто все дриады, которых мы видели, передвигались исключительно по воздуху, и я уже почти уверился, что эти две конечности, достойные кисти Микеланджело, всего лишь рудимент, дабы не портить общую картину. А гляди-ка, не рудимент. А когда "Кудрявая", а это была именно она, приблизилась достаточно, меня ждал ещё один сюрприз - она была одета. И не в платье или сарафан, которые легко вяжутся с образом лесной нимфы, а в облегающий кожаный костюм, больше подобающий амазонкам. Я чертыхнулся, напомнив самому себе, что как бы изумительно дриада не выглядела, она подопечная Тэолы, а следовательно - из вражеского стана. Напрягаться не пришлось, достаточно было вспомнить последствия поступка богини. А нимфа, тем временем, остановилась в нескольких шагах и молча уставилась на меня. Просто смотрела и молчала.
        - Зачем пришла? - угрюмо спросил я, когда молчание затянулось.
        - Неправильно всё это. Так не должно было быть. - ещё немного помолчав, ответила дриада.
        - Скажи это своей госпоже, или кто там тебе Тэола, а нам и так известно, что неправильно.
        - Уже сказала... - вздохнула дева и потупила взгляд.

     И вновь, обоюдное молчание. Разговор не клеился, да и не было особого желания с ней разговаривать.
        - Зачем пришла? - еще раз спросил я, чувствуя растущее раздражение.
        - А куда мне идти?
        - Как это, куда? -опешил я и ткнул пальцем ей за спину. - Домой.

     Нимфа посмотрела мне в глаза, потом опустила голову и тихо произнесла.
        - Это больше не мой дом. Меня изгнали.

     А вот такого поворота разговора я точно не ожидал. Вопросительно посмотрел на тархана, но тот только мысленно пожал плечами, дескать, сам разбирайся. Ладно, разберусь, сел на землю и сделал приглашающий жест дриаде.
        - Рассказывай. - потребовал я, когда та села напротив меня.

     Как оказалось, не все так светло и безоблачно в обители богини, и у жрецов её храма тоже есть своё мнение. Никому из дриад, даже той высокомерной, что встречала нас вчера с кудрявой, не понравилось решение Тэолы. Правда, не смотря на то, что недовольство жриц было всеобщим, открыто высказывать претензии своей госпоже никто не решился. Никто, кроме нашей знакомой, сидевшей, сейчас, перед нами. За что, собственно, и схлопотала отлучение от храма, лишившись, тем самым, и поддержки богини, и статуса, и бонусов, получаемых всеми служителями Древа. Короткая, но поучительная история о том, как не следует вести себя с богами, что бы не остаться бездомной. Мне, конечно же, было жаль нимфу, но, одновременно, я был рад её изгнанию. Нет, я не злой, просто она изначально мне импонировала, и было бы неприятно относиться к ней холодно только из-за моих отношений с Тэолой. А то, что никаких перспектив, кроме отрицательных, те не несут, и ежу понятно.
        - У тебя имя есть? Как к тебе обращаться? - спросил я, когда полученная информация улеглась в моей голове. Я конечно и так знал, как её зовут, но решил не палить свою способностьвидеть скрытое.
        - Сильвара. - ответила та.
        - Очень приятно, Сильвара. Я Артём, а моего хвостатого друга зовут Арзас. - представился я за себя и тархана. - Так вот, Сильвара, я конечно же тебе сочувствую, что ты лишилась дома, но если хочешь услышать моё мнение, то так тебе будет намного лучше. Не люблю никого хаять, но  тебе, с такой госпожой, которая просто так, без раздумий, обрекла на смерть разумных у порога своего храма - не по пути.
        - Она не была такой раньше. - вздохнула девушка. - И я не понимаю, почему Пресветлая поступила настолько... неподобающе. Всю жизнь, в храме, меня учили одному, а та, которой я себя посвятила - перечеркнула всё, во что я верила. И если раньше моя жизнь была понятна, то теперь смысл её потерян.

     Дриада умолкла, уткнувшись взглядом в землю, а я смотрел на неё и думал о Вершителе, о том, насколько, все же, велико его влияние на Авалар. Тысячу раз был прав Криавилс, вернее его дед, утверждавший, что мир изменится, вот только перемены не всегда бывают к лучшему. А в следующий миг меня пронзила мысль:

     ПРОРОЧЕСТВО ВЕДЬ ПРИДУМАЛИ СОЗДАТЕЛИ ИГРЫ! И ИМЕННО ОНИ ПРОПИСАЛИ ЕГО В СЦЕНАРИЙ. А ЗНАЧИТ, КТО ТО ТОЧНО ЗНАЛ О ТОМ, ЧТО СОЗДАННЫЙ ИМИ МИР ИЗМЕНИТСЯ! И О ТОМ, ЧТО КТО ТО БУДЕТ ВОЗРОЖДАТЬ ОРДЕН!

     Эта догадка, которая, уверен, имеет веские основания на существование, настолько меня выбила из колеи, что я не сразу расслышал вопрос нимфы.
        - Что, прости? - переспросил я её.
        - Я спрашиваю, куда вы путь держите и можно ли мне с вами?
        - Если честно, не знаю, устрою ли тебя наши планы на будущее. - с сомнением произнес я.
        - Почему?
        - Ну, для начала, нам нужно найти и спасти Листоглазу, а это, как подозреваю, будет нелегко и опасно. Не знаю, как всё сложится, но потом мы идем в город Туран, а там, насколько знаю, дриады не живут. Потому и сомневаюсь, что тебе подойдет наша компания.
        - Ты прав, мы не живем в городах, но только потому, что нам там некомфортно. Всё же, дриады привязаны к лесу, и хотя бы раз в несколько дней нам необходимо вернуться под сень деревьев. А что касается опасностей, то с чего ты взял, что дочери леса беззащитны? К тому же, я чувствую вину за поступок Тэолы, и хочу помочь в поисках юной целительницы.

     А на самом деле, с чего я взял? Дриады ведь изначально магические создания, и владение магией в их крови, или что там у них вместо неё. Правда, понятия не имею, на что она способна, но, как бы ни было, её помощь лишней не будет.
        - Если так, то добро пожаловать в наш маленький коллектив спасателей. - произнес я короткую приветственную речь. - Вот только, чтобы спасти Листу, было бы неплохо, для начала, узнать, куда именно её уволокли. К сожалению, единственное, что Криавилс смог сказать о её местонахождении - "до завтра она будет жива".
        - Тогда она в Храме Луны. - уверенно заявила нимфа.
        - Откуда такая уверенность?
        - А больше некуда. Завтра Ночь Силы, и шаманы проводят свой ритуал в соответствующем месте - Храме Луны.
        - Если можно, поподробнее. Что за Ночь Силы и что за ритуал? - Раз в год обе сестры занимают на небосклоне особое положение. В эту ночь они бывают максимально близко к Авалару и максимально близко друг к другу, благодаря чему возникает возмущение в магическом поле и его концентрация увеличивается. Храм Луны и построен древними в одном из мест, где потоки силы, в этот момент, наиболее высокие, и появляется возможность проводить особые ритуалы. Например такие, как передача силы своему божеству.
        - Дай догадаюсь. - продолжил я. - А передача, у гоблинов, происходит путем жертвоприношения.
        - Именно так. И шаманы предпочитают приносить в жертву разумных, посвященных светлым богам, особую ценность имеют маги, неважно какой направленности, а наивысшую - маги жизни.
        - А Листа подходит им по всем статьям одновременно. - мрачно заключил я. - Что ж, всё понятно. До завтрашней ночи нужно добраться до храма.
        - И в этом состоит проблема. - тихо сказала дриада. -Туда два дня пути по лесу, может даже больше, учитывая возможные осложнения в дороге. Я могу быть там уже через час, если отправлюсь лесной тропой, но вы никак не успеете к завтрашней ночи.
        - Ну, не всё так плохо, Сильвара. - ухмыльнулся я. - У нас тоже имеются способы быстро добраться до нужного мест, не через час конечно, но все же. С тобой, как понимаю, по этим самым лесным тропам, посторонним пройти нельзя.
        - Нет. Они доступны только дочерям леса, друидам и высшим лесным эльфам. Возможно еще кому-нибудь, но, в любом случае, список могущих это делать будет коротким.
        - Ясно. Тогда самое время заняться сборами.

     С каким то внутренним воодушевлением я стал готовиться в дорогу. Криавилса рядом больше не было, но этот факт не отменял данного ему обещания - присмотреть за Листой. И слово своё я сдержу. Любой ценой. Но это позже, а сейчас самое время пробежаться по всей округе, и собрать трофеи, любезно оставленные пустотниками. Не оставлять же, право, такие ценности без внимания. Остается только надеяться, что мой рюкзак сможет принять подобный объём груза.

     Надежда умерла не сопротивляясь. Я даже половины трофеев не собрал, но уже видел, что артефакта Ордена, не смотря на уменьшение веса и объема, не хватит. И это при том, что рюкзак был практически пустым, так как все склянки с зельями, в виду их малого размера и количества, легко уместились в его наружных карманах, вместе с картой, дневником и некоторыми другими мелочами. Внутри осталась лишь маска лича, которую неудобно было пихать во внешний клапан, артефакт из хрусталя и орденский фонарь.На секунду, не больше, мелькнула мысль - "не париться и оставить лишнее здесь", но и этого времени хватило, что бы мой внутренний хищник, тот, который зеленый и покрыт бородавками, едва не съел меня с потрохами. Кое-как смог его успокоить, дескать, пошутил и всё такое, и приложу все усилия, что бы не оставлять ценности здесь. А если серьезно, то не представляю, каким образом мне все утащить. И как тут не вспомнить обычный игровой инвентарь, куда можно пихать все подряд, от букета полевых цветов до нескольких комплектов рыцарских доспехов. А в следующий миг меня внезапно осенило и я едва не хлопнул себя по лбу.
        - "Арзас, друг мой хвостатый, а ну-ка, подь сюды." - позвал я к себе химеру, мысленно потирая руки.

     Нет, у тархана не появилась возможность переносить грузы, но со всей этой чехардой, я совершенно забыл, что такая возможность у него есть. Ещё вчера, когда вкладывал первое очко талантов, немного внимательнее ознакомился с остальными навыками и умениями. И к моей радости, после двадцать пятого уровня, в ветке СИЛЫ, было нужное умение. Этот факт, каким то образом вылетел из моей головы, и это было тем удивительнее, что в той же ветке выносливости я собирался воспользоваться другим важным для меня умением. Признаю, ступил, но с кем не бывает. В легком предвкушении, я раскрыл интерфейс химеры и мысленно присвистнул. А неслабо блохастый подрос.
        ТАРХАН. ХИМЕРА ОРДЕНА. ИМЯ АРЗАС. УРОВЕНЬ 42. ОСОБЕННОСТИ: СОПРОТИВЛЕНИЕ ФИЗИЧЕСКОМУ УРОНУ 15%.

     А что я хотел, мы ведь покрошили чуть ли не орду пустотников, самый мелкий из которых - едва ли не моего уровня, и это не считая погонщиков и наварха. Поэтому, если подумать, нет ничего удивительного в фантастическом росте химеры, даже не смотря на то, что с  каждым полученным уровнем, коэффициент разности становился всё меньше. Я вот тоже немного подрос, если судить по артефакту, вернее по строчкам о восполнении ресурсов.
        ВОСПОЛНЕНИЕ ЖИЗНИ 2,3%. ВОСПОЛНЕНИЕ МАНЫ 2,3%. ВОСПОЛНЕНИЕ ВЫНОСЛИВОСТИ 2,3%.

     Я поднялся на шесть уровней, за последние пару дней, что является весьма неплохим результатом. Правда, надо ещё учитывать убиенного мною лича, который, уверен, неплохо одарил меня экспой. Но это всё лишь бесполезная информация для меня, и лучше заняться более важным вопросом - куда вложить семь очков таланта химеры.

     Хотелось всего и по максимуму, так как глядя на гипотетические возможности тархана, мне оставалось только цокать языком. Взять то же ОГЛУШЕНИЕ, которое было у Арзаса в момент нашего знакомства. Я хорошо помню, что после его применения тарханом, меня словно об стену треснули а сверху, а вдогонку опрокинули цистерну воды. Так если максимально этот развить  перк, а потом взять его модификацию на сотом уровне, то это самое оглушение, дополнительно будет снимать 10% здоровья противника, а это очень немало, скажу я вам. И это если не смотреть в сторону двухсотого уровня, где этот процент уже равен двадцати. Это просто шикарный навык: оглушить врагов, заодно сняв 10% хитов, и косить их, пока не пришли в себя. При возможности - повторить.

     Или, к примеру, атака хвостом, которой тархан добил меня. На выбор можно взять и секущие удары, и пробиваемость любых доспехов, и отравление, и паралич. Либо урон от когтей, урон от зубов, регенерация, скорость, повышение здоровья, выносливости... Список улучшений может быть длинным, только, в основном, он так и останется невостребованным, так как я уже примерно знал, что мне нужно и что, на мой взгляд, будет наиболее полезно. А потому, не буду терять лишнее время. Глянем пока, что у него с ресурсами.
        ЗДОРОВЬЕ 250.
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 230.
        ЯРОСТЬ 52 .

     В первую очередь я вложил одно очко в ВЫНОСЛИВОСТЬ - в коренной перк Пути Силы, чем активировал зелёную зону и получил +10 к стамине. Следующее улучшение, как подсказала памятка, возможна на 25 уровне и давала она уже +20 стамины, причем, как я понял, они складываются. Посмотрел перк ЖИЗНЬ, что на Пути Стойкости - аналогичная информация, +20 к хитам после 25 уровня. Интересно, на пятидесятом уровне будет уже +40 единиц? Я окинул взглядом иконки активных и пассивных умений химеры на Пути Силы, и мысленно определил для себя наиболее приоритетные из них.
        ЕЗДОВОЙ ЗВЕРЬ - ПОЗВОЛЯЕТ ХОЗЯИНУ ЕЗДИТЬ ВЕРХОМ НА ПИТОМЦЕ БЫСТРО И СТРЕМИТЕЛЬНО. РАСХОД ВЫНОСЛИВОСТИ ПИТОМЦА ПРИ БЫСТРОЙ ЕЗДЕ ВЕРХОМ 200% ОТ БАЗОВОГО. РАСХОД ВЫНОСЛИВОСТИ ПИТОМЦА ПРИ СТРЕМИТЕЛЬНОЙ ЕЗДЕ ВЕРХОМ 400% ОТ БАЗОВОГО. БАЗОВЫЙ РАСХОД: 1 ЕДИНИЦА ВЫНОСЛИВОСТИ В СЕКУНДУ.
        КАРМАН - ДАЕТ ПИТОМЦУ МАЛЫЙ ПРОСТРАНСТВЕННЫЙ КАРМАН. ГРУЗОПОДЪЕМНОСТЬ И РАЗМЕР КАРМАНА НЕ ПРЕВЫШАЕТ 25% ОТ ОБЩЕГО КОЛИЧЕСТВА ВЫНОСЛИВОСТИ. УЛУЧШЕНИЙ 0/4.
        АКСЕЛЕРАТ - УВЕЛИЧИВАЕТ ПРЕДЕЛЬНЫЙ РАЗМЕР ПИТОМЦА НА 25%. УЛУЧШЕНИЙ 0/2.
        НЕУТОМИМЫЙ - СОКРАЩАЕТ РАСХОД ВЫНОСЛИВОСТИ ПИТОМЦА НА БЫСТРУЮ И СТРЕМИТЕЛЬНУЮ ЕЗДУ ВЕРХОМ НА 25%. УЛУЧШЕНИЙ 0/2.
        РЕГЕНЕРАЦИЯ - УВЕЛИЧИВАЕТ СКОРОСТЬ ВОСПОЛНЕНИЯ ВЫНОСЛИВОСТИ НА 25%. БАЗОВОЕ ВОСПОЛНЕНИЕ: 1 ЕДИНИЦА ВЫНОСЛИВОСТИ В 5 СЕКУНД.

     Последние три перка, хоть и заинтересовали, но решил пока обождать с ними - экономия, чтоб её. И недрогнувшей "рукой" вложил по очку в ЕЗДОВОГО ЗВЕРЯ и в КАРМАН. Иконки подсветились, указывая на активацию, при чем "ЕЗДОВОЙ ЗВЕРЬ" обрёл четкие, объемные очертания. Вызвал памятку, так и есть - этот перк более не улучшается, в отличии от КАРМАНа, объем которого можно увеличить ещё на 25% на пятидесятом уровне. И подозреваю, это не предел. Третьим пунктом я поднял сопротивление физическому урону до 30%, а потом, увидев, что есть возможность, на сороковом уровне, ещё раз усилить этот параметр, не раздумывая расстался с четвертым очком талантов. Согласен, что плотность магов на квадратный метр, в последнее время, немного превышает привычную норму, и стоит задуматься и о магической защите, но сначала я твердо намерен поднять физрезист до среднего уровня. В результате, эта строчка выглядела более обнадёживающе.
        СОПРОТИВЛЕНИЕ ФИЗИЧЕСКОМУ УРОНУ И УРОНУ ОТ ОБЫЧНОГО ОРУЖИЯ 45%. СЛЕДУЮЩЕЕ УЛУЧШЕНИЕ 60%. ДОСТУПНО НА 55 УРОВНЕ.
        Дальше решил пока не спешить, так как очков у тархана осталось всего лишь три, а хотелось бы еще что то из атакующего взять. Кроме того, на пятидесятом уровне, необходимо будет взять Арзасу перк ПЕРЕРОЖДЕНИЕ, и это не обсуждается. Я разорвал связь с химерой, посмотреть, что вообще из себя представляет её ездовой вариант, и когда серая дымка вокруг зверя опала, мне осталось лишь хмыкнуть, глядя на полученный результат. Нет, ничего экстраординарного не было, типа кресла-седла, что бы удобно сиделось, или длинных ушей, которыми нужно управлять скакуном, ничего такого. И тем не менее изменения были.

     В первую очередь, они касались внешнего, так сказать, облика Арзаса. Если раньше он больше походил на здоровущую поджарую псину, то сейчас вся поджарость исчезла, уступив место мощному телу. Спина и грудь стали шире, ноги крупнее, шея толще, даже хвост, как будто, стал массивнее. Но при все этом, красота и некая грация, что больше присуща котам, никуда не пропали. Помимо этого, изменился рисунок чешуи на теле, а кое-где даже её прибавилось. Так, на спине, она стала длиннее и шире, в сторону крупа слегка загибалась наверх, обозначив собой намёк на седловину. Общую картину это не портило, дизайнеры хорошо постарались, а сидеть, определенно, будет удобнее и соскользнуть назад вряд ли удастся. Новые наросты, так же, появились в районе холки химеры и их предназначение было ясно сразу - держаться обоими руками.

     В общем, тархан изменился во многих мелочах, вот только размеры его остались теми же. Ну хорошо, возможно сантиметров на пять стал выше, и то, лишь за счет общего увеличения массы. Я представил, как буду гордо двигаться по людным местам верхом на опасном звере, презрительно поглядывая на окружающих, а мои ноги, при этом, будут разведены в стороны, что бы не касались земли... Бррр... Так дело не пойдет. Я конечно не гордый, но посмешищем, на ровном месте, становиться не хочу. А если еще судьба повернется так, что встретятся игроки, то точно - у них будет истерика. Утрирую конечно, и слегка преувеличиваю, но сути это не меняет - очень неудобно будет нестись на тархане по лесам, растопырив ноги в стороны. И отбросив сомнения в стороны, я вновь вызвал интерфейс химеры и вложил очко талантов в пункт АКСЕЛЕРАТ. Иконка лишь подсветилась, давая понять, что в дальнейшем есть возможность произвести улучшение этого перка.

     "Ну вот, совсем другое дело, как впрочем, и тело", с удовлетворением подумал я, когда с тархана спало марево. Зверь предстал передо мной в новом виде, так сказать, версия 2.0, в которой его холка сровнялась с моим поясом. Теперь даже сложно представить человека, чьи ноги бы доставали до земли.
        - "А ты сам чего молчишь? Как ощущения" - спросил я тархана.
        - "А что говорить то? Ощущения давно забытого прошлого. Только я тогда был гораздо крупнее." - посетовал Арзас.

     Легко верю, так как орки определенно покрупнее людей будут, и, по всей видимости, тот брал еще и улучшение АКСЕЛЕРАТА. Я пока не буду этого делать, проверю сначала, может мне этого хватит. Заодно выясню, на что реально хватает нынешнего количества стамины у химеры, а то какие то жуткие цифры значатся - в два и в три раза больше.
        - "Ну что, прокатимся?" - спросил я тархана и получил в ответ ехидный оскал.

     С подозрением посмотрел на плута, догадываясь о том, что тот задумал гадость, но предъявить ему ничего не смог. Ладно, потом разберёмся, и отбросив сомнения, легко запрыгнул химере на спину. Ухватился за выступы на холке, слегка поерзал, привыкая к месту и хотел уже дать команду - "трогай потихоньку", но не успел. Ветер резко рванул мне в лицо.

     Ругательства так и застряли у меня в горле, не в силах оформиться в словесную форму. Руки до судорог вцепились в холку зверя, а мозг отказывался что либо соображать, настолько неожиданно рванул с места тархан. Арзас несся в сторону леса с такой скоростью, что с непривычки мои глаза стали слезиться. Десяти секунд не прошло, а до деревьев осталось лишь половина расстояния, и в этот момент зверь ускорился еще сильнее. Огромными, семиметровыми скачками, химера летела над землей, и единственная мысль, которая крутилась у меня в голове - "только бы не упасть!!! ". Но я не падал. Моя задница, словно, каким то образом приклеилась к спине химеры, иной причины этого маленького чуда не было. А лес, тем временем стремительно приближался, и меня посетило опасение, что этот ненормальный зверь решил, не снижая скорости, туда вломиться. В следующие пару секунд, когда до границы леса осталось метров пятнадцать, а Арзас и не думал тормозить, мои опасения переросли в уверенность. Я успел лишь кое как пригнуться и крикнуть - "ты что творишь, собака бешеная?", приготовившись получить ветками по морде лица, но тархан,
в очередной раз, поступил неожиданно - скакнул не в гущу деревьев, а резко вбок, и понесся вдоль леса.

     Деревья, по левую сторону, слились в сплошную зеленую массу, разглядеть в которой что-нибудь, было нереально. Прошло чуть больше тридцати секунд, с момента, как начался этот безумный аттракцион, и я внезапно почувствовал, что что-то изменилось. Мои руки перестали судорожно держаться за холку зверя, колени больше не впивались в его бока, спина расслабилась а мысли обрели прежнюю ясность. А потом пришло понимание - я втянулся. Да, именно втянулся, иначе как можно назвать то, что мне понравился этот сумасшедший драйв и бурлящие реки адреналина в крови. Это было настолько восхитительно, что от переполнявшего меня восторга, я закричал во весь голос.

     Не знаю, с какой скоростью в Аваларе передвигаются ездовые петы, но буду сильно удивлен, если хоть кто то сравнится с тарханом в скорости. У меня, как у любого водителя, имеется с чем сравнить, и по ощущениям выходит, что мы несемся сейчас в пределах 120-150 километров в час. И это не предел, ведь где то на поздних этапах развития, у химеры имеется возможность увеличить эту цифру до 50%. Но больше всего меня поражало то, что это врожденная способность тархана, заложенная создателями игры. Единственный недостаток столь быстрого способа передвижения - неслабый расход выносливости. Мы огибали долину по кругу, по часовой стрелке, и полный оборот, на этой скорости, Арзас не осилил. В какой то момент, он просто перешёл на прежний темп движения, что то около 60-80 километров в час, а под конец и вовсе плёлся собачьим аллюром в сторону дриады.
        - "Вот это я понимаю, блохастый, угодил так угодил." - поделился я эмоциями с тарханом, совершенно забыв, что изначально собирался устроить ему головомойку. - "Незабываемые ощущения."
        - "Я рад, что тебе понравилось." - пришел мысленный ответ химеры, - "Не всем подобное по душе, и мне захотелось узнать тебя с этой стороны."
        - "Так это что, проверка была?" - возмутился было я, но внезапно вспомнил его хитрую морду, перед этим заездом. Ну да, проверка.
        - "А если бы я не удержался и вылетел с твоей спины? После такого ведь костей точно не соберешь." - попытался я воззвать к его совести.
        - "Я создан магами, а они далеко не глупы и предусмотрели многое. Так что поверь мне, Артём, ты не мог никуда слететь, без своего на то желания, а его у тебя точно не было."

     Мдя... Не получилось воззвать этого прохвоста к совести. Ну да бог с ним, и на моей улице камаз с пряниками перевернется. С мыслей о справедливости мира, переключился на мысли о его недостатках, а именно - выносливость тархана. Как я понял, вот этим вот аллюром, Арзас может двигаться сколько угодно долго, правда любой бегущий человек, при этом, может оставить меня позади. С другой стороны, эта скорость будет идеальной для какой либо населенной местности, либо - для неспешного передвижения по лесам. А вот три последующих темпа движения довольно сильно ограничивают тархана в длительных бросках. При расходах стамины в 2 и 4 единицы на секунду, химеры, с ее выносливостью в 240 единиц, хватит лишь на две минуты, и на одну минуту во втором случае. Вроде и неплохо, при ее то скорости, за эту минуту можно пару с лишним километров покрыть, но что, если случится какая то длительная скачка? Возможности повысить выносливость Арзаса у меня пока нет, зато есть возможность, хотя бы сократить время ее восстановления, и придется решать - тратить дополнительное очко или нет.
        - Если это твой способ, то тогда до завтрашней ночи вы легко доберетесь до храма. - выразила очевидный факт Сильвара, когда мы приблизились.
        - Была бы возможность, то этим самым способом можно было бы и весь остров обогнуть до завтрашнего вечера, не то, что до храма добраться. Потом, через лес, с такой скоростью нереально нестись. Уж лучше не спеша, как сейчас, думаю - всё равно успеем.

     Я посмотрел на небо, прикидывая время по солнцу.
        - До сумерек еще часа четыре точно, так что самое время собираться. Максимум, через час мы выходим и до темноты идем без остановок. Если, конечно, не случится чего то непредвиденного. - поправился я, вспомнив случайно встреченного лича. - А вот что с тобой делать, Сильвара, понятия не имею.
        - В каком смысле?
        - В смысле: каким образом ты с нами пойдешь. Ты ведь очень скоро отстанешь, а постоянно подстраиваться под тебя - извини, не тот случай. Можно, конечно, вдвоем на Арзасе, но, думается мне, Боливар двоих не вынесет.
        - Кто не вынесет? - не поняла дриада.
        - Тархан, говорю, нас двоих может не вытянуть. Так что, скорее всего, тебе придется пользоваться своими "лесными тропами".
        - Так ты об этом. - выдохнула облегченно девушка, и я внимательно посмотрел на нее - "а она о чём?".
        - Не переживай об этом. - продолжала, между тем она, -  конечно могу воспользоваться тропами, только что мне там делать, пока вы не придете. Лучше с вами пойду. И поверь, меня не надо будет ждать, если только вы не будете нестись сломя голову, как недавно.
        - Ну и хорошо. - кивнул я ей, пошел заниматься сборами.

     В первую очередь, я вернулся в сторону озера, где нетронутыми остались лежать с пару десятков останков сульхатов. Но заниматься сбором трофеев пока не стал, решив, для начала, окунуться в воду и смыть с себя грязь, пот и кровь последних двух часов. Только после того, как освежился и привёл в относительный порядок многострадальную куртку, я приступил непосредственно к тому, зачем пришёл. Вопреки моим опасениям, использование виртуального кармана питомца оказалось совсем не сложным, и принципиально ничем не отличалось от манипуляций с моим инвентарем, которым когда то обладал. Единственное отличие было в том, что другой рукой приходилось касаться головы Арзаса, и только после этого открывалась возможность укладывать в него что либо. Видимо изначально так и планировалось, иначе зачем, в ветках развития тархана указан "Собиратель", только для того чтобы не заморачиваться подобным образом. Был только один странный момент с кровью крысопауков, вернее с его описанием.
        КРОВЬ СУЛЬХАТА. АЛХИМИЧЕСКИЙ ИНГРЕДИЕНТ. КЛАСС УНИКАЛЬНЫЙ. УВЕЛИЧИВАЕТ ВРЕМЯ ДЕЙСТВИЯ ЛЮБОГО ЗЕЛЬЯ НА 100% ОТ БАЗОВОГО ЗНАЧЕНИЯ.

     Не помню, что бы я видел последние строчки, когда подбирал лут с первых встреченных сульхатов. Нет, этих строк точно не было. Но тогда откуда они взялись, если я не пробовал кровь на язык и не использовал его в приготовлении зелий? Немного подумав, пришел к выводу, что возможно, это отразилось моё знание об этом эффекте, которое мне поведал Криавилс. В принципе логично, и приняв эту версию, как наиболее близкую к истине, продолжил своё занятие. Один за другим я обирал останки пустотников - сердц? тархану, склянки с кровью к себе в рюкзак, уже не вчитываясь в них. И так до тех пор, пока я не коснулся останков погонщика.
        КРОВЬ ШУАРЗУНА. АЛХИМИЧЕСКИЙ ИНГРЕДИЕНТ. КЛАСС УНИКАЛЬНЫЙ. СОКРАЩАЕТ ВРЕМЯ ОТКАТА ЛЮБОГО ЗЕЛЬЯ НА 50%.
        МОЗГ ШУАРЗУНА. АЛХИМИЧЕСКИЙ ИНГРЕДИЕНТ. КЛАСС УНИКАЛЬНЫЙ. НАВСЕГДА ПОВЫШАЕТ УСТОЙЧИВОСТЬ МЕНТАЛЬНОМУ ВНУШЕНИЮ НА 5 ЕДИНИЦ.

     Если полное описание характеристик сульхатовой крови я мог объяснить знанием о нем со слов шамана, то для этих строк, у меня, никаких объяснений не было. Я в глаза, до этого, не видел погонщиков, и тем более, мне не доставались их кровь и мозг. Ради интереса я быстро нашел останки второго погонщика, которого, судя по всему прикончили призраки Криавилса, и осмотрел его останки. Те же самые строки. Странно, очень странно. Заинтригованный, отыскал оставшееся от эфтиала облако, и коснулся его.
        КРОВЬ ЭФТИАЛА. АЛХИМИЧЕСКИЙ ИНГРЕДИЕНТ. КЛАСС УНИКАЛЬНЫЙ. УСИЛИВАЕТ ЛЮБЫЕ ПОЛОЖИТЕЛЬНЫЕ И ОТРИЦАТЕЛЬНЫЕ ЭФФЕКТЫ ЗЕЛИЙ НА 100%.
        ПЕЧЕНЬ ЭФТИАЛА. КЛАСС УНИКАЛЬНЫЙ. УТОЛЯЕТ ГОЛОД. НАВСЕГДА УВЕЛИЧИВАЕТ ОБЩУЮ СКОРОСТЬ РЕГЕНЕРАЦИИ МАНЫ НА 20%. НАВСЕГДА УВЕЛИЧИВАЕТ ОБЩЕЕ КОЛИЧЕСТВО МАНЫ НА 30%. ПРИ ПРИГОТОВЛЕНИИ, НАВСЕГДА УВЕЛИЧИВАЕТ ОБЩУЮ СКОРОСТЬ РЕГЕНЕРАЦИИ МАНЫ НА 30%. ПРИ ПРИГОТОВЛЕНИИ, НАВСЕГДА УВЕЛИЧИВАЕТ ОБЩЕЕ КОЛИЧЕСТВО МАНЫ НА 40%.
        А не слабые цифры, должен я сказать. С другой стороны - какой противник, такие и цифры. Вот только мне не понятно, с чего у меня такая способность проявилась? Есть конечно мысль, что это результат моего влияния на Авалар, как говорил Вершитель, вот только на этот счет у меня имеются сомнения. Подобные вещи мог знать лишь Криавилс, носивший ранг гранд-мастера алхимии, и за свою долгую жизнь имевший дело со всевозможными ингредиентами. И в этот момент меня настигло озарение. Точно, Криавилс. Я горько усмехнулся своей догадке и устало опустился на землю. Всё встало на свои места. Вот он, прощальный подарок шамана - знания, которых у меня никак не могло быть. Знания, которые гоблин обещал мне во время вчерашнего ритуала. Вот только он утаил тот факт, что знания эти, обретут нового хозяина, лишь после смерти старого. Теперь то понятно, что за зелёная хрень поднялась из его тела и ковырялась в моей голове. И по всему выходит, что и Листоглаза получила свою часть прощального подарка деда. Да, все стало кристально ясно, кроме одного: каким образом Криавилс мог знать о своей скорой смерти? Я могу поверить
в прорицателей и оракулов в своем мире, но здесь... Не смотря на то, что на многие свои вопросы я получил ответы, меньше их не становится, и теперь они, даже, попахивают мистикой.

     Печень и кровь были не единственным, что мне досталось от эфтиала. Когда облако рассыпалось, на земле, рядом с вышеописанным лутом, лежал неопределённой формы камень, с кулак размером, и внешне напоминающий нешлифованный черный диабаз. Наиболее ровная его часть, была покрыта непонятной клинописью, мало похожей на какой либо текст. Я осторожно поднял его, и первое, что меня удивило, это его вес - камень оказался гораздо легче, чем выглядел. Вгляделся в описание.
        РУННЫЙ ПОРТАЛЬНЫЙ КАМЕНЬ. КЛАСС УНИКАЛЬНЫЙ. СВОЙСТВА: ОТКРЫВАЕТ ПОРТАЛ К ЗАРАНЕЕ ПРИВЯЗАННОМУ МЕСТУ. ПОВТОРНАЯ АКТИВАЦИЯ ВОЗМОЖНА ЧЕРЕЗ 30 ДНЕЙ. МЕСТО ПРИВЯЗКИ: ДОМИНИОН ЛОРДА ДЗАРИТАНА.

     Я смотрел на этот кусок камня в руке, и в голове у меня вертелся только один вопрос - "И ЧТО МНЕ С НИМ ДЕЛАТЬ?" Будь он хоть трижды уникальным, никто не заставит меня им воспользоваться, ибо чревато. А что? Мне от одного наварха с приличной сворой кое-как удалось отмахаться, и то с помощью друзей, а сколько их будет в самом логове, даже думать не хочется. К тому же, подозреваю, что эфтиал - это не самое плохое, что мне может встретится на той стороне портала, и это если не вспоминать о лорде Дзаритане, чье упоминание становится слишком частым. Так что пускай этот камешек лежит в инвентаре у тархана, авось потом придумаю, куда его девать.
        Кроме того есть еще один момент, который меня несколько смущает - слишком часто мне попадаются предметы с припиской "уникальный". Не поймите меня неправильно, я конечно же рад таким цацкам, но они реально попадаются мне чаще, чем грибы после дождя. Сомневаюсь, что подобное поддерживается механикой игры. С другой стороны, какие противники, такие и трофеи, тем более, что большая их часть алхимические ингредиенты.  Только артефакты Ордена, те что были на каменном острове, достались мне относительно легко. Нет, вру, не так уж и легко. Мне ведь пришлось почти целый день горбатиться, чтобы докопаться до входа в подвал, да и сундук этот, практически случайно понял как открыть. В общем, если даже их приобретение и не было опасным, то самым тяжелым являлось несомненно. Я с некоторой нежностью погладил рукоять Рубца и получил в ответ что то похожее на ментальное урчание. Мой бессловесный верный друг, мы знакомы так мало, но пережили вместе столько всего. Взгляд зацепился за другой артефакт Ордена - перстень Знак Защитника. Мне на практике довелось узнать, что строчка "невозможно потерять", в его описании,
не пустая брехня, а вполне реальная свойство. Когда заклинание эфтиала лишило меня правой руки, перстень невредимым остался лежать на покрытой пеплом земле, и материализовался обратно на пальце, когда после трех ударов клинком рука восстановилась обратно. Так что переживать о его возможной утере точно не стоит, во всяком случае, пока я жив. Посидев еще какое то время, я наконец заставил себя собрать мысли в кучу и продолжить сбор трофеев, уложив останки погонщиков и наварха к себе в рюкзак.

     Всё же виртуальный инвентарь - великолепная штука. Помнится, в юности даже мечтал о его наличии у меня в реале. И мне не нужен был какой то объемный большой карман, я был бы безумно рад и размерам школьного портфеля. Только вот какая штука с этими карманами. Они, как жесткие диски в компьютерах - рано или поздно, места начинает катастрофически не хватать. Мне думается, что это то утверждение, которое не требует никаких доказательств, и ты можешь сколько угодно подчищать свой винт, докупать сторонние средства хранения, но проблему это решит лишь временно.

   Вот и сейчас, казалось бы, 60 ячеек виртуального инвентаря, у тархана, должны решить проблему свободного места у меня. На деле же, у наших ног остались лежать 67 сульхатовых сердец, и что с ними делать, я не представлял. Могу конечно съесть одно, может два. Ну три штуки в себя затолкаю. А потом меня осенила настолько бредовая идея, что она просто обязана была сработать.
        - "Арзас, а ты, случайно, не проголодался?" - заботливо спросил я химеру и указал на одно из сердец. - "Нужно кое-что проверить, а для этого тебе придется скушать одно из них. "
        - "А это обязательно?" - мысленно поморщился зверь. - "Может, лучше, я по быстрому поохочусь, что бы в дороге не отвлекаться?"
        - "А что не так с этим мясом?" - удивился я.
        - "Как что, это ведь мясо тварей. У меня до сих пор, после драки, неприятный привкус в пасти стоит. А ты предлагаешь его съесть. Мне вообще не понятно, зачем ты всё это собираешь."
        - "Ну не знаю, мясо, как мясо. А собираю его по той причине, что оно повышает выносливость, и если его эффект отразится и на тебе, то с твоим рационом, на ближайжее время, мы определились. Поверь, это идеальный вариант для нас обоих."
        - "Если только ты настаиваешь." - с сомнением произнес Арзас, и получив от меня утвердительный кивок, не жуя проглотил одно из сердец.

     Я выждал с полминуты, потом еще столько же, и наконец заставил себя протянуть руку к голове тархана. Не то что бы я сильно боялся отрицательного результата, просто хотелось наверняка. Так сказать, для чистоты эксперимента. Интерфейс химеры развернулся, и мне хватило одного взгляда, что бы на лицо выползла глупая улыбка.
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 247.

     Сработало! К общему бару прибавилось 7 единиц стамины! От избытка эмоций, я потрепал химеру по голове.
        - "Получилось, лохматый! Уж теперь то, мы тебя быстро сделаем неутомимым!".

     Тархан стоически выдержал столь кощунственное отношение к своим длинным острым ушам, выдав лишь свое неизменное:
        - "Я не лохматый."

     В следующие минут тридцать, мы с Сильварой бродили по лесу, собирая валежник и листья серафиса. Арзас крутился рядом, и с сожалением поглядывал в глубь леса, откуда пару раз донеслось кабанье похрюкивание, но мой запрет был однозначным: никакой иной еды, кроме означенной. Кое-как смог убедить его, что это лишь временная диета, и как только все три десятка сердец будут съедены, он может охотиться на кого угодно. Правда, еще оставался вопрос, будет ли тархан есть запеченные сердца, но вроде бы он не воротил нос, когда Листа кормила его на стоянке мясом.  Я прекрасно понимал, что никак не укладываемся в озвученный мной самим час, но терять 2% с каждого сердца тоже не собирался. Потому, здраво рассудив, что еще один час задержки особой погоды не сделает, спокойно занялся мясными заготовками.
        - Ты и правда собираешься это есть? - спросила дриада, когда мы вернулись под сень Древа.
        - Арзас будет есть, хотя и мне лишним тоже не будет. - ответил я, заворачивая очередное сердце в лист. - А чем, кстати, питаются дочери леса? Мяса, так понимаю, вы не едите.
        - Не едим. Это претит нашей сути. Но поверь - от голода мы не помираем.
        - Это понятно. - хмыкнул я, прикидывая, достаточно ли разгорелся костер, и посчитав, что достаточно, начал закидывать в него свертки с мясом.
        Все 66 сердец готовить на огне было некогда, да и не настолько большой костер у нас горел, поэтому решил пока обойтись тремя десятками. Какое то время мы сидели молча, слушая доносящееся шипение из костра. Тревога за Листу засела где то глубоко внутри, и мысли постоянно срывались к вопросам о её судьбе. А еще, мне не хватало старика-гоблина.
        - Скажи мне, Сильвара, - не отрывая взгляда от огня, спросил я. - Как могла светлая богиня хладнокровно обречь на смерть разумных, пришедших к ней в храм?
        - У меня нет ответа на этот вопрос. - вздохнула нимфа. - Не мне, конечно, судить свою госпожу, но мне тоже не по нраву её решение. Могу только сказать, что никто из смертных никогда не противился её воле, и уж тем более, никто не позволял себе так разговаривать с ней.
        - Вот только не надо мне говорить, что возможно это и моя вина. Я прекрасно видел, что Листоглаза была обречена, и так же хорошо видел равнодушие в её глазах.  Так ответь мне, бывшая жрица Пресветлой: такое ли отношение к жизни разумного должно быть у богини жизни?
        - Артём, мы все ещё находимся под сенью её храма, и она вполне может тебя слышать. - опасливо предостерегла меня дриада, на что я лишь скривился.
        - В моих словах нет ни капли неправды, и все то же самое я могу сказать ей в лицо.  Она первая из богов, кого я встретил в Аваларе, и ты даже не представляешь, какое разочарование принесла мне эта встреча.
        - Но ведь нельзя так неуважительно говорить о богах, даже если они тебе не по нраву.
        - А она ничего не сделала, для того, что бы заслужить мое уважение. И вообще, я не могу понять, ты на чьей стороне? Не ты ли мне говорила, что Тэола поступила не как подобает её статусу?
        - Говорила. И сейчас скажу. Вот только сказанное мной не отменяет того факта, что всю свою жизнь я служила в храме и не привыкла к таким речам.

     Ну что ж, в общем я её понимаю, в том отношении, что за пол дня не избавиться от стереотипов, которые она впитывала всю жизнь. Целых несколько лет. На последней мысли я усмехнулся. А ведь Криавилс прав и для этого мира мы и правда боги. Вот только возникает вполне каверзный вопрос: а сколько на самом деле лет матушке Земле?

     Минут через десять, я вытащил из огня белесый сверток и раскрыл его. Аромат запеченного, в своем соку, сердца ударил в нос, и проголодавшийся тархан тут же материализовался рядом. Ждать, пока мясо остынет не пришлось. Арзас, получив моё одобрение, нисколько не смущаясь температуры, проглотил его словно пельмешку. Ну и ладушки, время не будем терять. Один за другим я доставал свертки из огня и скармливал мясо химере, и после пятнадцатой порции зверь отказался есть, сообщив, что уже сыт. Окинув взглядом размеры тархана, меня посетила мысль, что тот хитрит, ибо по моему мнению, в него легко влезет столько же. Но помня негатив зверя к происхождению мяса, не стал его напрягать. Потом поест, куда денется. Я по быстрому вытащил из огня оставшиеся шестнадцать свертков и приложил руку к голове химеры
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 513.

     Ох, как же мне это нравиться. Плюс 266 единицы стамины менее, чем за пять минут. Глянул количество переносимого груза - оно теперь составляло 128 ячеек, что на 68 больше прежнего. Быстро закинул туда не распакованные свертки, при чем свободными осталось лишь семнадцать ячеек, и достал из рюкзака печень эфтиала. Думал употребить ее на ночной стоянке, но раз уж пошла такая пляска, то и ее заодно приготовлю. А через пять минут я выкатил из догорающего костра сверток и аккуратно его раскрыл.
        ПРИГОТОВЛЕННАЯ ПЕЧЕНЬ ЭФТИАЛА. КЛАСС УНИКАЛЬНЫЙ. НАДОЛГО УТОЛЯЕТ ГОЛОД. НАВСЕГДА УВЕЛИЧИВАЕТ ОБЩИЙ ЗАПАС МАНЫ НА 40%. НАВСЕГДА УВЕЛИЧИВАЕТ ОБЩУЮ СКОРОСТЬ РЕГЕНЕРАЦИИ МАНЫ НА 30%.

     Очень, очень не хочется использовать её сейчас, но я прекрасно осознавал, что это единственный, пока, способ повысить стратегический ресурс. Нет, можно еще вложить накопленные несколько очков, вот только единственный способ вызвать свой интерфейс - оказаться при смерти, к чему я абсолютно не стремился. Возможно, когда то, у меня и получится, как говорил Вершан, сознательно попасть... даже не знаю где это место. В себя, в общем, но когда это будет. Кроме того, я заметил, что уже через какое то время продукты, в частности мясо, у меня начинают портиться, по причине отсутствия у меня того же виртуального кармана. И это, на мой взгляд, наиболее веский аргумент в пользу его скорейшего употребления.

     Я съел печень целиком, хотя по началу с этим возникли небольшие проблемы. И дело даже не в её размерах, подумаешь, шмат мяса с пару моих ладоней. Как выяснилось, основная проблема была психологического характера. Никогда не причислял себя к вегетарианцам, но когда я нарезал дымящуюся печень на ломти и поднес один из них ко рту, вспомнилось, что владелец её - отнюдь не животное. И чем больше думал на эту тему, тем сложнее становилось завершить начатое. Вроде и уверял себя, что это необходимо мне, что иного способа развиться, на данный момент, у меня нет, что сульхатовы сердца я ел, а они тоже немного разумны, даже напомнил самому себе, что это игра со своими условностями... Не помогало. Пока я не психанул, и просто не сунул кусок печени себе в рот. И все. Обычная сочная печень. Этот инцидент в который раз подтвердил истину - большинство проблем в голове и решаются там же, а если нет - тогда стоит дать себе пинка. Возникла мысль, что, возможно, каннибализм с этого и начинается, но решил не развивать больше эту тему. Как бы ни было, печень была съедена, и прислушавшись к себе, я ощутил увеличение
своего бара маны. Мне конечно не доступно его точное значение, но оно и так известно - 375 единиц.
        - "Я смотрю, ты и сам не в восторге от подобной еды, а меня заставляешь ею питаться." - съехидничал Арзас, внимательно наблюдавший все это время за мной. Почему то я был уверен, что он не упустит возможность и скажет что то подобное.
        - "И заметь, я все равно его съел." - парировал я. - "Потому что понимаю, что это необходимо. И еще бы поел, но нету. Хотя, как я уже говорил - на вкус мясо, как мясо. Вернее, печень, как печень."

     Тархан, разочарованный неожиданным поворотом разговора, умолк и демонстративно отвернулся в сторону леса, дескать, сколько не объясняй, все равно не поймешь. Я посмотрел на молчащую дриаду, ожидая увидеть на ее лице брезгливость, но, либо ее не было, либо хорошо ее прятала, понимая, что привычная жизнь осталась в прошлом, и чем раньше привыкнуть к новой, тем лучше.Ну и ладушки...

     Вспомнилось, что хотел еще что-нибудь атакующее взять тархану, и лучше бы это сделать сейчас. Подозвал Арзаса, и коснувшись его головы, вызвал вкладку умений. Я окинул взглядом алую ветку и мысленно облизнулся. Как и упоминал раньше, интересных умений, как активных, так и пассивных, было достаточно, чтобы придать каждой химере индивидуальность, но распыляться мне не хотелось. Потому, перво-наперво, я вложил одно очко в ЯРОСТЬ, активировав всю алую зону, и через несколько минут изучения, выделил для себя некоторые наиболее перспективные перки, которые либо уже сейчас будут приносить пользу, либо в дальнейшем. Первым в очереди на рассмотрение было:
        ОГЛУШЕНИЕ. АКТИВНОЕ УМЕНИЕ. ДЕЗОРИЕНТИРУЕТ ПРОТИВНИКА ЗВУКОВОЙ ВОЛНОЙ.ЯРОСТЬ  20 ЕДИНИЦ. ВРЕМЯ ДЕЙСТВИЯ - УРОВЕНЬ ПЕРСОНАЖА/10, ЕСЛИ ПРОТИВНИК ТОГО ЖЕ УРОВНЯ. ЕСЛИ ПРОТИВНИК НИЖЕ, ТО ВРЕМЯ ДЕЙСТВИЯ УВЕЛИЧИВАЕТСЯ НА РАЗНИЦУ В УРОВНЯХ, ЕСЛИ ВЫШЕ, ТО СОКРАЩАЕТСЯ НА СТОЛЬКО ЖЕ. ОТКАТ 120 СЕКУНД.

     Умение весьма заманчивое, но, как оказалось, и у него имеются недостатки, и в первую очередь - время действия на противниках высокого уровня, вернее его отсутствие. Получается, что враги одного с тарханом уровня будут станиться на 4,2 секунды, если же противник будет 43 лэвела, то минус одна секунда, 44 - минус две секунды, и так далее. Вот и выходит, что максимальный уровень, при котором этот перк будет работать, это 46 уровень. Мдя... Учитывая тот факт, что враги нам попадаются просто неприличных уровней, то толку от этого умения не так уж и много. А с другой стороны, всё достаточно логично, иначе всех рейд-боссов крошили бы, как капусту. Правда, справедливости ради, еще раз внимательно изучив всё, заметил, что перк можно значительно модернизировать. Немного в стороне, отдельной группой, находились три иконки с пассивками, делающие многие умения более заманчивыми. Первая пассивка сокращала время отката всех умений вдвое, но увеличивался в полтора раза расход ярости. Вторая увеличивала время действия активных умений вдвое, но, опять же, повышался расход ярости. И третья пассивка уменьшала
затраты самой ЯРОСТИ на 25%. В общем, как бы ни было, отложим пока это умение в сторону и смотрим дальше.
        ЖАЛО. АКТИВНОЕ УМЕНИЕ. ПОЗВОЛЯЕТ АТАКОВАТЬ ПРОТИВНИКА ХВОСТОМ. ЯРОСТЬ 5 ЕДИНИЦ. НАНОСИМЫЙ УРОН 50% ОТ ОБЩЕГО КОЛИЧЕСТВА ЯРОСТИ. ИГНОРИРУЕТ ЗАЩИТУ КОЖАНЫХ ДОСПЕХОВ 25%, СТАЛЬНЫХ ДОСПЕХОВ 15%, ЗАЧАРОВАННЫХ ДОСПЕХОВ 5%. ДОСТУПНО УЛУЧШЕНИЙ 0/2.
        Как то слабовато, на мой взгляд. Понимаю, что умение это улучшается, не говоря о дополнительной модернизации, только изначальный урон в 26 единиц не вызывает никакого восторга. С другой стороны,  скорее всего я, по известным причинам, просто привык расправляться с противником одним махом, на деле же так и должно быть, чтобы не нарушать игрового баланса. Посчитав эту мысль наиболее близкой к истине, поискал, чем можно усилить это умение и наткнулся на три иконки.
        РВАНЫЕ РАНЫ. ПАССИВНОЕ УМЕНИЕ. НАНОСИМЫЙ ФИЗИЧЕСКИЙ УРОН СОПРОВОЖДАЕТСЯ ЭФФЕКТОМ КРОВОТЕЧЕНИЯ, ДОПОЛНИТЕЛЬНО ОТНИМАЯ 5 ЕДИНИЦ ЗДОРОВЬЯ ПРОТИВНИКА В СЕКУНДУ, В ТЕЧЕНИИ 5 СЕКУНД. ЗАТРАТЫ ЯРОСТИ УВЕЛИЧИВАЮТСЯ НА 200%. ДОСТУПНО НА 50 УРОВНЕ. УЛУЧШЕНИЙ 0/2.
        ПОРЧЕНАЯ КРОВЬ. ПАССИВНОЕ УМЕНИЕ. НАНОСИМЫЙ ФИЗИЧЕСКИЙ УРОН СОПРОВОЖДАЕТСЯ ЭФФЕКТОМ ОТРАВЛЕНИЯ, ДОПОЛНИТЕЛЬНО ОТНИМАЯ ПО 3 ЕДИНИЦЫ ЗДОРОВЬЯ, МАНЫ И ВЫНОСЛИВОСТИ ПРОТИВНИКА В СЕКУНДУ, В ТЕЧЕНИИ 15 СЕКУНД. ЗАТРАТЫ ЯРОСТИ УВЕЛИЧИВАЮТСЯ НА 300%. ДОСТУПНО НА 50 УРОВНЕ. УЛУЧШЕНИЙ 0/2.
        ВСПЛЕСК ЯРОСТИ. ПАССИВНОЕ УМЕНИЕ. ПОВЫШАЕТ ВЕРОЯТНОСТЬ КРИТИЧЕСКОГО УДАРА НА 10%, ПРИ КОТОРОМ ФИЗИЧЕСКИЙ  УРОН ПОВЫШАЕТСЯ НА 300%. УЛУЧШЕНИЙ 0/3.

     Вот такие пассивки привлекли моё внимание, особенно первые два, только взять их всё равно не мог, ибо не дорос ещё Арзас. Впрочем, время от времени критовать тоже очень неплохо. Из четырех оставшихся умений выделенных мной раньше, наиболее интересным было ещё одно.
        ТЕРЗАНИЕ. АКТИВНОЕ УМЕНИЕ. ПРИ АТАКЕ ПРОТИВНИКА КЛЫКАМИ, ПРОХОДИТ КРИТИЧЕСКИЙ УРОН В РАЗМЕРЕ 200% ОТ БАЗОВОГО, С ПОСЛЕДУЮЩИМ КРОВОТЕЧЕНИЕМ 10 ЕДИНИЦ В СЕКУНДУ, НА 8 СЕКУНД. ЯРОСТЬ 30 ЕДИНИЦ. ОТКАТ 300 СЕКУНД. УЛУЧШЕНИЙ 0/2.

     Весьма заманчивое умение, тем более, что каких либо ограничений по уровню, для первого ранга, пока нет. Но вот то, что оно практически одноразовое, из-за длительного отката, мне не особо нравилось. Его идеально применять на одиночных и достаточно "толстых" противниках, а не в гуще схватки, как это у нас чаще всего бывает. И что брать? Мне не хотелось делать основную ставку на активные умения, так как с ресурсом ЯРОСТЬ у тархана некоторая напряженка, а пассивки либо улучшают их характеристики, либо пока не доступны. А потом, на глаза мне попалась еще одна обособленная группа из трёх иконок, по которым я, вначале, даже мазнул взглядом, но тогда в приоритете было активное умение, поэтому не придал им значения. Зато сейчас я смотрел на них совсем под другим углом.
        ПЕЧАТЬ ЖИЗНИ. ПАССИВНОЕ УМЕНИЕ. ЛЮБАЯ АТАКА, НАНОСЯЩАЯ ФИЗИЧЕСКИЙ УРОН ПРОТИВНИКУ, ВОССТАНАВЛИВАЕТ  ЗДОРОВЬЕ  ХИМЕРЫ. СЛЕДУЮЩЕЕ УЛУЧШЕНИЕ: ВОССТАНОВЛЕНИЕ 2% ЗДОРОВЬЯ. УЛУЧШЕНИЙ 0/3.

     По действию, этот перк напоминает мой артефакт, с той лишь разницей, что у Рубца, количество похищаемых ресурсов привязано к противнику, а у этого перка - лично к тархану. На данный момент 2% это всего 5 единиц жизни, вроде немного, но ведь и атака может быть не одна. Хмм, интересно... Что там дальше.
        ПЕЧАТЬ ГНЕВА. ПАССИВНОЕ УМЕНИЕ. ПЕРВАЯ АТАКА, НА КОТОРУЮ РАСХОДУЕТСЯ ЯРОСТЬ, НАНОСИТ ПРОТИВНИКУ ПОВЫШЕННЫЙ УРОН, ПРИ УСЛОВИИ ПОЛНОГО ОБЪЕМА ЭТОГО РЕСУРСА. СЛЕДУЮЩЕЕ УЛУЧШЕНИЕ: УРОН 300% ОТ ПРЕДПОЛАГАЕМОГО. РАСХОД ЯРОСТИ УВЕЛИЧЕН НА 100%. УЛУЧШЕНИЙ 0/2.
        ПЕЧАТЬ СИЛЫ. ПАССИВНОЕ УМЕНИЕ. ВЕСЬ ОБЫЧНЫЙ УРОН, НАНОСИМЫЙ ПРОТИВНИКУ, ТЕПЕРЬ ЗАВИСИТ ОТ КОЛИЧЕСТВА ВЫНОСЛИВОСТИ ХИМЕРЫ. СЛЕДУЮЩЕЕ УЛУЧШЕНИЕ: УРОН  10% ОТ ОБЪЕМА ВЫНОСЛИВОСТИ. УЛУЧШЕНИЙ 0/3.

     Несомненно, интересные перки, особенно ПЕЧАТЬ ГНЕВА, но больше всего меня заинтересовал последний. Это в обычных условиях ПЕЧАТЬ СИЛЫ дает, хоть и заметное, но не великое преимущество, а с тем количеством сульхатовых сердец, коим я обладаю, картина будет прямо противоположная. Сколько там было стамины у тархана, до того, как заставил его съесть полтора десятка сердец? Всего то 240 единиц, которые дают 24 единицы урона. Сейчас же, Арзас мог похвастать в два с лишним раза большим объемом выносливости и, соответственно, в два с лишним раза большим уроном, практически дотягивающим до урона от спецатак. Вот черт, да с моей возможностью поднять этот параметр, я из химеры такого убиватора могу сотворить, что мама не горюй. И на фиг не нужны будут спецатаки, да еще с таким расходом ярости. Я мысленно облизнулся и вложил последнее очко в это умение.
        ПЕЧАТЬ СИЛЫ. ПАССИВНОЕ УМЕНИЕ. ВЕСЬ ОБЫЧНЫЙ УРОН, НАНОСИМЫЙ ПРОТИВНИКУ, ТЕПЕРЬ ЗАВИСИТ ОТ КОЛИЧЕСТВА ВЫНОСЛИВОСТИ ХИМЕРЫ. ТЕКУЩИЙ УРОН 10% ОТ ОБЪЕМА ВЫНОСЛИВОСТИ. СЛЕДУЮЩЕЕ УЛУЧШЕНИЕ 20% ОТ ОБЪЕМА ВЫНОСЛИВОСТИ. УЛУЧШЕНИЙ 1/3. ДОСТУПНО НА 50 УРОВНЕ.

     А я и не собираюсь ничего улучшать, во всяком случае, пока не все сердца съедены. Лучше уж на что то другое потратить получаемые очки, а конкретно в физрезист, как и планировал. По хорошему, конечно, было бы неплохо еще и оглушение взять, чтобы хоть низкоуровневых противников быстро крошить, но не сейчас. Еще раз, напоследок, окинул взглядом ветки умений и разорвал связь с химерой.
        - "А ты не хотел есть сердца". - поддел я Арзаса, - "Посмотри, насколько твой урон повысился. Ты хоть понимаешь, что вполне можешь стать смертельно опасным противником?"
        - "Я и раньше был смертельно опасным противником." - фыркнул тархан, - "Ничего нового ты мне не сказал."
        - "Ну-ну," - хмыкнул я, - "Потом посмотрим, кто из нас был прав."

     Ну что же, все приготовления вроде завершены и можно отправляться в путь. Когда мы втроем оставили уютный каменный дом, мне было жаль уходить, а о том, что покидаю это место, я нисколько не сожалел и возвращаться сюда был не намерен. Эта долина стала для меня символом потери и разочарования, поэтому уходить буду не оборачиваясь. А пока осталось завершить одно дело, которое оставил напоследок.

    Останки Криавилса находились там же, где и были. Легкий ветерок, неведомо как заплутавший в лесу, мягко трепал траву и гнул ее стебли к земле, но невесомое облако никак не реагировало на его потуги, оставаясь на одном месте. Я тяжело вздохнул и медленно опустился на землю. Можно было конечно и раньше посмотреть, что там осталось от шамана, но мне показалось это неправильным, вот так, между делом, будто с очередного пустотника лут собираю. Потому и отложил это дело напоследок, отдавая своеобразную дань уважения старику. Только вот прошло уже пару минут, а я все сижу рядом с облаком и никак не могу протянуть к нему руку. Чего то не хватало в этой ситуации, какого то действия, жеста, каких то слов. Слов. Определенных слов. Я грустно усмехнулся самому себе и поднял голову. Возникшую внезапно тишину, не нарушали ни шелест травы, ни щебетанье пернатых, ни стрекотанье насекомых. И почудилось мне, что не на белое облако смотрю, а на ухмыляющегося шамана, появившегося невесть откуда. Он сидел напротив, на расстоянии вытянутой руки, такой же, до мелочей, каким его помнил, только глаза у него, не смотря на
ухмылку, не смеялись. В них застыла грусть. Я молча смотрел на него, и что то большое и теплое, в моей душе, потянулось ему навстречу... Но не дотянулось.
        - Я благодарен судьбе за то, что наши пути пересеклись, - негромко, глядя видению в глаза, произнес я. - Вы, с Листой, стали моим якорем в этом мире, не смотря на короткое знакомство. И я сделаю все возможное и невозможное, что бы спасти твою внучку. Спасибо тебе за все, Криавилс, и.. и прощай.

     Взгляд старика перестал излучать грусть, а ухмылка превратилась в улыбку. Видение стало меркнуть, становясь все прозрачнее, пока не исчезло совсем, оставив знакомое белое облако. Снова стали слышны шелест травы и щебетанье птиц, и я, не чувствуя больше моральных оков, протянул к останкам шамана руку.
        ГЛАВА 9.
        Глава 9.
        Мы двигались, не останавливаясь, уже пару часов. Вернее, двигался только тархан, а я сидел верхом, посматривал по сторонам, размышлял, и, время от времени, сверялся с картой. Не то, чтобы в последнем была необходимость, так как Сильвара взяла на себя роль проводника, просто в пути старался чем то заняться, раз уж под ноги смотреть не нужно. Дриада, кстати, не соврала, и её ни разу не пришлось ждать, не смотря на то, что Арзас поддерживал постоянный темп движения, который я обозвал аллюром. Эта максимальная для него скорость, сравнимая с легким бегом трусцой, и при которой ещё не тратится выносливость. По началу, когда наше маленькое пати только должно было выдвинуться в поход, мне было неудобно от Сильвары, так как я буду ехать верхом, а ей, судя по всему, придется изображать из себя быстроногую лань, но все оказалось не так грустно. Стоило нам пересечь границу леса, как дриада оторвалась от земли и поплыла впереди нас, чем успокоила грызущую меня совесть. Правда, как потом выяснилось, ненадолго. На этот способ передвижения, девушка тратила ману и хватало её минут на двадцать максимум, да и то
лишь среди деревьев. Не просто так дриады предпочитают лесные массивы любым другим видам местности. Всё дело в бонусах на затраты и регенерацию всех ресурсов, тогда как вне леса, на них накладываются неслабые штрафы. Вот и получалось, что двадцать минут она плывет над землёй, потом, минут сорок работает ногами, благо скорость была не той, при которой расходуется выносливость, а как мана восполняется, снова над землей.

     Мне, конечно, как любому нормальному мужику, было приятно поглядывать на изящные, обтянутые тонкой кожей, ягодицы Сильвары, но после первого такогозабега, я решил внести кое-какие изменения в нашем передвижении. Немного покопав девушку, выяснил, что пока она просто парит над землёй без движения, потребление ресурсов минимально, за счет бонуса нахождения в лесном массиве, и по той же причине, практически перекрывается регенерацией, но стоит только ей начать двигаться, расход маны увеличивается почти в три раза. Раньше, пока Сильвара имела статус жрицы, ей не приходилось экономить ману, но отлучение от Древа лишило её всех сопутствующих плюшек. Выслушав информацию от дриады, я молча указал ей на хвост химеры, но та лишь непонимающе уставилась на него. Пришлось пояснять, что именно от неё требуется, и нужно было видеть выражение её лица, когда она поняла суть. Осторожно, словно настоящую змею, дриада ухватилась за кончик хвоста, и предупредив тархана не шалить, мы двинулись дальше.

     Новый способ передвижения позволил нам заметно ускориться, насколько, конечно, это было возможно в лесу. Сильвара просто скользила за нами над землей, расходуя ману лишь на поддержание себя в воздухе, и словесно корректируя наше направление. Пока шли, нам не встретился ни один зверь, желающий на нас напасть, и если по началу я этого не замечал, то спустя час, как мы ступили в лес, эта мысль меня посетила. Это было тем более странно, что время от времени я раскидывал купол стихии Воздуха, с целью тренировки и контроля близлежащей территории, мало ли, вдруг тролль за нами скачет, а мы ни сном ни духом. Так вот, я раскидывал купол, и живности, по ходу нашего движения было немало, вот только в конечном итоге нам никто не встречался. Не то, чтобы я был расстроен этим фактом, скорее наоборот, был рад, что не приходится отвлекаться, но тем не мене. В конце концов я не выдержал и поделился своими наблюдениями с дриадой, на что она весело рассмеялась. Оказывается, это действует её расовая фича, и зверье просто убирается с её пути. Ларчик то просто открывался. А в следующую секунду, услышанное от дриады
навело меня на новую мысль, которую и решил прояснить.
        - Слушай, Сильвара, а эта твоя аура, которая отпугивает зверье, она на всех действует?
        - Абсолютно на всех. Есть, конечно, некоторые ограничения, связанные с уровнем зверя, но в принципе да, на всех действует.
        - И какого максимального уровня должен быть, например тролль, чтобы он не смог преодолеть твою ауру?
        - Какой тролль? - удивленно спросила дриада.
        - Что значит какой? - опешил я и повернулся к ней лицом. - Обычный тролль. Тот, который хозяин леса.
        - Я знаю, кто такие тролли, только при чем тут они?
        - В смысле? Ты хочешь сказать, что твоя аура на них не действует?
        - Нет конечно. Во первых, их сложно отнести к зверью, а во вторых - у троллей такой иммунитет ко всем видам магии, что моя аура для них, не более, чем плетённая из тростника изгородь.
        - Жаль. - расстроено протянул я. И было от чего. На несколько секунд мне показалось, что безопасность нашего передвижения больше не является проблемой.
        - А чего это ты хозяина леса припомнил? - с подозрением спросила дриада. - Моё мнение, да и не только моё, лучше обходить его дальней стороной.
        - Да поздновато теперь. - буркнул я себе под нос, но у девушки, как оказалось, был прекрасный слух. Пришлось, под ехидные комментарии тархана, поведать ей о моём опрометчивом деянии, и о вероятности скорой встречи с троллем. На какое то время дриада умолкла, и о чем то глубоко задумалась.Она молчала минут десять, за которые я успел немного пообщаться с Арзасом, еще раз раскинуть сеть, погрузиться в свои мысли, и в конце концов выдала фразу:
        - То, что ты сказал - очень плохо.
        - Знаю, уже просветили.
        - И как ты можешь быть таким спокойным, зная, что вот-вот, если не уже, по твоему следу пойдет хозяин леса?
        - Я не думаю, что истерика как-нибудь исправит ситуацию. У меня есть первоначальная задача - найти Листу, все остальные проблемы буду решать по мере их поступления.
        - А ты хоть понимаешь, что мы можем и не дойти до девочки, если хозяин нагонит нас?
        - Ты что то конкретное хочешь предложить? Если у тебя есть мысли, как по быстрому расправиться с троллем, или, как избежать встречи с ним не отвлекаясь от нашей задачи, я готов тебя выслушать.
        - Расправиться с хозяином леса?! - в голосе дриады было столько изумления, что я непроизвольно улыбнулся, - Ты хоть слышишь себя со стороны?
        -Ты хочешь сказать, что его невозможно убить?
        - Возможно, если бы позади нас топталось около сотни мастеров-охотников, ну или с полсотни закованных в броню рыцарей. Да что там, будь с нами десяток паладинов высшего круга, уже было бы не так безнадежно.
        - Сильвара, за все время моего нахождения здесь, мне попадались такие противники, встреча с которыми заведомо считалась безнадежной. Как видишь, я еще жив.
        - А остальные тоже живы?

     Я резко развернул к дриаде и вперил в неё взгляд. Ох, нечасто у меня возникает желание ударить противоположный пол, но сейчас был тот самый случай. Сильвара, видимо осознав, что сказала лишнее, растеряла свой пыл и опустите глаза вниз.
        - В том, что Криавилс погиб, моей вины нет ни на грамм. - процедил я. - Зато могу тебе напомнить, по чьей вине его не стало. И если ты так переживаешь за собственное благополучие, самое время нам разойтись.
        - Прости меня. - спустя десяток секунд произнесла дриада. - Я совсем не то хотела сказать.
        - Тем не менее ты обвинила меня в его смерти. И это при том, что я пытался прикрыть их отход, отвлекая на себя пустотников. Хотя, откуда тебе это знать, ведь тебя там не было. И ты не видела, что у Криавилса с Листой, были все шансы уйти, но они решили пожертвовать собой, чтобы помочь мне. Это был их выбор и их решение. И мне прекрасно известно, что я жив только благодаря этому решению, а этот долг не может остаться не оплаченным, пусть и придется возвращать его только Листоглазе. И ничто, ни в этом мире, ни в моём, не способно повлиять на моё желание спасти её. Я не меньше тебя не хочу встречи с троллем, но я не стану терять время, пытаясь найти для себя убежище, тем более, что его нигде и нет поблизости. И именно поэтому, я спокоен, как ты говоришь, потому что не вижу смысла переживать заранее. Появится тролль - значит встретим его как полагается, со всем радушием и гостеприимством. Главное, чтобы он внезапно не появился, как черт из табакерки, и я успел подготовиться к встрече.
        - Еще раз, прости меня. - вздохнула Сильвара. - Мой язык уже лишил меня дома, поэтому прошу, не прогоняй меня.

     Я внимательно посмотрел на дриаду, весь вид которой говорил о сожалении, и моя злость испарилась сама собой. Вот только профилактику взаимоотношений никто не отменял, поэтому я молча отвернулся и дал команду тархану продолжить путь.
        - Я могла бы помочь с тем, чтобы хозяин не появился внезапно. - раздалось мне в спину.
        - Это каким образом? - развернулся я к ней.
        - У дочерей леса есть способность разговаривать с деревьями, и я могу попросить их сообщить мне, когда мимо них пройдет хозяин.
        - В смысле, договориться? Они что - разумны? - удивился я.
        - В каком то роде, да.
        - Хмм... И что, будешь договариваться с каждым деревом на нашем пути?
        - Не то, чтобы с каждым, но немного придется "побегать", как вы говорите.
        - И как далеко они могут передавать послания? - заинтересовался я.
        - Как угодно далеко. Единственным препятствием может стать лишь Большая Вода. Дочери леса часто переговариваются таким образом.
        - Тогда, как мы еще говорим, действуй.

     И вот тут то мне стал известен еще один способ передвижения лесных дев - лесные тропы. Как и предполагал, с хождением по тропинкам он не имел ничего общего, да и телепортацией его язык не повернется назвать. Сильвара, отцепившись от хвоста химеры, подлетела к ближайшему дереву и, не останавливаясь, просто нырнула в него, словно в открытую дверь вошла. Просьбы подождать не было, потому мы с тарханом продолжили путь, а я всё же время от времени вертел головой, в надежде заметить дриаду, но нигде её не видел. Сильвара отсутствовала минут пятнадцать, за которые я имел возможность оценить то спокойствие, с которым мы передвигались по лесу, пока она была с нами. Всё зверьё, которое попадалось нам на пути, будто с цепи сорвалось, атакуя нас малыми и большими группами.Не сказать, что мы испытывали какие то затруднения, так как после схватки с десятками пустотников, простые обитатели леса не внушали особых опасений, но то, что мы толком не могли продвинуться вперед, порядком раздражало. Время от времени я поглядывал в сторону Арзаса, на случай, если ему понадобится помощь, но хвостатый прекрасно
справлялся и сам. Его массивное, антрацитого-черное тело, постоянно находилось в гуще противников, мелькало то тут, то там, и я, сам того не замечая, потихоньку перешел из группы нападающих, в группу поддержки. Впору было пустить скупую мужскую слезу и гордо вымолвить: "Подрос, мой мальчик." А потом, в какой то момент, во время очередного геноцида местной живности, зверьё резко разбежалось в разные стороны, оставив нас стоять в одиночестве и в недоумении. Ровно до тех пор, пока я не обернулся и не увидел Сильвару у дерева, из которого она, судя по всему, и появилась.
        - Развлекаетесь? - улыбнулась она.
        - Это Арзас развлекается, а я так, скорее по пятам его хожу. - хмыкнул я, - Ты быстро вернулась, не вышло что ли?
        - Да нет, всё нормально, наоборот пришлось немного задержаться, так как решила сделать цепь широкой, чтобы охватить большую территорию. Как только Хозяин Леса пересечет её, мне станет известно об этом.
        - Спасибо, Сильвара, хоть одной головной болью меньше стало.
        - Это меньшее, что я могу сделать. Как ты заметил, мы теперь вместе, значит и проблемы у нас тоже общие.

     Ну что ж, могу только сказать, что короткий отрезок времени, который дриада провела одна, пошёл ей на пользу. Сей факт радовал, потому как, если честно, мне не очень то и хотелось её прогонять, и не только по причине "вместе веселее". Нравилась она мне, что греха таить. К тому же, если быть совсем откровенным, мне тоже хватило десятка минут, чтобы ощутить пользу её пребывания в команде. И придерживаясь отработанной схемы передвижения, мы продолжили свой путь, не планируя останавливаться до самого заката. Присутствие рядом дриады, со своей аурой безопасности, позволило снова расслабиться и лениво поглядывать по сторонам. Вот только эта лень быстро испарилась, когда я обратил внимание на странное образование, растущее из ствола дерева, метрах в четырёх от земли.
        БУРЫЙ ПАТАН. ГРИБ-ПАРАЗИТ. АЛХИМИЧЕСКИЙ ИНГРЕДИЕНТ. НЕСЪЕДОБЕН.

     Обычное короткое описание одного из объектов игрового мира, на которые я давно перестал обращать внимание, но не это заставило меня изумленно таращиться на него. Мои глаза смотрели на гриб, а в голове всплывали такие подробные знания о нем, которые я ни при каких обстоятельствах не мог знать. Когда его лучше срывать, каких размеров он может достигать, как делать из него настойки, с какими ингредиентами его эффект лучше, с какими хуже, различные причины его использования, пару десятков рецептов его приготовления и еще много всякой другой информации. Вопрос "откуда мне всё это известно" не стоял, понятно, что это прощальный подарок Криавилса, но почему ничего подобного не проявилось, когда собирал лут с пустотников. Вариантов, на вскидку, было два: либо я, тогда, как то не так поставил мысленный вопрос, либо нужно время для полного усвоения полученных знаний. Сам я склонялся ко второму варианту, но в любом случае интересно, что еще кроме алхимии мне перепало. ­
        Следующие минут двадцать я, в буквальном смысле, заново познавал окружающий меня мир, получая удовольствие от внезапно полученных знаний. Я словно бы вспоминал случайно забытую информацию, стоило мне обратить внимание на очередной объект. Каждый дерево, каждое растение и каждая травинка, описывались не только короткими текстовыми пояснениями перед глазами, но и более детальными сведениями в всплывали голове. Случайный взгляд на дриаду, и я "вспомнил" всё, что знал о лесных нимфах Криавилс. Затем "вспомнил" информацию, так или иначе связанную с тарханом, с химерами в общем, с Орденом... А потом мой взгляд зацепил перстень на моей правой руке, и я вновь мысленно поблагодарил шамана за полученные знания. Криавилс не врал, говоря, что знания эти весьма обрывочны, но их было достаточно, чтобы я понял значение строчек о функциях Знака Защитника Ордена. Это не просто универсальный ключ-активатор, и не только показатель статуса и уровня допуска внутри Ордена, но ещё и некое подобие магического жезла, способного хранить до четырех, в моём случае, свёрнутых заклинаний.
        Как "говорили" мне новые знания, это смешное количество, в сравнении с настоящим жезлом или посохом, куда можно впихнуть до двух десятков заклинаний высшего уровня. Вот только в Знак Защитника Ордена, в отличии от жезлов и посохов, возможно вложить заклинания любых направлений магии, а не одного конкретного, и Знак Знак Защитника Ордена способен впитывать любые заклинания не только от мага, но и со свитков и даже те, которыми тебя атакуют. Это, как я понял, своего рода магический щит, способный поглотить четыре заклинания любой силы и свернуть их внутри перстня, для дальнейшего использования. Из сведений, доставшихся мне от шамана, я знал, что все дело в материале, из которого изготовлен Знак Защитника Ордена. Мельхир - именно он имел свойство впитывать магию в огромных объемах, чем орденцы и пользовались. Материал этот, конечно, значительно уступал в редкости тому же меридию, но зато в востребованности среди населения превосходил во много раз. Есть и минусы, куда ж без них, и заключаются они в том, что, во первых, атак может быть несколько, и "поймать" возможно лишь одну из них, а во вторых -
если в перстне нет свободного слота, то вообще ни от одного не сможешь защититься. Но для меня, подобные ограничения минусами не являлись, наоборот, я был рад дополнительной возможности уцелеть в этом переплёте.В принципе это всё, что было известно Криавилсу о подобных изделиях. В общем, скучать в дороге мне не пришлось, до самых сумерек разбираясь с наследством шамана.

     Место для ночной стоянки нашла дриада, буквально через минуту, после того, как я озвучил требования к ней. Сильвара просто немного постояла, прикоснувшись к первому попавшемуся дереву, и молвив короткое "нам туда", повела нас в обратном направлении. Метров через двадцать, обойдя густые заросли, свернули в сторону и шли до тех пор, пока глазам не предстало свободное от кустов и деревьев пространство, в центре которого стояла замшелая избушка. Её старые, покосившиеся стены грозили развалиться в любой момент, а крыши так и вовсе не было, но одно её наличие придавало некий оттенок уюта этому месту.
        - Здесь когда-то давно жил отшельник. - ответила на мой невысказанный вопрос девушка. - Друид.
        - Видимо очень давно. - произнес я, разглядывая в подступающих сумерках то, что когда то, судя по всему, было небольшим хозяйством. Даже нечто похожее на загон для скота угадывалось позади развалюхи.
        Как бы ни было, мне будущее место ночлега понравилось. Оно словно специально было создано для того, чтобы жить в этой глуши. Хотя о чем я, ведь так на самом деле и было. А еще здесь ощущалась некая защищённость, словно пересек границу и оказался за невидимой изгородью. Как пояснила дриада, это до сих пор действуют охранные заклинания, наложенные на это место, но сильно полагаться на них не стоит, так как за два десятка лет, с момента смерти отшельника, они утратили большую часть силы. И если без необходимости зверьё обычно сюда не заходит, то близость добычи вполне может сподвигнуть их пересечь границу периметра. Правда этот момент, учитывая, что рядом находится дриада, меня нисколько не беспокоил.

     Через полчаса лес полностью погрузился в темень, но к этому времени у нас уже весело потрескивал костер, а языки его пламени лизали бока небольшого, литра на четыре, котелка. Сей полезный, во всех отношениях, предмет, достался мне от Криавилса. И не только он. Когда моя рука коснулась останков шамана, на землю посыпалось столько вещей, сколько не из каждого рейд-босса выпадет. Чего там только не было, начиная от различных ингредиентов и вещей, и заканчивая всевозможной утварью и непонятными инструментами. Собственно из-за нежелания оставлять что-либо ценное под носом у Тэолы нам пришлось отложить выход на полчаса, за которые я быстро отложил в сторону всё, что представляло малейший интерес. Потом снова перебрал отложенное, чуть внимательнее осматривая каждую вещь. Я старался проводить жесткий отбор, по той простой причине, что возможности унести всё у меня не было. Поэтому в сторону шлака отправились всевозможные шкуры, количество которых поднимало закономерный вопрос: Криавилс был шаманом или кожевником? В сторону утиля, также, бросил различный инструментарий, здраво рассудив, что вряд ли, в
дороге, мне это все приходится. Хотя, средней паршивости топор, решил пока оставить себе, так сказать, на всякий случай. Всё же им гораздо сподручнее и правильнее заготавливать топливо для костра, нежели клинком. Рубец прямо таки фонил негативом, стоило мне пару раз применить его не по назначению, и приходилось собирать валежник и хворост по всей округе. Посуду тоже решил не брать, оставив себе лишь этот котелок, кружку и ложку. Сменная одежда и одеяния шамана тоже меня не заинтересовали, как и пара вычурных головных уборов, а вот медная серьга, на десятипроцентную прибавку маны,  и посох самого Криавилса, решил забрать с собой. Вообще, эта серьга, была единственным предметом бижутерии, подходящая мне, остальные четыре кольца и два кулона, могли быть полезны только шаману, поэтому, недолго думая, недрогнувшей рукой закинул их к не нужным вещам. По идее и посох должен был туда отправиться, но я решил оставить его для Листоглазы. Она любила своего деда, и думаю, что не откажется принять на память его посох.

     Отдельной строкой  шли различные травы и склянки с вытяжками, представляющие собой алхимические ингредиенты, и которые я, здраво рассудив, не решился выкинуть. Дело в том, что мне достались все знания шамана об алхимии, и я прекрасно представлял редкость многих компонентов зелий, и, несмотря на нехватку места, планировал все забрать. И забрал. Вернее, забрала дриада, когда попросил её помочь в этом вопросе. Ей же отдал свой лежак из шкуры, хотя возможно он ей и не нужен особо, а себе забрал весьма неплохой лежак шамана.

     Последней, из доставшихся от гоблина вещей, по списку, но не по значению, была личная алхимическая лаборатория Криавилса. Конечно на лабораторию, в моем понимании, этот набор стеклянных колб, перегонных кубов, реторт и другой всячины не сильно походил, но я знал, что нет таких зелий, которые нельзя было бы сварить с его помощью. Весь набор размещался в объемном кейсе, метр на полметра и на полметра, который раскладывался во все стороны, превращаясь в алхимический стол. Знания Криавилса давали представление, как выглядит вся эта конструкция в развернутом виде, для чего нужен каждый его отдельный элемент, и как вообще всем этим пользоваться. Вещь несомненно нужная, вот только не имея виртуального игрового интерфейса все это пришлось бы тащить на собственном горбу. А так, в сборе, этот деревянный короб занял лишь одну, последнюю из свободных, ячейку инвентаря химеры. Да, ещё забыл упомянуть о двух вещах: свертке с трольими ягодами, на которые, благодаря знаниям Криавилса, у меня появились определённые планы, и о небольшой наличности, которую таскал с собой старый гоблин. Уж не знаю, где именно
Криавилс планировал её потратить, но в его мешочке позвякивали 7 золотых, 12 серебряных и 46 медных монет, которые перекочевали в мой кошель, найденный в сундуке на острове. Итого, на данный момент, я располагал 37 золотыми, 62 серебряными и 46 медными "тугриками", потратить которые было негде.

     Кстати, уверен, что мой кошель для монет, не смотря на отсутствие подробной информации, тоже не прост. Та небольшая кучка монет, что у меня имеется, в руке ощущалась явным килограммом веса, а в мешочке весила раза в три меньше, да и объем его был подозрительно мал. А ещё, я обратил внимание, что монеты из сундука и из могилы лича имеют одну чеканку, явно принадлежащую Империи, а монеты Криавилса совершенно иную. Напрашивается мысль, что его наличность не столь древняя, и, по всей видимости, шаман знал места, где их можно потратить. Либо все неписи имеют при себе некоторое количество монет, хоть медных. В этот момент вода в котелке закипела, и я закинул в неё небольшой пучок трав, сорванных по пути. До мастерства Листоглазы мне конечно далеко, но знаний старого шамана тоже вполне хватает на приготовление ароматного питья и не только. Даже больше скажу, Криавилс немного кривил душой, говоря, что только его внучка способна варить травяные настои такого качества. Уж мне то, теперь, это доподлинно известно.
        - "Арзас, а ты разве не идешь на охоту?" - поинтересовался я у тархана, выкладывая из его инвентаря завернутые в листья сердца пустотников, - "Или ты не голоден?"
        - "Голоден." - немного помявшись ответил зверь, - "Но я решил послушать твоего совета и поужинать этой гадостью. А может даже и позавтракать."
        - "То есть ты почувствовал всю немалую пользу от этой, как ты говоришь, гадости?" - ухмыльнулся я, на что тот буркнул что то согласное.

     Как я и думал, тархан ощутил разницу в наносимом уроне, и, будучи созданием неглупым, решил наступить на горло своему нежеланию есть мясо пустотников. А ведь высокий показатель выносливости, в его случае, это не только запредельный урон, но и более вместительный инвентарь, не говоря о более продолжительном времени стремительной езды. За три минуты, содержимое пятнадцати свертков исчезло в желудке химеры, но, к моему удивлению, взгляд его красноречиво говорил о добавке. Странно, в прошлый раз Арзас кое-как заставил себя давиться тем же количеством сульхатовых сердец, сейчас же он их буквально умял. То ли он настолько голоден, то ли вошел во вкус. Как бы ни было, я рад любому варианту. В предвкушении, моя рука коснулась головы химеры, вызывая её интерфейс, а глаза вычленили интересующую меня строчку.
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 1067.

     Мои губы расползлись в непроизвольной улыбке. Черт, да если бы не моя ситуация, это вполне сошло бы за читерство. Хотя какое там читерство? Вполне заслуженный лут с поверженных противников, окропленный собственной кровью, так что плевать. Главное, у меня нет больше никаких проблем с "грузоперевозкой", а у тархана нет проблем с выносливостью и уроном. И это еще не предел. Я мысленно потер руки и извлек все оставшиеся сердца из инвентаря химеры. Вот и пригодились листья серафиса, рачительно срываемые мной на протяжении всего пути. В этот момент подошло время, и я снял котелок с травяным настоем с огня, подбросил в костер дровишек и принялся заматывать новую порцию сульхатовых сердец в листья, краем наблюдая за дриадой. Та сидела на земле, закрыв глаза и положив руки на колени. Ну, прямо классическая поза для медитаций на Земле. Я надеялся, что у нее есть с собой какие-то припасы, ведь у меня, из съестного, ничего кроме мяса и его производных не имелось.

     Наконец все мясо было подготовлено и 36 свертков кое-как были размещены в костре. Я уже понял, что нет никакой разницы, куда именно ложить их, в огонь или в угли, скраю или в центр костра - серафис возьмёт то, что необходимо. Тут главное не передержать, иначе все до единого бонусы исчезнут, и останется лишь малоприятный на вкус кусок высохшего мяса. То же самое касается приготовления любой другой пищи.

     Спустя минут десять, я веткой выкатил из углей побелевшие, исходящие жаром комки и аккуратно разрезал один из них. Шипение и аромат томящегося в своем соку мяса, едва не заставило меня подавиться слюной, но я решил потерпеть и докормить сначала химеру. Вот только вопреки моим ожиданиям, тархан осилил еще лишь семь запеченных сердец, причем последние пару штук, он, скорее впихивал в себя. Ну что же, двадцать два бонусных продукта сейчас и пятнадцать несколько часов назад, итого тридцать семь штук. И что у нас получилось в итоге?
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 1502.

     Количество переносимого груза увеличилось до 375 ячеек, в режиме стремительной езды, теперь, тархан может нестись около шести минут, а каждый его удар наносит 150 единиц урона противнику. Понятно, что фактический урон будет значительно ниже, за счет сопротивляемости противника к физическому урону и его внешней защиты, только сути это не меняет. Я вспомнил о том, у меня еще есть девяносто сердец, и попытался представить, в какую цифру урона выльется окончательный суммарный эффект от их поглощения, но не смог. Время покажет. А пока было бы неплохо и самому перекусить тем же самым. Во-первых, и свою выносливость стоит чуток приподнять, хоть особой надобности в ней пока и нет, а во-вторых - ничего другого все равно нет. В этот момент, краем глаза, заметил движение и повернул в голову в сторону дриады.
        - Я уж думал, ты решила до утра так просидеть. Знаю, что не ешь мяса, но могу предложить тебе вполне неплохой напиток. Специально для тебя его готовил.
        - Не переживай, я успела прихватить в дорогу немного припасов. - ответила Сильвала, принимая из моих рук чашу с питьем, - Ого, бонус на сытость?!  А ты не только мечом махать умеешь, я погляжу.
        - Я полон сюрпризов, дорогая. - усмехнулся я, - Как хороших, так и плохих.

     Криавилс не даром носил титул гранд-мастера алхимии. Только достигнув этого звания, алхимик видит все доступные эффекты ингредиента и его возможные комбинации с другими, известными ему, компонентами. То растение, что я сорвал в пути, никогда бы не привлекло моё внимание, но когда мои мысли коснулись предстоящей ночевки и ужина, поневоле вспомнил о дриаде и о том, что ничего вегетарианского для неё нет. К сожалению Криавилс понятия не имел, чем именно предпочитают питаться дочери леса, зато знал не одно растение, дающее бонус к сытости в кулинарии. И как только эта информация всплыла в моей голове, мои глаза сразу же начали искать нужные ингредиенты и, в конце концов, мне повезло. Результат сейчас мы пили с дриадой из чаш.
        НАПИТОК ИЗ РАПСА. ЭФФЕКТЫ: ТОНИЗИРУЕТ, СЛЕГКА УТОЛЯЕТ ЧУВСТВО ГОЛОДА.

     Из знаний старого шамана мне было известно, что есть четыре типа сытости: слегка, неплохо, хорошо и отлично, и вся разница между ними лишь во времени, на которое отступает голод. Если сытость дается лишь на пару часов - это легкое утоление голода, на четыре - неплохое, на шесть - хорошее, а если повезет раздобыть или приготовить пищу, утоляющую голод больше, чем на шесть часов, то это "отлично".И хотя подобные напитки лишь слегка утоляют голод, по сравнению с обычной едой, существуют травы и комбинации, вполне позволяющие довести чувство сытости до максимума. Вот только чересчур муторно это для простого обывателя и ему проще подстрелить кабанчика на обед. Подобные напитки, как говорили знания шамана, актуальны, когда нет времени на охоту и на длительный привал, или когда нет ничего иного. Как сейчас, в случае с Сильварой.
        - Артём, а ты всерьёз говорил, что намерен схватиться с хозяином леса? - нарушила тишину вечерней трапезы дриада.
        - Не сказал бы, что прям намерен, - прожевав очередной кусок мяса, ответил я, - Но если он встанет на пути, придется действовать по ситуации.
        - Твое воинское мастерство конечно велико, Артём, ибо мало кто, из героев этого мира, способен в одиночку уничтожить малый хашиат пустотников, вместе с их навархом. Но мы говорим о Хозяине. Никакая выучка не способна помочь в схватке с тем, чья шкура, по прочности, и запас жизненных - лишь немногим уступят драконьим. Это если не вспоминать о высокой регенерации троллей, игнорировании любой магии, и неприличной, для их размеров, скорости. И зная всё вышеперечисленное, я никак не могу понять, на что именно ты рассчитываешь?
        - Ну, скажем, что я не в одиночку уничтожал этот самый хашиат, а вместе с друзьями, да и наварха этого не без их помощи одолел, поэтому не стоит превозносить моё, как ты говоришь, воинское искусство.
        - Тогда, тем более, мне непонятно, как ты планируешь его одолеть. В этих местах есть лишь один Хозяин Леса, и он достаточно силен, чтобы разметать в два раза большее количество пустотников.
        - Сильвара, не обижайся, но из тебя вышел бы отвратительный тренер. Ну, или наставник, по вашему.
        - Ты это к чему?
        - К тому, что хороший тренер, перед ожидаемой схваткой, должен уметь настроить бойца на победу, а ты, практически, заранее меня похоронила. - с усмешкой произнес я, - Осталось только надгробие поставить и высечь на нем эпитафию.
        - Я просто пытаюсь понять, есть ли у тебя план. - вздохнула дриада.
        - Да нет у меня ничего, кроме, возможно излишней, уверенности в своих силах и верного клинка. Чтобы строить планы, нужно, как минимум, знать противника, а у меня с этим знанием, как видишь, пробел. Поэтому я и говорю тебе, что буду смотреть по ситуации. К тебе только одна просьба - не ввязывайся.
        - Не поняла.
        - Я имею в виду, что ты не обязана расхлебывать последствия моей ошибки вместе со мной, не смотря на то, что мы сейчас вместе. К тому же, ты вряд ли сможешь помочь мне в схватке с троллем, зато наверняка пострадаешь. В общем - это не твоя драка.
        - Знаешь, Артём, - немного помолчав, ответила дриада, - В тот момент, когда я напросилась к тебе в попутчики, я согласилась со всем, что это может сулить. Ты предлагаешь мне не ввязываться, если нас нагонит тролль, подумав о том, что это не моя драка, но ты не подумал о том, как я буду выглядеть в своих, да и в твоих глазах тоже, после этого.  Да, мне до жути не хочется пересекаться с Хозяином, но еще больше я не хочу быть похожей на свою бывшую госпожу. Так что я не уйду, хоть вряд ли, как ты заметил, смогу тебе помочь с Хозяином. Зато в моих силах помочь тебе вызволить Листоглазу. И, надеюсь, ты больше не будешь делать мне столь неприличных предложений.

     На последнюю фразу Сильвары я непроизвольно хмыкнул. Это она еще от меня по настоящему неприличных предложений не слышала. И видимо тархан, вытянувшийся рядом, во всю свою немалую длину, смог уловить в моей последней мысли далекий от джентльменства подтекст. Иначе с чего бы от него, на ментальном уровне, стало нести ехидством. Я мысленно пригрозил ему кулаком, но, как и ожидалось, результата это никакого не принесло. В принципе, меня особо не в чем упрекнуть, даже наоборот - следует проявить сочувствие и понимание, ведь женского общества я был лишён больше года. Не удивительно, что стоило мне оказаться в спокойной обстановке наедине(химера не в счет), с красивой и экзотичной девушкой, мои мысли обрели легкий окрас пошлости. Пришлось дать себе мысленно пинка и сосредоточиться на более важных вопросах, чем заслужил еще одну порцию ехидства от тархана. А виновница моего внезапно проснувшегося либидо, ничего не подозревая, сидела напротив и молча ела.

     После ужина дриада направилась к деревьям, узнать, не встал ли тролль на их след, а я занялся, наконец, своими делами и первым делом решил разобраться со Знаком Ордена. Перстень, как обычно, без труда слез с пальца и мои глаза в очередной раз внимательно прошлись по нему. Мельхир. Дизайнеры Авалара  придумали металл, как и меридий, непохожий ни на что другое. Если бы мне, в реале попалась подобная вещица, я принял бы её за дешёвую безделушку из меди, которую нашли в городской канаве и не смогли до конца избавить от окиси. А между тем, знания Криавилса говорили, что только за одну меру веса мельхира в Империи давали пятьдесят мер золота, а готовый артефакт ценился ещё дороже. Сейчас же лишь малое количество разумных могло узнать в этом перстне ценный артефакт, настолько редко мельхир стал встречаться на просторах Костаса. И если какому-нибудь искателю посчастливится найти любое изделие из этого материала, то следующие полгода он может сидеть ровно на заднице и мало в чем себе отказывать в нынешней столице бывшей Империи. Так говорили знания шамана. И эти же знания подсказали мне, что нужно
     Я надел перстень обратно на палец и вытащил из предназначенного для него кармашка на куртке, свиток с заклинанием исцеления. Не так давно у меня возникал вопрос, что именно означает термин "исцеление 5 порядка", и теперь я знал ответ. Это, практически, наивысшая сила магического воздействия для исцеления, излечивающая любые физические раны и травмы, кроме самой смерти. Заклинание воскрешения в этом мире тоже существуют и они вне ранговые, но имеются некоторые ограничения для их использования. Во-первых, его необходимо успеть применить до того, как "пациент" превратился в облако, а это около тридцати секунд, не больше. Во-вторых, цена на означенные свитки такова, что дешевле воспользоваться свитком портала, если ситуация позволяет конечно, и избежать лишней смерти. По "крутости", это заклинание исцеления, конечно, сильно уступает эссенции жизни, что сейчас лежит у меня в рюкзаке, но зато у него отсутствует какой-либо откат, как впрочем, и у любого заклинания на свитке.

     Я положил карточку на ладонь левой руки и прижал его кулаком правой, так, чтобы перстень на среднем пальце придавил свиток. Но ничего не произошло. Впрочем, это было ожидаемо. Память Криавилса хоть и подсказала принцип переноса заклинаний со свитков в артефакт, но не давала точной механики этого действия. Ну что же, если гора не идет к Артему, то Артем сам найдет способ добраться до её подножия, благо опыт имеется. Тут главное быть уверенным в конечном результате своих действий и всё получится. Что мы имеем? А имеем мы артефакт, Знак Ордена 4 круга, позволяющий впитать в себя до четырех заклинаний любой направленности и силы, с помощью мага, со свитков и непосредственно в бою. Всё остальное буду додумывать сам. И начал я с того же, что и раньше - снова прижал Знак Защитника Ордена к свитку, но при этом, сформировал четкое намерение того, что желаю, и отправил его артефакту. Первые пару-тройку секунд ничего не происходило, но каких-либо сомнений, этот факт, мне прибавить не успел. В какой-то момент вокруг артефакта разлилось слабое свечение, охватившее свиток с заклинанием, после чего оно
бесследно исчезло, вместе с карточкой, плотно прижатой перстнем к моей ладони. Я с любопытством осмотрел перстень.
        ЗНАК ЗАЩИТНИКА ОРДЕНА. АРТЕФАКТ ОРДЕНА ВЫСШЕГО ПОРЯДКА. МАТЕРИАЛ МЕЛЬХИР. ФУНКЦИЯ: ОРДЕНСКИЙ КЛЮЧ-АКТИВАТОР 4 КРУГА. ПРОЧНОСТЬ: УСЛОВНО НЕРАЗРУШИМ. НЕВОЗМОЖНО ПОТЕРЯТЬ, УКРАСТЬ. ВОЗМОЖНА ДОБРОВОЛЬНАЯ ПЕРЕДАЧА. ОСОБЕННОСТЬ: ПОСЛЕ ПРИВЯЗКИ, ВЛАДЕЛЕЦ МОЖЕТ ЗАДАТЬ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ ФУНКЦИИ, КОЛИЧЕСТВОМ, РАВНЫМ КРУГУ И ПО ЖЕЛАНИЮ ИХ МЕНЯТЬ. ДОПОЛНИТЕЛЬНЫХ ФУНКЦИЙ 1/4. ИСЦЕЛЕНИЕ 5 ПОРЯДКА.

     Получилось! Не то, чтобы я сомневался в этом, просто не ожидал, что с первой попытки смогу это сделать. А вот то, что при этом свиток перестает существовать, факт расстраивающий, но вполне логичный и на будущее это стоит учесть. Как бы ни было, результат меня более, чем устроил, и тем же способом, в течении пары минут, "залил" в артефакт оставшиеся два свитка, с параличом и невидимостью. Потом поднялся на ноги и, немного попрыгав, изобразил подобие схватки, во время которой представил активацию одной из функций. Естественно, я сделал это не по настоящему, потому как не хотелось впустую расходовать стратегический запас заклинаний, но даже этой образной ситуации хватило, чтобы осознать удобство использования артефакта.С одной стороны, нужно успеть выхватить из кармашка свиток и разорвать его, освободив, при этом, одну из рук от меча, что немного стрёмно делать во время схватки. А заклинание, внедренное в артефакт, можно использовать в любой момент времени, даже когда опускаешь клинок на голову противника.
        - Хозяин Леса ещё не встал на наш след. - раздался сбоку голос Сильвары. - И вероятнее всего и ночью он не узнает о пропаже ягод. Но завтра тролль однозначно устремится за нами, и если это случится раньше обеда, мы не успеем дойти до храма.
        - А сколько, по времени, займет путь до него? - спросил я.
        - Если двигаться с той же скоростью, что и сегодня, то к сумеркам должны быть на месте. Возможно, даже раньше.
        - Раньше нам не надо. - покачал головой я. - Нам и так придётся ждать.
        - Чего? - хмуро спросила дриада, - Появления тролля? Тогда нам вообще никуда не стоит идти, сюда он быстрее доберётся.
        - Сильвара, ты, когда-нибудь, была в Храме Луны? Ты знаешь, что там и как?
        - Нет конечно, только причем здесь это?
        - А я знаю. - продолжил я, не обратив внимания на её вопрос, - Вернее, знал Криавилс, ведь он, до недавнего времени, былтам Верховным шаманом. А пару дней назад, он провел какой то, то ли обряд, то ли ритуал, во время которого передал мне некоторые свои знания, среди которых есть информация о Храме. Её конечно немного, но вполне достаточно, чтобы иметь представление об особенностях уклада гоблинов и общем плане самого Храма. И я знаю, что Храм этот - стойбище всего племени Лесных Поедателей, и зеленокожих там больше полутора тысяч голов. Только шаманов у них около трех сотен, а остальная толпа сплошь воины, трапперы, да охотники с загонщиками. Понятное дело, что это не имперская гвардия, но таким количеством гоблины вполне могут затоптать нас своими короткими кривыми ногами.
        - Тогда каким образом ты вообще планируешь спасти Листоглазу, да еще с Хозяином Леса за спиной?
        - Во-первых, гоблины, ночью, как все обычные разумные, спят, во всяком случае их большая часть. Во-вторых, завтра, как ты и сказала, наступает Ночь Силы, и это единственное время, когда можно не опасаться наткнуться на шамана, так как практически все они, за исключением послушников, будут находиться у алтаря своего бога, в недрах Храма. Да и по поводу тролля у меня имеются кое-какие мысли, но тут уж как получится: либо он нас нагонит по пути, либо, когда мы доберемся до места. В общем, как я и говорил, будем смотреть по ситуации, и нужный план сформируем после полученияконкретной информации. Кстати, об этой самой информации...

     Я достал из рюкзака фонарь, включил его и воткнул рядом с собой в землю, настроив освещение на небольшой радиус. А что, экономика, как говорится, должна быть экономной, нечего заряд тратить попусту.Затем достал карту, активировал её Знаком Ордена и увеличил масштаб изображения. Так, что тут у нас? В первую очередь, мне хотелось узнать расстояние до Храма Луны от моего нынешнего местоположения, для чего воспользовался инструментом "линейка". Пара-тройка тапов и результат высветился в небольшом окошке, как на обычном планшете - семьдесят три километра. Да уж, солидно. И это если топать напрямик, что, конечно же, никак не получится сделать, так что, скорее всего, там все восемьдесят кэмэ будут, однозначно, если не больше. К сожалению, у химеры нигде нет встроенного спидометра, поэтому сложно сказать, с какой скоростью мы двигаемся и как скоро сможем добраться до Храма. Хотя... Я снова активировал "линейку" и измерил расстояние до Меллоурна. Тридцать шесть километров. Со всеми блужданиями туда-сюда, считай сорок километров. Делим их на, приблизительно, четыре часа пути, получим среднюю скорость
нашего передвижения в 10 километров. Нормальная такая скорость, должен я сказать, возможная лишь благодаря ауре дриады. Получается, что завтра, в пути, нам предстоит провести минимум восемь часов, не считая времени на обязательный привал и непредвиденные ситуации. Хотя, ничего экстраординарного, кроме ожидаемого появления тролля, вроде не должно произойти.

     Мне не хотелось говорить этого Сильваре, но предстоящая встреча, с этим самым троллем, меня... нет, не пугала, скорее - напрягала. Казалось бы, уже не раз мне попадались противники, способные помножить на ноль любого среднестатистического игрока, только вот он я, сижу у костра. Но вокруг тролля, мои друзья, неосознанно создали эдакую ауру опасности, и волей-неволей я проникся ею. С одной стороны, я морально подготовлен к встрече, ожидая непростого противника, а с другой - друзья оказали мне медвежью услугу, заставив заранее немного нервничать. В любом случае, только завтрашний день покажет, что к чему, и всё вполне может случиться не так, как планирую.
        - Интересный артефакт. - подала голос дриада, когда ей надоело смотреть на мои манипуляции с картой. - Откуда он у тебя?
        - Это изделие Ордена, существовавшего во времена Империи на этом острове.
        - Это я уже поняла. Мне любопытно, где ты его взял, ведь подобные вещи исключительная редкость, а у тебя и регалии Ордена есть, и другие, весьма полезные артефакты, имеются.
        - К северу отсюда есть развалины форпоста Империи, где мне пришлось провести первые дни. Там я их и откопал, в прямом смысле этого слова. Кстати, об артефактах - у тебя что-нибудь атакующее в магии есть? Да и вообще, было бы неплохо знать твои способности, а то даже не представляю твою пользу в схватке.

     У меня уже были кое-какие представления о лесных нимфах, доставшиеся мне от Криавилса, но некоторые вещи ему не были известны. Дриады, как оказалось, склонны не только к стихии Жизни, но и к стихиям Земли и Воздуха. Сочетание этих направлений магии, давало им силу, с одной стороны - взаимодействовать с природой, с другой - заставляло зависеть от неё же. Именно по этой причине, сила Дочерей Леса, достигает своего пика в лесных массивах, как, впрочем, и неуловимость. Но магия не единственное, чем владеют дриады, и далеко не основное их средство умерщвления противника. Я, мягко говоря, был удивлен, когда Сильвара продемонстрировала свойлук, который, как и полагается каждой правильной Дочери Леса, изготовила сама. Это рвало все мои шаблоны о дриадах, о чем я и сказал девушке. В ответ Сильвара лишь улыбнулась и добила меня, сказав, что многие её сёстры, помимо лука, владеют короткими клинками, причем на довольно высоком уровне. Ну что же, могу только сказать, что Авалар весьма и весьма нетривиальный мир. В общем, короткая беседа дала мне вполне четкое представление, на что именно я могу рассчитывать
от напарницы во время схватки.
        - Так значит, ты и лечить можешь, если что, - произнёс я, когда обдумал полученную информацию,- Это ж очень хорошо.
        - Не настолько хорошо. - покачала головой дриада, - В том смысле, что не настолько хорошо умею лечить, как тебе, или мне, хотелось бы. Мне доступна стихия Жизни, но это вовсе не означает, что я маг Жизни. Я могу подлечить порезы, снять легкое недомогание, либо немного, на короткое время, ускорить регенерацию, но,всё то же самое, сможет любой разумный, обладающий магическим даром. В большей или меньшей степени.И при условии, конечно, если он удосужился выучить заклинание исцеления.
        - Даже так? А мне казалось, если дочери леса являются жрицами богини Жизни, то они и сами маги Жизни. - произнес я и в ответ получил улыбку.
        - Это вовсе не так, Артём. Нет, среди моих сестёр есть таковые, но мы не потому являемся жрицами Тэолы. Просто, изначально, наша раса, имеет большее отношение к первостихии Жизни, чем остальные. Можно сказать, мы её земное воплощение.
        - А как, ко всему, что ты говоришь, относится владение луком, клинками и другими навыками смертоубийства? - с недоумением спросил я, на что девушка лишь пожала плечами.
        - Жизнь тоже надо уметь защищать.
        - С этим утверждением трудно спорить. - хмыкнул я, и, немного подумав, задал вопрос. - Так, какое у тебя самое слабое заклинание, наносящее минимальный урон?
        - ПОБЕГИ МИРНЫ. Я их буквально на днях изучила. А что?
        - Да просто хочу научиться поглощать заклинания этим артефактом. - и показал ей Знак Защитника Ордена. - И при этом, желательно, не сильно пострадать в случае неудачи. А что они делают, эти побеги?
        - Да ничего особенного, на ранних этапах. Ноги противника оплетают ростки дерева Мирны, одновременно снимая немного здоровья. Зато на поздних этапах развития этого заклинания, противника начинает поедать полноценное дерево, при этом парализуя его и ближайших противников. Очень опасное заклинание, даже для Хозяина Леса.
        - Хмм... Могу только сказать, что жаль, что не владеешь им в полной мере. И, скорее всего, оно мне не подойдёт, ведь эти побеги, как я понял, будут расти из земли.
        - Не обязательно, - возразила нимфа, - В том то и особенность этого заклинания, что ты не указываешь зону воздействия, а бросаешь магически преобразованное семя дерева, подобно обычному камню. И куда попадет, там и срабатывает. Правда, в этом, есть и минусы.
        - Дай угадаю - вероятность промахнуться. - хмыкнул я.
        - Я бы даже сказала, высокая вероятность промахнуться. Попробуй метров за двадцать попасть в движущегося противника. Без определённого навыка тяжело. В общем, это заклинание раскроет себя в будущем.
        - Ну, до будущего еще дожить надо, а для этого - стоит потренироваться в настоящем. Я готов.

     Магический фонарь больше не горел, за ненадобностью. Небольшую поляну друида-отшельника освещала одна из лун, которую здесь называют старшей сестрой, и её света вполне хватало для задуманного. Сильвара встала напротив, метрах в десяти от меня, и, молча, ждала моей отмашки. Я же медлил, из-за не вовремя появившейся мысли, что мы, сейчас, похожи на двух героев вестерна, играющих в гляделки перед тем, как выхватить револьверы. Но, в конце концов, я выбросил из головы лишние мысли и, вытянув руку с артефактом вперед, кивнул дриаде. Бросок чем то, излучающим зеленоватый свет, мои глаза еще успели заметить, но когда попытался перстнем поймать этот "снаряд", ничего не вышло. "Зелёный снежок" просто ударился об руку, и, беззвучно лопнув, выплеснул наружу белесые щупальца, которые, в мгновение ока, оплели всю мою руку, часть груди и шею. А ещё через секунду, у меня перехватило дыхание, а правую конечность трухануло так, словно ухватился ею за оголённые провода.
        - С тобой всё в порядке? - обеспокоенно спросила дриада через полминуты, когда "побеги Мирны" потеряли свою силу и осыпались, а я сам, кое-как, смог подняться с земли.
        - И это самое слабое заклинание из твоего арсенала? - спросил я её осипшим голосом, одновременно растирая руку и шею.
        - Это довольно странно. - задумчиво произнесла Сильвара, и принялась внимательно ощупывать пострадавшие части тела.

     А я внимательно следил за её пальцами, которые оказались неожиданно сильными. Они вертели мою руку так и эдак, потом, видимо не найдя ничего подозрительного, перескочили на грудь и шею. И у меня едва не вырвался вздох сожаления, когда Сильвара прекратила обследовать моё тело, хотя внешне я постарался сохранить невозмутимость. Да что со мной происходит то? Я понимаю, красивая девушка, ночь, луна и всё такое, но вроде бы давно гормоны надо мной не властны. Усилием воли я постарался выбросить лишние, на данный момент, мысли из головы и вспомнить о деле.
        - Что ты имеешь в виду? - спросил я. Кстати, а ведь её листики, вместо волос, меня нисколько не смущают. Стоп, хватит...
        - Не должно быть такого. - ответила та, одновременно применив на меня исцеление, - Это заклинание только-только изучено мной и смертельно навредить может лишь очень слабым противникам. Тебя даже парализовать не должно было.
        - Так ты об этом... - хоть дриада и не дотягивала до умений Листоглазы, даже её слабого лечения хватило, чтобы мне значительно полегчало. - Не обращай внимания, это, так сказать, моя индивидуальная особенность. Если коротко, то меня любой ерундой можно отправить к праотцам.
        - Как так?
        - Так вышло, Сильвара, к тому же, я уже привык к этому и стараюсь быть осторожным.
        - Это ты-то стараешься? - фыркнула та, - Поэтому попросил запустить в себя боевым заклинанием? Можно ж было то же исцеление использовать вместо него. Из осторожности, так сказать.

     А ведь уела меня. Мог бы и сам об этом подумать, и обошлось бы тогда без неприятных ощущений. С другой стороны, так, наверное, даже правильнее будет, ведь нежелание повторно пережить недавние впечатления, может подстегнуть процесс овладения артефактом. Что я и пояснил дриаде, но та лишь пожала плечами - мол, как пожелаешь, моё дело предложить. Касаемо же моей неудачной попытки использовать артефакт по назначению, можно сделать вывод, что недостаточно просто вытянуть руку навстречу заклинанию. Тут, определенно, нужен другой подход, что означает - снова встать на "линию огня".

     Вторая попытка поймать атаку Сильвары оказалась удачной. Видимо мне настолько не хотелось во второй раз ощутить мнимые 220 вольт на своей шкуре, что сознание само подало артефакту нужный импульс. Моё восприятие было взвинчено достаточно, чтобы рассмотреть мерцающую преграду, возникшую перед заклинанием дриады. Едва плетение коснулось его, она, подобно зонтику, схлопнулась вокруг него, немного изменила свой цвет и втянулась обратно в перстень. Я с облегчением выдохнул и осмотрел артефакт.
        ЗНАК ЗАЩИТНИКА ОРДЕНА. АРТЕФАКТ ОРДЕНА ВЫСШЕГО ПОРЯДКА. МАТЕРИАЛ МЕЛЬХИР. ФУНКЦИЯ: ОРДЕНСКИЙ КЛЮЧ-АКТИВАТОР 4 КРУГА. ПРОЧНОСТЬ: УСЛОВНО НЕРАЗРУШИМ. НЕВОЗМОЖНО ПОТЕРЯТЬ, УКРАСТЬ. ВОЗМОЖНА ДОБРОВОЛЬНАЯ ПЕРЕДАЧА. ОСОБЕННОСТЬ: ПОСЛЕ ПРИВЯЗКИ, ВЛАДЕЛЕЦ МОЖЕТ ЗАДАТЬ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ ФУНКЦИИ, КОЛИЧЕСТВОМ, РАВНЫМ КРУГУ И ПО ЖЕЛАНИЮ ИХ МЕНЯТЬ. ДОПОЛНИТЕЛЬНЫХ ФУНКЦИЙ 4/4. ИСЦЕЛЕНИЕ 5 ПОРЯДКА. НЕВИДИМОСТЬ 5 ПОРЯДКА. ПАРАЛИЧ 5 ПОРЯДКА. ПОБЕГИ МИРНЫ 1 РАНГА.

     Получилось. Впрочем, я и не сомневался в этом, просто не ожидал, что со второй попытки добьюсь нужного результата.
        - Как я понимаю, ты добился своего. - прокомментировала очевидное Сильвара.
        - Так и есть. - ответил я, поглядывая по сторонам, - Осталось овладеть обратным процессом.

     В идеале, конечно, было бы неплохо испытать артефакт на противнике, но такового, к сожалению, поблизости не имелось. С другой стороны, эффект от этого заклинания мне уже известен, поэтому, достаточно будет научиться активировать его, и для этой цели вполне подойдет небольшое высохшее деревце, стоящее в стороне от колодца. Развернувшись лицом к цели, я, на всякий случай, подошел поближе, поднял руку и... немного постояв, опустил её обратно. Загвоздка состояла в том, что было не понятно, какой именно жест использовать при активации заклинания. Достаточно ли будет вытянуть кулак с перстне в сторону дерева, или необходима имитация броска, причем во втором случае ещё нужно добиться того, чтобы магическое семя появилось в ладони. Решив долго не рассусоливать, я начал с первого варианта и ткнул артефактом в сторону своего воображаемого противника, одновременно посылая ему соответствующий импульс. И в тот же миг, в моём зажатом кулаке возникло ощущение давления, словно кто то, или что то, пытается выбраться из зажатой ладони. Это было настолько неожиданно, что я рефлекторно разжал пальцы и одернул руку в
сторону, выбрасывая это самое невесть что. Под заливистый смех Сильвары и ехидный ментальный поток со стороны тархана, я смотрел, как из того места, куда упало это нечто, выбросились уже знакомые нити и оплели собой небольшой фрагмент земли.
        - Ха-ха-ха... - пробурчал я, немного смущенный нелепостью ситуации, - Могла бы и подсказать, как твое заклинание работает.
        - Прости, просто не думала, что у тебя могут возникнуть сложности с ним. К тому же трудно удержаться от смеха, когда ты стоишь, весь такой сосредоточенный и серьёзный, а через мгновение растерянно машешь руками.
        - Ну, сложностей теперь уже нет, как, впрочем, и заклинания в артефакте, поэтому, если отсмеялась, давай еще раз бросай его.

     Повторно брошенное в меня плетение, артефакт перехватил уже без особой суеты с моей стороны, так как я смог понять принцип его работы. Думаю - еще с десяток подобных  закрепляющих "подходов", и уже перестану даже задумываться над своими действиями, отдав контроль над ними рефлексам. Вот только руку, в этот раз, в сторону дерева не вытягивал, а поднес раскрытую ладонь к лицу, давая, одновременно, мысленную команду артефакту. Реакция последовала практически моментально, но мои глаза, все же, успели заметить, как от перстня к ладони "стрельнуло" клочком тумана, из которого материализовалось нечто, похожее на полупрозрачный грецкий орех, окутанный зеленоватой дымкой. Вот ты какое, семя дерева Мирны. Я некоторое время рассматривал его, изучая со всех сторон, пару раз подбросил в ладони, оценивая вполне материальный вес, и только потом, коротко размахнувшись, швырнул магический снаряд в цель. Ни глазомер, ни рука меня не подвели, и семя, мгновенно преодолев полтора десятка метров, достигло дерева и опутало его ствол белесыми жгутами. Я же, постояв еще несколько секунд, повернулся к дриаде и коротко
бросил:
        - Еще разок.

     Следующие минут пятнадцать тем и занимались, что Сильвара тренировалась в меткости, а я доводил процесс ловли заклинаний до максимально возможного автоматизма. Потом, дриада, войдя в азарт, бегала за мной по освещенной части поляны, пытаясь подловить меня всячески зацепить, и старалась увернуться сама, когда её же заклинание летело обратно. Мы, наверное, со стороны напоминали парочку недоумков, старающихся ткнуть друг в друга оголенными проводами, но нас двоих это мало волновало. Зато очень волновало тархана, который оказался не в том месте и попал под "дружественный огонь" со стороны Сильвары. Понятно, что для него это заклинание, что слону дробинка, но и оно не способствовало спокойному сну, поэтому, фоня недовольством, Арзас убрался подальше от нас и улегся где-то у окраины поляны. Мне тоже, дважды за это время, пришлось испытать на себе действие магического шокера, и это лучше долгих тренировок подстегнуло моё тело и сознание к овладению артефактом. Под конец нашей "дуэли" я наловчился даже ограждать себя от коварных бросков заклинания под ноги, просто ставя другой рукой небольшой воздушный
щит. Вообще, кое-какой момент был мне не до конца ясен. Дело в том, что диаметр той магической ловушки, которую Знак Защитника выбрасывал на пути  заклинания, не превышал полуметра, и было непонятно, как он себя поведёт с каким-нибудь площадным заклинанием, типа армагеддона, каменных пик или той же стены огня. Ведь одно дело отмахнуться сковородой от одного камня, и совсем другое - попытаться отмахнуться от множества камней. С другой стороны, вполне возможно, механике игры безразлично количество и площадь, и значение имеет лишь своевременное и правильное использование артефакта. В общем, ответа на этот вопрос не было даже в памяти старого шамана и пока он не прояснится, было решено не подставляться и, если что, прибегать к стихийной магии.
        - Всё! - внезапно подняла руки дриада, - Я пуста.
        - Значит и нам пора остановиться. - немного устало ответил я, и, пару секунд помолчав, добавил, - Не ожидал, что тебя на столько хватит.
        - Ты о мане? Так заклинание из рядовых, для нашей расы, к тому же только-только изучено, поэтому расход маны на него не столь велик. А если еще вспомнить наши бонусы на регенерацию и потребление её в черте леса, то ничего удивительного здесь нет.
        - Понятно. - ответил я и посмотрел на ночное небо, - Наверное пора ложиться, завтра нам предстоит долгий путь.

     Дриада согласно кивнула и, молча, направилась к догорающему костру. В руке её материализовалась небольшая склянка, которую она опрокинула в себя, после чего опустилась на выданный мной днём лежак. Я же задержался ещё на некоторое время, решив завершить этот вечер сеансом глубокой медиации. День выдался тяжелым, причем во всех отношениях, и если физически я восстановился полностью, то моральная сторона пошла широкими трещинами. По этой причине мне необходимо было побыть одному. Поэтому моей душе захотелось внутреннего покоя. И хватило, наверное, получаса, чтобы весь груз и негатив прошедшего дня растворился практически полностью, оставив после себя лишь легкую грусть и желание действовать. И только после этого я встал с остывшей земли и вернулся к костру.

     А костра, как такого уже не было. Остались только угли, всё еще отдающие жаром и просящие немного еды для себя, но подумав, что ночь обещает быть теплой, решил больше не разжигать его. Сильвара, подобно маленькой девочке, свернулась клубочком под легким пледом, а свет Сестёр мягко касался её лица, от чего оно казалось хоть и незнакомым, но не менее красивым. Тархан, переждавший неблагоприятную обстановку, оказывается, вернулся обратно и тоже лежал рядом, только его сон, судя по вздрагивающим ушам, был более чутким, нежели у дриады. Я тоже откинулся на спину и уставился на россыпь бриллиантов, устилающих ночной небосвод. Посетила мысль, заморочились ли создатели Авалара настолько, что созвездия различные выдумали, или просто раскидали звезды по небу? Подозреваю, что и этот момент они не обошли стороной и эти светящиеся точки, всё же, сплетаются в причудливые фигуры. Но, да бог с ними.

     Я поднял руку со Знаком Ордена и лунный свет осветил его орнамент. Приятно осознавать тот факт, что смог полностью разобраться с артефактом до конца, чем увеличил свои собственные шансы на выживание. Правда осталось непонятным кольцо, что я подобрал в могиле лича, но, уверен, что и его со временем смогу раскусить. Либо сам, либо найду полезную информацию. А пока пускай "болтается" на мизинце, благо сам по себе никогда не соскочит. Чёрт, чуть не забыл. Я потянулся к рюкзаку, выудил из него свои письменные принадлежности и включил на минимальном освещении свой фонарь. Так... У нас тут наступила тринадцатая ночь, а в реале, значит, в районе шести вечера субботы, может чуть больше. Послезавтра, около девяти утра здесь, будет ровно двое суток, как я погрузился в игру. Всего 48 часов там, и неимоверно долгое время здесь. События ушедшего дня я описал более подробно, нежели остальные записи, отдельно уделяя внимание смерти Криавилса. Мне не хотелось, чтобы факт его смерти описывался скупой строчкой статистики, поэтому прямым текстом указал, что остался жив только благодаря ему, и Листоглазе. Поставил
точку, перечитал написанное и убрал дневник обратно, после чего отключил фонарь.

     Сознание, как и тело, утомленное за день, проваливалось в ласковые объятия Морфея, мечтая побыстрее добраться до царства снов и сбросить там усталость. Но не добралось. Где то на полпути прозвучал голос, показавшийся мне знакомым. Он, словно якорь, уцепился за моё сознание, остановив его падение в беспробудный сон, а через пару мгновений я, с удивлением, узнал его.
        - Вершан?!
        - Да, Артём, это я.
        - Но как ты смог выбраться? Или... - я попытался осмотреться, подспудно ожидая, что каким то образом опять оказался во внутреннем подпространстве, но ничего указывающего на этот факт не увидел. Ничего, кроме темноты.
        - Я нахожусь там же, где ты меня и оставил. - ответил на незаданный вопрос Вершитель. - Просто мне удалось поймать тот момент, когда твоё сознание максимально открыто для контакта.
        - Ты ведь говорил, что только в редких случаях можешь со мной связываться. Вроде сейчас мне ничего не угрожает.
        - Так и было, но, видимо, не только ты имеешь возможность развиваться. С момента, как ты вернулся в тело, я искал способ общаться с тобой, и нашел его. Правда у него имеется ограничение: общение возможно лишь в тот короткий миг, когда твоё сознание только отключается от внешнего мира, но ещё не успело погрузиться во тьму. Сегодня у меня получилось это сделать.
        - Вот это новость. Такими темпами ты и выход сам сможешь найти. - хмыкнул я. - Не подумай, что я тебя выгоняю, просто знаю, что неприятно быть пленником.
        - Да я и не думаю. А по поводу "перестать быть пленником" - не так все просто, ведь одно дело наладить связь через стену, и совсем другое эту самую стену преодолеть.
        - Жаль. - протянул я, - Ну хоть пообщаться появилась возможность, не рискуя проститься с жизнью.
        - Если я что то понимаю, то рано или поздно ты найдешь безопасный способ заглядывать в себя. - обнадежил меня невидимый собеседник, - Ведь это, как ни крути, твоё внутреннее пространство, и если кому оно и подвластно, то только тебе.

     В принципе, я сам такой возможности абсолютно не исключал, даже более того - когда доберусь до города, в спокойной обстановке, планировал уделить этому пункту внимание. А ещё, я заметил, что слог Вершителя стал более... непринужденным, что ли. Его манера разговора отдавала той естественностью, с которой разговаривал бы любой среднестатистический россиянин. Видимо и правда, наша связь, с ним, имеет двухсторонний эффект.
        - Слушай, а ты вообще чего хотел то? - спросил я, припомнив внезапное "появление" Вершана. - Случилось что?
        - Да ничего не случилось, - смущенно ответил тот, потом, немного помявшись, пояснил. - Просто, после твоего ухода, я осознал всю глубину своего одиночества в этом месте и это очень... непривычно, ведь Вершителям не характерно это чувство. Даже когда погибли мои родные, у меня не было ничего такого. У меня появилась потребность с кем-то поговорить и... в общем, как то так.

     Под конец голос Вершана затих, словно он сам стеснялся своих слов и боялся, что я засмею его. Но у меня и в мыслях не было этого делать, потому что прекрасно понимал его. Вместо этого я грустно усмехнулся.
        - Добро пожаловать в мир людей, Вершитель. - сказал я, помолчал немного и добавил, - У нас часто поговаривают, что человечество это вирус, и если так, то ты инфицирован.

     Говорили мы долго и о многом. Он интересовался людьми, человеческим укладом, культурой, задавал вопросы про технологии и про религии, про эмоции и чувства... в общем спрашивал обо всём, что могло помочь ему понять людей и, следовательно, те изменения, которые с ним происходили. С моей стороны было бы наивно полагать, что само человечество, простым фактом своего существования, могло насколько заинтересовать Вершителя. Я не ошибусь, сказав, что для существа, способному пересечь галактику из конца в конец, всё человечество не более чем микромир, эдакая колония живых организмов, никак не влияющая на мироздание. Хотя, должен признать, что многим людям, наслаждающимся чувством собственного величия, было бы полезно узнать этот факт.

     В свою очередь, я получал поистине невообразимой ценности знания о расе Вершителей. Меня, в какой-то момент, даже посетила мысль, что за возможность оказаться на моём месте, многие люди отдали свою почку, или обе, за дополнительную экскурсию в Изнанку Мира. Нет, мне больше нравится определение ПЕРЕКРЁСТОК МИРОВ, хоть оно не вполне передает суть этого места.В общем, моя природная любознательность получала один оргазм за другим, и чем больше я получал ответов, тем больше возникало вопросов. Например, Вершан подтвердил теорию, что Вселенные, сколько бы их не было, могут быть совершенно непохожими друг на друга, и законы физики, химии и геометрии, привычные в нашем Мироздании, вполне могут быть лишены смысла в другом. Только законы математики едины для всех Вселенных, потому что один плюс один всегда будет равно двум.А еще и Вершители, как энергетическая форма жизни, везде одинаковы, и если и будут отличаться между собой, то не более чем негр отличается от азиата, или белый - от индуса.Правда, в чем именно имеются различия, мне так и не удалось понять, хоть Вершан и пытался толковать про какие-то
искажения в энергетических матрицах и плотностях спектрального излучения. Да и не важно это, наверное.
        В общем, общались долго, сколько именно - не скажу, так как течение времени не ощущалось совсем, но в какой-то момент вопросы закончились и мы замолчали, переваривая полученную информацию. Где то даже обидно немного, от того, что не с кем ею поделиться, и даже если выберусь из этой передряги... Нет, не так... И даже когда я выберусь из этой передряги, мне не кому, кроме друзей и близких, рассказать всё это, а ведь хочется "взорвать" мир новыми открытиями. Вот только мало кто поверит голословным заявлениям неизвестного человека, не подкрепленных парой-тройкой неоспоримых фактов. Не удивлюсь, если даже у друзей, после услышанного, взгляд станет заботливым и понимающим, а в уме всплывет адрес ближайшей клиники. Интересно, как они там вообще? Понятно, что моё тело в капсуле уже нашли, но что дальше...
        - Артем, - прервал внезапно воцарившееся молчание Вершитель, - Почему он так поступил? Почему не ушёл, если у него была такая возможность?

     В первую секунду я не понял, о чем он говорит, но потом до меня дошло.
        - Ты ведь сейчас о Криавилсе спрашиваешь? - уточнил я на всякий случай.
        - Да.
        - Для того, что он сделал, у людей существует понятие - немного подумав, произнес я, - Самопожертвование.
        - Самопожертвование? - переспросил Вершитель, и в голосе его слышалось непонимание. - Это как?

     Приехали... И что ответить на этот вопрос существу, отличающемуся от людей больше, чем карьерный самосвал от куска копченого сала. Сможет ли чуждая человечеству форма жизни, постичь смысл поступка старого шамана и его внучки. Да даже для большинства людей это определение - всего лишь слово, не несущее никакой глубины.
        - На этот вопрос нет простого ответа, Вершан. - подал наконец я голос, - Но я попробую его дать. Представь, что ты живешь, окруженный родными и близкими и каждый прожитый тобой день не лишён смысла, а будущее видится в светлых тонах. У тебя есть любимое дело, которому посвящаешь свободное время, есть желание познавать мир и есть возможность развиваться. Твои глаза могут замечать окружающую красоту, а душа способна ею восхищаться. Ты наслаждаешься жизнью и ценишь её во всех своих проявлениях. Но, в какой-то момент, ситуация складывается настолько плохо, что лишь принеся всё перечисленное на алтарь жизни, она может выправиться. Жертвой может стать что угодно: благосостояние, отношения, здоровье, а бывает, что и сама жизнь. Самопожертвование подразумевает самоотречение, и не всякий разумный способен на него. Криавилс был способен.

     Вершитель молчал, и было непонятно, то ли обдумывает услышанное, то ли просто пытается понять.
        - Как впрочем и ты. - подал наконец он голос.
        - Что я? -
        - Ты тоже на это способен. - пояснил Вершан. - Ты ведь там, в своем мире, так и поступил - пожертвовал собой.
        - Откуда тебе это известно? - удивленно спросил я. - Не припомню, чтобы упоминал об этом. Или...

     Мысль, что Вершитель может ковыряться в моей голове, мягко говоря, не обрадовала. А откуда еще тот мог узнать о моём физическом состоянии в реале? Вот честное слово, меня нисколько не напрягал факт наличия,где то во мне, квартиранта, а вот вероятность лишения чувства приватности несколько смущала. Понятно, что великих тайн моё сознание не хранит и скрывать мне особо нечего, вот только значения это не имело. Мне такое не по нутру. Видимо Вершитель понял мой невысказанный вопрос и почувствовал исходящий от него негатив, поэтому поспешил ответить.
        - Артём, я просто иногда вижу образы.
        - Какие образы? - не понял я.
        - Я ведь говорил тебе, что могу наблюдать за внешним миром через некую призму твоей души, но не сказал, что время от времени, в моё сознание проникают образы, связанные с тобой. Я вижу какие то места, людей и ситуации так, словно смотрю твоими глазами, и именно благодаря этим видениям мне стали известны некоторые факты твоей жизни. Твой разум мне недоступен, но, по всей вероятности, симбиоз, что установился между нами, позволяет изредка стирать границы между нашими сознаниями.
        - Если так, то почему меня не посещают видения твоей жизни?
        - На этот вопрос у меня пока нет правдивого ответа, но могу предположить, что возможно это связано с отсутствием у Вершителей привычных тебе органов чувств. У нас нет глаз, в общепринятом для других разумных смысле, нет ушей и нам нечем чувствовать запахи.
        - Другими словами, человеческой расе это недоступно, в силу примитивности своего устройства. - не удержавшись, съязвил я.
        - Я не хотел тебя чем-то задеть, Артём, - вздохнул невидимый собеседник, - Но это действительно так. И это касается любой расы, состоящей из плоти и крови, и любой расы, нуждающейся в материальной пище. Здесь не на что обижаться.
        - Да я не обиделся, - попытался я оправдаться за секундную слабость, - Если подумать, то ты прав - мы такие, какие есть, со всеми достоинствами и недостатками.
        - Вот и я о том же. Наша раса тоже не лишена недостатков.
        - И в чем же ваш недостаток? Я пока что ни одного не заметил.
        - Наш главный недостаток в том, что за миллиарды лет нашего существования, мы практически не изменились. Вершители, как раса, эволюционировали, но если проводить параллель с человечеством, то наше развитие находится на уровне вашего каменного века, и мы только-только научились добывать огонь.
        - А ты не преувеличиваешь? - с сомнением произнес я.
        - Нисколько. - в голосе Вершителя прозвучала грусть. - Когда я попал сюда, мне ничего не оставалось, как изучать вас и многое было для меня удивительным, особенно после первого разговора с тобой. А сейчас мои выводы и вовсе неутешительные, относительно наших рас.
        - Ты это о чем?
        - О том, что Вершители, по сути, тупиковая раса. Ни я, ни кто-либо из нас, никогда не придавал этому значения, что у нас практически нет культуры. Все наши традиции исчисляются неполным десятков ритуалов и обрядов, связанных, в основном, с единением памяти, разделением сущности и уходом из дома взрослого Вершителя. Мы ничего не производим, у нас нет понятия искусства, и мы по природе своей не слишком любознательны. Ты говорил о самопожертвовании? Так вот у нас понятия не имеют, что это такое. Жизнь Вершителя может быть безгранично долгой, но, ни разу я не слышал о чем то, хоть отдаленно попадающее под это определение. Мы не умеем просить о помощи и не умеем её оказывать. Мы просто существуем, и единственное наше призвание, заложенное Созидателями, приносить Хаос, приводить в Порядок и дарить Гармонию. Ты не подумай иного - я горжусь тем, что являюсь Вершителем, вот только мне хочется, чтобы моя раса была более... многограннее, что ли.

     Вершитель умолк, выплеснув словами свои эмоции, а я молчал. Молчал и думал. А ведь прав был старик Эйнштейн, говоря про относительность времени, вот только он не развил свою теорию до конца. С другой стороны, откуда ему было знать, что во Вселенной есть существа, для которых миллион лет то же самое, что для человека один прожитый триместр. Даже сейчас, зная об этом, так сказать, из достоверного источника, разум дает сбои от такой дикой разницы в восприятии времени. И это доказывает тот факт, что человеку ни хрена не известно об этом явлении. Мы придумали время, чтобы была возможность упорядочивать мир, потому что без него, нас будет окружать хаос, в котором нет ни "раньше", ни "позже". Но это было несложно, так как это простейшее свойство времени, а вот остальные его загадки нам пока не дано разгадать.

     Еще один удивительный факт выяснился чуть раньше, когда я спросил про размеры представителей его расы. Вершан, по началу, не понимал, что именно меня интересует, пока я не привел пару наглядных примеров, но даже после этого он затруднялся ответить на мой вопрос. Можно было забить на это и поднять другую тему разговора, но любопытство взяло вверх, и спустя какое-то время я получил ответ. У Вершителей нет понятия размера, по той простой причине, что у них нет тела, а этот параметр заменяет им возраст сознания. Сознание "новорожденного" Вершителя, по началу, едва охватывает наименьшую из неделимых частиц Вселенной, но оно сразу же начинает расширяться и процесс этот занимает всю оставшуюся жизнь. И удивительное здесь то, что существуют изначальные Вершители, те, которые первыми появились после зарождения Вселенной, и чье сознание настолько всеобъемлюще, что может со стороны смотреть на галактику, как человек смотрит на маковое зернышко. Вершан же еще совсем молод и едва-едва может охватить сознанием средних размеров звезду. В этом месте у меня непроизвольно вырвался смешок. Как бы ни было, отсюда
вытекает еще один парадокс: как существо подобных масштабов уместилось в маленьком мирке Авалара? И как оно уместилось где-то во мне? Этот вопрос определённо нужно задавать метафизикам.
        - Не все так однозначно, Вершан, - произнес я, когда молчание затянулось, - Быть человеком гораздо сложнее, чем может показаться со стороны. Нас, постоянно раздирают противоречия, и иногда завидуешь своему собственному питомцу, у которого всего-то забот: поспать да поесть. Ты не представляешь, какие проблемы может доставить людям наша эмоциональность, и к чему может привести чувство собственного превосходства. Да, человечеству есть чем гордиться, но это всего лишь обратная сторона нашей сущности, с которой постоянно приходиться бороться. Созидание и разрушение - вот две основные составляющие нашей сути, и никуда от этого не деться. Это тебе взгляд, так сказать, изнутри, а если посмотреть со стороны, то человечество вообще не играет никакой роли на просторах Вселенной. В отличии от Вершителей. Так что не забивай себе голову, или что там у тебя вместо неё, ненужными переживаниями.
        - Возможно, ты и прав, - немного неуверенно произнес Вершитель, - Мне нужно будет обдумать все это.
        - Обдумай, кто же против. А я, лично, думаю, что пора закругляться, в смысле заканчивать разговор. Время, конечно, здесь не имеет значения, но какая-то усталость всё же ощущается.
        - Это твоё сознание чувствует утомление. И ты прав, пора расходиться. Ты не будешь против, если мы, как-нибудь еще пообщаемся?
        - Нет конечно. Как только станет скучно - зови меня.
        - Спасибо. - ответил невидимый собеседник, а через секунду я продолжил свое падение в манящую темноту. Здравствуй, Морфей.

                                                           ********

     Самопожертвование. Вершан время от времени повторял это слово, с каждым разом все сильнее проникая в его суть. Он нисколько не преувеличил, когда сказал, что у Вершителей в принципе нет такого понятия, но истинного его значения он тогда не понял. Какой же волей и силой разума необходимо обладать, чтобы сознательно пойти на такое. И какими критериями должно мыслить существо, чтобы добровольно принести себя в жертву. Что толкает людей на подобное? Что они получают в итоге? И что будет, не сделай человек этого? Он прокручивал в сознании образы Артема, его последних мгновений до аварии, и в очередной раз убеждался, что тот вполне мог никуда не сворачивать и ехать прямо. Да, погибли бы двое других людей, а сам Артём отделался бы парой царапин. Но он свернул, отчетливо понимая, что может не выжить.

     Самопожертвование. Вспомнился отец, которого поглотил Хаос. Сейчас, смотря на его смерть сквозь призму всего произошедшего с ним, Вершан отчетливо понимал, что самопожертвованием там и не пахнет. Отец просто дал ему последний наказ и остался с братьями, потому, что Гармония не давала иной возможности. Понятно, что не погони отец его прочь, он бы исчез с просторов Бытия вместе с ними, но сути это не меняет. Родитель просто поступил разумно. Тогда почему Артем, являющийся представителем разумной расы, не поступил разумно? И этот вопрос можно задать большей части человечества. Почему люди, в ситуации, которая не принесет никакой выгоды, зачастую поступают против законов логики? А может дело вовсе не в ней? Может, стоит отринуть разум в сторону? Но тогда ничего, кроме эмоциональной составляющей души не остается, а чувства, по мнению Вершителя, не лучшая основа для поведения. Или у людей всепо иному? Неужели эмоции, в их жизни, имеют настолько большое значение, как говорил Артем. Невозможно осмыслить подобное обычному Вершителю, только Вершан давно перестал быть рядовым представителем своей расы. С
тех пор, как столкнулся с человечеством и с момента, как его сознание, коснулось сознания Артема.

     Самопожертвование. Неизвестно, сколько раз Вершан повторил это слово, но в какой-то момент он осознал весь смысл, который оно несёт, и понял, почему люди совершают его. Достаточно было вспомнить тот факт, что человечество несет в себе печать всех трёх изначальных сил Мироздания, и ответы на вопросы посыпались сами собой. Но больше всего, Вершителя, поразило понимание причин этого деяния.

     Что толкает людей к самопожертвованию? ГАРМОНИЯ и внутреннее стремление к ПОРЯДКУ.

     Что случится, не соверши человек этот акт? Его энергетическую матрицу, душу, будет разъедать ХАОС, и рано или поздно, человек потеряет самого себя.

     Конечно, не всех людей это касается, но оно и понятно, ведь гармония, хаос и порядок, в каждом из них, присутствуют в различных пропорциях. И в который раз, молодой Вершитель задался вопросом - что за раса такая, человек? Венец творения Мироздания, или наоборот - недоразумение на его просторах?
        ГЛАВА 10.
        Глава 10.

     - Арзас, в сторону! - крикнул я вслух, и тархан длинным, в несколько метров, прыжком, ушел с линии моей атаки, вот только даже неслабо запитанный воздушный кулак не смог остановить противника, хотя должен был, как минимум, раздробить все его кости всмятку. А в следующую секунду и мне самому пришлось отпрыгнуть за ствол ближайшего дерева, спасаясь от разъяренного детища дизайнеров Авалара. Откуда только взялось это создание?! И, главное, настолько не вовремя!

     А все, вроде бы, так нормально начиналось с утра. Встали с первыми лучами солнца, которые хоть и не проникали сквозь деревья, но вполне осветили небосвод нам головой. Не спеша позавтракали, чем бог послал, вернее - перекусили только мы с дриадой, тархан же наотрез отказался есть запеченные сульхатовы сердца, мотивируя это тем, что еще совсем не голоден. Возможно, это так и было, но лично мне показалось, что он задумал основательно проголодаться, чтобы потом, невзирая на отвращение к продукту, употребить его. Что же, вполне себе нормальная стратегия. Пока я собирал свой походный мешок, который, в отличии виртуальных инвентарей моих спутников, всё же нужно собирать и комплектовать вручную, Сильвара наведалась к ближайшему дереву и растворилась в нем, узнать последние новости дендрариевой сети, а конкретно о тролле. Признаться, меня несколько беспокоила вероятность того, что Лесной Хозяин встанет на наш след в тот момент, когда мы будем сладко посапывать во сне, и заявится, к нам, аккурат под утро. Но, появившаяся спустя десять минут дриада развеяла мои опасения, сообщив, что тролль еще не пересекал
установленных "сигналок".

     Смотреть карту мне не было нужды, так как я уже понял, что встроенный GPS-навигатор Сильвары прекрасно справляется с выбором направления нашего движения, и от нас, с тарханом, требуется лишь следовать ему. Кстати сказать, и я каким-то образом понимал, в какую сторону нужно идти, но абсолютно не так, как дриада или кто иной из неписей, у которых есть точное, заложенное знание местной географии. В моей голове отпечаталось местоположение Храма на карте, моё собственное местонахождение, стороны света и возможные сложные места по пути, и в результате анализа всех этих данных, мне вполне по силам принять роль проводника. Вот только сомнительно, что это будет работать без найденной карты Ордена или иной визуализации местности. В общем, шли достаточно бодро, даже, наверное, чуть шустрее чем вчера, и замедлялись только в те моменты, когда на исходе каждого часа, дриада отправлялась к деревьям, узнать что либо о тролле. С её исчезновением, конечно же, пропадала и защитная аура, чем местное зверьё и пользовалось, нападая то с одной стороны, то с другой, а то и со всех сторон разом. Не сказать, что мы с
химерой испытывали какие-либо трудности, так как противники редко, и не сильно, превышали наш с ним уровень, и, не смотря даже на численное преимущество, в единицу времени, схватки надолго не затягивались. И дело даже не в том, что мы такие из себя терминаторы-убиваторы, хотя, по правде сказать, урон тархана, для его уровня, был просто ошеломляющим, и оппонентам хватало, максимум, трёх ударов когтистой лапой. Нет, мы просто стали, за это время, достаточно слаженной командой, и без лишних слов понимали друг друга, а постоянное использование стихийной магии, сводило на нет количественное превосходство врагов. Так что, даже без дриады двигались в нужном нам направлении, хоть и приходилось сильно тормозить из-за зверья. За четыре часа пути до привала, и три часа после него, Сильвара семь раз покидала нас, где на десять, где на пятнадцать минут, и за это время лишь три раза, мы с Арзасом, двигались, не снижая темпа, а в остальные разы приходилось устраивать небольшой геноцид местным мобам. И ничто не предвещало проблем, когда дриада в восьмой раз растворилась в стволе дерева. Мы просто шли, не снижая
скорости, и я даже успел облегченно вздохнуть, когда в течении пяти минут нас никто не атаковал, и решив, что снова попали в, своего рода, зону без хищной живности, мы расслабились. И зря.

     Ни я, ни Арзас, до последнего момента ничего не услышали, и только за пару секунд до того, как густая стена кустарника, справа от нас, взорвалась, я почувствовал опасность. Этого времени хватило, чтобы тархан уловил мою тревогу и совершил гигантский, практически на пределе своих возможностей, прыжок вперёд, на долю мгновения опередив пытавшееся протаранить нас сбоку существо. И вот тут произошел казус. Прыжок химеры был насколько эпическим, настолько и неуправляемым, в плане того, что Арзас совершил его куда придётся, а пришелся он, прямо под ветвями впереди стоящего дерева, с которыми он едва смог разминуться. А я не смог. Время, как обычно у меня бывает в моменты опасности, растянулось, и я прекрасно видел мощный сук, летящий мне навстречу и грозящий в фарш раздробить мою грудную клетку. И мне ничего не оставалось, кроме как податься всем телом назад, полностью соскальзывая со спины химеры. Вот только этот маневр не сильно помог. Нет, мои ребра не превратились в крошево, но инерция прыжка, не смотря на мои действия, осталась высокой, в следствии чего и обнимашки с ветвью были довольно
болезненными, после чего я рухнул наземь, спиной и затылком поцеловав землю. Время продолжало тянуться резиной, только теперь по причине отбитых рёбер, крепко сбитого дыхания и сильного звона в голове, из-за удара оной об землю. В глазах всё двоилось, но я, всё же, заставил себя перевернуться на живот, а потом привстать на четвереньки. В тот же миг, время вернулось к своему обычному течению, и моим глазам предстала бешенная круговерть двух темных силуэтов, одним из которых был тархан, а вторым... Да хрен его знает, что это за хрень такая! Какая то безумная смесь кабана, медведя и черепахи, на шести лапах и огромным, около метра, костяным рогом, наподобие носорожьего. Описание противника тоже не добавило понимания.
        КАХЕТСКИЙ ЕДИНОРОГ. ХИМЕРА. УРОВЕНЬ 96. ОСОБЕННОСТИ: СОПРОТИВЛЕНИЕ ВСЕМ ВИДАМ МАГИЧЕСКОГО УРОНА 50%; СОПРОТИВЛЕНИЕ ФИЗИЧЕСКОМУ УРОНУ 50%; СМЕРТЕЛЬНЫЙ ТАРАН; ВЕЕР ВОЗМЕЗДИЯ; ПРЕДЧУВСТВИЕ.          

     Единорог?! Мать вашу, ЕДИНОРОГ?! Это что, шутка такая? Да ни в одной сказке, и ни в одном из вымышленных фэнтезийных миров не бывает таких единорогов. По всем канонам, это расчудесные и милые, то ли лошадки, то ли пони, но никак не эта страхолюдина, которая, судя по впечатляющему набору когтей и клыков, является закоренелым хищником. И только благодаря моему четырехлапому другу, моя голова оставалась на плечах. Арзас, больше, чем вдвое, уступавший в размерах этому... хрен с ним, пусть будет единорогу, юлой вертелся вокруг него, и постоянно атакуя. Вот только, если с прежними противниками он расправлялся быстро, то на это существо, его наскоки, не производили желаемого впечатления. Единорог, покрытый мощными костяными пластинами,даже не пытался уклониться от ударов химеры, зато прилагал все силы, чтобы достать верткого, и такого надоедливого супостата. И пока, насколько я могу судить, только скорость спасала Арзаса от неприятностей. Ну что же, вроде меня немного отпустило, значит - пора и мне вмешаться в эту карусель.
        - Арзас, в сторону! - крикнул я, и, зная, что тархан мгновенно среагирует, сразу же запустил в противника воздушный кулак, хорошо запитанный маной, учитывая его пятидесятипроцентное сопротивление. Так сказать, прощупать, и, если повезет, сделать больно.

     Но на единорога, моя атака, если как-то и подействовала, то весьма слабо. Зато я добился его полного внимания, и пришлось спасаться за мощным стволом дерева, который и принял весь удар разъяренного существа на себя. Таран был неслабым. Все дерево вздрогнуло, во все стороны полетели щепы и куски коры, а мимо меня пронесся единорог, лишь по касательной задевший моё укрытие. Я впечатлился. Но не надолго, потому как противник уже пошёл на разворот, и было необходимо что-то решать с ним.
        - Да это танк какой-то, а не обитатель леса! - высказал я вслух возмущение и добавил пару крепких фраз.
        - "Не знаю, что такое твой танк, но с последними твоими словами я полностью согласен." - раздался в голове голос химеры, только удивляться его пониманию ненормативной лексики времени уже не было. Единорог вновь пошел в атаку.

     Имея кое-какой опыт "общения" с противниками, имеющих резист к магии, я решил больше не пытаться напрямую воздействовать на единорога стихиями, и прибегнул к хорошо зарекомендовавшему себя заклинанию - КАМЕННАЯ ТОПЬ. А что, беспроигрышный, как мне думается, вариант, который прокатил с шустрыми и более легкими сульхатами, а от противника с такой массой, вообще, должен остаться только громкий "бульк".

    Заклинание сработало моментально, покрыв только мне известную область земли прямо перед несущейся, в мою сторону, враждебной химерой. И на этом, собственно, всё. Массивный зверь резко затормозил, всеми своими лапами, в каких-то сантиметрах от неминуемой гибели, чем побил все рейтинги "обломов", ожидаемых мной на сегодня. Это что было то? Какого ляда он остановился, словно знал... вернее, внезапно узнал о ловушке? И тут меня пронзила догадка: ПРЕДЧУВСТВИЕ - одна из особенностей этого существа. Но если оно способно избегать смертельные атаки в свою сторону, то каким образом с ним вообще можно покончить?

     Единорог, тем временем, повёл по сторонам своей бронированной головой, коротко рыкнул, и неспешно двинулся в обход моего заклинания. Не отводя от него взора, я вытащил Рубец из ножен. Если магией противника не пронять, придется действовать по старинке, правда, как именно это сделать, пока не представлял. Нет, в том, что перед меридием его панцирь не устоит, я не сомневался, а вот в том, что сие сделать будет нетрудно, уверенности не было никакой. Пойди, и нанеси противнику увечья, если он может предугадывать твои действия. Но, как говорится, глаза боятся, а руки делают.
        - "Опасный враг. Будь осторожен." - раздалось в голове предостережение тархана, но я не ответил, решив, что это и так очевидно и лучше сосредоточиться на противнике.

     Артефакт в руке неспешно вытянулся и принял вид глефы. Давненько я не прибегал к этой форме, но этого зверя, просто нутром чуял, желательно держать на расстоянии. Единорог, тем временем, обошел зону "каменной топи" и замер в нескольких метрах, продолжая буравить меня своими мелкими глазками. Вроде бы ничего не изменилось в его позе, но я ощутил, как напрягаются все его мышцы, как замирает дыхание и учащается сердцебиение перед броском вперёд. И неважно, что мир виртуальный, я всё это чувствовал. И, как это в последнее время бывает, внезапно затихли звуки, сгустилось пространство, а лист, сорвавшийся с дерева, практически остановил свое падение. Первым атаковал я.

     Шаг первый, и, одновременно с этим, чиркаю кончиком глефы по земле, передавая Стихии свою команду. Ещё пару шагов, и зверь, только-только начавший двигаться в мою сторону, оказывается окружен массивными каменными столбами, высотой в пару метров. Сами по себе, для него, они опасности не представляют, но для существа таких габаритов, являются неплохой клеткой. Четвертый шаг, пятый - смещаюсь немного в сторону, огибая не успевшего осознать своего положения противника, и перехватываю глефу для атаки. Шесть, семь, и, проносясь мимо импровизированного загона, глубоко ввонзаю артефакт в видимый участок тела единорога. Рёв, который издал раненный зверь, ещё с десяток дней назад мог бы заставить меня бросить оружие и взлететь, аки белка, на верхушку самого высокого дерева. Сейчас же, этот звук, не вызвал во мне никаких эмоций, кроме, чего уж греха таить, легкого удовлетворения от того факта, что достал таки противника. Но нанести следующий удар я не успел. Два каменных столба, находящихся между нами, просто снесло в мою сторону, и только чудом можно было объяснить тот факт, что ни один из них меня не
задел.

     Размышления о том, сколько дури имеет эта зверюга, я оставил на потом, а время, на пару секунд вернувшееся к нормальному течению, снова стало резиновым. Глефа, после моей атаки, осталась в вытянутой назад руке, и я никак не успевал развернуть её острием к единорогу, для подобия контратаки. Единственное, что я успел сделать, и в том полностью заслуга инстинкта самосохранения, сжать свободную руку в кулак и мысленно активировать Стихию. От неожиданности я вбухал в защиту около трети своей маны, и вместо мощной воздушной преграды, вокруг меня сгустилась плотная оболочка воздушного кокона.А в следующее мгновение единорог врезался выставленную защиту и моё тело отправилось в полёт.

    Лавры Икара мне не светили хотя бы по той причине, что летел я мало и приземление вышло не смертельным , хотя дух и выбило знатно. К счастью, способности соображать я тоже не потерял, и потому, как только пару раз кувыркнулся по земле, вонзил пальцы в рыхлую почву леса. Стихия отозвалась моментально и часть земли, под ногами нёсшегося на меня противника, вздыбилась, широкой колонной устремившись вверх. Вернее, должна была вздыбиться под ногами, но из-за скорости единорога, финт, прокативший со стоящим на месте тарханом, не оправдал моих ожиданий здесь. В зоне действия моего заклинания оказались  только задние лапы противника, и вместо высокого звания "космонавта", тот получил более скромный титул "акробата", кувыркаясь пролетев надо мной в трёх метрах. Впрочем, я нисколько не расстроился, понимая, что лучше такой результат, чем быть растоптанным на этом самом месте.

     Единорог, тем временем, совершив полный переворот, всей своей немалой массой впечатался в землю, воткнувшись в неё рогом, еще раз перекинулся через голову и замер. Я, не отводя от затихшего врага глаз и стараясь не обращать внимания на отбитые при падении ребра и ушибленное колено, кое-как поднялся с земли и призвал глефу, десять секунд назад предусмотрительно отброшенную в сторону - во избежание членовредительства, так сказать. Артефакт вернулся в руку мгновенно, в отличии от моего физического самочувствия, и пришлось к лежащему противнику ковылять с десяток метров.
        - “Он ещё жив”. - раздалось в моей голове предостережение тархана, но я и так видел тяжело вздымающийся бок единорога.
        Осторожно подойдя к, практически, поверженному противнику, я внимательно осмотрел его и только после этого позволил себе расслабиться. Вот он, яркий пример того, что “большие шкафы громко падают”. Помнится, тархану, чтобы дойти до такого плачевного состояния, пришлось взлететь до верхушек деревьев, что раз в семь выше недавнего кульбита единорога. Хотя, возможно, дело не только в массе зверя, но и в сопутствующих факторах, таких как неожиданность и очень неудачное приземление, вследствии чего у противника были сломаны передние лапы, а рог, сломанный у самого основания, остался торчать в земле. Свою лепту внесла и глубокая рана в боку, нанесенная глефой, через которую единорог всё ещё истекал кровью.
        - Меня не было всего ничего, а вы успели пол леса разнести. - раздался за спиной голос дриады, и несмотря на шутливую подачу, тон её был больше встревоженный, нежели шутливый. Девушка приблизилась и с интересом стала разглядывать когда-то опасного противника. Я же, только сейчас обратив внимание на адреналиновый отходняк, решил промолчать.
        - Каким образом это у тебя получается? - подала наконец голос Сильвара.
        - Ты о чём?
        - Да вот об этом. - она ткнула пальцем в сторону шевельнувшегося единорога. - По всем законам этого мира, лично у тебя, не существует ни единого шанса хоть сколько-то выстоять против него. Но ты жив и, насколько я вижу, относительно цел, а очередной смертельно опасный противник лежит на земле и вот-вот испустит дух, хотя и должен драться до последнего своего вздоха.
        - Считай это ещё одной моей особенностью. - расплывчато ответил я, - Как меня, какой-нибудь ерундой могут отправить к праотцам, так и я могу прикончить любого противника. Или не любого, но это уж как получится. Во всяком случае, я всё еще жив.
        Объяснять все тонкости своего положения мне было лень, к тому же единорог, до поры спокойно лежащий у наших ног, внезапно дернулся всей тушей и издал тихий рык. Мы рефлекторно отскочили назад на пару метров, и Рубец в моих руках, нацелился на недобитка, в ожидании неминуемой атаки. Но она не последовала ни через секунду, ни через пять секунд, ни, даже, через десять. Зверь просто не мог этого сделать. Его усилий хватало, чтобы приподняться на задние лапы, но любая попытка утвердиться на всех конечностях приводила к одному результату - единорог падал обратно на землю. Время от времени он издавал знакомый рык, но теперь уже было понятно, что звук этот не несет никакой угрозы. Зато в нем явственно слышались боль и бессилие. Я опустил оружие вниз и посмотрел на тархана, также глядевшего на, когда-то опасного, противника.
        - «Долго он всё равно не протянет». - уловив мою неуверенность, произнес Арзас. В подтверждении его слов, зверь вновь издал «стон», после которого я трансформировал артефакт обратно в нож и сунул его в ножны.
        Что ты собираешься делать? - непонимающе спросила дриада.
        - Не я, а ты. - ответил я, и посмотрел ей в глаза, - Если не трудно, попробуй его полечить.
        - Кого? Единорога? - удивилась девушка и после моего согласного кивка задала закономерный вопрос. - Зачем тебе это?
        - Считай, что мне захотелось проявить милосердие. - пожал я плечами.
        - Тогда милосерднее будет ничего не делать, потому как моих умений не хватит даже для излечения его колотой раны, не говоря уже о полном исцелении. Максимум, на что можно рассчитывать - некоторое усиление регенерации. И кстати, если ты так сильно желаешь помочь монстру, совсем недавно пытавшемуся перекусить тобой, то напомню, что у тебя имеется заклинание исцеления высшего ранга. Используй его.
        - Про заклинание я не забыл, вот только моё милосердие не простирается настолько далеко. В стойбище гоблинов по-всякому может сложиться и лучше приберечь его для себя. С моей стороны достаточно будет ускорить ему регенерацию, и, если судьбе будет угодно, он выживет. К тому же, неизвестно, как единорог поведет себя при полном исцелении, потому лучше оставить его за спиной и спокойно идти дальше.
        Сильвара, ничего больше не говоря, подошла к умирающему зверю, который, к тому времени, перестал делать попытки встать, и безбоязненно приложила ладони к его холке. Никакой иллюминации не было во время лечения, если не считать, конечно, легкого марева вокруг ладоней, но за неполный десяток секунд лицо дриады осунулось и приобрело бледноватый оттенок, и я успел подскочить к ней в тот момент, когда она начала оседать на землю.
        - Я сделала всё, что было в моих силах. - тихо произнесла девушка, когда мои руки аккуратно уложили её на землю.
        - Судя по всему, ты сделала немного больше, чем было в твоих силах. - упрекнул я её, про себя отметив приятные изгибы тела под моими ладонями. - Или это такой способ намекнуть о привале.
        - Да всё нормально будет, в лесу у меня бонусы на регенерацию маны, хотя какое-то время придется пробежаться, пока хотя бы половина не восстановится.
        - И стоило так выкладываться? - проворчал я, - Просто подстегнула бы его регенерацию.
        - Так я больше ничего и не делала. - вздохнула та, помолчала и потом добавила. - Хозяин леса уже пересёк оставленные мной маяки.

     Не то, чтобы я был огорошен этим известием, тем более, что все мы ждали этого момента, но где то внутри меня, на курантах сдвинулась стрелка, отсчитывающая убегающие минуты, и начала сжиматься невидимая пружина. Мысленно я отпустил себе подзатыльник и пару пенделей, за лишнюю, что уж греха таить, трату маны  спутницы. По хорошему, ни один игрок в мире не понял бы моей дурости: победить в схватке, но не добить противника, чтобы завладеть лутом и немалым количеством опыта - это, как минимум, тянет на премию Дарвина. Меня извиняет лишь то, что добыча мне без особой надобности, свою некуда девать, а касаемо опыта - у меня всё равно нет возможности вкладывать очки, так что тоже не критично. Я бросил взгляд на переставшего "стонать", благодаря дриаде, единорога, потом на лучи солнца, пробивавшие сквозь листву и задал вопрос:
        - Сколько ему может понадобиться времени, чтобы добраться до этого самого места?
        - Если Хозяин продолжит двигаться с той же скоростью, а скорее всего так и будет, - немного подумав, ответила Сильвара, - то не более шести часов.
        - Сколько! - сказать, что я был шокирован, ничего не сказать. - У него что, пропеллер в заднице, или, может, реактивное сопло?! Возможно я чего то не знаю о троллях, и у них, оказывается, есть крылья?!
        - Прости, Артём, - смутилась девушка, - забыла уточнить, что Хозяин пересёк маяки на поляне друида. По всей видимости, он начал погоню немного в стороне от моих первоначальных меток.
        - Ну ты даёшь, Сильвара. У меня едва мозги не закипели от твоего известия. - покачал я головой, и потом только обратил внимание, что к девушке вернулся здоровый цвет лица, а она до сих пор находится в моих объятиях. В ту же секунду, этот момент заметила и сама дриада, и, смутившись еще сильнее, высвободилась из моих рук. Мне оставалось только сделать вид, что ничего такого не произошло и подумать о более важных вещах.

     Чуть больше восьми часов отделяют нас от места ночевки и около шести часов пути у нас до Храма Луны. Значит на месте мы будем около девяти вечера, когда уже окончательно стемнеет. Тролль, при таких раскладах, будет у стойбища часа на два позже. Листу будут приносить в жертву в полночь, или около того, и выходит, что нам за пару с лишним часов, до момента"ИКС", нужно успеть разведать местность, пробраться в недра пирамиды и вытащить Зеленушку, и желательно, при том, остаться в живых. Задачка, мягко говоря, для очередной "невыполнимой миссии", но кое-какие намётки у меня имеются. И даже то, что тролль тоже заявится туда к полуночи, есть мысли, как использовать. Нет, легко не будет, и очень многие моменты будут тупо зависеть от случайностей и толики удачи.
        - Артём. - отвлек меня голос Сильвары.
        - Что?
        - А что такое проп-пейлер и... какое-то сопло?
******

     Храм Луны поражал своей монументальностью. Мне как то приходилось бывать в Гизе и стоять у подножия одной из пирамид, но то, что я видел перед глазами - производило гораздо большее впечатление. Света звёзд и двух лун было более, чем достаточно, чтобы оценить масштабы творения гейм-дизайнеров, хотя до величия того же Меллоурна они и не дотягивали. Но, тем не менее.

     Как я и предполагал, ландшафт с этой стороны острова постепенно поднимался, плавно переходя в некоторое подобие предгорий, хотя до самих гор нужно было ещё топать и топать. Лесной массив если и стал реже, то совсем ненамного, а по пути всё чаще и чаще стали встречаться камни и валуны, сменившиеся, впоследствии, отдельными скальными нагромождениями, которые нет-нет, да возвышались над кронами деревьев. И вот на одном из таких возвышений я и засел, чтобы осмотреть вражескую диспозицию, оставив своих спутников внизу.

     Вообще, мои расчеты предполагаемого времени прибытия к стойбищу гоблинов оказались несколько ошибочны. Не считая короткого привала, я не учел того факта, что чем ближе к Храму, тем выше плотность гоблинов на квадратный метр, и, соответственно, выше вероятность быть обнаруженным, что пока не входило в мои планы. Нет, конечно, особых проблем проникнуть в тыл врага не составило, в чем сильно помогло заклинание "радара" из стихии Воздуха, вот только времени, эти петляния и обходы между гоблинскими секретами, заняли гораздо больше, нежели думали. Вот и получилось, что вместо предполагаемых трёх с лишним часов в запасе до полуночи, осталось чуть меньше двух. А тут еще и дриада, пару часов назад, сообщила о том, что тролль пересёк сигналки на месте схватки с единорогом, а значит он, в течении часа, должен заявиться сюда. А я ещё не до конца определился, каким именно способом пробраться в пирамиду и незамеченным пробраться в её недра, где собственно, и располагалась алтарная темного божества.

     По сути, у меня имеется только три варианта. Первый - идти через центральный вход. Плюс этого пути в том, что он быстрее всего приведет меня в нужное место, и будь у меня за спиной армия, так бы и поступил, если бы не сотни костров, горящих перед сотнями хижин, расположенных у этого самого входа. Всё пространство, вокруг пирамиды, насколько мне было видно со своего места, заполонили гоблины, и их количество никак не совпадало с известным мне количеством местного племени. Впечатление, словно тут много гостей. У меня конечно есть свиток с заклинанием невидимости, но время его действия всего одна минута, за которую я и до входа не успею добраться. Второй вариант - попытаться забраться на пирамиду по её внешней стороне, что в принципе вполне возможно, если прибегнуть к стихии Воздуха тем более, что не на самый верх нужно карабкаться, где находится усеченная вершина, а до первой террасы, опоясывающей весь храм по периметру. Вот только неизвестно, сколько это может занять времени, так как находится она на отметке сто метров, и лестниц, для удобства недоброжелателей, там не предусмотрено. К тому же,
наличие толп гоблинов, через которые нужно пробраться к подножию храма, никто не отменял. Третий и последний вариант, так же известный мне благодаря отрывочным знаниям шамана - тайный проход, один из трёх, петляющими коридорами ведущий как раз в недра пирамиды, но и там были некоторые нюансы. Во-первых - где именно находятся эти входы - мне неизвестно, знаю только, что ближайший находится по правую сторону от центрального входа, в неглубоком ущелье, что на полкилометра дальше подножия пирамиды. И второй момент, напрямую связанный с первым - успею ли я обнаружить, этот самый проход, до означенного времени, чтобы успеть спасти Листу. Или мне уже сейчас наплевать на последние два варианта, и пойти, как белые люди, через главный вход и через всю эту толпу. Я снова оглядел окрестности Храма и покачал головой. Нет, это нереально. Надо пробовать другие варианты. И с этой мыслью пополз обратно вниз.
        - Сильвара, - позвал я девушку, сразу как спустился, - У тебя имеются зелья для восстановления маны?
        - Имеются. - коротко ответила та. - Сколько тебе нужно?
        - Всё, что есть.

     Дриада молча достала четыре одинаковых фиала и протянула мне.
        НАСТОЙ МАНЫ. ВОСПОЛНЯЕТ 40% МАНЫ В ТЕЧЕНИИ МИНУТЫ. ОТКАТ 4 МИНУТЫ.

     Что тут можно сказать. Видимо нету среди дриад нормального алхимика. Или это я настолько зажрался после близкого знакомства с гранд-мастером алхимии, что перестал ценить малое. С другой стороны, небольшое время отката хоть как то нивелирует малый процент восполнения ресурса и тогда имеет смысл взять все склянки. Казалось бы, зачем мне мана, когда у меня есть Рубец, а там, у Храма, множество врагов. А именно потому, что там, у Храма, имеется множество врагов, отбиться от которых будет возможно лишь при помощи  стихий, и опыт говорит мне, что расходоваться мана будет гораздо быстрее, нежели пополняться. Поэтому, при таких условиях, даже эти скромные результаты трудов деревенского алхимика, будут считаться стратегическим ресурсом. И очень жаль, что про различные ягоды-грибы-растения, восстанавливающие ману, я вспомнил лишь когда начало темнеть, а в темноте, в лесу, искать что-то дело малоперспективное. Единственное, что я успел подобрать, несколько маленьких грибочков, которые повышали регенерацию маны на 10%. Правда, действие их длится всего одну минуту, но, как говорится, на безрыбье... С этими
мыслями, я рассовал склянки в кармашки моей многострадальной куртки и посмотрел на ожидающих плана действий спутников.
        - Значит так. - не стал я их разочаровывать, - По сути имеется три возможности пробраться вовнутрь, но учитывая осложнения и обстоятельства, подходит лишь один из них, хотя и там могут возникнуть сложности с поиском...

     Мысль, которая меня пронзила, заставила почувствовать себя конкретным тормозом, но это было такой мелочью, в сравнении с возможностью быстро решить проблему. Я улыбнулся и продолжил:
        - Поправка! Сложностей с поиском входа не должно быть никаких. Теперь о распределении ролей. - в этот момент я посмотрел на дриаду. - В Храм пойдем только мы с Арзасом, ты же - останешься снаружи. Я помню, что ты говорила об общих проблемах и их совместном решении, но, поверь, трое разумных в коридорах Храма, где постоянно кто-то бродит - это не самое лучшее решение. Тем более, что ты сама говорила, что лишаешься многих бонусов вне леса, а там внутри, уверяю тебя, деревья не растут. К тому же...

     Я внезапно замолк, глядя на выражение лица дриады. Это была удивительная смесь гнева, обиды и непонимания, проигнорировать которые мне не хватило духу.
        - Сильвара, прошу тебя, давай не будем спорить по этому поводу. - произнёс я, глядя девушке в глаза, - Пойми, что в этой ситуации количество участников не имеет значения, потому что всю ставку я делаю на скрытность и стремительность. Если всё пройдет, как задумываю, то хватит и нас двоих, если же нет - твоё присутствие ничем нам не поможет. Я хочу, что бы ты это поняла.
        - А что тогда, мне просто стоять здесь и ждать, когда всё закончится? - подала голос девушка, - Если всё хорошо - присоединиться к вам и идти дальше, а если не выберетесь - развернуться и уйти? Так считаешь я должна поступить?
        - Да нет, - я покачал головой, - Ничего такого я тебе не предлагаю. Наоборот, когда мы с Арзасом проникнем внутрь, на тебя, снаружи, возлагается охрана нашего тыла, да и потом, если что - кто-то ведь должен прикрыть наш отход. Так что, никто не собирается игнорировать тебя, как боевую единицу, просто задание даю тебе соответственно твоим возможностям.

     Дриада ничего не ответила, только продолжала смотреть исподлобья. Вроде не собирается пока спорить, и то хлеб. С другой стороны, я вполне понимаю её претензии, но и использовать дриаду, как лишнее "мясо", не мог, потому что для меня, этот мир, уже давно не игра и отношение к местным не как к простым неписям.

     Время утекало, поэтому, не задерживаясь более ни на мгновение, и соблюдая предельную осторожность, мы двинулись в сторону расселины. Даже тархан, у которого, буквально, постоянно когти чешутся без драки, старался сдерживать свои "благородные порывы души", ибо тогда о незаметности можно забыть. Обогнув по широкой дуге стойбище, и обойдя несколько секретов, мы, минут через двадцать, остановились на краю широкого разлома, тянущегося далеко в обе стороны от нас. В свете обоих лун я смог разглядеть мелкую речушку, черной лентой петляющую между камнями, вот только более или менее удобного спуска к ней нигде не увидел, и этот факт заставил меня мысленно выругаться. Если для меня и дриады спуститься вниз не составит особого труда, то про тархана этого не скажешь. И в этот момент, словно в подтверждении моих мыслей, Арзас посмотрел мне в глаза, и взгляд его был более, чем красноречивым. Ну да, согласен, прыжок с пятнадцати метров никак не будет способствовать его хорошему самочувствию, даже если внизу не будет камней, а здесь, подобное, вообще вредно для здоровья. Вот только никто не будет заставлять
химеру прыгать, чем его и успокоил, а то с некоторых пор у Арзаса появилась стойкая неприязнь к неконтролируемым полетам.
        - Сама спустишься, или нужно помочь? - с ухмылкой спросил я дриаду, но та лишь фыркнула и, сделав два быстрых шага, оттолкнулась от края расселины.

     Падения, как я и ожидал, не было. Тело Сильвары, вместо того, чтобы камнем рухнуть вниз, плавно опустилось на дно и мягко приземлилось на большой валун. Ну что же, наша с тарханом очередь. Я позвал химеру, запрыгнул на неё и, еще разок посмотрев вниз, закрыл глаза. В принципе, это можно было и не делать, но поставленная задача была мне в новинку, ведь одно дело, когда на самого себя применяешь стихию Воздуха, и совсем другое, когда ты не один.

     Воздух послушно отозвался на мой призыв, ласково потрепал волосы и замер в ожидании. Перебрав в голове несколько вариантов тандемного спуска, и сравнив их реализацию и удобство, я остановился на наиболее, на мой взгляд, подходящем данному случаю. Ничего подобного мне не приходилось делать до этого, но сомнений, в конечном результате, я не испытывал. Повинуясь моему посылу, недалеко от края обрыва воздух уплотнился, образовав собою прозрачную платформу. Уж не знаю, видна ли была она обычным зрением, да ещё в лунном свете, но сознанию мои закрытые глаза не были помехой. Поэкспериментировав немного с её размерами и формой, и убедившись, что полностью контролирую стихию, я подогнал платформу к самому краю расселины и открыл глаза.
        - "Ну что, лохматый", - обратился я к химере, - "Готов?"
        - "Эта штука нас хоть выдержит?" - засомневался зверь, - "А то какая то хлипкая на вид."
        - "Вроде как должна, но если, вдруг, случится неприятность, пусть тебя греет мысль, что падать мы будем оба."

     Тархан пробурчал что-то похожее на "знаю я, кто и как из нас падает...", сделал два шага вперед и осторожно, словно на весенний лёд, опустил переднюю лапу на воздушную платформу. Пару секунд постоял, ожидая, не исчезнет ли та, стукнул её лапой, затем еще разок посильнее, и наконец убедившись, что моё сооружение и не думает
        разваливаться, полностью перебрался на неё и замер. В принципе, я понимал Арзаса, и поэтому не подгонял его, ожидая, пока он сам справится со своей фобией, не смотря на утекающее сквозь пальцы время. И как только под нами оказалось пустое пространство, платформа, со скоростью около метра в секунду, направилась вниз.
        - Куда теперь? - спросила дриада, когда через четверть минуты мы спустились на каменистое дно расселины.
        - Хороший вопрос. - задумчиво ответил я, оглядывая окружающие нас каменные стены, потом указал в противоположную от храма сторону и добавил, - Пожалуй,  будет логичным искать в той стороне.
        - Думаешь? - с сомнением произнесла девушка, смотря в указанном мной направлении.
        - В доставшихся мне, от шамана, обрывках памяти, мелькает довольно длинный проход, уводящий вдаль от стойбища гоблинов. - пояснил я свою мысль дриаде, - И насколько я понимаю, вход находится ближе к горам, нежели к берегу океана.
        - Допустим. А как мы будем искать этот самый вход? Вряд ли на его месте будет находиться красивая резная дверь.
        - Ты не поверишь, но именно дверью и заканчивается тайный ход, - усмехнулся я, - Не резной конечно, а более подходящей случаю, только найти её, не зная точного местонахождения, практически нереально. Дверь скрыта иллюзией высшего ранга, способная обмануть не только глаза, но и все остальные органы чувств. Можно скрести её ногтями и быть в святой уверенности, что это каменная стена.
        - И каким образом, тогда, ты надеешься отыскать её? - нахмурилась Сильвара. - Эти чары не всякий архимаг сможет обнаружить, а ты, при всех своих возможностях, даже на простого мага не тянешь.
        - Согласен, я не маг, в общепринятом смысле, и не умею многого, что должен уметь уважающий себя маг, но... ­- я поднял палец кверху, - Мне доступны Стихии, и в частности - стихия Земли.

     Дриада непонимающе уставилась на меня, но вместо объяснений я подошел вплотную к стене и приложил к ней обе ладони. Мой план был прост до безобразия. Если замаскированную дверь практически невозможно найти, то это вовсе не означает, что нет возможности найти сам проход, идущий где-то в толще земли и камня. Не так часто я обращаюсь к Земле, и то, в основном, в боевом ключе, а теперь у меня имеется возможность применить эту стихию для другой цели. Сквозь закрытые веки я видел, как проступают очертания того места, где я приложил руки, расползаясь вокруг подобно изморози на стекле. Даже не так. То, что я видел перед своим внутренним взором, больше всего походило на картинку во время УЗИ. Та же непонятная, для непосвященного, мешанина черно-белых мазков, и то же завораживающее их мельтешение по мере продвижения. Интересно получается: во время слияния с Воздухом, окружающее предстает в виде качественного карандашного наброска, Вода предстаёт акварельными красками, а Земля в виде ультразвуковой картинки. А что я увижу, когда я пройду слияние с Огнём? Уж не картинку тепловизора случайно?

     Кляксы перетекали одна в другую, по мере продвижения вглубь стены, и было не очень понятно, что именно они означают. По всему, необходимо будет попрактиковаться в слиянии с этой стихией, чтобы уметь отличать камень от почвы, или еще от чего-нибудь, но это потом. Сейчас же, мне достаточно наткнуться на пустоту, чей размер будет соответствовать подземному туннелю и исследовать этот участок повнимательнее.  Углубившись метра на три, я решил, что этого вполне достаточно и направил стихию в нужном мне направлении. Метр за метром, сначала медленно, а потом все ускоряясь, я "осматривал" внутренним взором недра земли, с каждой секундой все больше отдаваясь процессу. Ощущения были весьма схожи с теми, которые моё сознание испытывало во время слияния со стихиями Воды и Воздуха, но были и отличия, касающиеся самого пространства, в котором происходило слияние. Пятнадцать метров, тридцать, семьдесят, сто метров, сто пятьдесят, сто девяносто семь... И всё. На этом я и остановился, достигнув, по всей видимости, предела своих возможностей. И ничего похожего на значительный объём пустого пространства не
встретилось.
        - Получилось? - спросила меня дриада, когда я открыл глаза и оторвал руки от стены. По видимости, она поняла, что именно я затеял.
        - Пока нет, - покачал я головой и направился к действия слияния с Землёй. - Вернее, задумка работает прекрасно, но туннель мне не встретился. Впрочем, я бы удивился, если бы мы сразу на него наткнулись.

     Сильвара, ничего больше не спросив, молча двинулась за мной, лишь на пару шагов опередив тархана. Меня же занимал другой вопрос - как далеко может быть этот чёртов тайный проход в Храм.  Дело в том, что маны, у меня, осталось меньше трети, и это при том, что бар был практически полным, а зелий маны у меня всего четыре штуки, и восстанавливают они лишь 40% ресурса. Получается, что с каждой выпитой склянкой, длительность, моего слияния с Землей будет только уменьшаться, а это напрямую скажется на дальности поисков. И если после использования имеющихся зелий не будет результата, то нужно будет придумывать иной способ проникнуть внутрь, а времени, до полуночи, осталось меньше полутора часов. В этих раздумьях я приблизился к приблизительной границе исследованного участка, выпил склянку маны, приложил руки к стене и  выпустил стихию на волю.

     Нам повезло. Проход, а ничем иным внезапно ощутимый и "увиденный" мной объем пустоты не мог быть, нашелся уже на исходе маны. Я, в буквальном смысле, провалился в неё, едва не разорвав связь со стихией от неожиданности, почувствовав нечто похожее на воздушную яму, но не телом, а сознанием. Задержавшись, немного "покрутился" на месте, запоминая местоположение искомого входа в туннель и только потом разорвал связь с Землей.
        - Нашел. - коротко ответил я на немой вопрос дриады и ничего больше не говоря, поспешил к отмеченному, мысленно, месту.

     Вот только место это, снаружи ничем не выделялось. Участок стены, передо мной, ничем не отличался от другого участка в пределах видимости тусклого светляка, сотворенного Сильварой и парившего над нашими головами. Я даже повторно произвел слияние, чтобы убедиться в своём правильном местоположении, но всё было верно. Единственное, в предполагаемом местонахождении двери стихия мне не ответила, но стоило отойти на пару шагов, как связь с Землёй моментально возникла. Я удивленно хмыкнул. Вот она какая, значит, иллюзия высшего порядка. Неудивительно, что без знания точного места, да ещё с такой маскировкой, отыскать дверь практически нереально. Я видел глазами камень, чувствовал руками его шершавую поверхность, и даже постучав подобранным булыжником по стене, услышал тот же звук, что и на других участках стены.
        - Полагаю, у тебя есть план, как открыть дверь. - подала голос дриада, - Только не говори, что надеешься сломать её. Сразу говорю - не выйдет.
        - Даже не собирался. - ответил я, догадываясь, что на дверь, кроме иллюзии, наложены и другие чары, обеспечивающие как её сохранность, так и прочность. - Мы пойдем иным путем.

     Как там говорится? Если гора не идет к Магомету, то Мага развернется и пойдет к морю. С этой мыслью и уверенностью в своих действиях, я принял два зелья маны, отошел на несколько шагов от замаскированного входа и, приложив ладони к стене, в очередной раз призвал стихию. Первые несколько секунд ничего не происходило, а потом небольшой участок каменной поверхности потерял рельефность и стал осыпаться мелким крошевом. Я прокладывал собственный небольшой туннель, заставив породу терять структуру и превращая её в каменный песок, который сразу же выносило наружу. Не прошло и двух минут, как перед нами предстал двухметровый проход, через семь метров соединяющийся с тайным входом в Храм.
        - Ты не перестаешь меня удивлять. - произнесла наконец дриада, когда подошла к чернеющему входу и осветила его внутренности светляком. - Это в прямом смысле "другой путь". Как тебе, в принципе, в голову пришло подобное?
        - А я вообще полон сюрпризов. - ухмыльнулся я, так же осматривая результат своих трудов.

     Не говорить же ей, что она непись, и ей, не смотря на качество виртуального мира и воздействие Вершана на него, свойственна некоторая шаблонность и закостенелость мышления. Сам же изготовленный туннель мог похвастать четкой, на внешний взгляд, окружностью и гладкими, словно по линейке сделанными, стенами. И вроде они не грозят похоронить под собой никого. Ну что ж, пора посмотреть храм изнутри. И с этой мыслью скинул со спины рюкзак.
        - Думаю, самое время нанести "визит вежливости". - произнес я, доставая из поклажи фонарь.
        - И насколько этот визит планирует быть вежливым? - спросила с надеждой Сильвара, - Я имею в виду, что может, всё таки, мне с вами пойти, если вежливости будет слишком много.
        - Настолько, насколько потребуется, но и злоупотреблять гостеприимством мы тоже не будем. Поэтому, как и планировали, мы с тарханом идем вдвоем, а ты жди нас здесь.
        - Попробовать стоило. - вздохнула дриада и коснулась моей груди. Я почувствовал знакомый холодок заклинания.
        - Скорость восстановления жизни повысила, на всякий случай. - ответила она на мой вопросительный взгляд.
        - Спасибо, лишним не будет. И это... - я тепло посмотрел на девушку, - Все будет нормально, не переживай.

     И больше ничего не говоря, вошёл в туннель.

     На самом деле, никакой уверенности, что всё будет нормально, не было, но ничего другого я не мог сказать дриаде. До сих пор, какого либо четкого плана спасения Листы, да еще и с троллем на хвосте, у меня не было. Все мои действия носили лишь гипотетический характер, и для их реализации, кроме импровизации, просто необходима хотя бы толика везения. С другой стороны, мне, лично, грех жаловаться на удачу, поэтому и настрой на результат нашей вылазки был далеко не фатальный. В любом случае, как говорится, ввяжемся в драку, а там будет видно.

     Дойдя до того места, где проложенный мной проход соединяется с основным туннелем, я остановился сам и придержал гончую. Вся видимая часть коридора была выложена каменными плитами, на стенах поменьше, на полу крупные и самые большие, перекрывающие туннель по ширине - на потолке. В обрывках памяти старого шамана не было никакой информации о ловушках, но не потому что их не было, а скорее, мне просто не достались эти сведения. Не может быть, чтобы тайный путь в храм не был защищен ничем, кроме как сокрытой иллюзией дверью, ибо это противоречит всем канонам жанра. И если мои предположения верны, то у нас с тарханом небольшие затруднения. Поэтому, чтобы не пропустить ни малейшего признака предполагаемой ловушки, я увеличил яркость освещения и принялся внимательно осматривать стены и пол. Осмотр ничего не дал. Вариантов может быть два: либо ловушек и правда нет на этом участке, либо мне их просто не суждено увидеть. Немного поколебавшись, я шагнул в старый туннель.

     Пол не разверзся у меня под ногами, из стен не вылезли пики и даже с потолка на меня ничего не рухнуло. Ну что же, начало пути внушает оптимизм. Свет фонаря прекрасно освещал всю видимую часть туннеля на несколько метров и я принялся осматривать стены и пол. Но опять ничего подозрительного замечено не было и я задумался. За сколько можно пройти полкилометра, которые разделяли тайный вход и сам храм? Десять, пятнадцать, ну максимум двадцать минут, если ползти со скоростью беременной улитки. Такими же темпами, которыми двигаюсь сейчас я, времени уйдет значительно больше, и значит нужно менять тактику передвижения. Моя ладонь коснулась стены, и послушная моей воле стихия "окольцевала" туннель. Стараясь экономить ману, которой, с учетом последнего выпитого зелья было чуть меньше половины бара, я углубился в камень лишь на пару десятков сантиметров, посчитав, это вполне достаточным для обнаружения возможных сюрпризов, и со скоростью бегущего человека направил стихию в нужном направлении. Расход маны, при таких условиях, оказался даже меньше, чем я предполагал, вот только особых результатов это не
принесло. Или наоборот, принесло, смотря с какой стороны посмотреть. Ведь то, что ничего подозрительного обнаружено не было, вполне может означать, что ловушек нет на самом деле, во всяком случае, ближайшие полторы сотни метров. Я вздохнул и, мысленно сказав тархану держаться за спиной, двинулся вперед.

     Ловушка всё же была, и нашлась она в конце третьей сканируемой зоны. Я не сразу понял, что за пустота промелькнула перед моим внутренним взором, поэтому пришлось разорвать контакт со стихией и идти разбираться. Вроде вот здесь, в двадцати сантиметрах от носков моей потрепанной обуви, под каменным полом ощущалась пустота, занимавшая всю ширину туннеля на несколько метров вперёд. М-да... Ради интереса хлопнул ладонью по плитам, но ничего не произошло. Может заклинило? А если по другому. И слившись с Воздухом, начал давить на пол в паре метров от себя, постепенно наращивая давление.

     Плиты разошлись настолько резко, что от неожиданности я не удержался и плюхнулся на задницу. Сзади послышался смех химеры.
        - "Очень смешно". - пробурчал я, поднимаясь с пола, и, вытянув над провалом фонарь, аккуратно заглянул в него.

     Глубина, вопреки ожиданиям, была небольшая, всего то около пяти метров, но именно в этом, на мой взгляд, и крылось коварство ловушки. Даже с моей возможностью оперировать Воздухом, я бы вряд ли успел что то предпринять, потому что половину этого расстояния занимали металлические колья. Как упоминалось раньше, классика жанра. В этот момент створки пришли в движение и стали не спеша подниматься наверх. Но перед тем, как они полностью сомкнулись, я успел заметить, в дальнем от себя краю, скелет в потемневшей кольчуге и небольшой походный мешок.

     Мне сразу вспомнился островок, на котором я провел первые дни, а точнее - раскопанный мной подвал и сундук с плюшками. Зуб даю, что увиденный мной сейчас покойничек, не что иное, как тайник. Вряд ли дизайнеры, создавая эту труднодоступную локацию, решили поместить ничего не значащую ерунду в место, куда не всякий додумается заглянуть. Однозначно, там что то вкусное лежит. И, как не прискорбно это осознавать, там и останется лежать. Нет у меня сейчас ни времени, чтобы придумать, как обшмонать скелет и поднять сумку, и нет маны, для реализации этих самых придумок. С маной вообще грустно, потому как осталось её около 10%, и если для преодоления этой ловушки мне её хватит, то дальше придется полагаться лишь на себя. Всё же быстро человек привыкает к хорошему. Вздохнув, я поднялся на ноги и, отойдя на несколько метров назад, призвал Воздух. Короткий разбег, толчок, и, в наивысшей точке прыжка, стихия подхватила моё тело, позволив ему плавно спланировать на противоположную сторону провала. А вслед за мной прыгнул и тархан, которому преодолеть шесть метров опасной зоны, было не сложнее, чем мне
перескочить через двухметровую канаву.

     Маны больше не было, поэтому дальнейший путь  предстоял до неприличия осторожный, благо, по моим прикидкам, конец туннеля должен быть уже рядом. Но, как показали следующие два десятка метров, "рядом" вовсе не означает "быстро". Моя скорость передвижения упала настолько, что вышеозначенное расстояние я преодолевал больше пяти минут. А всё благодаря моей подозрительности, которая, после ямы с кольями, стала работать с параноидальной силой. Я реально чувствовал себя неполноценным без помощи стихий. И хоть логика твердила мне, что обнаруженная ловушка, скорее всего, единственная здесь, и "привинтили" её только из-за тайника, глаза всё равно искали малейший намек на опасность. А времени, до полуночи, осталось минут сорок. И когда, наконец, мой бар заполнился на полтора десятка процентов, во многом благодаря найденным грибочкам, я вздохнул с облегчением и приложил ладонь к стене. И какого же было моё облегчение, когда в трёх десятках метров обозначился конец туннеля и ни одной ловушки до него не высветилось.

     Мы стояли перед каменной плитой, за которой начинались внутренние помещения храма. Через этот вход, вроде бы, мы должны попасть в одно из многочисленных подсобных помещений, которыми изобилует это сооружение, а дальше будем разбираться по ходу пьесы. Вот только для начала было бы неплохо открыть эту самую плиту, но как это сделать, я понятия не имел. Нет, понятно, что нужно дернуть какой-нибудь рычаг или, как в моем случае, нажать нужный камень, только вот который из них. Весь туннель был вымощен каменными плитами, и не зная нужного, придется тыкать в каждую из них. Ну разве что потолок можно исключить, потому что это очень не логично. И хорошо, если нужная кнопка будет находиться поблизости от двери, а то с разработчиков станет запихнуть её в кукуево или, еще хуже, нужно нажимать две одновременно. Вздохнув, я отбросил досужие мысли и принялся тыкать во все плиты, начав с тех, что у самой двери.

     Вопреки ожиданиям, поиски рычага не заняли много времени и нужный камень нашелся всего в паре метров от двери. Моя рука, просто, неожиданно провалилась вперед и, буквально, через десять секунд послышался тихий скрежет уходящей в сторону каменной плиты. Едва позволила ширина, я выхватил клинок и нырнул в проем, рассчитывая застать врасплох возможных свидетелей нашего появления, но в свете фонаря ничего, кроме пустых стен видно не было.

     Помещение было небольшим, приблизительно пять на шесть метров, зато потолок высился так, что без труда можно было бы поставить полноценный баскетбольный щит, да еще и место останется. Единственным, за что цеплялся взгляд в этом помещении, была тяжелая деревянная дверь, окованная железными пластинами. Я притушил фонарь до минимума, подошел к ней вплотную и прислушался. Ни один звук не доносился из-за двери, поэтому я едва не подпрыгнул, когда в тишине послышался тихий скрежет. А вот это не есть хорошо. Видимо, по прошествии определенного времени, каменная плита сама становится на место, и придется чуток задержаться, чтобы найти нужный рычаг для её открывания. Понятия не имею, как все будет, но если со спасением Листы сложится удачно, то времени, на поиски выхода, точно не будет.

        Нужный камень нашелся уже через минуту, а еще через десяток секунд плита неторопливо поползла вбок. Запомнив местоположение рычага, я снова развернулся к выходу из этого помещения и, полностью погасив фонарь, осторожно приоткрыл дверь. Скрип, который издали петли, заставил меня поморщиться и недобрым словом вспомнить разработчиков с их реализмом даже в таких деталях. К счастью, в помещении, которое было за дверью и освещенное слабым светом, никого не было, поэтому выждав, для успокоения души, еще несколько секунд, одним рывком распахнул дверь. Если петли и хотели пронзительно заверещать, то успели лишь тонко и неразборчиво пискнуть в тишине, после чего резко замолкнуть. Реализм, ёптить. Я осторожно шагнул из темноты и осмотрелся.

     Вот это уже было похоже на подсобку. Практически по всему периметру немаленького помещения высились высокие стеллажи, забитые всякой всячиной, а в центре лежали массивные деревянные балки различной длины. Мелькнула мысль, что в другое время можно было бы порыскать по этим, и по всем другим, что встретятся, полкам, на предмет поживы, но... Дверь, через которую я вышел, была не единственной здесь. В неярком свете магических, по всей видимости, светильников, я разглядел еще три двери - две из них по той же стене, что и моя, а третья находилась на противоположной стене. Что то мне подсказывает, что дальше мне нужно идти именно в последнюю дверь.

     Я осторожно приблизился к означенной двери и прислушался. Вроде тихо, но это ничего не значит. Обнажив клинок, я взялся за массивную медную ручку двери, дал тархану мысленное указание уничтожать любого свидетеля нашего появления, и резко распахнул её. Черной молнией химера ворвалась в большой зал, с колоннами по центру, освещенный еще хуже предыдущего помещения, но, всё же, достаточно для понимания, что он тоже пуст. В моей памяти всплыло знание, что это одно из  четырех хранилищ припасов в этом сооружении, которое, судя по пустому пространству, давно не используется. А еще, я смог сориентироваться и понять, в какой именно части храма нахожусь, и как лучше пробраться в ритуальный зал.

     В ходе быстрого осмотра, выяснилось, что в этом помещении имелось аж пять дверей. Четыре из них были аналогичны той, из которой мы с тарханом вышли, и располагались попарно напротив друг друга, а пятая - в центре стены между ними. Это была даже не дверь, а, скорее, небольшие двухстворчатые ворота, отделяющие хранилище от остальных помещений храма. И нам надо туда.

     Створки ворот, в которые свободно проехал бы любой микроавтобус, были плотно прикрыты, и у меня даже зародилось опасение, что они, как и полагается любому хранилищу, заперты на замок. Но, к счастью, мои тревоги не подтвердились. Тяжелая дверь из плотно подогнанных досок, и окованная мощными железными пластинами, переходящими в петли, сдвинулась с места сразу, стоило её на себя потянуть, и так же сразу остановилась. Во истину, чем больше дверь, тем больше от неё шума. Нет, створка не успела издать ни единого звука, но я всеми фибрами ощутил, как давно не смазанные петли намереваются оповестить всю округу о не званном госте. И, подозреваю, фокус с быстрым открыванием двери здесь не прокатит. А может попробовать смочить петли обычной водой, авось потише будут шуметь? Сомнительно, при таком весе створки. А если по другому...

     Я нагнулся и стал аккуратно сгребать пыль, которой здесь было достаточно, в кучу. Когда собралась небольшая горка, взял пригоршню и начал тихонько ссыпать её на петлю, стараясь попасть в щель между массивной шпилькой и свёрнутой вокруг неё пластиной. Задача была не из сложных, благодаря небольшому зазору между ними, и пыль сравнительно легко заполняла его. Ту же операцию повторил и с верхней петлей, потом снял с пояса флягу и обильно полил водой обе точки, очень надеясь, что получившаяся грязь, в механизме петли, не позволит ей издать шум. Так и вышло, хоть и частично. Когда я потянул за створку, то она не издала ни одного скрежета, но  уже через полметра моя кустарная смазка перестала работать и послышались характерные звуки, и остановился лишь, когда появилось реальное опасение всполошить всю округу.

     Створка была приоткрыта всего на неполный метр, но этого было более чем достаточно, как мне, так и тархану. Дав химере команду не высовываться, я осторожно выглянул за дверь и прислушался. Вроде не слышно ничего похожего на топот ног, злобное бормотание или тихое  сопение за углом. Отлично. От ворот шел короткий, метра два, "предбанник", эдакий закуток-ниша, который и выходил в основной коридор. Ширина его вполне позволяла разъехаться двум тягачам, без опасности сбить друг другу зеркала, а длина - устраивать скоростные заезды. Имелось и освещение, правда не слишком частое и лишь по одной стене, от чего, местами, коридор утопал во мраке. Точка, откуда мы выглянули, находилась ближе к одному из краёв коридора, до которого, на мой взгляд, было чуть меньше сотни метров, но нам, как говорила память шамана, нужно в правую сторону, где конец коридора терялся в дали.

     Я пустил тархана вперед, в расчете на то, что его природная маскировка намного лучше моей, но наказал не встревать в драку, если не будет обнаружен. Не время еще. Арзас пообещал вести себя аки агнец, чему я не очень то и поверил, и растворился в темном участке коридора. Моментами он появлялся в освещенных участках, но если бы я не знал о его присутствии, то решил бы, что мне показалось, настолько стремительно он проскакивал опасные участки. Мне тоже не имело смысла стоять и ждать от него новостей, поэтому двигался за ним, прижимаясь к плохо освещенной стене. Мой бар маны восстановился лишь на полтора десятка процентов, и этот факт несколько удручал. У меня было чувство, что этот ресурс мне понадобится в полной мере и было бы неплохо встретить отдельно стоящих гоблинов, лучше шаманов, чтобы артефакт восполнил мне ману. И будет совсем неплохо, если те, в нужный момент, отвернутся и станут ко мне спиной. Да уж, мечты...

     Время от времени попадались и другие двери, так же утопленные в нишах, но все они были одностворчатыми. Я очень сильно подозревал, что обычным игрокам, в этом храме, точно есть чем поживиться. Ведь это, ни что иное, как игровая локация для прохождения рейд-пати, со всеми сопутствующими секретами и ловушками, бонусами и плюшками, многочисленными противниками и... И рейд-боссом, черт побери! Эта мысль заставила меня на секунду сбиться с шага. Как же я раньше не подумал об этом. Нет, я, конечно, не передумал бы сюда идти, но если бы эта мысль и вовсе не пришла мне в голову, то  появление местного пахана, могло быть неожиданным. Интересно, кто это может быть? Подозреваю, что вождь всего племени и есть рейд-босс. Хотя нет, слишком банально. Скорее всего это будет нынешний Верховный шаман, а это значит, что, по возможности, желательно вычислить этого персонажа и помножить его на ноль, пока он не успел осложнить жизнь. За размышлениями, я не забывал контролировать коридор,  и только поэтому я заметил черную тень, мелькнувшую в паре десятков метров от меня. А вот и химера вернулась с разведданными.
        - "Рассказывай". - коротко потребовал я.
        - "Коридор, до самого конца, пуст." - начал докладывать зверь, - "Но, насколько я понял, нам туда и не нужно идти".

     Здесь я кивнул, соглашаясь. Основание этого храма представляет собой огромный квадрат, с ребром около четырёхсот метров, при высоте, чуть менее, трёхсот метров. При всём при этом, ярусов в пирамиде всего одиннадцать, два из которых - находятся под поверхностью земли. К слову, сейчас, мы находимся на первом подземном этаже, если можно так сказать. Планировка, как говорят мне знания Криавилса, у всех ярусов абсолютно разная, но есть одна общая черта, помимо коридора по всему периметру, объединяющая их - крестообразный коридор, делящий каждый этаж на четыре части. И именно это имел в виду Тархан, говоря о том, куда идти.

     - "Метров через пятьдесят начинается другой коридор, ведущий к центру храма". - продолжал, между тем, тархан. - " И метров через двести будут ступени вниз и вверх. Только там, уже, легко можно попасть на глаза, если не быть осмотрительным".

     Я немного обмозговал полученную информацию, самым ценным из которой было то, что лестничных пролетов можно никого не опасаться, а остальное мне, вроде как, известно. Нет, похоже, что многое Криавилс не смог мне передать, в частности местоположение тайных ходов на самый нижний ярус, чтобы полностью обезопасить себя от преждевременного обнаружения. А до полуночи ещё около двадцати минут, и времени на лишние поиски у нас нет, следовательно - крадучись идем парадным ходом.

     Поперечный коридор, как и говорил тархан, находился совсем рядом и уже через минуту мы свернули в него. С освещением, здесь, была та же картина, что и в предыдущем коридоре, поэтому, придерживаясь его темной стороны, мы быстро добрались до ступеней. И это не были лестничные марши, привычные нам в реале и встречающиеся в каждом доме. Представьте себе огромную, метров тридцать в поперечнике, колонну, пронизывающую пирамиду от вершины до основания, вокруг которой спиралями вьются четыре ряда ступеней - по одному на каждый коридор. Причем, они совсем не были похожи на чердачные поделки, часто виденные у дачников и мажоров. Та винтовая лестница, что была перед нами, могла похвастать пятиметровыми ступенями, плавно поднимающимися вверх и исчезающих за перекрытиями потолка, что в десяти метрах от пола.

     Маны накапало уже чуть больше четверти бара, поэтому первое что я сделал, перед тем как пробежать двадцать метров пространства до лестницы, призвал стихию Воздуха. Её сфера послушно раскинулась на заданные мной сто метров, прорисовав в моем сознании четкую карту местности, и обозначая все движущиеся и статичные цели. А целей было достаточно, но все они, по большей части, находились, либо ярусом выше, либо ярусом ниже. Приятной неожиданностью явилось то, что стихия производила пеленг, даже, помещений за закрытыми дверями, два мне неплохое представление о планировке, в радиусе ста метров от меня. Есть, правда, и минус подобного обозревания местности, и это - недостоверность данных при контроле движущихся объектов. Ведь картинка, которую ты увидел внутренним взором, уже через несколько секунд будет неверной, и опираться на неё, при планировании какой либо акции, будет ошибочным. Хотя, на полтора-два десятка метров, расход маны не столь велик и вполне можно не ограничиваться "стоп-кадрами" местности.

     Но бывают и исключения. Я отчетливо увидел силуэты двух гоблинов, пока еще находящихся за изгибом колонны, но движущихся в нашу сторону. Мысли замелькали одна за другой, и уже через пару секунд решение было принято, и мы с тарханом мчались в сторону лестниц, чтобы укрыться за каменными перилами. Буквально за четыре секунды мы преодолели расстояние до колонны, и немного поднявшись наверх, замерли в ожидании. Через несколько секунд из-за поворота появились гоблины, тащившие в руках какую-то корзину. Мне было прекрасно их видно сверху, и мой мозг прикидывал дальнейшие действия.

     Вряд ли гоблины планируют воспользоваться лестницей, потому как, с той стороны, откуда они пришли, есть такая же возможность подняться или спуститься. Следовательно, эти послушники шаманов, целенаправленно идут куда то в ту сторону, откуда мы пришли, что, в свою очередь значит, что они нам не помеха и их можно оставить за спиной. Если бы не одно НО... У меня практически нет маны, а у этих хлопцев, по роду деятельности, просто обязано иметься парочку зелий для его восполнения. Думаю, несколько минут особой роли уже не сыграют, тем более, что нам нужно дождаться начала ритуала, во время которого шаманы впадают в долгий транс, и именно в этот момент лучше всего ударить. Вот и определились с первыми жертвами.

     Как и предполагал, два послушника, не оборачиваясь, направились в "наш" коридор, прошли десяток метров и завернули в нишу с первой дверью. В тот же момент, мы с тарханом спустились вниз и тихой трусцой последовали за ними. Насколько я помнил, в близлежащих помещениях никого живого не было, и значит опасаться неожиданностей не стоит. Мы приблизились к закутку в тот момент, когда гоблины только-только закончили возиться с замком и открыли дверь. Химера хотела было напасть на них со спины, но удержал её, аргументировав это тем, что правильнее, это, сделать внутри помещения, дабы не оставлять следов, и лучше мне приложить к этому руку, вернее артефакту, тихо скользнувшему из ножен. Арзас, как ни странно, был не против, и, мысленно, сосчитав до пяти, я рванул за угол.

     Все закончилось неожиданно быстро, как для гоблинов, так и для меня самого. Противники, хотя, если быть честным, их никак нельзя было назвать таковыми, стояли ко мне спиной и не успели даже понять, что произошло. Мне хватило одного удара, чтобы Рубец снёс головы стоящих рядом, друг с другом, гоблинов, и тела их еще не успели упасть, а рука моя, обратным движением, сотворила боковое тибури. Я осмотрелся. В помещении и правда больше никого не было. Достаточно просторное, квадратов семьдесят, оно было заставлено различными корзинами и ящиками, а в дальнем краю его имелась еще одна дверь. Я поддел носком сапога крышку той корзины, что несли эти двое, и заглянул внутрь. Обычные яблоки. Глянул соседнюю... Тоже яблоки. Что то, похожее на груши, снова яблоки, какие-то картофелины, и тому подобное. Похоже, что здесь подобие склада припасов, расположенного поближе к лестнице и особого прока мне от них нет. В этот момент, лежащие тела потеряли очертания и растворились, оставив после себя ожидаемый мной лут.

     Не зря, ох не зря я решился потерять время. От двух гоблинов, хоть и простых послушников, мне достались аж четыре зелья восстановления маны, и ничего, что восполняют они лишь 25% каждая. Помимо этого, я еще обзавелся парочкой слабых зелий жизни, но это уже не столь необходимая для меня вещь. Всё остальное, что осталось лежать на полу, ничем, кроме как барахлом, нельзя было назвать. Ну что же, как говорится: мавр сделал дело - мавр может уходить. И, тихонько прикрыв за собой дверь, мы с химерой направились обратно к лестницам. Перед тем, как пересечь открытое пространство перед ступенями, я повторно призвал Воздух и на пару секунд развернул поисковую сферу. Картинка отпечаталась в моем сознании и я внимательно осмотрел её. Так-с, что у нас тут: прямо сейчас никто не грозит случайным появлением из-за угла, да и вообще - на этом ярусе, поблизости, ни одной живой души не наблюдается. Отлично. Я мысленно "проскролил" изображение в сторону алтарного зала, что подо мной, и осмотрел то, что попало в сферу.

     Первое, что бросилось в глаза - это количество гоблинов. Мне, конечно, виден не весь нижний ярус, но в прошлый раз, как будто, в сферу их попало гораздо меньше. Но да бог с ними, сегодня Ночь Силы, и шаманов в принципе должно быть много, но меня больше озаботило другое - ритуал еще не начался, и это несколько отличается от того, что мне известно от Криавилса. В обрывках его памяти, гоблинское священно-действо начинается уже минут за десять до полуночи, а шаманы еще даже в круг не встали. Ладно, пока пойдем, а там на месте разберемся, и мы быстренько метнулись к лестницам.

     Хотя никого, на ступенях, не ожидалось, я предпочел неспешный и осторожный спуск с клинком в руке, во избежание, так сказать, неожиданностей. Магические светильники находились на внутренней стороне лестничного марша, но свет их ничем не отличался от коридорных фонарей, благодаря чему, внешняя сторона тоже куталась в потемки. Там мы и предпочли держаться, и пока спускались, я перебирал доступные мне средства, в предстоящей схватке.

     В первую очередь - это Рубец, давно почувствовавший приближающуюся заварушку, и его нетерпение прекрасно ощущалось в ментальном фоне. Во вторых - тархан, неисповедимыми путями жизни, вставший со мной плечом к плечу, за что я ему безмерно благодарен. Химера почувствовала мою последнюю мысль и послала в ответ картинку, где своим широким лбом ткнулась в мой лоб, мол "мы вместе, чувак...", от чего на душе у меня стало теплее. Это всё в активе. В пассиве же, у нас, четыре зелья маны, которые я сейчас приму, пару зелий жизни, которые в рукопашке мне не особо нужны, но, памятуя ситуацию с главным пустотником, где отсутствие вот такого вот завалящего зелья, едва не стоило мне жизни, я предпочел и их сунуть в кармашек своей задрипанной куртки. В пассиве, у меня, еще был перстень, в котором притаились заклинания высшего ранга: паралич, невидимость, исцеление и "Побеги Мирны". Правда, последнее, далеко не высшего уровня, но и оно может пригодиться. Так, что там у меня дальше... а дальше всё, ничего больше нет. Мда, не густо, конечно, но расклад бывал и похуже, и ничего, выкручивался. И в этот момент, я
вспомнил о зелье, которое приготовил Криавилс из останков лича, то, которое "Великое Зелье Духа".

     Я быстренько скинул с себя рюкзак, откинул наружный клапан и достал маленький фиал с зельем оранжевого цвета. Вот уж не знаю, стоит им воспользоваться или нет. С одной стороны, возможность стать в пару раз выше по всем параметрам и характеристикам, что есть - серьезный аргумент против нескольких десятков шаманов, принимающих участие в ритуале. С другой стороны, болезненная и отсроченная его активация, что в условиях скоротечной схватки просто неприемлемо. А схватку никак нельзя затягивать, иначе зеленомордые меня просто шапками закидают. Ладно, пускай будет под рукой, на всякий случай, а время покажет, пригодится оно или нет.

     А ступени все не кончались, по часовой стрелке уходя вниз. Если поделить высоту храма на количество ярусов и вычесть несколько метров высоты потолка, то получается, что между этажами около двадцати метров камня. Солидно, ничего не скажешь. Мы сделали около двух оборотов вокруг колонны, прежде чем появился просвет нижнего яруса. Я присел и попытался что-нибудь разглядеть в расширяющемся зазоре между ступенями и потолком нижнего этажа, но ничего толком не увидел, только каменные стены и часть коридора. Ладно, тогда сделаем по другому и развернул воздушную сферу еще раз. Первое, что бросилось в глаза, это стоявшие в ряд по кругу шаманы, и это было хорошей новостью, означающей начало ритуала. Этот момент не стоило упускать, поэтому, прикинув более удобный способ пробраться к алтарю, я открыл глаза. Наша лестница, как оказалось, не спускалась прямо на нижний ярус, а переходила на левую сторону широкого выступа, который опоясывал большой прямоугольник жертвенного зала, наподобие балкона. На другую сторону этого балкона вела та лестница, которая находилась с противоположной стороны коридора, а вот
оставшиеся две лестницы, как раз спускались до самого низа. Вот такая вот хитрая архитектура была здесь, отдаленно напоминающая лифты, с определенной точкой назначения. В общем, мы попадали на балкон, а с него, вниз, можно было спуститься по лестницам, что в противоположной стороне от меня, но идти туда, я не планировал. И главное, что меня порадовало - ни одного противника поблизости. Прям страна непуганых идиотов, какая то. Четыре склянки с маной были выпиты мной одна за другой и лишь после этого я, низко пригнувшись, спустился на балкон, где приблизился к высокому парапету, и осторожно выглянул из-за него.

     Я уже говорил, что алтарный зал был большим? Так вот - я ошибся, он был огромным, по моим прикидкам - сто на двести метров, при высоте потолка, от нижней его части, около пятнадцати метров. И свод этого зала не обрушивался только благодаря титаническим колоннам, грамотно расположенным так, чтобы и пространство в центре было свободным и, чтобы создать иллюзию простора. И шаманов, здесь, было далеко не несколько десятков, как мне думалось, а гораздо, гораздо больше. Такое количество, их, уже стояло вокруг выложенной черным камнем площадки, в центре которой находился прямоугольный выступ, тоже черного цвета, который, судя по всему, и был алтарем. А около выступа стоял расфуфыренный персонаж, по всей вероятности, главный злодей всей этой массовки, и, что характерно, тоже с посохом. Потом же, я перевел взгляд в сторону дальней стены, куда воздушная сфера не доставала, и тихо выругался.

     Понятия не имею, сколько зрителей там собралось, но, судя по плотности, не менее пары сотен уж точно. И все, блин, с палками, то бишь, с посохами. Что то мне подсказывает, что со времен правления Криавилса, здесь многое поменялось, иначе откуда здесь такая толпа. С другой стороны, для меня ничего не изменилось - Листа там и её нужно вытаскивать. Интересно, есть какая-нибудь возможность прихлопнуть всю эту ораву? Я с сомнением оглядел зал, заново оценив его размеры и достаточно большую распыленность противника. Нет, на такое моих ресурсов вряд ли хватит, к тому же, неизвестно, где именно находится Листа, поэтому велика вероятность и её тоже задеть. А, кстати, где она? Я снова создал сферу, достающую, на этот раз, до дальней стены, и начал мысленно проматывать полученную картинку. Достаточно быстро я нашел пару десятков разумных, которые не стояли, как все, а лежали связанными, немного в стороне от шаманов-зрителей. Да здесь, я посмотрю, планируется не одну жертву принести.
        - "Что то не спокойно мне." - внезапно подал голос тархан, нервно подергивая кончиком хвоста.
        - "Да и мне тоже, если честно." - ответил я, продолжая разглядывать шаманов, - "Как то не по сценарию здесь все происходит. Поэтому, думаю, пора начать действовать. Твоя задача, Арзас, спуститься вниз и дождаться переполоха, который я устрою. Как только все внимание сосредоточится на мне, начинаешь искать Листу. Она, вместе с другими пленниками, должна находиться у дальней стены, в стороне от гоблинов. Найдешь, хватаешь ее и несешься с ней со всех ног сюда."
        - "А что с остальными пленниками делать?"
        - "Ничего. Мы пришли за Листой, а не за ними."
        - "Понятно". - коротко ответил зверь и помчался в сторону лестниц, ведущих вниз.

     В этот момент, что то изменилось. Было впечатление, словно воздух в помещении, бывший до этого густым, внезапно стал легче и более разряженным. Я, с недоумением, осмотрел зал, и не сразу понял, что гоблины в круге, просто перестали бормотать, отчего неосознанное давление на слух сразу исчезло. Вот только рановато они прекратили это делать, ведь по моим прикидкам, до полуночи, еще около пяти минут, и все это время они должны камлать. Ох, не нравится мне происходящее здесь. И еще больше, оно мне не понравилось, когда все до единого шаманы в круге, повернули свои головы в мою сторону. Мой внутренний голос уже не просто нашептывал мне о неприятностях, он заорал благим матом так, что, будь такая возможность, я бы оглох на оба уха. Почему то мне стало понятно, что всё, что я здесь видел - не более, чем инсценировка ритуала, и нас настолько грамотно завели в ловушку, что даже подозрений о ней не возникло. Эта мысль билась в моей голове все то время, пока я вскакивал на ноги и направлял клинок в сторону шаманов, внезапно поднявших свои посохи вверх, потом резко опустивших их. И пришла темнота.
********

     И также внезапно она схлынула. Вот только глаза открыть, сил, у меня не было. Тело ломило так, словно я пару вагонов с цементом выгрузил, плюс ко всему еще и голова болела, причем боль была вполне себе физической. Что, на хрен, произошло то? Я попытался ощупать голову и обнаружил, что не могу этого сделать, по причине связанных рук. А потом, внезапно, пелена тупняка исчезла, оставив память о последних секундах до забвения и осознание того, что лежу связанный, по рукам и ногам, в жертвенном зале. Я едва не застонал от понимания ситуации, но сдержался. Зато, в следующий момент, стон сам, непроизвольно, вырвался из моих уст, когда мои ребра получили не слабый удар.  И именно благодаря ему, меня разобрала злость, которая дала сил открыть глаза и осмотреться. В частности, я хотел глянуть на того, кто "пинки животворящие" раздаёт. Надо мной склонился тот самый расфуфыренный гоблин, что стоял у алтаря, и мерзко ухмылялся.
        - Ну вот мы встретится, Чуждый. - коверкая речь, проскрипел он, - Повелитель стать очень довольный.

     Я ничего не ответил, решив, вместо этого, по возможности осмотреться, но, к сожалению, из моего положения толком сделать это не удалось, и кроме стоявших вокруг гоблинов, никого не увидел. Не сказал бы, что по отдельности они серьезные противники, со средним пятидесятым уровнем, но парочка из них могла похвастать уровнем 70 плюс. Сам же гоблин, ударивший меня и звавшийся Гаронгусом, имел 107 уровень и, видимо по этой причине, командовал местным парадом. В этот момент, мне в ребра прилетел ещё один пинок, и я, изнывая от желания сломать кое-кому ногу, резко развернулся к уродцу.
        - Как вы смочь попасть сюда? - уже не ухмыляясь, спросил шаман и ткнул корявым пальцем вверх. - Как смочь пройти через гоблас там?

     Я вновь не удостоил зеленомордого ответом, пытаясь, вместо этого призвать стихии. И какого же было моё недоумение, когда не смог этого сделать. Я даже не смог их почувствовать. Видимо, моё замешательство проявилось на лице, и Верховный шаман смог правильно его интерпретировать. В его руках материализовались подобие наручников, только широких и исписанных непонятными символами, которыми он, снова ухмыляясь, помахал перед моим носом.
        - Это быть подарок от мой Повелитель. Он, даже самый сильный маг, делать не маг. И снимать, это, ты не смочь. Просто делай лежать и ждать своя очередь. Ты быть последний и самый сладкий подарок для Повелитель. Он сделать простить, что мы опоздать делать ритуал...

     Гоблин что то продолжал вещать, но я его уже не слушал, потому что был близок к отчаянию. Того, к чему я успел привыкнуть, и того, на что я в принципе рассчитывал, идя сюда - меня лишили, превратив в беспомощного человека, с закованными за спиной руками и связанными ногами. Теперь мне ясно, почему ни тархан не отзывается, ни свой клинок не могу почувствовать, хотя вряд ли Рубец мне смог бы помочь. Единственное, на что я мог рассчитывать, это Знак Ордена, с которым, обрубить связь, негатор не смог, вот только ничего подходящего, среди тех заклинаний, не было.  А ещё, я никак не мог понять, каким образом нас вычислили. Вариант, на мой взгляд, был один - шаманы почуяли творимую мной волшбу и заранее, не спеша подготовили встречу. Вот только это несколько расходится с теми знаниями, что достались мне от Криавилса. Не то, чтобы это было невозможно, отнюдь. Не смотря на фундаментальные отличия шаманства от классической, так сказать, магии, у них, всё же имеются некоторые точки соприкосновения в магическом фоне, и длительную или серьезную волшбу вполне легко засекают. Но именно по этой причине, помимо
экономии, я ограничивался короткими слияниями со стихией, и уловить мизерный всплеск, в магическом фоне, шаманы никак не могли. Или, всё же, могли? От мысли, что я сам стал причиной своей неудачи, от которой пострадают и Листа и химера, мне стало ещё горше. Единственным светлым пятном, в этой безысходности, было то, что я заставил дриаду остаться снаружи. Хоть она не стала жертвой моей оплошности.
        - Ты, Чуждый, считать себя самый умный. - отвлек меня от мыслей Гаронгус, - Это не быть так. Ты смочь пройти через орда гоблус, я не знать, как, но смочь, и это еще больше говорить, что ты быть глупый. Умный не стать убивать послушник, если не хотеть быть замеченный...

     Дальше я вновь перестал слушать гоблина, осознав причину своей неудачи, вот только сожалеть о содеянном, у меня уже не было никакого желания. Сам я не мог знать, что послушники связаны со своими наставниками и смерть их не может не остаться не замеченной, а из обрывочных сведений Криавилса, такой информации мне не досталось. Нет, всё же горько осознавать, что тех двоих не стоило трогать.
        - Мой повелитель очень хотеть твой душа, и он её получить. Ему быть хорошо, и мне потом быть хорошо. Пора делать ритуал, Чуждый.

     Гаронгус вытянул руку с посохом и выкрикнул что то непонятное. В тот же миг толпа вокруг меня начала рассасываться, занимая каждый свои места - кто зрителем у стены, а кто участником в круге алтаря. От него, вдруг, повеяло такой силой и властью, что я решил внимательнее присмотреться к нему.
        ГАРОНГУС. ВЕРХОВНЫЙ ШАМАН ПЛЕМЕНИ ЛЕСНЫХ ПОЕДАТЕЛЕЙ. УРОВЕНЬ 107. ОСОБЕННОСТИ: ВМЕСТИЛИЩЕ ТЕМНОГО БОЖЕСТВА ХАЛОРА.  

     Прочитав последние строки, мне сразу, как то, стало немного грустно. Однозначно, передо мной стоит рейд-босс, вот только гасить его никому. Я смотрел ему в спину, пока тот проходил к алтарю в центре круга, и понимал, что это единственное, на что я, сейчас, способен. А потом, моим вниманием завладели остальные пленники, лежавшие и сидевшие в пяти метрах от меня, среди которых была и Листоглаза. Она неверяще смотрела на меня, и в её взгляде ясно читались противоречивые эмоции: радость, от того, что видит меня, и обреченность, глядя на моё положение, которое ничем не отличается от её собственного. Я улыбнулся ей самой своей искренней улыбкой, на которую был способен, и негромко произнес:
        - Привет, Зеленуха. Соскучилась, небось?
        - Артем?! - отошла, наконец от потрясения гобла, - Что ты здесь делаешь?
        - За тобой явился, конечно, только вот видишь, как вышло... - как можно беззаботней ответил я, одновременно поднимаясь из лежачего положения.
        - А дедушка тоже здесь? - задала Листа вполне ожидаемый вопрос, после которого, мой наигранный позитив исчез без следа.
        - Нету больше дедушки. - немного помолчав, глухо произнес я, потом добавил,  - Погиб, спасая меня.

     Листа ничего больше не сказала, просто, какое то время, смотрела на меня невидящим взором, потом кивнула и опустила голову. Не было ни слез, ни рыданий, лишь горе, которое принес ей я, разбив надежду на то, что Криавилс ещё жив. И эту необъятную печаль, исходящую от неё, я чувствовал всем своим нутром. Она выжигала в душе все сомнения и страхи, оставляя после себя угольки ярости.
        - "АРЗАААААС..." - крикнул я мысленно, но ответа, как и раньше, не получил. Непонятно, ни где он, ни что с ним, ни почему не могу до него докричаться. Тот же вопрос актуален и для моего клинка. Последнее, что я помню, как вытянул артефакт в сторону гоблинов, держа руку над парапетом, и, возможно, Рубец выпал из моей ладони вниз. Да, скорее всего, так и есть, а это значит, что чертовы кандалы глушат и ментальные возможности, иначе бы он, уже был у меня. Ладно, время вроде ещё имеется, и надеюсь, что оно сыграет на нашей стороне. А пока стоит присмотреться и к другим пленникам.

     Их было, не считая Листоглазы, двадцать два разумных, из которых пятнадцать были людьми. Еще один, судя по всему, был гномом, а вот остальные, кто бы мог подумать, сородичами Листы, сиречь гоблинами. Либо это провинившиеся местные бедолаги, либо, что наиболее вероятно, пленники из другого племени. И все пленники были мужского пола. Потом, я обратил внимание на тот факт, что кроме меня, скованными кандалами-негаторами, были ещё Листа и серьезно потрепанный человек, по виду, лет пятидесяти. Хотя, кто его знает, сколько лет на самом деле этому магу, а в том, что он таковым является, сомнений у меня не было, иначе зачем его упаковали, подобно мне и Листе. Моя догадка подтвердилась, стоило мне сосредоточить на нём своё внимание.
        ЛЮЦИУС КАССАДИ. МАГИСТР БОЕВОЙ МАГИИ ОГНЯ 3 РАНГА. УРОВЕНЬ 75.

     А этого перса, интересно, каким образом умудрились захватить? Судя по его виду, гоблины приложили немало усилий для этого. Из интереса посмотрел на гнома.
        ТАТВИН БРЭНЕРГАН. КЛАН СЕРОЙ СКАЛЫ. МАСТЕР-СТЕКЛОДУВ 5 РАНГА. УРОВЕНЬ 62.

     Стеклодув, значит, и стоит в одном шаге от звания гранд-мастер. Должен сказать, если эта ночь для всех пройдет неудачно, он так и останется простым мастером. Мда, вот уже и черный юмор от меня попёр. Не к добру это...
        - Ну что, насмотрелся? - прервал мои мысли голос этого самого гнома, - Ты кто, вообще такой?

     Интересно было то, что не смотря на грубую подачу вопроса, хамством оно не воспринималось. Почему то было понятно, что это такая своеобразная манера разговора, то ли, конкретно, этого гнома, то ли, в принципе, всей этой расы. Но и откровенничать особо не тянуло.
        - Простой прохожий я. - после короткого молчания ответил я, - Не повезло вот, как и вам.
        - Ради простых прохожих, эти выкормыши Пожирателя нечистот, не наводили бы такую суету, откладывая, на четверть часа, главный ритуал своего божка. - проворчал гном, - И у простых прохожих, хотя бы, имя можно узнать.

     Ах вот он о чем. Я иногда напрочь забываю, что никак не идентифицируюсь в этом мире. А ведь в другом месте мне постоянно будут задавать этот вопрос. Если, конечно, доберусь до большого мира. В этот момент, со стороны алтаря, послышался гортанный выкрик Верховного и одновременный стук посохов о камень. Воздух, в зале, внезапно стал... даже не знаю... тяжелым и кислым, что ли. Похоже, что предварительная часть ритуала завершена и будут переходить, собственно, к основной части представления. Я почувствовал, как сердце участило свой ритм.
        - А знаешь, уже и неинтересно, кто ты такой, и как тебя звать. - безрадостно произнес гном, подтверждая моё предположение. - Всё равно, выпить за знакомство мы не успеем, так чего зря воздух сотрясать.

     А я смотрел на проводивших ритуал шаманов, которые разошлись в сторону, освободив пространство черной площадки, и только Верховный остался стоять у алтаря. Боковым зрением заметил движение и повернул в ту сторону голову. От тех гоблинов, что простыми зрителями стояли в стороне, отделилось несколько десятков и направилось в наше сторону. Хмм, оказывается не все гоблины, здесь, полноценные шаманы, эти вот - обычные ученики, максимум пятнадцатого уровня. Ну правильно, не барское это дело, пленников таскать. На каждого, из нас, пришлось по двое зеленомордых, которые, тупо, ухватились за наши связанные ноги и по камням потащили в сторону черного круга. Рядом послышались злобная ругань гнома, причитания нескольких людей, и верещание пленников гоблинов. Остальные же хранили молчание. Я тоже, хоть и поплатился содранной кожей, со связанных за спиной кистей рук.
        - "АРЗАААС!" - крикнул я в пустоту, искренне надеясь, что тархан жив и нужно лишь до него докричаться.

     Возле нас осталось лишь четверо гоблинов, остальные вновь исчезли из виду, а выстроившиеся в стороне, абсолютно все, шаманы, начали мычать какой то заунывный мотив, от которого у меня заныли зубы.
        - "РУБЕЕЕЦ!" - мысленно воззвал я к своему артефакту, но и здесь не получил отклика. Хотя, чем он мне будет полезен, со связанными руками, я не знал.

     Верховный, подавая знак, ударил посохом о камни и произнес очередную тарабарщину, после которой мотив бэк-вокалистов стал иным, а четверо учеников подхватили одного из гоблинов и понесли его к алтарю. Тот вовсю извивался и верещал, но ученики, словно и не замечали его потуг, быстро донесли его до выступа и уложили его на него спиной. В тот же миг, в районе шеи, пояса и колен пленника, возникли три дымчатых жгута, которые крепко прижали того к камню. Гоблин заверещал еще сильнее, но магические оковы не позволяли ему хоть сколько то сдвинуться с места, и пленник оставался лежать с выгнутой грудью, из-за связанных за спиной рук. Мычание гоблинов, словно патока обволакивала всё вокруг, заполонило собой сознание и пыталось пролезть в душу. И я понимал, для чего. Звуки этого гадкого мотива, должны были разрушить духовную стойкость разумного, посеять в нём панику и страх, чтобы на алтаре, в идеале, очутился визжащий от ужаса кусок мяса. Прана, которую шаманы получают с пленников таким образом, особо вкусна их божеству. Прямо таки гурман, этот Халор, я посмотрю.

     Гаронгус поднял вверх пустые руки и его ладони начали менять очертания. Пальцы его вытянулись, превратившись в четыре извивающихся щупальца, а следом удлинились и руки, став похожими на лапы паука. От гоблина, лежащего на алтаре, исходил такой ужас, что он начал распространяться повсюду, заражая собой остальных пленников. Но не меня. Я смотрел на происходящее и ничего, кроме желания разнести здесь всё, не чувствовал. Страх легко проникал мне в душу, но не успевал повлиять на меня, моментально сгорая на углях моей ярости и подпитывая её, всё сильнее и сильнее. А потом, мычание гоблинов резко прекратилось, и в тот же миг, Верховный ударил пленника. Его уродливые щупальца, словно скорлупу, пробили грудную клетку гоблина, погрузившись в неё до позвоночника, и пленник затих. Нет, он был еще жив, но у него не осталось сил ни на что иное, кроме как беззвучно разевать рот, но, спустя несколько секунд, и на это уже был не способен. Гоблин замер на алтаре высушенной оболочкой, с открытыми глазами и искривленным, в немом крике, ртом. А Верховный, с блаженным оскалом, выдернул свои конечности из первой
жертвы и поднял руки в ожидании. В тот же миг, вновь раздалось заунывное мычание толпы шаманов, а к алтарю подбежали ученики, подхватили тело и унесли его, после чего вернулись за следующим пленником-гоблином.
        - "АРЗАААС! ОТЗОВИСЬ!" - в очередной раз прокричал я. Ответа не было...

     Второй гоблин разделил судьбу первого, за ним третий, потом следующий, и вот уже все гоблины, не считая Листоглазы, стали пищей темного бога и с каждой жертвой концентрация обреченности увеличивалась. Следом, на убой, пошли люди, которые хоть и не визжали, как гоблины, но все равно были далеки от образа "героической смерти". Вот несколько охотников, один за другим, отправились на алтарь и расстались там с жизнью.

     А я всё запоминал, впитывал в себя, распаляя свою ненависть, и звал... то химеру, то артефакт, пытаясь пробиться сквозь ментальный заслон.

     Вот трех крестьян распотрошили на камне, а за ними - двух бродяг.

     А я всё запоминал и звал...

     Пожилой травник, в отличии от предшественников, сохранивший некоторую стойкость духа, и сильно разочаровавший этим фактом Верховного, тоже остался в моей памяти. Даже молодой богатей, умолявший отпустить его, и обещавший подарить вместо себя хоть сотню жертв, хоть двести... даже он останется в моей памяти.
        - "АРЗАААС!" - продолжал кричать я, - "РУБЕЕЕЦ!"

     И весь свой остаток жизни, сколько бы его не было, я буду помнить гнома Торвина, не издавшего ни единого звука, пока его несли на алтарь, и смачно плюнувшего в лицо своему палачу, перед тем, как его грудь пробили насквозь. Злость, которую испытал Гаронгус, от бесполезно полученной праны, сладким бальзамом растеклась по моей душе и вызвала довольный оскал на лице. Вот это, в моем понимании, называется "поднасрать врагу" и "погибнуть мужчиной". А Верховный заметил мою улыбку и, сверкая глазами, направился в мою сторону.
        - Ты, Чуждый, умереть сегодня. - процедил шаман, - И умереть очень плохо.
        - Мы все, рано или поздно умрем. - как можно безразличнее ответил я, хотя огонь ярости едва не сжигал меня от близости врага, - А чего это ты такой расстроенный? Неужели твоему никчемному богу не понравилось подношение? Наверное, теперь, ты не получишь так нужные тебе блага? Поверь, я так тебе сочувствую...

     В последнюю фразу я вложил столько издёвки, что шаман взбеленился и начал пинать меня ногами. А я смеялся. Было больно, но я смеялся. А потом, всё вдруг прекратилось. Я облизнул разбитые губы и, сдерживая стон, повернулся в сторону Гаронгуса, склонившегося надо мной.
        - Слушай, ты ноги себе не отбил случайно? Больно ведь, наверное...

     Вот только гоблин уже успокоился и не отреагировал на подначку. Вместо этого он оскалился и показал на Листу, безучастно лежавшую в нескольких метрах от меня.
        - Я знать, ты приходить за этот выродок, - на последнем слове он сплюнул, потом указал на мага, сидящего с закрытыми глазами, - Сначала должен быть умереть этот выкормыш огонь, но я очень хотеть сделать тебе боль. Поэтому, она умереть сейчас.

     Верховный резко выпрямился и, под звуки вновь зазвучавшего мычания, направился к Листе, ухватил её за ноги и самолично потащил к алтарю.
        - АРЗАААС! - крикнул я вслух, во всё своё горло, одновременно извиваясь в попытках сбросить с себя путы, но единственный, кто отреагировал на крик, был маг. Он открыл глаза и повернул голову в мою сторону. - АРЗАААС...

     В этот момент, на полпути к жертвеннику, Листоглаза, сбросив оковы апатии, подтянула к себе ноги и с силой выбросила их вперед, впечатав свои ступни в Гаронгуса. Шаман, хоть и был сильным злодеем здесь, но, по видимости, не самым тяжелым. Он, конечно, пытался восстановить равновесие, но быстро запутался в ногах и растянулся на полу, безвозвратно испортив свой, наверняка статусный, головной убор. И благодушия, после такого урона авторитета, у него не прибавилось. Верховный яростно сорвал с себя церемониальную накидку, оставшись лишь в дранном килте, и преобразился внешне. Он стал гораздо выше, тело его раздуло уродливыми буграми мышц, а глаза стали полностью белыми.  Ему, теперь, не составило труда оторвать гоблу от каменного пола, и, не смотря на отчаянное сопротивление, одной рукой донести её до алтаря и впечатать в него спиной. Листа сразу обмякла, от удара, и в тот же миг, её сковали магические путы. Гаронгус воздел свои конечности вверх и замер.

     А я, бессильный что либо изменить, всё это время продолжал рваться вперед, изрыгая проклятия и выворачивая кисти из кандалов, но безуспешно. Пучина ненависти во мне, была до краёв наполнена полыхавшей яростью, которая никак не могла найти себе выход. Я пытался направить её в руки, чтобы от жара, кандалы, стекли с моих рук, но моё желание осталось безответным. И когда отчаяние моё достигло предела, единственное, что пришло мне в голову, это промолвить в пустоту:
        - Вершан... Прошу тебя, помоги...

     И в следующие несколько секунд, произошло три события...
        Гоблины прекратили своё мычание...
        В левый глаз Верховного влетела прозрачная стрела...
        С моих рук спали оковы...
        ГЛАВА 11.
        Глава 11.

     Сильвара на самом деле собиралась ждать Артема у выхода, не смотря на внутреннее несогласие с его словами. Вот только минуты текли за минутами, а на душе становилось все неспокойнее, и в конце концов, минут через двадцать, она не выдержала и приблизилась к проделанному человеком проходу. Небольшой светляк осветил голые стены на несколько метров, и дриада, постояв еще несколько секунд, направилась вглубь. Было жутковато идти одной, но тревога за новообретенного товарища не позволила ей повернуть назад. Дриада дошла до того места, где проход соединяется с основным туннелем, и остановилась. Несколько пассов руками, и на каменном полу проявились цепочки следов - человека и зверя. Очень удобное заклинание школы Жизни, позволяющее искать и выслеживать любое существо, из плоти и крови, по остаткам ауры на поверхностях. Времени прошло немного и её умений вполне хватало, чтобы заклинание сработало, хотя старшие сестры могли и через несколько часов добиться положительного результата.

     Сильвара какое то время шла по следам, но убедившись, что дорога здесь одна, и те никуда и не думают сворачивать, смело зашагала вперед. И какого же было её удивление, когда следы внезапно оборвались. Девушка недоуменно уставилась на каменный пол, где, приблизительно в одном и том же месте, пропадали следы, и человека и химеры. И что бы это могло значить? Обычно такое бывает, когда преследуемый воспользуется порталом или заклинанием перемещения, но подобная магия всегда оставляет особый след, который здесь отсутствует. А потом она обратила внимание, что следы ведут себя довольно странно. Если до этого, они, шли относительно прямо, и лишь пару-тройку раз вели к стене, на которой был виден отпечаток ладони человека, то сейчас следы доходят до определенной границы, затем возвращаются назад на несколько метров, снова разворачиваются в прежнем направлении, и рядом с первыми следами пропадают окончательно. Причем, расстояние, между отпечатками ног, что у человека, что у зверя, становится очень большим. У Сильвары не было навыка следопыта, но даже ей было понятно, что Артем, с Арзасом, в этом месте
резко перешли на бег, и причина для этого может быть одна - каким то образом, они обнаружили ловушку, о которой она сама и не догадалась бы. С другой стороны, Сильвара уже перестала удивляться способностям нового знакомого. Чтобы убедиться в верности своей догадки, девушка подошла к самому краю отпечатков следов, для уверенности уперлась рукой в стену и, слегка наклонившись вперед, вгляделась вдаль. Навык чтения аурных следов, у неё, был развит слабо, но и его хватило, чтобы на пределе возможностей увидеть продолжение цепочки следов. Довольная собой, дриада активировала расовую способность к левитации и поплыла через ловушку.

     Дальше следы никуда не пропадали, вплоть до каменной плиты, перегородившей дриаде путь. Искать способ открыть дверь долго не пришлось, не смотря на то, что все ближайшие к ней камни, носили на себе отпечаток ладони Артема. Сильвара, логически рассудив, что он, скорее всего, начал поиск от плиты, повернулась к последнему ряду проверенных камней, и стала искать оттуда. Шестой, по счету, камень плавно утонул в стене, и спустя короткое время до её слуха донесся характерный шорох скользящей в сторону плиты.

     Светляк, повинуясь мысленной команде дриады, влетел в открывшийся проход и осветил пустое помещение. Следы на полу вели к деревянной, полностью распахнутой двери, и девушка последовала за ними. Еще одно помещение, гораздо большее по размерам и заваленное всякой всячиной, но Сильвара, не оглядываясь, шла по следам к следующей открытой двери. Зал, который открылся её взору, был очень большим, но и этот факт дриада отметила лишь краем сознания, сосредоточившись на воротах, в дальнем конце зала, одна из створок которых была немного приоткрыта. Она осторожно, практически по-над стенке, приблизилась к ним, и... тихонько поругала себя за невнимательность. Это ж надо, стараться соблюдать скрытность и забыть развеять светляк над головой. Хорошо еще, что в последних двух помещениях было, какое-никакое, освещение, и его слабый свет просто терялся в нём. И хорошо, что она заметила это хотя бы сейчас, а не там, где полно враждебно настроенных свидетелей.

     За воротами стояла тишина. Дриада, на подсознательном уровне, понимала, что за этими дверями начинаются зоны, где легко можно наткнуться на гоблинов, и оставалось только радоваться, что большая часть этого племени находится на поверхности, а здесь обитают лишь шаманы с учениками, да вождь с ближайшим окружением. Сильвара задумалась. Правильно ли она поступает, покинув своё место, и не получится ли так, что Артем сочтёт её излишне своевольной и не считающейся с главой отряда. Или, еще хуже, она зря накрутила себя, и, нарушив наказ, отправилась ему помогать, а в результате, по её вине, их обнаружат и поймают. После последней мысли, у дриады появилось желание повернуть и дожидаться друзей снаружи, как и велели. И только одна вещь удержала её от этого - чувство тревоги, которое, с каждой уходящей минутой, все сильнее давило на сознание. И дриада, вздохнув, обновила заклинание поиска аурных следов и осторожно выглянула за дверь.

     За приоткрытой створкой находился короткий, всего пару метров, проход, соединяющийся с основным коридором, который уходил в обе стороны от дриады. Редкие магические светильники горели лишь по одной стороне, отчего широкий коридор, местами, был достаточно неплохо освещен, а местами - утопал в полумраке. Отпечатки следов вели в правую сторону, где коридор выглядел длиннее, и Сильвара, еще раз внимательно осмотревшись, последовала за ними. Дриада двигалась вдоль каменной стены, вслед человека и зверя, держась неосвещенных участков, но, время от времени, ей всё равно приходилось быть на виду. Вдоль всего коридора, иногда, встречались такие же закутки, как и тот, откуда она вышла, только не с двустворчатыми воротами, а с обычными, хоть и широкими, дверями.

     Пройдя еще совсем немного, Сильвара увидела ответвление еще одного коридора, куда и свернули Артем с Арзасом. Идя по следам, дриада не забывала об осторожности, постоянно вглядываясь вдаль, но ни одного подозрительного движения пока не заметила. Вскоре, она приблизилась к концу коридора, за которым начиналось открытое пространство с видневшейся винтовой лестницей. Отпечатки ног вели, как туда, так и в обратную сторону, аккурат за следами двух гоблинов, и исчезали за этой вот дверью, после чего, снова шли в сторону лестницы. Что характерно, следы гоблинов больше не появлялись. Любопытство, конечно, присуще всем расам, но тут и так всё было понятно, поэтому дриада направилась дальше.

     Приблизившись к выходу из коридора, девушка осторожно выглянула за угол и осмотрелась. Ни слева, ни справа, гоблинов замечено не было, и собравшись, она метнулась в сторону ступеней, куда и вели следы. Двадцать с лишним метров, дриада преодолела, подобно стреле, благо её раса не была обделена, как ловкостью, так другими природными чертами. Следы вели вниз, и Сильвара последовала за ними, попутно доставая лук из инвентаря. Лук был её детищем и гордостью. Ей, ещё в юности, после того, как попала в храм, повезло наткнуться на молодой росток ветви Меллоурна, когда с подругами бегали по его ветвям. Наставница помогла правильно вырастить его и подготовить для будущего оружия, и через несколько лет терпения и заботы о ростке, девушка стала обладателем Крыла Ветра. Это имя не она дала луку, оно было дано ему при "рождении" самим Древом, поскольку оружие имело родство со стихией Воздуха. Ему не нужна тетива и не нужны стрелы, поскольку он, полностью, магическое проявление Меллоурна. Поэтому, с самой юности, она развивала у себя большой магический резерв, которым и питалось Крыло Ветра. И лук этот, будет
принадлежать лишь ей, и его способности и сила увеличиваются с каждым её уровнем роста, грозя превратиться в, поистине, грозное оружие.

     А ступени все не кончались, и Сильвара порадовалась, что в Храме Жизни их не было, иначе ни одна из сестер, и она в том числе, не обитала бы наверху. Наконец, за поворотом, она увидела просвет и, утроив осторожность, дриада приблизилась к нему. Вопреки ожиданиям, видимости отсюда не было никакой, но зато Сильвара хорошо слышала заунывный мотив, ничего хорошего не предвещавший. Девушка сделала глубокий вдох-выдох, и, буквально ползком, скользнула по ступеням вниз, в сторону парапета, где и замерла, прислушиваясь. В воздухе витали отголоски ментальной ворожбы, причем, достаточно сильной, а следы множества гоблинских ног, вокруг Артема, подтверждали худшие опасения дриады.

     Сильвара, максимально осторожно выглянула из-за парапета и увиденное её не порадовало. Артем, конечно, предупреждал, что шаманов будет много, но такое количество говорящих с духами, причем очень сильных, она увидеть не рассчитывала. Сильвара немного передвинулась в сторону, для большего охвата пространства, и стала следить за происходящим внизу, одновременно пытаясь найти Артема или тархана. С гоблинами, проводящими ритуал, было всё ясно, остальные зрители, Сильвару тоже не сильно интересовали, а вот несколько разумных, лежащих связанными у стены, сразу привлекли её внимание. Присмотревшись, ей стало понятно, что это плененные гоблины, а если есть одни пленники, то и другие должны быть неподалеку. Вот только эти самые другие, были скрыты одной из колонн, и нужно пройти этот балкон, хотя бы до угла. И дриада, сильно пригнувшись, двинулась в означенную сторону, но, дойдя до поворота, резко остановилась. В трех метрах от угла лежала химера.

     Вокруг немаленькой туши тархана было довольно сильно натоптано гоблинами, а на его антрацитовой шкуре, виднелись несколько десятков порезов. По видимости, его оглушенное тело пытались перенести, а когда не справились, решили просто добить. Вот только шаманы не воины, мечей, топоров и копий с собой не носят. Максимум, что из режущего у них бывает, это нож для повседневнего использования, которым очень не просто пробить крепкую шкуру химеры. Скорее всего, гоблины это поняли, и оставили зверя лежать на месте, благо действие ментального колдовства, у шаманов, не снимается без направленного наговора. Сильвара отложила лук и, не колеблясь, приложила свои ладони к телу химеры.

     Всё же, она вовремя его обнаружила. Каждая рана, сама по себе, далека от смертельной, но такое их количество никому не пойдет на пользу. Дриада активировала заклинание исцеления, останавливая кровотечение, и подстегивая регенерацию тархана, которая сама не справлялась с повреждениями. За здоровье зверя, теперь, можно было не беспокоиться, но проблемой оставалось его беспамятство, и Сильвара не была уверена, что справится с этим. То, что её раса имеет природную ментальную защиту и может успешно сопротивляться подобным атакам, не делало её магом-менталистом. И лишь расовая приверженность Жизни, позволяла надеяться на положительный результат попытки освободить разум химеры. Она выдохнула, и хотела уже коснуться головы тархана, как снизу, со стороны алтаря, донесся выкрик и громкий удар посоха о камни. Сильвара осторожно выглянула из-за парапета и поняла, что ритуал подошел к основной его части.

     Шаманы расступились и перестроились, а их ученики начали подтаскивать жертвы ближе к черному кругу. И Артем тоже был среди пленников. Надеяться, что он сам, без посторонней помощи, сможет освободится, было глупо, а значит помощь, ему, нужно организовать. И первым делом, нужно попытаться привести в чувство химеру. Краем глаза, перед тем, как скрыться за парапетом, дриада, еще успела увидеть, как одного из гоблинов несут к алтарю, но дальше смотреть не стала, чувствуя, что время на исходе и стоит поторопиться.

     Ладони ее коснулись головы тархана и через несколько секунд, перед внутренним взором, ей предстала пульсирующий сгусток, окутанный серой паутиной. Сильвара не знала, как на самом деле всё это выглядит, но знала, что сознание представляет то видение, которое она сможет понять. Вполне возможно, магам-менталистам предстает совсем иная картина, максимально приближенная к реальности, но ей это не доступно. Как ей объясняли более опытные сёстра, разница в том, что менталист видит все тонкости строения разума и, следовательно, имеет четкое представление того, "ЧТО" и "КАК" нужно делать. Ей же, видно лишь общее представление разума и сковывающих его пут, и все действия, с ним, придется вести по наитию, благо интуиция у неё сильна. Глубоко вздохнув, она приблизила к себе картинку.

     Как и предполагала дриада, было решительно не понятно, с чего именно нужно начать распутывать этот клубок. Нити серой паутины, во множестве мест, проникали в разум, но вот которые из них поддерживают заклинание, Сильвара не могла разобрать. Или попробовать просто все их обрезать? Дриаде прекрасно было известно, что подобное чревато разрушением целостности разума, но были аргументы в пользу того, что всё может получиться. В первую очередь то, что химера эта, как оказалось, существо древнее, и если не тело, то разум его живет несколько столетий, а за такой срок любое сознание обретает гибкость и высокую устойчивость к ментальному разрушению. Во всяком случае, так оно должно быть. А вторым аргументом является связь химеры и Артёма, человека неведомой силы и странных способностей, часто не вписывающихся в картину её мира. Взвесив, еще раз, все доводы и возможные последствия, Сильвара приняла наконец решение - обрезать все нити от разума тархана. И решение, это, она приняла достаточно легко, когда вдруг поняла, что зверя, если он не придет в себя, гоблины все равно убьют, а так, хоть какая то
возможность выжить и помочь выжить Артему.

     Нити паутины, одна за другой, с тихим, только ей слышным звоном, лопались, отсекаемые ментальными ножницами. Одновременно, на всякий случай, дриада дала целительную подпитку головы химеры, надеясь, что это окажет свое благотворное влияние на результат. С задачей, девушка управилась довольно быстро, и как только последняя нить была перерезана, серая пелена сползла с сознания химеры и бесследно растворилась. Сильвара открыла глаза и разорвала контакт. Тархан продолжал лежать и никаких видимых признаков освобождения разума она не заметила. Дриада начала было думать, что ещё попробовать применить из своего, далеко не богатого, целительского арсенала, но была прервана криком Артёма.

 - Арзааас!

     И было в этом зове столько отчаяния, что Сильвара, забыв обо всем, подхватив свой лук, встала в полный рост над парапетом и вперила взгляд в сторону алтаря, сознанием отмечая каждый штрих происходящего. Шаманы, напевающие свой отвратительный мотив. Толпа гоблинов, ожидающая очередную жертву. Артем, беснующийся на камнях на границе черного круга. И Верховный, кинувший молодую целительницу на алтарь и воздевший вверх уродливые руки. Все эти картины, подобно мозаике, сложились воедино, и не оставили ей время на раздумывания. Сердце стремительно забилось, и, вытянув свой лук, Сильвара натянула его, вложив в выстрел максимально возможное количество маны и дополнительных эффектов. Стрела, сотканная из Воздуха, сорвалась со своего ложа и поразило то место, которое она выбрала.
*********

     На фоне всего, что происходило у алтаря, я не сразу осознал обретённую свободу. Вот замолкают шаманы, ознаменовывая момент смертельного удара, и всё моё существо разрывается на части от бессилия. А вот, стрела, прозрачная, но хорошо заметная в магическом освещении, влетает в глазницу Верховного и выходит из его затылка, после чего исчезает, полыхнув молниями и обвив замершее тело шипастой лианой. Я тупил долгие пару-тройку секунд, пытаясь сообразить, что происходит и кто так вовремя подоспел на помощь, и вариант напрашивался только один - Сильвара. И в тот миг, как эта единственно логичная мысль появляется в голове, ко мне приходит понимание, что мои руки свободны. Еще пара секунд на несвоевременный вопрос "КАКИМ ОБРАЗОМ", и лишь потом я начинаю действовать.
        - "РУБЕЦ"! - прокричал я мысленно, и в моей руке материализовался клинок, который мгновенно превращается в нож и я освобождаю свои ноги от веревок.

     Мы с магом Огня находились сейчас в стороне от шаманов, которые организованной толпой пытались атаковать дриаду, что засела за парапетом и успешно отстреливалась оттуда. Про Верховного, всё еще стянутого лианами и лежащего у алтаря, гоблины, в своем праведном гневе забыли напрочь, как и про Листу, благоразумно скатившуюся с жертвенного камня, не говоря уже про нас. И самое время этим воспользоваться. Я скользнул в сторону мага и одним движением срезал с его ног веревки, посмотрел на его руки, скованные за спиной, потом на него.
        - Вытяни свои руки назад. - потребовал я и указал на кандалы. - Если, конечно, хочешь от них избавиться.

     В глазах мага зажглась надежда и он с готовностью вытянул конечности назад в ожидании избавления от негаторов. И я его не разочаровал. Нож в моей руке опять преобразился в катану, который одним ударом отсёк его кисти напрочь вместе с кандалами. Не ожидавший подобного, и еще не успевший отойти от шока маг, уставился на свои культи. Он еще только открывал рот, чтобы закричать от боли, а я прижал к его спине руку с перстнем и активировал заклинание исцеления. Согласен, при других обстоятельствах, ни за что не потратил бы исцеление 5 ранга там, где с лихвой хватило бы и третьего, но сейчас не до экономии. А пока маг отращивает себе новые хваталки, самое время и мне появиться на сцене. Но перед этим...
        - Присоединяйся, как придешь в себя, - хлопнул я Люциуса по плечу, и метнулся в сторону Листоглазы.

     С момента выстрела дриады в Гаронгуса, на самом деле прошло не более тридцати секунд, но этого времени хватило, чтобы ситуация, из безнадежной, превратилась во, вполне себе, обнадеживающую. Оставались еще кое-какие факторы, способные вновь изменить расклад не в нашу пользу, но теперь мои руки не связаны негаторами, а расклад бывал и похуже. Или не был? Последнюю мысль я додумывал летя спиной назад от алтаря, до которого не добежал лишь самую малость. С той стороны, где лежал Гаронгус, происходило нечто нехорошее и настолько важное, что вся толпа гоблинов, вдруг, прекратила пытаться разделаться с Сильварой и уставилась на бывшего Верховного шамана. Я не совсем понял, что именно меня отбросило назад, но похоже, что это не было направленной атакой. Такой вывод напрашивался по тому, что и недалеко стоящие гоблины завалились, подобно кеглям, и Листу, находившуюся совсем рядом с алтарём, волной отнесло на десяток метров, где она и замерла, оглушенная. Мне самому ничего не было, так как успел подхватить свое тело Воздухом и встать обратно на ноги.

     Тело Верховного разбухало, полностью теряя свои очертания и брошенное в его сторону пробное заклинание, не причинило ему никакого вреда. И это очень было похоже на механизм защиты тархана, в момент перехода на следующий уровень. Зато гоблинам не понравилась моя попытка атаковать их предводителя, и половина шаманов запустила в мою сторону целую ораву серых теней. Вот только она не долетела до меня. В сторону призраков, внезапно, полетела широкая огненная волна, уничтожившая практически все тени, прокатилась через алтарь и оставила с пару десятков клочков белого тумана на месте гоблинов. Только Верховный нисколько не пострадал и продолжал меняться.

 - Прикрой меня! - крикнул я вовремя подоспевшему Люциусу и снова рванул за Листой, попутно отмахиваясь от остатков призраков артефактом и, по примеру мага, огнем.

     Случайный союзник, не отказывая себе в средствах, развернулся во всю, обеспечив мне возможность подхватить гоблу и скрыться с ней за широкой колонной, где пока было относительно безопасно. Я бегло осмотрел Зеленушку. К счастью, она была в сознании, и слабо улыбнулась мне.
        - Листа, хорошая моя, - обратился я к ней, - Ты сможешь залечить на себе увечья, если я сниму твои браслеты?

     Я очень надеялся на положительный ответ, в противном случае, ей так и придется остаться скованной, потому как второго заклинания исцеления у меня нет, а сумка с эссенцией жизни не при мне. Правда, есть два слабеньких зелья жизни с долгим откатом, но эффект от них вряд ли будет лучше, чем собственная целительная сила гоблы. Или, может, просто взять и закинуть её на плечо, благо весит она немного, и бежать в сторону винтовой лестницы, что находилась в нескольких десятках метров. Люциус прикроет спину, а Сильвара уйдет тем же путем, что пришла, и наверху встретимся. Вот только сделать это, пока не будет известна судьба тархана, я никак не мог.  В этот момент, в поле зрения, показался маг, одной рукой кастующий, а другой - опрокидывающий в себя зелье маны, после чего он вновь исчез из вида.
        - Если ты хочешь отсечь мне руки, как этому магу, то я не против, - подала голос Листа, - Но максимум, что я смогу сделать - заживить обрубки и повысить регенерацию. Это не простые раны, здесь всё сложнее и у меня пока нет подобных знаний.
        - Вытягивай руки назад, - сказал я Листе, и добавил, когда она выполнила просьбу, - Будет больно, но совсем немного. Потерпи, хорошая.

     Рубец оставил черный росчерк в воздухе и, словно две тростинки, отсёк кисти девочки. И сразу же, я полоснул мечом две бесплотные тени, насланные шаманами и успевшие приблизиться под прикрытием колонн. Я оскалился. Хотите, значит, по взрослому? И сжав кулак со Знаком Ордена, я активировал заклинание невидимости.

     Чем отличается одно и то же заклинание разного уровня в Аваларе? В первую очередь - его силой, в том или ином смысле. Где-то, это повышенный урон, где где-то значительное снижение отрицательных эффектов, где-то увеличенное время действия, и так далее и тому подобное, но помимо этого, каждое повышение ранга дает определенный бонус. Невидимость 5 порядка, кроме читерских, на мой взгляд, шестидесяти секунд невидимости, увеличивала разницу уровней его действия на противника в два раза. Плюс к этому, полное игнорирование до третьего агрессивного действия против противника, и невозможность быть обнаруженным, как обычными мобами и неписями, так любыми другими сущностями, начиная от духов и призраков, и заканчивая элементалями стихий. Именно на последнее свойство я и рассчитывал, применяя это бешено дорогое заклинание, потому что количество серых теней за углом, не давало никакой возможности быстро пробраться в гущу врагов. Вот только меня охватил ступор, стоило мне выскользнуть за колонну и увидеть Верховного шамана. Вернее то, что когда то являлось им.

     Над каменным алтарем нависало нечто, чему моё воображение не могло дать ни одного определения. Подёрнутое защитной пеленой существо, судя по всему, еще не завершило свою трансформацию, но уже сейчас я мог с уверенностью заявить, что более отвратительной твари не встречал даже на картинках. Если бы мне пришло в голову создать помесь осьминога, паука и, даже не знаю, медузы, наверное, то все равно бы не справился лучше, чем дизайнер этого монстра. Нужно быть больным на всю голову, чтобы придумать такое. И нужно, по возможности, поскорее уматывать отсюда, пока не стало совсем поздно.

     С этой мыслью, тревожно бившей набатом в моей голове, я рванул в сторону гоблинов, чьё поголовье знатно сократилось, благодаря усилиям Люциуса и Сильвары, но, на мой взгляд, недостаточно. Было немного странно видеть самого себя и, при этом, не вызывать никакого интереса у шаманов и их ручных призраков. Сомнения вызывали лишь странные сгустки, похожие на огненные шары, только серые и плохо видимые при неярком освещении зала. Они, конечно, судя по действиям мага, прекрасно отбивались огненным щитом, но нет никакой гарантии, что с меня не слетит инвиз, после встречи с ними. Поэтому, в какой то момент, я резко свернул в сторону и нырнул в гущу гоблинов со стороны алтаря, мысленно передернувшись от близости твари, что вот-вот явится.

     Шаманы, хоть и разбрелись немного, все равно стояли достаточно плотно, и при этом не стояли на месте, поэтому пришлось проявить всю свою изворотливость, чтобы меня не затоптали. Дважды, не смотря на мои ухищрения, меня случайно коснулись, но бонус заклинания высокого ранга не позволил спасть невидимости, и дойдя до относительно свободного участка, я закрыл глаза и слился с Воздухом.

     Первоначально я планировал применить каменную топь, отлично зарекомендовавшую себя против больших скоплений противника, но пока добирался до нужного места, решил не рисковать. В этом зале, пол был вымощен каменными плитами, напоминающими нешлифованный гранит, и мне было неизвестно, как поведет себя заклинание топи в таких условиях и сработает ли оно вообще. Вода и Огонь тоже отпали - по причине коэффициента затрат на ману, в связи с отсутствием этих стихий поблизости. И остается Воздух, с которым у меня сложились вполне "приятельские" отношения. Я приподнял ладони на уровень головы, хотя вполне мог этого жеста не делать, и мысленным усилием запустил стихию вокруг себя. Маленький вихрь, буквально за пару оборотов, набрал скорость и сразу же привлек внимание шаманов к себе, но сделать они уже ничего не успели.

     Я раскинул руки в стороны и крутанулся всем телом вслед за вихрем, единым махом вливая в заклинание треть своего запаса маны. Потоки воздуха разделились на четыре части, сформировались в лезвия и мгновенно удлинились на пару десятков метров, продолжая вертеться с сумашедшей скоростью. Наверное с такой же легкостью садовый триммер срезает траву, с какой, еле различимые воздушные лезвия, выкосил всех противников вокруг. Ну почти всех. Уцелело лишь несколько гоблинов, до которых не достали воздушные лезвия, но я, не обращая уже на них никакого внимания, длинным перекатом уходил со своего места.

     Сзади раздался странное, не то шуршание, не то скрежет, и на то место, где я стоял мгновенье назад, обрушилось длинное щупальце, ударом раскрошив каменную плиту. Еще одна конечность метнулась в мою сторону, но рефлексы оказались быстрее, отправив тело в очередной перекат. А вот следующую, горизонтальную атаку, я пропустил. Меня спас воздушный кокон, который успел выставить за миг до удара, и от которого я отлетел к колонне, влепившись в неё спиной. От столкновения кокон лопнул, но свою роль выполнить успел - я остался жив, хоть и изрядно дезориентирован. Не отводя взора от нового противника, я тряхнул головой и медленно поднялся на ноги.
        ХАЛОР. ПОЖИРАТЕЛЬ ДУШ. ТЕМНЫЙ БОГ. УРОВЕНЬ 246.

     А вот и первый неучтенный фактор, что было вполне ожидаемо, ведь не просто так у Верховного, в описании, значилось "вместилище бога". Я смотрел на это огромное, со множеством конечностей существо, напоминающее Ктулху, не спеша ползущее в сторону дриады, и меня посетила мысль, что не все боги одинаково симпатичные. С другой стороны, та же Тэола, по должности, просто обязана быть приятной наружности, чего нельзя сказать о Пожирателе Душ.
        - Молодой человек. - раздался из-за спины окрик мага, - Думается мне, что самое время покинуть это место.

     Я оглянулся и увидел Люциуса с Листоглазой, и взоры их, полные желания бежать, были направлены в сторону пятиметровой туши позади меня.
        - Уходите на верхний ярус, - крикнул я, обнажая клинок и не выпуская Халора из поля зрения, - Там идите в правый, от выхода, коридор, потом снова направо и ждите у открытой двери.

     Больше ничего не говоря, я рванул вслед за Тёмным Богом, на помощь Сильваре. Всё это время дриада не прекращала атаковать Халора, и видимо поэтому, не смотря на личную неприязнь ко мне, божество предпочло разобраться с основным дамагером. Халор успел подтянуть свою тушу вплотную к балкону и постоянно полосуя там пространство своими конечностями, перекрыл девушке возможность бежать. Кроме того, время от времени он кидался чем то очень нехорошим, от чего вся баллюстрада и часть балкона были раскурочены, но Сильвару спасала разница в высоте и собственная проворность. Только вот долго, подобное, продолжаться не могло, тем более, что никакого видимого эффекта, судя по всему, её атаки, на него, не производили.  Я не знал, по силам ли мне такой противник, но то, что его можно уничтожить, не сомневался. Об этом ясно говорило и отсутствие количества хитов у него, и наличие у меня меридиевого клинка, что "проклят богами и демонами". Проблема лишь в одном - у Халора, как и у всех богов, полный иммунитет к большинству видов магии, в числе которых и стихии.

     Тёмный уже почти выдавил Сильвару из-за балюстрады на широкую лестничную площадку, где укрыться ей было негде, когда я приблизился к нему и укоротил одну из конечностей. Приток жизненных сил и маны был столь силен, что меня едва не разорвало от из избытка. А дальше мне пришлось вновь делать ноги, потому что остальные мохнатые щупальца забились с такой интенсивностью, пытаясь меня достать, что находиться возле них было чревато. Я успел отбежать метров на пятнадцать, когда мой основной датчик опасности забил тревогу и заставил меня резко сменить вектор движения. Что то отвратительное и несущее в себе мгновенную смерть, пролетело мимо меня и растворило несколько квадратных метров каменного покрытия. Я продолжал петлять по всему пространству зала, раз за разом умудряясь увернуться от очередного заклинания, и стремясь скрыться за колонной. Мне пришлось даже отбросить в сторону клинок, мысленно перед ним извинившись за это, чтобы ненароком не отсечь себе чего-нибудь. Если и были какие-нибудь откаты в кастах заклинаний у Халора, то я их не заметил, в отличии от их разнообразия.

     До спасительной колонны оставалось совсем немного, когда, после очередного резкого прыжка, я неожиданно запнулся и растянулся на полу. Время, стремительно скачущее до этого, знакомо превратилось в густую патоку, и у меня появилась возможность увидеть, как между нескольких свернутых щупалец Халора рождается моя смерть. Я как раз застал тот момент, когда заклинание сорвалось с его конечностей и достаточно споро полетело в мою сторону. Прекрасно понимая, что не успеваю убраться из зоны поражения, я вытянул в сторону приближающейся смерти руку, намереваясь выставить хоть какую то стихийную защиту. Но внезапно меня пронзила мысль, и вытянутую вперед ладонь я сложил в кулак и мысленно активировал артефакт.

     Перед заклинанием Халора развернулась знакомая магическая ловушка, и размер её был значительно больше, нежели вчера, как раз под стать ядовито-зеленому шару, что в меня летел. Признаться, я на секунду, всё же, прикрыл глаза, но не из-за страха, а скорее инстинктивно, и когда они вновь открылись, заклинания уже не было. Мне хватило времени, чтобы быстро подняться на ноги и развернуть ловушку перед еще одним заклинанием, до боли похожим на молнию, только черного цвета. После этого я смог продолжить своё тактическое отступление и скрыться за колонной. Всё, можно немного передохнуть и обдумать произошедшее.

     Первое, что я сделал - призвал обратно Рубец и вложил его в ножны. Потом, на долю секунды я выглянул за угол, разузнать диспозицию противника, и сразу же нырнул обратно, подальше от очередного заклинания. Халор довольно бодро полз в мою сторону и находился уже метрах в пятнадцати от  меня, поэтому я решил добежать до дальней колонны, находясь под прикрытием этой. До скорости химеры, мне, конечно далеко, но не ошибусь, если скажу, что побил все мировые рекорды спринта, настолько быстро преодолел эту сотню метров. Я мельком оглянулся, когда заскакивал за угол, и щупальца Тёмного только-только показались из-за дальней колонны. Надолго этот маневр его вряд ли запутает, но чуток времени я выиграл. Черт, если бы не судьба Арзаса, уже давно бежал бы вслед за магом и гоблой, и бог с ним с рюкзаком, всё самое нужное всё равно с собой. Кстати, я же хотел глянуть, что там мне прилетело?
        ЗНАК ЗАЩИТНИКА ОРДЕНА. АРТЕФАКТ ОРДЕНА ВЫСШЕГО ПОРЯДКА. МАТЕРИАЛ МЕЛЬХИР. ФУНКЦИЯ: ОРДЕНСКИЙ КЛЮЧ-АКТИВАТОР 4 КРУГА. ПРОЧНОСТЬ: УСЛОВНО НЕРАЗРУШИМ. НЕВОЗМОЖНО ПОТЕРЯТЬ, УКРАСТЬ. ВОЗМОЖНА ДОБРОВОЛЬНАЯ ПЕРЕДАЧА. ОСОБЕННОСТЬ: ПОСЛЕ ПРИВЯЗКИ, ВЛАДЕЛЕЦ МОЖЕТ ЗАДАТЬ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ ФУНКЦИИ, КОЛИЧЕСТВОМ, РАВНЫМ КРУГУ И ПО ЖЕЛАНИЮ ИХ МЕНЯТЬ. ДОПОЛНИТЕЛЬНЫХ ФУНКЦИЙ 4/4. ПАРАЛИЧ 5 ПОРЯДКА. ПОБЕГИ МИРНЫ 1 РАНГА. КИСЛОТНЫЙ ШАР: РАНГ БОЖЕСТВЕННЫЙ.  МОЛНИЯ ТЬМЫ: РАНГ БОЖЕСТВЕННЫЙ.

     Я смотрел на перстень и чувствовал, как на лицо наползает улыбка и превращается в оскал. Появилось даже желание изобразить зловещий смех, но сдержался, хоть и с трудом. Подобные аргументы могут в корне поменять расклад, и довольно радикально. Мысли мои начали было прикидывать новую, в связи открывшимися возможностями, тактику боя, но были прерваны знакомым голосом.
        - "Артём."
        - "Арзас, псина ты блохастая", - выругался я, вне себя от радости, - "Живой, слава богу. Что с тобой было то? Хотя нет! Разговоры потом, а сейчас, вместе с Сильварой бегите к туннелю."
        - "А ты остаешься здесь?" - в голосе химеры послышалось неодобрение.
        - Да я бы давно отсюда умотал, но не знал, что с тобой. А сейчас уже можно. Как там Сильвара? Жива?"
        - "Жива, но не цела."
        - "Тогда тем более уходим. Помоги ей, Арзас, а я вас догоню."
        - "Я понял, Артём, сделаю." - заверил меня тархан, потом добавил, - "И я не блохастый."

     Уровень моего оптимизма, не смотря на ситуацию, поднялся до небывалых высот. Ну что же, думаю пора и мне отсюда сваливать, но придется снова проявить чудеса резвости, потому как выход находится между колоннами, а там сейчас бродит Халор. В этот момент, где то за колонной, послышались звуки заклинаний и, подозревая нехорошее, я быстро выглянул из-за угла. Так и есть, Тёмный, потеряв меня из виду, заметил тархана с дриадой, и весь свой негатив выплеснул на них, не давая им сбежать.
        - "Арзас!" - крикнул я, вытягивая руку с артефактом в сторону бога, - "Я отвлеку его, а вы уходите!"

     В сторону Халора полетел его собственный кислотный шар. Я не знаю, к какому направлению магии относилось это заклинание, но от него, у Тёмного, точно не было иммунитета, во всяком случае полного. Зелёная сфера влетела в бок противника и расплескалась по нему, лишив его пары конечностей и центнера плоти. И я впервые услышал рёв Халора. Этому сложно найти описание, но если звук сминаемой цистерны понизить до максимума и добавить в него звуки камнепада, возможно это будет похоже на то, что я услышал. Тёмный моментально забыл про предыдущую цель и достаточно резво развернулся в мою сторону, чтобы поймать тушей Молнию Тьмы. Снова душераздирающий рёв, и пока Халор не пришел в себя, активировал Побеги Мирны и бросил в него. Если бы не размеры противника, ни за что бы не попал с расстояния в полсотни метров, а так - вполне удачно попал в основание одного из щупалец. Правда, Тёмный не особо и обратил внимания на новую атаку, но я и не рассчитывал на результат, всё же не тот калибр, зато освободил дополнительный слот в артефакте. Была у меня уверенность, что он мне понадобится. И оказался прав.

     Пожиратель словно обезумел. Десятки его конечностей завертелись и начали сворачиваться в три узла, в которых стали формироваться заклинания. "Дело приняло неожиданный оборот", успел подумать я, когда три одновременно скастованных заклинания полетели в мою сторону. Мне ничего не оставалось, кроме как, в очередной раз, рвануть в сторону ближайшей колонны. Все три заклинания попали в то место где я находился пару секунд назад, зато следующая тройка кастов, прошлась по моим пятам очередью, пытаясь меня зацепить, но мне удалось добежать до укрытия невредимым. Гадство, мой хитроумный план закидывать Халора его же собственными заклинаниями, потерпел крах. Сомневаюсь, что Знак Ордена способен поглотить три атаки одновременно, а если и может, то сейчас не тот момент, чтобы проверять это. Думаю, теперь уже точно можно валить отсюда, вслед за друзьями, успевшими уже слинять. Правда придется снова бежать через открытое пространство, мимо Тёмного, но можно попробовать увести его в другое место.

     Я обогнул колонну по кругу и мельком выглянул из-за неё, узнать местоположение твари. Халор меня не разочаровал и двигался в за мной по пятам в обход колонны. Дождавшись, пока он скроется за углом и выждав еще немного, чтобы он убрался подальше, я со всех ног бросился в сторону выхода. В принципе, у меня была возможность бежать и через балкон, но отсутствие возможного маневра заставило отбросить этот вариант, к тому же на виду придется быть раза в три дольше. Сейчас же, мне нужно преодолеть всего несколько десятков метров, а там поминай, как звали.

     Десять метров и колонна осталась позади, а мельком брошенный взгляд заставил меня ускориться еще сильнее. Тёмный оказался не столь предсказуем, как хотелось бы, и не скрылся за следующим поворотом, а замер на месте со "взведёнными" заклинаниями, и высматривал то место, где я покажусь. Меня спасла скорость, которую смог набрать изначально, поэтому первая тройка пролетела далеко за спиной. А вот дальше, видимо догадавшись, что по движущейся цели лучше атаковать не тройными заклинаниями, а быстро выпущенными одиночными, Халор принялся строчить ими с неприятной скоростью, не дававшей никакой возможности воспользоваться артефактом. Возвращаться обратно, под защиту колонны, уже не было смысла, тем более, что до вожделенной лестницы осталось не более тридцати метров.

     Один за другим, за моей спиной и всё ближе ко мне, пролетали заклинания, и настал момент, когда наконец, за десяток метров до арки, Халор смог таки угадать с упреждением. И видимо от ярости, что вот-вот упустит ненавистного меня, он снова запустил три заклинания одновременно, не виденных мной раньше, и, уверен, гораздо более опасные, чем все предыдущие. А в следующий миг я понял, что ошибся. Это не Тёмный угадал с упреждением, это заклинания сами, похожие на летящих крупных осьминогов, сотканных из серого дыма, наводились на меня.

     Мысли мои заработали с утроенной частотой. Скорее всего, при таких раскладах, уйти у меня не получится, потому что нет никаких гарантий, что заклинания не последуют за мной вверх по лестнице и не ударят мне в спину. О том, чтобы выставить стихийную защиту, не могло быть и речи, ибо сидела во мне уверенность, что ни одна из стихий по отдельности, ни все они вместе взятые, не смогут остановить атаку бога, хоть и младшего. И у меня остается лишь один, чуть менее опасный, вариант - вернуться к предыдущей тактике.

     Я резко сменил направление бега и, как и ожидал, заклинания повернули вслед за мной. Плохо было то, что они срезали при этом угол и находились уже метрах в четырех от меня, но зато они теперь не летели все скопом, а вытянулись вереницей, что давало мне некоторую надежду. Я решил, что сейчас самое время действовать, тем более, что Тёмный запустил очередную тройку таких же заклинаний, и могу упустить момент.

     Не сбавляя скорости, я вытянул кулак с перстнем в сторону летящих заклинаний, и в течении пары секунд Знак Ордена "всосал" их в себя. И сразу же, один за другим, они полетели в сторону Тёмного Бога, прервавшего свой очередной каст, и успевшего выставить перед собой щит. Мне некогда было смотреть, что вышло из моей атаки, так как пришлось снова резко менять направление бега, скрывшись при этом за колонной. И в этот момент произошло два события одновременно. Первое: заклинания таки пробили его щит, и рёв Халора был таким, что с потолка посыпалась пыль, а я сам едва не оглох, что, впрочем не помешало мне, практически на инстинктах, заскочить за угол. И второе - у меня, как то неожиданно, получилось обмануть самонаводящиеся заклинания. Моя резкая смена направления заставила дымчатых спрутов срезать угол вслед за мной, но на пути у них внезапно встала колонна, обогнуть которую смог лишь один из них. В результате - захвачено только одно заклинание, а весь угол колонны, на три метра ввысь, и несколько квадратов каменного пола, превратились в серый пепел. Я едва успел подумать о том, что мне, в очередной
раз, дико повезло, как раздался еще один яростный рёв, от которого у меня заныли зубы, а сердце дало сбой. И это был не Халор.

     Мне не было нужды выглядывать и узнавать, что за новый персонаж заявился к нам в гости, просто я ждал его немного раньше, когда ритуал гоблинов только начался. Да, это второй из неучтенных факторов, который, по моим планам, должен был своим появлением внести сумятицу в ряды шаманов, а мы с Арзасом, в это  время, прихватили бы Листу и ушли в закат. Но, по всей видимости, тролль где то задержался, да и с незаметным проникновением у нас тоже не сложилось, но, в конечном итоге, ситуация разрешилась без его участия, что тоже неплохо. Вот только, какого ляда он именно сейчас припёрся? Чтобы вместе с Халором поделить меня пополам? И я с тоской глянул на балкон, решая, каким образом незаметно свинтить из этого зала, потому как нижний выход мне сейчас недоступен. А потом я сам себя назвал идиотом. Ну а кем ещё может быть разумный, прикидывающий, как незаметно и быстро добраться до верхнего выхода, забыв о том, что может легко это сделать при помощи стихии Воздуха. На все эти мысли, у меня ушло пару-тройку секунд, после которых раздался еще один рёв, в котором, помимо ярости, явственно слышалась боль.
Потом послышался странный звук, будто кто-то резко взмахнул палкой, после которого раздался, уже знакомый мне, рёв Халора. А еще через несколько мгновений до меня донёсся звук столкновения огромных масс и треск камня. Я не понял, они что - в ярости своей схлестнулись между собой?! Да пусть всё мироздание канет во тьму, но я должен это увидеть своими глазами! И обогнув, на всякий случай, колонну по кругу, и готовый делать ноги в любой момент, я осторожно выглянул из-за угла. И охренел.

     У дальней колонны, частично теперь обрушенной, сцепились и катались по камням два тела. Ну как катались, троллю, своей немалой массой, удалось завалить набок Халора и драть его огромными ручищами, но и Пожиратель не оставался в долгу. И это было бы, наверное, забавно, будь это щенки или котята, но когда неподалеку от тебя рвут друг друга два монстра впечатляющих размеров, возникает непреодолимое желание убраться подальше. Вот и мне тоже хватило десятка секунд, чтобы сделать правильные выводы и решить по-английски покинуть это место. И я уже, было, почти прыгнул в сторону балкона, как  пятиметровый "клубок" резко распался, и тролль, словно невесомая плюшевая игрушка, полетел в меня. Вернее, не совсем в меня, а мимо меня в сторону балкона, аккурат под самый выход.

     Это было настолько неожиданно, что я, признаться, несколько опешил. Не каждый день мимо тебя пролетает животинка, размером с самосвал, и всей тушей врезается в стену. От столкновения, несколько метровых каменных блоков выпало из стены, и пока тролль, всё еще живой, но изрядно потрёпанный, приходил в себя, я успел хорошо его рассмотреть.
        ДРЕВНИЙ ЛЕСНОЙ ТРОЛЛЬ. УРОВЕНЬ 148. ИММУНИТЕТ КО ВСЕМ ВИДАМ МАГИИ 95%. СОПРОТИВЛЕНИЕ ФИЗИЧЕСКИМ АТАКАМ 90%.

    Не считая богов, это было самое высокоуровневое существо, встреченное мной на Аваларе и, без сомнения, самое опасное. Вопреки ожиданиям, шерсти тролль не имел, и шкура его походила на лягушачью, с поправкой на размеры конечно. А размеров он был не малых. Обращенная в мою сторону ступня была мне по грудь, ноги не смог бы обхватить и самый длиннорукий чел на земле, а в ладони его, я мог бы спокойно уместиться, как в кресле. А потом тролль, наконец, перевернулся и встретился со мной взглядом, в котором я прочел узнавание. Пора уходить, мелькнула мысль, но реализовать её не успел.

     Один за другим, в него, попадают три заклинания, смертельных для кого угодно, но не для существа с иммунитетом к магии и запредельной регенерацией жизни. Тролль моментально сменил приоритет ненависти и, подобрав один из каменных блоков, ринулся к более значимому противнику. С непостижимой, для своих габаритов, скоростью, тролль преодолел полтора десятка метров и высоко подпрыгнул, занеся огромную глыбу камня, для удара, над головой. С одной стороны, всё происходило быстро, а с другой - мне были доступны все детали происходящего.

     Траектория прыжка тролля была идеальной, и пара-тройка тонн камня должны были вот-вот опуститься на мерзопакостную голову Халора. Но щупальца Тёмного Бога, количество которых уменьшил тролль, вытянулись навстречу противнику, в попытке остановить его и, в какой-то степени, им это удалось. Тролль не попал, куда планировал, и удар каменного блока пришелся в основание туши Халора, размозжив добрую её часть, и снеся напрочь еще пару щупалец. Вот только на этом успехи тролля и закончились.

     Божество, взревев от боли, обвило ноги противника и молниеносно атаковало его в грудь несколькими конечностями. Я был уверен, что тролль будет пронзён насквозь, такова была сила удара, но щупальца не смогли пробить его шкуру, оставив на ней лишь кровавые отметины и сбив его с ног. Удары, способные крошить каменные плиты на полу, сыпались на Хозяина Леса со всех сторон, не давая ему подняться и выбивая из него всё хиты. В принципе, не смотря на невероятную мощь тролля, для божества, даже младшего, смертельно опасным противником он не являлся, и кончина его была вполне предсказуема. И мне бы радоваться, что избавлюсь от такого хвоста, но что то меня коробило. И я даже знал, что именно. Из этих двух противников, злоба и ненависть меня душили только по отношению к Пожирателю Душ, а в том, что тролль увязался за мной, была лишь моя вина. Решение пришло в течении пары мгновений, и вытащив из кармашка склянку с зельем, я активировал стихию Воздуха, и прыгнул в сторону монстров.

     У меня не было никаких иллюзий, относительно того, что сейчас одолею бога, зато была реальная возможность дать шанс Хозяину Леса. Между нами было около двух десятков метров, которые пронеслись подо мной за пару секунд, и вот я завис под потолком, над Халором. Тёмный, что не удивительно, меня не заметил. Мельком глянул на тролля, который уже практически не оказывал сопротивления, и большим пальцем скинул пробку с фиала, производя активацию зелья. Другую руку, с перстнем, я нацелил на спину Халора и выпустил его же собственное заклинание, рассчитывая привлечь внимание Пожирателя. Расчет оказался верным. Заклинание, название которого так и не успел узнать, знакомым дымчатым осьминогом вылетело из перстня и расплескалось по туше божества. Я знал, что если предыдущие подобные атаки не убили его, то и эта не окажется смертельной. Мне было нужно, чтобы Халор завыл от боли, и как только его подобие головы предсказуемо запрокинулось назад, а  пасть открылась, чтобы исторгнуть вой, я швырнул в неё склянку с зельем, подкорректировав её полёт Воздухом. И сразу же, от греха подальше, рванул в сторону выхода.

     Мне удалось преодолеть лишь несколько метров, когда Пожиратель издал такой рёв, что я едва не потерял концентрацию и не свалился вниз. Огромную тушу Халора начала сотрясать, даже не судорога, а скорее ломка, корёжившая всё его тело в целом, и каждое щупальце по отдельности. Амплитуда и резкость их напоминали эффект стробоскопа, с той лишь разницей, что выглядело это довольно жутко.

     Темный бился о стены, колонны и пол, хлестая конечностями всё вокруг и себя, в том числе. Он, корчась от боли, щупальцами раздирал свою тушу, запихивал их себе в глотку, пытаясь избавиться от зелья, но тщетно. В своей агонии, Халор дважды прокатился по троллю, а потом еще и врезал по нему так, что тот снова улетел в сторону. От тела божества начал исходить серый туман, затем оно стало трескаться и исходить слизью, потом регенерировать и снова трескаться, но уже в другом месте. И всё это, под непрерывный вой Пожирателя, длилось не больше пары минут, но впечатление было, что гораздо больше. Я, откровенно говоря, хоть и не сочувствовал мучениям Тёмного Бога, всё же был несколько напуган эффектом применения Зелья Духа. Признаться, после такого, трижды подумаю, прежде чем принимать внутрь нечто подобное. А потом, всё внезапно прекратилось. Халор затих и замер, не подавая ни одного признака жизни, и я внимательно посмотрел на него.
        ХАЛОР. ПОЖИРАТЕЛЬ ДУШ. ТЕМНЫЙ БОГ. УРОВЕНЬ 92.

     Охренеть! Мне, конечно, был известен эффект этого зелья, но увидеть, как божество становится слабее в два с лишним раза - поистине бесценно. И на этот раз, у Хозяина Леса будут все шансы разобраться с Пожирателем, ставшим на полсотни уровней ниже его самого. А кстати, где этот самый Хозяин? Я кинул взгляд в ту сторону, куда отлетел тролль, и тихо, но беспощадно, выругался. Никогда не был поклонником спортивных тотализаторов, но сейчас, полагаю, мне были понятны эмоции игроков, сделавших неверную ставку. Возможно, моя аналогия и не совсем верна, но сути это не меняет - тролля больше не было. Вместо него, над каменным полом, покоилось такое же белое облако, какие остались от шаманов, на полсотни метров левее. В этот момент, краем глаза, я уловил движение и повернул голову в сторону Халора, чьи конечности зашевелились вновь. И что прикажете, теперь, мне делать?

     Мои мысли еще не успели толком оформиться в действия, а тело уже само прыгнуло с балкона, в сторону приходящего в себя божества. Моё сознание разделилось на две половины. Одна часть, носящая знак благоразумия и осмотрительности, понимала, что я совершаю смертельную глупость, ибо ослабевший Бог, всё равно остаётся Богом, и лучше, пока еще есть возможность, уматывать отсюда. Но вторая половина сознания, что большую часть моей жизни находилась в тени первой, и которая лишь в этом мире, через боль и кровь, обрела настоящую силу, заставила меня рвануть в атаку.

     Я стремительно преодолел по воздуху полсотни метров и, едва коснувшись ногами пола, совершил рывок к Тёмному. Пара его щупалец, достаточно бодро, потянулись в мою сторону, но клинок двумя росчерками отсёк их, восполнив мой резерв маны до максимума. Энергия просто распирала меня, и я бросился в бой.

     Время действия зелья равнялось его уровню, и в моём распоряжении, судя по всему, осталось около минуты. Так мало и, одновременно, так много. Заклинания, напрямую, по прежнему не причиняли Халору особого вреда, но и в его ответных магических атаках не было той мощи, что раньше. Кроме того, снижение уровня не позволяло ему создавать, одновременно, больше одного заклинания, что, вкупе с немного увеличившимся интервалом их каста, играло мне на руку. Тёмный, после нескольких запущенных, обратно в него, заклинаний, перестал магичить и начал яростно махать конечностями, пытаясь меня зацепить. На мой взгляд, ничего хорошего, подобная тактика боя, ему не давала, потому как щупальца его, методично, одно за другим, укорачивались. Хотя, этот факт, скорее всего не сильно волновал Халора, если учесть, что их, изначально было несколько десятков. Моё восприятие было взвинчено достаточно, чтобы успевать контролировать мельтешение конечностей Пожирателя. И я уже, было, приготовился продолжать в том же духе, но меня пронзила мысль - Халор просто тянет время. Он не глуп и понимает, что время сейчас не на моей
стороне, и достаточно пожертвовать частью своих культяпок, чтобы дождаться окончания действия зелья. А этого я не мог позволить.

     По моим ощущениям, до окончания действия зелья, оставалось не больше тридцати секунд, за которые, продолжая в том же духе, мне никак не покончить с Тёмным. Эта мысль молнией сверкнула в моей голове, и я разорвал дистанцию между нами, замерев на пару мгновений. Все три белесых глаза Халора смотрели на меня, и показалось, что во взгляде его стояла издевка, мол "...твои потуги мне смешны, но даже за них ты вскоре ответишь". Злость захлестнула меня, оставив ясность мысли, и выхватив взглядом, лежащий в стороне, каменный блок, что был в лапах тролля, протянул в его сторону левую руку.

     Мне уже приходилось совершать этот трюк, когда запустил в наварха пустотников одной из гончей, поэтому не сомневался в результате. И меня нисколько не смутил тот факт, что "камешек" этот, тяжелее той гончей раз в десять. Я, просто, максимально плотно обхватил его стихией Воздуха, открыв, одновременно, ей доступ к своему резерву маны, и дёрнул своё новое "оружие" на себя. Две, с лишним, тонны камня, подхваченные невидимой дланью, пролетели мимо меня, по широкой дуге поднялись к самому потолку, и всей массой, помноженной на ускорение, обрушились на Пожирателя Душ.

     К сожалению, на излетё, мана закончилась, и мой импровизированный снаряд, потеряв контроль, попал не в голову противника, а в заднюю часть его необъятной туши. Но даже эта неудачная атака произвела ошеломительный эффект на Тёмного, заставив того  зареветь громче иерихонской трубы. Каменный блок до самого пола размозжил плоть Халора, и во все стороны полетели её ошметки и брызги слизи. В любой другой момент я бы скривился от отвращения, но сейчас мне необходимо восполнить ману, чтобы продолжить атаковать.

     Полтора десятка метров вперёд, быстрый росчерк клинка по кончику щупальца, и ресурс восстановлен полностью. Резкий скачок вбок, от удара другой конечности, еще один уворот, затем разрыв дистанции и рывок в сторону, хорошо зарекомендовавшего себя, камня. Краем глаза замечаю знакомое движение щупалец и моментально вытягиваю руку с перстнем навстречу заклинанию. Машинально отмечаю, что это, уже знакомая мне, молния тьмы, и сразу же выпускаю её обратно в Тёмного. Еще несколько метров в обход туши противника и уже визуально фиксирую свой снаряд, вытягиваю в его сторону руку, обхватывая Воздухом и начинаю делать им замах. В этот же момент, в мою сторону, летит очередное заклинание божества, но, закономерно, не долетает, перехваченное артефактом Ордена. А каменный блок, снова описав дугу по воздуху, во второй раз обрушивается на противника.

     Я опять не попал в голову, но зато разворотил всю переднюю часть Халора, в смятку разорвав его плоть. Вой Пожирателя, на этот раз, звучал не столь зубодробительно, хотя порция боли, на мой взгляд, была гораздо большей. Он даже замер, пребывая, как мне показалось, в болевом шоке и этим моментом было грех не воспользоваться.

     Десяток метров вперёд, секущий удар клинком, и бар маны опять заполнен. Тёмный, как то странно задрожал, но явных попыток достать меня не делал, что вновь списал на результат своей предыдущей атаки. Не смотря на это, всё же решил не рисковать и разорвал дистанцию, чтобы издали манипулировать каменным блоком, и только после этого понял, что ошибся. В горячке боя, я забыл про время, которое, вопреки моему желанию, текло своим чередом, и действие Зелья Духа подошло к концу. Пожиратель вновь "обретал" свою изначальную мощь. Мне бы, по хорошему, бежать, как только осознал этот факт, но упомянутая горячка боя не дала это сделать. Вместо этого, одновременно со сменой уровня Халора, я ухватил стихией камень, взметнул вверх, и в третий раз обрушил его на противника.

      И в этот раз я не промахнулся. За секунду до того, как конечности Тёмного окончательно сформировали три заклинания, две с лишним тонны грубо отшлифованного камня, разнесли его голову. Удар был столь силен, что та разорвалась, подобно гнилой тыкве под весом кувалды, а сам камень исчез в туше Пожирателя, натворив, по пути, немалых делов. Но, к сожалению, и этого оказалось недостаточно, чтобы умертвить противника.

     Огромная туша продолжала дергаться, но движения эти никак не напоминали предсмертные судороги. Боевой азарт все еще бурлил в крови и я озадаченно замер, прикидывая, чем теперь долбить Темного. Мой убойный аргумент, к сожалению, сейчас находится где то внутри Халора, и не то, что достать, даже нащупать его не получилось. Стихия Воздуха, в месте касания плоти божества, моментально рассеивалась, лишая меня возможности использовать каменный блок повторно. И уже решив, что скорее всего придется оставить противника и уйти не попрощавшись, как новая мысль пронзила мою голову и я прыгнул в сторону Пожирателя, трансформируя, одновременно, артефакт в глефу.

     Особого расчета, как такового, не было, зато имелось непреодолимое желание проверить вспыхнувшую идею, пока не прошла горячка боя и мозги способны на бредовые поступки, граничащие с безумством. Не без помощи стихии, я взлетел над бессознательно машущими щупальцами и камнем рухнул на тушу божества, на всю длину, вместе с древком, вонзая артефакт в его спину.

     В ту же секунду Пожиратель вздрогнул всей тушей, а конечности его обмякли. Вся его масса мелко завибрировала, и с каждым мгновением дрожь, эта, только только усиливалась. Щупальца, все до единого опавшие вниз, после моего удара, вновь задергались, и от греха подальше, я решил таки убраться со спины Халора. Воздух подхватил меня, стоило ногам оторваться от, уже, довольно подвижной туши и плавно перенёс меня за пару десятков метров от Тёмного. И очень вовремя.

     Все его конечности потянулись к спине и стали елозить по ней в том месте, где я вонзил артефакт, пытаясь выдернуть тот наружу. Но безрезультатно. Как и после зелья, Пожирателя трясло от судорог, но, если тогда это было внешнее проявление трансформации, когда боль похожа на пытку, то сейчас я видел агонию. А потом, внезапно, всё прекратилось. Конечности Халора вновь опали, но продолжали слегка подёргиваться, а после и вовсе замерли.

     Я устало опустился на камни. Устало, потому что, несмотря на полностью восстановленные ресурсы, психологически был вымотан до предела. Хотелось просто сидеть, ничего не делать и ни о чем не думать. Мои глаза смотрели на останки Пожирателя, чья туша, со смертью, подобно пластилину на солнце, потеряла четкие очертания и расползлась по полу. Не тонким блином, конечно, но узнать в ней паукоподобного осьминога, сейчас, было затруднительно. На эту мысль могли навести, разве что, щупальца твари, чьи обрубки мясистой бахромой торчали ото всюду. Но через пару минут, останки младшего Бога подернулись рябью, потеряли резкость, и за несколько секунд растворились в воздухе, оставив после себя непривычного вида облако. И, одновременно с этим, в тишине, послышался звук падения металла о камни. Вот и Рубец высвободился из "плена". Я с интересом смотрел на багровое облако, оставшееся после Тёмного, но вставать, чтобы собрать заслуженные трофеи, всё еще не хотелось. Вместо этого я вытянул руку и призвал артефакт.

     Рубец материализовался в руке мгновенно и его осмотр заставил меня удовлетворенно хмыкнуть. Мой уровень, судя по значениям поглощения ресурсов, вырос до 66 уровня. Однозначно, недавнее эпическое мочилово того стоило. Хотя, без участия ныне покойного тролля, который так вовремя отвлек на себя Халора и не слабо потрепал его, мне было никак не справиться.

     Наконец, я заставил себя встать и направиться к останкам Халора. Артефакт, осмотрев пустой алтарный зал, и решив, что опасности нет никакой, я убрал обратно в ножны. Проходя мимо выложенного черным камнем круга, взгляд зацепился за трещины, пересекавшие его во всех направлениях. А еще - отсутствовал сам алтарь. Вместо него, в центре круга, высилась небольшая кучка мелкого щебня, годного лишь для приготовления бетона. Интересно, все алтари Халора, на Аваларе, разрушились или только этот. Думаю, что все, если они связаны с Пожирателем, и если я не ошибаюсь, его последователи будут сильно горевать. Мелочь, а приятно.

     Багровое облако рассыпалось с еле слышным хрустальным звоном и на каменных плитах остались лежать пять предметов. Я протянул руку в сторону короткого, около полуметра, жезла, с навершием в виде жуткого арахнида, обвившим лапами хрустальный череп.
        СКИПЕТР ВЕЛИКОГО НЕКРОМАНТА.  КЛАСС ЛЕГЕНДАРНОЕ. УСИЛИВАЕТ ВСЕ ЗАКЛИНАНИЯ МАГИИ СМЕРТИ НА 100%. УМЕНЬШАЕТ РАСХОД МАНЫ НА ЗАКЛИНАНИЯ НА 50%. ВЕРОЯТНОСТЬ КРИТИЧЕСКОГО УРОНА 15%. МАНА +500. УСИЛЕНИЕ ЛЮБОЙ ПОДНЯТОЙ НЕЖИТИ НА 50%. АТАКИ ИГНОРИРУЮТ 25% МАГИЧЕСКОЙ ЗАЩИТЫ. ОСОБЕННОСТИ: ПОСЛЕ ПРИВЯЗКИ НЕВОЗМОЖНО УКРАСТЬ, ПОТЕРЯТЬ.

     А продать и подарить можно, судя по всему. Я смотрел на вожделенную, для любого идущего тропой смерти игрока, вещь и думал, что с ней делать. Понятно, что забирать буду однозначно, но куда потом девать. Сам я точно не планирую становится некромантом, поэтому остаются лишь два варианта: либо продать, либо подарить. Ладно, потом разберемся. Следующим, на очереди, был классического вида свиток с заклинанием, который меня порадовал гораздо больше, чем ненужный мне прибамбас некроманта.
        СВИТОК ВОСКРЕШЕНИЯ.

     В моих руках лежало, если не целое состояние, то весьма дорогая вещь точно. Это одно из немногих заклинаний на Аваларе, которое не имеет никаких рангов, порядков и каких либо других градаций. Им может воспользоваться, как и персонаж высокого уровня, так и совсем новичок, на первом уровне откопавший подобный свиток. Его цена обусловлена сложностью создания подобных пергаментов и количеством маны, вложенных в них. Зато и применять, это заклинание, можно к любому существу, любого уровня. И очень жаль, что этого клочка бумаги не было у меня в момент смерти Криавилса. Я вздохнул и протянул руку к следующему трофею - невзрачному кулону в виде круга, со странным камнем в его центре.
        АМУЛЕТ ЖИЗНИ. КЛАСС УНИКАЛЬНЫЙ. РАСХОД МАНЫ НА ЗАКЛИНАНИЯ МАГИИ ЖИЗНИ МЕНЬШЕ НА 50%. ОСОБЕННОСТЬ: РАЗ В СУТКИ ДАРУЕТ ВОЗМОЖНОСТЬ ПРИМЕНИТЬ ЗАКЛИНАНИЕ ПОЛНОГО ИСЦЕЛЕНИЯ БЕЗ ЗАТРАТ СОБСТВЕННОЙ МАНЫ.

     О как... Я даже знаю, кому достанется этот амулет. Но, откровенно говоря, это издевательство, за последнюю минуту встретить вещь, которая могла бы спасти Криавилса. Внутри даже зародилось легкое раздражение, по этому поводу, но я постарался избавиться от этого чувства и поднял крупный, сантиметра три, ограненный черный камень.
        БЕСПОДОБНЫЙ ЧЕРНЫЙ БРИЛЛИАНТ. НАКОПИТЕЛЬ МАНЫ. ПРИВЕРЖЕННОСТЬ - МАГИЯ СМЕРТИ. ОБЪЕМ 1000 ЕДИНИЦ. ОСОБЕННОСТЬ: ПРИ СОТВОРЕНИИ ЗАКЛИНАНИЙ ДРУГИХ ШКОЛ МАГИИ, РАСХОД МАНЫ УВЕЛИЧЕН НА 500%.

     А вот это, на самом деле, очень нужная штука. И пусть, из этого объема, мне будет доступна лишь пятая часть, я всё равно рад этому трофею. И ещё больше буду радоваться, когда повстречаю камень, подходящий для Стихий. И последняя, непонятная штука.
        ЧАСТИЦА БОЖЕСТВА.

     Я с интересом смотрел на трепыхающееся, то ли пламя, то ли плотный дымок, голубым светом сияющий на моей ладони, и размышлял. Нисколько не удивлюсь, если эта фиговина, чьё описание отсутствует напрочь, окажется самым ценным предметом, из всего того, чем я обладаю на данный момент, а возможно и на всём Аваларе. В пользу версии об исключительности подобных раритетов, говорит, так же, отсутствие каких-либо знаний о них у Криавилса. Сильно сомневаюсь, что подобные трофеи часто встречаются на просторах этого мира, следовательно светить его, направо и налево, нежелательно. Правда, возникает небольшая проблемка - куда мне, в принципе, девать свои трофеи? Я с огорчением обвел взглядом зал, где ждали своего часа более двухсот останков шаманов и одного тролля. Чёрт... да тут и десятка моих рюкзаков не хватит. А в следующую секунду эта проблема исчезла.
        - "Артем." - зов тархана, в моей голове, прозвучал довольно неожиданно. Я резко обернулся, но химера появилась лишь спустя пару секунд, с удивлением осмотрела пустой зал, потом перевела взгляд на меня. - "Что здесь случилось? Ты ведь должен был давно догнать нас?"
        - "Не поверишь, Арзас, но не получилось вырваться." - неопределенно ответил я, - "А что ты здесь делаешь? Вроде уже давно в туннеле должны были быть."
        - "Мы тоже не смогли далеко уйти", - совсем по человечески вздохнул зверь, - "Гоблины, что находились вокруг храма, взбесились и ордой проникли внутрь. Нас заметили, едва мы ступили в первый коридор и уходить, с такой толпой на загривке, не было возможности. Пришлось принимать бой."

     Я только сейчас заметил состояние шкуры тархана. Прежнего лоска не наблюдалось, зато повреждений чешуек и порезов было, хоть отбавляй. И это не считая того, что часть хвоста, у него, отсутствовала напрочь. Запоздалое беспокойство всколыхнулось в душе, когда вспомнил, что лишь двое из них были боеспособны.
        - "Все целы?"
        - "Да нормально всё," - мысленно отмахнулся тархан и сразу пожаловался, - "Хотя, этот маг, какой-то ненормальный, трижды едва мне шкуру не спалил."
        - "Твоя шкура явно не от огня пострадала." - покачал я головой и указал на его раны, - "Опять в самую гущу влез, и это при том, что твоя защита пока слаба."
        - "А по другому никак не получалось," - возразил зверь, - "Я единственный ближник был."

     Я кивнул, в знак того, что аргумент принят, и только потом обратил внимание на уровень химеры. Черт, а ведь не слабо подрос, блохастый... Химера , сейчас, была одного уровня со мной, и я едва удержался, чтобы не залезть в его интерфейс и не начать раскидывать добытые очки умений. Сейчас не самое лучшее время этим заниматься. Лучше потом, когда выберемся из этого места, в более спокойной обстановке и не на скорую руку. Зато, с появлением тархана, могу собирать законные трофеи, разбросанные по всему залу. И первыми, в его инвентарь, отправилась оставшаяся от Халора добыча.

     Мы успели обобрать несколько останков гоблинов, когда со стороны входа раздался знакомый голос.
        - Артем! Арзас!

     Кричала Листа и, поскольку, мы находились за колонной и занимались, в этот момент, передачей трофеев тархану, крик повторился еще раз, но уже с нотками паники. Не дожидаясь третьего зова, я поспешил показаться на глаза Зеленушке. Она стояла у арки выхода, и не сразу заметила меня, так как смотрела в правую сторону, но когда уловила краем глаза черный силуэт химеры, развернулась в мою сторону. Лицо её, секундой ранее носившее печать горечи, озарилось искренней радостью, а ещё через мгновенье, гобла сорвалась с места и понеслась ко мне. Три десятка метров, она преодолела стрелой и с размаху впечаталась в мои раскрытые объятия.

     Листа не плакала. Она просто стояла, уткнувшись носом мне в грудь и крепко обняв меня за талию обрубками своих рук. А вот я, наоборот, почувствовал, как стало тяжелее дышать от кома в горле. Пришлось пару раз глубоко вздохнуть, чтобы быстрее отпустило, иначе совсем неудобно будет перед девчонкой. Так и стояли, с десяток секунд, молча, а потом в лестничной арке показались ещё два силуэта - дриады и мага огня.

     Я приветственно поднял руку и помахал им. Только сейчас, глядя на озирающуюся, по пути к нам, Сильвару, меня отпустило внутреннее напряжение, которое в послебоевой горячке и не ощущал. Струна, держащая меня в состоянии ожидания неприятностей, ослабла, и, неожиданно для себя, я тепло и искренне улыбнулся девушке. Дриада, привыкшая к более официальному общению, слегка запнулась, но быстро взяла себя в руки и подошла вплотную ко мне с Листой. Люциус, всё это время, тоже смотревший по сторонам, встал за спиной Сильвары и в глазах его стоял вопрос.
        - Спасибо тебе за поддержку здесь, и за то, что не бросил моих друзей наверху. - решил я проявить вежливость и, машинально, протянул магу руку, - Я Артём, кстати. Надеюсь, за отрубленные кисти зла не держишь.

     Люциус внимательно посмотрел мне в глаза и тоже протянул свою ладонь. Вот только, вопреки моим ожиданиям, он сжал не мою кисть, а предплечье, что было весьма непривычно.
        - Это мне стоит благодарить тебя, - впервые, за все время, подал голос маг, - Я Люциус Кассади, Магистр Огненной Стихии, как ты уже наверное заметил. И нет, я не держу зла, хотя, признаться, способ избавления от оков был неожиданным.

     Он на пару секунд замолк, потом не удержался и задал мучивший его вопрос:
        - Прошу прощения, Артём, но куда делась та тварь?
        - Это про которую именно ты спрашиваешь? - хмыкнул я. - Про Пожирателя Душ или про Хозяина Леса?

     Удивление на лицах моих спутников, ясно дало мне понять, что не о тролле интересуется маг. Всё же удивительно, насколько удачно с ним разминулись, особенно маг с Листой, ведь они уходили именно по тем ступеням, по которым тролль спустился вниз. Вместо долгих рассказов, я махнул в сторону бывшего алтаря Халора, что ныне лежал в виде мелкой щебёнки.
        - В общем, в Аваларе теперь на одного бога меньше, - сказал я и снова повернулся в сторону дриады. - Как себя чувствуешь? Выглядишь ты неважно.
        - Чувствую себя гораздо лучше, чем выгляжу, - ответила та, потом вздохнула и добавила. - Я так понимаю, что ты не будешь выговаривать мне, за то, что ослушалась твоего наказа и не стала дожидаться вас снаружи.
        - Ты наверное шутишь? - покачал головой я, - Сильвара, ты ведь понимаешь, что только благодаря тебе Листа осталась жива. И именно ты отвлекала на себя все атаки, пока мы не успели сориентироваться. Поэтому - нет, я не буду тебе выговаривать, даже наоборот, от всего сердца благодарю.
        - Я всё равно должна была спросить. - улыбнулась дриада, - Ведь мы, как ты говорил, команда.
        - Да, команда. И сейчас, всем командным составом, нужно собрать все трофеи и свалить отсюда. Возражения есть?

     Возражений, как и следовало ожидать, не было, даже со стороны мага. Сильвара и Люциус направились к останкам гоблинов, а я придержал Листу и повесил ей на шею амулет Жизни. Нет смысла описывать радость гоблы, когда ей стало понятно, что именно ей подарили, и первым же её заклинанием стало полное исцеление себя самой. Десяти секунд не прошло, а Листа уже сжимала-разжимала в кулак свои ладони и счастливо улыбалась.

     На сбор трофеев, у нас, ушло около четверти часа. Всё скидывалось в одну кучу которую я, как единственный, не имеющий виртуального кармана разумный, сортировал по нескольким разным кучкам. Золотые, серебряные и медные монеты сюда, всевозможные зелья туда, ювелирку сюда, ингредиенты туда, а всевозможная шаманская атрибутика и прочий, на мой взгляд, хлам - вообще в сторону. Хотя, справедливости ради, должен сказать, что и у шаманов встречались интересные и дорогие цацки, поэтому с десяток позиций решил таки прихватить с собой. А решал именно я, потому что в нашей команде именно я был лидером, а Люциус отказался от доли в трофеях, в знак благодарности за спасение, так сказать. Но гораздо большим знаком благодарности, с его стороны, было то, что именно он, совершенно случайно, наткнулся на мой рюкзак. Он, словно ненужная вещь, лежал у стены под лестницей, из-за которой дриада отстреливала поголовье шаманов. Уж не знаю, почему гоблины швырнули его туда, но я очень обрадовался ему, особенно учитывая тот факт, что мысленно успел с ним проститься.

     Не смотря на то, что опасности, как таковой, уже не ожидалось, всем нам хотелось побыстрее покинуть храм, поэтому детальную сортировку решил оставить на потом, тем более, что этажом выше тоже лежит огромное количество добычи. Единственным значимым моментом в сборе трофеев здесь, был лут с тролля. Появление друзей лишь на короткое время заставило забыть о нём, но стоило им разойтись по залу, внутренний хомяк моментально напомнил о почившем Хозяине Леса. И, естественно, я самолично желал посмотреть, что именно осталось после тролля, и пока товарищи только начали обирать гоблинов, я метнулся к одинокому облачку у стены. С еле слышным звоном оно лопнуло, едва мне стоило коснуться его и на камнях осталось лежать три предмета.
        ШКУРА ДРЕВНЕГО ТРОЛЛЯ. КЛАСС РАРИТЕТНЫЙ. СОПРОТИВЛЕНИЕ ФИЗИЧЕСКИМ АТАКАМ 50%. СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИЧЕСКИМ АТАКАМ 50%.

     Насколько мне известно, это один из ряда редких материалов, одежда из которых дает подобную защиту владельцу. Правда, шкура пипец какая тяжёлая, поэтому изделие получает класс тяжелой брони, что накладывает определенные ограничения на неё.
        КРОВЬ ДРЕВНЕГО ТРОЛЛЯ. АЛХИМИЧЕСКИЙ ИНГРЕДИЕНТ. КЛАСС УНИКАЛЬНЫЙ. ЗЕЛЬЕ, НА ЕГО ОСНОВЕ, УВЕЛИЧИВАЕТ РЕГЕНЕРАЦИЮ ЖИЗНИ НА 50%.

     Здесь тоже всё понятно. И думаю, когда решу сделать из него зелье, выберу регенерацию. Правда, для него нужно еще парочку редких компонентов отыскать, но это тоже решаемо. То же касалось и последнего трофея.
        СЕРДЦЕ ДРЕВНЕГО ТРОЛЛЯ. АЛХИМИЧЕСКИЙ ИНГРЕДИЕНТ. КЛАСС УНИКАЛЬНЫЙ. ЗЕЛЬЕ, НА ЕГО ОСНОВЕ, УВЕЛИЧИВАЕТ ОБЩИЙ БАР ЖИЗНИ НА 50%.

     Все отобранные трофеи, со свистом уместились в инвентаре  химеры, после чего мы, всей маленькой толпой, направились к выходу. Тархан, стремительной тенью метнулся вперед, исполняя роль передового разведчика, и, судя по тому, что он не вернулся обратно, опасности наверху не было. Зато, как оказалось, имелось нечто иное, что заставило меня замереть на верхних ступенях яруса.
        - Ни хрена себе, - произнес я, с удивлением оглядывая видимую часть открытого пространства и сам коридор, покрытые сплошным белым ковром, подобный концертному дыму, - Здесь сколько сотен гоблинов осталось лежать то?

 - Не знаю, но в какой то момент они заполонили собой всё, - ответила Листа и посмотрела на мага, - И если бы не Люциус, нас бы просто затоптали на месте. Знаешь, какая страшная вещь, Стена Огня, в этих коридорах?
        - Уже знаю. - хмыкнул я, оглядывая белый пушистый ковёр, - А еще я знаю, что сбор трофеев здесь - займет очень много времени. Поэтому, я предпочту идти дальше, не задерживаясь. Если, конечно, кому то из вас не захочется прибарахлиться.

     Как и предполагал, никому ничего подобного не захотелось и мы, утопая по колено в белой пелене, продолжили путь в сторону потайного туннеля. Пока шли, Сильвара расспрашивала о том, что произошло в алтарном зале. Я поведал ей про Халора, про внезапно нарисовавшегося тролля, про зрелищную битву титанов, и что, по сути, мне просто повезло добить оставшегося ослабленного противника. Я на самом деле так думал, ибо не появись на сцене Хозяин Леса, мне ничего не оставалось бы, кроме как сделать ноги. Но вышло, как вышло, и не смотря на откровенное безумство, с моей стороны, напасть на Халора, всё сложилось удачно, плюс неслабый профит выхватил. Но, всё же, нужно дать себе зарок, не лезть, без необходимости, на рожон.

     К стене, за которой начинался туннель, мы подошли через несколько минут. Коридоры были пусты, хотя наверху, как показала раскинутая мной воздушная сфера, всё еще было полно гоблинов. По всей видимости, большую часть из них тролль распугал своим появлением, но несколько сотен воинов начали преследовать его в Храме. Для Хозяина Леса, зеленомордые, противниками не являлись, и он, не обращая на них особого внимания, стремился к своей желанной цели - ко мне. А дальше, по всей видимости, обычное стечение обстоятельств, что друзья удачно разминулись с ним, но были замечены толпой гоблинов, которые резко переключились на нового противника. В общем, если мы хотели без шума и без пыли убраться отсюда, и нам осталось лишь пройти туннель.
        - Слушай, Сильвара, - повернулся я к дриаде, - А как ты, вообще, сюда попала? В смысле, как прошла здесь?
        - Дочери Леса могут видеть аурные следы. - ответила та, но видя, что я не до конца понял, пояснила, - Любое существо из плоти и крови, имеет свою ауру, и касаясь чего либо, даже через обувь и одежду, оставляет её следы. По ним я и нашла нужный камень. Причем, меньше, чем за десять секунд.

     Последнюю фразу, дриада произнесла с задорной улыбкой, подначивая меня, на что я - лишь ухмыльнулся, поддерживая её игру, и сделал приглашающий жест в сторону плиты.
        - Ну тогда, наверное, тебе и сейчас не составит труда открыть проход.

     Девушка нарочито тяжело вздохнула, дескать устала доказывать всем свою правоту, и совершила замысловатый круговой жест ладонью. В ту же секунду, глаза её приобрели фиолетовый оттенок, вместо зелёного, а зрачки стали шире. Сильвара постояла несколько секунд, осматривая стены, а потом шагнула вперёд и, с первой же попытки, безошибочно ткнула в нужный камень, утопив его.
        - А неплохое у тебя умение, должен сказать. - без тени шутки, прокомментировал я увиденное, глядя в глаза дриады. - Нет, серьёзно. Я, с той стороны, едва ладонь не стёр, пока наткнулся на нужный камень, а ты раз - и готово.
        - Ну, у тебя и своих полезных умений хватает. - отчего то смутилась девушка, - Так что не стоит жаловаться.
        - Полезных умений никогда не бывает много. - изрёк я, воздев палец к верху, и шагнул в туннель.

     Светляк Листоглазы парил над нашими головами и освещал наш путь на несколько метров вперёд. Памятуя о яме с кольями, я попросил спутников не высовываться вперёд и коснулся стены ладонью. Земля отозвалась моментально, и, просканировав коридор, мысленно отметил точное расположение ловушки. Когда приблизился к своей отметке, призвал Воздух и создал локальное давление на перекрытие, отчего замаскированные створки мгновенно рухнули вниз.
        - Я так понимаю, у вас есть идеи, как перебраться на ту сторону, раз уж сюда смогли перебраться. - выразил вслух свою мысль Люциус. - А то мне ничего в голову не приходит.
        - Как минимум, два варианта у нас есть, и для начала, попробуем простой.
        - Простой? Для начала? - с сомнением произнес маг, - Звучит ободряюще. Словно, если с первым не получится, можно и второй вариант попробовать.
        - Не совсем так. - засмеялся я, - И первый, и второй вариант жизнеспособны, просто во втором случае, неизвестно сколько маны потрачу, а она мне ещё понадобится.

     И указал пальцем в яму, на дне которой, прямо подо мной, лежал замеченный ранее покойник с котомкой. Так сложилось, что мы уходим не с погоней на хвосте, не говоря о том, что маны у меня теперь полный бар, так почему бы не вскрыть этот тайник. В этот момент, створки пришли в движение и начали закрываться. Я посмотрел на мага.
        - Тебя, с Листой, перенесёт Арзас, а мы с Сильварой сами переберёмся. Ты ведь не против, дружище? - задал я вопрос, вслух, тархану.
        - "Конечно против". - притворно возмутился зверь, - "Но ведь ты от меня не отстанешь".
        - Так и есть, не отстану. - усмехнулся я и потрепал его за холку.

     Изначально, я думал, что тархан за один раз перенесёт и мага и гоблу, но Арзас напомнил, что держаться за спину сможет только один наездник, и велик шанс того, что второй свалится, и хорошо, если не в ловушку. Поэтому, химере придётся трижды скакать через яму, словно большой блохе. Листа вызвалась первой, ловко запрыгнула на спину тархана и крепко ухватилась костяные отростки на его лопатках. Туннель не мог похвастать достаточной шириной, поэтому, чтобы не создавать столпотворение, мы, с дриадой, отправились на ту сторону, а магу посоветовали прижаться к стене.

     Тархан удалился на полтора десятка метров, дождался, когда я снова активирую ловушку, чтобы видеть, откуда и куда прыгать, и рванул вперед. Пара мгновений и вот, в красивом, длинном прыжке зверь летит над кольями, а еще через миг, он приземляется в трех метрах от края ловушки, и я позволил, наконец, себе выдохнуть. Признаться, поначалу, меня беспокоила высота потолка, в которой было около двух с половиной метров. Но тархан был далеко не глуп, и вместо набора высоты, сделал упор на бешеное ускорение перед прыжком. В результате, помимо того, что Люциуса едва не сдуло воздушной волной, Арзас с Листой, практически по прямой, пролетели над ямой. Мда... Прав был тархан, второй сидящий ни за что не удержался бы на спине.

     С Люциусом тоже не возникло проблем, не смотря на то, что маг был вдвое тяжелее Листы. Всего пару минут нам понадобилось, чтобы преодолеть ловушку, и меньше минуты, чтобы поднять из ямы останки покойника. Зато на ознакомление с трофеями ушло четверть часа, и я ни на секунду не пожалел, что не поленился вытаскивать их наверх.
        ИСЦЕЛЕНИЕ 1 ПОРЯДКА. Два свитка.
        ИСЦЕЛЕНИЕ 2 ПОРЯДКА. Два свитка.
        СОН 3 ПОРЯДКА. Один свиток.
        ЗАБВЕНИЕ 5 ПОРЯДКА. Один свиток.
        КАМЕННАЯ КОЖА 3 ПОРЯДКА. Один свиток.
        СЛЕПОТА 3 ПОРЯДКА. Один свиток.
        ХАРИЗМА 4 ПОРЯДКА. Один свиток.

     Это то, что касается свитков, большая часть которых была весьма специфичного характера. Но не они стали причиной хорошего настроения, а целый комплект одежды, которые заботливо приберёг для меня покойничек.
        ВЕЛИКОЛЕПНАЯ ЛЕГКАЯ КОЖАНАЯ БРОНЯ ЛЕГИОНЕРА ОРДЕНА. КЛАСС РЕДКИЙ. ЗАЩИТА 40/45. ПРОЧНОСТЬ 98/110. ОСОБЕННОСТЬ: РУНЫ ПРОЧНОСТИ 3 ПОРЯДКА.
        ВЕЛИКОЛЕПНЫЕ ЛЕГКИЕ КОЖАНЫЕ ШТАНЫ ЛЕГИОНЕРА ОРДЕНА. КЛАСС РЕДКИЙ. ЗАЩИТА 24/28. ПРОЧНОСТЬ 43/50. ОСОБЕННОСТЬ: РУНЫ ПРОЧНОСТИ 3 ПОРЯДКА.
        ВЕЛИКОЛЕПНЫЕ ЛЕГКИЕ КОЖАНЫЕ САПОГИ ЛЕГИОНЕРА ОРДЕНА. КЛАСС РЕДКИЙ. ЗАЩИТА 24/26. ПРОЧНОСТЬ 41/45. ОСОБЕННОСТЬ: РУНЫ ПРОЧНОСТИ 3 ПОРЯДКА.
        ВЕЛИКОЛЕПНЫЙ КОЖАНЫЙ РЕМЕНЬ ЛЕГИОНЕРА ОРДЕНА. КЛАСС УНИКАЛЬНЫЙ. ЗАЩИТА 13/15. ПРОЧНОСТЬ 26/30. ОСОБЕННОСТИ: РУНЫ ПРОЧНОСТИ 5 ПОРЯДКА; ЗАЧАРОВАНИЕ НА СТИХИЮ ВОЗДУХА ДЕЛАЕТ ВЛАДЕЛЬЦА БЫСТРЕЕ НА 10%.
        ВЕЛИКОЛЕПНЫЙ ЛЕГКИЙ КОЖАНЫЙ ШЛЕМ ЛЕГИОНЕРА ОРДЕНА. КЛАСС РЕДКИЙ. ЗАЩИТА 20/22. ПОРОЧНОСТЬ 36/40. ОСОБЕННОСТЬ: РУНЫ ПРОЧНОСТИ 3 ПОРЯДКА.

     Сложно сказать, насколько я был рад новой одежде. Новой - по сравнению с остатками той, что сейчас на мне. За две недели моего пребывания здесь, облачение покойного Торуса стало иметь настолько неприглядный вид, что я, сам себе, стал напоминать бомжеватого, то ли панка, то ли байкера. И я прекрасно понимал, что в любом населенном пункте Авалара, меня будут встречать по одежке, то есть плохо. Сейчас же эта проблема решена, как и проблема дополнительной защиты комиссарского тела.

     Помимо этого, с покойника, мне достались два кольца и амулет, вполне себе магического содержания.
        КОЛЬЦО МАНЫ. КЛАСС ОБЫЧНОЕ. МАНА +100 ЕДИНИЦ.
        КОЛЬЦО ЖИЗНИ. КЛАСС ОБЫЧНОЕ. ЖИЗНЬ +50 ЕДИНИЦ.
        АМУЛЕТ ХОДОКА. КЛАСС РЕДКИЙ. ПОЗВОЛЯЕТ ОБНАРУЖИТЬ ЛЮБЫХ ВРАЖДЕБНЫХ И НЕ ВРАЖДЕБНЫХ СУЩЕСТВ В РАДИУСЕ 25 МЕТРОВ.

     Кольцо жизни, в моих обстоятельствах, всё равно, что мертвому припарка, а вот остальные побрякушки будут весьма полезны мне, особенно кольцо маны. Кстати, это первая найденная мной вещь, дающая прибавку не в процентах, а в единицах, что для меня в самый раз. Касаемо же амулета, понятно, что он и рядом не стоит с теми же поисковыми сферой и лучом, которые я использовал, но пассивный и постоянный метод работы этого амулета, прощает ему его несовершенство. В общем, небольшая задержка того стоила. Кольцо на ману и амулет я нацепил на себя сразу, а вот шмотки решил переодеть на ночном привале, чтобы не смущать женскую часть нашей группы своей наготой. Благо, это будет скоро, так как до рассвета еще довольно далеко, а отдохнуть хочется всем.

     Через пять минут мы вышли из туннеля и протопали еще около получаса на север, прежде чем решили, что отошли достаточно отошли от Храма. А может и не достаточно, но всем нам уже было настолько плевать, что никто и не подумал возразить против ночлега, и уже через десять минут, под широкой кроной дуба, весело потрескивал костёр, облизывающий бока небольшого котелка. Все были голодны и ждать, пока тархан добудет что-нибудь к позднему ужину, никому не хотелось, поэтому Листа приготовила обычную кашу, сдобренную какими то травами и сушенным мясом, и заварила травяной чай.
        - Какие у вас вообще планы? - спросил маг, делая глоток горячего варева. Кстати, пил он, как пьют чай на Востоке - на вздохе, но без прихлюпа. Мне самому тоже нравится именно такой способ питья горячего напитка, потому как, во первых - вдыхаемый воздух с чаем остужает последний и меньше вероятность получить ожог полости рта. А во вторых, не знаю почему, но букет вкуса ощущается гораздо ярче, при условии, конечно, что чай неплохой.
        - План у нас пока только один, - немного подумав, ответил я, - Добраться до Турана и найти Листе хорошего наставника Жизни.

     О том, что планов гораздо больше, во всяком случае у меня, решил, на всякий случай не распространяться.
        - Наставника значит. - задумчиво произнес Люциус и посмотрел на меня, - У меня, конечно, другая направленность магии, но я знаком со многими коллегами в ковене магов Турана. Думаю, в моих силах посодействовать вам в этом вопросе. Сам я, планирую добраться до дома, поэтому завтра покину вас, но мне достаточно будет написать письмо Главе Ковена и он вас примет. Дальше, к сожалению, повлиять не в моих силах, да и не в моих правилах, если быть откровенным. Будущий маг, на мой взгляд, должен торить свой путь сам.
        - Я и сам так считаю, поэтому рекомендательного письма будет вполне достаточно. У нас ведь, основная проблема, принадлежность Листоглазы к гоблинам, которых сильно недолюбливают остальные расы.
        - На то, как тебе уже известно, имеются веские причины. - усмехнулся маг и повернулся к гобле, - Тебя, девочка, подобное конечно не касается, но в глазах моих коллег ты одна из тех, кого мы недавно уничтожали. Поэтому я сделаю так, чтобы тебя встретили и оценили твои возможности, хотя даже мне заметно, что они велики.
        - Мы будем очень благодарны вам за ходатайство.
        - Молодой человек, не будем больше о благодарностях, пустое. Этот небольшой жест не равноценен помощи мне в трудную минуту.
        - Но вы же понимаете, что помогая вам, я, в первую очередь, помогал и себе. Ведь именно вы потом прикрывали нас и увели Листу.
        - Конечно понимаю, я же не глупец. Вот только это ничего не меняет. В конце концов, мы стояли плечом к плечу, а подобное не имеет цены. Поэтому предлагаю больше не спорить на эту тему.
        - Как скажете. - сдался я, - Но тогда, если у вас будет нужда, можете и меня просить об услуге. Это будет по совести.
        - Принимаю ваше предложение. - с улыбкой ответил маг и сделал очередной глоток травяного чая.

     Больше эту тему мы не поднимали и беседовали на другие темы. Все трое интересовались подробностями того, что случилось в Храме, а я интересовался самим островом, городами и нынешними реалиями Костаса. Куда можно ходить, а куда нет, что можно делать, а чего не стоит совершать. В общем, собирал полезную, для себя информацию. К слову, когда, для наглядности, я достал карту Ордена, глаза Люциуса едва не вылезли из орбит. Прав был Криавилс, говоря, что лишь единицы, на всём Аваларе, владеют подобной вещью, и чтобы сразу снять все вопросы, пришлось пояснить Люциусу, что артефакт имеет личную привязку на меня. И продемонстрировал Знак Ордена на пальце. Магу осталось лишь вздохнуть и посетовать, что не пожалел бы любой суммы, дабы выкупить у меня карту, но теперь в этом нет никакого смысла.

     Чуть позже все стали готовиться ко сну, а я, как только с охоты вернулся тархан, забрал у него всю свою обновку и отошел за деревья. Перед своими спутниками я показался через четверть часа, чувствуя себя первым парнем на деревне. Нет, серьезно... Мне казалось, что мои предыдущие вещи удобные, но стоило мне облачиться в новый комплект, понял, насколько ошибался. Становилось ясно, что, не смотря на качество, старый шмот - всего лишь бюджетный вариант нынешнего одеяния. Прежние вещи, давно потерявшие и прочность и защитные свойства, я без сожаления оставил под деревом, не забыв, правда, сказать им спасибо за хорошую, но короткую службу.

     Листа, с Сильварой, с интересом оглядели меня и, не сговариваясь, подняли большие пальцы вверх, вызвав мою улыбку. А потом, глядя на неестественно тихую гоблу, я вспомнил кое о чем и, подозвав тархана, достал из его инвентаря посох Криавилса и протянул его девчонке.
        - Я не знал, как с ним поступить, и решил, что стоит отдать его тебе. - произнес я, глядя в округлившиеся глаза Листы, - Знаю, что ты никогда не забудешь гоблина, ставшего для тебя всем, но это его посох, и, уверен, частица его духа всегда будет пребывать в нем, поэтому я не решился его оставить там. В общем, храни его.

     Я отошел к своему спальнику, а Листа так и осталась сидеть, склонив голову над посохом. Прошло минут пять, а она продолжала сидеть в той же позе. Отблески догорающего костра не мог осветить её лицо полностью, но, по внезапно начавшим подрагивать плечам, стало понятно, что Листа плачет. И я с облегчением вздохнул.

     Смерть близкого существа всегда страшный удар, и самой природой, как говорила моя бабушка, заложен механизм, способный защитить душу от разрушения. Плачь и слезы. Я помнил, как умер отец Таира, и друг ни капли слёз не проронил ни на похоронах, ни на поминках, ни после сорока дней. Лишь когда, через пару месяцев, мы помогали его матери переехать к нему, отодвинули диван, за которой нашли завалявшуюся рубашку его отца. И только тогда его прорвало. Таир плакал навзрыд и со слезами, по настоящему прощаясь с отцом лишь сейчас. Каждая слеза растворяла горе, сковавшее его нутро и превращая его не в боль потери, но в светлую грусть об отце.

      Костер давно погас и спутники мои спали. Ночь не была безмолвной. То и дело, тишину нарушали уже привычные звуки стрекотанья и далёкого уханья, скрип деревьев и шорох в траве. Листа, в конце концов, успокоилась и уснула в объятиях дриады, но продолжала сжимать в руке посох деда. Тархан, удачно поохотившийся, лежал немного в стороне, уткнув морду в лапы, и лишь длинные уши его непроизвольно дергались, реагируя на ночные звуки. Кстати, я решил пока не трогать его очки умений, и заняться их распределением в Туране. Люциус тоже спал, и как оказалось, время от времени он похрапывает, но не зловеще, а слегка, словно стесняясь заявить о себе в полный голос. Все спали, кроме меня.

     Мой фонарь горел на минимальном радиусе освещения, а сам я исполнял свой еженощный ритуал жизнеописания Артёма Каримова в блокноте. Вот и наступила четырнадцатая ночь на Аваларе, а что происходит в реале - мне не ведомо. Вообще, я обратил внимание, что чем дальше, тем сложнее соотносить здешнее и тамошнее течение времени, и если, поначалу, было не сложно вычислить точное время в реале, то сейчас делать это становилось труднее. Но, не смотря на это, я буду продолжать, хотя бы приблизительно, указывать "курс" времени, потому что это важно для меня. Наконец, когда всё важное было записано, блокнот упрятан в рюкзак, а фонарь погашен, я откинулся на спальник и закрыл глаза. Сон, словно только и ждал этого момента, навалился на моё сознание, не давая мне поразмышлять о будущем. Единственное, что я успел, это тихо произнести:
        - Я выполнил своё обещание Криавилс. Твоя внучка осталась жива...

     А через трое суток, мы взошли на вершину холма, с которого, вдалеке, открывался вид на портовый город Туран.
        ГЛАВА 12.
        Глава 12.

     Славик впервые, за два года работы в РосВирте, оказался на этом этаже, что немудрено. Попасть на пятнадцатый этаж, не имея особой ключ-карты, было попросту невозможно, как впрочем и на четырнадцатый, и на тринадцатый этажи. Ни один из десятка пассажирских, и пяти грузовых лифтов просто не поднимется, без этой штуки, на эти ярусы, и по лестничным маршам тоже не попасть на три последних этажа здания корпорации. Особой тайны, что именно там находится не было, но это знание единственное, что было доступно простому работнику РосВирта.

     Весь тринадцатый этаж, а это более 6000 квадратных метров, занимали сервера и капсулы администраторов Авалара, лаборатории и технические помещения. На четырнадцатом этаже, кроме тех же технических помещений, находятся все искины игры, от Главного до самого незначительного, плюс те, которые будут включены в общую систему в будущем. И Славик, как айтишник, прекрасно представлял себе, какой объем работы был произведен, чтобы смонтировать, наладить и запустить всё это оборудование, не говоря уже о его стоимости, сравнимом с бюджетом иной, не сильно развитой страны. А вот пятнадцатый этаж, вернее его половину, занимали кабинеты высшего руководства РосВирта, их ближайшего окружения и сопутствующего персонала. По сути, даже уборщицы этого яруса, имеют более высокий уровень доступа, нежели сам Славик. Как, впрочем, и уборщицы двух нижних этажей. А ещё, как оказалось, в компании имеется свой садовник, и, скорее всего, не один.

     Славик стоял сейчас в конце широкого коридора, больше похожего на аллею с кафетериями, нежели на коридор солидной корпорации, который переходил в настоящий сквер под открытым воздухом, с небольшими деревьями, беседками и цветочными клумбами. Проём, который, по идее, должен был отгородить внутренние помещения от микро лесопарковой зоны, отсутствовал напрочь, и именно факт перехода напольного керамогранита в уличную брусчатку, рвал все архитектурные шаблоны, виденные парнем до этого. Понятно, что зимой проём закрывается стеклянной витриной, судя по направляющим канавкам в полу, а в летнюю жару включают воздушный заслон, но, всё равно, это смотрелось впечатляюще. Особенно сейчас, ночью, когда создается впечатление, что скверик, освещенный луной и фонарями, расположен на самом краю пропасти.
        - Вячеслав. - раздался за спиной голос Кирилла Сергеевича, - Вас ждут.

     Славик кивнул и, напоследок бросив взгляд на деревья, последовал за помощником Третьего в небольшое ответвление коридора, заканчивающееся двустворчатыми дверями, у которых стоял охранник.
        - Он со мной. - бросил Кирилл плотно сложенному мужчине и открыл дверь.

     Славик прошел следом и оказался в небольшом предбаннике, в котором находился еще один охранник. Будто на секретный государственный объект попал, мелькнула мысль у парня, но быстро её отогнал, вспомнив, насколько серьёзно обстоит дело. За следующей дверью открылся достаточно просторный зал, по периметру которого было установлено различное оборудование, а в центре стоял большой овальный стол, за которым сидели десять человек. И все они, одновременно, повернули голову в его сторону.

     Беглый осмотр присутствующих, дал понять, что лишь двое из них известны Славику: один из администраторов Авалара, что присутствовал вчера на экстренном совещании и, собственно, Третий - Николай Валентинович. Все остальные лица были ему совершенно не знакомы, не смотря на то, что за два года работы, внешне, помнил многих.
        - Я вас помню, молодой человек. - произнес Третий, глядя в глаза Славику, - Вижу, вы стали одним из тех, кто проникся серьёзностью ситуации и присоединился к нам. Кирилл коротко обрисовал случившееся, но нам хотелось бы услышать более подробную версию произошедшего. Нам - это группе, о которой я вчера упоминал. Данные с вами?
        - Да, Николай Валентинович, со мной. - ответил парень и передал накопитель Третьему.
        - Прекрасно. - произнес тот и подключил накопитель, потом передал Славику указку-манипулятор и указал огромный экран у двери, на котором высветилось подключенное устройство. - Мы внимательно слушаем.

     Парень еще не сталкивался с подобным девайсом, но пары пробных манипуляций было достаточно, чтобы понять принцип его работы и открыв первый файл с графиками и таблицами, начал свой доклад.
        - С самого моего вступления в смену сегодня, я мониторил работу и состояние Главного Искина. Это данные по нему, в период с 8:00 до 16:38 включительно. Как вы можете видеть, никаких изменений, относительно его состояния на утро, не произошло. Но это касается только индекса Воланда-Лейба и еще нескольких основных параметров Главного. После обеда, мне пришло в голову проверить данные по активности мнемонических кластеров Главного и протекающих в нём процессов. Информация по этим, как и по всем другим, параметрам, хранится в архиве в течении месяца, поэтому не сложно было проследить за всеми изменениями активности Главного Искина. - Славик открыл следующий файл, в котором имелось несколько скринов с диаграммами, - К сожалению, более ранних данных у нас нет, но я нашел данные первого полугода работы Искина, которые мой предшественник заботливо сохранил. И если сравнивать старые данные с данными месячной давности, то становится понятно, что коэффициент активности стал выше на 137%. И это при том, что, по документации, он не должен превышать 80%, даже при максимальной нагрузке.

     Славик, на последних словах, посмотрел на Третьего, и тот кивнул, соглашаясь, из чего парень сделал вывод, что не он один догадался откопать эти данные и сравнить их. В принципе логично, ведь не зря же созданная группа хлеб кушает. Но, даже если так, чтобы не терять линию доклада, Славик решил продолжить озвучить известные факты.
        - За последний месяц же, коэффициент активности возрос ещё на 36 пунктов, и составляет, на данный момент, 173% от периода первичного запуска. Анализ этих фактов, заставил меня задуматься и я решил проверить остальные искины на повышение мнемонической активности. Естественно, каждый отдельно, проверить нет никакой возможности, из-за их количества, но сводную общую таблицу динамики их работы вывести вполне реально. Что я и сделал. Мои подозрения подтвердились - средний коэффициент активности остальных искинов, также возрос и составил 116%, против 55% максимальных по документациям. Из всего этого, вполне можно заключить, что Авалар, как виртуальность в целом, и как дорогое оборудование в частности, давно превысила активность своего функционирования, что не может не сказаться на его работоспособности.
        - Так и есть, молодой человек. - подтвердил сказанное Славиком мужчина, сидящий по правую руку от Третьего, - Я о том, что все ваши выкладки верны и известны нам. Касаемо же работоспособности оборудования, то, к счастью, запас прочности в него заложен пятикратный, поэтому, в этом смысле, за него беспокоиться не стоит. Пока не стоит. Хотя, справедливости ради, из-за этого значительно выросло энергопотребление и быстро снижается ресурс самого оборудования. Продолжайте, пожалуйста.
        - Как я уже упоминал, все эти данные, я анализировал до 16:38, до тех пор, пока не сработал скрипт, сообщивший об изменениях, касаемых непосредственно Главного Искина. - Славик открыл следующий файл с диаграммами, - Как вы видите, индекс Воланда-Лейба подскочил на восемь пунктов и составил 0,72 единицы.  Я рассудил, что этот параметр, мог измениться столь сильно лишь под давлением определенных причин и факторов, и попросил знакомого, из другого отдела, соотнести момент роста данного коэффициента с событиями, происходящими на Аваларе, связанных только с Главным Искином.
        - И, полагаем, у вас ничего не вышло. - произнес молодой мужчина, сидящий напротив Третьего, - Вернее, вышло, но это оказалось очередным тупиком. Я прав?
        - Так и есть. - смутился немного Славик. И с чего он решил, что только ему пришла в голову эта гениальная мысль. - Количество событий, завязанных на Главного, даже в одну эту секунду, слишком велико, и вычислить возможный катализатор роста коэффициента не представляется возможным.
        - Эту версию группа отработала одной из первых вчера, - подтвердил сказанное Валентин Николаевич и откинулся на спинку кресла, - Но, как и вас... Простите, как к вам можно обращаться?
        - Вячеслав.
        - Так вот, Вячеслав, как и вас, она нас ни к чему не привела. Но, должен сказать, ваш коллега, когда отчитывался по ночной смене, не копал настолько глубоко. Он просто следил на данными и добросовестно фиксировал любые отклонения. Вы же приятно удивили своей инициативностью.
        - У Романа еще нет того опыта, что у меня, - попытался прикрыть своего товарища Славик, - Он работает относительно недавно, поэтому старается не проявлять излишнюю инициативность. На данном этапе работы, ему её заменяют добросовестность и внимательность, и этого, пока, с лихвой хватает. Должен добавить, что именно Роман, вчера, обратил внимание на диаграмму Воланда-Лейба.
        - Не переживайте за своего товарища. - усмехнулся Третий, - К нему никаких претензий нет, ведь он, как было сказано, прекрасно справляется с возложенными на него обязанностями. Вот только вы, в отличии от товарища, помимо своей работы, не боитесь копать в других направлениях, а подобное, лично я, в работниках очень ценю. Мы слушаем вас дальше, Вячеслав.
        - Как я говорил, - продолжил Славик, после короткой паузы, - Индекс Воланда-Лейба вырос до 0,72 единицы. Изменения коснулись, так же, и коэффициента мнемонической активности, как Главного, так всех остальных искинов. Они подскочили на 9% и 7%, составив 182% и 123% соответственно. В течении нескольких часов, после этого, никаких изменений, кроме скачков нагрузки, в искинах не происходило. Но, в 22:16, система, внезапно, разразилась множественными сигналами, уведомлявшими об очередном росте индекса Воланда-Лейба. Вот только, на этот раз, изменения коснулись всех, без исключения, искинов Авалара. У всех них, до единого, означенный индекс поднялся до 0,01 единицы, а индекс Главного подскочил на 11 пунктов и составляет сейчас 0,83 единицы.  Помимо этого, как оказалось,  система сигнализировала о полном разрушении 20% мнемонической памяти у искина, за номером 0000014. Никаких внешних факторов, могущих привести к подобному, не имелось абсолютно, поэтому о причинах не могу ничего сказать. О конкретных причинах, разумеется. Единственное, что у меня ещё получилось выяснить - разрушенный раздел означенного
искина отвечал за работу одного из божеств, некоего Халора. И, в принципе, у меня всё.
        - Кирилл коротко обрисовал мне случившееся, около получаса назад, но про выход из строя части искина, информации не было. - нахмурившись, произнес Валентин Николаевич.
        - На тот момент, я и сам ею не обладал, поэтому и не смог доложить об этом Кириллу Сергеевичу. Лишь потом, на скорую руку готовя отчёт, обратил внимание на странное системное сообщение, выбивающееся из общего фона.
        - Понятно... - задумчиво произнёс Третий и посмотрел на мужчину справа, - Дмитрий Матвеевич, насколько мне известно, разрушение раздела мнемонической памяти, не затрагивает работу других участков памяти искина.
        - Так и есть, - подтвердил тот, отрываясь от своего монитора, - Я проверил сейчас этот искин и, не считая разрушенного раздела, никаких изменений, в его работе, не замечено.
        - А от чего могло подобное произойти? Это никак не могло быть нагрузкой, потому что на каждый искин, у нас, стоит защита.
        - Нет, тут другая причина. - задумчиво ответил Дмитрий Матвеевич, - Не могу понять. Какой то конфликт директив и входных факторов, причем последние, каким то образом смогли обойти вшитые в исходный код установки, в следствии чего и произошла аннигиляция личности божества.
        - То есть, другими словами, кто то прикончил бога? - задал риторический вопрос Третий, - А кто, вообще, мог такое сделать? Данные есть?
        - Сложно сказать. - поморщился тот, - По сути, боги, в Аваларе, считаются бессмертными лишь условно. Они могут погибнуть, но, на данном этапе, только от рук более сильного божества, так как только им это посильно сделать, причем, по сценарию игры, благодаря вере своих почитателей, спустя какое то время, они вновь возрождаются в мире. Но в нашем случае, этого божества никогда более не будет в Аваларе, и как такое возможно, я не смогу ответить.
        - Ясно, позже еще эту тему обсудим. - сказал Третий и посмотрел на Славика. - Вячеслав, если вы освободились от своей смены, то можете присоединиться к нам. Если, конечно, остались силы и имеется на то желание.

     Больше четырнадцати часов, сегодня, Славик провел на рабочем месте. Работа, сама по себе, абсолютно не сложная, на самом деле, тем более, что даже постоянно пялиться в мониторы, нет никакой нужды, так как мониторинг можно настроить на автоматический режим. Но само постоянное и долгое нахождение в четырех стенах, хоть и условных, никак не способствовало повышенной работоспособности. По сути, с Ромкой, они договорились меняться  каждые 6-8 часов, но у того возникли какие то семейные обстоятельства и пришлось задержаться на своём посту до самой ночи. Ехать домой, через всю Москву, не было никакого желания, поэтому Славик думал воспользоваться корпоративным доступом к зоне отдыха, что на седьмом этаже здания корпорации. Но, не смотря на желание хорошенько отдохнуть, предложение Третьего внесло резкие коррективы в его планы. Утомление, которое, последние часы, все сильнее сказывалось и грозило перерасти в усталость, неожиданно растворилось, едва прозвучали слова Третьего. И то, что таких предложений, позволяющих быть совсем рядом с сенсацией, дважды не делают, Славик отчетливо понимал.
        - Я готов. - произнес парень, - Что от меня требуется?
        - То же, что и все мы - песочить огромные массивы информации, поступающие со всех отделов и искать в ней малейшие зацепки, могущие пролить свет на понимание ситуации. Так что, если вам больше нечего доложить, то присаживайтесь за стол и подключайтесь к мозговому штурму.

     Славик молча подошел к одному, из двух, свободных мест и сел в кресло. Перед ним, как и перед каждым из членов группы, в стол был вмонтированы наклонный дисплей и картридер, для идентификационной карты сотрудника РосВирта. Он достал из нагрудного кармана свою карту, вставил её в прорезь и, через несколько секунд, дисплей активировался, отобразив, по умолчанию, те же данные, что и на настенном дисплее. Одев на пальцы манипулятор и сделав несколько пробных жестов, Славик мысленно восхитился точности и отзывчивости его работы, после чего дал себе зарок приобрести такой же девайс.
        - Вячеслав, - прервал мысли о приятной покупке голос сидящего напротив молодого парня, лет тридцати, - Вы не подскажете, что это у вас за таблица?

     Славик посмотрел в сторону настенного экрана, куда указывал говоривший, и увидел знакомую таблицу, которую, за ненадобностью, забыл удалить из отчета.
        - Это одна из моих попыток найти причину сбоя Главного. Я пробовал зайти с иного бока и геолокализировать внимание Искина, но, к сожалению, попытка ничего не дала. В списке слишком большая география мест, чтобы пытаться найти этим способом зацепку и я счел эту идею несостоятельной.
        - Ну, в общем, абсолютно согласен с тем, что рыть в этом направлении малоперспективно, но меня заинтересовал другой момент. - парень развернулся к своим коллегам, - Удивительно, но никто из нас, за эти сутки, не догадался поискать в этой стороне.
        - Это лишь подтверждает верность того, что я предложил Вячеславу присоединиться к нам. - произнес Валентин Николаевич.
        - Как было сказано, толку от этого направления всё равно никакого нет. - подал голос лысеющий крупный мужчина, в старомодных очках.
        - Не в этом дело, Петр Алексеевич, - возразил ему Третий, - А в том, что Вячеслав догадался, хоть и безрезультатно, проверить то направление, о котором никто, из нас, даже не подумал.
        - Вячеслав, а как вы производили сортировку этих данных? - спросил, внезапно, долговязый мужчина в джемпере, сидящий по левую руку от Третьего.
        - Таблица динамическая, - ответил ему Славик, - Поэтому сортировку можно производить любого типа.
        - Тогда возникает странность. - задумчиво произнёс мужчина и вывел изображение на стену. - Я, конечно, не знаю точных процентов выделения мнемонической памяти на всю географию Авалара, но то, что более 70 процентов, от её общего объёма, всегда были невостребованными, мне известно наверняка. Сейчас же, задействован весь объем мнемонической памяти Главного Искина. И это, на мой взгляд, более, чем странно.
        - Больше 70 процентов, значит... - задумчиво произнёс Валентин Николаевич, - А ну-ка, выведите мне такую же таблицу недельной давности, чтобы сравнить данные.
        - К сожалению, это невозможно. - произнес парень, первым обративший внимание на таблицы, - Именно эти данные, как и ряд других, не архивируются в автоматическом режиме, и получить их можно лишь единовременно, на конкретный момент времени. Я ведь прав, Вячеслав?
        - Так и есть. - кивнул Славик, - Получить эти данные можно только вручную.
        - Понятно. - разочарованно произнёс Третий, выбил пальцами по столу дробь, потом посмотрел на долговязого слева, - Тогда, Тарас Семёныч, настройте сортировку геолокализации на убывание и проверим первую сотню позиций.
        - Но что нам это даст, если мы не знаем, с чем именно сравнивать данные? - спросил мужчина, сидящий справа от Славика.
        - Это, Аркадий Владимирович, даст нам знание основных географических мест, к которым приковано внимание Искина, которые, в дальнейшем, будем сравнивать с новыми данными. Считаю это дополнительным пунктом, позволяющим набрать статистику странностей по Главному.
        - К слову, о странностях, - подал голос Тарас Семёныч, - Обратите внимание на самую верхнюю строчку таблицы.
        - Остров Костас. - вслух, для всех, прочитал Петр Алексеевич, - И в чем странность? Просто одно из великого множества мест на Аваларе. Кстати, где это, вообще?
        - Не важно, где это, а важно то, что большая часть внимания Главного, должна быть сосредоточена на Миранге - единственном материке, где сейчас обитают игроки, а Миранга лишь на второй позиции. И, сдается мне, что, совершенно случайно, мы узнали географическое место, связанное с изменениями нашего Искина.
        - И что же вас, Тарас Семеныч, натолкнуло на эту мысль? Это не скепсис, просто хотелось бы аргументов.
        - Как я уже говорил, у Главного никогда не было задействовано больше 20-25 процентов мнемонической памяти, а сейчас используется весь её объем. Это вам первый аргумент. А теперь взгляните на цифру, показывающую объем выделенной памяти на этот остров.
        - 76 процентов. - произнес вслух Третий.
        - И это при том, что на целый материк, мнемонической памяти, выделено всего 13 процентов. Это вам второй аргумент. И, уверен, если начать разбираться, то найдутся ещё.
        - Уже нашлись. - подал голос, молчавший до этого, мужчина, легкая небритость которого не вязалась с со статусом корпорации. - Сам остров Костас.
        - Поясните, Павел Ильич.
        - Как вам известно, я, помимо прочего, курирую вопрос, так называемого явления виртуальности, как "зависание", и прошлой ночью нам поступил очередной звонок, где, по всем признакам, случился очередной подобный инцидент.
        - Подождите, - прервал говорившего Валентин Николаевич, - Вы, случаем, не о том парне говорите, отчет о котором предоставили несколько часов назад?
        - Именно о нем, Валентин Николаевич.
        - Но где, в этом происшествии, пусть даже уникальном, вы углядели связь с Главным?
        - Локация, которая фигурировала в отчете, именовалась как остров Костас.
        - Было бы неплохо и нас ввести в курс дела, а то мы мало что поняли. - озвучил за всех просьбу знакомый, по вчерашнему заседанию, администратор Авалара.
        - Думаю, будет лучше, если это сделает сам Павел Ильич, как человек, непосредственно связанный с этим вопросом. - ответил Валентин Николаевич.
        - Как я уже говорил, - после короткой паузы, продолжил свою речь мужчина, - Прошлой ночью нам поступила заявка на новичка в Аваларе, некоего Каримова Артема Алексеевича, 2000 года рождения. Симптоматика была схожа с обычным "зависанием", поэтому на место выехала стандартная оперативно-техническая бригада. Но приехав к клиенту, и проведя ряд анализов и наблюдений, техники пришли к выводу, что пользователь капсулы не завис. Более того, по результатам данных модуля, выходило, что загрузка созданного пользователем персонажа не прошла штатно, и вместо тридцати процентного ограничения болевого порога, Артем Каримов получил полный спектр чувствительности человеческого тела. И исходя из этих данных, техники диагностировали разрушение мозговой деятельности, то есть, в простонародье, мозг пользователя перегорел, не выдержав ста процентов полевого порога. Но оставались странности, объяснить которые бригада не могла, поэтому была вызвана профессиональная медгруппа, во главе с, известной нам, Елизаветой Викторовной. И их общими усилиями был вынесен вердикт - пользователь жив и здоров и находится в
виртуальности без возможности покинуть игру.
        - Но, насколько мне известно, это обычное зависание игрока. - воспользовавшись паузой, подал голос Петр Алексеевич.
        - В данном случае, это не зависание, а полная оцифровка сознания пользователя капсулы, а локация, в которой, по всем данным, пребывает оцифрованная копия Артема Каримова, и есть остров Костас. И чтобы исключить лишние пересуды, добавлю, что этой же версии придерживается и Ярослав Владимирович. - поставил точку в своем монологе Павел Ильич, и Славик, молча слушавший разговор за столом, мягко говоря, опешил, а его сознание сделало стойку пса, почуявшего добычу.

     За последние сутки, с небольшим, его мировоззрение поколебалось настолько сильно, что, казалось, уже нечему удивляться. И вот теперь, Славик узнает, что некто, по настоящему растворился в виртуальности, а не просто погрузился в игру. Не то, чтобы подобное было абсолютно невозможно, просто, как и в случае с самосознанием у машины, современному миру подобные технологии были пока недоступны.
        - А я позволю себе добавить еще один аргумент, в пользу версии Павла Ильича, - подал голос Дмитрий Матвеевич и кивнул в сторону настенного экрана, - Это данные по геолокализации разрушенного раздела упомянутого искина. Обратите внимание на верхнюю строчку.

     Вслух никто, из присутствующих, ничего произносить не стал, но Славик и сам умел складывать буквы в слова. Остров Костас. Получается, что уже два искина проявили интерес к этой локации, и это вряд ли является совпадением.
        - Поднимите мне все данные по этому самому Костасу. - распорядился Третий, - Всё, что есть, начиная от географического местоположения и заканчивая его программной кодировкой и группой, работавшей над этой локацией. И вообще, мне одному кажется знакомым это название?
        - Это та самая единственная локация, Валентин Николаевич, в которой, через несколько месяцев после запуска Авалара, произошел программный сбой, в следствии чего произошла рассинхронизация, её, от остального игрового мира. - подал голос помощник Третьего, скромно сидевший всё это время стороне. - Вы ещё лично, тогда, дали указание персоналу пометить её, как закрытую зону, когда не получилось вписать локацию обратно в игру.
        - А ведь точно. И как я мог забыть об этом случае.
        - А вот мы не совсем понимаем, о чём именно идет речь. - подал голос Петр Алексеевич. - Что с этим островом не так?
        - Кирилл, - Третий посмотрел на своего помощника, - Введи, пожалуйста, товарищей в курс дела. Твоя память, судя по всему, лучше будет помнить детали.
        - Деталей, там, действительно много, - произнес Кирилл Сергеевич, - И, для полной картины, придётся некоторую закрытую информацию. И если вы даёте своё разрешение...
        - Я его даю, Кирилл, тем более, что, вскоре, скорее всего, это будет не важно.
        - Суть в том, - после короткой паузы, начал свой рассказ помощник, - Что, около десяти лет назад, когда появились первые виртуальные игры, мы решили не упускать возможность и тоже создать нечто подобное. И наш продукт ничем не отличался бы от тех игр, что только-только стали появляться, если бы не знакомый профессор кибернетик нашего Генерального, который, узнав о задумке, предложил ему свое детище - искусственный интеллект. Искины, на тот момент, уже появились, но возможности их были ещё очень низки, поэтому, в виртуальностях, в то время, использовали обычную программную кодировку и скрипты, что ставило тогдашние игры лишь на ступень-другую выше обычных консольных продуктов. Но то, что предложили Генеральному, было нечто иным. Этот Искин, уже на тот момент, занимал площадь больше сотни квадратных метров, и потенциал его мог только сниться именитым производителям аналогичного продукта. Никто, до сих пор, не знает, каким именно образом, этот гений добился такого результата, но упускать подобный шанс Генеральный не стал. У профессора появилось финансирование, благодаря которому он смог довести своё
детище до совершенства, и Искин стал тем ядром, вокруг которого, стала строится наша виртуальность.

     Изначально, планировалась большая плоская карта, но возможности Искина были таковы, что родилась идея создать настоящий мир, каковым Авалар сейчас является, а это требовало совершенно иных ресурсов. Генеральный рискнул и продал свою долю в прежней компании и высвободившийся капитал полностью вложил в виртуальность. Восемь лет назад, виртуальные игры уже стали весьма популярными, и во многих, даже, начали использовать искины, и, чтобы не упускать момент, по всему миру, было нанято более пятисот, как команд, так и одиночек, игровых дизайнеров, каждый из которых создавал отдельный лоскуток мира. Имелся общий "знаменатель", технически  позволявший синхронизировать их все в виртуальность, и чтобы стимулировать скорость и качество работы, дополнительно были обещаны премиальные, всем командам без исключения. Нужно ли говорить, что игра обрела целостность меньше, чем за три года, и одной из первых локаций и стал остров Костас.

     Его, в числе немалого Туальского архипелага, обширной океанической территории и множества программно-игровых решений, создал один единственный геймдизайнер. Одиночки, как я уже упомянул, на нас тоже работали, но столь грандиозную часть работы могли совершить лишь крупные и опытные команды, и не за один-два года. Как мог один человек, меньше чем за год, с момента подачи заявки и до завершения работы, сотворить подобное, мы так и не узнали, но это сейчас не столь важно. Всё, что он создал, успешно прошло тесты и без проблем вписалось в создаваемый мир, и ему был предложен ещё один контракт, но дизайнер отказался, сославшись на сильную усталость от проделанной работы. Настаивать мы не стали, хотя и было жаль упускать такого мастера, поэтому перешли к теме оплаты его работы. И вот тут он нас сильно удивил.

     Вместе с премиальными, этому человеку причиталась довольно неплохая сумма, но он отказался от неё, попросив взамен совершенно иное - привилегию дать имя создаваемому миру. Естественно, решение подобных вопросов было не в моей компетенции, и я обратился к Валентину Николаевичу, но и он не взял на себя ответственность. Можно было, конечно, сразу ему отказать, насильно всучив заработанные деньги, но, как говорится, для политики только-только создаваемой компании, подобное было бы не по фэн-шую, поэтому решение, по этому вопросу, должен был принять сам Генеральный. И он его принял. Там имелось множество факторов, сыгравших свою роль в ответе Роберта Львовича, начиная от хорошего настроения, и заканчивая возможностью сэкономить лишнюю сотню тысяч долларов. Еще одним аргументом, в пользу положительного решения, стал тот факт, что окончательного варианта названия, у нас самих ещё не было, и чем привлекать отдел нейминга, лучше дать такую возможность человеку, вложившему себя в этот мир. Так родился Авалар.

     Кирилл Сергеевич сделал небольшую паузу и, извинившись, подошел к кулеру, стоявшему в углу.
        - А почему именно Авалар? - спросил молодой парень, воспользовавшись кратковременной тишиной. - Я так понял, что у этого человека была заготовка, раз этот вопрос быстро решился, так почему не какое-нибудь другое название, более благозвучнее, что ли.
        - Согласен, есть такой момент, - ответил ему помощник, выкинув стаканчик в урну, - Но, по легенде, это не мы придумали название.
        - В смысле?
        - Дело в том, что работа этого человека, при близком знакомстве, оказалась просто изумительной. Было продумано всё, от мелочей до истории всего региона, над которым он работал, и одним из аспектов его труда, являлся созданный с нуля язык, то ли древней расы, то ли просто жителей, не помню уже, этого самого острова. Как он пояснил, в этом языке имеется слово "валарис", что означает "творить", а Авалар, соответственно, означает "Сотворенный". И этот факт, кстати, тоже повлиял на положительное решение Генерального, ибо это не просто красивое название с воздуха, а имя, связанное с историей мира.
        - То есть, локация, какое время функционировала. - уточнил Петр Алексеевич.
        - И при том, прекрасно, на фоне большинства других, которые приходилось программно корректировать. - согласился Кирилл Сергеевич, - Вот только продлилось это недолго. Месяцев через семь, после официального запуска игры, когда популярность её перекрыла все аналогичные продукты того времени, локация Костаса самопроизвольно отгородилась от остального мира. Она осталась рабочей, насколько можно судить, но попасть туда можно лишь морским путем, и никак иначе. По началу, мы пытались своими силами исправить неполадки, благо специалисты имелись, но, как оказалось, сделать это, не причинив вред всему Авалару, невозможно. Каждая локация, в момент синхронизации с миром, грубо говоря, как бы укореняется и сливается с ним, привнося в него свои директивы и установки, чтобы стать с ним одним целым, и, в обычных условиях, любую локацию можно "изъять" обратно. В случае же с Костасом, сделать это было невозможно, по причине, не только глубокой программной интеграции с общим миром, но и из-за неожиданного влияния на весь Авалар.
        - И как, какой то там остров, мог влиять на весь мир? - удивился Петр Алексеевич, негласно взявший на себя роль скептика и критика в этом помещении.
        - Помните, я вам говорил про язык, который этот человек создал с нуля, специально для своей локации? По легенде нашего мира, как оказалось, весь Авалар слышал об этом острове, как о маленькой, но невероятной Империи, богатой сильными магами, непобедимыми воинами и превосходными мастерами-ремесленниками. В момент синхронизации с миром, эти, и многие другие директивы намертво интегрировались в общую систему, и удалить локацию, не причинив ущерба всему Авалару, не было никакой возможности. Само собой, стоило нам это понять, решили сразу же связаться с этим дизайнером, в надежде, что в его силах будет исправить ситуацию, но найти его мы смогли.
        - Как это? Он ведь должен был оставить какие то контакты. - подал голос Тарас Семёныч.
        - Само собой, разумеется. Вот только вся информация, которая у нас есть о нём, начиная от номера телефона и заканчивая паспортными и иными данными - абсолютно ложная, и такого человека, на территории нашей страны, никогда не существовало.
        - А куда служба безопасности смотрела? - вновь подал голос Петр Алексеевич.
        - К службе безопасности никаких претензий нет, - отрезал помощник Третьего, - Потому как они не федералы, и превентивно проверять каждого временного работника им не вменяется. Семьдесят процентов наших дизайнеров, вообще, были наняты за границей, и выявлять подноготную каждого из них, нет ни возможности, ни необходимости. Проверка наемных работников производилась стандартная, которой бывает вполне достаточно даже для госучреждений, и проверку эту, человек прошел без проблем. Как бы ни было, сейчас это уже не важно. Важно то, что напрашивается вопрос: не была ли заранее продумана ситуация с Костасом, этим человеком.
        - В свете последних событий, Кирилл, - подал внезапно голос Валентин Николаевич, - Этот вопрос, вполне уверенно звучит, как утверждение.
        - А если ещё вспомнить про системные уведомления Главного Искина, три года назад, про несанкционированный вход неизвестной сущности в виртуальность, и про внимание его к этому острову, становится вообще подозрительно. - добавил Тарас Семеныч.
        - Что именно вы имеете в виду? - повернулся к нему Третий.
        - Я не уверен, - после короткой паузы, ответил тот, - Но у меня складывается впечатление, что тот человек подготовил почву для проникновения в игру постороннего элемента и постарался исчезнуть. Понимаю, что звучит абсолютно бредово, но, если медгруппа имела смелость предположить, что молодой человек оцифровался в виртуальности, то почему бы и этой версии не иметь право на существование?
        - Тем более, что этот парень тоже находится на Костасе. - неожиданно, для себя, произнес вслух Славик.
        - Простите, Вячеслав, что? - переспросил Тарас Семеныч.
        - Эмм... - замялся Славик, оказавшись в центре внимания взрослых людей, но потом быстро взял себя в руки и высказал свою мысль. - Я говорю, слишком много совпадений, касающихся одной единственной локации, и вполне вероятно, что этот парень тоже причастен ко всей этой ситуации.
        - Ну это уже совсем ни в какие ворота не лезет. - возмутился Петр Алексеевич, - Вас послушать, так получается, что тот дизайнер, за несколько лет, знал о приходе в игру сущности, которую мы, за неимением других определений, прозвали богом, и по быстрому сделал ему парадный вход, в виде локации острова, куда, запланировано, попадает некий Артем Каримов, где он проходит полную оцифровку и вживается в роль аборигена. Я ничего не забыл. Ах да, тот дизайнер, имя которого мы так и не узнали, сделал всё, чтобы компания РосВирт не удалила остров Костас с лица Авалара, заранее зная, что мы захотим это сделать. Мне одному это слышится бредом?
        - Полностью согласен с вами  Петр Алексеевич, - улыбнулся Валентин Николаевич, - Но, тем не менее, я склонен внимательно присмотреться к этому бреду, потому как остальные наши версии, при всей их адекватности, никуда нас не привели. Я даже больше скажу: если бы Вячеслав случайно не принес, с отчетом, таблицу геолокализации, мы бы и сейчас топтались на одном месте, теперь же, у нас, есть четкое направление, которое нам по силам проверить.
        - Поддерживаю. - произнес Павел Ильич, - Осталось определиться с нашими последующими шагами.

 - А они будут следующими. - Третий откинулся в кресле и оглядел всех присутствующих, - Я считаю, для большей эффективности, необходимо действовать с двух фронтов. Одна группа, как и прежде, работает здесь, развивая новое направление и учитывая информацию, касающуюся только искинов, острова и Артёма Каримова. Вторая же группа, отправится на Костас и будет работать там, собирая информацию непосредственно на месте. Помимо этого, необходимо отыскать Артема Каримова, потому что, во-первых - это наша обязанность, а во-вторых - я склонен согласиться с Вячеславом, относительно того, что этот парень вполне может пролить свет на ситуацию.
        - А как именно планируется туда попасть, если даже администрации, в те края, путь заказан? - спросил Тарас Семеныч, - Уж не морским ли путем?
        - Им самым. - подтвердил Валентин Николаевич. - Как там назывался ближайший архипелаг?
        - Туальский.
        - Значит команда отправляется, сначала, на Туальский архипелаг, потом в порту фрахтует судно и пару дней, по пути на остров, любуется морскими видами.
        - Пару дней? - хмыкнул Аркадий Владимирович, - Сколько там, от этого архипелага до Костаса?
        - Почти 1300 километров. - глядя в монитор, ответил Павел Ильич.
        - А средняя скорость парусных судов, если мне не изменяет память, около десяти километров в час. Вот и получается, что морскими видами, посланной команде, придётся наслаждаться больше пяти суток. И это при условии попутного ветра.
        - Мне казалось, они быстрее двигаются.
        - Современные парусники безусловно быстрее, но на Аваларе таковых нет.
        - А отплыть и выйти из игры, на это время, нельзя? - поинтересовался молчавший до этого мужчина.
        - В нашей игре такой возможности не предусмотрено, для углубленности игрового процесса. - ответил ему Третий, - Когда игрок отправляется в неизвестную локацию не через портал, то, по нашей задумке, он должен преодолеть весь путь сам, после чего, на новом месте, привязаться к местному Столпу Возрождения. Так что, придется "вживую" плыть к этому острову, и никак иначе.
        - А на Костасе они будут действовать. Я про Столпы Возрождения. - спросил Петр Алексеевич.
        - Скорее всего нет. - покачал головой помощник Третьего, - Поэтому настоятельно не рекомендуется там помирать, чтобы не оказаться у последнего  места привязки. А для этого персонажи должны быть высокого уровня.
        - Какие персонажи, о чём вы? Пары администраторов игры хватит за глаза, ведь они бессмертны, вроде как.
        - Не в этом случае, Петр Алексеевич, - возразил ему Кирилл Сергеевич, - Учитывая тот факт, что ни на одну команду, и ни на один запрос, от системы, данная локация не отвечает, велик шанс того, что админы даже не смогут пересечь границ локации острова.
        - Почему это?
        - По причине того, что аватары администраторов, которых у нас ровно пять десятков, не что иное, как часть системы, прописанные в игре на уровне исходного кода, наряду со Столпами Возрождения, законами мироустройства и пантеоном богов. И именно по этой причине админы бессмертны и возможности их велики, в игровых пределах, разумеется. А поскольку они часть системы, от которой остров отгородился, вполне логично предположить, что админам туда путь закрыт.
        - И кто же тогда отправиться в эту, с позволения, командировку? Сами ведь рекомендовали сильных персонажей, и, полагаю, не мирных профессий. Следовательно, мой купец отпадает.
        - Вы правы, Петр Алексеевич, купцам там делать нечего. - перехватил речь Третий, - Но ведь не все, здесь присутствующие, являются купцами и ремесленниками. К тому же человек, что возглавит эту группу, у нас уже имеется. Руслан, помнится у тебя неплохой персонаж был.

     Взоры присутствующих обратились в сторону тихо сидящего админа, а Славик про себя заметил, что тот моложе, чем показалось изначально. Тем не менее, парень чувствовал себя в компании взрослых дядек, облеченных определенным статусом, весьма спокойно. С другой стороны, если они все не первый год знакомы друг с другом, то это вполне закономерно.
        - Маг стихии Воздуха, 104 уровень. - ответил на ожидающие взгляды Руслан и добавил, - Еще Влада можно включить в группу. Он хилер 93 уровня. Лишним точно не будет.
        - Ты, Влад... - Валентин Николаевич оглядел остальных, - И ещё, как минимум трое нужно. Озвучиваем своих персонажей.

     Как оказалось, не все из присутствующих играют в виртуальности, что автоматом исключало из группы троих человек. Ещё четверо - не подходили либо по классу персонажа, либо по уровню, и в итоге осталось четыре человека, вместе со Славиком, который играл за лучника 71 уровня.
        - Значит у нас есть шесть человек. - удовлетворенно произнёс Третий, - Тогда поступим так. После завершения совещания, означенная группа едет домой, приводит себя в порядок и ныряет в Авалар. Руслана, как наиболее опытного и знающего нюансы игры, назначаю старшим, и прошу, не смотрите на его возраст. Оставите ему свои игровые контакты и он назначит место, откуда вы направитесь на Туальский архипелаг, а дальше уже по обстоятельствам. Руслан, связь с группой будем держать через тебя, но, на всякий случай, переправишь нам данные спутников.
        - Так мне тоже идти с группой? - задал вопрос Славик.
        - Хочешь отказаться?
        - Да нет, конечно. Просто, как быть с наблюдением за искинами, там ведь понадобится сменщик, вместо меня.
        - На счет этого не беспокойся, с твоим начальством этот вопрос решим. Насколько я помню, из вашего отдела, поработать сверхурочно хотели четыре человека, пускай из них и выберет, кого-нибудь, в напарники твоему Роману. Ещё вопросы есть?
        - Вроде нет больше. - покачал головой Славик, не смотря на то, что сказать было что, но, решил свою проблему озвучить Руслану, как старшему группы.  Вместо этого он глянул на время в углу дисплея. Без малого полночь. То, что придется уставшим нырять в капсулу, его не беспокоило, потому как особенностью виртуальных игр, вкупе с капсулами последних лет, было то, что они лучше обычного сна снимали любое переутомление, было известно всем. Более того - людям, страдающим бессонницей, врачи частенько рекомендовали виртуальность, при условии финансовой возможности, конечно.
        - Тогда продолжим, и мне хотелось бы знать, - Третий посмотрел на Дмитрия Матвеевича, - Чем может грозить Авалару, факт отсутствия божества? Насколько оно популярно было в игре, и нет ли возможности, вместо этого Халора, ввести новое божество в местный пантеон? И кто конкретно, из богов, приложил руку к его смерти.
        - Да я бы не сказал, что он был популярным, тем не менее, свою паству он имел. Как все знают, в игре достаточно широкий пантеон, который разделен на старших и младших богов. Перечислять их нет никакого смысла, достаточно сказать, что старших покровителей, помимо высшего божества, всего семнадцать, и уровень их пляшет, если мне память не изменяет, от 350 до 490 уровня. Зато младших богов около двух сотен персон, и разброс уровней, среди них, гораздо более обширен - от 50 до 320. Это я к тому, что, если старшие занимают одну единственную нишу покровительства, то у младших богов она дублируются, минимум трижды, поэтому Авалару ничего не грозит, так как, рано или поздно, место Халора займет другое божество, сходное по сути. В принципе, младший пантеон вполне мог обойтись парой-тройкой десятков богов, и Авалар, от этого, не стал бы хуже.  Что же касается виновника его гибели... - Дмитрий Матвеевич развел руками, - Тут я ничего не могу сказать. Вернее, с уверенностью могу заявить, что никто из богов, судя по логам, не имеет отношения к его уничтожению, но и только. Могу лишь предположить, что виновником
этого, вполне может быть та сущность, что пребывает сейчас в Аваларе, и о которой нам ничего не известно.
        - А может быть такое, что к этому приложил руку игрок? - спросил один из неиграющих в виртуальности мужчин, на что послышались смешки от остальных присутствующих.
        - Илья Сергеевич, - ответил ему Дмитрий Матвеевич, - Право, если бы поступились своими принципами, в отношении виртуальности в целом, вы бы не задали подобный вопрос. Но, что бы вы понимали, поясню, хотя и придется, для этого зайти издалека. Мало кто знает, но у любого игрока, в Аваларе, есть возможность стать богом, и для этого имеется два пути. Первый - достичь 500 уровня, при котором происходит полное обнуление персонажа и открывается, как мы её прозвали, "Тропа Бога". Вполне реальный вариант, должен сказать, если бы не одно "НО" - за пять лет существования Авалара, лишь несколько игроков  преодолели планку 200 уровня, а основная масса едва перевалила за сотый уровень. А с учетом того, что каждый последующий уровень становится брать всё труднее, а на высоких уровнях сделать это и вовсе неимоверно тяжело, то лет через 15-20 в Аваларе может появиться новое божество. Думаю, теперь, вы сами сможете ответить на свой вопрос, мог ли игрок прикончить нашего почившего бога, даже если предположить, что кто то из них оказался на Костасе.
        - Как раз таки, один из игроков там и оказался. - хмыкнул Тарас Семеныч.
        - Я говорил про тех игроков, чей уровень поднялся выше сотни, а этот молодой человек, небось, с местными крысами еще воюет, чтобы набить пятый уровень, и это в лучшем случае. В худшем - он остается нулевкой и не может далеко отойти от ближайшего столпа возрождения, потому как локация эта, как я посмотрю, категории "B+", что прямо указывает на опасность даже высокоуровневым игрокам, что уж про новичка говорить.
        - А вот здесь, Дмитрий Матвеевич, я должен вас огорчить. - подал голос Павел Ильич, - И сообщить, что ни один из столпов возрождения, с момента запуска игры и до нынешнего момента, ни разу не активировался на этом острове.
        - И что это может означать? Не хотите ли вы сказать, что за две недели нахождения в игре, персонаж Каримова ни разу не умер? Да я скорее поверю в то, что система выдает неверные данные, либо в то, что игрок две недели сидит высоко на дереве и трескает его плоды, чтобы не помереть с голоду. Хотя, на самом деле, всё может быть гораздо проще: персонаж Каримова находится в безопасном месте, в городе или в поселке, и ведет тихую жизнь аборигена, не показывая носа за ограду.
        - И снова я вас огорчу. - покачал головой Павел Ильич, - По данным модуля, его персонаж высадился в отдаленной бухте, где нет ни одного поселения поблизости, а до ближайшего города более двух сотен километров, которые невозможно преодолеть беспрепятственно. Хотя, справедливости ради, по тем же данным модуля, герой Каримова, будучи рабом, был убит там же на пляже бухты, но, как и говорилось, ни один столп возрождения не активировался.
        - Это лишь подтверждает мою версию о неисправности системы.
        - Нет, Дмитрий Матвеевич, это лишь подтверждает, что мы ничего толком не знаем о ситуации с этим парнем. А система, что бы сейчас с ней не происходило, периферийные данные, даёт абсолютно точные.

     Возникла небольшая пауза за столом, которую прервал Илья Сергеевич.
        - А какой второй способ, Дмитрий Матвеевич?
        - Простите, что?
        - Я говорю, какой второй способ стать игроку богом? Первый вы пояснили, хотелось бы и о втором способе узнать.
        - Ах вы об этом... - протянул Дмитрий Матвеевич и посмотрел на спрашивающего, - Второй способ очень быстрый, по сравнению с первым, но... ещё более нереальный. Чтобы стать богом, достаточно, в прямой схватке, убить бога, причем любого, и получить из него Частицу Божества, поглотив которую, перед игроком встанет выбор - либо продолжить играть за игрока, и потерять эту частицу навсегда, либо встать на Тропу Бога. Думаю, почти все здесь понимают, насколько это "выполнимая" задача, поэтому даже смысла об этом говорить нет.

     "Это уж точно", подумал Славик, мысленно соглашаясь с Дмитрий Матвеевичем. Нет, он сам лично, конечно, с богами не встречался, но три года игры давали вполне четкое представление об их силе в Аваларе. Поэтому, видимо, информация о том, что самому можно стать частью пантеона, не вызвала у него особого ажиотажа. И даже когда упомянули "слабых" богов 50 уровня, парень едва не хмыкнул. Что то ему подсказывало, что даже для тех нескольких игроков, что перешагнули двухсотый уровень, они вряд ли окажутся по зубам, по той же причине, по которой сильный бойцовый пёс не сможет одолеть слабого мамонта. Абсолютно разные весовые категории. За этими мыслями, Славик машинально  перебирал на своём дисплее всю доступную информацию по Костасу, чтобы скинуть её на накопитель и позже изучить. Скорее всего, его будущие спутники уже ознакомлены с ней, но быть малоинформированным членом группы дюже не хотелось. В первую очередь его интересовала подробная карта этого острова, но и данные по экономике, геополитике, расовой структуре и политическому режиму, тоже вполне могут быть полезны. Славик прыгал по папкам, бегло
осматривая содержимое, пока не наткнулся на файл с грифом "Ракитин Антон Сергеевич". Что в этом массиве делала папка с неким Антоном, стало понятно, когда он её открыл. Можно было сразу сообразить, что это данные по дизайнеру, который создавал обсуждаемую локацию, и хотя эта информация не особо нужна была Славику, он всё равно, из интереса, решил поверхностно ознакомиться с ней. И первое, за что зацепился его взгляд, была фотография этого Ракитина Антона.
        - ... группа отправляется на Авалар, а остальным сбор завтра, после обеда. - вырвал Славика из прострации, голос Валентина Николаевича. - Возможно, к тому времени у нас появятся новая информация. Кирилл, ты пока не уходи, нужно еще один вопрос решить.

     Народ неспешно начал подниматься, попутно деактивируя свои рабочие места, прощаться с начальством и, разбившись на "кружки по интересам", двигаться в сторону выхода. Славик тоже отключил свой монитор, вынул накопитель и уже было двинулся к двери, как его остановил голос Третьего.
        - Вячеслав, одну минутку.

     Парень развернулся, ожидая какого-нибудь ценного указания, но услышал совершенно иное.
        - Я давно работаю с людьми, Вячеслав, поэтому заметил, что вопрос, у тебя, все таки имеется, но, по какой то причине, вслух озвучить его не захотел. Поэтому спрашиваю сейчас - что именно тебя беспокоит?
        - Дело в моей капсуле. - немного помявшись, ответил Славик. - Она, у меня, устаревшей модели и, в последнее время, у неё стали появляться сбои в работе программного обеспечения, что может негативно отразиться на всей нашей миссии.
        - Какого рода сбои? - нахмурился Третий.
        - Она может принудительно выкинуть меня из виртуальности. И если, даже, в обычной ситуации, подобное неприятно, то в рамках нашего задания и вовсе может принять критический оборот.
        - И если ты понимаешь возможные критические последствия, то почему не озвучил свою проблему? А если бы я не попросил тебя задержаться, чтобы прояснить ситуацию?
        - С этой проблемой я решил обратиться к Руслану, как старшему группы и, по совместительству, администратору Авалара. Мне показалось некорректным, обращаться к вам с этим вопросом, если есть другая возможность.
        - В чем то ты прав, но ведь, в любом случае, Руслан позвонит мне, и точно так же перекинет этот вопрос на меня.
        - Возможно и так, Валентин Николаевич, но зато субординация, с моей стороны, будет соблюдена.
        - Слышишь, Кирилл, - хмыкнул Третий и повернулся к помощнику, - Не всё еще потеряно, раз молодежь помнит о субординации. Касаемо же капсулы, - он снова развернулся к Славику, - Кирилл позвонит Руслану и тебе подготовят здесь точку входа. Все удобства имеются, так что сможешь привести себя в порядок. Еще какие-нибудь вопросы имеются?
        - Никаких, Валентин Николаевич.
        - Тогда иди к Руслану, Кирилл ему позвонит.
        - Спасибо. И досвидание.

     Прикрыв за собой дверь, Славик быстрым шагом отправился в сторону лифта, где его будет ждать Руслан. Вопрос с капсулой решился, что не могло не радовать, но оставался открытым  вопрос по дизайнеру локации Костаса. До сих пор, Славик не отошел от замешательства, когда узнал человека на фото, и это был никакой не Ракитин Антон. Это был его сосед по подъезду, Максим Кулагин, с которым не раз отмечали пятницу и который сильно выручил его однажды. Именно последние два фактора не дали Славику сообщить об этой информации Третьему, потому что никто, без веских на то оснований, не будет прикрываться вымышленным именем и фальшивыми данными. И чтобы, ненароком, не подставить своего, не друга, но взрослого товарища, Славик решил сам с ним поговорить. Но это будет позже, а сейчас в Авалар.
        ГЛАВА 13. ЭПИЛОГ.
        Глава 13.

     Возвышенность, на которой мы стояли, давала возможность узреть всё, благо погода была ясной, а само солнце стояло в зените. Всю видимую часть далёкого простора занимал океан, практически сливающийся с небосводом у самого горизонта, а в километрах пяти, от нашего холма, расположилась огромная бухта, края которой скрывались за складками местности. Собственно, то, что это именно бухта, я знал по карте Ордена, когда знакомился с пунктом нашего назначения. Протяженность её, судя по масштабу, составляла около двух десятков километров, четверть которой занимал город Туран. С нашего места были хорошо видны несколько дорог, ведущих к нему, и небольшой хуторок, домов на двадцать, стоящий стороне от нас, посреди колосящихся полей.

     Не смотря на достаточную близость поселения, куда я так стремился, было решено сделать небольшой привал, перекусить и обсудить наши дальнейшие шаги. Было непривычно находиться на открытом пространстве, к тому же и солнце хорошенько припекало, и мы спустились немного вниз, под тень одиноко растущего дерева. Уже через пол часа закипела вода в небольшом котелке, куда Листа, строго отмеряя интервалы, закидывала щепотки трав будущего настоя.
        - "Артем," - прервал мои размышления голос лежащего рядом тархана, - "А мне обязательно идти с вами туда?"
        - "В Туран?" - уточнил я и получил согласный кивок, - "А что не так?"
        - "Я столько десятилетий прожил в лесах, что отвык находиться  среди большого скопления разумных. И если ты не против, то я предпочел бы дождаться вас в стороне от города."

     Я, было, открыл рот, чтобы ответить ему, но вдруг понял, что никто из моих спутников не знает о моем желании попасть на другой материк. С другой стороны, не факт, что я вот так, сходу, найду попутное судно на Мирангу, тем более, в первую очередь необходимо обустроить Листу, и лишь потом думать о путешествии через океан. Думаю, что на пару-тройку дней, как минимум, в этом городе придется задержаться. Но сначала...
        - Друзья, думаю, самое время поделиться своими планами с вами. - немного подумав, произнес я вслух, - Вам, конечно, известно, что я чужак в этом мире, но только Листа знает, что, по воле обстоятельств, я не могу попасть обратно домой. Поэтому, мне необходимо попасть на Мирангу, где я смогу найти своих сородичей, и через них подать весточку своим родным. Листа, если всё сложится удачно и найдется подходящий наставник, останется на своей родной земле. Арзаса спрашивать нет никакого смысла, он последует за мной. А вот ты, Сильвара - захочешь ли ты покинуть родные леса и пересечь с нами океан, чтобы увидеть другие земли?
        - Неожиданная перспектива. - задумчиво, после короткой паузы, произнесла дриада, - И, честно говоря, я пока даже не знаю, что тебе ответить.
        - Вряд ли мы покончим с делами, в городе, раньше, чем за пару дней, поэтому время подумать у тебя еще есть. Сразу скажу, что не буду в обиде, если решишь остаться на родном острове. Ты и так сделала для нас больше, чем я рассчитывал, поэтому не мне тебя ограничивать в выборе. Но, так же скажу, что буду рад твоему присутствию и поддержке.
        - А моему присутствию и поддержке ты разве рад не будешь? - негромко спросила, доселе молчавшая Листа. Всё же хорошо, что прощальный подарок Криавилса дошел и до неё, благодаря чему мелкая стала нормально разговаривать, но по привычке, иногда, ждал от неё прежнего косноязычия.
        - Листа, - тщательно подбирая слова, чтобы не обидеть гоблу, начал я, - Ты прекрасно знаешь, что мы всегда будем рады твоему присутствию и поддержке, но у твоего деда была мечта - чтобы ты стала настоящим целителем. А стать им возможно лишь с помощью хорошего наставника. Уверен, что тебе будет трудно по началу без близких разумных, не говоря об отрицательном отношении к твоей расе, но я знаю, что ты справишься. И Криавилс это знал.
        - Но почему нельзя отправиться с вами на Мирангу и там найти мне хорошего наставника?
        - На то есть две причины, Листа. Первая - Миранга далеко, а путь через океан непредсказуем. А вторая причина - то, что ты гоблин, хоть и на половину всего лишь. Здесь, на Костасе, твою расу хоть и недолюбливают, но целенаправленно не истребляют. Тут твои сородичи не только лесные дикари, но и жители городов и деревень. Знаю, что они, в большинстве своем, практически рабы, но Криавилс рассказывал мне о гоблинах, которые смогли заставить окружающих относиться к ним по другому и стали уважаемыми ремесленниками, торговцы, хорошими травниками и успешными лавочниками. И если они смогли изменить отношение к себе, то тебе и подавно это по силам, я в этом уверен. Но на Миранге у тебя нет никаких шансов. Стоит нам сойти с корабля и путь наш будет усеян трупами: либо тех, кто плохо держит язык за зубами, либо тех, кто лично захочет избавить Авалар от еще одного гоблина. И не возможные покойники меня пугают, а то, что, в какой то момент, меня не окажется рядом. Есть еще и третья причина, и состоит она в том, что рано или поздно я покину Авалар, если до этого доживу конечно, и ты останешься одна, среди очень
недружелюбных разумных Миранги, среди которых вполне могут быть и мои сородичи - иные. И именно по этим причинам тебе лучше остаться на Костасе, а не потому, что я желаю отделаться от тебя. Хочу, чтобы ты это понимала и не таила на меня обиду, Листа.
        - Да понимаю я это. - тихо произнесла гобла, опустив глаза вниз. - Просто боюсь снова остаться одна. Как представлю, что никого близкого в мире больше нет, внутри сразу появляется нестерпимая пустота, грозящая разорвать сердце в клочья. Деда больше нет, я приняла это, но я надеялась, что хотя бы ты меня не покинешь.

     Я не знал, что ответить Листе. Сказать, что всё у неё будет хорошо, прозвучит так, словно я пытаюсь от неё отмахнуться, и не имеет значения, что ради неё я едва не сложил голову в Храме Луны. Плюнуть на последствия и забрать девчонку с собой на Мирангу я тоже не мог по озвученным причинам. И в тоже время, я прекрасно понимал переживаемый страх грядущего одиночества гоблы.
        - Листа, - вздохнул я, - В первую очередь ты должна осознать тот факт, что я не бросаю тебя. Уверен, большая часть твоих страхов происходит именно от неверной трактовки моих действий, и стоит понять это, как тебе сразу станет легче. Во вторых, с чего ты взяла, что я навсегда покину Авалар? Мне просто необходимо решить проблему, после чего я вернусь обратно. Мне самому хочется изучить этот мир, познать его, потому что дома я лишен этой возможности. И даю тебе слово, когда увижу, что ты готова, я заберу тебя с собой. Поверь мне.
        - Верю. - буркнула Листа, - И деду я тоже верила, когда он говорил, что никогда меня не бросит.

     Ну и что прикажете делать? Свои доводы я уже исчерпал, а других аргументов, чтобы девчонка не впала в депрессию, придумать не получалось. И если ситуация не разрешится, на Мирангу придется отплывать с камнем на сердце.
        - Прости меня, Артем. - после короткого молчания, подала внезапно голос гобла, - Из боязни остаться одной, я думаю лишь о себе, а это не правильно.

     Я, мысленно, с облегчением вздохнул. Ну слава всем святым, мозги её заработали в верном направлении. Остается надеяться, что это не временное просветление, и боязнь остаться одной снова не возьмет вверх.
        - Я понимаю твой страх, Листа, - произнес я, глядя ей в глаза, - Но ты должна осознать тот факт, что ты не одинока, пока есть я, Арзас или Сильвара. И не имеет значения, находимся ли мы в рядом или на другом континенте, потому что мы уже в твоем сердце. Кроме того, здесь у тебя появятся новые знакомые, как хорошие, так и не очень. Кто то из тех, что не очень, вполне может стать твоим недоброжелателем, а среди хороших, я уверен, найдутся те, кого вполне можно назвать другом. Мы все разумные, и стремимся к общению с другими разумными именно для того, чтобы страх одиночества не сковывал наше сердце. Но если ты хочешь чувствовать себя одинокой, ты будешь таковой и с нами рядом. Понимаешь?

     Листа какое то время молчала, а потом, по видимому, переварив сказанное мной, так же молча кивнула мне.
        - "Что же касается твоего нежелания идти в Туран," - продолжил я, мысленно обращаясь уже к тархану, - "То я не против. Как уже говорил, со всеми делами быстро не управимся, поэтому пару дней у тебя есть. Вот только где тебя искать, в случае чего?"
        - "На этот случай есть пара вариантов," - поспешил успокоить меня тархан, - "Либо я буду, в определенное время и хоть три раза в сутки, ждать вас в условленном месте недалеко от города, либо просто увеличь дальность нашей ментальной связи, чтобы не бегать туда-сюда."

     И вот тут мне пришлось задуматься. Всю дорогу, от Храма Луны до Турана, я изучал вкладку умений химеры и мысленно прикидывал его возможные пути его развития. В активе Арзаса имелось всего пять очков таланта и брать всё, что покажется полезным, мне казалось верхом неосмотрительности. Вернее, было пять очков, так как одно из них я вложил в перк ПЕРЕРОЖДЕНИЕ, и душа моя теперь была спокойна за товарища. Оставшиеся же четыре пункта требовали вдумчивого выбора, с которым, до сих пор, я так и не смог до конца определиться. Кое-какие варианты конечно были, но теперь, судя по всему к ним добавился ещё один перк, который, к слову, до этого момента не был даже в категории второстепенных. Теперь же получается, что возможность связываться с тарханом уменьшает лишнюю возможность усилить самого Арзаса. С другой стороны, отпадает надобность терять время на пешую прогулку за городскую стену, чтобы оповестить химеру о скором отбытии, да и в долгосрочной перспективе связь с членом отряда сложно переоценить. На данный момент мы можем общаться на расстоянии в полсотни метров, а дальше ментальный сигнал резко
притухает, и уже на пятидесяти пяти, "в эфире", я остаюсь один. Маловато, если честно, потому как стоит тархану убежать вперёд, на разведку местности или еще куда, мне остается лишь гадать о ситуации. А означенный перк дает возможность общаться на расстоянии... а сейчас как раз и уточним, на каком именно расстоянии.

     Я попросил тархана подойти поближе и, возложив ему на голову ладонь, вызвал интерфейс. Окружающее пространство привычно померкло, развернув перед глазами "титульную" вкладку тархана с его характеристиками и улыбнулся.
        ТАРХАН. ХИМЕРА ОРДЕНА. ИМЯ АРЗАС. УРОВЕНЬ 66. ОСОБЕННОСТИ: СОПРОТИВЛЕНИЕ ФИЗИЧЕСКОМУ УРОНУ 45%.
        ЗДОРОВЬЕ 370.
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 24203.
        ЯРОСТЬ 76.

     И здоровье и ярость Арзаса выросли на 120 и 24 пункта соответственно, а вот стамина - особый повод для тихой гордости. За трое суток, что мы шли в Туран, мне удалось скормить тархану еще 56 сульхатовых сердец, результат чего и вылился в эту сумасшедшую цифру. Доподлинно мне конечно не известно, но вряд ли еще кто, кроме местных богов может похвастать уроном в 2420 единиц на 66 уровне. А у меня ведь еще этих сердец 34 штуки имеется. Правда, с каждым разом их всё труднее и труднее скармливать этому привереде, не смотря на то, что тот сам доволен нынешней мощью. За последние три дня мы не встретили ни одного существа, на которого бы тархан потратил больше одного удара, что с одной стороны хорошо, а с другой не очень, ибо ни что так не расслабляет, как собственное всесилие. Именно этот факт я постоянно и втолковываю Арзасу, мол имеются противники посерьёзнее кабанов-переростков и волчьих стай.

     Кроме урона, приятным бонусом добавились дополнительное увеличение инвентаря химеры, который вырос до 6050 ячеек, и совершенно неприличное время стремительной езды - без малого два часа безумной, по местным меркам конечно, скорости. Ладно, это всё лирика, а сейчас глянем интересующую меня информацию. Мысленно перелистнул интерфейс тархана на вкладку умений и в зоне Пути Стойкости нашел нужный перк.
        МЕНТАЛЬНАЯ СВЯЗЬ. ПАССИВНОЕ УМЕНИЕ. УВЕЛИЧИВАЕТ БАЗОВЫЙ РАДИУС МЕНТАЛЬНОЙ СВЯЗИ. УЛУЧШЕНИЙ 0/2. СЛЕДУЮЩЕЕ УЛУЧШЕНИЕ 1000 МЕТРОВ.

     Мда... Честно говоря, хотелось бы большего расстояния, потому что, во-первых, ближе пары километров от городских стен нет ни одного серьёзного дерева, за которым бы Арзас мог спрятаться, в ожидании сеанса связи, и не привлекать к себе внимания, а во-вторых - неизвестно на каком расстоянии буду находиться и я сам от городской стены. Вот и получается, что больше всего меня устроило бы три километра дальности связи. Там конечно имеется второе улучшение перка, но тратить дополнительное очко таланта, на это, мне не хотелось. Может просто забить и потащить тархана с собой в Туран? Всё равно ведь к кораблю, когда его найдем, ему придется через город проходить. Ладно, этот момент еще обдумаю, а сейчас, если уж настроился, раскидаю ему очки талантов. И начну, пожалуй, с того, что и раньше стояло у меня на первом месте.
        СОПРОТИВЛЕНИЕ ФИЗИЧЕСКОМУ УРОНУ И УРОНУ ОТ ОБЫЧНОГО ОРУЖИЯ 60%. СЛЕДУЮЩЕЕ УЛУЧШЕНИЕ 75%. ДОСТУПНО НА 70 УРОВНЕ.

     Совсем другое дело. А если по-быстрому получится накидать еще четыре уровня, то можно поднять физрезист еще на 15%. Осталось всего три очка и куда их вложить я совершенно не представлял, вернее, не мог выбрать из обилия перков. Единственное, что точно знал, никаких атакующих умений брать не собирался, так как с лихвой хватало и нынешнего урона химеры. Немного подумав, и снова припомнив беспомощность тархана во время атаки шаманов, я нашел взглядом нужный перк и активировал его развитие.
        СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИИ РАЗУМА. УМЕНЬШАЕТ ПОСТОРОННЕЕ МЕНТАЛЬНОЕ ВОЗДЕЙСТВИЕ НА 20%. СЛЕДУЮЩЕЕ УЛУЧШЕНИЕ 40%.

     То, что мне будет доступно улучшение, было вполне ожидаемо, вот только делать это пока не буду. Я в очередной раз осознал нехватку очков таланта и, скрепя сердцем, но, с пониманием важности, вложил предпоследнее очко в попавшийся мне вчера на глаза перк.

 ШИРОКИЙ ШАГ. КАЖДЫЕ ПЯТЬ УРОВНЕЙ ХИМЕРА ПОЛУЧАЕТ ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ОЧКО ТАЛАНТОВ.

     К сожалению, я не успел своевременно вложиться в этот перк, когда несколько дней назад, у Древа, впервые увидел его. В тот момент, тархан был 42 уровня, а перк был доступен лишь с пятидесятого. А после, блохастый слишком резво подрос, перескочив нужную планку аж на шестнадцать уровней, и потеряв, при этом, три возможных очка талантов. Печаль, конечно, но лучше поздно, чем никогда. А вот как поступить с последним оставшимся очком, я не знал. Необходимых вариантов было, как минимум, с десяток, и среди них были не только резисты, но и нужные вспомогательные навыки, где регенерация жизни стояла чуть ли не на первом месте. Я вздохнул, и уже было решил отложить выбор на потом, как в голову пришла затейливая мысль, реализация которой вполне может привести к консенсусу.
        - "Арзас, а ты очень сильно не хочешь идти в город?" - спросил я химеру.
        - "Ну если другого выхода не будет, то пойду конечно. В конце концов, в прошлом, мне приходилось бывать даже в столице." - ответил Арзас, после чего добавил, - "Хотя и тогда мне в городах было неуютно."
        - "Тогда мы с тобой заключим соглашение. Ты ожидаешь от меня весточки за пределами города, а за это продолжаешь доедать сердца сульхатов."
        - "Да они мне уже в глотку не лезут." - возмутился зверь, - "Неужели без этого никак?"
        - "Да что ты как маленький, Арзас. В конце концов, от этого твоя личная мощь зависит. К тому же их осталось всего 34 штуки."
        - "И ты предлагаешь мне их разом проглотить?"
        - "Ну зачем же? Я же не изверг какой." - хмыкнул я, - "Скажем, по десять сердец за каждый твой день вне стен города. Как тебе такой вариант?"
        -  "Отвратительный вариант." - проворчал зверь и демонстративно отвернулся в сторону леса, - "У меня их привкус уже вызывает стойкую неприязнь, которую не каждый кусок сочного мяса способен заглушить."
        - "Вот, как раз, у тебя будут сутки, чтобы отыскать в лесу нужный кусок сочного мяса." - не поддался я на жалобу, - "Посмотри на ситуацию со стороны, Арзас. Тебе не хочется идти в город и я не против этого, хотя мне и придется, скорее всего, искать тебя по местным кустам. Я готов к таким неудобствам ради того, чтобы пойти тебе навстречу. А ты почему не можешь поступить аналогично и слопать немного мяса экзотической твари, каждый кусок которой повышает твою самооценку?"
        - "Вот сейчас ты повернул всё так, что чувствую себя неблагодарной скотиной. Давай уже свое экзотическое мясо не первой свежести." - проворчал снова тархан и добавил, - "И кстати, с моей самооценкой все в порядке."
        - "Вот так бы сразу," - хмыкнул я, - "А мясо, кстати, ни разу не пропавшее, и ты это знаешь."

     В чем прелесть пространственных карманов, помимо удобства, так это то, что в нем ничего не портится, в отличии от моего рюкзака. Именно по этой причине, все быстро портящиеся продукты и ингредиенты таскал тархан, как впрочем и всё остальное. Мой рюкзак, на данный момент, был практически пуст, не считая вещей первой и личной необходимости, а также некоторых зелий, из числа тех, что друзья собрали с останков шаманов в памятном зале Храма. А зелий там было на самом деле много и ассортимент их был весьма интересным. Помимо них, кстати, было собрано почти две сотни золотых монет и около тысячи серебряных, которые тоже, сейчас, находились в инвентаре у Арзаса. Количество меди я даже считать не стал, потому как, не смотря на размер кучки, их на золотой не наберется.

     Я еще раз вызвал вкладку умений тархана и уверенно вложил последнее очко в ментальную связь.
        МЕНТАЛЬНАЯ СВЯЗЬ. ПАССИВНОЕ УМЕНИЕ. УВЕЛИЧИВАЕТ БАЗОВЫЙ РАДИУС МЕНТАЛЬНОЙ СВЯЗИ. УЛУЧШЕНИЙ 1/2. РАДИУС МЕНТАЛЬНОЙ СВЯЗИ УВЕЛИЧЕН ДО 1000 МЕТРОВ. СЛЕДУЮЩЕЕ УЛУЧШЕНИЕ 2000 МЕТРОВ.

     Как бы ни было, но в будущем даже километр дальности связи будет большим подспорьем, и может даже далеко от города не придется отходить, когда тархан понадобится. Попутно я извлек десять сульхатовых сердец и выложил их рядом с костром. К этому времени Листа тоже закончила "кашеварить" и раздала нам по миске с причитающимся пайком. Ничего мясного, последние пару дней, она не готовила из-за дриады, с чем я был вполне согласен, а то неудобно, когда член группы ест фрукты, сорванные в пути, а ты вкусно кушаешь на каждом привале.

     Перекус прошел в обсуждении нюансов наших дальнейших действий. Тархана я попросил быть поближе к южным вратам Турана три раза в сутки: утром, в обед и вечером, но, по возможности, не показываться на глаза никому. Неизвестно, как отреагируют жители и стражники города, увидев опасную тварь без сопровождения, поэтому наказал зверю в драку не вступать, во избежание проблем с местными. Потом, немного подумав, решил перенести встречу на завтрашний вечер, потому как сомнительно, что вопрос с судном сегодня решится.

     Когда обед подошел к концу, я еще раз подозвал химеру, чтобы переложить себе деньги, а Сильваре и Листе собранные у шаманов трофеи. Мне хотелось, если получится, продать всё ненужное и оставить гобле половину всех средств, чтобы она имела хоть какую-то финансовую независимость без меня. К тому же неизвестно, сколько самому понадобится денег на фрахт судна и решение попутных вопросов в городе. Рюкзак, после приема драгметаллов, потяжелел изрядно, не смотря на бонус к снижению веса. Однозначно, со всеми моими вещами, килограммов пятнадцать наберется. Немного подумав, достал из рюкзака кожаный кошель, что подобрал с покойника в ловушке под Храмом, и закинул туда несколько золотых, пару десятков серебряных и целую пригоршню медных монет. Как и моя сумка путешественника, кошелёк являлся артефактом и немного скрадывал объем, но не вес. Кроме того, он был поделен на три отсека, предназначенные для монет различного номинала, и которые плотно смыкаются при стягивании горловины этого средневекового "портмоне". И вот этот кошель я повесил себе на пояс, а килограммы денежных средств отправил Сильваре в
инвентарь. А ещё через четверть часа, мы расстались с Арзасом и двинули к Турану.

     До городских ворот, тех, что были южными и центральными, мы добирались около часа, и чем ближе мы подбирались к ним, тем оживленней становилась дорога. Народ, то слева по тропинке, то справа по узкоколейке, выходил на основной тракт и шел, как по направлению к городу, так и от него. Нас обогнали пара телег с мешками, украшенная резьбой карета местного вельможи, а навстречу пронеслась небольшая кавалькада всадников, едва не затоптав, при этом, Листу. Город, вполне предсказуемо, был опоясан высокой стеной, на вскидку метров пятнадцати, и уходящей вдаль в обе стороны. Не доходя до городских врат около полукилометра, по обе стороны тракта раскинулся комплекс строений, при виде которого в голове всплыло восточное слово караван-сарай. По всему, как и принято в средневековье, город на ночь закрывается, и припозднившемуся его гостю не придется ночевать под стенами Турана. Кроме большого постоялого двора, носившего название "Обитель путника", здесь имелась немалая конюшня, кое-какие лавочки и, само собой, таверна.

     Есть никто из нас не хотел, поэтому мы прошли эти строения насквозь, мимоходом разглядывая колоритных местных персонажей. В основном это были люди, но попадались и уже знакомые мне гномы и даже парочка разумных, которые, по всей видимости, были эльфами. Моя неуверенность в их определении состояла в том, что я не ожидал увидеть канонического эльфа в недорогой крестьянской одежде, да еще на раздолбанной телеге, в которую была запряжена, даже на мой неискушенный взгляд, самая натуральная кляча. Слишком сильный стереотип этой расы создали люди Земли. С другой стороны, кем ещё им быть, как не крестьянами, если они ближе к природе, нежели другие расы. К тому же, насколько я понял, с каноническими высокомерными эльфами, на Аваларе, тоже всё в порядке - они имеются.

     Плотность людей и нелюдей, перед воротами, хоть и не достигала столпотворения у эскалаторов метро в час пик, но все равно удивляла. Всё таки от средневековья, подспудно, ожидаешь большую разреженность населения на квадратный метр. С другой стороны, не хотелось лишнего внимания стражников к нашей группе, которого не удалось бы избежать, будь мы одни на дороге, поэтому лучше потолкаться в очереди. Правда, заинтересованных взглядов всё равно хватало, и адресовались они не мне, и даже не Листе, хотя несколько презрительных зырков в её сторону я поймал. Основной интерес вызывала Сильвара, приковывая к своей персоне взоры окружающих, некоторые из которых были чересчур маслянистые. И именно обладатели последних вызывали у меня раздражение, причин которых я не понимал.

     А очередь продвигалась не то, чтобы быстро, но уже через четверть часа от ворот нас разделяли лишь две крестьянские телеги, забитые тюками и мешками. Рва, как полагается в средневековье, перед городом не было, но его отсутствие компенсировалось высокой стеной и сплошной десятиметровой полосой кольев, защищающей подступы к ним. Ворота тоже были под стать стенам - около пяти метров каждая створка и метров восемь в высоту. Посреди ворот, вдоль всего прохода, стояла деревянная переносная изгородь, делившая проем на две части: одна для прибывающих в город, другая для желающих его покинуть. Решение вполне логичное, учитывая количество народу, скопившееся по обе стороны от врат. Помимо стражников, чья нагловатая манера поведения мне не понравилась, с этой стороны присутствовал ещё писарь, сидевший за небольшим столиком, и записывающий в большой талмуд данные приезжих, попутно собирая въездную пошлину. Размер таксы я конечно не знал, но этот факт меня совсем не беспокоил, в отличии от странного артефакта, которым стражники обводили вокруг каждого посетителя.

     Эти непонятные манипуляции стражей я заметил сразу, как наша очередь подошла ближе к воротам, но причины их были неизвестны. Проверяли, кстати, даже тех, кто предъявлял некую бляху, бывшую, по видимому, местным документом прописки. Понятно, что это аналог "просветки", или еще какой другой детектор, только на что именно он ориентирован - оставалось неясным. И как назло никто из присутствующих в очереди не озвучивал происходящее. Судя по всему, действо сие, из разряда привычных, но какие запрещенные предметы и вещества могут быть виртуальной фэнтезийной игре? С другой стороны, возможно это местный игровой сценарий, где стража ищет нечто связанное с темными богами, некромантией или еще какой другой пакостью. А может и вовсе ищут разбойников по ауре и нервничать нет никакого смысла. Последняя мысль меня успокоила, но на всякий случай, мысленно, я перебрал всё наше имущество, находящееся у нас троих, и ничего темного и некромантского у нас не было. Была только маска с убитого лича, но и та находилась сейчас у тархана, а всякое "барахло" с гоблинских шаманов навряд ли попадают в категорию незаконных. В
любом случае сейчас всё выяснится, ибо как раз подошла наша очередь.
        - Ваши печати, господа. - произнес писарь, когда мы втроем подошли к нему.
        - К сожалению их нет, уважаемый Дитрис. - как можно учтивей ответил я, - Мы гости вашего славного города.
        - Ваши имена и цель визита. - не обратив внимания на то, что его назвали по имени, продолжил чинуша.
        - Меня зовут Артём, а это... - я указал на своих спутниц, - Дочерь Леса Сильвара и дочь лесного народа Листоглаза.
        - Лесной народ это гоблины, что ли? - ехидно спросил один из стражников, - Не стоит вводить в заблуждение добрых людей. Нужно прямо говорить - лесные уродцы, чтобы всем было ясно, о ком речь.

     Двое других стражников заржали, ощерив свои желтые зубы, а я мысленно начал считать до десяти. Это не тот случай, когда можно срываться.
        - А еще уродцы бывают болотными, и даже, как я слышал, пустынными. - поддерживая своего товарища, добавил второй стражник, - Правда эта пигалица не так уродлива, как её собратья, и я не отказался бы хорошенько её помять. Впрочем, как и другую твою подружку.
        И продолжил ржать, довольный собой. А передо мной встал один из самых сложных выборов в жизни: проглотить оскорбление, адресованное даже не мне, а близкому существу, либо умертвить всех троих шакалов и поставить крест на своих планах в этом городе. Стражники хоть и были опасными противниками, с уровнем 70 и выше, но мне и посерьезнее персонажи попадались. И мало кто из них вызывал такую смесь презрения и злости, что стало плевать на Туран, тем более, что он не единственный портовый город на Костасе. Но едва только моя рука шелохнулась в сторону ножа, как мягкое прикосновение пальцев Листы остановило моё намерение.
        - В твоих глазах, возможно, я и уродлива, - смотря в лицо стражнику, громко произнесла гобла, - Но даже я отказалась бы уединиться с тобой, предпочтя своих уродливых, и наверняка более умелых, соплеменников. И лесных, и болотных, и, как я слышала,  пустынных.

     И грянул хохот. Вот только смеялись теперь люди и нелюди у меня за спиной, ставшие свидетелями ответа Листы. А кто не слышал, тому по цепочке передавали причину всеобщего веселья. Не смеялись только мы втроем, писарь и сами стражники. Остряк же, которого Зеленушка только что, прилюдно, поставила ниже любого гоблина, лишь сейчас осознал всю глубину услышанной фразы, побагровел и шагнул в сторону Листы.
        - А ну стоять! - прозвучал резкий окрик Дитриса. - Ты что это собрался делать, Раким?
        - Хорошенько проучить эту дрянь. - зло ответил стражник и с ненавистью посмотрел на Листу, - Меня только что во всеуслышание унизила какая то гоблинша, а в моём лице и всю стражу. И ты говоришь мне "стоять"?!
        - Говоришь, тебя унизили? А вот я слышал совершенно иное. - жестко ответил писарь, - Ты, Раким, вместе со своими приятелями, в который раз злоупотребляешь служебным положением и оскорбляешь гостей нашего города. На вас троих, и на тебя в особенности, постоянно жалуются коменданту, и только твоё дальнее родство с наместником спасает тебя. Но не перегибай палку, Раким, не стоит. Ты коменданта знаешь, ведь и у него есть предел терпения и связи в столице, которые прикроют его от недовольства лорда Хариша. Поэтому, да - я говорю тебе "стоять" и заниматься своим делом!

     Стражник несколько секунд буравил чиновника злыми глазами, потом перевёл взгляд на Листу, глянул на меня и, сплюнув, вернулся на своё место. А я, всё это время готовый атаковать, позволил себе немного расслабиться и повернуться обратно к Дитрису.
        - Мы остановились на цели вашего визита в Туран. - возобновил свою работу писарь, только что осадивший воина, на двадцать уровней выше себя. Ох непростой это персонаж, непростой.
        - Мы сопровождаем внучку моего друга в ковен магов. У нас рекомендательное письмо от магистра Огня Люциуса Кассади, члена ковена магов Бертана, главе местного ковена Лейтару Гультеро.
        - Хмм... Даже так? - писарь с интересом осмотрел гоблу, - Если не секрет, какое направление магии вас интересует?
        - Девочка будущий целитель, чью силу и талант подтвердила сама Тэола, во время инициации в Храме Жизни.
        - Жизнь не перестаёт удивлять меня. - покачал головой писарь, - Дитя лесного народа - и вдруг целитель. Ну что же, добро пожаловать в Туран. С вас тридцать медяков пошлины, и после сканирования на предмет запрещенных предметов, можете проходить.
        - А что именно, уважаемый Дитрис, относится к запрещенным предметам? - решил уточнить я, отсчитывая означенное количество монет.
        - К провозу в Туран запрещены и изымаются любые предметы, носящие в себе печать Смерти и любые вещества, дурманящие сознание. За первое полагается ссылать на рудники или казнить, за второе - крупный штраф.
        - Ты забыл упомянуть про артефакты Ордена, уважаемый Дитрис. - внезапно подал голос униженный стражник.
        - И с каких это пор, артефакты Ордена стали под запретом? - спросил я, добавив в голос издёвки, но ответили мне из толпы, что стояла за спиной.
        - Да с тех пор, как сыну нашего наместника подарили один из них, и он решил собирать все подобные предметы, просто изымая их у народа, под предлогом незаконности.
        - Ты бы заткнулся, Феллан, - бросил Раким, - А то ведь не только артефакт Ордена у тебя найдем, а еще и предметы некромантов у тебя дома, а там глядишь и связь с заговорщиками выявится. А ты, мил человек, - обращаясь уже ко мне, - Не стой, подходи, проверим тебя и твоих... самок.
        - А меня не нужно проверять. - ухмыльнувшись, ответил ему я, - Я и так могу сказать, что владею артефактом Ордена, и не одним. Вот только не понимаю, что ты будешь делать с этим знанием, ведь отдавать, я, никому и ничего не собираюсь. Равно, как и продавать.
        - Ну это как раз не проблема, ведь есть указ наместника об изъятии, где отдельной строкой прописано -"в случае отказа, применить силу, не взирая на последствия...". Так что мы с друзьями будем тебе лишь благодарны за отказ.
        Шелест вынимаемых мечей ознаменовал точку в нашем диалоге, и в тот же миг, в руках Сильвары материализовался лук, со стрелой, нацеленной в лицо ближайшего стражника. Я же, не смотря на внешнее спокойствие, мысленно приготовил воздушный таран, но внезапно воздух между нами покрылся рябью, превращаясь в заслон, а со стороны города раздался властный окрик.
        - Прекратить немедленно!

     Воздушная преграда развеялась и я увидел двух приближающихся людей. Вернее, человеком был лишь один, а второй эльфом. Весьма экстравагантным эльфом, судя по выбритым вискам и торчащему назад пучку волос, которых никак не ожидаешь увидеть у представителя этой расы. Синий кожаный камзол плотно облегал фигуру этого, как я догадался, мага, и смотрелся, на мой взгляд, уместнее туник и балахонов, в которые, по мнению большинства моих соотечественников, должны быть облачены чародеи всех сортов. И даже если не знать, что передо мной магистр Воздуха 5 ранга 96 уровня, всем своим нутром всё равно будешь ощущать опасность, исходящую от этого персонажа. И я, если откровенно, без необходимости не стал бы связываться с подобным противником, потому что опыт и мастерство будут явно не на моей стороне. И тем удивительнее было то, что человек в простой вороненной кольчуге мелкого плетения, в окованных сапогах и непокрытой головой, абсолютно не терялся на его фоне. Высокий, с суровым лицом и обильной проседью в волосах, с промораживающим взглядом и аурой смертельной опасности. Я повнимательнее присмотрелся к этому
человеку.
        ВОЛАНД МОРТИС. КОМЕНДАНТ ГАРНИЗОНА СТРАЖИ ТУРАНА. УРОВЕНЬ 106.
        А вот и тот самый комендант, которым Дитрис стращал Ракима, и, должен сказать, небезосновательно. Стражники, десять секунд назад готовые атаковать, сдулись подобно шарикам, и стояли, опустив гривы вниз. Впрочем, как и своё оружие.
        - Десятник Донахи, потрудитесь-ка мне объяснить, что именно здесь происходит. - потребовал комендант от Ракима.
        - Так это... господин комендант, нарушителя задерживаем.
        - А вот мне, десятник Донахи, показалось, что вы решили его именно прикончить, а не задержать. Задаю вопрос во второй и последний раз: что здесь происходит?
        - Да ничего странного не происходит, господин Мортис, - подал внезапно свой голос писарь, - Десятник Донахи, как обычно, рьяно исполняет свою работу по поиску запрещенных к провозу вещей, в особенности предметов Ордена. Вот только на этот раз он не смог убедить молодого человека расстаться с последними, и решил прибегнуть к более весомым доводам.

     И как тут не восхититься велеречивостью этого человека. Вроде бы и пояснил всю ситуацию, но при этом оттенок сказанного звучит не в пользу стражника столь тонко, что лишь понимающий поймет посыл. Комендант был понимающим.
        - Донахи! Какого тёмного ты творишь опять? Напомни-ка мне, недоумок, что я тебе сказал седмицу назад. Быстро! - тон начальника не предвещал ничего хорошего, и лишь на губах эльфа играла еле заметная ухмылка.
        - Вы сказали, что указ относится только к тем артефактам, которые, вероятные заговорщики, могут использовать в своих целях.
        - А ещё, кретин, я говорил тебе вызывать дежурного мага, в случае обнаружения предметов Ордена, потому что ни у кого из вас не хватит мозгов оценить и опознать их. Кроме того, десятник Донахи, я дважды предупреждал тебя не устраивать склоку на посту. Две седмицы дежурств без выходных, тебе и твоему десятку, не считая того, что вы все лишаетесь премии. Всё ясно?!
        - Да, господин комендант, всё ясно. - произнес Раким, и мне было хорошо слышно неудовольствие в его голосе. Как впрочем и коменданту.
        - Три седмицы дежурств без выходных, отрыжка тёмного. На этот раз ясно?! - приблизил он своё лицо к подчинённому.
        - Так и есть, господин комендант, - бодро, на этот раз, отрапортовал Раким, - Всё ясно.

     Вот это я называю "морально разнести в пух и прах" своего подчиненного, хотя, как мне показалось, комендант и сам недолюбливает этого десятника. А ещё, судя по мельком брошенному на меня взгляду стражника, у меня появился недоброжелатель, и не один, а целый десяток. Ну правильно, это ведь я не захотел отдавать артефакты.
        - Теперь касаемо вас, молодой человек. - повернулся комендант в мою сторону, - Указ есть, и с ним не поспоришь. Поэтому прошу предъявить артефакты Ордена на предмет запрещенности к провозу и владению.
        - И какими же критериями оцениваются вещи Ордена, - сузив глаза, спросил я, - Как я понял, сын местного главы решил заделаться коллекционером древностей, и избрал, для достижения своей цели, узаконенный грабёж. Это я к тому, что запрещённым можно легко объявить и амулет от дождя, лишь бы его изъять.
        - Именно для этих целей здесь и присутствует член ковена магов, уважаемый Мильтен Кориус, магистр Воздуха. Ковен, если вам неизвестно, не находится в прямом подчинении  наместника и является, скорее, незаинтересованным лицом, на службе города. По этой причине, идентификация предметов будет максимально объективной.

     Ну-да, ну-да... А как же вероятность подкупа проверяющего мага? Вслух, эту мысль, я конечно не высказал, а то ещё и маг сочтет себя оскорбленным, зато озвучил другое:
        - А вот здесь мы подходим к тому вопросу, который я недавно задал десятнику Донахи - что даст вам вся эта суета, ведь отдавать, я, никому и ничего не собираюсь. Равно, как и продавать.

     Глаза коменданта снова стали источать лёд, и снова в воздухе повисло напряжение, хотя на губах мага продолжала играть легкая ухмылка. Однозначно, если что-то пойдет не так, этого воздушника нужно мочить первым, иначе крови может попить изрядно.
        - Прежде, чем здесь случится что-то нехорошее, - поспешил я пояснить позицию, - Вы должны знать, что во-первых - в этом городе, я, можно сказать поездом, потому как конечная цель моего пути - Миранга. Это я к тому, что мне плевать на всех возможных заговорщиков и все местные интриги, к которым вы можете меня приписать. А во-вторых - все артефакты, что находятся у меня и могут, по вашему мнению, попасть в категорию запрещенных, привязаны ко мне, что делает бессмысленным попытки ими обладать, а те, что не привязаны - при всём желании не могут быть опасными. Как, например, дорожная сумка у меня за спиной.
        - Да кто ты, вообще, такой, что позволяешь себе игнорировать сложившийся порядок?! - едва не прорычал комендант, полностью забыв про вежливость и перейдя на "ты", но ответ он получил от мага, стоявшего за спиной.
        - Он иной.
        - Какой такой иной? - вскинулся комендант.
        - Тебе не известно, кто такие иные на Аваларе? - удивился воздушник.
        - Мне известно, кто такие иные, вот только их отродясь не было на Костасе. К тому же я совсем не ощущаю его, как иного.
        - Я, кстати, тоже, но мои умения не ограничиваются стихией Воздуха, и его аура не носит ни единого отпечатка, присущего этому миру. К тому же, мне приходилось бывать на Миранге, и приходилось встречаться с его соотечественниками, поэтому, с уверенностью могу заявить - он иной. Я ведь прав?
        Последний вопрос предназначался мне и, после секундного раздумья я ответил.
        - Вы правы, уважаемый Мильтен, подобных мне, на Аваларе, называют иными, потому как мы гости этого мира.
        - Бессмертные гости, должен заметить. Поэтому, комендант Мортис, ваша попытка пригрозить ему смертью, в случае неподчинения, для него бессмысленна.

     С последним утверждением, в отношении меня, у мага вышла промашка, вот только поправлять его я не собирался. Вместо этого я оглянулся в сторону увеличившейся очереди, которая с интересом ждала результата моего противостояния местным законам.
        - Ну хорошо, а что прикажешь делать с его артефактами? - задал резонный вопрос комендант.
        - А ничего! Просто представьте, что перед вами знатный дворянин, которого не принято досматривать. Насколько мне известно, стража даже баронетов старается не останавливать, без веских на то оснований.
        - Весьма разумный способ, чтобы избежать шероховатостей. - решил я вклиниться в разговор - всё же мою ситуацию обсуждают, но в ответ получил тяжелый взгляд Мортиса.
        - Как к тебе обращаться, иной? - спросил меня наконец комендант.
        - Артём.
        - Кто твои спутники и какие у вас планы, помимо Миранги?
        - Дочерь Леса Сильвара, - указал я на дриаду потом на гоблу, - И дочь лесного народа Листоглаза. Как я сказал уважаемому Дитрису, нам необходимо попасть в ковен, чтобы найти наставника девочке. У меня есть рекомендательное письмо от магистра Люциуса Кассади для архимага Лейтара Гультеро.
        - Это который из Бертана? - уточнил воздушник и получил в ответ мой кивок, - Я неплохо знаком с ним - пересекались не раз, а вот где ваши пути сошлись? Не сочтите за оскорбление, но Люциус не из тех людей, что водят дружбу с гоблинами и пишут для них рекомендательные письма.
        - Ситуация, при которой произошло наше знакомство, была далека от светской и воротить нос, от помощи друг другу, она никак не позволяла. - вдаваться в подробности, у меня, не было никакого желания, - По итогу мы расстались, если не друзьями, то хорошими знакомыми, и магистр Кассади, узнав о наших планах, был столь любезен, что по собственному желанию написал для Листоглазы рекомендацию.
        - Хмм... Вы меня заинтриговали, молодой человек. Касаемо же вашего дела к ковену... - воздушник поднял голову и посмотрел на светило, - Предлагаю вам сегодня уже не суетиться и заняться своим обустройством, а я предупрежу главу ковена о вас. Завтра сможете посетить нашу обитель в любое удобное время.
        - Благодарю за совет. Так и поступим. - склонил я голову в знак признательности, хотя и сам собирался поступить таким образом, - Но не могли бы вы еще подсказать приличный постоялый двор.
        - На сколько приличный от должен быть? - уточнил маг и я поспешил внести ясность.
        - Без фанатизма. Достаточно, чтобы было чисто, хорошо кормили и была возможность смыть с себя пыль дорог.
        - Этим требованиям удовлетворяет любое подворье средней части города, но я бы, всё же, порекомендовал вам подворье "Каменное копыто". Там конечно, немного дороже, нежели в других заведениях этого уровня, но зато и обслуга будет получше, не говоря о том, что с девочкой вас там примут. Кроме того, до ковена, оттудова, минут десять ходьбы.
        - И этим советом тоже воспользуемся, а если еще и подскажете, где можно сбыть трофеи, будет и вовсе прекрасно.
        - С этим вам может помочь любой уличный мальчишка, которому вы заплатите пару медяков. В городе три больших рынка и два ремесленных квартала, не считая обычных лавок, так что выбор за вами.
        - Еще раз благодарим вас за помощь и советы, уважаемый Мильтен. И вас, комендант Мортис, за то, что пошли нам навстречу. Всего доброго, господа.

     Воздушник благосклонно кивнул головой, комендант же, лишь хмуро глянул на меня, хотя злобы, в его взгляде, я не заметил, в отличии от пылающих ненавистью взоров трех стражников. Определенно, с этими ребятами, пока мы здесь, нужно будет держать ухо в остро.

     Десяток метров каменного туннеля и мы, наконец, вошли в Туран, оказавшись на просторной площади, в центре которой возвышалась статуя. Туда-сюда сновали люди и нелюди, напротив ворот имелись какие-то заведения и палатки, и две улицы, не считая той, что шла вдоль внутренней стороны стены, уходили вглубь Турана. И первое, что я сделал - отошел немного в сторону, чтобы переварить масштабы увиденного.

     В те времена, когда я увлекался компьютерными играми, моим предпочитаемым жанром всегда были РПГшки. Но ни в одной игре тех времен, и, подозреваю, в современных тоже, вряд ли будут иметься такие оживленные города. Здесь, внутри городской стены, в пределах видимости уже было столько неписей, сколько не наберется в целом городе какой-нибудь старой игры, и все они, сколько ни наблюдал, занимались своими делами, как самые обычные жители города. А это еще не столица бывшей Империи. Я даже представить себе не могу, какие ресурсы были брошены РосВиртом, чтобы добиться такого результата.

     Постояв минут пять, я наконец решил двинуться в путь, но внезапно понял, что не спросил дорогу до постоялого двора. Можно было, конечно, вернуться и исправить эту оплошность, но не захотелось терять лицо из-за подобной мелочи. Вместо этого я ещё раз оглядел площадь и приметил у подножия статуи двух мальцов, сидящих на прогретых камнях брусчатки в её тени.
        - Подзаработать есть желание? - спросил я их, когда приблизился к статуе.
        -Так для этого и находимся здесь. - ответил мне тот, что выглядел постарше и носивший имя Малик-шустряк.
        - Нам нужно попасть на подворье "Каменное копыто". Знаете, где это?
        - В этом городе мы знаем всё, так что проводим в лучшем виде. Только сей двор находится в среднем городе, поэтому стоить будет это не два, а три медяка.
        - Три, значит три. - пожал я плечами. Мне на самом деле было по-фигу, и готов был заплатить хоть три серебряные монеты. Так бывает, когда еще не успел ощутить ценность денег.

     Малик оказался не только хорошим проводником, но и умелым гидом. Неспешное пешее передвижение по Турану, сопровождалось пересказом последних новостей и слухов города, экскурсом по местным правилам поведения в различных его частях и краткими справками по многим заведениям, строениям и персонам. Рассказчиком он был талантливым, поэтому желания заткнуть его не возникало, наоборот - и я, и Листа, время от времени сами задавали ему вопросы. И пацанчик заработал немало баллов в моих глазах, когда я заметил, что он совсем не чурается общения с гоблой. Кстати, он пошел один, оставив своего младшего десятилетнего брата ожидать нового возможного заказчика.

     Я узнал, что Туран делится на три больших пояса: Внешний город - тот, куда мы вошли, Средний город и Береговой город. Каждый из них разделяет крепостная стена, и каждый из них делится еще на множество квартальных райончиков, называемые сторонками. Кроме того, в Среднем городе, за еще одной высокой и хорошо охраняемой стеной, расположен Закрытый город, где обитает наместник короля в Туране - лорд Бервус Хариш, и почти вся дворянская знать.

     До Среднего города мы топали около километра, пройдя немалое количество кварталов и переулков, и я уже раз пять похвалил себя, что догадался нанять проводника, иначе пришлось бы до ночи искать нужное подворье. В какой-то момент мы вышли на очередную площадь, метров сорока в поперечнике, противоположный край которой упирался в десятиметровую стену с подъемной решеткой. Мы добрались до границы Среднего города.

     По счастью, ни платить за проход, ни предъявлять документы, ни проходить досмотр, на этих воротах, не требовалось. Стражники просто попросили нас записать свои данные у очередного писаря и, после этого, пропустили нас внутрь. И первое, что я увидел за воротами, была Стела Возрождения, возвышающаяся в центре площади по эту сторону стены. Где-то на краю сознания мелькнуло сожаление, что я не попал в Авалар обычным игроком и приходится выживать в этом мире, а не жить беззаботной жизнью, прокачивая своего перса. Мелькнуло и пропало. Как потом пояснил Малик, в каждой части города имеется три подобных сооружения, расположенные в разных его концах.

     Сразу за воротами мы повернули налево и направились по улице, идущей вдоль стены. Спустя еще полчаса марша по улицам Среднего города, наш проводник наконец вывел нас на широкий перекресток и указал на одно из угловых зданий, с широким навесом и каким-то странным столбиком в клумбе перед входом.
        - Вот оно, подворье "Каменное копыто".
        - Не сильно оно похоже на подворье, - хмыкнул я, - Где двор-то?
        - Двор есть, не извольте беспокоиться, - заверил меня малец, - Видите, дальше по улице ворота? Всё хозяйство уважаемого Мифура находится там.
        - Да я, в общем-то, просто так спросил, - пожал я плечами и полез в кошелек, - Держи Малик, заслужил.
        - Но это много, господин! - произнес пацан, разглядев в ладони пять медных монет, вместо оговоренных трёх.
        - Для тебя может и много, - потрепал я мальца по волосам, - А для меня мелочь, которой не жаль отблагодарить тебя за помощь.
        - Благодарствую, от всего сердца, - потрясенно произнес Малик, потом поспешно добавил, - Может вам еще что-то нужно? Не подумайте ничего, просто и мне хочется отплатить вам добром.

     Просьба Малика заставила меня задуматься и пересмотреть планы. Сейчас около трёх часов дня и если я хочу успеть продать честно награбленное, то лучше не откладывать это. Снять пару комнат можно и сейчас, а вот горячую воду и мыло придется отложить до вечера.
        - У нас много трофеев, Малик, и ты поможешь, если скажешь, где их можно продать. И чтобы не сильно далеко было.
        - Ну это совсем просто, - улыбнулся малец, - Можно проведать рынок, что в получасе ходьбы отсюда, а можно пробежаться по лавкам, которые гораздо ближе, но хозяева вряд ли возьмут весь ваш товар, поэтому и там придется побродить. Выбирать вам.
        - Сделаем так. Сейчас мы пойдем, пообщаемся с хозяином "Копыта" и если есть свободные комнаты - снимем, и потом я решу, куда именно нам пойти. Хорошо?
        - Я подожду вас у входа, господин. - кивнул мальчишка и направился с нами к подворью.

     Только подойдя совсем близко к цели, я увидел скромную вывеску с названием постоялого двора, зато странный столбик у входа, оказался задней ногой неизвестного животного, выполненного в камне и с меня ростом. И, что характерно, эта нога заканчивалась большим каменным копытом. Возле этого несуразного изваяния и остался Малик, дожидаясь нас.

     Внутренняя архитектура не поражала оригинальностью. Вполне обычное, судя по множеству фильмов и игр, помещение, широкая лестница от входа, ведущая на второй и третий этажи, нижний этаж занимает едальня на полтора десятка столов, три из которых были заняты, и неизменная стойка, за которой находился местный... ну пусть будет бармен. А вот то, что этот бармен не протирал посуду и не полировал тряпочкой стойку - нарушало все стереотипы поведения его коллег. Вместо этого он читал какую-то книгу, и не оторвался от неё, хотя колокольчик у двери ясно дал знать, что пришли посетители. Я внимательно глянул на этого персонажа, удивительно похожего на гнома своими пропорциями, но с короткими волосами и без бороды.
        МИФУР ГИМБЛГАН. КЛАН КАМЕННОЙ СЕКИРЫ. УРОВЕНЬ 78.
        - Доброго дня вам, уважаемый Мифур, - подойдя к стойке, поздоровался я с хозяином заведения, на самом деле оказавшимся гномом. - Мы хотели бы снять у вас пару комнат.
        - И вам по-здорову, конечно, - ответил гном, осматривая каждого из нас и задержал свой взгляд на Листе, - Но, к сожалению, нет у меня для вас двух комнат.
        - Жаль, - произнес я, мысленно скривившись, - А меня уверяли, что в этом заведении нет предубеждений к гоблинам.
        - И кто же, если не секрет, вас в этом уверял? - вздернул бровь Мифур.
        - Магистр Мильтен Кориус. Мы встретили его у Центральных Врат.
        - Ааа... Старина Мильтен значит... - хмыкнул гном, - Так ведь он не соврал, к гоблинам здесь вполне терпимо относятся.
        - Вы же только что сказали, что... - начал было я, но был прерван Мифуром.
        - Я сказал, что нет для вас двух комнат, по причине наплыва постояльцев в "Каменное Копыто". Остался единственный номер, и брать его или не брать - решать вам.

     И как поступить? Мне хотелось сделать приятно своим спутницам, выделив им отдельную комнату, но искать другую гостиницу, в которой не будут косо смотреть на Листу, тоже нет времени. Мои сомнения развеяла Сильвара.
        - Нам хватит и одной комнаты, Артем, - подала голос дриада из-за спины, - Считай это очередной ночевкой в лесу.
        - Прислушайся к своей подруге. - поддержал девушку Мифур, - В городе немало постоялых дворов, но далеко не во всех примут на постой гоблина. А где примут, там тоже может не быть лишней комнаты.
        - А что насчет горячей воды, чтобы привести себя в порядок? - спросил я.
        - На каждом этаже, в конце коридора, купальня и уборная. Цена входит в оплату номера.
        - Кормежка тоже входит в оплату номера?
        - Конечно, если будете сами готовить из своих собственных продуктов и не в моём заведении.
        - Да я, в общем-то, просто поинтересовался. - хмыкнул я и достал кошель с монетами, - Дня два мы точно здесь пробудем.
        - Тогда, пока, с вас две сребрушки. - обозначил гном и, смахнув со стойки выложенные мной монеты, добавил, - Заказать еду можно в любое удобное время, а банные принадлежности вам сейчас принесут. Вам на третий этаж, 8-я комната. Вот ключ.
        - Ключ пока оставьте, мы всё равно сейчас по делам уйдем, а вы пока организуйте в номер эти самые принадлежности. Кстати, Мифур, может вы подскажете, где удобнее сбыть товар?
        - Хмм... Смотря какого рода товар?
        - Полностью трофейного. Столкнулись тут недавно с гоблинами и немного их пощипали.
        - Я уж думал, что-то серьёзное, - почесал затылок Мифур, - С этим вам к любому барахольщику на рынке. Правда, если среди трофеев попадутся поделки их шаманов, то лучше к мэтру Лурдису идти.
        - Под поделками шаманов вы подразумеваете зелья, амулеты и прочие цацки?
        - Ну да. Насколько мне известно, вещи, вышедшие из под их коварных рук, имеют некоторую ценность у обычных магов. Да и защитные амулеты у шаманов бывают весьма неплохи.
        - И как нам этого мэтра найти?
        - Лурдиса то? - хмыкнул гном, по настоящему заинтересованно глянув на нас, - Его лавка находится недалеко от рынка, совсем немного до неё не доходя, если отсюда идти. Он там и живет, так что, практически всегда его можно застать на месте.
        - Отлично. Тогда ещё такой вопрос: как лучше будет зафрахтавать судно? Стоит ли идти прямо к пирсу или есть места, где собираются капитаны, в ожидании найма.
        - Да кому охота сидеть на судне неизвестно сколько времени. Капитаны, либо их помощники, ждут своих наймитов в большей части портовых кабаков. Все дела там и обговариваются, так что проблем с этим не будет. Если, конечно, маршрут будет ходовым.
        - А если нужно на континент попасть? Допустим на Мирангу.
        - О как... - крякнул Мифур, - Тогда ты вряд ли быстро покинешь Костас. Отсюда, конечно, тоже ходят суда на большую землю, вот только их может не оказаться в порту, по понятным причинам. Гораздо быстрее будет отправиться на Туальский архипелаг, и уже там нанять подходящее судно. Их корабли посещают все континенты, и Мирангу в том числе.
        - Понятно. Благодарю за уделенной время, уважаемый Мифур. Мы вернемся, полагаю, к вечеру.

     Малик, как и обещал, ждал нас снаружи и дорогу к лавочнику Лурдису он знал хорошо. Меньше, чем полчаса, мы свернули с широкой, по местным меркам, улицы, в короткий переулок и остановились у двухэтажного дома.
        - Мэтр Лурдис обитает здесь. - кивнул малец в сторону массивной деревянной двери.
        - Что то не сильно похож этот дом на лавку торговца, - с сомнением произнес я, - Даже вывески никакой нет.
        - В городе второго мэтра Лурдиса больше нет, уж поверьте мне. - возразил мне Малик, и вспомнив, что двенадцатилетний подросток в многотысячном городе подрабатывает проводником, я ему поверил. В реале, подобное, вряд ли возможно. И попросив мальца подождать нас снова, мы направились внутрь.
        Колокольчик над дверью звонко дзинькнул, оповещая хозяина о посетителях, вот только внутри никого не оказалось. Пустое помещение, на две части делил широкий деревянный прилавок, над которым горели два магических светильника. По обе стороны стены, за прилавком, стояли высокие стеллажи, наглухо закрытые дверцами. Едва мы успели сделать пару шагов к столешнице, как открылась дверь, на противоположной от входа стороне, и вошел пожилой высокий человек.
        МЭТР КОНАЛИ ЛУРДИС. МАГ-АРТЕФАКТОР. УРОВЕНЬ 86.
        - Чем могу вам помочь? - спросил хозяин лавки, пока я его рассматривал.
        - Доброго дня вам, мэтр Лурдис. Вас мне порекомендовал уважаемый Мифур, хозяин "Каменного копыта", как скупщика изделий гоблинских шаманов.
        - Собственно, не только их, а любых поделок, в которых присутствует магия и которые сотворены при помощи магии.
        - Тогда, если вас не затруднит, взгляните на эти предметы. - кивнул я и пропустил к прилавку своих спутниц.

     Еще тогда, в алтарном зале Храма Луны, когда я отправил своих подруг собирать трофеи, я не ожидал, что они воспримут команду на столько буквально. Две с лишним сотни шаманов были обобраны полностью, вплоть до виртуальных трусов, или что там гоблины носят, и хоть всякое барахло, типа накидок, головных уборов и масок мы не брали, всего остального было в достатке. В первую очередь, для собственного использования, были отложены зелья, разнообразие которых сделало бы честь любой торговой лавке. А во вторую - кольца, амулеты и талисманы, могущие быть полезны нашей маленькой группе. Таковых, по факту, оказалось не так уж и много, около пары десятков наименований, поэтому этот список был гораздо скромнее. А вот всё остальное - посохи, отбракованная бижутерия и браслеты, ритуальные ножи и личные тотемы, всё было отложено на продажу. И весь этот немалый перечень, начал быстро выкладываться на прилавке горой, а заинтересованность артефактора, под конец, сменилась изумлением.
        - Я так понимаю, что в окрестных лесах не осталось ни единого гоблина. - сумел наконец вымолвить Лурдис, глядя мне в глаза поверх выложенного товара.
        - Ну, гоблинов, как раз таки, осталось многие сотни, - хмыкнул я, - Чего не скажешь о шаманах.
        - Но здесь лежит больше двух сотен посохов, а это наводит на мысль, что и владельцев их было столько же. Как такое возможно? Шаманы достаточно опасные противники.
        - Жить захочешь, еще не так раскорячишься, - пожал я плечами, - Вы лучше скажите, мэтр, товар вас интересует?

     Таки да, товар его интересовал весь, до единого. И маг с энтузиазмом принялся за осмотр и оценку всего товара на прилавке. Прошло минут пять, за которые Лурдис успел обследовать несколько десятков вещей, но когда я перевел взгляд на оставшееся, мысленно схватился за голову. Вот в этом моменте, разработчики вполне могли бы сохранить игровую условность и автоматически производить оценку товара. Или это очередная загвоздка системы на моё присутствие? В любом случае, нет никакого желания находиться здесь лишние пару часов.
        - Мэтр Лурдис, - прервал я работу артефактора, - Я хочу предложить вам сэкономить, как ваше, так и моё, драгоценное время, оценив весь товар оптом.
        - Но ведь это не картофель на рынке мешками покупать, молодой человек, - вскинулся хозяин лавки, - Каждый предмет имеет свои особенности, которые влияют на его стоимость. Нет, я могу, конечно же, купить всё за пару десятков золотых, как вы говорите, оптом, но подобная цена не устроит уже вас. Я, в свою очередь, тоже не хотел бы переплатить за товар, поэтому нам всё же придется потратить наше драгоценное время.
        - А если я вам предложу способ, позволяющий удовлетворить нас обоих?
        - Любопытно было бы послушать.
        - Возьмем, к примеру, посохи. Какая самая минимальная его цена, при условии, что владелец  был пятидесятого уровня?
        - Ну, если уровень известен наверняка, то не меньше двух золотых.
        - А какова максимальная стоимость посоха, если шаман был семидесятого уровня?
        - Не меньше четырех золотых. - немного подумав, ответил Лурдис.
        - А какова цена посоха верховного шамана 108 уровня? - задал я последний вопрос, указывая на выделяющийся предмет.

     Артефактор аккуратно взял в руки означенный посох и внимательно его осмотрел, после чего перевёл взгляд на меня.
        - Вы знаете, молодой человек, все предметы, лежащие здесь, сами по себе никакой выгоды не несут. Единственная и значимая польза от них, что на их основе создаются новые артефакты, защищающие владельца от ментальной магии и атаки духами. Без подобной защиты, хоть и частичной, с шаманами лучше не встречаться даже магам. Поэтому и цена на эти вещи, не смотря на их условную принадлежность к магии, не очень высока. Но предметы, подобные этому посоху, уже нельзя рассматривать, только как ингредиент ремесленника. Помимо мощи и возможностей, которые он может дать своему новому владельцу, это ещё и статусный предмет, который заинтересует любого коллекционера.
        - И сколько может стоить сей "статусный предмет"?
        - Я готов дать за него сотню золотых. - уверенно произнёс артефактор и у меня не было причин ему возражать.
        - Согласен. - кивнул я, - тогда подведем итоги. Минимальная цена посоха, плюс его максимальная цена - получится шесть золотых. Делим эту сумму пополам и получаем среднюю цену посоха. Если мне не изменяет память, их количество, не считая "статусного предмета", 214 штук, которые умножаем на среднюю цену и получаем 642 золотых. Прибавим к ним сотню золотых, за посох Верховного шамана, и сумма к оплате составит 742 золотых. Всё.
        - Но ведь это не точный способ. - возразил Лурдис, - Если недорогих вещей будет больше, то я могу и переплатить.
        - А если больше будет дорогих вещей, то в деньгах теряю уже я. - парировал я, - Но я готов на это, лишь бы не терять время. К тому же, как вы сказали, четыре золотых это минимальная цена, а значит она может и больше быть. Вот и считайте эту разницу своей денежной страховкой.
        - Ну, если так... - задумчиво произнёс артефактор, - То я склонен принять ваше предложение.

     С этого момента дела пошли гораздо быстрее. Нам хватило чуть более получаса, чтобы вывести сумму, с которой мэтру Лурдису придется расстаться, но расстроенным тот не выглядел. Однозначно, где то он своё, поверх причитающегося, сумел урвать. Да и пофигу, потому как сумма всё равно вышла очень солидной - 2896 золотых монет. По сути, хомяк, который правит любым уважающим себя игроком, во мне спал, придавленный гнётом более насущных проблем.

     Тем временем Лурдис, один за другим, начал выкладывать на стол небольшие кожаные мешочки, характерно позвякивающие при соприкосновении с деревом. Выложив последний, двадцать девятый мешочек, он развязал его и отсчитал четыре золотых, после чего вновь плотно его затянул.
        - Ровно 2896 золотых. - произнёс мэтр, - И приятно было иметь с вами дело, молодой человек.
        - Взаимно, мэтр Лурдис, взаимно. - кивнул я, попутно размышляя, не продать ли ему ещё и скиперт великого некроманта, что выпал из поверженного божества. Что то мне подсказывало, что стоимость его будет значительно выше, нежели посох Верховного шамана. Но потом я отмёл эту мысль в сторону, рассудив, что на Миранге, среди игроков, подобная вещь будет куда более востребована. - И если не сложно, в Туране имеется банк, или нечто подобное, чтобы носить с собой такую тяжесть.
        - Скажете тоже, тяжесть. - хмыкнул артефактор, наблюдая, как Сильвара забирает со стола золото, - А банк - да, имеется. И если вы поторопитесь, то можете даже успеть до его закрытия, благо находится в получасе ходьбы отсюда.
        - Так и поступим, уважаемый. - вежливо кивнул я ему и направился в сторону выхода. - Всего вам доброго.

     Малик, словно преданный оруженосец, ждал снаружи. Я посмотрел на светило, прикидывая, сколько еще осталось светового дня и по всему выходило, что сумерки наступят не раньше, чем через два часа. Время еще есть, а значит продолжаем наше паломничество по городу.
        - Малик, - обратился я к пацану, - Нам нужно теперь в банк попасть, уладить там дела, а потом обратно на постоялый двор. Проведёшь?
        - В самом лучшем виде, господин. - улыбнулся тот, - Но вы должны знать, что банк расположен за рынком, до которого мы не дошли, поэтому на подворье, потом, придется долго возвращаться.
        - Ничего страшного. Нам в любом случае нужно его посетить, и уж лучше сделать это сейчас, когда мы на полпути к нему.

     А еще, подумал я, как хорошо, что встречу с тарханом перенёс на завтра. Меньше всего мне хотелось бы сегодня идти невесть куда, да на ночь глядя. Малик уверенно вёл нас по улицам города, большую часть пути беседуя с Листой, но не забывая, при этом, комментировать местные достопримечательности, будь то здания, сооружения или люди. Я и сам, негромко переговариваясь с дриадой, время от времени разглядывал заинтересовавших меня местных жителей, считывая их имена, уровень и род деятельности. В какой то момент, это даже превратилось в некую игру-угадайку с самим собой. А потом мы, наконец, добрались до цели.

     Здание банка, стоявшее обособлено от всех других построек в округе, заметно отличалось от оных всем, начиная от архитектуры и заканчивая озеленённым внешним периметром. К широкому парадному входу вела короткая, метров десять, аллея, с парой удобных скамеек со спинками. А над самим входом висела вывеска, на которой было лишь одно слово - БАНК. Ни тебе "первый национальный", ни ожидаемый "гномий" или "подгорный"... Просто БАНК.
        - Чем я могу вам помочь? - спросил банковский работник, едва мы переступили порог
        - Скажите, этот банк связан с другими подобными заведения на других континентах?
        - Само собой. - кивнул молодой клерк, - Меня зовут Вальдек. Как я могу обращаться к вам?
        - Можете звать меня Артём. Я хотел бы открыть два счета - для себя и для своей спутницы. - произнес я и указал на Листу, чем вызвал приступ крайнего изумления у неё. Я тепло улыбнулся ей, - Ты же, надеюсь, не думала, что мы оставим тебя без средств к существованию.
        - Прошу вас за мной, уважаемый Артем. - попросил Вальдек и направился к одной из десятка дверей, находящихся в этом холле.

     Как только мы прошли внутрь, клерк закрыл за нами дверь и активировал, как он пояснил, защиту. В помещении имелся стол, небольшой диванчик, пара удобных стульев и три, вмонтированных в стену, сейфа странного вида и разного размера, толщиной всего в десяток сантиметров. Самый маленький был размером с микроволновку, средний - с большую духовку, а самый крупный - с габаритами платяного шкафа. А еще была вторая дверь, прямо напротив входной, ведущая, как я понял, в служебный коридор, и непонятное мутное зеркало на стене. Вальдек указал на стол, и Сильвара выложила на него все золото и серебро, которым мы распологали. К радости моей, клерк быстро управился с пересчетом наличности, после чего, по моей просьбе, он отделил 2000 золотых и 500 серебряных монет в сторону, для Листы. Немного подумав, я ссыпал ей еще и меди килограмм пять, на мелкие расходы. Определившись с долей Зеленушки, Вальдек попросил её встать напротив мутного зеркала, чтобы снять, как оказалось, аурный слепок клиента. Гоблу, на несколько секунд обдало мягким свечением, исходящим из недр этого артефакта, после чего, из нижней части
рамы, он достал пластину, сильно напоминающую армейский жетон. Внимательный взгляд на него, дал понять, что это банковский идентификатор клиента, который привязывается к нему "намертво", и ни потерять, ни отобрать его абсолютно не возможно. За счет банка, как вполне себе уважаемым клиентам, Вальдек подарил Листе кошель, по свойствам похожий на мой, и гобла, на правах владельца счета, положила туда пяток серебряных и пригоршню медных монет.

     С Зеленушкой разобрались, дошла очередь и до меня. На столе осталось 1080 золотых и 310 серебряных монет, которых, как я понимал, мне должно хватить на многое. На счет было решено положить круглую сумму в 500 золотых, все остальное Сильвара вновь прибрала к себе, полностью освободив стол. Повторив процедуру снятия слепка ауры, мне выдали такой же жетон, как и Листе, который я незамедлительно повесил себе на шею.
        - Кстати, Вальдек, - обратился я к работнику, - Какие-нибудь ещё услуги ваш банк предоставляет, помимо открытия счетов?
        - А что именно вас интересует?
        - Ну, допустим, хранение каких-либо предметов.
        - Да, конечно. Банк предоставляет аренду пространственных карманов, завязанных на ваш идентификатор. Вы можете выбрать малый, средний либо большой карман, в зависимости от ваших потребностей. Оплата, соответственно, один, два и три золотых в год. Вы можете подумать, что это дорого, но за эту цену, у вас имеется возможность оставить предмет на хранение здесь, а забрать его, скажем, на соседнем континенте. Кроме того, арендованный вами карман, даже если вы не продлите его аренду, останется числиться за вами в течение двадцати лет и ничего с ним не случится. Так же, мы свято чтим тайну вкладов наших клиентов и нас абсолютно не интересует, что они оставили на хранение.
        - Хмм... А вы меня заинтересовали, - задумчиво протянул я, - А какие размеры у этих ваших карманов? А то малый, средний и большой - чересчур расплывчато.
        - Они перед вами. - ответил Вальдек и протянул ладонь в сторону странных сейфов в стене, замеченных мной ранее.
        - Вполне возможно, - немного поразмыслив, произнес я, - Что на днях мы к вам снова заглянем. А пока, вам, всего хорошего. И благодарю за оказанное содействие.
        - Это моя работа, уважаемый Артем, - с достоинством ответил парень, принимая благодарность, - И мы всегда будем рады вам помочь.

     Наш проводник, хоть мы и пробыли не очень долго в банке, судя по всему, немного заскучал. Оно и понятно, столько времени таскаться по городу пешком, да ещё и терпеливо ждать своих клиентов. Ничего, малец приятный, поэтому будет ему и приятный бонус. Сообщив ему, что на сегодня дел больше не планируется и пора возвращаться на постоялый двор, наше подуставшее трио двинулось в обратный путь.

     Наступили сумерки и, как сообщил Малик, уже через полчаса вечер полностью вступит в свои права. Тем не менее, возвращаться на ощупь в темноте не придется, потому как Туран вполне себе продвинутый город и большая его часть улиц освещается фонарями. Последнюю фразу, малец произнес с еле заметной гордостью, на что я мысленно хмыкнул. Чего-чего, а тёмных подворотен, человеку, больше двух недель выживающему в глухом лесу, точно не стоит. А вот пустой желудок, дающий о себе знать последние полтора часа, беспокоил меня гораздо больше. Меоткнула мысль посетить местную забегаловку и плотно поесть, но останавливало время, которое мы на это потратим. Уж лучше еще немного потерпеть, добраться до своего подворья и там, без надобности куда-то потом идти на сытый желудок, спокойно поесть, привести себя в порядок и лечь в кровать. Господи... Неужели я сегодня лягу на что-то мягкое?! При мысли о настоящей кровати, мои ноги едва не понесли меня сами вперед с удвоенной скоростью, но я вовремя себя одёрнул. А в следующий момент, когда уже почти повернули за угол, мне на глаза попалась вывеска, на противоположной
стороне широкой улицы.
        "СВЕЖАЯ ВЫПЕЧКА ОТ ИРВИНА"

     Вот оно, то что нужно, чтобы немного приглушить голодное урчание живота, да и спутниц своих можно немного побаловать. Сильно сомневаюсь, что дриаде и гобле приходилось пробовать сдобную выпечку, потому как ни у Древа, ни у Храма Луны, пшеничных полей я не заметил.
        - А ну, подождите меня тут немного, - попросил я своих девиц и Малика, - Я быстро.

     Колокольчик над дверью звонко дал знать обо мне хозяину булочной, и через секунду тот появился у прилавка. Вопреки представлениям о кондитерах, этот не был ни толстым, ни даже полным, зато, как и положено, был в чистом белом переднике, а на голове примостился берет. Тоже белый.
        ИРВИН ДОРЕНВУД. УРОВЕНЬ 58. МАСТЕР-ПЕКАРЬ 2 РАНГА.
        - Чего желаете? - доброжелательно и учтиво спросил пекарь, с любопытством разглядывая мою персону. Вполне могу понять его интерес, ведь не каждый день, к нему в лавку, за булочками, заглядывает небритый мужик немирной наружности. Хотя, кто его знает...
        - С чем у вас эти булочки? - спросил я, разглядывая вполне земной ассортимент на его прилавке.
        - Эти просто сдобные, вот эти с яблочным повидлом, эти с вишней, а эти с творогом. Всё с пылу с жару.
        - Мне четыре сдобы с яблочным повидлом и четыре с вишней, пожалуйста. - озвучил я свой заказ, не забыв про Малика. Тоже ведь, небось, голодный.
        - С вас четыре медяка, уважаемый. - огласил продавец сумму, когда поставил на прилавок два свертка из плотной бумаги и я положил нужное количество монет на стол. - Заходите к нам ещё.

     Я степенно поблагодарил его в ответ, с трудом сдерживая желание вытащить булочку из пакета прямо здесь, и направился к выходу. И я поймал себя на удивительной мысли: покушать я хотел и сам, угостить хотел всех своих спутников, а вот сделать приятное - конкретно лишь Сильваре. Предвкушая красивую улыбку дриады, я потянул на себя дверь и застыл на месте, едва только сделал шаг за порог. Моих спутниц окружили три рослых и мощных персонажа, облаченных в доспехи из темного металла, и что-то от них требовали. В первое мгновение мне показалось, что это местная стража, но на неё мы сегодня насмотрелись и ничего подобного их дрескод не позволял. Мои ноги уже сами понесли меня через улицу, в сторону друзей, и в этот момент, один из них развернулся в мою сторону и выкрикнул:
        - Пацаны, сто пудово, вот он!

     И тут я растерялся. Какого хрена здесь происходит? Это что, местные гопники? Все трое оставили, таких-же растерянных, Листу и Сильвару, и широким шагом, обнажив мечи и с лицами, не предвещающими добра, направились в мою сторону. Я, всё еще ничего не понимая, с большим сожалением, бросил на землю свои покупки, вытащил Рубец из ножен и вгляделся в ближайшего противника, которому осталось меньше десятка метров до меня.
        МАТЕРЫЙ КАРАСЬ. УРОВЕНЬ 81. КЛАН ТЁМНОЙ ВОДЫ. КЛАСС РАЗБОЙНИК.

     Полученная информация, вместо того, чтобы дать представление о противнике, поставила меня в ступор, и я, в замешательстве, перевёл взгляд на двух других персонажей.
        УРФИН ДЖОЙСТИК. УРОВЕНЬ 86. КЛАН ТЕМНОЙ ВОДЫ. КЛАСС РАЗБОЙНИК.
        ДОЛЬЧЕ ПРИМУС. УРОВЕНЬ 94. КЛАН ТЁМНОЙ ВОДЫ. КЛАСС ПАЛАДИН.

     И моё сознание взорвалось окончательно. Я растерянно сжимал в руках артефакт, пытаясь собрать мысли в кучу, и наблюдая, как все трое, внезапно, сорвались с места и рванули в мою сторону. Словно в замедленном кино, противники приближались, а я всё не мог осознать происходящее. Каким-то образом до моего сознания дошло, что это не какие-то там неписи, а самые обычные игроки, но мой, оглушенный этим событием, мозг заклинило на вопросах - КАК ОНИ СЮДА ПОПАЛИ? и КАКОГО ХРЕНА ОНИ ХОТЯТ?

     Краем глаза я отметил какое-то мельтешение и, скосив туда взгляд, увидел Листу, отчаянно машущую руками и что-то кричащую мне, а рядом с ней Сильвару, уже натягивающую свой лук. Я четко видел сотканную из Воздуха стрелу, что сорвалась с Крыла Ветра и неспешно летела в сторону одного из желающих прикончить меня игроков. Она не успела преодолеть и половины расстояния, а её сестра-близнец уже сорвалась со своего места, ища встречи со своей целью. Всё это: и атакующую врагов Сильвару, и орущую мне Листу, и выглядывающего из-за угла испуганного Малика, и теснящихся вдоль стен нескольких прохожих, и трёх иных, с неприкрытым ликованием во взглядах... Всё это, одна часть моего сознания отмечала и фиксировала, а вторая его часть - боролась с шоком и ступором от внезапной встречи с теми, кого я сам хотел отыскать.

     Бегущий впереди Матёрый, мать его, Карась, которому осталось преодолеть до меня меньше пяти метров, оттолкнулся от земли и медленно начал взмывать вверх. Его полуторник вспыхнул бордовыми отблесками и пошел на замах, готовя мне сокрушительный удар. Но в тот момент, когда его сапоги только-только оторвались от брусчатки, как ему в спину прилетела стрела дриады. За ней еще одна, потом третья... Сильвара, одну за другой выпускала воздушные стрелы в спину Карася, пытаясь сбить тому атаку, но разница в уровнях, её уроне и защите последнего, не позволила ей добиться желаемого. Один из отстающих противников, тот, что Примус, начал разворачиваться в сторону дриады, и его левую кисть окружило голубое сияние, Я понятия не имел, что за фигню он приготовил Сильваре, но именно в этот момент моё сознание резко успокоилось, прекратив попытки осмыслить ситуацию. На хрен... Всё потом... И, резким движениеи свободной руки, я выбросил, в сторону нападающих, короткую, но максимально мощную воздушную волну.

     Словно тряпичные куклы, все трое улетели в обратном направлении, покатились по камням вплоть до стен противоположной стороны улицы. Рубец в моих руках трансформировался в меч и я, неспешной походкой, направился к противникам, дав знак, дриаде, перестать, пока, атаковать их. Карась, которому досталась основная сила удара, лежал на земле без признаков жизни, а вот два его подельника, хоть и сильно потрёпанные, уже поднимались на ноги.
        - Кто вы такие, и почему напали на меня? - задал я им вопрос, но, вместо ответа, тот, что Урфин, подхватил с земли свой меч и бросился на меня.

     Его прямой выпад я пропустил мимо себя, шагнув немного вбок и навстречу противнику, вонзив, одновременно с этим, свой клинок ему в грудь. Понятия не имею, из чего были сделаны темные доспехи Примуса, но артефакт пробил их насквозь, словно фольгу, выйдя из спины на пару ладоней. Глаза противника закатились, и его тело, с характерным звуком, сползло с лезвия катаны на камни улицы и неподвижно замерло. Я посмотрел на оставшегося паладина и повторил свой вопрос.
        - Кто вы такие, и почему напали на меня?
        - Ах ты блятское отродье! - прорычал в ответ Примус, и тело его охватило яркое сияние, заставившее прикрыть глаза рукой, а тело уйти в длинный перекат, в сторону от последовавшей атаки.

     Свет умения, которым вспыхнул противник, не давал возможности смотреть в его сторону, но мои инстинкты и без зрения заставили повторно бросить тело в сторону, одновременно блокируя артефактом возможное направление атаки. Скрежет металла дал понять, что я не ошибся и в тот же миг, левой рукой, я выпустил короткую воздушную волну в этом направлении. Примус, оглушенный, отлетел на несколько метров, выронив из рук свой меч, а свечение вокруг него потухло. Сильвара, получившая возможность целиться в противника, натянула свой лук, но моя поднятая рука вновь её остановила. Вся эта ситуация, которую я абсолютно не понимал, здорово меня разозлила, и мне хотелось получить ответы. Паладин, тем временем, тяжело развернулся на земле, потянулся к поясу и извлек из него маленький пузырек, который полностью залил в себя, после чего бодро вскочил на ноги, подхватив с земли свой клинок. Ох ты, неужто здоровьеце себе поправил? А парень, как я посмотрю, оптимист. Ну-ну...
        - Я повторю свой вопрос в последний раз. - произнес я, подойдя поближе, - Кто вы такие, и что вам от меня нужно?
        - Да пошел ты, тварь! - в очередной раз отказался тот от диалога, меч его засиял и, потеряв свои прямые линии, словно резиновый шланг изогнулся в сторону земли. И что это за светящееся дилдо? А в следующее мгновение я понял, как опасна жизнь натурала.

     Паладин резко взмахнул своим странным оружием, и оно, удлиннившись на несколько метров, плетью хлестнуло в мою сторону. Инстинкты взвыли, и даже не пытаясь блокировать атаку, я отскочил в сторону, успев заметить, как хвост сияющей плети взрезает брусчатку словно масло. И в тот же миг до моего слуха донеслось гудение лука Сильвары, но сильно сомневаюсь, что её атаки причинят противнику вред, всё же разница в уровнях больше, чем в два раза. Плеть пошла на очередной замах, и, улучив этот момент, я вновь запустил воздушный таран, намереваясь вновь сбить паладина с ног, но не вышло. Тот, по видимомсти, воспользовался каким-то своим умением и, выставив свободную руку вперёд, развеял моё заклинание. А в следующую секунду последовал секущий горизонтальный удар по ногам, и мне пришлось рыбкой перелетать через щипящий, от избытка энергии, сияющий бич, в последний миг оттягивая руку с катаной в сторону.

     Кувырок на каменную брусчатку, это совсем не то, что способствует хорошему самочувствию, и хотя рюкзак за спиной уберёг спину от травмы, остальным частям тела хорошо досталось. Только на адреналине я смог резко вскочить на ноги, готовый к очередной атаке, но, по всей видимости, дриада своей стрельбой переполнила чашу терпения Примуса, и следующий удар плети достался ей.
        - Сууука! - заорал я, узрев, как светящийся бич самым краем прошелся по груди Сильвары, не успевшей выскочить из под коварного удара, и практически располовинив её.

     Ярость ударила мне в голову. Ярость и ненависть. Тело дриады еще даже не успело осесть на землю, а я уже знал, что она мертва, и что в запасе, у меня, имеется не больше минуты, пока её тело не истаяло в белое облако. Плеть паладина, обратным движением, вновь летела в мою сторону, но вместо того, чтобы в очередной раз убраться в сторону, я вытянул свободную руку и выставил круговой воздушный щит на её пути. Вот  только магическая преграда, способная легко выдержать удар тарана, не смогла остановить атаку Примуса. Бич, спиралью обернувшись вокруг  моего щита, хоть и замедленно, словно через желе, но продолжил путь к моему телу, неотвратимо сужая своё кольцо. Единственной возможностью вырваться, из этой неожиданной ловушки, был прыжок вверх, с применением воздушной стихии, но, вместо этого, я рубанул артефактом по сияющей плети паладина. И не ошибся.

     Рубец, вопреки моим сомнениям, легко и без последствий рассек магический бич, оставив от него пятиметровый огрызок в руке противника. Отсеченная часть просто рассыпалась безобидными искорками, едва клинок оборвал связь с источником, что, судя по изумленному лицу игрока, было чем-то невероятным. И в тот же миг, пока тот не отошел от шока, я снова ударил Примуса воздушным тараном. Противник, на этот раз, не успел развеять заклинание и удар стихии, в прямом смысле, отфутболил его на полтора десятка метров вдоль улицы. Паладин еще не замер в своей конечной точке, а я уже бежал к дриаде, нащупывая в кармашке, на груди, свиток воскрешения, и радуясь тому, что пару дней назад посчитал необходимым сунуть его туда. Ещё ни разу, мне, не приходилось пользоваться местными свитками по прямому назначению, но сомнений, в том, что активация, их, будет стандартной, у меня не было. Оставалось не больше четверти часа, до того, как тело дриады истает, и, не глядя на плачущую Листу, сидящую рядом с ней, я разорвал прямоугольник свитка пополам. На месте разрыва вспыхнуло бирюзовое сияние, на мгновение зависло, будто
определяясь с конечной целью, метнулось к телу Сильвары и растворилось в нем без остатка. Всё что мог сделать здесь, я сделал, и пора перейти к делам не завершенным.

     Паладин уже успел встать на ноги и привести себя в порядок очередным зельем, после чего вновь активировал свою плеть. Я неспеша шел прямо на него, не отрывая взгляда, и сдерживая себя, чтобы не рвануть в его сторону. Схватка с игроком - совсем не то же самое, что и схватка с неписью или мобом. И отличие состоит вовсе не в предсказуемости последних, нет - с этим, у встреченных мной противников, всё в порядке. Разница, практически, неуловима, незаметна и неосязаема, но, тем не менее, она есть и чувствительно повышает коэффициент опасности игроков, как противников.
        -Да что ты, вообще, такое? - буквально прорычал Примус, глядя мне в глаза, но я промолчал. Время вопросов и ответов прошло, раньше нужно было идти на контакт.
        Видимо, то же самое, прочел в моем взгляде и противник, после чего он сразу атаковал. Смертоносная плеть взвилась в воздух, нарисовала замысловатые фигуры и, подобно змее, прыгнула в мою сторону. Для стороннего наблюдателя, без сомнения, удар был стремительным, но моё взвинченное восприятие не давало ему шанса достичь своей цели. Я плавно, преодолевая натяжение воздуха, шагнул в сторону, пропуская выпрямляющийся бич мимо себя, и лишь когда вся его длина была выбрана, взмахнул артефактом, отсекая его. И в тот же миг атаковал воздушным тараном, но не так, как ожидал паладин, готовый снова развеять моё заклинание. Несколько квадратных метров воздуха ударили Примуса в спину, от чего тот, моментально пролетев разделявшие нас полдесятка метров, по самую гарду насадил себя на меч, едва не повалив меня самого на спину. Противник неверяще уставился на меня и прохрипел:
        - Да кто ты, вообще, такой? - после чего закатил глаза и сполз, с клинка, на мостовую.

     Я резко развернулся, но, увидев поднимающуюся на ноги дриаду и улыбающуюся гоблу, успокоился и поспешил к ним.
        - Как ты себя чувствуешь? - стараясь не выдать бескокойство, спросил я девушку.
        - Словно заново родилась. - отшутилась дриада потом вздохнула, - Это моя вина, Артем, нужно было с более дальней позиции его атаковать. Прости за свиток.
        - Прошу, не говори глупости, Сильва, - покачал я головой, - Если нужно будет, то я готов и десять свитков воскрешения потратить на каждого из вас.

     Я едва не поддался, внезапно возникшему желанию притянуть девушку к себе и вместо этого посмотрел по сторонам. Редкие прохожие, с опаской поглядывая, продолжили свой путь, а вот стражников, или иных органов местного правопорядка, видно не было. Интересно почему? Много времени, схватка, конечно не заняла, но суету, здесь, мы навели изрядную, да и райончик, как я понял, вполне солидный. С этим вопросом я и обратился к Малику, который снова приблизился к нам.
        - Так-то дела иных, вот они и не вмешиваются, - пожал тот плечами, - В других случаях, если это не трущобы, они быстро набегают. Кстати, я и не подозревал, что вы иной, господин.
        - На самом деле, малыш, всё намного сложнее. - потрепал я его за волосы и направился к останкам игроков. Очень любопытно, какие отступные они нам оставили.

     К моему разочарованию, ничего, кроме двух десятков золотых, у Карася не обнаружилось. Та же картина была и у Джойстика - двадцать семь золотых и ничего более. "Где мои трофеи, господа", мысленно возмутился я и направился к покойному Примусу, в надежде, что хоть у него будет, чем поживиться, кроме монет. "Вот это другое дело", хмыкнул я, когда облако рассыпалось серебристой пыльцой, и на земле остались лежать монеты и пергаментный свиток. Три десятка золотых отправились в кошелёк и только потом, мои руки подняли скрученный лист плотной бумаги. Первое, что мне стало понятно - это не свиток с заклинанием, как подумалось сначала, а какой-то текст, за который зацепился мой взгляд. И чем дальше я читал, тем сильнее билось моё сердце, а к концу написанного, мне и вовсе стало тяжело дышать, а тело повело так, что пришлось опереться о фонарный столб. Я плотно зажмурил глаза, чтобы избавиться от застывшего перед глазами текста, но и это не помогло. Сознание искало какой-то выход, лазейку в сложившейся ситуации, но не находило ничего. И меня захлестнуло чувство безысходности, которое, через несколько
мгновений, смела ярость, и, подняв голову вверх, я заорал изо всех сил:
        - КЕА-А-А-ЛИС!!! БУДЬ ТЫ ПРОКЛЯТ, СУКА!!!
****
        Эпилог.

     Босс был трудным. Со всей рейд-группы, а это три десятка сильнейших игроков клана, на респ не улетели лишь семь человек, среди которых была и она. Первые две попытки потерпели полную неудачу, и две команды слились полностью, не опустив хиты рейд-босса и наполовину. Ошибки были учтены, и третья группа была скомплектована абсолютно по другому принципу, основным ударным ядром которой стали полтора десятка лучших бойцов дальнего боя. Из магов, присутствовали только четыре хилера и бафера, а оставшиеся одиннадцать персов были самыми толстыми танками их клана, в чью задачу входило удерживать противника на месте. Три лучника, два милишника и два хилера - вот и вся рейд-группа, которая сумела добить взбесившегося, под конец, богомола-переростка и завершить клановый квест.
        - Насколько было бы проще, не будь у этой твари таких резистов к магии. - вздохнул гном и присел на камень.
        - Никто и не спорит, Рыжий, - опустился рядом один их хилеров, - Но простые боссы и не встречаются в эпических квестах. Просто, ко всем ним, необходим свой подход. И кстати, Лерана, беру свои слова обратно. Было один очень опасный момент, и только твой "фантомный выстрел" смог удержать пати от третьего слива. Перк специфический, но, как оказалось, в нужной ситуации весьма полезный.
        - Это да. - согласился Рыжий, - Не будь его, не сидели бы сейчас здесь.

     Лера просто кивнула на похвалу - на большее, её моральных сил, не хватало, и посмотрела в сторону останков босса.
        - Мальчики, думаю, вы тут и без меня справитесь, а я на выход. Скоро отец с сестрой должны приехать и нужно приготовить чего-нибудь. Да и устала я, честно говоря. Со всем остальным потом разберемся.
        - То есть отмечать с нами не будешь? - уточнил второй милишник, закованный в железо здоровенный парень.
        - Не знаю, Соник. - пожала Лера плечами. - Но, на всякий случай, скиньте ваши координаты потом. Освобожусь - загляну к вам.
        - Ты уж постарайся освободиться, - попросил Рыжий, доставая свою курительную трубку, - А то, как-то не правильно отмечать успех, без одного из виновников успеха.
        - Не обещаю, но постараюсь. - улыбнулась девушка своим соклановцам, - До связи, если что.

     Но дать команду на выход, Лера не успела. Тишину простанства огромной пещеры разбил звук гонга, а перед глазами появился сверкающий золотом текст.

     "ОБРАЩАЮСЬ К ВАМ, ИНЫЕ! ТОЛЬКО ОТ ВАС, ТЕПЕРЬ, БУДЕТ ЗАВИСЕТЬ СУДЬБА ЭТОГО МИРА, И ТОЛЬКО ВАМ БУДЕТ ПО СИЛАМ ПРЕДОТВРАТИТЬ ГИБЕЛЬ ЕГО! ВЗЫВАЮ К ВАМ!

     ПОЯВИЛСЯ ВРАГ, УГРОЗА ВСЕМУ АВАЛАРУ. ЕГО СЛОЖНО ВЫСЛЕДИТЬ И ЕЩЕ СЛОЖНЕЕ ПОВЕРГНУТЬ. С КАЖДЫМ ДНЁМ ОН СТАНОВИТСЯ СИЛЬНЕЕ И БЛИЗОК ТОТ МИГ, КОГДА СИЛА ЕГО СОДРОГНЁТ ЭТОТ МИР. УЖЕ СЕЙЧАС ПОСТУПЬ ВРАГА ПРИНОСИТ РАЗРУШЕНИЯ, А НЕБЕСА НАЧИНАЮТ СТОНАТЬ.

     ВЗЫВАЮ К ВАМ, ИНЫЕ!
        ОТ ИМЕНИ МОЕГО, КЕАЛИСА, СОКРУШИТЕ ТЕМНУЮ СИЛУ, ПОСЯГНУВШУЮ НА БЛАГОДЕНСТВИЕ ВСЕГО АВАЛАРА! УНИЧТОЖЬТЕ ВРАГА, ПОКА ОН НЕ ВОШЕЛ В ПОЛНУЮ СИЛУ И НЕ РАЗРУШИЛ ТО, ЧТО ВСЕМ НАМ ДОРОГО. ПОКАРАЙТЕ ПРИСПЕШНИКОВ ЕГО, ДАБЫ ОЧИСТИТЬ МИР НАШ ОТ ГРЯЗИ И СКВЕРНЫ."
        СТАТУС КВЕСТА БОЖЕСТВЕННЫЙ. НАГРАДА ЗА ПРОХОЖДЕНИЕ КВЕСТА ОПЫТ 100.000.000. КОЛИЧЕСТВО РАЗУМНЫХ В ГРУППЕ НЕОГРАНИЧЕННО. НЕОБХОДИМЫЙ УРОВЕНЬ ДЛЯ ПРОХОЖДЕНИЯ КВЕСТА НЕОГРАНИЧЕННО. ШТРАФ ЗА НЕВЫПОЛНЕНИЕ КВЕСТА ОТСУТСТВУЕТ.
        ПРИНЯТЬ: ДА / НЕТ.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к