Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.

Сохранить .
Сказочник 2 Евгений Дес
        Сказочник #2
        Сказка - это хорошо…
        Когда можно расспросить автора их написавшего - ва-а-аще прекрасно.
        Но когда герои этих сказок вламываются в твою жизнь - это уже перебор.
        Евгений Дес
        Сказочник 2

* * *
        Глава 1
        Тыгыдык-тыгыдык-тыгыдык.
        - Курт, место, - вяло тяну, уткнувшись лицом в подушку.
        Тыгыдк-тыгыдык-тыгыдык.
        - Курт, сволочь мохнатая, дай поспать.
        Кусь-кусь-кусь-кусь.
        - МЯ-Я-Я-Я-ЯУ! - раздался вой, полностью черного, похожего на кота, вылетевшего в открытое окно, существа.
        Что? Жестокое обращение с животными? Не, не слышали. И вообще, Курт это не просто животное, он - сторожевая химера семейства кошачьих, подаренная учителю на один из праздников знакомым химерологом. Внешностью, эта пушистая скотина походила на кота, и в принципе, если не знать, что ОНО на самом деле такое, то и не узнаешь. Но в момент опасности, эта наглая морда выпускает когти, среди шерсти начинают проглядываться костяные иголки, а с клыков начинает капать сильнодействующий паралитический яд.
        Живучестью эта тварь тоже отличалась. Отменной. Имея не девять, а все восемнадцать жизней, так как регенерировала быстро, а удар держала стойко, так что навредить зверьку по неосторожности, было ой как «просто».
        Но что самое противное, оно мало того, что было умно, так еще и кошачьи повадки переняло, из-за чего каждое мое утро начиналось с прицельного пинка по коту точно в окно.
        Упав на кровать, потираю заспанные глаза. Солнце еще только-только собиралось вставать, темень на дворе, а оно по дому скачет. Я не знаю как, но при учителе Курт вел себя исключительно порядочным образом строя из себя милейшее существо. Но вот в его отсутствие…
        - Мяу! - показалась в окне черная морда со светящимися фиолетовыми глазами. Зацепившись когтями за подоконник, кошак устремил свой взор прямо на меня.
        - Да проснулся я, проснулся, - косо смотрю на эту бандитскую рожу усатой наружности.
        - Мяу.
        - Обойдешься, иди мышей поймай, жрать он хочет, - поднявшись с такой мягкой и приятной кровати, заправляю оную.
        - Мяу.
        - Да, ты не кот, химера. Но у тебя усы, лапы, хвост, так что…
        - Мя-я-я-яу! - возмутилась эта чересчур разумная скотина.
        - Я тебе с вечера насыпал, куда тебе столько?
        - Мяу, - скромно и тихо ответило «котэ».
        - А по морде?
        - Мяу, - как-то даже по-детски мяукнуло это существо.
        Закончив собирать постель, делаю пару шагов до окна.
        - Значит жрать?
        - Мяу!
        Хлоп! - закрылась оконная створка как раз перед его мордой.
        - МЯ-Я-Я-Я-ЯУ! - раздался невыносимый вой, какой можно услышать только весной. Открыв окно, смотрю на упавшего на землю Курта.
        - Если будешь орать, вообще гладить сегодня не буду!
        - Мр-р-р.
        И вот как с ним бороться? Сидит, ушки прижимает, глазками - бусинками моргает, мурчит. В обычных обстоятельствах, это даже бы прокатило, но я-то к этому привычный. Так что…
        - Завтракать будем все вместе, так что жди!
        «Котэ» немного подумало, с неохотой кивнуло, и с гордо задранным хвостом, неспешно удалился. Дожили, «коту» гордость не дает мышей ловить. В конец зажрался.
        - И-и-и эх! - потянувшись, разминаю руки. Ладно, хватит разговаривать с котами, пора браться за дело.
        Но прежде, подхожу к зеркалу. Из него на меня смотрел молодой высокий парень, двадцати лет, метр девяносто ростом. Голубые глаза, русые, опускающиеся до плеч волосы, милое лицо которое с натяжкой можно назвать брутальным. Жилистое тело, без единого шрама, и это при том количестве травм, которые я получал в детстве.
        Но сейчас меня интересовала спина. Обернувшись, смотрю на почти исчезнувшие шрамы ожогов. Хорошо меня вчера приложило, ничего не скажешь. Прав был учитель, защитная форма алхимика обязана быть полноценной, защищающей все участки кожи, а не только фас. Надо будет на днях её перешить, а заодно подобрать новые очки и маску на лицо.
        Насмотревшись на свое отражение, завязываю в хвост волосы, и натянув штаны, отправляюсь на утреннюю пробежку. Притворив за собой дверь в комнату, прохожу по коридору мимо спальни учителя. Дверь открыта, в комнате идеальный порядок, а кровать заправлена.
        «Небось опять всю ночь сидел», - думаю, глядя на деда. Учитель вообще редко ложился спать, что странно. По первому времени грешил на бессонницу, но нет, очень даже бодро себя чувствует. Сидя с ручкой в руках в гостинной, за широким дубовым столом, он писал книги. В основном сказки, за что получил славу сказочника. Люди любили эти истории, и не догадывались откуда он их берет. Но лишь я знал, что все эти истории, написанные в книгах, он попросту пережил. Хотя… после того, как я стал его учеником, он немного приоткрыл тайну, представ перед людьми скромным волшебником.
        Учитель не был общительным человеком, предпочтя жизни в городе, тихий уголок на окраине. Резкий, мечтательный, с острым чувством юмора, и очень добрым сердцем. Хотя, с его сбережениями и славой, он мог быть при дворе какого-нибудь короля, но ему это было попросту не нужно. Как в целом и мне, но как говориться - сам факт.
        Вот и сейчас. Заглянув в зал, вижу его за работой.
        - Доброе утро, учитель.
        - Доброе, В?конт, - ответил он бодрым, чуть хриплым голосом не оборачиваясь.
        - Я на пробежку, дедушка.
        - Угу, - кивнул старик, что-то дописывая.
        Выскочив из дома, делаю полный вдох-выдох. Приятная ранняя прохлада, дышится легко! Взбодрившись, отправляюсь вокруг деревни по уже протоптанной регулярными пробежками тропинке, забивая голову мыслями об учителе.
        Дедушка Шрайк, был великим человеком. Еще в юности он нашел меня, показал чудеса волшебства и взял в ученики. Загоревшись идеей, я старался изо всех сил, и даже делал значительные успехи. Правда… здесь есть одно маленькое, но.
        Это «но», заключается в вопросе - кто такой маг? Можно предположить, что это человек занимающийся и владеющий магией. Вроде все просто, логично и понятно, но не-е-е-ет. На самом деле, маг это в первую очередь НЕ человек, занимающийся всем подряд, а не только магией.
        Это я понял на собственном опыте попав в руки к Шрайку. Этот добрейшей души старичок, гонял меня и в хвост и гриву, в первую очередь по физическим упражнениям, потом по наукам, а уже после по магии. Он говорил, что любой уважающий себя маг, обязан быть в хорошей физической форме, чтобы не только можно было кому-то по голове надавать, но и в случае чего тактично отступить.
        Так что мой обычный день начинается с физический упражнений. После них, занимаюсь всякой мелочью по хозяйству, типа - притащить из колодца воды, прибрать дом, проверить целостность защитных контуров по периметру земельного участка. После начиналась учеба. Математика, письмо, чтение, были даже такие страшные и нестандартные предметы по «черной» магии как Химия и Физика, которую абы, где не найдешь. Все это учитель подавал мне сам из собственных знаний, которые оказались очень обширными.
        Ну да. А чего еще ожидать от человека, который две трети жизни путешествовал по миру, и собирал эти самые знания? Так что опыта мой учитель и, по существу, приемный дедушка, собрал столько, что хватит на пару десятков таких обормотов как я, и еще останется.
        После шли… нет, не магические тренировки. После шли тренировки с посохом. Так как волшебного посоха как у любого уважающего себя мага у меня пока еще не было, обходились его деревянной пустышкой, так что с деревяшкой, как своим главным атрибутом, я умел обращаться очень хорошо.
        За ним шел меч. Любой волшебник обязан хоть как-то владеть мечом, или другим вспомогательным оружием. Как говориться: посох - это конечно хорошо, но нужно иметь запасной вариант под рукой. Так что учитель, несмотря на свой преклонный возраст, достаточно шустро двигался и показывал мне разные приемы, которые я уже сам добивал до ума. У него вообще с арсеналом было скудно.
        Посох, меч, и-и-и… на этом его владение формами оружия заканчивались. Зато начинался рукопашный бой. И знаете что? Быть побитым стариком - это очень обидно.
        И вот только после этого, мы приступали к магии. Зубодробительные формулы? Не, не слышали. В то время как многие стремились усложнить свою магию воткнув в заклинание всего и побольше, учитель, наоборот, упрощал все что можно до состояния лома. То, как он меня учил с ней обходится, вело к пониманию самих принципов как это работает не только на магическом, но и на физическом уровне.
        Хотя, по поводу лома, я погорячился. Просто дедушка старался вдолбить в мою ветреную голову одну простую истину - абсолютно все заклинания работают на одних и тех же законах, с пониманием которого не будет разделения между сложными и легкими чарами.
        Я сам видел, как многие умные маги шли к учителю на поклон за советом. Особенно когда их «гениальные плетения» почему-то не работали. Я больше удивлялся тому, почему оно должно работать, когда чары перегружены и буквально разваливаются у тебя на глазах делая шальной «бум» от вырывающейся энергии.
        Понимание того, что я хочу сделать, в купе с представлением процесса, помогали одним желанием делать те или иные вещи. Простенькие, незамысловатые, но со временем, я смогу как учитель - одним взглядом ремонтировать разбитые предметы, или разбирать те на элементы.
        О! Моя остановочка. Притормозив у дома Тины, девушки с которой я люблю проводить свободное время, кладу собранные на ходу цветы и кладу их на подоконник её окна. Стучатся не стал, в доме сейчас все еще спал. Ну да, они-то люди, им рано вставать, это для нас сон - непозволительная роскошь. Признаться, я и сам не понимаю, как это работает. Если поначалу я спал по семь-восемь часов, то сейчас мне чтобы выспаться хватает четырех. Причем выспаться хорошо и чувствовать себя спросонья бодрым и полным сил. Почти. Если не считать Курта.
        Не иначе, как Хозяин Снов суетится. Учитель не сказать, что часто его поминает, но и не редко. Да и я с ним уже успел познакомиться. Вот спите вы, видите приятный сон, а тут прямо в этом сне к вам подходит выдуманный вами же образ и приглашает «поговорить». Хорошо, что я знал, кто это, а то боюсь, прямо в том сне и остался бы навек. Хозяин Снов не та личность, с которой можно шутить, но, с другой стороны, очень приятная, так как о кошмарах я знаю только со слов людей в деревне.
        Но возвращаясь к бытовым будням. Иногда… довольно часто, меня дергали деревенские, да и не только они. На поля сходить, вредителей потравить, дождик организовать, или разогнать, кого-то вылечить, или наоборот наказать. Вон, не так давно, пара бродячих кровососов решили в деревне перекусить. Я на тот момент как раз с Тиной гулял… ну а что? Луна, чистое небо, романтика, красота! Еще и сеновальчик рядом… к-хм, да. Так вот, эти гады к нам и подкатили, правда после собирали выбитые клыки по земле. Одно их спало, оба вампира оказались вежливыми, и понимающими, так что особо не наезжали, а вот за испорченный вечер я обиделся. Крепко обиделся.
        В качестве возмещения ущерба, приспособил обоих на поля, пусть помогают по уходу, а крови и с животных для них хватит.
        Уже вернувшись домой, выполняю комплекс упражнений. Сидящий на пустой бочке под домом Курт, внимательно следил за мной, словно за игрушкой. Вот ведь… морда ленивая.
        После меня ждали обливания ледяной колодезной водой под ехидные «мяу» Курта. Пока я не решил закалить и его.
        Переодевшись в свою повседневную одежду из сапог, черных штанов, и зеленой рубашки с выделенным на ней белым орнаментом в виде двух отзеркаленных друг от друга полумесяцев. Вообще, два полумесяца с приплюснутым зрачком посередине вроде как символ учителя. Этот символ стоит на его, а теперь моем плаще, он есть на его личном сундуке, даже печать, окружающая наш дом, выглядит именно подобным образом!
        К слову, а ведь я так и не узнал, откуда этот символ берет свое начало. То забываю, то времени нет, то просто стесняюсь. Дедушка всячески пытается избегать темы своей молодости.
        А вот и завтрак подошел. Собравшись на кухне за общим дубовым столом, я наполнял миску Курту. «Кот» сидел на столе, и предпочитал есть то же что и мы. Конечно, каша с куском сочного сырого мяса в его глазах не сравниться, а тем более с рыбой, но тем не менее кот не брезговал и такой пищей, тем паче что мы сами её ели.
        - Виконт, - окликнул меня учитель, размешивая мед в травяном настое.
        - Да, дедушка?
        - Меня все беспокоит вопрос - когда ты уже сделаешь себе посох?
        Закатив глаза, возвращаюсь на свой стул.
        - Скоро. Думаю, к своему следующему дню рождения. Заготовка готова, нужно лишь наложить чары.
        - Я свой первый посох собрал в пятнадцать лет, пусть и не без посторонней помощи.
        - Да-да, я знаю, маг без посоха не маг, но пока мне хватает меча.
        На мой ответ, дедушка только головой покачал. Ну а что я мог сказать, когда ну вот не вижу смысла в посохе. Делать его долго и муторно, а в данный момент еще и нецелесообразно, так как я прекрасно обхожусь руками и мечом в роли усилителя - проводника.
        - Тук-тук-тук!
        - Я открою, - поднявшись, прохожу в гостинную. Распахнув массивную дверь, смотрю на пару кровососов.
        - Здравствуйте, Виконт. Мы вот молока принесли.
        - Порядок навели? - перенимаю ведерко.
        - Да. В стойле все спокойно, коровник убран, солома насыпана.
        - Молодцы. Свободны.
        - Господин Виконт, - одернул меня один из пары вампиров, когда я уже закрывал да.
        - Да?
        - Можно мы уже пойдем?
        - Пожалуйста.
        - Нам домой надо.
        - Хм…
        - Просим, - поклонились кровососы.
        - Ладно. Так и быть. Но в следующий раз…
        - Это не повториться! - сходу в голос заверили меня.
        - Ну смотрите.
        Проводив взглядом убегающих вампиров, прикрываю дверь. Вернувшись на кухню, ставлю ведерко на скамейку, а сам принимаюсь за завтрак.
        Лак-лак-лак-лак.
        - Курт, куда ты морду суешь?
        - Мяу, - отозвалась химера, высунув белую от молока морду и как нивчем небывало продолжил лакать молоко.
        - Эх… дедушка, какие сегодня планы на день?
        - А ты ящик проверил?
        - Не-а, - отвечаю, уже поднимаясь из-за стола, заведомо зная, следующие слова.
        Сбегав к своеобразному почтовому контейнеру, стоявшим у дома на шесте, вынимаю пару бумажек. Так, что тут у нас? Ага, в деревне дите захворало, просили помочь. Блин, староста опять за настойки просит, все время забываю, нужно будет сегодня заняться.
        Войдя в дом, сходу натыкаюсь на взгляд учителя, так и спрашивающий: «ну что?»
        - За зелья опять просят, сегодня займусь. За поля ни слова, зато Лилия заболела. Сюда по письму, обычная простуда.
        - Лидия… это та проказница, которая недавно в старый колодец угодила?
        - Похоже на то.
        - М-м-м…
        - Дополнительные поручения будут?
        - Нет. Как в деревне все сделаешь, можешь быть свободен. Но зелья свари сразу, я хочу составить план закупок.
        - Да, дедушка.
        Так, закончив с завтраком, я сел за обучение наукам, без этого никуда. Как же я ненавижу эту физику, кто-б только знал. Заклинания в ней такие страшные и ужасные, что любой черный маг удавиться.
        С другой стороны, наука очень полезная и нужная, так что, хоть и со скрипом, болью сердце и шумом в голове, но я её таки постигал. После было немного химии, так как она лучший друг физики и одно без другого не играет.
        Уделив пару часиков мозговыносящим наукам, приступил к практике с мечом и рукопашному бою. После уроков, это было настоящей отдушиной. Когда мозг отключался, и я просто заучивал до автоматизма некоторые необходимые любому воину движения.
        Закончив с обязательным, приступаю к дополнительному, а именно - варки зелий. Ученый опытом неудач, сначала перешил защитный костюм, а после в компании учителя отправился в небольшой домик рядом с основным домом, где и была лаборатория. Там, я под его чутким взглядом и едкими комментариями, варил простенькие зелья для деревенских и уже что-то по существеннее для наших нужд. И под «серьезным», я подразумеваю действительно серьезные и опасные зелья при неправильном приготовлении и последующем употреблении можно и ласты склеить.
        В то время как деревенским варились простенькие настойки: от простуды, от кашля, заживляющие мази, восстанавливающие силы смеси, и прочая бытовая мелочевка, то у нас это нечто неординарное. Например - Черная Кровь. При употреблении, зелье в буквальном смысле вызывает почернение крови, а сама кровушка становится смертельно опасным ядом. Этому зелью, учитель научился у северных охотников на монстров. У них много кусающейся тварины водиться, так что данное зелье есть у каждого уважающего себя охотника. Малейшая ошибка при приготовлении - и это зелье отравит тебя самого. Самое приятное, что магу оно тоже полезно, ни одна тварь с хорошим обонянием даже не вздумает тебя кусать, так как запах от тебя начинает исходить крайне специфический. И да, на вампиров оно тоже крайне эффективно. И от комаров действенно. Так что очень-очень полезная вещь. Прям бесценно полезная. Если бы не дороговизна компонентов (в наших краях) и побочка в виде интоксикации во время отката, так цены бы не было. Последнее конечно неприятно, но терпимо, тем более я знаю как облегчить эти муки.
        Другой пример - зелье сырой маны. Данная штука, крайне взрывоопасна при приготовлении. В процессе варки и перегонки, маг заряжает настойку собственной маной, и чем сильнее заряд, тем лучше, так как зелье дольше будет сохранять свою эффективность. Пить его лучше перед серьезной дракой, ну или прямо во время нее, так как зелье мало того, что бодрит, так еще снимает усталость и восстанавливает часть потраченных сил. Да, эффект работает не моментально, но все-равно очень быстро. Побочка от него - неимоверная жажда, и мерзкое чувство, словно из тебя выкачали всю воду, аж кожа сохнуть начинает. И если у тебя не будет под рукой источника воды, то очень легко можно сыграть в ящик.
        Мое любимое же зелье - Кот. Оно так и называется. Данное зелье, временно усиливает твое дело. Увеличивается скорость восприятия, суставы становятся удивительно гибкими, а тело легким. Под его эффектом можно вытворять такие кульбиты, какие не каждый профессиональный гимнаст исполнит. Побочка - ломка суставом. Опять же, неприятно, но терпимо и достаточно быстро проходит. Просто нужно немного потерпеть, когда организм как бы придет в себя и отвыкнет от таких возможностей.
        - Учитель, у нас кончилась «мараха», - оборачиваюсь к дедушке, не обнаружив в ящике ингредиента, как раз при изготовлении «Кота».
        В ответ, меня смерили таким взглядом, что я невольно постарался спрятать глаза. Дедушка никогда не ругался. Даже голоса не повышал. Но одного его взгляда было достаточно, чтобы понять то, что он хочет сказать, или что он думает о собеседнике.
        - Простите, я забыл посмотреть.
        - Молодец, в следующий раз возьмем емкость побольше. То-то мне ингредиенты девать некуда, - вздохнул он, подавшись ближе.
        - Не, в следующий раз, лучше сразу в мусорку выкинуть, чтобы место не занимало, - пытаюсь отшутиться. Улыбнувшись краями губ, он кивнул на аппарат.
        - Снимай колбу, выливай в отходник.
        - Сейчас.
        - Ладно, на сегодня хватит, тебя еще в деревне ждут.
        - А вы разве не пойдете?
        В ответ, учитель скромно зевнул.
        - Нет. Не хочу. И вообще, что-то меня в последнее время в сон клонит.
        - С учетом того, что вы порой месяцами не спите - не удивительно.
        - Собирайся уже. Курт!
        - Мяу? - сразу же отозвался сидевший на открытом окне кот.
        - Составишь ему компанию?
        - Мр-р-р, - моргнуло котэ.
        - Дедушка.
        - М?
        - А с тобой точно все хорошо?
        - Ты к чему?
        - Ты в последнее время какой-то слишком вялый. Даже для себя.
        - Обычное дело, не обращай внимания. Это все последствия одержимости.
        - То-о-очно?
        - Да. Ты будешь собираться, или нет?
        - Уже-уже, - тут же заспешил я, собирая вещи.
        Бегло скинув рабочую одежду, складываю в небольшую сумку настойки для старосты, и поправив висящий на поясе меч элегантный строгий меч собираюсь уходить.
        - Курт, ты идешь? - подставляю коту руку.
        Тот молча вскочил и забрался по ней как по веревке, с комфортом разместился на плече. Не удержавшись, чуть почесываю внутреннюю сторону шейки и грудь кота, под его разомлевшее мурчание.
        - Мы пошли, дедушка!
        - Угу.
        Оставив учителя в лаборатории, проводить инвентаризацию, мы отправились в деревню. Курт мурчал и меланхолично осматривал окрестности. Дети в деревни очень полюбили этот меховой коврик, а тому и в радость, когда тебя такая толпа почесать и погладить хочет.
        Прежде чем зайти к старосте, посещаю Лилию. Мелкая действительно словила простуду, за то что гуляла там, где не надо. А так как зелья кончились, запрос был переадресован нам.
        - Дядя, Виконт, - образовалась мелкая при моем появлении. Встречала меня мать, в то время как отец семейства с остальными мелкими были в поле. - Киса!
        - Мр-р-р, - спрыгнул на кровать Курт.
        - Привет Лилия. Опять хулиганишь?
        - Не-е-е-е, кхе-кхе-кхе.
        - Так я тебе и поверил, - хмыкаю, а мелкая только вяло улыбается да Курта по голове гладит, а тот еще специально маковку подставляет. Еще и на меня смотрит, мол: «что стоишь? Лечи давай, пока я разрешаю себя гладить».
        - Коты, - качаю головой, тем не менее взявшись за дело.
        Присев на край кровати, кладу на грудь девочки руку. Легкий магический импульс, и под рукой появляется сияние, а вливаемая энергия распространяется по всему организму заставляя мелкую немного побалдеть от приятных ощущений.
        Мало исцеление, сделало свое дело, следуя моей воли искоренив болезнь и подправив организм. Но! Чтобы мелкая не расслаблялась, и поменьше хулиганила, обращаюсь к её матери, вынимая настойку:
        - Я подлечил её, Анастасья, но нужно укрепить организм чтобы болезнь не вернулась. Вот настойка, пить три раза в день, по полноценной столовой ложке.
        - Большое спасибо тебе, Виконт, - чуть поклонилась женщина. Вот, казалось бы, крестьянка, сорок лет, а поди-ж ты, все-равно умудряется выглядеть достаточно хорошо в свои годы. Хотя… у меня-то особое отношение к времени. Учителю уже вторая сотня перевалила, если не больше, так что маги живут очень и очень долго и соответственно имеют особое отношение к жизни.
        - Не стоит. Курт?
        - Мяу, - котэ тут же запрыгнуло ко мне на плечо. - Ладно, удачи, - подмигнув напоследок закопошившейся в кровати девочки, покидаю дом.
        - Пока дядя Виконт! Пока Курт! - слышу в след задорный девичий голосок. И знаете, сразу на душе так приятно. Люблю я детей, как, впрочем, и учитель. Но это не мешает мне делать маленькие пакости, чтобы те слушались взрослых.
        И настойку я дал с этой целью. Она не имела никаких алхимических эффектов. Ну хорошо, почти не имела. Это простое витаминизированное варево с обилием полезных элементов. Не очень вкусное… вернее, даже очень невкусное, но ведь никто не говорил, что лекарство должно быть приятным, верно? Хех. А так, пропьет, иммунитет поправит, еще здоровее станет. Я таких еще десяток старосте несу, пусть раздает кому надо. Делаются они быстро и просто, а чтобы не противило, достаточно капнуть меда, но тс-с-с-с.
        Подловив старосту возле его дома, просто и незатейливо впихнул ему в руки сумку с зельями, и сославшись на дела, быстренько удаляюсь. Нет, староста в деревни - мужик что надо, но очень уж он болтливый, а тратить время на разговоры с ним, когда меня ждет моя Тина, у меня не было ни малейшего желания. И у Курта кстати тоже, с этим мы с котом были единогласны. Его ведь тоже ждала тут одна беленькая кошечка.
        - Курт?
        - Мяу?
        - Ну что? Пойдем по девочкам?
        - Мяу.
        - Встречаемся через час у выхода из деревни.
        - Мяу, - согласно кивнул кот, и спрыгнув с плеча вприпрыжку побежал по своим делам.
        Вообще, эта ситуация вызвала у нас с дедушкой небольшой исследовательский интерес. Вернее даже - целый эксперимент! Получатся ли у нас черно-белые кошко-химерчики. Очень интересно на это посмотреть.
        Оставив кота с его делами амурными, переключаюсь на Тину. Подойдя к её дому, стучусь в дверь. Секунда, вторая, третья… и с тихим скрипом дверь отворяеться открывая мне вид на грязную, чумазую и всю в саже Тину. Сама девушка в свои шестнадцать лет, имела золотые волосы, хорошие, приятные глазу формы тела, милое личико с зелеными глазами и рост чуть ниже меня. Ну да, у нее предки пришли далеко с северо-востока, а там все высокие и здоровые, как говорит дедушка. Вот и Тина выглядит немного крупнее обычных женщин. Самую малость.
        - Привет?
        - Ой… - стушевалась она и тут же прикрыла дверь. - Привет Виконт! Я это… немного порядок навожу.
        - Я так и понял, - хмыкаю. - Быть может тебе помочь?
        - Да нет, что ты, я сама.
        - Точно? А выигранное время поделим между собой, - ухмыляюсь.
        - М-м-м, ла-а-а-адно. Проходи.
        Так, с помощью магии быстренько помог навести в доме порядок и занести несколько мешков угля для печи уложив их аккурат рядом с камином. А после меня посадили за стол, так как я как обычно забыл пообедать. У нас с Учителем вообще беда с этим. Завтракали и ужинали мы да, по расписанию, а вот обедали по принципу - когда вспомним. В основном из-за того, что обед попадал на либо что-то интересное, либо на то что нас попросту не было дома.
        - М-м-м-м, - принюхавшись, к поставленной передо мной миске с рагу, кое-как держу себя в руках чтобы не наброситься. Нежнейшая тающая на языке картошечка, да с грибочками, с морковочкой, с перчиком, с уложенным рядом прожаренным до хрустящей золотистой корочки куриным окорочком. А как это чудо пахло, как пахло, м-м-м!!! Легкий аромат специй, перемешанный с запеченными овощами…
        Хоть учитель и умел готовить, как и я, но мы готовили просто чтобы поесть. Обычно. Не по праздникам. И если ну очень не хотелось. А вот Тина, готовила в первую очередь так, чтобы Вкусно поесть! Чем бессовестно пользовалась, скармливая мне любые свои Шедевры тем самым беззастенчиво прокладывая путь к сердцу.
        Интересно, а дедушку так же соблазняли плюшками, или нет? Спрашивать я не решался, эту тему он также держал под табу. Я вообще, после того как узнал, что первую сказку он написал для своих детей про личную жизнь даже не заикался. Эх…
        - Виконт, ты чего? - обратила внимание Тина, на смену моего настроения.
        - Да так. Вспомнил кое-что грустное. Не обращай внимания. Все, как всегда, очень-очень вкусно. Большое спасибо солнышко, - засмущавшись, и заулыбавшись, она потянулась к моей пустой тарелке. - Я надеюсь, не сильно вас объел?
        - Виконт!
        - А что? Я как не приду, всегда кушаю! И много. Все прям такое очень вкусное, что остановится не могу.
        - Р-р-р.
        - Ты так забавно злишься, прям сияешь, - опершись щекой о подставленный кулак, с нескрываемым умилением смотрю на девичье лицо.
        - Я не злюсь!
        - Да ну?
        - Да!
        - Хорошо. А то, пришлось бы извиняться, что-то выдумывать… например носить по утрам цветы.
        Посверлив мою нагло давящую лыбу физиономию взглядом, она не выдержала, и сама заулыбалась.
        - Спасибо.
        Привстав, обнимаю девушку. Мою девушку! Правда надо будет у учителя поинтересоваться, как продлить жизнь человеку. Он по любому должен знать, я уверен. А то, может неудобно получиться.
        - Ну ладно солнышко, спасибо. Я пойду.
        - Угу.
        Поцеловав на прощание свое златовласое сокровище, в приподнятом настроении встречаю уже ожидавшего меня на выходе из деревни кота. Курт выглядел столь же довольным как я, если не счастливее.
        - Сделай морду попроще.
        - Мяу.
        - Да, так намного лучше. А то ты знаешь дедушку, лимоном накормит.
        - Миу, - дернулся кот припомнив данный инцидент.
        Посадив хвостатого на плечо, возвращаемся с ним домой. Учитель, разобравшись с лабораторией, уже сидел на ступенях в дом, в ожидании меня.
        - Нагулялись, коты? - с прищуром и толикой ехидства спросил он.
        - Гулял здесь только он, - киваю на спрыгнувшего кота. - А я занимался делом! В деревне все тихо и спокойно, Лилию подлечил, старосте зелья сдал. Новых просьб в ближайшее время не предвидится.
        - Это хорошо, но мог бы и больше времени девушке-то уделить.
        - То задерживаюсь, то больше времени, вы определитесь!
        - Задержаться, это на час-два, ну три. А не пол дня, плюс вся ночь.
        - Но ведь на утро я был как штык!
        - Пхе… ха-ха-ха-ха-ха, - развеселился старик, а вот я покраснел. - Ну хорошо, не совсем как штык, но ведь был!
        - Иди переодевайся… ха-ха-ха, штык!
        Глянув на кота в поисках поддержки, увидел только веселье. Предатель! Ну подумаешь вернулся разок под утро, в одних трусах, ну с кем не бывает. Я тогда вообще думал, что отец Тины с меня шкуру снимет. И почему его понесло в тот момент на сеновал?!
        Тем не менее, взяв себя в руки, пошел переодеваться. Впереди меня ждали вечерние тренировки магией.
        Со стороны эти тренировки не впечатляли. Ну лежат два типа в непонятной нарисованной на голой земле пентаграмме, медитируют. Их можно было бы спутать со спящими, если бы не одинаковое положение рук на груди, как складывают только покойникам. А еще, сама пентаграмма немного светилась. Она облегчала сбор и пропуск через себя магической энергии.
        После, я практиковался в применении этой энергии порождая в воздухе различные визуальные эффекты. Так, мы просидели до вечера. Ужин был мясным, и состоял из увесистого куска обжаренной как на костре говядины с вареной гречкой. Да, это определенно не то, что было у меня на обед, но тоже вкусно.
        Курт ел по традиции ел вместе с нами, правда, сожрав свое, он нагло пытался стащить у меня из тарелки мяса. Интересно, как в него столько влезает?
        Взяв химеру за шкирку, снимаю со стола и сажаю на скамью рядом с собой.
        - Курт, нет! Я не дам. Мое. И не надо на меня так смотреть, я тебе еще на ночь чего-нибудь наложу чтобы ночью не доставал.
        - Мр.
        - Да.
        - Виконт, - вдруг окликнул меня дедушка.
        - Да? - тут же поворачиваюсь к нему. Курт, кстати, тоже повернулся, и даже уши навострил.
        - По поводу планов на завтра. Так как у нас кончаются некоторые запасы, то завтра ты съездишь в Арканум, в город гномов. Там для меня особый составчик имеется, флакончик такой, с кровью для меня крайне важной, - поднимает палец кверху и подчеркивает последнее голосом Учитель. - После пройдешься по их прилавкам, вот список необходимого, - на стол легла бумага, - Затем сходи к тамошнему алхимику. У меня с ним давний договор, специально для меня компоненты собирает. Заберешь что он насобирал, - на стол легла расписка. - Дальше, возьми чернил и бумаги. Особенно бумаги. Потом загляни к Тарку. Помнишь, такой низенький мужичок с цепким взглядом, в голубом наряде и пестрой шляпе? - я кивнул, припоминая этого странного типа. - Только ты не вздумай ни о чем с ним договариваться! Просто пришел, передал вот эту расписку и ушел, - на стол лег запечатанный конверт. - Если что, играй в тупого, благо тебе это не сложно.
        - Эй! Сделаю я посох, сделаю! - возмущаюсь, зная к чему он клонит. Учитель вообще не упустит момента меня подколоть.
        - Ага, не сомневаюсь. В общем письмо передал и ушел. Я потом сам к нему съезжу и мозги вправлю этому жуку. А, да, чуть не забыл. Загляни на обратном пути к Фандасу. Продуктов у него накупи. Вот на все про все средства, - вытащил он из-под мантии увесистый такой кошель. - Здесь в два раза больше, так что, если что можешь для себя или для Тины что-нибудь прикупить.
        - Спасибо, дедушка, - перенимаю протянутые деньги и бумажки.
        - Ну все. Уберешься? - он поднялся из-за стола.
        - Конечно.
        - Курт, пойдем. Составишь мне компанию.
        - Мур-р-р.
        Кот тут же спрыгнул на пол, и побежал за учителем в гостиную. Я же, после того как убрал посуду, прихватив одну из сказок, побежал к Тине. Сказки учителя - это что-то. Мы оба на них выросли, как и многие люди в деревне, ведь они помнят учителя еще с детства.
        Так, этим вечером я сидел с Тиной под луной и поставив полог от насекомых, читал одну из его сказок. Да, мы их уже слышали. Некоторые знаем наизусть. Но это не мешает их перечитывать раз за разом, ведь они просто прекрасны.
        После сказок, я поделился с Тиной, что завтра собираюсь в поездку и что пару дней меня не будет. Покивав, она пожелала мне удачи и поцеловав напоследок, мы разошлись по домам. Вернувшись к себе, увидел, как учитель все сидел за столом, а Курт лежал у него на коленях.
        - Спокойной ночи, дедушка.
        - Спокойной, Виконт.
        Вот только, покидая комнату, я остановился в проходе. Что-то меня тревожило. Что-то не давало покоя. Какое-то плохое ощущение, которое появилось только сейчас. Но не найдя его причины, удаляюсь спать.
        Странно, но в этот раз, никаких приятных снов мне не пришло. Вместо этого ночью ко мне пришел Хозяин Снов и, как мне показалось, вид его был озабочен. На этот раз он предстал в виде моего отражения, и кое-что рассказал. Оказывается, мой учитель в молодости, действительно был одержим демоном, и перенял некоторые их черты.
        В отличие от людей, демоны не спят. Но в том то и дело, учитель был человеком. Сон для него был опасен, так как мог легко перейти в кому и единственное средство вывести его из этого состояния - добровольно отданная кровь демона.
        - А теперь тебе пора просыпаться, - подвел итог Хозяин Снов.
        - МЯ-Я-Я-Я-ЯУ!
        От такого дикого вопля, я не то, что проснулся, а буквально подскочил с кровати. Мало того что мне не дали спросить к чему всё это было рассказано, так еще это…
        - Курт!!! - моему возмущению не было предела. ТАК меня еще никогда не будили.
        - МЯ-Я-Я-Я-Я-Я-Я-Я-ЯУ! - заливался кошак, прыгая на месте.
        - Курт? - уже не так обвинительно спрашиваю кота.
        - Мяу, мяу, мяу, мяу! - заливалась химера. Почуяв неладное, встаю с кровати. Курт, конечно, тот еще проказник, но таким я его видел впервые.
        - Курт, что случилось?
        - МЯУ!!! - буквально вцепился тот когтями в двери. Отворив, кот шмыгнул в щель и начал бросаться на закрытую дверь учителя.
        Моментально прогнав остатки сна, стучусь к учителю:
        - Дедушка, ты там?
        - МЯУ!!! - орал Курт, не постеснявшись даже меня укусить.
        - Понял-понял, успокойся только.
        Открыв дверь, заглядываю внутрь. Хоть дедушка и очень не любил, когда к нему вот так вторгаются, но Курт вел себя слишком странно.
        - Дедушка?
        Внутри царил идеальный порядок, все как обычно, за тем лишь исключением, что дедушка лежал у себя в кровати. Вроде бы ничего необычного, если бы я его не знал и если бы Кот не кинулся к учителю сломя голову.
        - Курт, он же спит, ты че… - присмотревшись, одергиваю себя. - У… учитель?! Дедушка!!!
        Глава 2
        Просидев с учителем до самого рассвета, я изучил его чуть ли не под микроскопом. Как показали чары, дедушка попал в некое подобие летаргического сна. Моих знаний не хватало чтобы точно определить, что с ним. Однако, в свете этих событий, разговор во сне обретал новые краски.
        Хозяин Снов практически прямым текстом сказал мне, что надо делать… «Точно», - хлопнул себя по лбу. Вот ведь болван! Учитель же говорил о важном флакончике с кровью. Жаль я не знаю, сколько у меня времени, или на сколько это состояние опасно. Хотя… - короткий взгляд на учителя, - будь его состояние действительно опасным, Хозяин Снов меня бы предупредил.
        Но тянуть в любом случае не стоит - хлопнув себя по коленям, вскакиваю, - пора собираться в путь.
        Так как я планировал пойти по стопам учителя, но магом еще не стал, то и одежда у меня была специфическая. Вместо мантии или её аналога, синяя рубашка, поверх которой легла кожаная куртка с металлическими, покрытыми рунами вставками. Штаны с такими же тонкими металлическими пластинами, покрытыми рунной вязью. На ногах сапоги, на руках кожаные перчатки с шипами на костяшках. Шипы из серебра и предназначены для дробящих ударов по нежити, да и другой гадости мало не покажется.
        На поясе разместился мой меч, а через плечо был перекинут пояс с метательными ножами. Может руками я их и не особо метко бросаю, но магией - вполне точно. А ножички - непростые, их мой учитель приватизировал у покушавшегося на него ассасина, так что магическую защиту они пробивают очень хорошо. Еще был один нож, но уже охотничий в чехле на голени.
        Еще на поясе размещались зелья на случай неожиданных проблем. Кот, Черная Кровь, Регенеративное, Кроветворное и Мановосстанавливающее.
        На шею повесил магический оберег, зачарованный еще учителем моего деда, как бы не старше. А на плечи, лег тот самый плащ, который передавался от учителя ученику. С двумя отзеркаленными серебряными лунами и вытянутым зрачком посредине. Не знаю, в чем прикол? Учитель потом-то сделал себе такой же, хотя магия в них были разная. Хм…
        Напоследок, беру походную сумку, с которой учитель ходил по миру. Та имела руническую вязь, и могла вместить в себя больше, чем рассчитано, кроме того, не промокает и стойка к разрыву. В нее заложил еще одну сумку, но поменьше, исключительно с зельями. Пара комплектов нижнего белья, а также материал на ремонт снаряжения на случай разрывов или поломок. С едой возникли некоторые трудности, так как ничего такого, что можно было бы использовать в долгом походе у нас попросту не хранилось, так что это придется позаимствовать у деревенских. У них не может не быть вяленого мяса и пары кусков хлеба.
        Воды взял литровую фляжку, если что в нее всяко проще конденсат собирать, чем в руки. С жильем в походе не беспокоился, маг я или не маг? Что-нибудь сварганю прямо по месту.
        Завязав напоследок волосы на манер конского хвоста, захожу в комнату к учителю.
        - Держись, Дедушка. Я скоро вернусь. Курт, посторожишь? - кот прикрыл глаза, и ближе подсел к учителю, давая понять, что никто его не посмеет тронуть.
        Для надежности, я еще изуродовал кровать рунами сохранения, воссоздав поверх нее своего рода целительный купол. Даже если я задержусь, он сможет поддержать состояние учителя.
        - Пожелай мне удачи.
        - Мяу.
        Закинув за плечи сумку, я отправился в деревню. Требовалось одолжить у местных немного еды, и предупредить Тину со Старостой, чтобы те ненароком под горячую лапу Курта не попали. Широким быстрым шагом добираюсь до дома старосты. Солнце только-только вставало, и люди находились в процессе пробуждения, но мне не до церемоний.
        - Бух-бух-бух! - отстучался я в дверь.
        Сонный, недовольный мужчина открыл и тут же с удивлением распахнул глаза.
        - Эмир, доброе утро. Мне надо отлучиться, надолго ли - не знаю. Учителя также дома не будет, но прошу, никого к дому не подпускать. Хорошо?
        - Хорошо, я прослежу, - растерянно, еще не до конца проснувшись ответил староста.
        - Эмир, у вас не будет вяленого мяса, и хлеба?
        - Э-э-э…
        - Очень надо.
        - Бу-дет.
        - Я возьму?
        - Да… сейчас.
        Оставшись на пороге, смотрю в след удалившемся и прибывающему в прострации мужику. В течении десяти минут из дома раздавалось шуршание, а затем Эмир вернулся с небольшой котомкой в руках. В котомке был килограмм вяленой говядины и нарезанных высушенных кусков хлеба.
        - Спасибо. Все доброго, Эмир.
        Упаковав еду, спрыгиваю с порога и направляюсь к дому Тины. Конечно, можно было бы взять те продукты, которые лежат у нас на складе, но они несколько залежалые, да и не много их. Не имея личного посоха, сидеть и корпеть над наложением чар продления срока годности в котомке я не хотел. Это мало того, что манозатратно, так еще займет очень много времени, поэтому проще так.
        Подойдя к дому Тины, стучать в дверь я не стал, ограничившись окном.
        - Тук-тук-тук, - тихо отзвучало стекло под моими пальцами. Стучать по стеклу серебряными шипами? Хех, я, конечно, дурак, но не настолько.
        - Щелк! - сказала щеколда, и окошко распахнулось, а мне предстала сонное и до умиления милое личико Тины.
        - Виконт… ты чего? - моментально проснулась она, увидев мой внешний вид. - Уже пошел?! В такую рань?
        - Тин, случилась неприятность. Учитель заболел, лекарства нужно достать. Я не знаю сколько меня не будет, поэтому предупреждаю чтобы не переживала. Старосте сказал, что мы с учителем отправились странствовать. Ты уже присмотри, чтобы ребятня к нашему дому не подходила, хорошо? А то Эмир за всеми может и не уследить, а Курт очень нервным стал.
        - Хо… хорошо. А с ним…
        - Его состояние стабильное, с ним остался Курт. Ладно солнышко, я пошел. Береги себя, - приблизившись, целую девушку.
        - Удачи, Виконт. Возвращайся скорее…
        - Обязательно.
        Поправив сумку, покидаю деревню. Впереди ждала дальняя дорога. Жаль в деревне с конями все не очень, стоит подумать над тем, чтобы обзавестись собственным транспортом. Главное проклятье от учителя не подхватить. А то у него любая скотина под седлом дольше пары дней не живет. Черт с ним - с деньгами, а животинку же - жалко!
        А пока так, ножками. Легкой трусцой я бежал по укатанной дороге, накинув на себя легкое магическое усиление выносливости. Под ним и дышалось лучше и бежалось легче. По краям от дороги далеко-далеко, изгибаясь по плавным холмам, простирались золотые поля.
        Часа через три бега по дороге, я добрался до первой своей цели. Город Даргхар возвышался в центре всего этого растущего сельскохозяйственного добра, словно толстяк вокруг еды. Городок имел низенькие каменные стены, всего метров пять, но ему этого хватало за глаза. Так же в городе практически не было высоких домов, в основном одно и двухэтажные здания, даже у хозяина этого славного городка дом был хоть и большим, но двухэтажным.
        На этом фоне очень сильно выделялись городские склады, которые можно было увидеть буквально отовсюду. Сложно не увидит здоровые трехэтажные, широченные дуры, которые, между прочим, стоят аккуратным рядками.
        Вот только, отсутствие высоких и пышных сооружений, вовсе не означало бедности города. Даргхар компенсировал свой рост шириной. Именно он давал указания окружающим деревенькам, кому, что и как сажать, если требовалось выделял деньги, и помогал со сбором урожая, опять же если оно требовалось. За счет этого город и жил, и цвел, и пах прямо на глазах.
        Вот тоже момент. Проход в город сделан очень необычный. Он широкий, но потому разделенный посередине настоящей опорной перегородкой, поддерживающей свод. Город мог одновременно и принимать, и отправлять восвояси целые караваны. А ведь они продублированы с трех сторон. Сделано это для того, что через город единовременно проходит просто неприличное количество телег, как любил говорить учитель.
        Махнув рукой людям на воротах, спокойно прохожу внутрь. Стража еще только когда я подходил приветливо кивнула и не стала останавливать. Мы с учителем уже не раз появлялись здесь, и мое лицо уполномоченные люди из стражи знали отлично. Да и хозяин города прекрасно наскипидарил местных, так что дедушка был здесь настолько желанным гостем, что его встречали хлебом с солью, с распростертыми объятиями, и почётным караулом.
        Нет, ну оно понятно. Нашими… дедушкиными усилиями, поля в округе приносили в разы больше урожая, чем положено, и длилось это уже не одно десятилетие.
        - Здравствуйте, Виконт, - встал предо мной командир ворот.
        - Эм… Влад, верно?
        - Именно так.
        - Владислав, я здесь чтобы приобрести коня.
        - О!
        - И, по правде говоря, мне бы не помешала помощь. Вы же знаете где здесь кто чем торгует, верно?
        - Абсолютно верно! И для меня будет честью поспособствовать вам в этом деле. Но прежде… - он повернулся к одному из солдат и тот шустро куда-то убежал. - Я отправил человека к своему сменщику. Негоже оставлять ворота без присмотра.
        - Понимаю.
        - А пока… какой именно конь вам нужен? В городе много пород, есть верховые, легкоупряжные, тяжелоупряжные, верхово-вьючные…
        Слушая перечисления Влада, я неожиданно для себя понял, что ничего не понял.
        - Это… мне для себя, для путешествия на дальние расстояния.
        - А-а-а, тогда…
        Так, слушая рассказы о преимуществах и недостатка различных пород лошадей, мы дождались сменщика, а после в компании стражи, да к нам присоединились еще несколько человек, отправился к одной из конюшен.
        В течении всего выбора коня я молчал в тряпочку, даже не понимая, о чем говорят Владислав и конюх. Первый активно что-то втолковывал второму, от чего русый мужичок сорока лет бледнел и активно кивал головой.
        И вот! Как по волшебству, я становлюсь счастливым обладателем добротного коня, плату за которого, не спрашивая моего мнения записали в счет города. Ну блеск же! Еще и провиант дополнил, парой мешочков круп, да десятком овощей. Всяко лучше, чем одним хлебом с мясом давиться.
        Вот только здесь я столкнулся с другой проблемой. Покинуть город оказалось не так-то просто. Все, кто более-менее знал обо мне, тут же загорелись желанием пообщаться и пригласить в гости. Пока мы с Владом ходили и выбирали мне коня, стража с ворот быстренько донесла кому надо о моем здесь присутствии.
        Так что, стоя на площади, удерживая под узды коня, я с дергающимся веком смотрел на выстроившуюся в две колонны стражу и распинающегося предо мной главу города. Слушал о том, как рады меня видеть, о том, что в последнее время редко стал захаживать, учителя не забыли помянуть.
        - Кхе… уважаемые, - беру ситуацию в руки, так как заканчивать речь молодой глава города, немногим старше меня, явно не собирался. - Я спешу. Учитель дал задание. Так что я зашел в город исключительно чтобы купить коня. Спасибо вам, конечно. Но мне правда очень надо спешить.
        - Ой, что же вы… в таком случае конечно-конечно, не смею вас задерживать.
        Так, под сопровождение и болтовню некоторых высоких городских лиц, я покинул город Даргхар и отправился на восток, к горам Унгар’Дарак. Если учителю поставляли кровь демонов оттуда, то и мне надо туда же.
        Так как еды было в достатке, подо мной надежный и крепкий конь, то и скакал я в обход городов, чуть ли не напрямик. Ландшафт постепенно сменялся с полей, на редкие леса, затем стал заканчивается и они, начались открытые, с выступающими из земли камнями и редкими деревьями луга.
        Каждый раз останавливаясь на привал, поминал свою лень очень плохими словами. Создавать из веток укрытие, делать из травы лежак и разводить магический костер, не сказать, чтоб тяжело, но с посохом делать это намного-намного легче.
        Когда же припасы стали заканчиваться, решил заехать в Наур. Город располагался перед горами Унгар’Дарак. Сам он выглядел относительно небольшим, но окруженным высокой стеной с множеством башен. Причем, были они не только по периметру, но и внутри Наура.
        И вот здесь у меня начались небольшие проблемы. Или большие? Тут как посмотреть. Еще только подъезжая к нему, я заметил идущие в небо столбы дыма, как после пожара, когда огонь уже потушили, но что-то где-то еще тлело. Такой рассеянный, почти невидимый, но в тоже время очень широкий.
        Первой дилеммой, стал вопрос - стоит ли заехать? Стоит ли влезать? Задерживаться мне не рекомендовано, но, с другой стороны, если там такой писец что город полыхнул, то я просто обязан подойти и как минимум поинтересоваться, чего это тут случилось? Учитель не раз акцентировал внимание, что мы - в смысле он, его учитель, а теперь я, появлялись всегда, где надо и когда надо, чтобы разрулить тот или иной писец, который может вылиться в нечто грандиозное. Судьба такая, или это Хозяин. Снова так суетится, не разобрать.
        Вздохнув, хлопаю коня по холке и направляю к воротам.
        - Ну что, дружок, пойдем посмотрим? Не верю, что говорю это, но - хорошо бы это сектанты отрывались, - тогда не придется за кровью демона в Арканум тащиться. - Хоть бы сектанты…
        Приговаривая эту мантру, но уже про себя, подъезжаю к воротам. Вблизи ситуация выглядела интересней. Не заметить опалены на стенах, было попросту невозможно, как и не почуять аромат гари. Стража выглядела расслабленной, что ну вот совсем не сочеталось с общим видом города.
        Кстати, еще момент. Вокруг, не было никого пришлого, хотя этот город находится, по сути, перед гномами и такого запустения тут физически быть не должно.
        - Стоять! - поднял руку один из пяти стражников. Ко мне на встречу вышел мужчина тридцати лет, в красной бригантине, на голове каппелина, на рукавах клепаные наручи, переходящие в наплечники, на ногах так же клепаные поножи. В руке копье, за спиной щит, как и у других.
        Стоило остановить коня, как он тут же продолжил:
        - Куда прешь?
        Хм… да, как-то отвык я от такого. Когда у тебя на лице не написано, что ты маг, или тебя не знаю в лицо нужные люди, то мир как-то сразу начинает играть другими красками.
        - А в чем дело, уважаемый?
        - Пошлина, - требовательно сказал воин. - Серебрушка с лошади, три медяка с человека.
        - Да это же обдираловка! - да, у меня были деньги, но сорить ими направо и налево я не собирался. Но главное мое возмущение - цена! Она была раза в два выше, чем средняя по городам, а в том же Даргхаре брался всего медяк с двух человек и пять медяков с коня.
        И это в городе, где судя по запаху большие проблемы.
        - Не хочешь платить? Проезжай мимо, - усмехнулся служивый, осмотрев меня высокомерным взглядом. Интересно, а могу я сразу нести добро и наносить справедливость?
        - И с чем же связана такая цена?
        - Не твоего ума дела. Либо плати, либо проваливай.
        Нет, ну до чего наглый! Хотя с другой стороны…
        - Ладно. Хрен с вами, - потянувшись в кошель, только собираюсь вынуть деньги, как происходит нечто.
        - Господин Маг! Наконец-то! - заорал дородный мужик в богатой одежде по ту сторону врат и бросился ко мне. Низенький, немного полноватый, но все-равно хорошо выглядевший.
        Чуть не затоптав опешевшую стражу, он вцепился в мою штанину и начал взахлеб вещать:
        - Господин Арон, я так рад что вы прибыли, у нас такая беда, такая беда, дракон проклятущий повадился, город то и дело жжет, забирая еду и золото. Я как увидел плащ с вашим символом, так сразу понял, что это вы…
        - Э-э-э… прошу прощения, но… - закончить мне не дали.
        - Да что же вы тут? Пойдемте скорее ко мне, я вам все подробно объясню.
        Этот, явно не последний в городе господин, подхватил под узды мою несчастную лошадку и чуть не волоком потащил её за собой. Ну, по крайней мере вопрос с пошлиной решился.
        Тащили коня уверенно, не замолкая ни на секунду, а спохватившаяся стража быстро организовала коробочку от которой разбегались все на пути. Высокие, круглые, сделанные в форме башен дома мелькали рядом, и тянулись к небу. Где-то виднелись разрушения, с одной из улиц шел стойкий запах паленого камня.
        Закончился наш путь не где-нибудь, а в доме Бургомистра. Собственно, тащивший меня мужичок этим самым бургомистром и оказался.
        - Юнона, Авось! Еду в мой кабинет! И вина. Лучшего! - спешно распорядился он.
        - А-а-а… - только собираюсь вставить слова, как меня снова перебивают.
        - Ничего-ничего, все сейчас оформим, у меня уже и бланк давно заказан и подготовлен, только мага и ждали, а то это, наемники только руками разводят, да и не каждый маг за такое дело берется, но вы то, вы то справитесь!
        «Чё?»
        Так, пытаясь осмыслить льющийся на мою голову поток информации, я оказался в роскошном кабинете. Усаженный за стол. Да еще и с бокалом вина в руке. Который непонятно как, кто и когда всучил.
        - Ну, за победу над драконом! - сказал безымянный Бургомистр, единым махом осушая совсем не маленький бокал. - Вот, ознакомьтесь, - шлепнул он передо мной свиток с королевской печатью.
        - Так, - отставив бокал с вином, и отодвинув бумагу, я посмотрел на этого деятеля. - Друг мой, для начала представьтесь.
        - А? Ой, простите, где мои манеры. Роберт Хан Иб Ар’Таракон.
        - Чё?
        - Можно просто Роберт.
        - Роберт… кхм, а вы меня ни с кем не спутали?
        - Ну как же! - всплеснул руками Бургомистр. - Разумеется нет. Мой дед мне еще в детстве рассказывал о знаменитом драконоборце с точно таким же знаком как у вас, - и он указал на мой медальон. - Лишь один единственный маг носит этот символ!
        - Н-да? А вас не смущает, что тот самый знаменитый драконоборец, нынче должен быть несколько старше? На пару веков.
        Лицо Бургомистра приобрело озадаченное выражение. Пару секунд он хлопал глазами, а потом радостно улыбнулся и выдал:
        - Значит вы его ученик! - хм… и ведь не поспоришь, прав зараза! Пришлось кивнуть. - Вот! - хлопнул в ладоши Роберт и указал мне на договор.
        - Я вообще-то спешу. Еду в город Арканум.
        - Отлично! Вам как раз будет по пути разобраться с нашей проблемой. Этот мерзкий… - тут Бургомистр погрозил кулаком небу, - ящер, как раз в предгорьях поселился.
        - У меня есть еще один срочный заказ. Я не смогу вернуться за оплатой, - качаю головой, упорно пытаясь откосить от этого «благого» дела. Я не учитель, чтобы за драконами бегать.
        - Ничего страшного! У нас отличные отношения с гномами. Я, скажу вам по секрету, вообще вхожу в состав младших партнеров их Банка. Так что свою оплату сможете получить прямо в Аркануме. Предоставите копию договора и вам заплатят.
        - Эх… - не могу сдержать вздох.
        - Ну так что, возьметесь? Кроме вас некому… - развел руками Роберт и с надеждой посмотрел на меня.
        Потерев переносицу, смотрю в эти глаза. Мужик верил в меня как я в свое время в учителя, когда тот только начинал меня учить. Словно сошедшая со страниц книг легенда.
        Но дракон… ладно, на каждого найдется управа. Если организовать засаду, то можно и дракона завалить, и я даже знаю чем.
        - Ладно.
        - Замечательно! Договор подпишите?
        - Давай, - подобрав бумагу, вчитываюсь в текст. В принципе, стандартный договор охотника на монстров, с той поправкой, что здесь был дракон, да и сумма далека от рядовой. Кажется, на убийство дракона скинулся не только Бургомистр, но и все местные, что и не удивительно.
        Если так посмотреть, то резоннее будет задать другой вопрос - как дракон до сих пор жив?! За такую награду, ни один жадный до денег волшебник не откажется, да и другие охотники за наживой тоже.
        - Роберт, у меня вопрос.
        - Конечно.
        - А до моего появления за это задание кто-нибудь брался?
        - Разумеется!
        - И как?
        - Никто не вернулся, - развел он руками.
        - …
        - Но я слышал, что некоторые «охотники» позже объявлялись в соседних страха, очень уж имена известные, но здесь я их по крайней мере не слышал.
        «Обнадёживает».
        - Понятно.
        Поставив схематичный символ что ношу на плаще вместо росписи на бумагу, встаю с кресла.
        - Ладно, Роберт. Мне пора.
        - Конечно-конечно.
        Так, пополнив припасы, в сопровождении все того же Бургомистра я шел по улице к выходу из города. По пути узнал, что Роберт просто пытается хоть как-то выправить экономическое положение, потому и налоги подросли.
        Покинув город, хлопаю своего копытного друга по загривку.
        - Хей. Ну что, приятель? Пойдем поохотимся?
        Конь мой порыв явно не оценил и как-то странно посмотрел. Ну или мне так показалось? А, не важно. Все-равно я коняшку с собой не потащу на гору, я что, совсем дурак такого коня в могилу вести? Хороший ведь жеребец! Я бы даже сказал - отличный.
        Обновив для него и для себя комплекс укрепляющих чар, дергая вожжами пуская коня в иноходь. В галопе я не видел смысла, так как даже под моими усилениями тот достаточно быстро выдохнется, или при слишком долгом забеге я его тупо загоняю.
        Подобравшись ближе к горам, я прикидывал, где мне искать эту рептилию, и чем лупить, но мысли прервал появившийся дракон. Как только дорога пошла меж горных отрогов, так и заметил заходящий на посадку силуэт, благо дело к шло к вечеру. Решил, раз так и так останавливаться на ночлег, то сразу и займусь драконом.
        Стреножив коня, оставляю его у ручья. Опасной живности я тут не видел, так что по идее ничего случиться не должно. Да и потом, какая опасная живность, когда с одной стороны дракон, с дугой город, с третьей тоже город, а с четвертой оживленная дорога. Вернее, она была оживленно до появления дракона. Хм… но на всякий случай оставим и на коне, и на сумке по метке, чисто на всякий случай.
        Ладно, не будем тревожиться за коня, надо побеспокоиться за себя. Осмотрев гору, на которую мне предстоит забираться, тяжко вздыхаю. Так, дракон значит, да? Ну ладно. Подойдя к коню, вынимаю из оставленной на нем сумки пару зелий. Откупорив Кота, залпом выпиваю. Ух! Забористая штука, аж передернуло, а на языке осталась такая приторная сладость смешанная с мятой, что хочется рот прополоскать. Зато двигаться стало сразу легче.
        За Котом выпиваю Черную Кровь. Ну так, если дракончик решит мной закусить. Сама кровь имеет определенный запах, потому, есть не беспочвенное мнение, что всякую гадость тот в рот тянуть не станет. В отличие от первого зелья, это имело горький, с оттенками железа привкус. Эффект также отличался, в желудок словно гвоздей насыпали, секунд на пять, а потом эти «гвозди» с небольшим покалыванием разошлись по венам.
        Последним, третьим зельем стало зелье Регенерации. Темно алая, чуть вязкая настойка потекла по пищеводу, но на вкус я словно медовухи хлебнул, причем такой, крепкой, серьезной. Волна приятного тепла разлилась по телу, а чтобы сразу облегчить себе пост эффект, вынимаю полкило вяленого мяса и запивая водой тут же уминаю. Надо же откуда-то брать организму ресурсы на восстановление, верно?
        Единственное, я забыл об еще одном негативном эффекте этого набора зелий и магических усилений в виде слегка атрофировавшегося инстинкта самосохранения. Кровь бурлила, гормоны играли, наполнявшая меня сила требовала выхода. Проще говоря, дурь перла из всех щелей.
        Манящее, одурманивающее чувство покрывало разум, но я уже с ним сталкивался и мог более-менее держать себя под контролем. Помнится, в первый раз, когда меня так накрыло, я разнес пол дома, набил морду какой-то собаке, перепугал скот, и покалечил нескольких воинов из проезжающего мимо нас патруля. Да, потом, конечно, влетело, но черт, как же было весело!
        И потом тоже. Как сейчас. Улыбнувшись приятным, но постыдным воспоминаниям, отправляюсь покорять вершины. Иначе говоря, взбираться по отвесной скале к логову дракона.
        Зато, я теперь понял почему учитель так не любит горы. Лазить по камням, да по отвесной стене, удовольствие ниже минимального. Ветер, зараза, мешает, пальцы от напряжения сводит, даже зелья не помогают. Сорвусь и лететь буду долго, кубарем, даже под зельями и с магией не факт что выживу. Или факт? Ой что-то проверить тянет.
        А, не важно. В сердце царило веселье, на губах играла улыбка, а в глазах блестел азарт. Ну ящер, иди ко мне мой хороший, хе-хе-хе-хе-хе!
        О! А вот и вершина. Вернее, площадка на которую садился дракон и откуда есть вход в его пещеру. Забравшись наверх, отряхиваю руки осматриваясь. Никого, можно делать ловушку. Или…
        - КТО потревожил мой покой?! - взревел голос из пещеры, заставив меня обернуться. И мрака на меня смотрела пара светящихся желтых глаз.
        И вот тут мое веселье окончательно меня накрыло, и я решил поиздеваться, ну или попытаться схитрить, будем посмотреть. Как там было? А! Вспомнил!
        - Здравствуйте, уважаемый дракон!
        - Ты еще кто?! - подозрительно посмотрел крылатый зверь на мое лицо, выглянув наружу.
        - Гонец я. У меня для вас очень важное послание! - при этом поднимаю палец. И тут порыв ветра, перекинул плащ через мое плечо.
        Дракон сел на хвост там, где стоял с раскрытой пастью. Помотал головой. И с широко распахнутыми глазами грустно спросил:
        - Шо? Опять?!
        - В смысле? - чего-чего, а подобной реакции от дракона я не ожидал. Даже немного «протрезвел».
        - Да как вы задолбали! - и дракон уходит в пещеру.
        «Не понял» - озадаченно провожу его взглядом.
        Почесав в затылке, слушаю как из пещеры раздается возня, шуршание, звон металла, в частности монет, и горькие сетования на судьбу, а затем… из пещеры показалась моя жертва. И не одна. Дракон нес в лапе небольшой, но пухленький мешочек.
        - На, держи. Здесь ровно треть. Как ты любишь, компактно, самоцветами, - и по его щеке скатилась скупая драконья слеза.
        - А-а-а…
        - Да все-все, улечу. Уже завтра никого трогать не буду. Но тебя, гада, не повезу! - сказала как отрезала эта рептилия.
        - Да я и не настаиваю… - бормочу, поднимая мешочек и заглядывая в него. Лунный свет очень красиво заиграл на гранях драгоценных камней. Соли-и-и-идный же откуп дракон-то вытащил. Так, стоп!
        - Вот и хорошо, - облегченно утер лапой лоб дракон.
        - Так, погоди. А это, тебя как там зовут?
        В ответ, на меня посмотрели ТАКИМИ глазами, что даже под зельями до меня совесть смогла достучаться.
        - Великй Дракон Севера Дарлок!
        - Дарклок, Дарклок… - покатал я на языке это имя. - А! Вспомнил! - еще и пальцами щелкнул, припомнив как учитель рассказывал о нем историю. Теперь все сходится.
        - Ну ты…
        - А?
        - У тебя вообще совести нет?!
        - Да была где-то…
        - Не важно. Ты это… здесь спать будешь?
        - Не, я лучше пойду.
        - Ну и скатертью дорожка. А за местных не беспокойся, местных больше не трону. Клянусь!
        - Хорошо. А…
        - Что еще?
        - Спуститься не поможешь?
        - Если только вниз головой.
        - А по морде? - при этом, еще и кулак показываю. Да, я отморозок. Да я понимаю насколько это сюрреалистично. Маленький человек грозится кулаком дракону размером с дом.
        - Я пошутил! - сразу же отступился он. - Неужели ты еще в обиде за тот раз?
        - Эм… напомни?
        Зря, я наверно это сказал, но взыгравшее любопытство опередило здравый смысл.
        - Э-э-э… ну это. Тот случай, когда я тебя сдул, а ты потом вернулся и мне… это.
        - А-а-а! Ты об этом случае, - делаю вид что вспомнил. - А, не. Давно забыл. Но спасибо что напомнил. - Дракон раскрыл челюсть и попятился. - Но ладно, я пошел. Спокойной ночи!
        Прихватив мешочек, аккуратно сползаю обратно вниз на уступы, а про себя делаю заметку, что учитель определенно не дорассказал ту историю. Значит, Дарлок его все-таки скинул, но что в отместку сделал учитель? Вернее, не он, а Арон. Или деда уже тогда был? Блин, его с этими сказками хрен поймешь, то ли был он, толи не был. Если был, с него станется сделать вид, что не был. Или вообще вместо себя своего учителя подставить.
        С другой стороны, я ни с тем, ни с другим не похож. Как дракон умудрился меня с ними спутать?! Не по символу же, в самом-то деле. Опять же, как учитель проснется, обязательно надо будет у него на этот счет поинтересоваться.
        Встряхнувшись, выбрасываю из головы лишние мысли. Ситуация с драконом разрешилась, и разрешилась очень хорошо. Я подзаработал, - беглый взгляд на мешочек с камнями, - даже без награды. Надо будет, кстати, часть добра передать в город, а то такие налоги действительно очень высоки для обычных людей-то.
        Тем более, что дракона я и не убил, а отпустил. Вот здесь, у меня даже осадочек остался. Я тут собирался его убивать, готовился, а оно… дало деньги, взяло вещи, и собралось улетать! Ну что это за дракон-то за такой?
        Так что спускался я с горы немного довольный, немного раздраженный, кулаки-то все-равно чешутся, еще и откат теперь ловить. От зелий.
        Но внизу что-то было не так. Перво-наперво до меня долетел запах крови. Почуяв неладное, вынимая меч и ускоряюсь. И точно! Выскочив к реке, смотрю на то, как коняшку доедают вылезшие из воды утопленники.
        - ВЫ ОХРЕНЕЛИ?! Это моя лошадь! - я понимаю, что говорю с нечистью, которая нихрена не понимает, но душа-то просит!
        Сжав рукоять меча, да так что раздался хруст кожных перчаток, я попер на эту нежить. Утопленники, в количестве пяти штук, тут же бросились на меня. Взмах левой рукой, и пара метательных кинжалов пробивают черепа двух крайних ровно между глаз. Третьего я отбросил выбросом силы прямо на четвертого. Пятого, пропускаю рядом с собой и разом отсекаю обе лапы, которыми он ко мне протянул. Пока этот выл, вскочили третий и четвертый. Уродливые создания, отдаленно похожие на зомби, окутанные тиной, с пустыми глазницами и торчащими изо рта кривыми зубами.
        За те секунды пока они до меня бежали, я успел вспомнить завет учителя о том, что лучший помощник в бою - это окружающая тебя местность. Взмахнув мечом снизу вверх, подбрасываю с земли камень, который навылет пробивает третьему голову. Четвертому просто и незатейливо вломил кулаком. Врезал в его обезображенный нос серебряными шипами. Зачарованный металл сделала свое дело, напрочь вышиб всю темную энергию и окончательно упокоил утопленничка.
        О! А про тебя то я и забыл. Наставив на пятого острие меча, фокусируя на нем энергию и тут же выпускаю. Светящийся словно игла луч сорвался с острия и вошел в грудь монстра оставляя в ней опаленную дыру.
        - Ну… есть еще желающие? - крутанув меч, осматриваю побоище. - Да. Как же мне не хватало хорошего мордобоя.
        Убрав оружие в ножны, магией выдергиваю из трупов метательные кинжалы и ей же сажаю их в ремень на груди. Подойдя к останкам коня, с грустью осматриваю животинку. Сволочи. Хороший ведь конь был! Жалко…
        - Прости, приятель. Не уберег, - искренне прошу прощения у лошади, и забираю вымазанную в крови сумку. Пускаю немного магии и, словно от пыли, стряхиваю кровь.
        Оставив тела, отправляюсь дальше на своих двоих. Хорошо до города недалеко, возьму там что-нибудь для дороги. И на этот раз попроще, такого ведь коня угробил, кошмар! Чертовы утопленники. Хотя…
        Остановившись, смотрю назад. Утопленники на пустом месте не берутся. Сразу пять человек, да и костюмы на них хорошие. Значит им кто-то помог утопиться. Всем пятерым и сразу. Но не имея зацепок что-то расследовать…
        Ай, черт с ними. Не став забивать голову, возвращаюсь к дороге. Если что, скажу городской страже, пусть у них голова болит, все-таки это на их земле кто-то людей топить решил.
        - Кха… - подступила к горлу кровь. О нет… откат. Ы-ы-ы-ы…
        Глава 3
        У вас было такое странное чувство, словно вы сделал все правильно, вас никто не обманывал, но при этом в душе такое противное ощущение, что где-то вас нагло поимели? Вот у меня сейчас именно оно.
        Сидя на перилах трактира в Аркануме с бутылкой яблочного сока в руке, и осматривая проходящих по улице гномов и людей, я прикидывал что делать. А ситуация выходила печальная. Добравшись до города, сдал бумажку на дракона и даже от награды отказался, с просьбой передать её Роберту Хану. Человек толковый и не жадный, по крайней мере не настолько чтобы все зажилить, что-то и на дело пустит, а я от пары тысяч не обеднею. Вон, слава об учителе поперед него бежит, хотя он уже лет тридцать точно на месте сидит, если не больше. Так чем я хуже? Будем тоже прославляться! Все-равно влипаю.
        Гномы встретили меня относительно радушно. Сначала недоверчиво, но потом мы хорошо поладили. Коротышки помимо награды, выдали мне небольшой бочонок их настойки, и в придачу осла, так как с конями здесь туго. И если от ослика я не откажусь, чай коня угробил, то вот куда девать бочонок, просто не знал. Сам по себе не пью, а от гномьей настойки можно и руки сложить да на костер лечь, неподготовленному-то человеку.
        Но не пьющий гном, это как дракон - вегетарианец, поэтому меня не поняли и просто оставили в покое. Да, с бочонком, но хотя бы пить не звали. Зато удалось поговорить с поставщиком, к которому меня и посылал учитель. Оказалось, гномы должна были передать мне драконью кровь. Да-да, того самого дракона, которого я недавно согнал. Ох, до сих пор стыдно за свое поведение. Как отошел от зелий, так хотел развернуться и сходить прощение попросить у крылатого. Поди до сих пор не может отойти от моего визита.
        Но я отвлекся. Оказалось, что дракоша просто немножко зажрался и решил взять больше дозволенного из-за чего местные на него очень обиделись. А до этого предприимчивые гномы заключили с ним пару договоров, по одному из которых тот давал им свою кровь и все были счастливы.
        Воистину - гномы страшные создания. Торговаться с драконом, так только они могут. Учитель с ним не миндальничал, а сразу морду бил, это разные вещи. Но! В чем связь между драконьей и демонической кровью я пусть не сразу, но понял. Оказалось - спасибо Хозяину Снов - что драконья кровь попросту служила суррогатом. Её можно сравнить с витаминками помогающими учителю держаться. Но когда болеешь требуется нечто посильнее, поэтому нужна кровь именно демона. Вот только, где взять демона, гномы не знали, у них с сектантами разговор короткий - найти и голову снести. Внимательно коротышки следят за порядком.
        Вот и сижу я теперь на периллах приглянувшегося мне трактира и, попивая сок, думаю над тем, куда идти и что делать. Проходящие мимо гномы смотрели с уважением, люди с непониманием. Ну да, сок то я налил в бутыль из-под их настойки.
        Перед тем как уйти, озадачил их проблемой с появившимися утопленниками, чтобы не расслаблялись. Нежить сама по себе из ниоткуда не берется. Старые кладбища регулярно освещаются, а новые стараются не строить, предпочитая сжигать тела. Коротышки выслушали, прониклись и организовали пару отрядов прочесать округу, особенно реки, а то мало ли кто там еще прячется. Неудобно по воду с молотом боевым ходить, или секирой.
        Сама река брала свое начало здесь, в горах Унгар’Дарак прямо над городом. Коротышки, кстати, умно поступили, выдалбливая город прямо в скалах. Из-за этого местная архитектура немного выбивала из колеи, вместо построенных зданий был один большой кусок камня, в котором просто наделали дырок, тоннелей и комнат. Ну освещение еще расставили, где надо. А расширялся город вниз. Буквально. Под верхним уровнем для «туристов», было уже по меньшей мере три этажа. Поправка, три района в котором были дома от одного до двух этажей.
        Так что воевать с коротышками никто даже не думал, мало того, что сюда надо залезть, а дорог чисто, к слову, только две, так еще выкурить.
        - Эй, приятель. Ты чего такой поникший? - прозвучал за спиной мелодичный девичий голос.
        Обернувшись, вижу девушку, на вид лет двадцати с большим шрамом, начинающимся на щеке и скрывающийся под волосами. Зеленые глазища, русые волосы, одета в простенькое голубое платье.
        - А разве по мне видно?
        - У тебя все на лице написано. Проблемы?
        - Хех. Есть такое дело.
        - У кого их нет, - пожала она плечами, опираясь руками о перила рядом. - Но разве это повод так горевать?
        - Я не горюю. Я думаю.
        - Н-дэ? - она выгнула бровку и посмотрела на бутылку в руках.
        - Это сок.
        - Мне гномы так же говорили, пока не попробовала, - кивнула она, усмехнувшись.
        Пожав плечами, допиваю бутылку.
        - Ты откуда?
        - Город Даргхар. Знаешь?
        - Не похож ты на фермера, - качнула она головой.
        - А причем здесь фермеры?
        - Город мирный, твоей братии там делать нечего. Кстати, стильный плащик, я такой ткани еще не видела.
        - И вряд ли увидишь. Особая работа.
        - Думаешь?
        - Уверен.
        - Может быть.
        Так, разговаривая ни о чем я рассматривал откровенно подкатывающую ко мне девушку. То, что я ей понравился, читалось в глазах, но мы люди приличные и вообще меня дома ждут, а совесть она такая, никогда не спит и дубина у нее тяжелая, да.
        Однако, вот смотрю я на нее, и что-то не дает мне покоя. Какая-то назойливая мысль вертелась в голове, но каждый раз убегала стоило попытаться её поймать.
        - Что? - покраснела девушка под моим пристальным взглядом.
        - Да нет, ничего.
        - Просто ты так на меня смотришь, словно я какая-то ведьма.
        Хм… ведьма?
        - Точно. Ведьма! Как до меня сразу не дошло! - вскочил я с перил словно ужаленный, до смерти перепугав свою собеседница. - Девушка, спасибо вам, прости не знаю твоего имени, но держи, - бросив на ходу один из драгоценных камней, залетаю в трактир за вещами.
        Ураганным ветром промчавшись по зданию и прихватив свой рюкзак из номера, на ходу бросил ключ трактирщику и вылетел из дома. Моя собеседница продолжала стоять на месте и кажется даже не шелохнулась, продолжая рассматривать камень в руках.
        Решив добить, подбегаю, целую в щеку и уношусь прочь. Теперь у меня есть зацепка! Шиала, старая знакомая учителя. Она ведьма, и ведьма адекватная, по крайней мере судя по тому, что я знаю. Еще и с дедушкой в хороших отношениях, и переписываются они регулярно, сам видел от нее письма, хотя ни разу не встречал её в живую.
        Как ведьма, она обязана баловаться разными ритуалами, а если нет, то у нее должны быть знакомые. По крайней мере она старше и многое знает, как минимум сможет подсказать в какой стороне мне искать сектантов.
        Живет же она в лесу Э’Кар’Хан. Так, а вот это плохо. Лес этот в другой стороне и пилить мне до него о-го-го сколько. Но ничего, доберемся, главное есть цель и путь к ней. А договориться с ней смогу.
        Забрав ослика из стойла, запрыгиваю и… тихо матерюсь. Осел - это не конь. Оно медленное, но выносливое животное, и ехать на нем… в общем я шел пешком, осел, груженный вещами, бежал рядом.
        Останавливаясь на привалы поздней ночью, и выступая рано-рано утром, мы двигались по дороге к цели. От подобного режима, бедная животинка немного страдала, но чары покамест спасали. Потом, правда, по любому придется дать проспаться.
        Однако, в один прекрасный день, меня прямо на дороге решили остановить люди мушкета и топора. Мужики работали в наглую. Особо не парясь, мне преградили четверо. Двое стояли с арбалетами и нагло ухмылялись. Еще двое других сидели в кустах, наведя на меня мушкеты.
        Вздохнув, смотрю на эти ухмыляющиеся рожи и… просто прохожу, мимо даже не обращая на них внимание. Пожалел болезных, называется, да и нет у меня охоты с ними возиться.
        - Э?! - опешили люди.
        - Парни, хватит заниматься ерундой. В город лучше идите, там на работу устройтесь, всяко больше пользы если в деревне сидеть не хотите и фермерство - это не…
        Закончить мне не дали. Грохнул мушкет, прожужжала пуля, сверкнул защитный экран, от которого отрикошетил снаряд. С громким «чавк» он вошел прямо в голову ослику, из-за чего тот замертво рухнул наземь.
        Остановившись, зло оборачиваюсь на обалдевшего и попятившегося стрелка.
        - Это. Был. Мой! Осел!!!
        ЧЕРЕЗ ПАРУ МИНУТ
        Группа покалеченных разбойников, подгоняемая мной, бежала впереди со всеми моими пожитками.
        - Что так медленно! Быстрее! Я так до города к вечеру не доберусь.
        - Простите… господин… тяжело… выдохлись.
        Люди только и увидели блик пролетевшего ножа, как тот пробил человеку череп.
        Остановившись, осматриваю запыхавшуюся кучку раздраженным взглядом, не забыв вынуть магией нож из затылка.
        - Кому еще здесь тяжело?!
        - Вы не так поняли господин, нам легко, очень легко! - заголосил первый.
        - Да-да-да, очень легкая ноша!
        - Живее!
        Да, настроение у меня не очень. Я ведь добрый! Даже второй шанс этим дуракам дал. В смысле, когда сразу не прибил, хотя бандиты - это та еще мерзость. А они в спину стреляют, в конец оборзели. Но мало того, даже сейчас пытаются права качать!
        А еще ослика жалко. Да, в первую очередь ослика. Хороший же ослик был! Не упрямый, послушный, прямо лапочка, а не ослик. Тфу!
        Но ничего, придем в город, страже сдам, пусть у них голова болит. Если быстро доберемся, попрошу, чтобы не убивали. По крайней мере сразу, ведь на каменоломнях тоже кому-то нужно работать.
        Собственно, добравшись до города так и поступил. Этих сдал, сам прилег отдохнуть, а на утро отправился дальше, но уже пешком. Шляться по леса в компании с животинкой была такая себе затея, лучше потом приобрету. Да, придется потерпеть, и всю ношу переть на себе, но ничего, я и не такое таскал.
        Долго ли, коротко ли, но я добрался до леса Э’Кар’Хан. Дорога в него выглядела… не очень. Про лес вообще молчу. Мрачный, темный, закрытый тучами, одним словом - ужас. И вот в нем живет та «хорошая знакомая»? М-м-м…
        - У-у-у-у-у-у! - раздался над лесом волчий вой.
        - Ну нихрена себе… - я посмотрел на пролетевшего волка. Это кто-ж так волку-то отвесил? Что-то я начал сомневаться в этой затее. Но… не отступать же, в самом то деле? Не сейчас.
        По удобнее перехватив бочонок на плече, иду по тому, что осталось от дороги. Хорошо хоть её рассмотреть можно. Но вот что-то рассмотреть в лесу уже проблематично, по крайней мере без магии или зелий.
        Не ожидая того, что дорога приведет меня куда надо, пускаю по лесу поисковик. Заклинание тут же обнаруживает источник магии. подкорректировав маршрут, отправляюсь прямо к нему свернув с дороги.
        Пробираясь через бурелом, я шел к источнику, переходя через овраги, перепрыгивая провалы, пробегая по поваленным деревьям. Но цели не достиг. В какой-то момент, до меня стал доноситься тихий девичий плач. И вот как было не свернуть?
        Даже опомниться не успел, как сердце кольнуло. Подобравшись, выбираюсь из зарослей на голос, но то, что я увидел… это было завораживающе.
        Тихий небольшой пруд, от которого как от зеркала отражался свет луны и звезд. Вокруг пруда росли деревья, и на одном из них, сидела не много не мало, а Вила. Одна из лесных духов. Добрых духов, учитель рассказывал мне о них, но, когда он говорил, что они очень красивы, я и подумать не мог, насколько он не прав. Сидящая на ветвях и утирающая скатывающиеся по щекам слезы девушка была невероятной, словно произведение искусства.
        Розовато-белые, опускающиеся почти до воды длинные, прямые волосы. Белое, чуточку прозрачное платье, сверкающее в свете луны и будто сшитое из самих звезд. Точеная фигура, элегантные ручки, сложенные на коленях, правда, образ портили небольшие, выглядывающие из-под платья копытца. Еще из картины выбивались сложенные за спиной прозрачные крылышки отдаленно похожие на стрекозиные.
        Сама девушка не сказать, что именно горевала, скорее злилась. Поджатые губки, нахмуренные бровки и цепкий взгляд которым она скользила по воде словно что-то или кого-то высматривая. Это было столь же мило, сколько и невероятно.
        - Шмыг, - шмыгнула она носиком, а я встряхнулся.
        Так, чары, укрепляющие ментальную защиту на мне, и так висели, я их не снимал даже во сне. Учитель за несколько лет довел до меня мысль, что некоторые чары должны быть наложены всегда, везде, и при любых обстоятельствах. Но, укрепить их сейчас мне это не помешало!
        Заметив меня, вила, тут же утерла ручкой оставшиеся от слез дорожки, распрямила платье, скрыв под ним копытца, и стала выглядеть намного притягательнее.
        Вот только то, что на меня её чары не действуют, вила поняла достаточно быстро, а взгляд из кокетливого сменился заинтересованным. Подойдя поближе, ставлю бочонок на землю.
        - Доброй ночи. Могу я узнать, из-за чего вдруг такая прекрасная дева льет драгоценные слезы?
        Стушевавшись, вила грустно улыбнулась.
        - Водяной мой любимый гребешок украл, спуститься за ним предлагает. А я не спускаюсь. Жениться на мне хочет, ему, видите ли, утопленницы надоели. Ф! Совсем обнаглел.
        «Да… ловелас однако», - хмыкаю, оценивающе осмотрев сидящую рядом девушку. - «Но подход к дамам надо еще отработать».
        - А ты, путник, кто? Я многих встречала, но обычно они либо предлагают мне всякие непристойные вещи, либо сразу ломятся в кусты. И почему-то, они мое предупреждение о топи никогда не слушают.
        - Что, прямо так и ломятся?
        - Угу, - скромно кивнуло это чудо природы и наклонило головку, словно высматривая во мне что-то.
        - Хех. Виконт, - галантно кланяюсь.
        - Алоя, - кокетливо улыбается она.
        - Очень приятно.
        - Виконт, а ты мне не поможешь? - а в уголках глаз появились крохотные слизинки.
        А вот это подло. Очень подло. Как там было? «Губит людей не пиво, губит людей вода. И бабы», как-то так, да? Эх. Аж сердце сжимается, глядя на это чудо, причем без всякой магии и обольщения.
        - Не смотри на меня так.
        - Поцему?
        - Ты слишком мило выглядишь.
        - Но это ведь холосё, - и глазками так «хлоп-хлоп», а по розоватой щёчке побежала слезинка.
        - Эх… ладно, - сдаюсь не в силах выдержать такое давление. Казалось еще чуть-чуть, и я лягу прямо тут от разрыва сердца. - Сейчас разберемся. Есть у меня одна мысль, как решить эту проблему, - при этом, кошусь на воду, и задумчиво постукиваю пальцем по подбородку.
        Сама вила посмотрела на воду с такой мстительной улыбкой, словно натравила на водяного по меньшей мере демона. С одной стороны мне это льстило, но с другой, за кого она меня приняла?! Хотя… осмотрев себя, вопрос отпал. Мне только крюка для трофеев на поясе не хватает чтоб полный комплект охотника на монстров вышел.
        Бросив сумку рядом с бочонком, подхожу к воде. На удивление более-менее чистая, хоть и не видно движения на дне. Опустив ладонь, фокусирую энергию и резко выпускаю наружу. Эффект был такой сильный, что вся вода колыхнулась, как от ударной волны.
        Не проходит и минуты, как из воды высовывается очень недовольная, я бы даже сказал, злая рожа водяного, от вида которой сидящая на ветке вила безудержно расхохоталась. Звонкий тоненький голос пронесся по лесу, он был столь заразителен, что даже я не удержался от улыбки, хоть и старался держать морду кирпичом.
        - Человек… а ты часом не попутал берега?! - возмутился дух воды, и кажется его вопрос был буквальным, а не фигуральным.
        Убрав руку от воды, стряхиваю капли.
        - Не гневайся, хозяин вод, разговор есть.
        - Ну? - а сам старательно делает вид, словно не замечает повеселевшей Вилы.
        - Не хорошо это, красть. Понимаешь?
        - Угрожать вздумал?! - набычился он. Сам водяной выглядел как заросший водорослями мужик с опухшим от постоянного перепоя болотного цвета лицом.
        - Что? Нет. Лишь напоминаю. Но разговор не о том. Как на счет отдать гребешок мне, в обмен на бочонок замечательной гномьей настойки?
        На мое предложение, водяной не ответил, но вот его морда удивленно вытянулась. И что-то мне подсказало - он не устоит. Ухмыльнувшись, поворачиваюсь к бочонку и подтаскиваю тот ближе к берегу.
        - Я серьезно. Отличная наливочка, ягодная, крепкая, прям ух! - откупорив бочонок, наливаю немного в поданную Вилой деревянную кружку без ручек. Кажется, весь этот спектакль доставлял ей незабываемое удовольствие.
        Чуть синеватая настойка полилась в кружку, а в нос ударил терпкий ягодный аромат вперемешку со спиртом. Водяной аж облизнулся.
        - Держи, отведай.
        Подплыв к берегу, он косо и неуверенно взял кружку после чего снял пробу. Потом еще раз. И еще. А потом кружка кончилась.
        - Еще!
        - Гребешок? - ухмыляюсь. Поморщившись как от куска лимона, он ответил:
        - Жди здесь, я сейчас. - И нырнул в воду.
        - Виконт, а откуда ты знаешь, что Водяной любит такое, - спустившись с ветки, подошла ко мне вила, присев рядом и внимательно всматриваясь в мои глаза.
        - Учитель рассказывал. Не только водяные, но и лешие и вообще вся ваша братия очень любит это дело.
        - Хи-хи.
        - Пожалуйста, не смотри на меня так близко, - отстраняюсь, а то аж дыхание чувствую.
        - А чего так?
        - Ты меня смущаешь.
        - Хи-хи-ха-ха-ха!
        - И ничего смешного тут нет. Знаешь какая ты красивая и притягательная?
        - Ага!
        - Ну тем более.
        - А что поделать. Тяжко нам без мужского внимания. Мало мужиков в лесу, - развела она ручками.
        - А вот этот? - киваю на воду.
        - А это не мужик. Это водяной. И вообще, он холодный и сырой, фу-у-у-у.
        - А вот это, обидно! - возмутился вылезший из воды упомянутый водяной. - Держи гребешок, - он протянул мне настоящее произведение искусства. Сделанное из дерева, с филигранной резьбой. А еще, все это дело было покрашено. Зеленая лоза, белые лепестки, и луна на вершине.
        - Спасибо. Вот бочонок, - подтягиваю его по ближе к водяному. Тот бочонок как сокровище обнял и даже заулыбался.
        - Держи свой гребешок, чудо, - протягиваю девушке её игрушку. Правда, Алоя на него даже внимания не обратила. Сидит, улыбается, на меня смотрит. - Ну?
        - Оставь себе, - обхватив мою руку, в которой я держал гребешок своими ладошками, она аккуратно сложила мои пальцы и поцеловала.
        «Чё?!»
        - На счастье!
        - Э?!
        А как же моя ментальная защита?!
        - А с ней все в порядке. Просто я тебя за руку держу.
        - Понятно… учту на будущее. Спасибо.
        - Тебе спасибо. Гребешок, кстати, волшебный, его мне папа подарил. Пока он с тобой, ни один лесной дух тебя первым не тронет. А еще, он укрепляет здоровье, омолаживает кожу и вообще его можно использовать как заколку для волос, - на последних словах, я так понимаю мне намекнули, кому его можно будет передать.
        - Спасибо… - растерянно и как-то отрешенно отвечаю, рассматривая неожиданный подарок в руках. - Но… тебе разве не жалко?
        - Да нет. Мне больше обидно было, что этот вот, - кивок на «снимающего пробу» водяного. - мало того, что украл, так еще меня шантажировать пытался. Бери.
        - Еще раз спасибо.
        - Хи-хи.
        - Кто тут обижает мою дочку?! - раздался новый голос. Грубый, хриплый и раздраженный. Из леса, аки лось вышел не кто иной как сам Леший. На голове шляпа с грибами, словно пень, в бороде мох, на руках и ногах кора а на груди рубашка с расстегнутой верхней пуговицей.
        - Ик… - вырвалось у меня.
        - Папа! - радостно пискнула эта.
        - О-о-о, сосе-е-е-ед. Это ты вовремя, это ты как раз к столу. Присоединяйся, - махнул чаркой водяной.
        - Это что тут происходит? - обвел леший всех строгим взглядом. - Алоя, почему ты плакала?
        - Водяной меня обидел, но пришел Виконт и со всем разобрался, - меня оценивающе смерили взглядом красных светящихся глаз.
        - Зять?
        - Ик!
        - Не-е-е, просто друг, - качнула головкой Вила.
        - Жаль.
        - Уф…
        - Папа!
        - Ну а что? Давно пора.
        - Буль-буль-буль-буль.
        - Водяной, а ты чего уже глушишь?
        - Да вот… человек настойку принес. Отменная настойка! Будешь?
        - Хм… - взмах руки и как по волшебству рядом с нами образуется накрытая поляна с пустой тарой и уже нарезанной закуской.
        - О! Другое дело.
        - Прошу всех к столу.
        Пользуясь случаем, что на меня никто не смотрит, подняв сумку я постарался тихонько слинять, но…
        - Куда?! Стоять! - вдруг на мое плечо легла тяжелая рука лешего. - Тебя это тоже касается!
        - Ик…
        - Обидеть хочешь? - насупился он. Да, такое лицо только в кошмарах присниться может. Хорошо, что они меня не мучают.
        - Н-нет, - для верности помотал головой.
        - Вот и замечательно. Ну-ка, пойдем, друг.
        Меня развернули, сумму отобрали и чуть ли не потащили к накрытой поляне. Водяной наполовину покинул родную стихию, вила уже разливала всем принесенную мной настойку, а я всеми фибрами души жалел о том, что вообще ввязался.
        - Ну! Будем знакомы? - поднял леший чарку и чокнувшись с остальными первым осушил ту до дна. К слову, у него она была вторая по размеру после Водяного. У Вилы и у меня емкости были совсем небольшими.
        - Ох! Хороша настоечка, - кивнул водяной, закусывая грибочком.
        - Ну-с. Виконт, ты тут как, мимо шел, или по делу?
        - По делу, но мимо.
        - Это как? - заинтересовалась Алоя.
        - Я ищу ведьму по имени Шиала. Я слышал, что она живет в этом лесу. Знаете такую?
        - Как же не знать? Знаем! - заверил Леший, наливая себе и нам. - Живет глубоко в чаще, но я тебе так и быть тропу к ней организую.
        - Буду премного благодарен.
        - Угу. Кстати, как тебе моя дочка?
        - Э-э-э…
        - Папа!
        - Ну а что? - удивленно хлопнул глазами Леший.
        - Красивая. Очень красивая и милая. Настолько, что я чуть не умер.
        - Это ты её мать еще не видел, - мечтательно закатил глаза водяной. - Вся в нее пошла. Но скоро увидишь!
        - …
        - И не мечтай, - сказал как отрезал Леший, ломая грезы водяного. Великий Хозяин Снов, куда я попал?!
        Сама Алоя сидела красная и смущенная до невозможности.
        - Так о чем это я? А, точно! Виконт, не хочешь взять такую в жены? Она и готовить умеет и по хозяйству справляется, и детишек тебе здоровеньких родит.
        - С копы-ы-ытцами! - важно подняв пальцев добавил водяной.
        - Ик!
        - И крылышками, - кивнул Леший.
        - Прошу меня простить, но… меня вообще-то дома ждут.
        - Жаль. Очень жаль. А я так надеялся… эх, так и рушатся отцовские мечты.
        - Папа!!!
        - Да что «папа»?!
        - О чем это они? - наклоняюсь к меланхолично наблюдающему за всем этим бедламом водяному.
        - Леший знает от Шиалы что Шрайк обзавелся учеником и рано или поздно тот будет здесь. Собственно, вот ты здесь. И дочери своей о тебе много интересного рассказывал. По крайней мере из того, что знал сам.
        - Ик!
        - Кстати, Виконт.
        - М?
        - Как там Шрайк?
        - Приболел.
        - О! Надеюсь, ничего серьезного? - заволновался Леший.
        - Как сказать. Я и к Шиале то иду, в надежде что она даст пару советов.
        - Хм…
        - Ладно. Спасибо вам, конечно, но мне правда пора.
        - Понимаю. Идем, я тебя провожу, - поднялся хозяин леса.
        Прежде чем я успел встать, ко мне придвинулась Алоя и поцеловала в щечку. С поцелуем по телу пробежала приятная волна, словно разбавленное зелье маны выпил.
        Уже перестав чему-либо удивляться, смотрю в эти прекрасные сияющие глаза. Да… глядишь, если бы не Тина, то я бы серьезно задумался над предложением Лешего. Такое чудо, как сидевшую передо мной девушку, еще надо поискать. Очень тщательно поискать.
        Поднявшись на ноги, закидываю за спину рюкзак.
        - Пока-пока! - махнула рукой Алоя.
        - Удачи, - отсалютовал чаркой водяной. Вот алкоголик.
        - До встречи.
        Честно говоря, я не понял, как это работает. Мы с лешим просто пошли по лесу, но уже через несколько шагов, вышли к дому ведьмы, словно она все это время была в паре десятков метров от нас.
        - Вот. Дом Шиалы.
        - Спасибо вам.
        - Не стоит. Передавай привет Шрайку и Ему.
        - Постойте… вы о Хозяине Снов? - но обернувшись к Лешему обнаружил себя в гордом одиночестве. - М-м-м, н-да. Ладно, идем посмотрим на эту ведьму.
        Впереди стоял дом. Широкий, двухэтажный, украшенный качественной резьбой по дереву, с внушительным крыльцом. Крыша из глиняной плотно уложенной черепицы, наверху труба из которой поднимался еле заметный дым. Рядом с домом была пристройка. Без окон, с одной только дверью и дымоходом. С угла дома пристроился дровник.
        В общем и целом, ничто не говорило о том, что здесь живет ведьма. Или что это глушь какую поискать. Все культурно и аккуратно.
        Подойдя к дому и поднявшись на порог, стучу в дверь. С той стороны раздался звук возни, затем звук шагов, щелчок замка и…
        - О! Наконец-то. А я-то думала, когда же тебя увижу, - обрадовалась стоявшая на пороге женщина, которой я бы не смог дать больше тридцати. Бархатная белая кожа, рыжие волосы, на носу веснушки, тоненькие губки, небольшой носик с горбинкой. Одета ведьма в штаны, майке с короткими рукавами, и сапожки.
        Отстраненно подумал, что ведьма очень красива.
        - Ик… в смысле здравствуйте… - немного растерянно здороваюсь. Все-таки я ожидал увидеть, как минимум бабушку, но никак не… то, что увидел.
        - Что такое Виконт? Что-то не так? - она осмотрела себя.
        - Просто я думал, что вы выглядите чуточку иначе.
        - Да? И как же?
        - Ну… немножко постарше, скажем так.
        - Неужели ты расстроен? - при этом, ведьма соблазнительно поставила ножку на сундучок рядом с дверью и стрельнула глазками. Что-то мне это напоминает… кажется меня пытаются нагло захомутать. Нагло. Опять.
        «Блин, что их всех тут так штырит? Нормальных мужиков что ли не видели… а… ну да. Блин».
        - Шиала, прошу меня простить, хоть вы и красивы, но умом то я понимаю, что вы мне в прабабки годитесь, поэтому прошу вас…
        - А если проклятьем в глаз? - уперла руки в бока ведьма, наигранно нахмурившись. - Неприлично такое девушкам говорить!
        - Ну тогда по стандартной программе. В начале банька, потом кормежка, а там посмотрим, - улыбаюсь, посмеиваясь с её реакции.
        - Иж ты какой. А я уже не хочу!
        - Ну и хорошо, вы не хотите, а нам и не надо.
        - Тфу на тебя! Точно ученик своего учителя.
        - Да-да.
        Стоим, смотрим друг на друга. Я с весельем, она с укором. Но не выдержав, она тоже расплылась в улыбке.
        - Эх ты… шкет, - меня дернули на себя и приобняли. - Иди сюда. А ты неплохо вымахал с нашей последней встречи.
        - Эм… встречи?
        - А ты не помнишь? Ты тогда еще совсем мелким был и только-только к Шрайку на обучение попал.
        - Нет…
        - Ну и ладно. Ты, к слову, как прошел мимо моих сигнальных контуров?
        - Меня леший провел.
        - А-а-а, тогда понятно. Да, кстати. Я как раз сегодня баньку топила, сходи отдохни, а я пока стол накрою.
        - Но…
        - Возражения не принимаются. Или мне тебя раздеть и самой в парилку запихнуть?
        - Н-не надо!
        - Вот и славно. А там и поговорим.
        Так, скинув в доме вещи, прихватив врученные мне мыло, мочалку, веник и полотенце, отправился в баньку. Как следует помывшись и, чего греха таить, отдохнув, все-таки магия магией, а давно я нормально не купался, вернулся в дом. Там меня ждал накрытый стол.
        И вот здесь я даже растерялся. Шиала накрыла стол по скромному, но очень добротно. На столе стоял казанок свежего плова, а в воздухе витал очень знакомый аромат. Я такой только от учителя пробовал, рис в наших краях достать проблематично, не умеют его у нас выращивать.
        - Присаживайся, что ты как не родной? - кивнула на стул рядом с собой Шиала.
        - Это… плов?
        - Именно.
        - Учитель научил?
        - Нет, Арон. Шрайка вообще нельзя было к печи допускать, у него что не блюдо, то редкостный яд. Позже этот талант перешел в алхимию.
        - О как. Я и не знал.
        - Хех, ты много чего не знаешь об этой парочке, - прикрыв глаза, ведьма улыбнулась и оперлась щекой о подставленную ладошку.
        Подсев, открываю крышку и не могу удержать лица. Запах был точь-в-точь как то, что готовит учитель. Ну или почти. А выглядывающая из риса мелко нарезанная курочка, покрытая золотой корочкой так и манила закинуть это счастье в рот.
        - А вы давно знаете дедушку?
        - Шрайка-то? Достаточно.
        - Может… тогда расскажите что-нибудь о прошлом?
        - С удовольствием.
        - Например, как вы с ними познакомились?
        - О-о-о, это отдельная история. Эти два оболтуса, - мои глаза медленно стали округляться уже от начала истории. - сначала посидели и культурно пообщались с Лешим, а потом и меня подловили. Я тогда обряд омоложения проводила, знаешь, что это? - отрицательно качаю головой накладывая плов. - Это когда ведьма в свете луны под водопадом полностью раздетая проходит омоложение. Вода уносит старую энергию, мертвую плоть, а взамен появляется новая, молодая. У ведьм много ритуалов, большинство из них опираются на кровь, но… это не мой путь. Не люблю я это дело.
        - А… ты пела в тот момент? - интересуюсь, припоминая сказку.
        - Да. Но не сколько пела, сколько заговаривала воду, и наносила чары. Со стороны этот процесс смотрится ужасно красиво. Так вот, эти два некультурных чёрта, сидели в кустах и просто на меня пялились!
        - Пхе! - поперхнулся я только-только занесенным в рот рисом.
        - Я когда закончила и заметила их, сначала попробовала задурить и отвадить любопытные морды, но ты ведь знаешь о ментальной защите. После, поняла кто передо мной и всячески крутилась, показывая себя с лучших сторон в свете луны.
        - А что потом?
        - Потом, Арон в свойственной ему манере, напрочь убил всю атмосферу, одним едким комментарием: «Фигня, все они - сногсшибательный красотки, а как женишься так сразу обратную сторону узнаешь». Нет, ну ты представляешь!
        - Пха…
        - Нет чтобы восхититься, нет чтобы ну не знаю, всякие неприличные вещи предлагать, стоят, ржут, подкалывают!
        - Пха-ха-ха-ха-ха, - прорвало меня от представления этой картины.
        - Я думала, что на месте удавлю обоих. Ну, где это видано, чтобы два мужика неприлично ржали и подкалывали красивую девушку? Так, обидевшись на них, я собрала вещи и пошла домой. Тут стоит отвлечься, и сказать, что в то время у меня были натянутые отношения с ковеном ведьм. После того как Арон вытащил Шрайка из лап демонов, некоторые личности как с цепи сорвались. Меня это дело тоже стороной не обошло. Так как я была не сними, а предоставлять мой лес в их целях не собиралась, то на лес наложили проклятие, которое держится по сей день.
        - Это…
        - Да, вся это темная давящая атмосфера. Но только на входе в лес, внутри все несколько иначе. Так вот, так как здесь протекает очень мощный источник маны, естественно они хотели его забрать, особенно после такого удара. Ну и пришли ко мне. А Арон и Шрайк стали невольными свидетелями нашей перепалки. Долго не думая, эта парочка ухмыльнулась и положила всех ведьм аккуратными рядками. Сначала, разумеется, поиздевалась, без этого ни один ни другой не мог, но потом… я очень порадовалась, что не стала бузить. А потом они еще предо мной извинились, цветы принесли и какую-то сладкую штуку дали… не помню, как называется, но она была очень вкусная, явно не из наших краев. Вот так мы с ними и познакомились. Потом я узнала, что Арон был женат на ведьме, самой настоящей, ведущий примерно такой же образ жизни как я сама. Простая женщина, которая нашла свое счастье в любящем муже.
        - А почему Арон её оставил?
        - Он её не оставлял. Потом, когда его странствия закончились, а обучения Шрайка завершилось он отправился к ней. Насколько я знаю, у них родились дети и где-то там несут тот же знак что и ты. Сам Арон, как и его супруга в один момент просто не стали продлевать свою жизнь обрядом. Счастливый конец, счастливой семьи, - грустно, но как-то по-доброму улыбнулась Шиала.
        «Значит, не встретиться мне с легендой сказок», - грустно думаю про себя, так же улыбнувшись краями губ. Хорошо то, что хорошо заканчивается. Правда… если так сложилась судьба Арона, то, как же дедушка? Этот вопрос я и решил озвучить:
        - А Шрайк?
        - Шрайк? - переспросила ведьма, глянув на меня. Но тут она словно увяла. Это отразилось во всем. Взгляд рассеялся, сбилась осанка, пальцы сжались в кулаки. Повернувшись к столу, она словно бы ушла в себя, а я понял, что сказал что-то не то. - А Шрайк… он нашел мою дочку. Одну из. И в последствии на ней женился. Разве он тебе об этом не говорил? - искоса глянула на меня ведьма.
        - Нет…
        - Не удивительно. Это то прошлое, которое… лучше не вспоминать, она опустила голову, пряча лицо за волосами. Но потом, словно приободрилась. - Но… думаю тебе надо знать, это ведь и твое прошлое.
        - Шиала, я не настаиваю, если нет, то нет, - стараюсь соскочить с не той темы, но не выходит.
        - Ну… раз уж поднял, поздно отступать, - грустно улыбнулась ведьма. - Давно, еще лет двести назад, Шрайк взял одну из моих дочерей себе в жены. Опережая твой вопрос, мой муж Леший.
        - Оу… ну… о вкусах не спорят, да? - пытаюсь пошутить и у меня даже получается. Ведьма явно приободрилась.
        - Хе-хе, нет, вовсе нет. Он может менять внешность по своему усмотрению. И когда мы одни, он принимает облик здорового такого красивого брутального мужчины.
        - О таком многие девушки мечтают, - киваю.
        - Так вот. Шрайк женился на одной из моих дочерей. И все вроде бы хорошо, но… как-то раз ему, как и Арону требовалось уйти. Так сложилось, что вас - Хранителей Снов, гоняют по всему миру. Так было с Ароном, так было со Шрайком, и эта же судьба ждет тебя.
        - Это вы так напутствуете?
        - Просто констатирую факт, - качнула она головой, снова скрывая лицо в волосах. Шевельнув лежащей на столе ладонью, она породила иллюзию трех фигурок, сотканных из энергии. Ни лиц, ни одежды, только силуэты. Причем, судя по телосложению, фигурки принадлежали детям. А через секунду появилась еще одна, четвертая, явно женская и подтверждающая мои предположения. - Семья Шрайка, - ответила на мой не заданный вопрос Шиала. - Наша с тобой семья, Виконт. Я… не буду рассказывать о них, но скажу, что случилось. Это был обычный день, к Шрайку пришел ваш покровитель и прямыми словами сказал о том, что демоны снова зашевелились и хотят повторить то, что не прошло с ним. Шрайк ушел. Там куда он ушел действительно был прорыв, и он смог его закрыть. Но ни он, ни ваш покровитель не знали, что прорыв готовился не один, а два. Второй случилось в его доме. И когда он вернулся, от той деревушки практически ничего не осталось. Это был какой-то кошмар наяву. Демоны бояться кошмаров. Бояться Хозяина Снов больше, чем кого-либо. Но никто и подумать не мог, что они смогут воплотить кошмар наяву для его хранителя.
Истерзанные, измученные тела с застывшим на лицах ужасом, вот что он увидел.
        Чуть наклонившись, я заглянул в прикрытое волосами лицо Шиалы. По нежным девичьим щекам текли слезы. Кулаки были сжаты до такой степени, что ногти пробили кожу и на столе показались капли крови. Порыв в душе толкнул приобнять женщину.
        - Эти твари… они не простили своего поражения, но до Арона им было не добраться, как и до его семьи. Но Шрайк… он ими клеймен. И из-за этого они дотянулись до семьи. Они хотели заставить его страдать, хотели заставить сойти его с ума, ведь после одержимости он сохранил в душе их демонические черты. Но он выдержал. Да, он очерствел, да замкнулся и стал нелюдим, хотя обычно всегда был в центре компании. Но он справился. А потом… он провел один очень сложный ритуал, который заставил его состариться несмотря на всю силу, - губы девушки дрогнули в мстительной улыбке. - Он открыл прямой переход между тремя измерениями. Демонов, нашим и миром Снов. И вот тогда… демоны познали истинный кошмар. Сами ведь они не имеют материи, приобретая форму здесь, в нашем мире, и действуя уже отсюда. Как и Хозяин Снов. Но если проложить между этими двумя мирами мост… получиться очень нехилая заварушка. Ведь ваш покровитель уже очень давно точит на них клыки.
        - Простите, Шиала.
        - Не извиняйся, - качнула головой ведьма. - Как я сказала, тебе нужно знать прошлое, ведь оно касается и тебя.
        - А… я правильно понимаю, что сказки, которые он писал, он писал для своих детей? - стараясь увести тему, тормошу женщину.
        - Да. Когда их не стало, он не оставил это дело, но стал читать их другим детям. В них он нашел отдушину, и так он превратился в того, кого ты знаешь. Одинокого Сказочника что живет в глухой деревне и приглядывает за людьми. Уже не обладая той силой что прежде, он не мог так лихо путешествовать как раньше, но… потом появился ты.
        - Ясно…
        - Скажу по секрету, он в тебе души не чает, хотя никогда в этом не признается, - заговорщицки прошептала Шиала.
        - О! Спасибо, буду хоть знать, что получаю палкой по голове не просто так, а с любовью, - на этот раз шутка прошла как надо и я даже смог вывести Шиалу из воспоминаний.
        - Ты чего не ешь? - обратила она внимание на мою уполовиненую тарелку.
        - Да… думаю.
        - Аппетит отбила?
        - Если бы. Я ведь задавался вопросом о прошлом дедушки, а оно воно как. О таком действительно вспоминать не стоит. Кстати. А почему именно: «Хранители Снов?» Лично от него я такого никогда не слышал.
        - Это моя отсебятина. Я вас так прозвала, чтобы себе жизнь облегчить. Кстати, я вспомнила одну шутку которую часто применял Арон, а потом её перенял Шрайк: «Нет большего кошмара, чем тот, что придет к тебе во сне».
        - И в чем тут шутка?
        - Он это говорил тем, для кого собирался воплотить этот кошмар в жизнь.
        - Оу… тогда да, в свете этого шутка действительно начинает играть.
        - Таких одаренных на моей памяти не много. Но они были. Если, конечно, не считать случай, когда он пустил усыпляющий газ в подземные катакомбы, набитые сектантами как картошки в мешке.
        - А такой истории я не знаю!
        - Хех, вернешься, обязательно спроси, оно того стоит. Было весело, я там тоже участвовала.
        - А Арон со дедов только кошмары раздавали?
        - Вовсе нет. Просто о хороших историях ты и без меня знаешь, а плохие… на то они и плохие чтобы о них не вспоминать. Но порой… их все-таки нужно знать. Хотя бы для того, чтобы не повторить.
        - М-м-м…
        - Да, как там мой зятёк? - хмыкнула ведьма. - Уже успел тебя так достать что сбежал, да?
        - Если бы. Все намного хуже.
        - В смысле? - вскинула брови ведьма.
        - Дедушка попал то ли в кому, толи в летаргический сон. Не знаю. Но суть в том, что мне нужна кровь демона, чтобы его вывести. Причем добровольно отданная.
        - Значит они своего все-таки добились… - прошептала Шиала, быстро отстучав по столу аккуратными ноготками.
        - Не знаю кто там чего добился, но у меня есть конкретная задача. Правда, где достать эту самую кровь, я ни сном ни духом. Хозяин Снов тоже молчит, но могу предположить, что, если бы дело было труба, он бы не отмалчивался.
        - Ты прав. Когда пахнет жареным, он никогда не молчит и прямым текстом посылает вас разбираться с проблемами.
        - А мне что делать сейчас? Я надеялся, что вы сможете подсказать, куда идти.
        - И ты правильно думал. Скажи, ты можешь отличить демонопоклонника от обычного человека?
        - Заклинание знаю, но практики у меня не было, - развожу руками. Шиала же, откупорила стоявшую на столе бутыль с вином и не стесняясь меня сделала пару глотков прямо из горла.
        - Так, - выдохнула она. - Есть у меня одна идея.
        - М?
        - Но для начала, где твой посох?
        - Нет его у меня…
        - В СМЫСЛЕ?! - она аж подскочила. - Кто отжал!?
        По интонациям я понял, что даже если я сейчас укажу на дракона, она сама пойдет и оторвёт тому крылья, и хвост накрутит.
        - Никто не отжимал, просто я с ним долго вожусь… - нехотя сознаюсь. - У меня вместо посоха в данный момент есть меч из зачарованный стали. Посох сделаю сразу по возвращению.
        - Эх ты… маг еще, - на меня посмотрели такими глазами, что даже моей совести стало стыдно что она плохо справилась со своими прямыми обязанностями.
        - Так я не маг. Пока.
        - Угу. В общем так, «пока не маг». Рядом с нами есть один городок. Там оборотень, друг твоего учителя. Вот на нем и попрактикуешься, он против не будет. А еще, он часто встречался или пересекался с Демонопоклонниками, поэтому сможет подсказать что демон потребует в плату за кровь.
        - А разве вы не знаете?
        - Представь себе - не знаю. С демонами и их слугами у меня разговор обстоит в другом ключе. Сначала наложить проклятье по серьезней, потом оторвать ручки с ножками чтобы не убежал, а после заставить молить о смерти!
        - Ого… хотя. Прекрасно понимаю и разделяю ваши чувства!
        - Так что разговоры у меня с ними не вяжутся. А этому блохастому всяко приходиться на контакт идти, хотя бы для того, чтобы допросить. Он то «на службе». Работа у него такая, идиотов выслушивать.
        - М-м-м, я понял.
        - А касательно самих сектантов… прости, но тут я тебе не советчица. Одно могу сказать точно, во всей округе в пределах и возле леса не будет ни одного выродка.
        - Понимаю.
        - Так что искать тебе придется самому. С другой стороны, они работает с криминалом. Так что глядишь, Гаф чего сможет подсказать.
        - Гаф?
        - Тот оборотень.
        - А-а-а. Спасибо вам, Шиала. Большое спасибо.
        - Не стоит. Отдохни сегодня, Виконт. Пополни припасы, наберись сил и завтра с утра отправляйся в дорогу.
        - Угу.
        - Идем, я покажу тебе твою комнату.
        Поднявшись, она повела меня наверх.
        - Шиала, а могу я полюбопытствовать, где все обитатели? Ладно Леший и Алоя, я знаю где они, а остальные?
        - Ты знаешь Алою? - удивленно обернулась ведьма.
        - Встречались. Она мне даже гребешок оставила.
        - Хех. И что, неужели не положил на неё глаз?
        - Меня вообще-то дома ждут.
        - Тебе только двадцать лет!
        - И что?!
        - Какие твои годы, мелкий. Гуляй!
        - Не-е-е-е, я человек простой, деревенский.
        - Ну тогда жду твою суженную в гостях.
        - Э?
        - А ты думал, омоложение просто так по щелчку происходит? Раз ты будущий маг, то и твоя невеста должна соответствовать. А если меня на помолвку не пригласишь, я тогда вообще обижусь, понял?
        - Д-да.
        - То-то же.
        На этих словах, предо мной распахнули двери в комнату. Небольшое, но уютное, ухоженное помещение встретило меня приятным духом ароматических свеч.
        - Комната одной из моих девочек. Возвращаясь к твоему вопросы, половина из них перебрались в лес. Другая половина могут не появляться дома днями. Так, близняшки Ина и Умо обожают проводить время среди нимф, а Алоя обожает воду. Правда водяной над ней постоянно подшучивает, и в шутку зовет выходить за него замуж.
        - Э-э-э…
        - У него семь жен, куда ему восьмая? Он мне прямым текстом об этом сказал, когда Леший после очередной шутки его из воды за хвост вытащил и пред мои очи представил.
        - Н-да ребята, я смотрю у вас тут жизнь кипит похлеще чем в городе.
        - Это еще что. Вот Тарк тот вообще отжигает. Ты знаешь кто такой Блуд?
        - Дух что любит путать дороги, - киваю.
        - Да. А теперь представь, что он не только будет дороги путать, но еще на нервах танцевать, и иллюзии наводить, доводя забредшего человека до истерики? Вот это и будет Тарк, мой единственный сын.
        - И это он так всех?
        - Нет, только некоторых, которые совсем охамели, но людям хватает и этого чтобы дурные слухи распускать. Помню, приходили ко мне маги, аж из соседнего государства, якобы их наняли меня убить. Ну, Тарк их и завел в топи, а Леший Кикимору с Водяным подговорил, чтобы наверняка утонули. Все-таки маги были очень серьезные чтобы в открытую им противостоять.
        - Н-да.
        - Ладно, заболтались мы что-то. Отдыхай.
        На этом она оставила меня наедине со своими мыслями. Рухнув на кровать, позволяю себе чуть расслабиться. На сегодня с меня приключений действительно хватит. И нервов тоже.
        Глава 4
        Странно это. Просыпаться в кровати, и не слышать знакомого и привычного «тыгыдык-тыгыдык-тыгыдык». Даже как-то грустно, что не на кого крикнуть и в окно выбросить. Дома-то, во время сих процедур, так здорово поднималось настроение - ух!
        Но не будем о грустном. Подскочив, спускаюсь вниз и шустро умываюсь. На обратном пути, лицом к лицу сталкиваюсь с Лешим. Заспанный мужик под два с лишним метром, шириной как полтора меня, в одних трусах с рисунком улыбающихся мухоморчиков. А прямо за ним из той же комнате, потягиваясь вышла Шиала, так же в одном нижнем белье.
        - О! - удивилась она, столкнувшись со мной взглядом.
        - Здравствуйте.
        - Привет, Виконт. Ты чего так рано? - пробасил Леший.
        - Я всегда рано встаю.
        - Понятно. Так понимаю, ты скоро уходишь?
        - Да, вот вещи соберу и пойду.
        - М-м-м, я тебя провожу, не против?
        - Нет, что вы.
        - Угу.
        Зевнув, Шиала тряхнула головой и резко сказала, словно отрезала:
        - Сейчас соберу припасы. - Она развернулась и ушла обратно в комнату.
        Потрясся головой, прогоняя сюрреалистичную картину, поднимаюсь наверх. Я путешествовать отправился, а уже такое вижу, боюсь представить, чего повидал дедушка с Ароном.
        Вернувшись к себе, по-быстрому заправляю кровать, собираю вещи и пытаюсь слинять, но внизу меня уже ждали. Шиала, в добровольно-принудительном порядке, вручила мне провианта, сменной одежды, (спрашивается, откуда у нее-то, еще и мой размер?), затем несколько настоек, пару безвредных среднего качества бодрящих зелий, и…
        - Нет, это я с собой уже брать не буду, у меня сумка не каучуковая, столько не вотку.
        - Хочешь я уложу? - улыбаясь спросила ведьма.
        - Не надо!
        - Шиала, в самом деле, что ты? И вообще, молодому человеку уже пора, - вмешался Леший, за что я был ему безмерно благодарен.
        Но только я хотел сказать им спасибо, как он поцеловал супругу, подхватил меня за шиворот и утащил наружу. Я себя прямо котенком в его могучих руках почувствовал.
        - Запомни, малец. С женщинами надо быстро, резко, так чтобы она опомниться не успела и, как следствие, что-то сказать. Потому что иначе, ты женщину не переспоришь. Поверь мне, я знаю о чем говорю.
        - Верю…
        - Идем. Проведу тебя по одной из моих троп, а там ты выйдешь на дорогу и по ней доберешься до города.
        - Спасибо.
        - Не стоит.
        Так и случилось. Леший вывел меня до границ леса, напоследок хлопнул по спине, пожелал удачи и растворился в листве.
        Поправив изрядно потяжелевшую сумку, отправляюсь к дороге. Да, если мне надо будет спрятаться от Тины, я знаю где и у кого отсижусь, хех.
        Бредя по дороге, я рассуждал о том, что услышал. О прошлом учителя, о Шиале, о её муже. Даже Алоя и та из головы не хотела уходить, все-таки я не мог не признать, что девушка была чертовски хороша, а я уже которую неделю невесть, где шляюсь без Тины.
        Хм… а ведь Шиала предложила попробовать поднатаскать Тину. Если так, то её можно было бы брать с собой. Во-первых, семейное дело. Во-вторых, всегда рядом, меньше нервов. Конечно, в определенной степени это опасно, но, с другой стороны, какая разница, буду я переживать за Тину пока она где-то там, или когда она рядом со мной? Так хотя бы как-то и что-то смогу сделать.
        В том, что мне придется шарахаться по миру, уже не сомневался. Как Шиала подметила, Арон мотался, Шрайк тоже ходил, значит и мне придется.
        От мыслей отвлек доносящийся отголосок боя. Пустив сканирующее плетение, убедился - где-то рядом шла драка и лилась человеческая кровь. Хоть лес Э’Кар’Хан я и покинул, но полностью из зеленых джунглей не вышел. Просто сменился ландшафт и тип растительности. Раньше было много хвойных деревьев, а сейчас вот каштанчики пошли. А еще местность стала более светлая что ли?
        Глянув на небо впереди, а затем позади, согласился с собственными мыслями. Разница ощутимая.
        Но, хватит о погоде. Нужно посмотреть, кто кого там убивает. Скинув сумку, трусцой сворачиваю с дороги, и бегу прямо на шум драки и грохот мушкетных выстрелов. Впереди между редких деревьев замелькали силуэты людей. Высунувшись из-за кустов, я увидел не бой, а бойню. Шесть воинов с накидками городской стражи, орудуя двуручными мечами, ловко и безжалостно кромсали нападающих.
        Навскидку, человек двадцать, достаточно хорошо экипированных, наседали на невесть откуда взявшуюся здесь стражу. Судя по всему, пистолеты уже отстрелялись, мушкетчики спешно заряжались, а шестеро воинов даже не собирались валиться с ног, что поразило уже меня.
        Поняв - «свои» побеждают, спокойней и не особо скрываясь подхожу ближе. Пасс рукой, и ножи выходят из чехлов и собираются вокруг запястья на манер кольца. Следующий жест ознаменовал кончину для стрелков.
        Остановившись у крайнего дерево, складываю руки на груди и просто смотрю на то, как стражники добивают последних живчиков.
        - Тц, - цокаю, отметив про себя, силу, ловкость и слаженную работу мужиков. С одно размаха почти перерубать людей - это серьезно. Командир этого отряда, в свою очередь подозрительно косился на меня. Я же, магией притянул к себе ножи. Все кроме одно сели в чехлы, а последний, рыбкой порхал между пальцами.
        И все-таки интересные мне встретились солдатики. Чуйка на них подозрительно жужжит. Остановив нож между пальцев, запускаю сканирующее плетение. И точно. Предо мной не люди. Я не могу их с кем-то сравнить, так как попросту не знаю оригинала, но сие есть факт и с этими кадрами, надо быть осторожными. А ну как это мои клиенты? Хотя, не похоже…
        Так мы и стояли. Я честно осматривал мужиков, те бессовестно пялились на меня. Их командир, примерно моего роста, жилистый, с острыми, я бы даже сказал звериными чертами лица и коротко подстриженной бородой. На вид лет сорок-пятьдесят, как и остальным, но лишь на вид, хрен их разберешь нелюдей. Завязанные в хвост черные волосы, густые брови. Оценивающе блуждал по мне, цепкий взгляд ярких, желтых глаз. Серебряный меч в его руках ходил туда-сюда, словно выбирая, с какой стороны нанести удар.
        У всех людей пластинчатая броня серого цвета. Высокий металлический воротник защищал шею, но, что странно, шлемов ни у кого из них не было. Интересно, как их не пристрелили? Небось артефакты помогли.
        - Чё, мужики? Так и будем друг на друга пялиться, или поговорим?
        - Хе… - одобрительно рыкнул их командир, опуская клинок к земле. - Поговорим. Кем будешь, путник?
        - Виконт, - салютую так и оставшимся в руке ножом. - С кем имею честь говорить?
        - Стража города Крал.
        - О! А я как раз туда путь держу.
        - И зачем охотнику за головами к нам?
        - Я ищу некоего Гафа. Возможно, вы его знаете, - при этом воины переглянулись, а я понял, как это выглядит со стороны. - Вы только плохого не подумайте. И вообще, я не охотник за головами, и даже не наемник. Так, всего лишь странник.
        - «Всего-лишь странник», да? Ты же маг! Или как минимум сильный адепт.
        - Скорее ученик мага. Но не суть. Парни, так что с Гафом?
        - Знаем мы такого, известная личной, - хмыкнул командир. - Но зачем он тебе, если ты не охотник за головами?
        - Для разговора он мне нужен. Приватного.
        - Хм…
        - Может уже уберем оружие? - отстранившись от дерева, выхожу на дорогу. При этом, показываю пример и убираю нож в ножны.
        Переглянувшись, воины так же позволили себе расслабиться и убрать оружие за спины. Вот только я не понял взгляда их командира, с которым тот осмотрел мой плащ.
        - Что?
        - Нет, ничего, - а сам задумчиво потирает подбородок. - Парень, а подработать не хочешь?
        - Особым желанием не горю… - качаю головой. - Хотя… зависит от работы и условий.
        - Нам бы твоя помощь не помешала в одной деле. Военном. Плачу золотом.
        - Не интересует.
        - А еще, я лично проведу тебя к тому, кого ты ищешь.
        - А вот это уже другой разговор. Что за дело?
        - Видишь этих людей, - пнул он труп.
        - Ну?
        - Это наемники Зарифа. Зариф, скотина, талантливый алхимик с запада, изготавливающий наркотические вещества, и не только. Он много чего в своих лабораториях варит. С недавних пор его выбили с насиженного места, и теперь он пытается обосноваться здесь, что не радует уже меня. Ибо. Травить МОЙ город, я не позволю никому.
        - А в чем проблема? Судя по вашим навыкам, и виду, - пожимаю плечами. - соберите кучуку по могучее, да устройте рейд.
        - Мы уже в рейде, парень. А беда в том, что у Зарифа на службе есть маг, с которым у нас возникнут проблемы. И я думаю, ты сможешь нам с ним помочь.
        - С чего это вдруг?
        - Чутье, - расплылся в улыбке воин. - Так что? Поможешь?
        - Помогу. Я бы помог даже без награды, ибо знаю, что такое алхимия и что может квалифицированный алхимик с черными намерениями. А теперь, ответьте на пару моих вопросов, если не сложно?
        - Легко!
        - Вопрос номер один, кто эти ребята? - киваю на трупы.
        - Патруль, - пожал он плечами.
        «Не хилый патруль, однако, многие банды и то скромнее будут», - оценивающе взглянул на количество трупов.
        - Хорошо, вопрос номер два. Откуда ты знаешь о маге?
        - Сталкивались. В прошлый раз удрал, зараза, - рыкнул он, сцепив зубы. Хм… если удрал, то не факт, что придется иметь дело с магом. Скорее всего адепт…
        - Хорошо. И вопрос номер три. Парни, а вы не переоценили свои силы, лезть вшестером на алхимика с поддержкой из наемников и «мага»?
        - Может быть, но деваться некуда, а брать обычных людей - только на смерть обрекать.
        - А вы значит - необычные? - Хмыкаю, и окидываю их заинтересованных взглядом.
        - Вроде того. Но все-равно от помощи не откажемся. Тем более, раз ты что-то знаешь об алхимии, то можешь предостеречь от какой-либо гадости.
        - Хм, добро. Кстати, я так и не узнал ваше имя.
        - Зови меня Капитан Шиниган, - я вопросительно выгнул бровь, но промолчал. Людей с такой фамилией очень и очень немного. Точнее, я знаю всего одного.
        - Хорошо… Шиниган.
        - У тебя есть вещи?
        - Есть, - киваю назад.
        - Заберешь?
        - А нам куда?
        - В лес. Они здесь, недалеко.
        - Тогда пусть лежит, на обратном пути возьму. Пошли?
        - Хе.
        Первым в лес вошел командир, за ним остальные. Нагнав лидера отряда, пристраиваюсь рядом.
        - Вы там уже бывали?
        - Нет, первый раз.
        - А как же разведка?
        - Сейчас и разведаем.
        - Шиниган. Кто из нас воин, вы, или я?
        - А что делать, друг мой? Из разведчиков отсюда ни один не вернулся.
        - Хм…
        - Расслабься, шкет, мы прикроем, - хлопнул меня по плечу один из воинов.
        - Рагост, этот шкет, в нашей компании самый опасный. Просто держи это в уме, - ответил Шиниган, глянув на своего человека. Ого! Это как он так определил? - Не смотри на меня так, просто я знаю символ на твоем плаще. Вот и все.
        - А если я его украл?
        - Ну тогда твоя жизнь будет очень короткой, - пожал плечами воин. - И нам даже не придется ничего делать.
        - Резонно.
        Остаток пути, мы прошли в относительной тишине, изредка переговариваясь об алхимике.
        - Тихо! - остановил Шиниган отряд и пригнулся. Затихнув, мы начали вслушиваться. Впереди явно веяло смертью и тьмой, но ни звуков, ни запахов я пока не уловил. Немного поколебавшись, снимаю с пояса зелье кота и залпом выпиваю. Следом глотаю эликсир регенерацию.
        Стоило зельям заработать, как я тут же почуял то, из-за чего Шиниган остановил отряд. Запах трупов. Интересно, ладно я зелье выпил, а этот-то под чем?
        - Останьтесь здесь, - глянул Шиниган на своих людей. - Виконт, у тебя как со скрытностью?
        - Более-менее хорошо.
        - Отлично. Тогда составишь компанию? Посмотрим, что и как.
        - Понял.
        Оставив парней позади, мы покрались вперед. Шиниган молчал, молчал и я. Он высматривал и винюхивал опасность, я иногда пускал магические импульсы пытаясь обнаружить неприятеля. Тут главное, силу рассчитать и себя не выдать.
        Но прежде, чем я что-то успел понять, Шиниган резко лег. Повторив его прием, подползаю ближе. Проследив за взглядом, вижу стоявших под деревьями скелетов.
        - Шиниган, - тихо рычу на воина. - Кажется ты забыл помянуть одну очень важную деталь.
        - М? - глянул на меня воин.
        - Что мы имеем дело с некромантом!
        - Я предупреждал.
        - О маге, а не о некросе, - шипчу сквозь зубы. - Это разные вещи. Некроманты не маги, они мудаки!
        - С чего ты так завелся?
        - Эти твари умеют вешать посмертные проклятья. Когда ты его убиваешь, он как бы приносит сам себя в жертву и пускает все высвободившиеся силы на месть убийце. Очень мерзкая гадость. И еще, они постоянно якшаются с сектантами. Когда те продают души демонам, некросы забирают пустые тела. И сколько у них в кладовке скелетов, ты не узнаешь пока они все не вылезут!
        - Хм…
        - Судя по тому, что мы видим, а я ощущаю - некрос активно поставляет нежить алхимику. В принципе, логично. Простую работу выполняют, есть не просят, с командами не спорят. Но зато я теперь понял, чего вы все с серебром. Предупредили бы, черти.
        - Прости. Теперь предпочтешь уйти? - серьезно посмотрел на меня Шиниган.
        - Что? Нет! Больной на голову алхимик - это плохо. Некромант - тоже плохо. А если они вместе - это вообще адова смесь. Ты только представь, что будет - выпусти алхимик ядовитое облако?
        - Много трупов.
        - А когда рядом некрос?
        - Будет жуть…
        - И это только один из примеров с которыми сталкивался учитель. Конечно, в его случае некросы справлялись и сами с умерщвлением жертв, но сути дело это не меняет. В общем… эту гадость надо валить в любом случае, иначе потом проблем не оберетесь. И… я в том числе.
        Уловив последнюю мысль за хвост, я по-новому посмотрел на нежить. Неужели мой покровитель, так незатейливо привел меня сюда, да так вовремя? Если так подумать, то очень может быть. Но…
        - Как будем действовать? - озвучил мою мысль Шиниган.
        - Уходим, - хмуро бурчу, пятясь назад.
        Отступив от нежити, мы встали на ноги и шли уже нормально.
        - Сейчас вернемся к твоим людям, и я расскажу свою мысль. Если бы вы сразу сказали, что против нас некрос, вообще бы никуда не ползали.
        - Ну прости, после того как эта сволочь отожгла в городе, про него каждая собака знает.
        - Так я не отсюда! - вырвался крик души.
        - Да понял… ладно.
        Как только мы вернулись к остальным воинам, те осмотрели наши хмурые лица. Особенно мое.
        - В общем так, парни. Ситуация у нас аховая. Разведку провести нельзя из-за нежити, никто из нас не пройдет незамеченным. В том, что этой нежити там, - машу рукой в сторону врага, - много, я не сомневаюсь, так как мы даже не вошли в зону активного поиска.
        - Командир?
        - Послушайте его, - качнул тот головой.
        - Идти и рубить всех, идея такая себе, а получать посмертное проклятье я и вовсе не горю желанием и вам не рекомендую. Входить в их лагерь так же опасно, в первую очередь для вас. Если алхимик не дурак, он давно должен был озаботиться ловушками. При их срабатывании, наверняка, поднимется ядовитое облако.
        - Уверен?
        - Я бы сделал именно так, - пожимаю плечами. - Сами посудите: у нас дохрена нежити которой плевать на яд, а люди… их не много, если что можно еще набрать. Ну или противоядие заранее раздать, тоже вариант.
        - И что будем делать? С твоих слов выходит, что атаковать нельзя, просто убьемся.
        - Есть один вариант… - задумчиво стучу пальцем по подбородку.
        - Судя по твоему лицу, ты в нем сильно сомневаешься, - хмыкнул Шиниган.
        - Есть такое. И для его воплощения, нам понадобиться функционирующий и невредимый скелет, - при этом, смотрю в сторону, из которой мы только что пришли.
        - Зачем?!
        - Я хочу понять принцип построение чар на скелетах и вычленить из них управляющий контур. Это даст ту самую информацию, с которой у нас будут шансы на победу.
        - И в чем проблема? Умыкнём одного и дело с концом! Это же скелеты.
        - Беда в том, что как только нас заметит хотя бы один скелет, некромант сразу же об этом узнает. Могу предположить, что нежить выкашивает всех, кто не имеет метки свой-чужой. А если угроза долгое время не является устраненной, к ней начинают стягиваться остальные. Таким образом, к похищенному сбегутся все его друзья.
        - Оу…
        - Я ведь говорю, мерзкие твари. И сколько их еще в шкафу сидит - остается только гадать.
        - И как много тебе понадобиться времени чтобы это провернуть?
        - Я откуда знаю?! Простите, но с некромантами я еще не сталкивался, и вообще все это теория.
        - Ага… замечательно, - фыркнул Шиниган.
        - Капитан, а может это… по старинке?
        - Не выйдет по старинке, - качнул тот головой, сверля меня взглядом. - Слишком опасно. А другие идеи есть? Может шарахнуть чем-нибудь убойным и дело с концом?
        - Если бы… ни посоха, ни зелий соответствующих. Так что на данный момент других идей нет. Но скоро они узнают о пропавшем отряде, и времени не останется вовсе.
        - Р-р-р… хорошо. Предположим мы вытащили скелета, и ты успел с ним сделать все что хотел. Что дальше?
        - А дальше, начинаются варианты. Если некромант завязал их на себя, значит он ослабел, так как поддерживать толпу нежити долгое время живому человеку - задачка проблематичная. Таким образом мы легко можем выбить его из строя, надо только найти, а там и до алхимика доберемся.
        - А другой вариант?
        - Их много. Другой вариант, если некромант завязал питание нежити на артефакт, и периодически меняет в том накопители. Это и хорошо, и плохо, так как некромант силен, но привязка идет на артефакт, а с ним уже могу работать я. Еще вариант, если нежить самодостаточна и каждый из этих скелетов имеет собственный магический накопитель. Таким образом и некромант силен, и к артефакту привязи нет. И нежить опаснее чем обычная, так как на расходных скелетов тратить накопители - слишком расточительно. Есть еще варианты, мне продолжать?
        - Нет…
        - Так что, господа, что делаем дальше, я смогу сказать только изучив образец. Но одно могу сказать точно, вам к их лагерю лучше не приближаться. Если там действительно яды, вы все поляжете.
        - А ты?
        - А я - могу сделать так, - ухмыльнувшись, натягиваю капюшон, а следом отсоединяю внутреннюю сетку опуская ту на лицо. - Это фильтр. Ядовитые газы, пылевые облака, песчаные бури, пепел, все фильтрует.
        - А нам такую можешь сделать? - деловито поинтересовался самый молодой на вид страж.
        - Простите мужики, но я не автор, я пользователь. Автор конкретно этого плаща тянется до десятого колена.
        - Ж-жаль.
        - Ну так что, работаем?
        - Да. Отряд, выдвигаемся!
        Перегруппировавшись, мы отправились похищать скелета. Нежить стояла кольцом оставляя между собой примерно равные участки, так что пройти мимо незамеченным действительно проблематично, даже мне.
        - Жди здесь, - шепнул Шиниган, когда мы подобрались к границе.
        Отложив мечи, двое мужиков посмотрели друг на друга, кивнули и выпрыгнув из кустов, помчались прямо на скелетов. Я не видел, что там происходит, но судя по звукам, кому-то явно сломали кости.
        А затем эта же парочка вернулась к нам, притащив и бросив под мои ноги, скрученного по рукам и ногам скелета.
        - Держи, работай! Остальным, организовать заслон.
        Народ тут же разбежался, а я по-новому осмотрел свою жертву. В груди скелета сиял голубой огонек - его магическое сердце. Значит, некромант над ними все-таки постарался. Но камня нигде не было видно, следовательно, подпитка идет удаленная.
        Сняв перчатки, провожу рукой по вырезанным на черепе символам, пуская импульсы маны. Хм… а некрос не дурак. Простая в исполнении структура, была оформлена очень интересным образом, слои чар накладывались друг на друга. Еще и защитой озаботился, гад, чтобы не перехватили. Но мне это и не надо, хех.
        Где-то там, раздался шум боя. Значит уже подошли, времени все меньше. Подключившись к магическому сердцу брыкающейся нечисти, бегло ищу точку питания. Есть! Оформлена по принципу проводного манопотока. Есть передатчик, есть приемник. Значит на той стороне артефакт, а не некрос. Хм… значит с некромантом лучше не сталкиваться, посмертное проклятье я заработать не собираюсь, тем более с учетом того сколько некрос может вложить в него сил.
        Но мне теперь и не придется с ним сталкиваться. У нас есть артефакт, нужно всего лишь до него добраться. И вот тогда, даже делать ничего не придется, творение само избавит мир от творца.
        - Виконт, поторопись, их становиться все больше, - крикнул Шиниган.
        - Спеши я, спешу! - бросаю в ответ, снимая копии магических печатей.
        Не хочу я потом возиться поиском нужных контуров, проще так, вызвать копию и посмотреть, что на неё отзовётся. Эх, не зря учитель в меня азы вбивал. Вся магия на них держится, будь хоть некромантия, хоть стихии, хе-хе.
        - Готово! Шиниган, ваша задача, еще немного отвлечь нежить на себя, а после уйти. Я отправлюсь в их лагерь и устрою диверсию. Как она произойдет, вы увидите пущенный в небо огонь. Это станет сигналом к тому, что стоит выдвигаться сюда. Вопросы?
        - Нет.
        - Отлично. Тогда за дело.
        Напоследок, бью скелета серебряными шипами прямо в лоб. Кость не выдержала и кулак разбил черепушку словно орех.
        Кивнув Шинигану, натягиваю капюшон с маской, и бегу в обход боя. Если мои предположения верны, нежить уже должна была оттянуться от лагеря. И точно. По широкой дуге оббегаю скелетов, и подкрадываюсь к дозору. Два человека сидело на деревьях и пытается сквозь листья рассмотреть угрозу.
        Пара бликанувших под солнцем ножей сделали свое дело, устранив для меня угрозу. А затем был лагерь. Достаточно большой лагерь, больше похожий на небольшую деревеньку. Спрятанные между деревьев деревянные дома, небольшая вырубленная просека, а еще лесозаготовочный участок в стороне, по которому прошел, когда огибал все это дело.
        Людей здесь было не очень много, от силы человек сорок, в основном все работы выполняла нежить. Забравшись повыше, на одно из деревьев, осматриваюсь. Люди были встревожены и готовились к бою, а между ними ходил некромант. Высокий мужчина на вид лет тридцати, сухой как высушенный лист, с впалыми щеками в мантии мага. Обычной зеленой мантии, без каких-то особых украшений в виде черепков или костей столь любимой этой братией. Единственное, у него был небольшой посох, всего до груди, сделанный из одной цельной кости.
        Алхимика видно не было, но вот его дом я не узнать не мог. Лаборатория имела множество пристроек, несколько труб, как больших, так и малых, а еще, это единственный дом из которого шел разноцветный дым.
        Никакой отравы в воздухе не было. Либо её не применили, либо её нет, проверять это я не хотел, а потому попытался найти дом некроманта. Увы, это здание на общем фоне ничем особым не выбивалось, даже охраны из нежити под дверями не стояло.
        Так как права на ошибку у меня нет, решил сделать другую ошибку. Применять в упор заклинание поиска источников магии - это как громко проорать для коллеги «я здесь!» Собственно, стоило мне применить чары, как раздающий указания людям чародей замер, и хмуро осмотрел местность в моем направлении. Зато я нашел его дом! Третий домик по левой стороне от меня.
        Не став дожидаться его реакции, собираюсь прыгнуть вниз. Черт! Нежить… р-р-р, ладно. Придется рискнуть. Ножами их бесполезно ковырять, так что по старинке, кулаком по морде.
        Спрыгнув вниз прямо на пару мертвяков, разом пробиваю обоим головы. Серебро еще ни одной нежити жизни не продлевало, будь она хоть дважды крепкой. Сорвавшись с места, бегу к дому некроманта. Прямо по пути, напоролся на еще одного мертвяка, но этого просто порвал на части направленным выбросом силы. Вернее, пытался, скелетон к магии оказался куда как устойчивее чем к кулакам, но лег и то хорошо.
        А вот идущих рядом с ним людей, пришлось приложить ножами. Пробежав мимо падающих тел, с разбега залетаю внутрь, выломав окно. На постаменте, на тумбочке стоял невысокий артефакт, который я и искал. Это был человеческий череп пасть которого специально обработали под паз заряжающего кристалла.
        Еще в дома был спуск в подвал, из которого рядами к выходу шли скелеты. Тихо выругавшись, выхватив меч наношу воздушный удар, разметавший скелетов по углам, и тут же захлопываю дверь в подвал. «Крепкие костяки, просто так не хотят разваливаться», - хмыкаю, перехватив меч и еще раз уронив костяки. Теперь бегом к артефакту.
        Так, воспроизводим иллюзию, пускаем ману, смотрим отклик. Есть отклик, нашел! Менять что-то в настройках я не стал, только выжег руну, отвечающую за «свой чужой». Теперь нежить будет бросаться вообще на всех живых, а после соберется у камня.
        Снаружи тут же раздался грохот выстрелов, вскрики людей и лязг железа. Присутствующая подле меня нежить тоже встала и попыталась помешать, но еще один взмах и те опять лежат под стеночкой. Ухмыльнувшись краями губ, проведя большим пальцем по лезвию меча разрезаю кожу и кровью по-быстрому наношу руну огня прямо возле артефакта. Готово, теперь пора бежать.
        И только я хотел выпрыгнуть в окно, как дверь распахнулась и на пороге стояла перекошенная от злобы морда.
        - Удачи, друг! - салютую чародею и выпрыгиваю наружу прямо в заботливые ручки скелетов. Попытка с размаху нанести удар мечом была заблокировано костяком, а свет в голубых глазницах полыхнул с новой силой.
        Не став пытаться порубить скелеты в труху, просто устраиваю еще один выброс силы разбросав окружение и пустившись наутек. В спину полетели проклятья, пара из которых отрикошетила от моего щита в стороны а еще пара пришлась на плащ, но тот этого даже не заметил.
        Пока бежал, пустил в небо огненный шар. Пусть подтягиваются дармоеды, не все мне за них отдуваться, в конце-то концов?
        Прекратил убегать только тогда, когда понял, что за мной никто не гонится, и вообще, тем кто в лагере, сейчас не до меня. Немного вернувшись назад, увидел сколько нежити стягивается к дому. Только при взгляде на всю эту толпу, осознал сколько народу положили эти ребята чтобы создать орду нежити.
        Сев под деревом в сторонке, наблюдал за тем, как враги режут сами себя. А затем прогремел взрыв. Серьезный такой взрыв, от которого в небо взметнулось подозрительное зеленое облако. И лишь когда все стихло, я активировал уже свою печать. Второй взрыв осветил лес багровым светом.
        Еще немного выждав для верности, вынимаю меч и отправляюсь к лагерю. Внутри царила форменный бардак. Нежити было до неприличия много, а судя по тому, что я могу видеть, некрос поднимал уже погибших живчиков по несколько раз. По крайней мере следы на одном из трупов говорили именно об этом.
        Два дома в деревне мерно полыхали, взрывы не столько заставили их разгореться, сколько разметали дома по округе. Но… ладно моя печать, но почему разлетелся дом алхимика? Я же его даже не посещал.
        Что меня еще насторожило, так это отсутствие тела некроманта. Нельзя позволить ему сбежать, так что я уже намеревался найти гада, как ко мне подтянулся отряд Шинигана.
        - Виконт!
        - Шиниган.
        - Как ты?
        - В порядке, но я никак не найду некроманта.
        - Успокойся, мы его встретили, когда тот пытался сбежать. Более некрос не представляет опасности.
        - Посмертное проклятие было?
        - Не знаю. Не мы добили, - улыбнулся волк. - Мы так, ранили и оставили, а там его собственные скелеты догнали. Кстати, спасибо за предупреждение.
        - Пожалуйста. Шиниган.
        - Да?
        - На будущее. Чтобы красиво умереть, есть и другие способы, - киваю на валявшиеся повсюду трупы.
        - Хе-хе, я запомню. Где алхимик?
        - Судя по всему взорвался себя в лаборатории.
        - Уверен?
        - Не…
        Не успел я ответить, как один из воинов пошел к разрушенному дому. И через считанные секунды продемонстрировал нам оторванную человеческую руку.
        - Теперь - да.
        - Это точно он, капитан, - кивнул воин, подходя к нам.
        - Н-да. Жаль.
        - Жаль?! - возмутился я. - Вы его что, живьем хотели взять?
        - Был такой вариант, - нехотя признался воин. - Талантливая ведь сволочь. Но, с другой стороны, оно и к лучшему, спать по крайней мере спокойно будем, - как нивчем небывало закончил он, а я неодобрительно покачал головой. - Ладно, твоя правда. Что по ядам?
        - Безвредны. Ветер их уже разнес, и концентрация минимальна и угрозы не представляет. Но долго находиться здесь я все-равно не рекомендую. По крайней мере следующие несколько часов.
        - Хорошо. Стало быть, идем тогда отсюда?
        - Пошли.
        Даже если на момент взрыва не вся нежить собралась у артефакта, его уничтожегие не позволит ей долго существовать, так что можно успокоиться. Но… теперь меня мучил другой вопрос.
        - Шиниган.
        - Да?
        - Может уже скажете, кто вы? Я же вижу, что вы не совсем люди.
        - Хе… оборотни мы.
        - М-м-м, Гаф, я так полагаю?
        - Именно.
        - А почему Шиниган?
        - Ты знаешь носителя этой фамилии? - вскинул он бровь.
        - Можно сказать и так.
        - Когда Арон и Шрайк меня выручили, я не помнил ничего. Даже своего имени. Только одна мысль гложила мой разум, только она гнала меня вперед. А потом… Арон дал мне свою фамилию, а Шрайк нарек Гафом. Я тогда постоянно на всех срывался и лаял как собака. Фигурально, конечно, оборотни, хе-хе-хе, не лают. Так и появился Гаф Шиниган.
        - Понятно.
        - А кем ты сам будешь, Виконт? Судя по запаху, ты близко знаком со Шрайком, могу предположить, что вы живете под одной крышей. Но не его сын, или даже внук. Кто ты?
        - Ну, со внуком ты не угадал. Шрайк мой дедушка, пусть и приемный. А еще по совместительству мой учитель.
        - Оп-па, - воскликнул воин, удивленно вскинув брови. - И ты что ли по миру пошел?
        - Пришлось. Дедушка в беде. Нужна помощь.
        - Р-р-р, - оскалился оборотень, а черты лица обострились. Сквозь оскал я увидел клыки, а ногти превратились в когти. - Кого порвать? - деловито поинтересовался Гаф. Такая смена настроения лидера отряда повлияла на остальных подобно взорвавшемуся зелью. Все тут же обернулись в нашу сторону и выражали полною готовность вот прямо сейчас пойти за своим командиром куда угодно.
        - Рвать пока никого не надо, - примирительно поднимаю руку. - Последствия одержимости демоном дали о себе знать, и учитель провалился в кому. Мне нужно найти сектантов, и демона чтобы взять у того добровольную кровь. Шиала сказала, что ты мне можешь с этим помочь. Или хотя бы подсказать, куда идти.
        - Хм… - успокоившись, оборотень задумчиво почесал подбородок. - Есть у меня пара мыслей на этот счет. Я эту колдовскую шваль держу в ежовых рукавицах, а мои люди поочередно дежурят на всех воротах старательно фильтруя проходящих. Поэтому сектантов в городе нет. Но! Есть ведьма. Она пришла позавчера. Девочка юная, неопытная, и более-менее адекватная. По крайней мере на людей не бросается и мозги не пудрит, еще и амулет подтвердил, что на ней нет человеческой крови. Но! Она может знать тех, на чьих руках эта кровь есть, а там и на демонопоклонников выйдем.
        - О! Это просто замечательно.
        - Но найти их одно дело. Ты чем платить собрался? Только не говори, что своей душой.
        - Ну… по правде говоря, я думал прижать демона к стенке.
        - Не выйдет. Те сдохнут, но кровь не отдадут. Они знают, чем это может обернуться, поэтому самый нормальный вариант - выторговать. Помню мне даже один тип предлагал такой договор.
        - И как?
        - Да никак, голову оторвал и дело с концом.
        - Гаф, я понимаю Шиала с учителем их рвать готовы, но ты то куда?
        - А я за компанию, - улыбнулся оборотень.
        - Логично. Три сапога - пара.
        - Идем.
        - Куда?
        - В город, куда же еще? Скажу графу пусть тот сам дальше разбирается. Мы свою часть сделали. Кстати, еще раз спасибо. Без тебя это было бы провернуть намного сложнее.
        - Не за что.
        Построившись в походную колонну, мы пошли обратно через лес к дороге. И пока отряд обсуждал минувшие события, мы с Гафом вернулись к прежней теме.
        - Касательно платы демонам. Что предлагаешь?
        - У твоего учителя много друзей, знаешь об этом?
        - Прекрасно знаю, - расплываюсь в улыбке.
        - Так вот. Ты слышал что-нибудь о живых куклах?
        - Слышал от странников. Потом знаю о них из сказок дедушки. Живые марионетки, устраивающие концерты.
        - Верно. Эти создания живут в Кардолане, но периодически гастролируют с выступлениями на выезде, поэтому их можно и не застать на месте. Но я не об этом. Суть в том, что их мастер применял в их создании особый магический, кристалл. Такие накопители дороги и редки. Их мало того, что надо найти, так еще умудриться купить. А так как их мастера давно нет, а девать им его некуда, то у них по любому должны были остаться несколько.
        - А если продали?
        - Не продадут. Они ничего никогда не продавали. Даже билеты на свои концерты. Люди сами жертвуют средства на поддержание их театра, и я бы не сказал, что мало. Разок бывал в их театре, домик там что надо.
        - Хм…
        - В общем сначала спросим у ведьмы про друзей. Потом в Кардолан.
        - А Кардолан далеко?
        - Сравнительно да.
        - Гаф, а ты что, со мной что ли хочешь пойти?
        - Думаю над этим. С одной стороны, не пристало мне сидеть на месте, когда друг в беде. С другой… на мне город.
        - Капитан, если что, мы сможем вас прикрыть, - вмешался в разговор, воин за спиной.
        - Спасибо, Эд, но я еще над этим подумаю.
        - Гаф, ты сказал, что Арон и Шрайк тебя спасли. Как это было? - решаю сменить тему.
        - А ты разве не знаешь?
        - Сказку читал, - ухмыляюсь. - Но, как выяснилось, учитель далеко не все в них отражает.
        - Я смутно помню те времена. Помню лишь, что одна девушка которая мне очень понравилась, оказалась ведьмой. Она обманула меня и превратила в зверя забавы ради. Я забыл и себя и все что было до этого момента. Желание лишь одно - найти её, найти и порвать за предательство. Не знаю, сколько я пробыл в этом состоянии, но потом встретил Арона и Шинигана. Арон меня скрутил, Шиниган помог прояснить разум. Будучи одержимым демоном, Шиниган знал, как мне помочь. Они провели ритуал и вернули мне часть себя. А потом… помогли найти ту ведьму. Пока они были в городе, я оставался снаружи. Связанным. Они побоялись, что я могу сорваться и правильно делали. А потом, когда она выскочила из города, путы с меня спали и… я просто растерзал её. Как вчера помню эти глаза, этот взгляд которым она на меня в тот момент смотрела. То неверие, ужас, и нежелание мириться.
        - Хм… в принципе все как в сказке, - киваю.
        - А потом, начался акт кошмара номер два. Арон и Шиниган провели меня в город, и представили пред светлые очи тогдашнего хозяина города. Это был какой-то ужас. Когда они узнали кто я, и что из себя представляю, то пытались откреститься как от чумного и даже слова двух магов не добавляли мне веса. Я уже думал, что все, придется отправляться в скитания, но нет. Шиниган просто поставил людей перед фактом, что либо я остаюсь в этом городе на месте воина, и о моей тайне знают только ни, либо город получает пару обиженных серьезных магов. Из двух зол, люди выбрали меня. Так я оказался на службе, но кошмар только начался. Я был сильнее. Быстрее. Выносливее человека. Мои командиры смотрели на меня с подозрением. Сослуживцы же души не чаяли. Ну а те кто стояли выше всех, старались избавиться от неподконтрольного опасного солдата. Я ведь зверь, Виконт. Зверь остался со мной и порой он просит свое. Из-за него я не вижу берегов и могу вот так на ровном месте оторвать голову какому-нибудь высокопоставленному человеку. Естественно, не просто так, а за, например, его хамство, - немного подумав оборотень добавил:
- Сильное хамство. Очень сильное. Но не суть. В общем в один прекрасный момент меня просто и незатейливо попытались снять с должности. Вот только на тот момент, рядом со мной уже были самые лучшие мои друзья.
        Гаф кивнул назад, на улыбающихся товарищей.
        - Они знали о том, кто я. И они приняли мою кровь, так же став оборотнями. Разделяя мою ношу, между нами, всеми. Это… еще больше осложнило положение дел. Да и потом, обычные солдаты, стали на мою сторону. Конфликт накалился, достиг точки пика и был готов вот-вот взорваться. Дошло до того, что в город прибыли маги из самого Ма’Ранак. Трое великих чародеев и власть на одной чаше весов, а на другой мы, простые служивые. Перевес явно был не в нашу пользу. Знатно могло полыхнуть, потому как люди, обычные люди которых мы охраняли, были на нашей стороне и их даже не испугала наша суть. Тогда еще куклы приезжали, концерт дали. Вроде и примирить хотели, но только еще больше разожгли костер. Дело начало пахнуть гражданской войной. И вот тогда, опять объявился Шрайк. Арона при нем уже не было. Придя в город, он увидел какой тут писец и быстренько утащили тройку магов из Ма’Ранак на совет. Я не знаю о чем они говорили, но конфликт решился с приездом уполномоченного человека от короля. Так в городе появился новый управляющий, маги быстро свалили к себе, а Шрайк вообще, как под землю провалился, а ведь я очень
хотел узнать, как там у него и у Арона дела. Меня же назначили главой городской стражи. Вот, собственно, и вся история.
        - Да… такого в сказке точно небыло… - тихо шепчу, удивленно качая головой.
        - Так я и докатился до жизни такой, - похлопал он по мечу.
        - А… вам сколько лет?
        - Ой, я не упомню.
        - В смысле?
        - Мой отряд в городе уже очень давно. События, о которых я рассказал были еще при деде нынешнего правителя.
        - Тогда понятно.
        - Так вот, в поисках Шрайка, наткнулся на Шиалу. У меня на ведьм уже тригер, думал прирежу, но возникший из ниоткуда Леший сделал из меня очень качественную отбивную, благо сама Шиала его остановила и поинтересовалась, кто я и откуда. Узнала об общем знакомом, расхохоталась и подлечила. Она стала первой ведьмой, которая пережила встречу со мной. Но не последней. На её примере я понял, что есть и адекватные дамочки.
        - А ты сам женат? - ухмыляюсь.
        - Конечно. Супруга - Фиала, и пара сынишек - близнецов. Оба правда еще больше похожи на зверей чем я, но ничего, воспитываю, - на серьезном лице проступила добродушная улыбка.
        - Понятно.
        - Виконт.
        - Да?
        - Ты сказал, что Шрайк твой приемный дедушка. И вообще, ты то и дело поминаешь какие-то сказки.
        - Хе-хе-хе-хе. Дядя, Гаф, а ты разве не знаешь, что мой дедушка носит псевдоним - Сказочник?
        - Сказочник?!
        - Да-да.
        - Нет, он ни о чем подобном мне не рассказывал в письмах. Хоть редко, но мы переписывались, за что спасибо Шиале. Та всегда была с ним на связи…
        Непринужденно разговаривая о прошлом, мы и шли по дороге. Люди за спиной тоже стихли и слушали нас, не скрывая своего интереса, а иногда даже уточняли некоторые моменты. У Гафа от друзей не было секретов, а я понял кого они мне напоминают. Стаю. Одну небольшую, сплоченную стаю.
        В пути вышел казус, когда меня накрыл откат от зелий. Гаф даже забеспокоился, не нужна ли помощь, но я убедил что все хорошо.
        В городе, Гаф послал людей на доклад, в то время как сам, отправился со мной к остановившейся в гостинице ведьме. Город, в котором проживал оборотень, отличался своим… дружелюбием что ли? Народ здесь был явно веселее и открытие чем в тех городах, где я побывал раньше. Люди приветливо здоровались с Гафом, невооруженным глазом было заметно, что тот пользуется здесь огромным уважением.
        Дома также отличались. Они были раскрашены. Все дома несли на стенах первых этажей рисунки. Где-то детские старательные каракули, где-то творение умелого художника. Прямо на моих глазах, пара подростков старательно выводили очередной шедевр.
        - А здесь уютно. Очень мило.
        - Город делают люди, - хмыкнул оборотень. - Нашими усилиями этот город превратился в нечто действительно необычное. Дошло до того, что отсюда забирают стражу в соседние города, так как с преступниками есть определенный напряг. Людям незачем грабить, или убивать, у них и так все есть. Ну а если кто-то хочет пожадничать, то сталкивается с суровой действительностью в моем лице и неодобрением во взгляде и быстро понимает свою неправоту.
        - Хех. Тогда почему город так слабо растет?
        - А ты думаешь, кто-то будет продавать здесь дома? - вскинул он бровь. - А если и будет, то за такую цену проще в столице жить.
        - Резонно. И сколько ты получаешь за свою работу?
        - Пару серебряных.
        - Сколько-сколько? - я не поверил собственным ушам.
        - Пару серебряных. Но все что мне нужно, мне дают так. Дом есть, еда есть, снаряжение обслуживается. Если я хочу отдохнуть, то подхожу к казначею и прошу некоторую сумму на конкретные расходы. Я - оборотень простой, мне для счастья много не надо.
        - Да… дедушка действительно умеет находить друзей, - я по-новому посмотрел на Человека рядом с собой.
        - К слову, вот и трактир. В нем и остановилась… - тут он замолчал и словно бы принюхался. Пустив скан, получаю сигнал о трупике на втором этаже. - Идем!
        Сняв со спины двуручный меч, мы вошли в трактир. Люди при нашем виде отреагировали двояко. С одной стороны, народ обрадовался Гафу. С другой напрягся при виде меча в руке.
        - Пигалица, светлый волосы, низкий рост, где она? - сходу спросил Гаф у трактирщика.
        - В третьем номере, господин.
        - Идем.
        Поднявшись наверх, мы стали друг напротив друга. Кивнув Гафу, посылом магии открываю замок, и тот первым вламывается в дверь.
        - Ни с места! - раздался громогласный рев зверя. И оборотень замер в проходе.
        - Эй, Гаф. Ты хоть подвинься что ли, - стучу ему по спине. Тот послушно делает шаг в сторону открывая мне вид на следующую картину: прямо посреди комнаты, в начерченной кровью пентаграмме сидела светловолосая девчушка с коротко подстриженными волосами и яркими красивыми фиолетовыми глазами. С виду не больше одиннадцати лет, может двенадцать. А рядом лежали ритуальный нож и обескровленный кролик.
        - Ты охренела? - первым опомнился Гаф.
        - Кажется ты говорил, что на её руках нет крови, - подмечаю, покосившись на оборотня.
        - Нет людской. Про животную я ничего не говорил, - выкрутился тот, бросив на меня короткий взгляд.
        - Аргумент. Я пока такие фокусы проворачивать не могу, - согласно киваю. Да, такие фокусы я делать действительно не могу, но! Есть и другие способы различать ведьм. Например, я точно знал, что при проведении ритуала, та ведьма, у которой будут фиолетовые глаза не убивала людей. Ну или как минимум не пускала их на свои ритуалы.
        - В-в-вы н-н-не так поняли! - тут же запищала эта мелочь, побледнев и попытавшись отползти.
        - Я тебя значит в город пустил, а ты тут еще… - зарычал Гаф не хуже зверя.
        - Фу, Гаф! Нельзя, - не удержался я, за что получил такой взгляд, от которого захохотал.
        - А по лицу?
        - Оно у меня красивое, рука не поднимется портить.
        - Шрайк точно твой учитель, - дернул оборотень головой, сложив руки на груди.
        - Хех, не горячись. Ритуал проведенный оной, - кивок на ведьму, - безвреден и не несет в себе ничего опасного. Это обычный накопитель. Она восстанавливала силы. Но вот чтобы разместить его так, посреди города, в номере трактира… девочка, скажи мне, ты чем думала? - при этом носком затираю печать нарушая контур. Ну так, чисто на всякий случай, а то мне ли не знать как эта штука может бабахнуть.
        - Я… я… простите! Я думала… думала-а-а-а…
        Стоим, смотрим на это разрыдавшееся чудо. Ждем.
        - Прямо актриса погибает, - цыкнул оборотень.
        - Да брось. Я как-то куда серьезней накосячил, - толкаю его локтем.
        - Это как?
        - В очередной раз взорвал лабораторию. Но при этом породил ядовитое облако, которое чуть ближайшую деревню не выкосило. Прилетело мне тогда знатно… - чешу в затылке припоминая с каким лицом вылетел на улицу учитель.
        - Спасибо за предупреждение, буду иметь введу.
        - Хех. Эй, мелкая, успокойся, - сделав пару шагов к ней, сажусь на корточки. - Никто тебя убивать не будет. Но вот за такую самодеятельность ты точно получишь.
        - Но… но…
        - Чем надо было думать, чтобы устраивать кровавый ритуал под носом у оборотней?! Они же любую твою сестру на фарш готовы пустить. И не будь сейчас здесь меня, вот этот бородатый тип, точно так же пустил сейчас тебя. И ему было бы сугубо пофиг чем конкретно ты тут занималась. Даже если не хотела ничего плохого.
        - Но я правда не хотела!
        - Я - может и верю. А вот он - точно нет.
        - Хнык-хнык.
        - Ладно. Успокойся. Собственно, мы к тебе пришли, потому что нужна твоя помощь.
        - !?
        - Давай так. Ты помогаешь, а я делаю так, чтобы тебе за этот казус не сильно прилетело?
        - Эй! - возмутился оборотень.
        - Я согласна! - тут же оживилась ведьмочка еще и в меня вцепилась так, словно Гаф прямо тут и прямо сейчас её будет вешать.
        - Вот и замечательно. Гаф, не смотри на меня так, ну мелкая, ну глупая, что с нее взять? Она ведь действительно херни не делала. - Почти.
        - Тц.
        - Тебя как зовут?
        - Тали.
        - Тали, я - Виконт. Скажи, ты занимаешь демонологией? - в ответ, девочка активно замотала головой. - Почему? Это же так выгодно!
        - Выгодно?! В каком месте? Да я за все время не встретила ни одного пожилого демонолога! - возмутилась она.
        - И правильно, не занимайся дальше. Но! У тебя ведь есть друзья демонологи? Только честно. Не бойся, обещаю, что тебе ничего не будет.
        - Д-да.
        - И они активно практикуют это дело?
        - Угу.
        - Сможешь нас познакомить?
        - Э-э-э…
        - Нет, убивать я их не буду. По крайней мере сразу. А если договоримся, вообще может быть мирно разойдемся, - а про себя добавляю: «до следующей встречи».
        - Ну… могу. Наверно. Если они не ушли. Я с ними давно уже разошлась, но думаю знаю где можно отыскать других. Другие ведь тоже подойдут?
        - Да, главное, чтобы умели призывать демонов.
        - А… вам зачем?
        - Демон нужен. Я счет веду, девятьсот девяносто девять убитыми, еще одного не хватает, а найти не могу. Прячутся гады, - изображаю самое сокрушающееся выражение лица на какое был способен.
        - …
        - Пха-ха-ха-ха-ха-ха…
        - Шучу. Гаф не ржи так, ты ребенка пугаешь. Это личное. А если ты поможешь, то я тебя еще и познакомлю с одной хорошей ведьмой. Легальной ведьмой, с которой даже вот этот тип, - кивок на Гафа - вынужден считаться.
        - О-о-о!
        - Так что, участвуешь?
        - Да!
        - Вот и славно.
        - Кхе-кхе, ты это серьезно? - вскинул бровь оборотень.
        - А почему нет? Разве тебе помешает на службе ведьма?
        - Я лучше с обрыва прыгну, чем ведьму до власти допущу!
        - Я обязательно передам эти слова нашей общей знакомой.
        - Эй! Она - исключение.
        - Будет два исключения. Что такого? А если серьезно, посмотришь на нее, оценишь, глядишь и правда что-то да выйдет путное.
        - Ла-а-а-адно. Вы всегда отличались неординарным подходом, поверю и в этот раз, - убрал он меч.
        - В каком смысле? - интересуюсь такой сменой настроения оборотня.
        - А. Шрайк на моей памяти один раз отжег так что… не важно. Вы одного поля ягоды.
        - Обязательно потом расскажешь.
        - Я подумаю.
        Поднявшись, помогаю встать и Тали. Девочка оказалась на три головы ниже меня, так еще и тоненькая аки стебелёк, из-за чего её легко можно было спутать с ребенком. Хотя…
        - Тали, а тебе сколько лет?
        - Семнадцать.
        - …
        - Я тоже сразу не поверил, - вставил свои пять медяшек Гаф. - Ребенок же!
        - Я не ребенок! - возмутилась пигалица.
        - Хм… - ради интереса, кладу на голову руку, и бегло сканирую организм. - Слушай, а ведь ей реально семнадцать. По крайней мере не меньше шестнадцати, биологические параметры тела говорят именно об этом.
        - Кто-то мало кушал каши, - хмыкнул Гаф покидая комнату.
        - У тебя есть вещи, которые тебе нужны? - кивок. - Собирайся и спускайся к нам вниз, - снова кивок. - Давай, мы ждем.
        Оставив девочку собираться, при этом не забыв повесить на неё метку - маячок, ну так, чисто на всякий случай, спускаюсь к присевшему за стол Гафу.
        - Это… - подошел к нам трактирщик, косясь наверх.
        - Все в порядке. Правда в номере нужно убраться, и желательно тихо, - трактирщик серьезно кивнул и скрылся с глаз. - Думаешь это хорошая идея? - Гаф посмотрел на меня.
        - Пускай. Стерв в мире и так достаточно, разве плохо что наставим ведьмочку на пусть истинный?
        - Я не об этом. Сначала ведь нужно достать камни - накопители.
        - Хм… значит схожу за ними, - пожимаю плечами.
        - Сходим.
        - М? - вскидываю бровь.
        - Я помогу тебе. Все-таки, это меньшее чем я могу отплатить Шрайку за помощь.
        - А город?
        - Как ты мог слышать, за городом в мое отсутствие есть кому присмотреть.
        - Сам смотри.
        - Только домой надо будет зайти, предупредить, что я отлучусь.
        - Само собой.
        - Я готова! - с топотом слетела по лестнице Тали на ходу поправляя лямку рюкзачка. Вот ведь… семнадцать лет девке, а выглядит… кошмар. Хотя, они ведь могу омолаживаться, да? Если так подумать… я с большим подозрением осмотрел нашу «подругу».
        - Тогда пойдем.
        Поднявшись из-за стола, мы втроем отправились к дому оборотня. Тали то и дело косилась на Гафа, тот шел и беззвучно шевелил губами, наверно прикидывал, что будет говорить супруге, а я мысленно намечал план маршрута, по которому нам предстоит идти. Но это не мешало мне чертить на руке ведьмы печать. Чисто на всякий случай.
        Глава 5
        Да, в очередной раз я убедился, что любая женщина - страшна в гневе. Гаф и так-то, по долгу службы, постоянно пропадал вне дома, а тут пришел сказать, что уедет на неопределенный срок… Бедного оборотня чуть не пристукнули на месте. Если бы не мое вмешательство, не отделался бы он так простой. Впрочем, это он потом разъяснил, что легко отделался, так-то мне и впрямь за него страшновато было.
        Зато с детишками познакомился. Классные парни, только шило у обоих очень больше. Хотя послушные, да, выдрессировал воспитал Гаф их качественно. Тали правда жалко, девочка, не привыкшая к подобному обращению.
        Но, в конечном счете, мы выбрались, и путь наш теперь лежал в Кардолан. Город «всех кукол», как в шутку называл его Гаф. Тали, узнав куда мы идем, сначала удивилась, а потом обрадовалась. Все-таки для нее было очень интересно посмотреть на новое. За свою безопасность она не волновалась, что я, что Гаф были здесь «самыми страшными». По крайней мере из тех, кого она знала. Подобное нам даже льстило.
        А еще, для нее и Гафа и было приятной новостью узнать, что, пока они со мной, то и траты я беру на себя. Ведь, с недавних пор, я стал весьма обеспеченным человеком! (Спасибо тебе Дарлок! Я не забуду ни твоего имени, ни твоего вклада!). Гаф немного по возмущался, в его глазах, не пристало воину такого, но я отмахнулся, а тому и деваться некуда. Тали, наоборот, порадовалась и с облегчением выдохнула, так как у самой денег было очень не очень.
        Так, скрашивая время разговорами мы и ехали. Я на своем коне, купленном для меня Гафом, он, вместе с Тали, на втором. Жаль она сама кататься на лошадях не умела, ну, не велика беда.
        - Слушай, Виконт.
        - М?
        - Я все хочу спросить, а где твой посох?
        - Ой… вот не надо об этом? - я аж скривился.
        - Что? Украли?
        - Нет. Просто нет его у меня. Не сделал еще. Вместо него меч.
        - А ты точно маг? Какой уважающий маг обходиться без…
        - Заткнись, а?
        - Хо-хорошо ха-ха-ха.
        - А вы давно знакомы? - вертя головкой и хлопая глазками спросила Тали. Ну прямо божий одуванчик с виду.
        - Нет. Но у нас есть общие… хе-хе-хе, знакомые, - ответил ухмыляющийся оборотень.
        - Ты когда таким веселым стал? - оборачиваюсь.
        - Когда тебя узнал, - расплылся оборотень в довольной лыбе. - Что Арон, что Шрайк меня не раз подкалывали. А теперь у меня есть их ученик которого могу подкалывать я!
        - Тц. Я не для того взял тебя с собой, чтобы слушать подколы.
        - Одно другому не мешает.
        - Ну-ну.
        - А… - начала Тали, но замолчала.
        - Спрашивай, что уж, - вздыхаю.
        - А та ведьма. Шиала, да? Я о ней слышала, но так, чуть-чуть. Кто она?
        - Ну как тебе сказать… - я задумался над ответом, так как сам не так давно с ней познакомился лично.
        - Она та, с кем лучше не шутить. Серьезная женщина. И семья у нее… специфическая.
        - Как ты ловко подобрал слово к той лесной братии, - хмыкаю, припомнив похождения по лесу.
        - Угу.
        Так и двигались, каждый день останавливаясь на привал. Из-за того, что мои спутники не могли спать по четыре часа в сутки, особенно Тали, приходилось дольше задерживаться на остановках, но путешествовать стало во многом легче. По крайней было с кем поговорить.
        Гаф рассказывал много различных историй в которые он попадал во время службы. Не остался в долгу и я, пересказывая некоторые заученные чуть ли не наизусть сказки учителя. Тали в эти моменты напоминала ребенка, обратившегося в уши. Но лишь напоминала. Все-таки поведение у нее было не то. Сев у костра, и подтянув к себе ножки обхватив те руками, она положила на колени голову и с легкой улыбкой слушала истории.
        Нет, в этом определенно что-то есть. Раньше я только Тине читал, а тут… в это определенно что-то есть.
        Но путешествие прервалось столь же внезапно, как и началось.
        - Виконт, я чую запах людей, - посмотрел на меня едущий рядом оборотень. - И… кто-то на кого-то кричит?
        - Хм… - пустив сканирующее плетение направленного действия, киваю. - Да, ты прав. Там действительно люди. Стоят прямо у дороги, - а про себя отмечаю, что там очень странное магическое возмущение. То ли мощный накопитель, то ли артефакт какой.
        - Бандиты?
        - Не знаю. Пойдем посмотрим?
        - А… может не надо? - тихонько поинтересовалась Тали.
        - Расслабься, мелкая, - хмыкнул везущий её Гаф.
        - Мне семнадцать, - еще тише прошептала она, но мы услышали.
        Однако, это были не бандиты. Просто караван остановился на привал.
        - Кто такие? - грозно спросил, по-видимому, начальник охраны. Мужчина в обычной броне наемника, с мечом на поясе и круглым щитом за спиной. На груди болтались два пистолета, как и у членов его группы.
        - Странники, друг мой. Обычные странники. У вас проблемы? - киваю ему за спину, где раздавались вопли.
        - Можно сказать и так, - нехотя ответил воин. Что бы там не происходило, но его это явно достало. - Кое-то слишком зажрался.
        - Хм… вы не будете против, если мы задержимся с вами?
        - Нет, не буду, - воины расступились. Спрыгнув с коня, беру того под уздцы и веду за собой между палаток.
        Выйдя к центру каравана, увидел, если можно так сказать, своего коллегу. Одетый в легкую броню, аккуратная заправленная одежда, в добротном большом плаще странника и с посохом в руках. Прямо напротив мага, стоял, по-видимому, глава каравана. Мужчина сорока лет, в хорошей физической форме с небольшим брюшком, совсем небольшим. Он стоял и смотрел на возмущающего «мага» как на свой самый страшный кошмар и кажется уже жалел, что нанял того на работу.
        А судя по крикам, вся соль была именно в этом. Если я правильно понял, караванщик нанял мага в охрану. Если так, то в караване определенно есть что-то ценное, обычно услуги нормальных магов стоят не дешево. Да и рукожопы цены ломят… Охрана тут тоже солидная, не простая, с артефактами. Интересно, что везут?
        - Мы договаривались, что я вас везу, а вы меня охраняете. Питание и комфортное проживание так же прилагается, что вам еще надо?! - возмущался караванщик, вернув меня к реальности.
        - Слушай, а у вас маги в городе были? - как бы между делом интересуюсь у Гафа.
        - Упаси боже! Ни одного. Проходящие были, но ловить им у нас попросту нечего, вот никто и не задерживался, - открестился Гаф.
        - Так магов не любишь? - смотрю на оборотня.
        - Назови мне хотя бы одного с адекватным чувством собственного достоинства?
        - Я?
        - Ты - исключение. И Арон. И Шрайк. Других не знаю, - развел он руками.
        - Хех. На самом деле, настоящих магов в мире очень мало. Зато адептов, выдающих себя за магов, целая телега.
        - М-м-м…
        - Сейчас сам увидишь.
        - Погоди… намекаешь на… - я слегка кивнул.
        При этом, продолжал в пол уха слушать спорщиков. Интересно же, откуда конфликт вылез! А оказалось, что маг просто начал подкатывать к девушкам в караване. И не просто подкатывать, а попытался использовать как это делают в борделе. Естественно, местным это не понравилось… мягко говоря, так что назрел серьезный конфликт.
        В какой-то момент, «маг» просто озвучил одно из своих предложений от которого даже у меня свело зубы:
        - … хорошо! Половину платы срежу, но пара девок будут при мне! - сказал как отрезал «маг».
        - Они тебе что, рабыни что ли?! - рыкнул караванщик. А у мужика крепкие яйца, на «мага» то наезжать.
        - Тебе то что? Не тебя иметь будут!
        - Да…
        - Трупам грелки не нужны, - встреваю, покачав головой, окинув «мага» снисходительным взглядом каким учитель смотрел на мои косяки. Оба спорщика тут же замолкают и переключаются на нас.
        - Ой… - пискнула Тали, прячась за Гафа. Тот только фыркнул.
        - Ты еще кто?
        - Грибник я, - вздыхаю. - Мимо шел. Грибы срезал. Слышу люди шумят, дай думаю, посмотрю. Может о грибах спорят? Дык я себе парочку срежу.
        - Слушай ты… грибник. Вообще охренел? Греби отсюда, если не хочешь муху на болоте ловить!
        «Хм… точно не маг», - мысленно качаю головой. Нормальный маг уже бы попытался меня пристукнуть, а этот только отвадить пытается. Хотя, нормальные маги и хамить не будут. Вообще. Как и спорить. Они просто в землю закатают тонким слоем, за косой взгляд в их сторону. Я сам, конечно, не видел, но не верить учителю причин нет.
        - А по лицу?
        - Чё?! Вообще охренел? Я Ван Хел! Убийца Древнего Вампира востока!
        А вот на эти слова, я уже серьезно похмурел.
        - А ну иди сюда, «Хел», - сжав кулаки направляюсь к человеку. Поняв, что его сейчас будут бить, и скорее всего «паковать в лукошко», горе «маг» выбросил в мою сторону руку. Вспыхнувший шар огня, полетел в мою сторону, но зеркальный щит перенаправил удар.
        Бух! Пш-ш-ш-ш… И-и-иго-го!
        - Да вы издеваетесь… - вырвался мой крик души, глядя на своего скакуна. Получив огненную маслину в брюхо, конь потерял сознание и просто рухнул на бок. Но хоть жив.
        Видимо проклятье учителя передалось и мне, - приходит тоскливая мысль при осмотре коня. Что Арону никогда не везло с транспортными средствами, что Шрайку… а теперь и мне.
        - Ну все, Хана тебе, адепт, - рычу, развернувшись к бледному и покрывшемуся испариной лже-магу. Когда еще только подходил, в руках накопилась энергия. Стоит мне его коснуться, как от человека мокрое пятно останется.
        - Не надо, господин маг! - споткнувшись и рухнув на задницу пополз от меня адепт.
        - Не надо?! А коня мне кто вернет?
        Отползая, человек уперся спиной в дерево.
        - Прошу… не надо… я все возмещу!
        - Р-р-р, знаешь, что меня взбесило, умник? - присев на корточки рядом с ним, смотрю в глаза замотавшего головой адепта. - Вовсе не то, что ты притворялся магом. А то, что ты посмел присвоить себе подвиг другого человека. На востоке за все время был только один Великий Вампир которого считают убитым. Имя его - Влад. Для меня Дядя Влад. И к твоему сведению, он отличный парень, который живее всех живых. Просто ему надоела вся эта возня и он отошел от дел.
        - Как…
        - А ты смел бахвалиться его смертью. Интересно, если я тебя ему сдам, что он скажет?
        - … - казалось бы, куда еще больше пугаться, но видимо было куда. Мне показалось, что адепта вот-вот испустит дух.
        - Ну и что мне с тобой делать? - поостыв, спрашиваю скорее сам себя, чем кого-то.
        - …
        - Вот что. Сейчас сдаешься этим милым людям. И сидишь тише воды, ниже травы, понял? - адепт быстро-быстро закивал головой. - А вот потом, когда они доберутся до города, идешь к страже и сдаешься с повинной. И не дай высший я узнаю обратное, мухами на болоте ты не отделаешься. Понял? - несколько активных кивком. - Вот и славно, - похлопав перепуганного адепта по щеке, встаю.
        - А ты умеешь вести переговоры, - хмыкнул Гаф.
        - И не говори… эх, теперь пешком придётся, - вздыхаю, глянув на коня.
        - Простите, - включился в разговор хозяин каравана.
        - Да?
        - А вам куда, господин маг?
        - Мы идем в Кардолан.
        - Так нам почти по пути! - обрадовался мужчина, хлопнув в ладоши. - Господин маг, если вы не побрезгуете, мы вас с радостью подвезем.
        - Пока еще не маг, - качаю головой. Тут мне на глаза попадается палка адепта, именуемая посохом. Сделав пару шагов, наступаю на нее разламывая на две части. Пусть слабенький, но артефакт.
        - И все-равно.
        - В таком случае, буду благодарен, - киваю, подойдя к коню. Присев к лошади, накладываю несколько исцеляющих заклинаний, и не скуплюсь опрокинуть на рану флакон с регенерирующим зельем. Для животных оно не приспособлено, но всяко лучше. Глядишь, через несколько дней оклемается, а недельку-другую поправиться.
        «Жаль посоха нет…» - не удержал я тяжкого вздоха.
        - Да, мы ведь с вами не познакомились, - обратился к караванщику Гаф. - Я - Гаф Шиниган. Вот это милое существо, - кивок на вспыхнувшую краской ведьму, - Тали. А человек, которого вы приняли за мага, Виконт.
        - Рекс Даранон, - учтиво поклонился караванщик.
        - Очень приятно познакомиться. Рекс, вы не могли бы где-нибудь разместить коня? - встаю, отряхивая руки.
        - Хм… мы могли бы закрепить за одной из телег прицеп. Но…
        - Прицеп? - хватаюсь за слово. - Сейчас организую.
        Вытащив меч, подхожу к деревьям. Дело предстояло долго, муторное, но животное мне было очень жаль, так что…
        - Эх, да будет магия, - хмыкаю, глядя на заваливающееся дерево.
        А дальше, пока люди готовились к ночлегу, я за пару часов сделал из каштана телегу, не применив для этого ни единого металлического гвоздя. Так что, погрузив коня и сразу прицепив телегу, мы сели у костра. Пока я работал, меня словно этакую диковинку рассматривали все члены каравана, особенно его женская часть. А пару раз, девочки даже подходили и благодарили за помощь, но я лишь отмахивался.
        - Виконт, а вы точно не маг? - не унимался Рекс, глядя на нашу компанию.
        - Точно. Пока еще не маг.
        - А по вам не скажешь. Ведь вы можете всяко больше, чем бывший «маг», которого я нанял для охраны, - выделил он голосом своего прошлого охранника. Я лишь пожал плечами.
        - Простите, Виконт. А могу я полюбопытствовать? - подалась вперед Юлия, одна из девушек в караване.
        - Попробуй.
        - А как вы поняли, что Накир адепт, а не маг?
        - Поведение. Настоящий маг не будет спорить. Он вас либо проигнорирует, либо испепелит, либо поставит перед фактом. Спор же может зародиться только в том случае, если у него хорошее настроение, и если вы с этим магом старые знакомые.
        - Понятно…
        - Что-то еще?
        - Да. Накир говорил, что убил вампира. А вы сказали, что тот жив. И еще сказали, что он ваш дядя. Вы… - она не осмелилась спросить, но вопрос так и остался в воздухе.
        - Все просто. Мой учитель рассказывал мне эту историю как сказку на ночь.
        - О-о-о!
        - Хотите послушать? - смотрю на девушку, натянув на лицо улыбку.
        - Да!
        - Расскажите пожалуйста.
        - Интересно послушать, - кивнул Рекс. Да и остальные члены каравана подтянулись, услышав, о чем сейчас пойдет речь.
        - Эта история началась очень давно. Влад, был и остается самым могущественным вампиром востока. И… наверное одним из самых сильных вампиров в мире. Но он не только сильный, но еще харизматичный и умный представитель своего вида. Он смог организовать не просто клан, а свою небольшую страну. Его замок, расположенный в горах, тянулся до самого неба, и касался облаков. Он просто кричал о величие своего владельца. И были в той стране мир и порядок. Да, там жило много нечисти. Оборотни, вурдалаки, нежить, химеры, кого там не водилось. Но! Те, кто жили в городах и селениях под властью вампиров были в безопасности. Влад не просто так занимал свое место, он установил такой порядок на своей земле, что ни одна тварь не смела даже приближаться к деревням. А все, кто приближались и представляло угрозу, подчистую вырезалось. И люди за это любили своего правителя. Люди, которые любят вампира. Вы представляете себе это? - ухмыляюсь, глядя на лица ошарашенных слушателей. - Нет? А я представляю. Хоть и не знаком с ним лично. Только переписывались, но очень хотелось бы познакомиться. Еще мне нравиться его любимая
присказка - «Улыбайтесь. Улыбка помогает в переговорах».
        - Да… в исполнении лорда вампира, улыбка действительно помогает… - хмыкнул Гаф.
        - Он вообще любил юморить, пусть и в своем стиле. И жил в одном из городов юный мальчишка, которого обучал маг. А у Влада были не только сыновья, но и дочери. И самой младшей приглянулся тот самый мальчишка. Дети резвились, играли вместе, им было все-равно на видовую принадлежность. Ну да, девочка постоянно норовила укусить мальчика, которого уже считала своим. Но ей было простительно, она еще ребенок, которому тяжело контролировать инстинкты, но и мальчик был не так прост. За время их дружбы, он обзавелся такими навыками, какие обычным смертным и не снились, ведь спрятаться от дочери лорда вампира - задачка, мягко говоря, сложная, не правда ли? А он прятался. И мог как убежать, так и догнать хулиганку. И все бы хорошо. Но время шло, дети росли, и мальчику пришла пора уходить.
        Поворошив веточкой угли, сделал небольшую паузу, давая слушателям переварить сказанное.
        - Девочка очень расстроилась, она не хотела отпускать его. Ведь какая женщина отпустит того, кого по праву считает своим, верно? - короткий взгляд на женскую часть слушателей, на что те покраснели и отвели взгляд. - Влад, разделяющий позиции как своей дочери, так и мальчика, ничего не мог сделать. Он близко дружил с учителем ребенка и прекрасно знал, какая того ждет судьба. А потом туда пришел именитый охотник на нечисть, носящий имя Ван Хел. Отношения между ним и вампирами не заладились с первого же дня. Ван Хел постоянно норовил избавить мир темных отродий, но… вампиры тоже не лыком шиты. Они пытались устранить угрозу в его лице. Но тот Хел был опытным охотником. А потом… так сложилось, что он встретился с дочкой Влада. И вот тогда он понял, что дочка Вампира Лорда, это дочь Вампира Лорда с которой играть очень опасно. Девушка тогда его отпинала и к стенке прижала, с вопросом, какого этот тип тут забыл. А оказалось, что «добрые» соседи, решили страну вампиров к своим рукам. Влад на это посмотрел, подумал, посоветовался с друзьями, и решил инсценировать свою смерть. А после, взяв несколько
сильнейших птенцов отправился с дружеским визитом в гости к соседям и оставил за главную свою дочку. Ван Хел что интересно, остался при ней. Так, королевство вампиров сменило правителя, а после восстановления справедливости, Влад ушел на покой. Его дети, разбрелись кто куда. Некоторые остались дома, помогать сестре, кое-кто решил посмотреть на мир. По-разному, в общем.
        - А что Ван Хел?
        - А что он? Он впоследствии стал вампиром лордом и женился на той самой девушке. Они провели достаточно долго времени вместе, а повзрослевшая девушка на тот момент уже поняла, что не сможет связать свою судьбу с другом детства. Но то что он останется её другом, это факт. И ему всегда рады в её доме. Вот такая вот история.
        - Ого!
        - Никогда ничего подобного не слышала.
        - Оно не удивительно. Лишь некоторые знают о тех событиях, еще меньше тех, кто помнит. И лишь один единственный помянул эти события в книге. Точнее, в сказке.
        - Ваш учитель?
        - Да.
        - Нет, это поразительно! Страна, в которой правят вампиры, - посмотрел на меня Рекс.
        - Они не настолько открыты, чтобы это демонстрировать, - качаю головой.
        - Как это?
        - Формально, страна имеет название и находится под властью людей. Но! По факту, люди просто ширма за которой скрываются вампиры. Все-таки, вампир - это вампир и многими воспринимается как угроза что логично. Ведь никто не отменял цепочку - хищник-жертва. Так что, практикуй они открытую политику, драк было бы намного больше. А ведь там и так весело, как я сказал, в тех районах очень много всякой нечисти. Это вызвано особым магическим фоном, и климатическими условиями. Даже люди, почти все поголовно адепты.
        - Это… очень интересно. Стоит как-нибудь посетить ту страну, - серьезно задумался Рекс.
        - А может не надо? - включился начальник охраны каравана, на что я рассмеялся. - И в этом нет ничего смешно, господин Виконт. Как вы правильно заметили, никто не отменял правило пищи и того, кто её потребляет.
        - Резонно. Кстати, Рекс.
        - Да?
        - А вы что-нибудь слышали о живых куклах, дающих спектакли?
        - Слышал ли я? Я их видел, господин Виконт! И не один раз.
        - О! А вы слышали что-нибудь о том, где их можно найти?
        - В Кардолане, - пожал плечами Рекс. - Там их театр.
        - Я знаю. Но они ведь дают концерты и в других городах.
        - Простите, но тут я ничем не могу помочь.
        - Жаль.
        - Господин Виконт, а у вас…
        - М? - смотрю на одну из девушек.
        - … вы женаты?
        - Нет, но стану. Так что я занят!
        - Вот значит, как… - погрустнели дамы. Ну да, урвать себе настоящего мага, кто о таком не мечтает? При условии, что тот более-менее адекватен. Это же похлеще чем стать принцессой или королевой.
        Вот только почему погрустнела вместе с ними и Тали? Хм…
        - Хей, неужели понравился? - толкнул её Гаф.
        - М? - она подняла взгляд на воина, а тот кивнул на меня. - Н-нет!
        - Оно и видно, - добродушно рыкнул воин не скромно улыбаясь.
        - Ф! - отвернулась ведьмочка.
        Так, проведя вечер в теплой, спокойной атмосфере, мы отправились на боковую. А поутру, я вскочил, как обычно, раньше всех, чем перепугал несчастных наемников. Те изволили несколько задремать на дежурстве.
        - Доброе утро, господин! - удивленно обернувшись, смотрю на прикованного к колесу кареты адепта. Правда с фингалом под глазом, которого раньше точно не было.
        - О! Это как так?
        - Да вот… одна из девушек оставила, - стушевался тот, пряча глаза.
        - Вежливее надо было быть, дружище. Вежливее. Глядишь, и не пинали бы сильно.
        Хорошо поутру. Свежо! Только бы еще наемники на меня так не пялились, и было бы совсем отлично. А через час начал просыпаться лагерь. Пока народ только выбирался на свет, я уже успел порадовать девочек боем с тенью. Мужики понятно дело смотрели, кто с уважением, кто с завистью. Тали была в числе тех, кто просто смотрела и глупо улыбалась.
        А затем было небольшое шоу. Когда готовили завтрак, я не смог остаться в стороне и то и дело комментировал процесс. Что и как можно сделать чтобы было вкуснее. Народ на меня косился, у некоторых трещал шаблон, но держались. Зато повеселились немного. Единственное, наша ведьмочка перестала чему-то удивляться на третий день совместного пути и просто воспринимала любые мои действия за данность.
        После завтрака мы отправились дальше в путь. Отдельно подметил дружеское отношение внутри каравана. Родственников тут, конечно, не был, но люди знают друг друга очень давно. Это проглядывалось во всем. Даже наемники, и те не держались наособицу. За умеренную скидку на свои услуги, парни всегда имели более-менее спокойную работу и стабильный доход. Хотя отряд явно непростой, почти все слабенькие адепты, так что с артефактами взаимодействовать могут.
        Еще в караване среди девушек были еще два адепта, но уже достаточно сильные, чтобы самостоятельно колдовать. Но притерлись они сюда не по этому поводу. Две женщины, всегда ехали в одной и той же карете, та и далеко от нее старались не отходить. От той же кареты солидно несло магией, которую я ошибочно принял за посох псевдо-мага.
        - Рекс, - окликаю едущего верхом на коне караванщика.
        - Да-да? - тут же обернулся тот назад. Я, Гаф и Тали ехали прямо за ним, сидя на телеге.
        - А что за артефакты вы везете, если не секрет?
        - Никакого секрета нет, господин Виконт. Это товары для продажи, а если точнее - заготовки под артефакты.
        - О! Это уже интереснее. А могу ли я ознакомиться с ассортиментом?
        - Разумеется, господин Виконт. Но если вас не затруднит на привале.
        - За кого вы меня принимаете, Рекс? - искренне возмущаюсь. - Остановить караван просто ради прихоти? Это же кошмар!
        - Ну… вы же маг. Вы можете.
        - …
        - Виконт, просто смирись, - хмыкнул Гаф.
        Ням-ням-ням-ням.
        Синхронно повернувшись, мы посмотрели на завтракающую Тали.
        - Фто? - замерла она на моменте «кусь».
        - Теперь я понимаю почему её пропустили в ТВОЙ город, Гаф, - комментирую открывшийся вид на эту дозу милоты, и возвращаюсь обратно к караванщику. - Рекс, возвращаясь к теме. Прошу не равняйте меня на других. Я говорил, что пока еще не маг, мне учиться и учиться. Это раз. А два - маг магу рознь, - на мой косой взгляд, караванщик только плечами повел, сделав виноватое лицо. - А куда едут товары?
        - Мы везем их в Ма’Ранак, там расходники всегда в цене, даже глубоко в королевство заезжать не надо.
        - Разве?
        - Ну да. А что вас удивило?
        - Это ведь техномагически развитое государство, я думал, там все должно быть давно налажено.
        - Вы правы. Отлично налажено. Но проблема в том, что оно слишком хорошо налажено. Там все держится на артефактах, а их нужно обслуживать, менять, заряжать, чинить, в общем - следить. А если нужных расходников нет на территории и их надо завозить?
        - То получается очень выгодное дело.
        - Именно, господин Виконт.
        - А вас не донимают разбойники?
        - Какие разбойники, господин Маг? Стража на воротах, а особенно на границе - вот истинные бандиты! Дерут так, что ни одно средство для сердца не поможет. От разбойников хотя бы защититься можно, не то, что от них.
        - Мне можно обижаться? - хмыкнул Гаф.
        - Он городской страж, - пояснил я на недоумение караванщика. Хоть Гаф и был в броне, но та не имела характерной символики.
        - Простите, я не хотел обидеть вас или ваших коллег, но вы сами понимаете какая сумма набегает за всех членов каравана, плюс телеги, плюс кони. А если это тянется через несколько городов? Подряд. Тогда что мы имеем? - осмотрел нашу троицу усталым взглядом караванщик. - А имеем, мы дырку в кисете.
        - Зато неплохой доход в казну, - пожал плечами Гаф.
        - Ну вот, вы прекрасно все понимаете, - кивнул караванщик.
        И лишь вечером, на привале Караванщик немного разобрал повозку, открывая мне свой ассортимент. Признаться честно, тот был небольшим, и состоял всего из трех видов товара: магические накопители, особая краска гномов для нанесения рун и керамическая аройдная пыль для нанесения защитного покрытия рунической цепи. Хоть артефактором я был и посредственным, (Все познается в сравнении) но все-равно кое-что знал.
        - Гаф, - вынув один из небольших, кругленьких словно жемчуг полупрозрачных шариков. - А такой накопитель нам не подойдет?
        - Не знаю… - честно признался тот, огладив бороду. - А разве он может не подойти?
        - У накопителей разный объем, качество, пропускная способность, уровень колебаний и четкость фокусировки энергии. Про КПД вообще молчу.
        - Э-э-э…
        - А вам для чего? - подошла к нам Тали, заглядывая вы ящичек.
        - Для платы тем, кого мы просили тебя найти.
        - А зачем?! - сделала искренне не понимающие глазки девочка.
        - Как это, «зачем»? Говорю же, для оплаты сделки.
        - Так погодите… ради этого вы идете в Кардолан? Не ради кукол, а ради накопителей?
        - Ну да.
        - Что же вы сразу не сказали?!
        - А ты знаешь другой путь? - заинтересовался Гаф.
        - Разумеется знаю, - гордо вскинула она носик и фыркнула.
        - Так… - я обернулся к слушающему нас Рексу и его помощницам. - Рекс, ничего не убирайте, мы на секундочку отойдем, хорошо?
        - Как скажете, - покладисто согласился караванщик, а я, подхватив спутников, оттащил на несколько метров в сторону, после чего вытащив меч воткнул тот в землю вешая вокруг полог тишины.
        - Так, а теперь поговорим серьезно. Тали, мне нужно договориться с демонами, чтобы те добровольно пошли на встречу.
        - Охотнику на демонов… нужно договориться с демонами? - наклонила она головку.
        - Представь себе. О какой альтернативе ты говорила?
        - Я думала предложить заплатить демону за работу кровью сектанта, - мило хлопая глазками, поглядывала то на меня, то на Гафа это чудо.
        - Э-э-э… - переглянулись мы с Гафом.
        - И как ты себе это представляешь? Они же свои души уже давно продали, - складываю руки на груди.
        - Не-е-е, это мастера, магистры и те, кто повыше давно продали и даже не живут, а существуют, причем те сами не понимают, что находятся во власти демонов и, по сути, играют по их правилам, пусть и мнят себя сидящими на вершине. Обычных сектантов-прислужников до контрактов с демонами не сразу допускают. Их структура образована таким образом, что этому ло… - девочка осеклась, прикусив язык. - В смысле новичку, сначала надо пройти обряд посвящения, потом побыть подносчиком, уборщиком, помощником, в ритуалах на заднем фоне поучаствовать, и только потом, если он выжил и старшие его душой себе преференции не купят, только тогда он сможет заключить контракт с демоном. Но в договоре полным-полно всякой подоплеки. Демоны очень изворотливы, и пусть они исполняют договор, но… скажем так, обманывают по контракту. Ведьмы их тоже заключают, но они ведут дружбу с другим планом, и там не совсем демоны, но для вас - охотников нет разницы, вы косите всех подряд.
        - Есть такое, - хмыкаю, а Гаф одобрительно рыкнул.
        - Так что в уплату можно легко предложить чужую жизнь и душу.
        - Интересно. Это получается, что, если мы их таким образом демоном сдадим, еще и милость окажем? - глянул на меня Гаф.
        - Типо того, - повела рукой Тали. - Душа не на вечность в рабство попадет, а только до тех пор, пока энергия не иссякнет. Но если она достаточно сильна, можно и поперхнуться, там не здесь, там сильная душа - это еще один демон, который может обидчику рога обломать. Но это уже детали.
        - Откуда все это знаешь?
        - У меня папа демонолог.
        - Ого! - мы с Гафом переглянулись.
        - Был. Пока мама ему кровь не пустила, а душу не прокляла. Сами демонологи ведь ни за что собственную душу не отдадут, предпочитая торговать чужими.
        - А где сейчас твоя мама?
        - Не знаю. Меня она за дверь выставила, чтобы не мешала. Бездарностью назвала, - Тали шмыгнула носом и сжала кулачки. - Я ей еще покажу, бездарность, - буркнула он под нос.
        - Вот это я понимаю - семейные отношения, - хмыкнул Гаф толкнув меня локтем.
        - Так, ладно, отложим это. Раз ты говоришь, что есть альтернатива, это хорошо, но от первой затеи я не откажусь. Деньги у меня есть, пусть даже я переплачу демонам, хоть трижды, главное - достать кровь.
        - Серьезно у вас пригорело… - ошалела ведьма от моего заявления. - Ты только свою душу на кон не ставь, ладно?
        - А что? Волнуешься?
        - Нет, просто я понимаю, что может натворить такой головорез как ты на службе демона, а я еще жить хочу.
        - Тали, а где твои «друзья»?
        - Мы их прошли. Это надо вернуться назад, там будет дорога на юг. Два дня пешего пути и мы будем на месте. И чтобы ты знал, они мне не друзья. Ведьмы с демонологами ведут исключительно деловые отношения. Душа ведьмы, знаешь ли, столь же желанная для демонов, как и мага. Ну или хотя бы очень сильного адепта.
        - Фр, - прокомментировал Гаф.
        - Хорошо, тогда давайте для начала посмотрим на эти самые накопители? Тали, как думаешь, они для платы подойдут?
        - Хм… - задумчиво глянула на открытую тележку ведьмочка. - Должны. Верпинские камни, это те же накопители, так что да.
        - Ты знаешь, что это? - вскидываю бровь.
        - Да, у меня есть парочка. А ты нет?
        - Я не видел, но читал.
        - Хи-хи.
        - Так что да, что-то знаю.
        - А что это? - спросил ничего не понимающий Гаф.
        - Верпинские камни - особые жемчужины которые добывают у насекомых. Они обладают высоким КПД, хорошей отдачей, но они не очень вместительные. Зато достаточно крепкие, чтобы если уронить, не разбились.
        - Хм… - пока девочка просвещала Гафа, я задумчиво постукивал себя по подбородку.
        - А еще у них высокий ресурс выработки. Очень высокий. Как они прошли мимо вас? повернулась она уже ко мне.
        - Все просто. Я пользовался другими.
        - Какими? - заинтересовалась мелкая, чуть ли не пропев. Хороший у нее голосок, тоненький, мягкий.
        - Таонскими.
        - Это же кристаллизованная мана! - уронила челюсть Тали, а бровки вспорхнули вверх. - Такой не то, что ронять, перевозить опасно. Ты его где достал?!
        - Учитель делал.
        - В смысле делал?
        - В прямом.
        - Э-э-э… - но глядя в очумевшие глаза, добавляю:
        - Иногда. В половине случаев для того, чтобы пустить на алхимический порошок.
        - КАК?!
        - Очень просто, - пожимаю плечами. - Ладно, я принял решение. Тали, как думаешь, сколько нам их понадобиться?
        - Ну… думаю… пол ящика?
        - Тогда возьмем ящик, - киваю.
        - А ты не мелочишься, - прокомментировал Гаф.
        - Есть такое, - выдернув меч из земли, обращаюсь к мерно ожидавшему нас караванщику. - Уважаемый Рекс. Я хочу купить эти накопители.
        - Замечательно! - обрадовался мужчина и даже в ладоши хлопнул. - И сколько же желаете приобрести?
        - Ящик.
        - Сколько?!
        - Ящик. Это возможно?
        - Вполне, но… я, конечно, прошу простить за бестактность, но… у вас хватит средств?
        - О! Не переживайте, - вынимаю из кисета пару крупных камней. Самое интересное, что когда я пытался обменять один из них на золото, то потерпел досадную неудачу. Камни были слишком ценные, а размен одного вел к получению мной небольшого сундучка с золотом. Весьма увесистого сундучка, таскать который не себе было бы крайне несподручно. Что-то мне дракон и его слова про «как ты любишь» вспомнились.
        Каждый камень имел эльфийскую огранку, а эти черти не только далеко живут, но еще и крайне необщительные типы. Остается только гадать, откуда они у дракона. С другой стороны, этот мешочек и правду тянет на треть всех его сокровищ, коих должно быть немало. - Этого хватит?
        - Господин Виконт, это слишком много! - всплеснул он руками.
        - Может быть, отсыпьте мне еще горсть монет на сдачу? - ухмыляюсь, и чувствую, как меня дергают за рукав.
        - Виконт, это конечно не мое дело, но куда тебе столько!? - ошалевшим, с хрипотцой голосом спросила Тали.
        - Чтобы наверняка.
        - Окстись! Удавятся ироды, я сама тебе за такие деньги любые услуги окажу!
        - Гы-гы-гы…
        - Гаф, сделай рожу попроще? А ты уймись, и не порти мне репутацию, вон, уже люди на меня странно косятся.
        - Это они из-за тебя косятся! И вообще, мне семнадцать.
        - Да-да. Рекс, так что, сделка?
        - Д-да.
        - Вот и славно, - хлопаем по рукам. Традиция, однако.
        Так, договорившись с караванщиком я стал счастливым обладателем ящика Верпинских накопителей плюс еще пару небольших мешочков. Тали сидела как пыльным мешком огретая. То, с какой легкостью я расплатился, все-таки повергло ее в шок от чего ведьмочка пустым взглядом гипнотизировала накопители. Гаф не заморачивался, он и не такого видел, только меня периодически подкалывал, тип: «Что, уже к детям подкатываешь»? Вот ведь… псина. Ну ничего, я это ему еще припомню!
        А вечером, мы по сложившейся традиции уселись возле костра.
        - И так. Друзья, могу я вас угостить, по случаю хорошей сделки? - поинтересовался счастливый Рекс, предлагая бутылочку вина.
        - Не люблю спиртное, - качаю головой.
        - Немного можно, - кивнул Гаф.
        - И мне, и мне! - протянула кружку Тали.
        Рекс вопросительно посмотрел на меня, взглядом спрашивая разрешения.
        - Не смотрите на меня так, пусть пьет, она взрослая.
        - Что, уже детей спаивать начал? - не смог упустить момента Гаф. - Виконт, я был о тебе лучшего мнения!
        - Гаф… я ведь тебе это припомню.
        - Гы.
        - Вку-у-у-усно! - повернувшись, смотрю на уже успевшую опробовать вино Тали. Краснела она прямо на глазах. Да и косела тоже.
        - Господин Маг, а вы знаете еще истории? - подалась вперед одна из девушек.
        Но не успел я раскрыть рта, как Гаф мне шепнул:
        - Теперь ты их точно не убедишь, что не маг. Только маги деньги за ценность не воспринимают.
        - Ой, уйди, - и уже девушкам. - Да, еще истории у меня есть. Хотите послушать?
        - Да! - выкрикнула Тали, подбираясь к Гафу поближе и щупая волосы.
        - Ты чего? - отстранился тот.
        - Говорят, - шепнула Тали на всю стоянку, - по волосам оборотня можно понять, какая у него шерсть.
        - Вранье, - авторитетно заявил Гаф.
        - А у тебя шерсть не такая жесткая? А она…
        - У меня обычная шерсть, мягкая, длинная и плотная, отлично рубящие удары держит. А тебе хватит пить, - он отобрал у Тали вино. - Лучше сказку послушай, и спать.
        - Я не ребенок! Я уже больсяя, ой, ик, большая. Вот!
        - Угу. Я вижу.
        - Ну в общем слушайте… - отвлек внимание собравшихся на себя и начал рассказывать «детям» сказку на ночь. А после пары историй мы отправились на боковую.
        Странно, но на протяжении всего рассказа, Тали то и дело глазки строила Гафу, еще и вином поделилась, умудрившись разжиться новой бутылочкой. Самой то ей трети за глаза хватило, чтобы захмелеть, а вот наш воин сидел трезвым как стеклышко, словно это не он полторы бутылки молодой наливочки опустошил.
        Но видимо выпитое на него все же повлияло - он мгновенно уснул, да еще и перекинулся. Ночью начались уже другие странности. Получив сигнал от магической печати, я высунулся наружу. Тали не спала, она покинула свой лежак и тихонько шушукалась с другими девушками каравана. Понаблюдав за этим пару минут, зевнул и махнул рукой. На улице час ночи, а этим поболтать… за день не наговорились. Ж-женщины.
        Глава 6
        Проснувшись, разлепил заспанные глаза и потянулся. Гамак - это хорошо. Гамак - это удобно. Хотя я больше привычен к кроватям, но, когда для тебя все и так сделали, почему бы не воспользоваться?
        Опустив ноги на землю, зеваю. Пора браться за трениров…ку. То, что я увидел перед собой, напрочь прогнало всю сонливость, заставив меня проснуться в мгновение ока. О таком, мне даже учитель никогда не рассказывал, так что я в какой-то степени оказался первопроходцем. А дело в том, что рядом со мной лежал Гаф. В облике оборотня. Налысо подстриженный.
        Вот два последних фактора меня и отрезвили. Я мало того, что оборотней не видел в живую, так тем более лысых! Протерев глаза на случай глюков, проверяю себя магией, не мерещиться ли? Но глюк не исчез, оборотень мерно храпел, свернувшись клубком, не иначе как от холода.
        - Ни хрена себе… Гаф?
        - Фр-Фр-фр…
        - Гаф!
        - М? - разлепил он один глаз посмотрев на меня замутненным взглядом.
        - Ты это… чего полысел?
        - Облысел? - повторил оборотень с рычащими нотками пытаясь понять, что вообще я ему сказал.
        Пассом руки создал иллюзорное зеркало, показал оборотню его отражение.
        Секунда.
        Вторая.
        Третья.
        - А-у-у-у-у-у-у! - взвыл оборотень самым душераздирающим воем на какой только был способен не только разбудив, но и перепугав лагерь. Лишь дозорные, что его видели, стояли на своих местах, нет-нет, но поглядывая на волка.
        - Да… лысый оборотень, это феномен, - киваю, а тот обращается в человека. Прикольно, но в этом облике вся растительность осталась при нем.
        - Как?!
        Его вопрос потонул в криках перепуганных, вскочивших со своих мест людей.
        - Кажется я знаю кто виновник, - кошусь, на высунувшуюся из телеги девушек Тали. Заспанная мордашка, смотрелась так мило, что мое сердце дрогнуло. Ну как можно подозревать в чем-то плохом такую милоту? Подумаешь, детские шалости.
        - Ты… - взревел Гаф.
        - Ой, - икнула она и тут же спряталась.
        - Удавлю! - прорычал человек голосом зверя.
        - Гаф, там другие девушки есть, - остановил бросившегося к телеге оборотня.
        - Р-р-р! - но он все же остановился.
        Через несколько секунд, ведьмочка выскочила на улицу в компании других девушек. Не с пустыми руками выскочила!
        - Дядя, Гаф, не злитесь. Мы вот что сделали! - продемонстрировали нам подушку.
        - Это… из волчьей шерсти? - спросил, тихонько давясь и пытаясь не заржать в голос.
        - Ага! - довольно отозвалась Тали. - Она ведь полезная. Вот я и подумала. И с другими посоветовалась. А девочки меня поддержали. Я еще вечером ему в вино снотворное подсыпала, чтобы легче стричь было!
        - …
        - …
        Мы с Гафом синхронно переглянулись. И если я старался не заржать, то вот оборотню было плохо. Просто плохо.
        - Ну дядя, Гаф, ну не сердитесь. Ну выпила чуть-чуть. Ну пришла идея в головку. И вообще, я вам даже бантик сшила! - вытащила из кармашка небольшой бантик Тали.
        - Бантик? И куда я его, по-твоему, должен прицепить? На хвост?!
        - Можно и на хвост, но я думала к костюму на какое-нибудь мероприятие. Красивый ведь!
        - А ведь действительно красивый… - подметил я.
        - Издеваешься?!
        - Разумеется! Месть сладка, знаешь ли?
        - Р-р-р…
        - Ну дядя Гаф! Ну позязя… - сделала глазки это чудо. - И вообще, вам меня дядя Виконт обижать не даст!
        - Ты в этом уверена? - наклоняю голову.
        - Ага!
        - Да… приютили беса и не заметили, - хмыкаю. - Гаф, расслабься. Я тебе зелья дам, и чары наложу. Восстановишься.
        - Р-р-р…
        Гаф не ответил. Только зыркнул и вещи собирать начал. Остальные члены каравана благоразумно не подходили. Те, кто оказались в теме, посмеивались и молчали несмотря на все расспросы сонь. Ну да, за такой позор их прямо здесь прикопать могут, ситуация настолько же комичная, насколько и опасная для свидетелей.
        Сама Тали всячески извинялась и даже досконально расписала прелести сшитой подушки, она ее даже зачаровала! Девочка сделала вещь как для себя, я даже проверил этот своеобразный артефакт, на том только положительные чары, да слабенькие, но ведь полезные! О чем и сказал оборотню.
        А спустя двадцать минут, позавтракав за общим столом и забрав нашу единственную лошадь мы отправились обратно, на тот самый поворот мимо которого вчера проехали. Гаф не успокоился ни через час, ни через два. Ехал молча, как диверсант на допросе, только изредка порыкивал и глазами сверкал.
        Но через все-таки его прорвало:
        - Р-р-р… вот ведь малолетняя стерва. Настоящая ведьма! До этого еще додуматься надо! Порвал бы на месте! - рычал он, ведя коня за поводья. Я шел рядом, Тали ехала верхом и прикладывалась поклажей. Для нее походы пешком оказались не столько тяжелым занятием, сколько замедляющим нас.
        - Вряд ли, - качаю головой. - Добрый ты.
        - Это я то добрый?! - зыркнул на меня Гаф своими желтыми звериными глазами.
        - Угу. Сам посмотри, - киваю назад. Тали разговор слышала, улыбалась, но молчала.
        - Н-да. Пожалуй, ты прав. Размяк я что-то.
        - Не бубни. Здесь кроме нас никого, так что оборачивайся. Сейчас подлечим.
        - Р-р-р… ладно.
        Отпустив коня, он прошел, немного вперед принимая звериный блик. Судя по меланхолично наблюдающему за нами коню, для того эта процедура давно стала обыденностью. Нет, ну, где справедливость - лошади ведь оборотней боятся!
        - Ни-ко-му, - по слогам прорычал Гаф, с угрозой глядя на нас двоих.
        - Могила! - тут же поклялась Тали.
        - Я ничего не видел, - да, наверно не стоит так улыбаться, вон как Гаф коситься.
        Однако попытка наложить чары исцеления ни к чему не привела.
        - Э-э-э, Тали, а ты его как стригла?
        - По старинке. Ножницами.
        - Н-да. Здесь магия не поможет… - качаю головой. - Травм нет, ну а то что лысый… процесс-то естественный.
        - Р-р-р…
        - Я могу помочь, - вмешалась Тали.
        - Ты уже помогла!
        - Ну? - проигнорировал Гафа, смотря на нашу ведьмочку.
        - Есть простенькие чары, которыми женщины регулярно пользуются, играясь со своими волосами. Они могут как ускорить, так и замедлить рост волос. Могу наколдовать.
        - Знаешь… лучше я так, по старинке сам обрасту, - недоверчиво ответил Гаф.
        - Мое дело - предложить.
        - Будешь ходить так? - вскидываю бровь.
        - Лучше так, чем проверять на себе магию ведьмы.
        - Да я ведьма хоть куда! - улыбнулась мелкая, вздернув носик.
        - Слышь, ты хоть кудака… еще раз что-то такое выкинешь, точно порву!
        - Мне кажется, что у нее уже нечего рвать, - не удержавшись комментирую.
        - Да… - задохнулся от возмущения оборотень. И, как ни странно, Тали.
        - Между прочим, я еще девственница! - недовольно нахмурив лобик, уперла ручки в бока девушка.
        - Ну… он это дело поправит. Как ты там меня называл, Гаф?
        - Так. Давай будем считать, что мы квиты? - сдался волк.
        - Заметано.
        - Эй, не игнорируйте меня!
        - Да кому ты нужна, - рыкнул Гаф.
        - Вам! В первую очередь вам.
        - И ведь не поспоришь.
        Так мы и шли. Я утешал оборотня, Тали в принципе тоже успокаивала. По крайней мере пыталась, и у нас даже что-то получалось. А вечером на первом же привале, мне довелось оценить прелести подушки. Ведьма ведьмой, и хоть шутка была с душком и обидной для оборотня, но подушечку она сделала чудесную. По крайней мере Я таких фокусов делать не могу. Если посидеть, покопаться и разобраться как что устроено, тогда - да. А так, сходу… нет.
        Пусть и не сразу, но Гаф отошел. По крайней мере не пыхтел аки чайник над костром. Но дистанцию с Тали держал, а когда я сказал про алкоголь, его аж передернуло. Думаю, в нашей компании настали времена сухого закона. По крайней мере для ведьмы.
        Кстати, интересный момент. Поворот, на котором мы свернули, был невидим. Серьезно, в один прекрасный момент мы просто свернули в лес, а там уже вышли на что-то похожее на дорогу. Интересно тут прячутся. Вроде и магия простейшая, но эффективно.
        На следующий день мы добрались до небольшого городка, скорее даже селения, стоявшего в сторонке от торговых путей. Из-за скромного частокола выглядывали самые разные дома, построенные по принципу, кто во что горазд.
        Стражи на входе вообще не было, если не считать за таковых часовых. Мужики в небольших башенках сидели, чесали пузо и «бдели». Нас только мимолетным взглядом окинули, и дальше бдели похрапывая.
        - Р-р-р… убил бы за такую службу, - рыкнул Гаф, осмотрев «стражу». - Это называется - приходи, кто хочешь, бери что желаешь.
        - Или там попросту нечего брать, - пожимаю плечами и пускаю скан. - Оп-па.
        - Ты чего? - насторожился Гаф.
        - А эманации здесь очень серьезные. И много, - кошусь на спрыгнувшую с коня Тали.
        - Я ведь говорила, что приведу, - пожала она плечами. - Здесь есть трактир, «Карусель» называется. Там все и собираются. Вам туда.
        - «Вам»? - вскинул бровь Гаф.
        - Я лучше здесь подожду, мало ли, что и как, - Тали потупила глазки скромненько так ножкой «шурк».
        - Хех, ты в нас не веришь, мелкая? - хмыкаю, обхватив ту за шею.
        - Я в вас верю, - аккуратно выскользнула Тали. - Но верить со стороны спокойнее и как-то безопасней. Сомневаюсь я, что вы договоритесь без драки, а быть меж двух огней мне как-то не хочется. И вообще, так вам не придется отвлекаться на мою защиту.
        - Аргумент, - признаю, задумчивым видом окинув эту внезапно продемонстрировавшую серьезность и понимание ситуации ведьмочку. - Гаф?
        - Решать тебе, я ей не верю, подвох чую, но она по всем раскладам права.
        - Хорошо. Жди здесь.
        - Да куда я денусь, вы же меня пометили… - буркнула Тали, сложив руки на груди и надув губки она отвернула головку.
        - Мне пошутить? - кошусь на Гафа, вынимая зелья.
        - Иди ты.
        - Хе-хе.
        Выпив один за другим три излюбленных флакона, трясу головой.
        - Ух! Хе-хе-хе, определенно, с зельями надо завязывать, столько пить вредно.
        - Виконт? - поморщился Гаф.
        - Да-да?
        - У тебя запах изменился. Словно трупный… с тобой все в порядке?
        - Более чем, Гаф. Это зелье Черной Крови такой эффект дало. Если моя кровь попадет тебе на кожу, вызовет сильнейшее отравление организма, а если ты её глотнешь, можешь сразу на кладбище ползти.
        - Ты где такую дрянь достал?!
        - Дедушка научил варить. Полезная вещица, особенно когда идешь бить монстров. Любят они кусаться.
        - Понятно. И долго оно будет вонять?
        - А разве это важно? Идем, нас уже заждались! - хлопнув оборотня по плечу, подхватываю коня под уздцы и веду за собой.
        - Вообще-то, мне эту дрянь нюхать!
        - Эффект относительно скоротечен.
        - Уже легче. Слушай, с тобой точно все в порядке?
        - К чему вопрос?
        - Ты как-то изменился. И взглядом… и движениями… и вообще повеселел.
        - Это побочка от зелий. Крышу сносит, - пожимаю плечами. - Но не сильно. Чуть-чуть. Не обращай внимания, в общем, я себя полностью контролирую! Хе-хе.
        - Ну-ну.
        Шагая к «Карусели», мы смотрели по сторонам. Я с интересом, Гаф с опаской. Дома в городке отличались друг от друга разительнейшим образом. Где-то выглядел не хуже особняка аристократа средней руки. Новенькие, чистенькие, аккуратные, с претензией на роскошь и личный палисадник. А, напротив, могла запросто стоять такая халупа, к которой подойти страшно. А ну как обвалиться или куском крыши по кумполу наградит? И ведь не старое все, материалы выглядят хорошо, но строили… слов не подобрать, разве что - рукажопы в цатом поколении.
        - Милый городок, не находишь? - кошусь на Гафа.
        - Да вообще. К слову, за нами хвост.
        - Ага.
        - Виконт, чтобы ты знал - носить на спине призыв ударить владельца топором по голове, безопаснее, чем в твоем плаще ходить.
        - Хе-хе-хе. Трактир, однако, - киваю на деревянное крыльцо и покачивающуюся на цепях вывеску.
        - Идем.
        Привязав коня к специальному столбу у наполненной водой бадьи, снимаю ящик с накопителями, сую подмышку подушку, иду прямо к двери.
        - Э-э-э. Виконт…
        - Расслабься. Сейчас увидишь, что я задумал, - глядя на мою ухмылку, могу предположить - оборотень подумал о потерянном мною рассудке. Ну… не будем его разочаровывать.
        С шумом вваливаюсь в двери и осматриваю помещение. Самый обычный зал, большой и просторный. В центре длинные деревянные столы с лавочками за каждом человек двадцать сесть может, по углам и вдоль стен места для небольших компаний. Народу немного, но, судя по ощущениям, здесь были не только обычные люди, но и те, кто нам нужен.
        - Виконт, ты же понимаешь, что мы пришли в змеиное логово?
        - Абсолютно. Тебя это беспокоит?
        - Да нет, просто, - Гаф неопределенно дернул щекой и крутанул кистью. Мне как-то живо представилось, что в ней сверкнул меч.
        - Думаю вон тот тип нам подойдет, - киваю на сидящую в стороне одинокую фигуру. Гаф хмыкнул, оценив мужчину в крестьянской одежде, с обилием шрамов на лице, одним белым глазом и короткими волосами.
        Когда мы пошли прямо к нему, мужик явно напрягся, но не стал горячиться. Отодвинув стул бесцеремонно подсаживаюсь и выкладываю на стол подушку с ящиком. Гаф, стал третьим в нашей компании.
        - Какого… - начал «клиент», но я его нагло перебил. Пока только словесно.
        - Добрый день! Скажите, вам хорошо спиться? - начал я самым задушевным тоном на, какой оказался способен.
        - Чё? - вытянулось лицо у сектанта.
        - Я хотел бы поговорить о душе.
        - Какой душе?!
        - Дело в том, что мы представляем общество Сонь, - продолжаю якобы не замечая реакции.
        - Кого-кого?
        - Сонь. Соня - это тот, кто любит поспать. Он например, соня Гаф, - кивок на оборотня. - А я - соня Виконт.
        - Кхе-кхе.
        - Виконт, а это у тебя титул или имя? - спросил сектант, очень уж специфически он ощущался, как и любой в этом доме.
        - И титул и имя. Очень удобно. Так вот, я очень хотел бы поговорить о душе и о её том светлом что в ней есть!
        - Кха-кха.
        - Коллега, прошу, выпейте воды, что вы кашляете? О чем это я? А! О душе!
        - А душа здесь причем?
        - Ну как же? Если душа, отягощенная грехом, злом, или… к примеру… контрактом с демоном, сон ей крайне противопоказан даже на наших замечательных подушках. Кстати, не хотите приобрести парочку? С собачьей шерстью, очень полезные! - при этом еще и палец поднимаю, подчеркивая важность.
        - Сам ты собака, - рыкнул давящийся Гаф.
        - Не суть. Так вот, как вы смотрите на то, чтобы облегчить свою карму, и помочь нам в одном славном деле, а взамен мы так и быть, позволив вам купить эту замечательную подушку!
        - …
        - Виконт, по-моему, ты его сломал.
        - Хм… да не, моргает.
        - Да? Ну ладно. Кстати, я не думаю, что она позволит тебе продать подушку.
        - Хм… пожалуй ты прав. Ну и ладно, тогда вместо подушки, мы готовы заплатить этим, - вынув мешочек с Верпинскими камнями, разворачиваю и высыпаю на руку. Демонопоклонник, да и не только он, уставился на эти камни как на чудо света. - И так, вы готовы поговорить о душе?
        - Эм… - покосился сектант на людей в зале. Оп-па. Они что, все «свои» что ли? Вот это да, столько клиентов за раз… да я сорвал настоящее сокровище! - Да… готов. Вы продаете или покупаете?
        - Ни то и ни другое, нам нужно, чтобы вы призвали своего рогатого друга. По сути, договор будет не с вами, а с ним. Но вам, как посреднику, безусловно положен процент.
        - Охотнику на демонов, нужен… демон?
        - Да-да, вы не ослышались. Ну так что? Вы хотите нам помочь?
        - Мы не станем вести дела, с тварью Снов, - включился в разговор новый голос.
        Повернувшись, мы с Гафом увидели сухощавого мужчину с шипастым коротким посохом, в добротной украшенной оранжевой рубашке и черных штанах. На вид лет тридцать, красные глаза, седые волосы. От него тянуло силой и властью. Уже из этих двух пунктов можно было сделать вывод - перед нами один из иерархов, может и вовсе глава местного культа. С его появлением, остальные посетители так же зашевелились. Начали вставать, а в двери вошли новые действующие лица. Они же показались на лестнице ведущей на второй этаж.
        - Кто бы говорил о тварях, - бурчу себе под нос, по-новому, оценив обстановку. - Уважаемый, мы здесь не для того, чтобы драться. Мы…
        - Да, вы здесь, чтобы умереть!
        - А может сначала поговорим? Умереть никогда не поздно. И потом, мы ведь платим, - кивок на ящик. - хорошо платим. Да и договор не с вами, а с демонами, выто лишь их пешки.
        - Мы партнеры!
        - Вот и поговорили, - меланхолично протянул Гаф.
        - Хорошо-хорошо, как скажите, не пешки, но! Как там было… а, вспомнил! Мир, любовь, доброта, во! Гаф, что ты молчишь? Не надо на меня так смотреть, на них так смотри, этот взгляд пугает. И вообще, ребята, давайте жить дружно, а?
        Сектанты обнажили оружие.
        - Нет? Ну как хотите, - грустно вздыхаю, и, вскочив со стула, отправляю в людей ножи. Управлять полетом одновременно восьми объектов - такая себе задачка, но я не просто так болтал, тихонько метки ставил, вот и справился, все ножи угодили точно в сердца.
        - Убить их! - взревел лидер сектантов, и… пробил кинжалом грудь стоявшему рядом мужичку. Демонстрируя изрядную прыть и опыт, он схожим образом положили еще пятерых соратников. А на меня как ушат горячей грязной мутной воды вылили к которой даже прикасаться противно. Вот значит, какая она - энергия инферно…
        - Демонов вызывают, - рыкнул Гаф, уже обращенный в облик оборотня и сжимающий нашего собеседнику в удушающих объятьях. Раздался хруст костей. - Зараза, - выругался он. С тихим бум, тело сектанта рухнуло на пол. - Что вылупились, лысых оборотней не видели?! - рявкнул Гаф, на сдерживаемых моей защитой сектантов.
        Вспыхнули пентаграммы, само пространство колыхнулось, причиняя мне дискомфорт, и, с легкими хлопками, прямо перед нами появились демоны. Высокие, рогатые, уродливые твари другого измерения, у которых на рожах было написано все то, чего они желают.
        Но ладно демоны, ради них сюда и приперлись - параллельно этому, на полу вспыхнули ведьминские печати! Чары сковали нас с Гафом не давая даже пошевелиться. «Черт… вот это просчитался», - мелькает мысль, при взгляде на демонов. Время замедлило бег, мир словно бы стал медленнее двигаться, казалось, можно было разглядеть взмахи крыльев мухи.
        Усилием воли перенаправив ману в пол, успел вычленить контур ведьминых заклятий и разорвать его, освобождая нас. Вовремя. разу же пришлось уклоняться, так как демоны бросились в бой. Пригнувшись, пронзаю первого и выбросом маны отбрасываю подранка назад, и отправляю вдогонку пару магических стрел, чтобы уж наверняка.
        Перехватив меч, отмахиваюсь от прилетевших проклятий и пытаюсь парировать удар двуручного меча. Справился, но эта паскуда тут же попыталась второй рукой схватить меня за лицо. Взгляд сфокусировался на раскрытой надвигающейся на мое лицо огромной ладони. Миг, и по ногам демона бьют скамейки сбивая его с ног. Оступившись и припав на колени, он не растерялся и сходу использовал рога. Кое-как повернулся и острых концов избежал, но в стену меня все равно впечатали знатно.
        - Кха! - вырвался из груди воздух. Демон отпрыгнул, разорвал дистанцию.
        Выставив меч, успеваю заблокировать удар топором. Второй демон, воспользовался моментом и попытался отрубить мне голову в момент отступления первого.
        Уведя топор в сторону, вскидываю левую руку и ледяная стрела, сорвавшаяся с пальцев, пробила лоб монстра. Пока этот падал, первый попытался пронзить меня двуручником. Крутанулся, звякнули столкнувшиеся клинки, прыгнул, поймал свободной рукой правый рог и тяну на себя. В следующее мгновение бью коленкой прямо по роже врага. Смазанный удар, подкрепленный магией, отправил гада назад, да так, словно он поймал лицом кувалду, оставляя мне на память сломанный рог.
        В следующих миг рефлексы сработали быстрее разума. Привычным жестом, создаю сразу два барьера о которые разбиваются демонические сотканные из огня стрелы. Напор оказался таким, что ударная волна выбило то, что осталось от стекол и отправило в полет оказавшиеся возле меня обломки мебели.
        А прямо между щитами на меня прыгал следующий демон, занося копье. Короткий жест, и демоническое копье из черной стали с неохотой, но меняет траекторию. Упав передо мной, еще раз дергаю рукой на себя, цепляя перекинутый через открытую грудь ремешок. Притянув демона, отсекаю голову, и сходу посылаю вперед с меча концентрированную волну, разрезающую почти все на своем пути. Ведьмы прикрылись щитами и прикрыли демонологов, сами демоны тоже не лыком шиты, кто укрылся, кто уклонился, а кто попался.
        С разбегу прокатившись под волной, на меня вышла суккуба. Демонесса выпустила весь свой шарм чтобы навести морок. И признаться, он даже сработал. Вместо, чего греха таить красивой элегантной стройной демоницы с рожками и копытцами, предо мной предстала сногсшибательная голая блондинка двадцати лет.
        Пасс рукой, и её сносит мимо меня прилетевший в спину обломок стола пригвоздив за живот к стене. Параллельно с этим, ставлю жесткий блок мечом под двуручник берсерка. Высвободившаяся из оружия магия откидывает врага с его мечом назад, пока всего в тридцати сантиметрах рядом постоянно мерцал принимающий на себя чужую магию щит.
        А вот и еще один. Подскочив, наклоняю голову пропуская совсем рядом его меч, пронзаю область солнечного сплетения своим, и напитав тело маной, толкаю на заднего. Крутанув меч, мана вырывается на волю разрывая жертву на части. Тот, кто был позади, явно подобного не ожидал. Проскочив прямо через завесу крови, собираюсь пронзить его голову, как откуда-то слева прилетает сектант, который подобно мячу сбивает демона с ног.
        Проследив за траекторией, увидел, как Гаф режется в первую очередь с сектантами парой их слуг, в то время как все ведьмы сконцентрировались на мне. Черт, а ведь тварей инферно только больше стало! Не удивительно, их перестали призывать поштучно и просто развернули пролом.
        Перехватив меч, делаю шаг в сторону пропуская слева от себя секиру из черной стали. Пробив мечом живот демона, снова перехватываю рукоять и вытаскиваю уже с обратным хватом рукоятки. Парирую удар мечом уводя тот в сторону вдоль руки и продолжая движение, ухожу во вращение. Из присяди бью по ногам, подсекая врага. Ножи в этот момент уже были в полете и еще до приземления цели успели нашпиговать демона магической сталью.
        Вскакивая, делаю шаг в сторону, и вращательным движением, рассекаю горло проскочившей мимо твари. Элегантный шаг вперед на манер танцора, разворот, взмах мечом и проскочив мимо секиры отрубаю обе руки «счастливчику». Еще шаг, выгибаюсь назад пропуская над собой топор, и при выпрямлении пробиваю мечом подбородок.
        Не успел я вытащить меч, как практически в упор прилетело что-то убойное от чего тот вспыхнул особенно ярко, а сердце кольнул резкий отток энергии. Щит перенаправил рикошетом удар в сторону, там и грохнул, пробивая второй этаж. Я тут же отправил агрессору ответный подарочек в виде шаровой молнии.
        Глянув мельком, куда улетел шар, смотрю на потрепанного, выбирающегося из стены Гафа. Шокированный оборотень сжимал в руке часть демона, который видимо и принял на себя удар. «повезло волчонку», мелькает мысль, за которую корю себя об осторожности и перевожу щит с отражение на поглощение. Да, садиться быстрее, зато своих ненароком не убью.
        Не успел ошалевший Гаф опомниться, как его сносят боевым молотом в грудь прямо в наш столик. Верпинские камни задорно покатились по полу, добавляя сцене веселья. В спину неожиданно прилетело проклятие, но, словно черная жижа, стекло по плащу не причиняя вреда. Щит схлопнулся очень удачно, когда я был спиной к пославшей эту гадость ведьме.
        «Убойная штука», - мелькнула мысль, мельком глянув на черную дрянь.
        Оскалившись, обновляю щит, заряжаю меч, делаю шаг в сторону и увернувшись от клинка демона, хватаю вражину за руку. Потянув на себя подставляя под его под следующий удар. Черная гадость, попавшая в тварину зашипела и начала заживо разлагать псевдоплоть причиняя монстру невыносимые муки.
        Как только тот рухнул, открывая мне обзор, выставляю меч. Сорвалась цепная молния, показался ведьминский алый барьер, но тут же рухнул словно стекло не в силах совладать с мощью, вложенной в молнию сил. Ведьма даже вскрикнуть не успела, как сразу же обуглилась. А затем разряд пошел дальше, поразив еще три цели, одна из которых демонятина и тот даже выжил!
        Мельком глянув на Гафа, вижу - тому нужна помощь. Израненный оборотень, пытается встать, а над ним уже замахиваются чтобы отрубить голову. Дернув рукой, заставляю меч в руках демона вывернуться под невообразимым углом и продолжая движение тот сносит голову хозяину.
        Ринувшись напролом прямо к товарищу, элегантным, грациозными движениями, словно обтекающая камень вода, прохожу через демона раздавая подкрепленные магией удары каждому встречному. Один даже на улицу вылетел, выбив собой дверь.
        Обратив внимание, на летящий в лицо шар огня, успеваю выставить простенький щит, поглотивший кинетическую энергию, и укрываюсь плащом. Мельком глянул на Верпинские камни под ногами, окатившие огнем, опасаясь за детонацию, но нет.
        «Да… действительно прочные игрушки», - хмыкаю, убирая плащ и глядя в ошарашенные глаза демонолога. Что паскуда, не ожидал?! Этот плащ и пламя дракона выдержит, что ему твои хлопушки!
        - Гаф, как ты? - отступив назад, создаю еще один щит, но уже отделяющий нас от демонов и дающий пару секунд передышки.
        - Тфу! - сплюнул на пол кровь оборотень. - В пор-р-рядке.
        - Не сомневаюсь. Выпей, - протягиваю зелье регенерации, а сам с неохотой залпом осушаю мановосстанавливающее.
        Ухнувший по пищеводу в желудок концентрат, подействовал как охрененный освежающий стимулятор, от которого у меня даже волосы на голове зашевелились.
        - Пхомоги-и-и… - прохрипела висевшая рядом с нами на стене суккуба, пытающаяся свалить меня мороком израненной девушки. Не могу себя обмануть, что есть, есть в душе зерно сомнений. Колебаний. По больному режет тварь. Но разум понимает, что к чему, а потому, походя взмахнув мечом, отсекаю исчадию голову. Морок мгновенно спадает, открывая нам оригинальный вид.
        Вместе с этим накидываю на себя и на оборотня исцеление. Сверху, сразу же ложатся защитные чары. Без подпитки все-равно быстро слетят, но лучше, чем ничего.
        - Спасибо, - выдохнул Гаф, почувствовав прокатившую по телу волну облегчения.
        - Потом. Хватай сектанта, и уходи.
        - Что?!
        - Мне надо заделать прорыв, а тебя здесь вот-вот порвут. Это не твой уровень, Гаф, уходи.
        - Ты р-р-рехнулся? - вспылил оборотень.
        - Это приказ! - надавил я, просто бросив на него взгляд. Гаф перечить не посмел. Все-таки, у нас совершенно разный уровень, а еще, это моя работа. - Только пару языков возьми, потом повторим на бис.
        - Р-р-р, понял…
        Голос оборотня потонул в грохоте ударов по защитному куполу. Не дожидаясь пока тот схлопнется, вытаскиваю второй мешочек с верпинскими камнями. Самостоятельно сняв щит, бросаюсь вперед, выбросом маны расшвыряв первую пару. Как можно заткнуть дырку в другое измерение? Вариантом несколько. Один из них, разрушить удерживающий контур на той стороне. Другой - убить того, на кого этот портал завязан, то есть устранить якорь. Чтобы наверняка, я решил применить и то и другое.
        Пропустив над головой огненные стрелы, огибая препятствия, с прыжка, через пол зала, забрасываю верпинские камня прямо в портал и отправлю следом шаровую молнию. Где-то там раздается взрыв, от которого переход пошел рябью. Я же приземляюсь на человека, который все это устроил, пригвоздил того к полу мечом словно энтомолог бабочку.
        - Просил же… жить дружно… - хрипло шепчу, краем глаза наблюдая за тем, как схлопывается переход в мир демонов.
        Вот только, сектант не спешил умирать. Лежит, улыбается, во взгляде насмешка.
        - Ты покойник…
        Заметив, что он в рука сжимает один из верпинских камней до меня доходит, что таки да, я действительно могу стать покойником.
        Отпрыгнув от психа, успеваю сложить руки крестом на груди и выставить сильнейший барьер вложив в него большую часть сил, и не зря. С громким треском взорвался сначала один камень, за ним другой, третий.
        В какой-то момент я просто понял, что лечу спиной вперед в окно. Кубарем прокатившись по вытоптанной земле, наконец-то замираю. И может, я остановился, но мир перед глазами останавливаться точно не собирался, из-за чего пришлось расслабиться и получать сомнительное удовольствие. Только и смог, что кое-как на грудь руку положить и активировать исцеления себя любимого.
        Со стороны, наверное, забавно смотрюсь. Лежит на земле человеческая тушка, подкопченная, дымиться, еще и светиться синеньким маревом немножко. Но мой процесс оздоровления, прервала нависшая над головой тень. Так как демонов или сектантов в округе я не ощущал, кто бы это мог быть, понял даже не открывая глаз.
        - Гаф…
        - Как ты, Виконт? - приоткрыв глаза, вижу оборотня в его человеческом облике. Потрепанного, но живого и очень недовольного.
        - Сейчас… немножко полежу и буду в порядке. А то я вижу тебя в двух проекциях.
        - Хех… да, не слабо тебя прокатило, - хмыкнул зверь, - Я бы от такого точно на костер попал. Поразительно, как вообще жив остался.
        - Гаф, ты взял языков? - меняю тему.
        - Угу.
        - Тогда почему такой расстроенный?
        - Эти сволочи себя пырнули, дав демонам вселиться. Рта открыть не успел, как два одержимых кинулись на меня с обезумевшим взглядом. Пришлось уложить обоих.
        - Это что… все зря что ли?! - от такого я даже в себя быстрее пришел и, приподнявшись, посмотрел мутным взглядом на оборотня.
        - Выходит, что так, - развел он руками, помогая мне сесть.
        - Н-да. Зашибись… Вот это я понимаю, «агрессивные переговоры», - качаю головой, глянув на воронку, оставшуюся от дома. - а где местные?
        - Лежат все местные, - хмыкнул оборотень. - Нет здесь обычных людей, Виконт. Можно сказать, что сюда стекались эти, - кивок назад, - отдохнуть, поболтать, договориться.
        - Ох… - качаю головой. - неспроста тут сегодня такая толпа собралась.
        - Я тоже об этом подумал, - серьезно кивнул оборотень.
        - Гаф…
        - Да?
        - А где лошадь?
        - Эм… - он обвел взглядом округу. - Здесь.
        - Где «здесь»?
        - …Повсюду?
        - Все. «Больше коней не берем», - сказал как отрезал, и начал подниматься на ноги. Подхватив меня под руку, Гаф помог встать, так что пусть и неуверенно, но я утвердился в вертикальном положении и, принялся активно себя лечить.
        - Ой, мальчики! - раздался тоненький голосок, которого я искренне уже не ожидал услышать. - А вы тут неплохо порезвились, - хмыкнула Тали, осматривая место боя.
        - Тали, солнышко, подойди сюда пожалуйста, - ласково поманил её пальчиком Гаф.
        - Э-э-э, зачем? - тут же изменилась она в лице и попятилась. Гаф пошел навстречу, тихо, но внушительно порыкивая.
        - Я хочу задать тебе пару скромных, незначительных вопросов.
        - А может не надо? - пискнула ведьмочка, но оборотень уже был рядом. Резким рывком он схватил мелкую за шиворот, и поднял ее над землей, словно нашкодившего котенка. Небось так своих детей держит, когда те напакостят, явно же движение отработано.
        - Милая, скажи нам с Виконтом пожалуйста, что это было?
        - Где? - похлопала глазками девушка.
        - Здесь.
        - Бабах?
        - Я тебе сейчас пальчики откушу, по одному, умная ты наша, - все так же дружелюбно рыкнул Гаф, когда я, не спеша доковылял до них, - Ну, и?
        - Нападение, - тихо пискнула Тали.
        - Мы уже понял, что нападение, - хмыкаю, привлекая внимание. - А еще, я понял, что здесь нас ждали. Ждали, готовились, и совершенно не собирались говорить. И только ты могла сообщить о нашем появлении.
        - Каюсь. Грешна, - кивнула ведьма, глядя в мои глаза.
        - Гаф, поставь её. Полагаю, она очень хочет нам кое-что рассказать, - хмыкаю.
        - Не то, чтобы очень хотела, но могу и поделиться с хорошими друзьями-то.
        - Фр! - фыркнул оборотень, тем не менее ставя её на землю. казавшись ножками на твердой почве, Тали тут же поправила платье, и сразу же заговорила:
        - Да. Это я сообщила о нашем маршруте ведьмам и сектантам. Это место, что-то вроде домика отдыха. Живет за счет пасеки, собирательства, внимания не привлекают, новичков собирают. Ну, я и послала птичку с весточкой. Но! - тут же поспешила она, глядя на то как звереет оборотень. - Все в рамках наших договоренностей! Я обещала привести вас к сектантам? И привела к ним!
        - Или сдала, - хмыкаю и морщусь.
        - Не, скорее именно привела. Я не пыталась вас травить, или еще гадость какую делать… за небольшим исключением, и то по пьяне! - заранее выкрутилась ведьма, стоило оборотню открыть рот. - Вот. Так что все честно. А о том, сколько должно быть сектантом, мы не договаривались.
        - Теперь я понимаю, как демоны обводят людей вокруг пальца, - смотрю на оборотня.
        - Угу.
        - Но ладно сектанты, откуда здесь столько ведьм?
        - А в чем проблема? Я же предупреждала, что они тут есть! Все честно.
        - Ну допустим честно. Но ведь они могли нас убить.
        - Ну, если бы убили, мне бы перепала теплая кофточка и трофеи. У Гафа очень хорошая шерсть, мы это уже знаем.
        - Р-р-р, ты совсем страх потеряла, мелкая?!
        - Скорее она наглости и практичного цинизма набралась, - хмыкаю.
        - Хочешь жить, умей вертеться, - пожала плечами Тали.
        - Все с тобой ясно, ведьма.
        - Да! И этим горжусь, - гордо вскинула она носик.
        - Только ты просчиталась, победили мы.
        - Не, не просчиталась. Это, наоборот, хорошо.
        - М?
        - Потому что награда и трофеи, это конечно очень нужное, но куда приятнее видеть смерть одного старого козла, - мы с Гафом переглянулись.
        - У тебя на кого-то был здесь зуб?
        - Ты не представляешь какой. Зиркниф, хозяин этого места, очень нехороший человек даже по нашим меркам. Как-то раз он попытался обманом определить меня в ритуальную жертву, это обычная практика, но жить я еще хочу, а благодаря отцу кое-что знаю о демонологах из его книг, поэтому не попалась. Но это не помешало ему забрать часть моих книг, в том числе доставшихся и от отца, и от матери. Так что, я очень рада, что победили именно вы.
        - На том спасибо.
        - Пожалуйста, - похлопала она глазками.
        - Виконт.
        - М?
        - Может это… давай её прямо здесь прикопаем, места вон сколько, - обвел рукой развалины Гаф.
        - Хм…
        - Н-не надо! Не надо пожалуйста, я вам еще пригожусь!
        - Как сейчас? - я вскинул бровь.
        - Нет! Честно.
        - Ага.
        - Но я же вас нигде не обманула! Ни разу.
        - Только в ловушку завела.
        - Зато, все довольны. Сектанты с ведьмами встретили вас. Вы соответственно их. Я тоже получила свое.
        Еще раз смерив её взглядом, тяжело вздыхаю:
        - Мое доброе сердце меня еще погубит. Пес с тобой, - развернувшись, иду на источник метки с сумкой.
        - Э?
        - Ты куда? - удивился Гаф.
        - За сумкой.
        - А что делаем с ней?
        - Да, а что делаете со мной?
        - Ничего, пусть чешет на все четыре стороны. Свою часть сделки она выполнила. Мы свою тоже в принципе выполнили. Слышишь, Тали? Шиала живет в лесу Э’Кар’Хан, тебе туда, - не удержавшись, на губах появляется легкая улыбка. Да, мелкая тебя там встретят, хех.
        - Да знаю я, что она там живет, - возмутилась девушка. - Другое дело как к ней не пройти. Стойте, ваша знакомая - та самая Шиала?
        - Да, - рыкнул Гаф.
        - Ой мама…
        - Чисто для справки, мы не обещали, что тебя проведем. Слово замолвить? Да. И я обязательно тебя помяну. Когда-нибудь. За чайком.
        - Погодите. Секундочку. Я правильно поняла, что вы правда не собирались меня убивать? - вихрем добежала до меня ведьма и встала, преградив путь уперев мне в грудь ручки.
        - С чего ты взяла? - удивился Гаф.
        - Так это… охотник и оборотень которые ведьм ненавидит. Я думала… что вы… потом… меня… ну это, без свидетелей. Того?
        - А мы давали повод?
        - Да! По крайней мере, он точно, - кивок на Гафа. - Потому я и наглею, хуже-то все равно не будет.
        - Поздравляю. Можешь пойти и самоустраниться, - сняв с себя её ладошки прохожу мимо.
        - Простите.
        - Ты прощена.
        - Правда?
        - Абсолютно.
        - Господин, Виконт, не издевайтесь надо мной, пожалуйста, - насупилось это чудо, и мне даже не потребовалось смотреть назад чтобы это понять. Да куда делся чертов рюкзак?!
        - Я не издеваюсь. Я абсолютно серьезен.
        - Это… а можно я с вами?
        - Чего? - я даже обернулся.
        - Мне ваша компания понравилась. А идти все-равно некуда, так почему бы не с вами?
        - Ф, - закатив глаза разворачиваюсь.
        - Кровью могу поклясться, что больше никаких уловок! - тут же по новой оббежала меня Тали преградив путь, с зажатым ножом в руке. Кстати, моим ножом, одним из тех, которые я благополучно растерял после взрыва. Кошелек тоже улетел, хорошо хоть основные средства держал в рюкзаке. Еще зелья жалко, все что было на мне разбилось.
        - Милая… - вздыхаю. - Первое - это мой ножик, - взяв за лезвие оружие, вынимаю из нежных миниатюрных ручек. - Второе - толку мне тебя с собой брать, даже если кровью поклянешься? Просто чтобы обузой весела? Нет, спасибо. Тем более, ты уже помогла, - хлопнув её по плечу, обхожу стороной.
        - Но я правда могу пригодиться! - от избытка чувств, она топнула ножкой. - Я знаю как устроена та сторона. Их сторона. Где они могут прятаться. Что использовать. В конце - концов, я выросла в этом обществе. Я, не вы.
        - М-м-м, допустим, - заинтересовавшись по новой смотрю на это маленькое милое чудо…вище. - А что взамен?
        - Возьмите меня с собой. А на обратном пути зайдем в лес Э’Кар’Хан. М? Пожа-а-а-алуйста.
        - Я подумаю.
        - Ну пожа-а-а-алуйста, - вцепились мне в руку не хуже клеща.
        - Гаф, не улыбайся, вот отрастет шерсть, я её на тебя натравлю.
        - Ик!
        - А ты успокойся.
        - Ну по-зя-зя-я-я-я-я!!!
        - Ла-а-адно. Пойдешь с нами. Вымогательница.
        - Ура!
        - Но я главный.
        - Так точно!
        - Слушаешься во всем.
        - Несомненно.
        - Даже если скажу со скалы?
        - Ага! А еще я очень мягкая, теплая и постельку могу согреть.
        - Тфу! - высвобождаю руку, оттолкнув ведьму за лобик. - Гаф, собака, хватит лыбиться!
        - А что я? Я ничего.
        - Каково первое указание? - хлопнула глазками мелкая.
        - Вещи. Надо найти разлетевшиеся вещи. Начнем с ножей.
        - А они какие-то особые?
        - Магическая сталь. Щиты пробивает на раз.
        - А-а-а.
        - О! Вот ты где, - отыскал я наконец присыпанный землей и мусором рюкзак. Целый и невредимый. Только заляпанный. Поразительная вещь, и живучая. Мне до такого еще расти и расти. - Что стоим, кого ждем? - смотрю на Тали. Девочка тут же спохватилась и побежала разыскивать мое разлетевшееся по округе имущество. Так как ножи из особой стали, их достаточно легко можно найти, нужно только знать как.
        - Виконт, могу я спросить?
        - Что такое Гаф?
        - Я не понимаю твоего спокойствия. Тебя же чуть не взорвали.
        - И что?
        - Вот этого я и не понимаю!
        - Гаф… мое отношение к жизни и смерти перешло от учителя. Если ты оказался в заднице, это не значит, что ты в этом виноват. Это значит, что тебя сюда прислали чтобы, ты с ней разобрался. Ну это если кратко и грубо.
        - А тебе точно двадцать лет?
        - Ага.
        - Странно.
        - Ничего странно нет. Я тренируюсь не только наяву, но и во снах. И психику мне формировали сразу два учителя, так что меня сложно чем-то пронять, ты уж не обессудь.
        - Ясно…
        - Ох… - я замер.
        - Ты в порядке?
        - Совершенно не в порядке. Я вспомнил, что еще минут двадцать, и меня та-а-а-ак накроет… - хватаюсь в ужасе за голову. - Я же зельями накидался как заправский алкаш на праздник.
        - М-м-м…
        - Идем, поищем более-менее приличный дом. Не хочу, чтобы меня скрутило в дороге, а так… отлежусь и можно будет выходить. Заодно посмотрим, чего эти сволочи себе, нагребли.
        Мой оптимизм кончился на первом же приличном доме. Если поначалу все было чинно и аккуратно, если не считать странного запаха и ауры от которой волосы ходили дыбом… у некоторых. Мне тоже было не по себе. То вот, заглянув в подвал, оставаться в доме я передумал, желания идти на сделки с сектантами и так-то не было, а сейчас сильно поубавилось.
        - К-хм. Что будем делать?
        - Сжечь, Гаф. Сжечь здесь все к чертовой матери. Тащи спирт, я видел наверху был.
        - Понял!
        Покинув подвал прикрываю за собой дверь. Нелюди. И этим все сказано.
        Глава 7
        - Ребя-я-ят. Может привал?
        - Мы час назад останавливались.
        - Вот именно. Целый час назад!
        - Гаф, может ты её себе на шею посадишь? - смотрю на оборотня.
        - Р-р-р…
        - А то ведь мы так и правда никуда не уйдем.
        - А может ты к себе на ручки возьмешь?
        - Я на все согласная!
        - Цыц! Твоего мнения не спрашивали.
        - У-у-у.
        - Плохо без коня, - тяжко вздыхаю.
        - И как только тебе так с ними «везет»?! - качнул головой Гаф.
        - О! Я что-то вижу, впереди.
        - Застава. Ура-а-а-а, - наигранно тяну, улыбаясь.
        - Похоже мы наконец-то добрались до границы - выдохнул Гаф.
        - Эй, вы чего так вздыхаете? Это же наоборот - хорошо!
        - Тали… когда ты молчала, и вообще таилась, ты выглядела лучше, ты знаешь об этом? - спросил Гаф.
        - А ты знаешь, что девушке такое говорить - неприлично!
        - Ты не девушка. Ты ведьма.
        - Это оскорбление, или похвала?
        - …
        - Так дамочка, попрошу вас помолчать.
        - Угу.
        Пограничный пост, к которому мы подходили представлял из себя здоровый мост. Река, на которой стояла, не побоюсь этого слова - крепость, была весьма капризна и обожала подниматься и опускаться по любому поводу. Скорость течения также была весьма высокой, что осложняло переправу на другую сторону. Но! Даже если у вас есть маг, который сможет заморозить воду или как-то иначе перенести вас на другой берег, расслабляться не стоит, так как стража вас по любому заметит и выступит навстречу. А ведь тут, судя по магическим возмущениям, есть штатный маг.
        Сама пограничная крепость, выглядела несколько странно. Обычно, как я слышал от учителя, разные страны делают по своему посту и располагают их на небольшом отдалении друг от друга. Тут же… соседи скинулись на один большой мост, поделенный пополам. Так что на этой стороне вились флаги одной страны, а на той трепетал стяг Ма’Ранак.
        Слева и справа от входа на мост стояли высокие, толстые башни с парящими кристаллами на вершине. Между ними протянулась стена с ведущими на мост воротами. Прямо в центре моста, выходила из реки и поднималась вверх самая высокая, монолитная башня с проглядывающим из бойниц артефактным оружием.
        - Серьезно обустроились, - хмыкнул Гаф.
        - Я даже знаю, кто был спонсором.
        - И я догадываюсь, - кивнул оборотень. - Ма’Ранак подсуетился.
        - Тали, будь добра, спрячься.
        - А? - не поняла девушка моей просьбы, да и Гаф как-то странно посмотрел.
        - Я имею ввиду, скройся от обычных магов. Иллюзия там, ауру приглуши и прочее, что вы там еще делаете?
        - Вообще-то, - начала Тали переглянувшись с оборотнем. - Чтобы ты знал. Далеко не все маги могут отличить нас от обычных людей. Очень-очень немногие. Нам достаточно не колдовать и вести себя как тот, у кого отродясь не было магии.
        - Виконт, это ты и твоя братия может сектантов по щелчку пальцев узнавать, специфика у вас такая. Я отличаю по запаху и звериному чутью, плюс опыт, но лучше всего помогают сделанные Шрайком амулеты.
        - О как… а я думал, что это норма для всех магов.
        - Пф! Счас! Да если бы все могли нас так искать, ведьмы с демонопоклонниками давно бы повывелись! - фыркнула девушка.
        - Так… минуточку. Это что, получается, мы зря города обходили?! Я специально, чтобы с тобой не подставляться их объезжала оно…
        - Хи-хи, сразу бы спросил, «гений»!
        - Хорошая, мысля приходит опосля, - хлопнул меня по плечу Гаф.
        Вздохнув, мирюсь с несправедливостью бытия. В молчании мы подошли к контрольно-пропускному пункту.
        - Серьезно у них тут все, - хмыкнул Гаф, профессиональным взглядом стража оценив обстановку. Рядом со входом, прямо на стене, висели доски с изображением разыскиваемых лиц. Дорогу нам преграждали шесть воинов в добротных, зачарованных латах, укрепленных щитах и с особыми копьями.
        Отдельного внимания заслуживали магические мушкеты. Не имея опыта в обращении с подобным оружием, поймал себя на мысли о том, что хочу разобрать эту штуку и посмотреть, как она устроена, на что способна, нельзя ли повторить, улучшить и… исследовательский зуд, одним словом.
        - Доброго дня, - вышел вперед, по-видимому, командир взвода.
        - Здравствуйте.
        - Могу я взглянуть на ваши вещи?
        - Конечно, - сняв сумку, протягиваю ее воину.
        - Это что… все вещи? - смерил он нашу троицу взглядом слегка прищуренных глаз. Колючим таким взглядом, оценивающим.
        - Истинно так.
        Вот только, заглянув внутрь, глаза воина полезли на лоб. Ну да, лишь хозяин сумки может что-то из нее вытащить, для других она будет показывать пустоту.
        - Господин…
        - Виконт.
        - Юморим? - нахмурился воин.
        - Это имя.
        - А. Прошу прощения. Господин Виконт, не могли бы вы вытащить из сумки все содержимое?
        - А что, какие-то проблемы?
        - На территории Ма’Ранак есть ряд запрещенных товаров.
        - Правда, что ли? - удивленно смотрю на Гафа.
        - Угу.
        Хм… странно, но мне показалось что в этом «угу», оборотень заложил куда больший смысл, чем я понял.
        - Прошу, - вернули мне обратно сумку. Делать нечего, пришлось выкладывать. Воин внимательно следил за моими действиями, и, когда я сказал, что «все», попросил показать сумку. «В ваших руках», - уточнил он. Опытный, сразу поняли, что, так она нормально показывает содержимое.
        А затем начался цирк. Этот… нехороший человек внимательно и придирчиво рассматривал выложенные вещи, отдельно уточнял по поводу зелий.
        - Вот это, - он отодвинул в сторону три флакончика, - опасные эликсиры. Они подлежат оформлению разрешения на их изготовление и использование.
        - Какие бумаги, я иду из другой страны, - бурчу под нос.
        - В таком случае нужно оформлять, - серьезно кивнул воин. - Скажите, а не просили ли вас кто-нибудь передать что-нибудь на этой стороне кому-нибудь?
        - Нет.
        - А не обещали ли заплатить, если план крепости зарисуете? - кивок на мост.
        - Нет. Простите, уважаемый, что у вас тут за шпиономания?
        - Что вы, никакой как вы выразились «шпиономании», просто опрос подозрительных личностей.
        - Это я-то подозрительная личность?!
        - Ну да. Сильный адепт…
        - Я не адепт. Я ученик мага!
        - Тем более. Кстати, а где ваш посох, «ученик мага»? - усмехнулся воин.
        - Нет его.
        - Хм… а чем вы докажите, что вы ученик мага, а не пытающийся выдать себя за него адепт?
        - Слушайте… мне вам фокусы что ли показать?
        - Ну… все маги с посохами, да и фокусы…
        - Я. Ученик. Мага!
        - Ну да, ну да. И вообще, компания у вас более чем подозрительная. Оборотень. Ученик мага. Малолетка.
        - Ф, - отвернулась Тали.
        - Как вы поняли, что я оборотень? - удивился Гаф.
        - По глазам. Я имел дело с типами вроде вас. Кстати, а вы не из «этих»?
        - Чё? - вырвалось у нас с Гафом одновременно.
        - Ты нас в чем подозреваешь, таможенная морда, - зарычал оборотень, потеряв самообладание. Гаф шагнул навстречу воину и тот рефлекторно отшатнулся, но быстро взял себя в руки и продолжил опрос.
        - В ряде неправомерных действий, - выдал он на одном дыхании. - Что это за ребенок? Где её родители? Почему с вами? - и взгляд такой грозный, словно мы уже на допросе. - Девочка, тебе может быть помощь нужна? - глянул он на Тали. - Может тебя эти подозрительные дяди обижают?
        - Не-е-е. Вовсе нет. Они очень хорошие. И вообще, они мне прямо как отец с матерью!
        - И кто из них за маму? - усмехнулся воин, посмотрев на нас с Гафом.
        - Э-э-э - стушевалась ведьмочка сразу под двумя обжигающими взглядами. - Ой. Никто-никто, я образно выразилась!
        - Поня-я-ятно. Ты-то сама кем будешь? У меня тут амулет есть, - нам продемонстрировали массивную пластину, исписанную рунами, - так он показывает, что у тебя дар имеется.
        - Адепт я, - буркнула Тали, хлопая глазками и всем видом показывая свою наивность.
        - Хм.
        - Слушай, сколько ты хочешь? - вздохнул Гаф.
        - Мы взяток не берем! - насупился и подобрался воин.
        - Ф! Хорошая шутка, я оценил, - кивнул оборотень. - И вообще, это не взятка, а подарок.
        - Ну если подарок, то… - по нам прошлись оценивающим взглядом. Гаф указал мне глазами на мешочек и на миг скривился. Хоть и противно ему, но нам проще расплатиться и продолжить путь, чем терять кучу времени на препирательства.
        - Столько хватит? - вытаскиваю драгоценный камень.
        - Ну что вы, я всего лишь выполняю свою работу, не стоит, нет, ну если вы настаиваете, спасибо за подарок, - сразу же изменился в лице человек. Хорошо играет, зараза, а уж как ловко спрятал камушек. - Вижу у вас все в порядке, приятно видеть столь добропорядочных людей. Добро пожаловать в Ма’Ранак!
        - Угу, - не выражая никаких эмоций, первым прохожу вперед, под счастливые взгляды остальных служивых. И только мы от них отошли, как не сдержался и пробурчал под нос: - Кажется, учитель забыл мне кое-что рассказать о том, как ходил по миру.
        - Я думаю, он не ожидал, что ты попрешься куда-то без посоха, - заметил Гаф.
        - Да я и сам как-то не ожидал такого, - фыркаю.
        - Магам ведь все двери открыты, - пожала плечами Тали.
        - Без тебя знаю.
        - О! Магазинчики! - обрадовалась Тали, стоявшим у перил ларькам. Оригинально торговцы расположились, хотя… небось доход тут о-го-го. Местечко явно проходное.
        - Слышь ты… «папа с мамой», - рыкнул Гаф, хватая мелкую за шиворот.
        - Ой, - пискнула она и посмотрела на нас. - Да ладно вам. И потом, я же и-и-и-искренне! - при этом, ведьмочка обхватила Гафа за щеки и чмокнула в носик.
        - Можно я её утоплю?
        - Хм… - а ведь хорошее предложение.
        - Ой, смотрите, там дядя нырять собрался! - Тали ткнула пальцем в сторону красно-желтой палатки.
        - В смысле нырять? Тут же поток воды такой, любую нечисть смоет, - обернулся Гаф, разжимая пальцы.
        - Так я ж про нырять, а не про выныривать. Второе он явно не планирует, вон и камушек к шее привязывает, - добавила мелкая, отряхиваясь.
        Там, куда она указывала, стоял человек, сноровисто перевязывающий к себе камень. Закончив с петлей, он приготовился прыгать. Нахмурившись, порывом ветра отталкиваю дурака от края моста. Пока мы к нему шли, рядом собралась небольшая кучка зрителей. Люди стояли и… разочарованно смотрели на несостоявшегося самоубийцу.
        - Народ, я не понял, вы почему ничего не делали?
        - А что? Помогать ему что ли? - удивился старик, выбив меня из колеи прозвучавшей в голосе искренностью.
        - Не понял.
        - Господин охотник, у нас свободная страна, - важно заявил тучный торговец с короткой, ухоженной бородкой. Остальные дружно закивали и принялись поддакивать.
        - Кто мы такие чтобы ему мешать? - спросил все тот же старик в добротной, неброской, но дорогой и явно сшитой на заказ одежде.
        - Да… учитель точно забыл мне кое-что рассказать, - говорю себе под нос удивленно осматривая согласно зашумешвую толпу. - Минуты не прошло, как я в другой стране, а уже вижу столь разительные перемены в нравах.
        Тали присела рядом с несостоявшимся утопленником, проникновенно заглянула в его глаза, взяв за руку и, елейным голоском, спросила:
        - Дяденька, если вы все-равно самоубитца хотите, давайте я вас в жертву принесу, а? Так и ваша душа к демонам не попадет. М?
        - Шлеп! - легла рука мне на лицо. Теперь я понимаю почему Хозяин Снов ограждает нас от кошмаров. Нам их хватает и в реальной жизни.
        - В смысле, душа к демонам?! - захлопал глазами самоубийца.
        - А вы разве не знали? - округлила в удивлении ротик Тали. - Любой, кто самого себя, кххх, - провела она пальцем по горлу, причем не своему, а мужчины, - душу того демоны из колеса перерождения вынут и к себе утащат. А вот если я вас в жертву принесу, тогда и демоны не тронут, и грехи немного спишутся, и вообще везде сплошные плюсы! Добровольная жертва - это звучит гордо.
        - Особенно тебе плюсы, - фыркнул Гаф, но его проигнорировали.
        - Да я вроде и не грешил… - пробормотал самоубийца, затравленно смотря на Тали.
        - Все-е-е мы грешны, - протянула та. - Ну так что, согласны жертвой стать? - деловито вернула она разговор в основное русло.
        - Э-э-э… я, - чуть не ставший утопленником мужичок за озирался, ища выход из щекотливого положения или хоть подскажи в лицах окружающих.
        - Вы хотите подумать, - сказал Гаф, взяв Тализа шиворот и оттащив в сторону.
        - Точно-точно, - закивал самоубийца. - И я еще кое-что вспомнил. Мне надо бежать, - скинув камень, несостоявшийся покойничек со скоростью потока маны ввинтился в толпу и был таков.
        - Злые вы, - надула губки Тали. - У него же латентный дар к магии. Вы представляете, сколько я силы бы получила? Я бы молодость на лет десять продлила!
        - Какая тебе молодость, пигалица, - возмутился оборотень.
        - Я не пигалица! Молодости много не бывает. И силы, - показал язык Тали.
        - Да. Много же я еще не знаю, - качаю головой.
        - Хи! То ли еще будет.
        - Слышь, мелкая. А не боишься руки в человеческой крови запачкать?
        - Все бывает в первый раз, - развела ладошками ведьмочка. - Да и потом, рядом есть вы!
        - А что мы?
        - Ну как же! Официальное разрешение на принесение человека в жертву и все такое. Если кто и может выдать такое, так только ты! - ткнули в меня пальчиком.
        - Гаф, ты что-то говорил о «скинуть?»
        - А? Да! - оживился оборотень и только протянул руку к ведьме, как та, словно ужаленная, отскочила подальше от нас.
        - Фи! Мужланы. Нельзя так с ребенком! - слышавшие это зрители осуждающе посмотрели в нашу сторону. Ну и где вы черти были, когда она хотела порезать того психа, хочу спросить я вас?
        - Ты не ребенок, - отмахиваюсь, разворачиваясь к прилавкам.
        - Виконт, что-то хочешь прикупить? - пристроился рядом Гаф.
        - Припасы. Заодно посмотрим, чем торгуют.
        - Эй! Не игнорируйте меня.
        - Слушай, Гаф, а чего ты пистолетами не пользуешься?
        - Толку мне с этих пукалок, проще так, - он похлопал по рукоятке меча.
        - А если «пукалка» будет магической? - кивок на стражу.
        - Хм… звучит интересно.
        - Ну ма-а-а-альчи-и-и-ики-и-и-и!
        - Слушай, может по шоколадке? - интересуюсь, наткнувшись взглядом на искомый объект.
        - Не откажусь.
        - А я?!
        - Простите, вы продавец?
        - Да. Что-то желаете?
        - Дайте мне пожалуйста…
        Сделав покупку, мы отправились на ту сторону моста бредя вдоль скромных рядков, с нескромными товарами. Здоровый брутальный мужик, рядом с ним охотник за головами, оба едят шоколад, а рядом, с обреченным видом, плетется хныкающая миленькая девочка. Да-а-а, столько осуждения в свою сторону я за всю жизнь не получал, даже от учителя.
        Хотя… если бы он это видел, небось скатился бы под стол от хохота. Нет, о таком лучше не рассказывать, а то ведь точно подкалывать начнет. Да и за его состояние я переживал. Каждый день, стоило уснуть, задавал один и тот же вопрос, и получил один и тот же ответ: с учителем все в порядке. Как лежал, так и лежит, и будет лежать дальше, пока добровольно отданную кровь демона не принесу.
        - Шмыг.
        Глянув на ведьму, все-таки сжалился и протянул страдающему чуду третью шоколадку, незаметно взятую как раз для нее. Вынужден признать, что мы с Гафом, не без удовольствия, наблюдали за тем, как она разворачивает бумажную обертку и с аппетитом трескает сладость. Умом мы понимаем - Тали ведьма. Достаточно хитрая и опасная. Но ведь… такая милота на дороге не валяется. Даже не все настоящие дети могут так себя поставить.
        - Фто?
        - Жуй молча!
        - Угу. Спафипа!
        Покинув границу, мы продолжили путь по землям техномагического королевства. И вот здесь я местами останавливался и просто наблюдал за пролетающими вдалеке дирижаблями, или проезжающими по дороге самоходными каретами. Как в другой мир попал, ей богу. Про иной стиль одежды даже заикаться не буду.
        - Хм… - мимо нас снова проехала самоходная карета.
        - Что такое, Виконт?
        - Задумался над данным средством передвижения. А не приобрести ли?
        В самом то деле. Карета не животное. Сдохнуть не должно, плюс оно прочнее. Намного прочнее. Может наконец-то получиться заиметь транспорт?!
        - Да-да, очень хорошая мысль, я полностью её поддерживаю, - покивала Тали.
        - Ты вообще за любой кипеш, кроме голодовки, - усмехнулся Гаф.
        - А то!
        Вскоре нам посчастливилось даже прокатиться на одной из таких карет. Проезжающий мимо торговец согласился нас подбросить, так что вместо двух дней мы уложились в один. Карета действительно - что-то. Быстро, удобно, и приличный запас хода. Впрочем, зарядить накопители - не великого ума дело. Правда немного жестко, но это уже от конкретной модели зависит.
        - Ну вот и Кардолан, - вздыхаю, осмотрев высокие роскошные городские стены.
        - Сразу видно процветающий город, - хмыкнул Гаф.
        - И не говори.
        - Да, вы правы, город действительно благоденствует, - покивал везущий нас торговец.
        - Краун, простите, а вы не знаете, в городе ли знаменитый кукольный театр?
        - Не знаю, - развел он руками. - Меня две недели не было.
        - Понятно.
        Доехав до города, мы выгрузились на входе, перед самой стражей. И я уже было приготовился к очередной нервотрепке, как и мои товарищи… вернее, товарищ, Тали-то просто пофиг, она под девочку косит и глазками наивно хлопает. Но в этот раз обошлось.
        - Господин Шиниган? - неуверенно спросил воин.
        - Нет, я его ученик. Какие-то проблемы в городе? - вздыхаю.
        - Нет-нет, что вы. Наоборот. Вас… вашего учителя давно приглашают в гости. Вы ведь от него?
        - Скорее по работе. Мимоходом заглянул.
        - А-а-а, понимаю. Не смею тогда вас задерживать. Мне передать графу о вашем прибытии?
        - Не стоит. Мне нужны куклы. Они в городе?
        - Да, господин…
        - Виконт.
        - Вы первый раз у нас?
        - Есть такое дело.
        - В таком случае, если хотите, могу выделить человека в проводники.
        - О! Это было бы очень кстати, если вас не затруднит, буду премного благодарен.
        - Что вы, господин Виконт, никаких проблем. А… прошу простить, но где ваш…
        - Сломался.
        - Да, это серьезная утрата, - покивал воин. - Мы можем как-то помочь?
        - Нет.
        - Как скажите. Кат!
        - Да, господин капрал?
        - Сопроводи наших гостей, куда пожелают.
        - Есть! - вытянулся молоденький стражник.
        - Всего доброго, - вежливо прощаюсь.
        - И вам, для меня честь встретить ученика такого великого человека, - поклонился воин.
        - Прошу за мной, - убрав копье за спину, пригласил нас Кат.
        - Вот это я понимаю - уваже-е-е-ение, - прошептала Тали, как только мы отошли от городских ворот.
        - Куда господину будет угодно пойти сначала? Быть может в трактир или харчевню? - посмотрел на нас воин.
        - Кукольный театр.
        - О! Это сюда, - Кат указал рукой на правый поворот. - Мы как раз успеваем на вечернее представление, - добавил он с какой-то детской мечтательностью в голосе.
        Мне казалось, наш сопровождающий окажется словоохотливым малым, но я ошибся. На протяжении всего пути он ничего не комментировал, не задавал вопросов и в целом был крайне напряжен и… немного напыщен. Осознание важности задания на него так повлияло, что ли? В отличие от Ката мы вертели головами и рассматривали город в котором оказались.
        В целом, все было так, как говорил Дедушка. Магическое освещение, никаких тебе свечей, факелов, лампад или чего-то подобного. Яркие, зазывающие вывески, обилие товаров и народ… которого было даже слишком много. Еще, приятные запахи цветов, относительно мало шума, словно ты не в городе, а где-то в деревне в дни цветения. Удивительный город.
        - Виконт.
        - Да? - обернулся к Гафу.
        - Если ты в ближайшее время не обзаведешься посохом, я тебе его сам выстругаю из первой подходящей палки. Вот так нас должны встречать, а не… - оборотень замялся, подбирая слова, но решил не утруждать себя и махнул рукой. Все и так понятно.
        - Полностью согласна с нашим пушистым другом! - чуть ли не пропела Тали.
        - Тц.
        - Кстати, Гаф, а моя подушечка-то разлетелась в пух. Можно я еще разочек…
        - Р-р-р-р, - прорычал Гаф не хуже, чем в облике зверя и положил свою здоровую ладонь прямо на головку Тали, и немножечко сдавил ее сильными пальцами.
        - Я пошутила, пошутила! - тут же запищала Тали.
        - Тц.
        - Его дочь? - поинтересовался проводник у меня. Казалось бы, какой простой вопрос, но Гаф с Тали от него чуть ли не в ступор впали.
        - Не-дай-бог! - прорычал оборотень.
        - Папочка, ну ты чего? - Тали вцепилась в его руку и принялась хлопать глазками.
        - Я, тебя, сейчас…
        - Все-все, молчу. Нет, мы просто друзья.
        - Кха-кха-кха-кха.
        - Тали, я тебе говорю, наступит момент, когда ты его доведешь, - качаю головой. - Или меня.
        - Не наступит, я меру знаю, - серьезно ответила девушка.
        - Откуда такая уверенность?
        - Ну, во-первых, я не перехожу черту, - загнула она указательный пальчик. - Во-вторых, я не собираюсь терять статуса единственной э-э-э… - она покосилась на проводника. - единственного адепта, который может безнаказанно троллить охотника на ведьм. А в-третьих, я даже если захочу, не смогу остановиться. Он ведь так мило реагирует… не то, что ты.
        - А что я?
        - Разве можно заставлять девушку на привале перед сном выполнять жим лежа?!
        - Нужно, Тали. Иногда нужно. Чтобы спалось лучше и крепче.
        - И спокойней, - рыкнул Гаф, проводя рукой по волосам.
        - Фи!
        - Интересная у вас… компания, господин Виконт, - вновь нарушил обет молчания, или что он там себе надумал, Кат.
        - Ты даже не представляешь насколько, - вздыхаю, но тут же против воли улыбаюсь из-за нахлынувших воспоминаний. Так и шел, борясь со смехом, пока провожатый не остановился.
        - Вот и театр, - указал он на высокое, широкое здание. Выбивалось оно на общем фоне просто разительно. Никаких тебе цветных магических штук. Обычная деревянная вывеска с надписью: «Кукольный Театр». А у входа, еще одна табличка, сделанная неказистым, немного кривым, но явно старательным почерком.
        - Добро пожаловать в Кукольный Театр Имени Великого Мастера Всех Кукол, - прочитала Тали надпись. - Какое интересное название. А кто это вообще, «Великий Мастер»?
        - Один хороший человек, - отвечаю и грустно улыбаюсь По спине побежали мурашки, а под ложечкой засосало. Неужели я правда перед этим самым театром?
        - Идемте, представление уже началось.
        - Отворив дверь, Кат пропустил нас вперед. Прямо в коридоре, за небольшим игрушечным столиком, сидела кукла.
        - Здравствуйте, - учтиво поздоровался деревянный солдатик, поднимаясь на ноги. - Чем могу быть любезен?
        - Давно представление идет?
        - Да, оно уже скоро закончиться, - кивнула кукла. - Ой… - опешил солдатик, видимо узнав мой плащ. - А вы кто?
        - Мое имя Виконт. Я - ученик Шрайка. Ты знаешь его?
        - О-о-о! - оживился солдатик. - Знаю. Шрайк ученик Арона. Арон - Добрый Друг Мастера. Ты воспитанник Шрайка. Значит… ты тоже наш друг! - сделав такую логическую цепочку, он подбежал к моей ноге и, подергав меня за штанину, сказал: - Идемте, Друг Виконт! Скоро концерт закончиться, и мы будем очень рады видеть ученика друга нашего Мастера.
        Проследовав за деревянным солдатиком, мы оказались в просторном зале. Все места оказались заняты, среди посетителей нашлись те, кто был не против постоять, лишь бы увидеть представление. Играла веселая музыка, а там, на сцене, выступали крохотные человечки…
        - Мы свое призванье не забудем, - пропела кукольная девочка в красной шапочке.
        - Смех и радость, мы приносим людям! - всплеснул руками и звонко воскликнул волчок.
        Подхватив ритм, подпевали остальные. Особенно в глаза бросился милый толстячок, обшитый тканью. Красные щеки, большое брюшко, старательные, но неумелые движения… эта кукла веселилась по полной программе, от чего мне захотелось засмеяться.
        Куклы на сцене прыгали, зазывали и плясали. Они создали в зале такую атмосферу, что все мое нутро расслабилось, а душа запела. Еще раз осмотрев зал, я поймал себя на мысли, что с детства хотел увидеть этих кукол, посмотреть на их спектакль. И вот я здесь… и моя маленькая мечта сбылась. А ведь эта - моя любимая история.
        Когда музыка поутихла, вперед вышел мальчонка в элегантном костюме. На голове забавная остроконечная шапочка фиолетового цвета, на ногах красные тканевые туфельки. Очень живое личико с розовыми щечками, и пылающим огнем в глазах.
        - Дамы и господа. Спасибо, что пришли сегодня на наш маленьких спектакль. Я надеюсь, он вам очень понравился. Наша труппа желает вам всем добра. Мы поделились с вами частичкой счастья, и я прошу вас - подарите его своим близким, друзьям, знакомым и всем-всем-всем. Помогите нам сделать этот мир чуточку светлее.
        В наступишей тишине раздался хлопок, потом еще один, еще, грянули аплодисменты, куклы разом поклонились. Зажглись огни освещения, под грохот оваций куклы покинули сцену. Народ потянулся к выходу, обсуждая увиденное представление. Прекратив отбивать ладони и взяв себя в руки пошел за кулисы, куда меня так старательно тянул солдатик.
        - Тук! Тук, смотри кто к нам пришел! - окликнул солдатик ту самую куклу, которая закрывала представление. Смеющиеся куклы разом повернулись в нашу сторону. - Это ученик Друга Шрайка.
        - О-о-о! - послышалось отовсюду.
        - Привет! - подошла ко мне марионетка. - Я - Тук. Очень рад познакомиться.
        - Виконт. Взаимно.
        - А ты правда ученик друга Шрайка?
        - Да. Он рассказывал мне о вас очень интересную историю. А ты в самом деле носишь сердце мастера?
        Тук задорно улыбнулся, и кивнул.
        - Ага! А где Шрайк? Где Арон? Они где-то там? - выглянул наружу Тук.
        - Ох… - я сел там, где стоял, прокрутив вопрос в голове и осознав, что сейчас придется сказать.
        - Что такое? Вам плохо?
        - Нет… просто. Я… немножко… удивлен.
        - Чем? - хлопнул глазами солдатик.
        - Кхм, я это… в зале если что, - сказал Гаф, правильно прочувствовав момент, он, прихватив за шиворот Тали и потащил ту за собой.
        - Куда?! Стой, я хочу послушать…
        - Тц!
        - Так… это будет сложно… - потер лоб и посмотрел в наивные, добрые и прямодушные глаза Тука. Подступивший к горлу ком не давал мне нормально говорить. Я всем нутром ощущал, насколько чистое предо мной создание. Я спиной чувствовал крепость его веры, с которой он спросил про Арона и Шрайка.
        - Что сложно?
        - Что вы знаете про Арона, начнем с этого?
        - Что он живет где-то там, не знаю где точно, он не говорит и мы стабильно раз в месяц с ним переписываемся.
        - КАК!?
        - Прости?
        - Эм… - взяв себя в руки, стараюсь успокоить готовое выпрыгнуть сердце. - А могу я взглянуть на эти письма?
        - Конечно! Лушка, принесешь?
        - Ага! - кукла в красной шапочке убежала вглубь театра.
        - Это… как вы тут?
        - Хорошо. Очень хорошо. Ставим спектакли, катаемся по городам, делаем то, для чего были созданы.
        - Ясно. Никто не обижает?
        - Не-а.
        - Прям совсем?
        - Ну… иногда бывает, конечно, но редко. Люди без души. Я забыл, как вы их называете. Но те, у кого душа есть, после знакомства с нами не хотят больше им прислуживать! Они помогают нам и больше никогда не берутся за старое!
        - Хрена себе…
        - В основном, - добавил солдатик.
        - Да. Но бывают и совсем плохие. Настолько, что нам даже смотреть на них противно. Но мы никогда не ходим в одиночку.
        - Нас самих никуда не пускают, - добавил солдатик.
        - Если отправляемся гастролировать, всегда под охраной.
        - Еще бы… такое сокровище и правда надо беречь, - хмыкаю.
        - Друг Виконт, Друг Виконт, - подбежала ко мне «посыльная», протягивая пачку писем. - Вот!
        - Спасибо.
        Развернув одно из них, пробегаю глазами текст. Если кратко, пишет, что все хорошо, спрашивает, как дела у кукол, в общим ничего такого. Даже личная печать есть. Вернее, семейная, у нас она одна на всех, если можно так сказать. И все бы хорошо, если бы не два «Но». У Арона другой почерк - раз. Я видел его заметки. И я точно знаю правду - два.
        - Во-о-о-от, - довольно улыбнулся Тук. - Правда, он все никак к нам в гости не заглянет. Мы даже в сторону откуда почта ходит ездили с концертами, сами к нему хотели, но, увы. Он слишком далеко.
        - Или мы не туда свернули, - глянул на Тука тот солдатик.
        - А я говорил, что направо надо было! - возмутился волк.
        - А. Так зачем тебе письма? - посмотрел на меня Тук.
        Потерев переносицу, судорожно стараюсь подобрать слова. Эти ребята… они верят в Арона. Верят настолько, что у меня язык не повернется сказать им правду, хоть я и приверженец «лучше грустную правду, чем сладкую ложь».
        - Да так… просто хотел кое-что посмотреть. Не важно. Ребят, а вот Арон… как вы познакомились? - и смотрю на Тука, стараясь оттянуть время.
        - Там очень грустная история.
        - Да.
        - Тогда городом управлял очень плохой человек. Он делал много плохих вещей. И в конце концов посадил нашего Мастера в тюрьму. Потому что Мастер его не боялся. Он нес людям свет и тепло. Старался помочь. А потом… Мастер заболел. Сильно заболел. И умер. Мы не знали, что делать. Театр медленно погибал. А потом пришел Арон. Он подарил нам надежду. Он помог городу, людям, помог нам поверить в себя. Благодаря ему мы продолжили дело Мастера. Мы сейчас те, кто мы есть. Вот так мы с ним познакомились.
        - Ага! - поддакнул солдатик. - А еще, с последней нашей встречи прошло очень много времени. Мы столько новых спектаклей подготовили, мы так хотим их показать, ух!
        - Да! Арон обязательно должен их увидеть. Ему понравилось.
        - Друг Виконт, а ты умеешь хранить секреты? - заговорщицки прошептал волк.
        - Д-да, - сглотнув ком киваю.
        - Мы один номер, специально для Арона подготовили. Смотри! - и тут, из рядков кукол, вышли две одетые в магов игрушки. Одна - точная копия учителя, а вторая, насколько могу судить Арона. - Только тс-с-с! - прижал он пальчик к губам. - Это тайна. Большая Тайна.
        - Да. Друг Арон не должен узнать раньше времени. И… Друг Шрайк тоже. А то вдруг проговорится?
        - Ой, Друг Виконт, а ты что, плачешь? - удивленно воскликнул Тук.
        - П… росто, умиляюсь с вас.
        - Держите, - протянул платочек Тук.
        - Спасибо…
        - А что ваши друзья? - кивнул Тук на проход в зал.
        - Это… просто мои товарищи. Они вас стесняются.
        - Ой, чего нас стесняться-то? - всплеснула руками девочка в красной шапочке.
        - Может их пригласить?
        - Пока не стоит. Сами подойдут. Тук, я хотел бы кое-что сказать…
        - Да?
        - Это по поводу Арона.
        - О! Он скоро приедет? - обрадовался Тук, да и остальные приободрились. Прям воспылали. О Великий Хозяин Снов, что ты со мной делаешь…
        - Нет… он… Не приедет.
        - У-у-у. А почему?
        - Ты знаешь, кто такой Хозяин Снов?
        - Ага! Большая-большая шишка, которой вы служите. Но шишка хорошая. Справедли-и-ивая! - поднял Тук пальчик к потолку.
        - В общем, он забрал к себе Арона и его супругу.
        - О! А куда?
        - Надолго?
        - А скоро вернется?
        - Это очень далеко. Настолько далеко, что сам он не может писать письма. Поэтому письма пишут его дети. От его лица. Так сказать, передают его слова на бумагу, а потом эти письма приходят вам. Увы, из-за этого он уже и приехать… не сможет, - последние слова дались особенно тяжело, так как лица этих светлых созданий опечалились. - Но не переживайте. Он за вами наблюдает. С ним все хорошо, с ним его любимая, и может он не сможет приехать, но он видит ваши спектакли.
        - Правда?
        - Клянусь! - хотел бы я сам в это верить.
        - Спасибо, друг Виконт, - подойдя поближе, Тук обнял мою руку. - Спасибо больше.
        - Не за что.
        - А Шрайк? Он тоже… У Хозяина Снов?
        - Нет, он дома. И я обещаю, что скоро вернусь вместе с ним.
        - О-о-о!
        - Вы ведь любите шутить?
        - Ага!
        - Еще как! - заголосили игрушки.
        - Значит, когда мы к вам вернемся, вы сможете отлично пошутить, - показываю на переодетых волшебниками кукол.
        - Ага!
        - Да-да!
        - Хи-хи-хи, - развеселились куклы.
        - Тук… могу я вас попросить?
        - Конечно можешь! - серьезно сказала марионетка, стукнув себя в грудь кулачком вызвав у меня новый приступ запредельного умиления.
        - Кха…
        - Что такое?
        - Нет, ничего. Просто дыхание перехватило. В общем, я слышал, что ваш Мастер использовал особые камни - накопители. Скажи, у вас осталась парочка?
        - Конечно осталось! Все вещи Мастера лежат в его мастерской.
        - Могу я… взять несколько? Мне очень нужно.
        - Бери, Друг Виконт, конечно, бери.
        - Спасибо большое.
        - Друг Виконт, а где твой посох?
        - Ик!
        - Водички?
        - Нет… это нервное.
        - А что с посохом?
        - Это… я еще над ним думаю. Каким его делать. И где дерево брать. И вообще, с ним… определенные… трудности. Да.
        - О-о-о-о-о! - воспылал Тук.
        - Ты чего? - я аж забеспокоился.
        - Сейчас увидишь. Пойдем скорее, - меня начали дергать за рукав и пытаться утащить. - Пойдем-пойдем-пойдем!
        Не слушая никаких моих вопросов, меня отвели в подвал. Распахнув дверь, я увидел просто идеальную мастерскую, где, судя по всему, и работал их создатель. Все лежало на своих местах, нигде не было даже пылинки. Возникало ощущение, словно здесь кто-то живет и продолжает пользоваться инструментами. Казалось бы, даже в воздухе витал запах свежих опилок и легкий аромат краски.
        - Друг Виконт, смотри! - Тук с друзьями вытащил из-за угла шкафа деревяшку. Длинная, толстая прямая ветка черного дерева, еще даже покрытая корой, длинной чуть выше меня.
        - Что это?
        - Особая порода дерева. Увы, у нас не осталось того, из чего Мастер делал посох для Арона, но зато у нас осталась вот это. Мастер заказывал её у друзей с далекого севера, здесь такое не встречается. Порода очень сильная, крепкая и магически стойкая, так как растет внутри магического источника.
        - Ребята… - у меня сперло дыхание от нахлынувших чувств. Я осмотрел этот кусок древесины, да он стоил больше, чем все мои поделки вместе взятые! Эта палка и в необработанном состоянии просто-таки светилась в магическом спектре.
        - Бери-бери. Вам - магм, без посоха - ваще низя. А для друзей нам ничего не жалко. А еще, учитель был бы рад, это я точно знаю! - сказал Тук, маленькая игрушка с очень большим сердцем.
        - Я… мне, право слово, неудобно, - взяв ветку, аккуратно обвязываю принесенной игрушками же веревочкой, чтобы было удобнее транспортировать.
        - Вот, это касательно посоха, - сказал солдатик. - А камни о которых ты спрашивал, вот здесь, - при этом, он подбежал к столу и выдвинул нижний ящик. Подойдя поближе, и заглянув внутрь, я крякнул, хекнул и застыл. Даже глаза протер, но камни не исчезли. Второй раз за пять минут, эти маленькие черти повергают меня в шок!
        «Ни хрена себе… куклы…»
        Взяв один камушек, верчу в руках пристально осматривая. В моей ладони лежал накопитель Этериуса. Такие камни не редкие, нет. Учитель, когда говорил о них, сказал, что за все время странствий лишь четыре раза находил точку их продажи. За всю жизнь. Четыре точки продажи. Эти камни могли вместить в себя целую душу, а может и не одну, точно не знаю. Но что я знаю точно - они очень мощные, достаточно прочные, имеют идеальную проводимость и отдачу совершенно без потерь. Нет, может потери и были, но они настолько мизерны что их пока никто не заметил.
        Красный, вытянутый шестиугольный кристалл размером под мою ладонь. Уму непостижимо!
        - Ну, ребята… вы даете, - качаю головой. А ведь таких камешков осталось в ящике еще одиннадцать.
        - Бери сколько нужно, - беспечно махнул ручкой Тук. Что я говорил о сердце? Беру слова назад. Я не знаю как описать их доброту и щедрость. Можно было бы назвать это глупостью, разбазаривать ТАКОЕ, но ведь они осознанно это делают. Просто по доброте. Это видно по глазам. Черт… кем же был их Мастер? Очень хотелось бы его увидеть.
        - Эй, ты в порядке? - забеспокоился Тук.
        - Да… просто… я немножко удивлен, - мягко говоря. - Спасибо вам, ребята, но для моих целей, хватит и одного, - улыбаюсь, пряча камень в сумку. - Правда… он разряжен, а мне нужен заряженный, но это уже детали, как-нибудь справлюсь.
        - Это не проблема, - серьезно заявил солдатик. - В своих странствиях мы слышали об источнике магии на юге отсюда. Там аномальная выжженная пустыня, в которой живет народ «Дарахан».
        - Я слышал о нем, - киваю. - Их еще называют «монстры пустыни».
        - Ну, на самом деле они не люди и не монстры, - хмыкнул Тук, - мы давали у них несколько представлений. Но не в этом суть. А в том, что в той пустыне есть оазис. Вода в нем перенасыщена маной, так как стоит он прямо на источнике. По отношению к нам, это самый близкий и доступный источник магии, Дараханцы его не охраняют, так как оазис им не нужен, а еще его облюбили разные, уже настоящие монстры. Вода в том источнике - все равно что легкое насыщенной маной зелье, только без побочных эффектов.
        - Ого. Я понял. Благодарю вас, ребята. Правда, моей признательности нет предела.
        - Да чего там, - смутился Тук.
        - Только это. Дорога туда лежит через особый лес! - важно поднял пальчик солдатик.
        - Особый? - задумчиво тяну, пытаясь припомнить карту.
        - Он всегда в тумане, - пояснил Тук.
        - Да. И в нем легко заблудиться, главное с дороги не сходить.
        - А еще, там много всяких удивительных созданий водится.
        - Так что будь настороже.
        - Буду знать, - серьезно киваю.
        - Но главное, никого не трогай.
        - В каком смысле?
        - Не нападай, Виконт. Кого бы ты там не встретил, не нападай, хорошо? Я… понимаю, что для тебя это будет сложно, ведь ваша работа - охотиться на монстров. Но… этот лес особый.
        - Ребята… я клянусь, что пальцем в этом лесу никого не трону! Если только меня самого убить не попытаются.
        - Хи-хи, хорошо.
        - К слову. Я думаю, что это вам пригодиться даже больше, чем мне, - вынув мешочек, отсыпаю две трети оставшихся драгоценных камней. Хм… не много осталось, глядишь, скоро подрабатывать придется тем же охотником. Но плевать.
        - Ой… зачем?! - ахнул Тук.
        - Ну как же. Может вам и прилично жертвуют, но денег много не бывает. Возьмите, на что пустить всегда найдете. Я вижу, что вы ничего не продаете, оно и правильно. А с деньгами всяко легче, может поможете кому-нибудь. Ну а мне пора. Рад был вас увидеть.
        - Взаимно, друг Виконт. Идемте, мы тебя проводим.
        Так, в компании кукол я прошел к выходу. Эти невероятные создания постоянно говорили о своих задумках, делились планами…
        - Мы хотим привлечь живых актеров! - сказал Тук.
        - Сделать представления более яркими, - подпрыгнула куколка в красной шапочке.
        - Ага! Сделать их красочнее, - взмахнул игрушечным мечом солдатик.
        - И пиротехники, пиротехники, - заголосил тот самый толстячок.
        - Давно говорю, надо магии добавить! - воскликнул волчонок.
        А я… я просто радовался за них. Сказка снова ошиблась. Не в ходе истории, нет. В коем-то веке учитель передал историю как она есть. Но вот куклы… они были намного лучше, чем я мог себе вообразить. Такое не передать словами. Даже в сказке.
        Мои спутники нашлись в зале на последних рядах. Гаф кемарил, Тали рассматривала расписной потолок.
        - О! Уже все? - обрадовалась она. - Ух ты, я смотрю, ты с презентом, - потянулась она к заготовке под посох.
        - Да, Тали. Пойдемте, нам пора.
        - А…
        - Нам пора, - добавляю чуть жестче.
        - Угу.
        - Ну вот, Тук. Как я говорил, вы нас еще увидите, но в следующий раз я приведу с собой Шрайка.
        - Ага! Мы будем ждать, - пообещал Тук. И уже уходя, я услышал в след: - мы будем ждать столько, сколько потребуется…
        - Милые создания, не правда ли? - обернулся Гаф.
        - Да вообще. Куда теперь? - деловито поинтересовалась Тали.
        - В бар.
        - Что?! - хором удивились мои помощники.
        - Мне надо выпить. Просто выпить.
        - Что-то случилось? - заглянула в мое лицо девушка.
        - Можно сказать и так. Гаф, скажи, ты носил похоронки?
        - И носил и писал. Мерзкое ощущение, муторное.
        - Угу. Они не знали, что Арон давно мертв.
        - Оу.
        - Это серьезно. Но я не увидел их опечаленными.
        - Выкрутился как смог. Но настроения мне это не прибавило.
        - Ясно.
        - А в чем проблема? - хлопнула глазками Тали.
        - Тали, у тебя есть в жизни кто-то кого ты ценишь больше всего?
        - Конечно! Я.
        - Вот когда появиться кто-то кроме тебя, вот тогда и поймешь. Кстати, Гаф. Ты знаешь, что за камень у них был?
        - Накопитель? - уточнил оборотень, на что я кивнул. - Нет.
        - Этериевый.
        - КАКОЙ?! - подпрыгнула Тали.
        - Этериевый. У меня глаза на лоб вылезли как его увидел.
        - Не понимаю, - качнул головой Гаф.
        - Этериевый камень, эта такая штука, за которую любой демой свою душу продаст и еще сверху накинет!
        - Это как?! - теперь пришла пора удивляться оборотню. Сама мысль, что демон будет продавать себя, явно выбила того из колеи.
        - Вот так. Они многоразовы. Вместительны. Их очень удобно использовать в ритуалах. Да что говорить, один такой камень может держать пролом в реальности пять на пять метров.
        - Серьезный… камушек, - проникся оборотень. - И много у них было?
        - Один.
        Врать нехорошо, да Виконт? Хех. Но говорить на улице, да еще ведьме о таких камнях… нет, я не настолько безумен. А перед Гафом потом еще извинюсь, воин он достойный, челюсть, конечно, уронит, но не проболтается.
        - Где они его только взяли?!
        - От Мастера остался. Того самого человека, который их и создал.
        - А-а-а.
        - Не бедный был… Мастер.
        - Или друзей имел.
        - Одно другому не мешает, - пожимаю плечами.
        - А ведь ты не только камушек прихватил, - покосилась она на деревяшку.
        - Да.
        - Еще одна редкая штука? - уточнил оборотень.
        - Не представляешь насколько, - хмыкаю.
        - Мальчики, трактир, - кивнула Тали на заведение рядом с нами.
        - Идем. Сегодня отдыхаем, а завтра идем выбирать транспорт.
        - Ура!
        Глава 8
        Напиваться я не стал. Так, распил бутылочку с Гафом. А когда к той потянулась Тали, мы единогласно, с криком: «Куда!» отодвинули бутыль подальше. Ведьмочка обиделась, сложила ручки, надула губки и отвернулась, делая вид, что нас нет. Надолго её не хватило, как только принесли покушать, все обиды были забыты. Ну да, кушать-то хочется, чай не она платит.
        Утром наша компания, уточнив у прохожих по поводу магазина, торгующего самоходными каретами, отправилась прямиком к нему. Магазинчик располагался на небольшом холмике невдалеке от городских врат. Выглядел он как двухэтажный дом, к которому сбоку приделали одноэтажный длинный гараж, а на первом этаже развернули сквозную мастерскую, где собирались и обслуживались кареты.
        На улице, прямо вдоль гаража стоял рядок самоходных карет, на любой вкус и цвет. Десять экземпляров, начищенные до блеска, привлекали к себе внимание и радовали глаз.
        - Серьезные аппараты, - кивнул Гаф. - И чего у нас не водятся?
        - А обслуживать их где? - спросила Тали. - И заряжать. Это здесь в каждом городе, если не деревне можно заехать, зарядиться и отремонтироваться. А там?
        - Я понял, - вздохнул оборотень. - Очень уж полезные штуки. Едешь быстро, а главное - долго.
        - Может быть как-нибудь подумаю над этой идеей, - как бы невзначай комментирую.
        - О! Буду признателен.
        - Добрый день, уважаемые гости, вам что-нибудь подсказать? - вышел из мастерской молодой человек. С виду мой ровесник, щуплый, на полголовы ниже в приличной простой одежде.
        - Здравствуйте. Да, подскажите. Хочу приобрести у вас карету, но не знаю какую.
        - О! Пройдемте, я подскажу. Из представленных моделей основных различий три. Это скорость, это комфорт и это максимальная загрузка. Вам для каких целей?
        - Личного пользования. Грузы возить не собираюсь.
        - Тогда один вариант отметается сразу, - кивнул парень. Мы прошли стоявшие первыми три громоздких устройства. Причем, у первой троицы было не четыре, а шесть колес. Четыре сзади и два спереди.
        - Простите, а что это за модель, которая стоит несколько обособленно? - кивнул Гаф на последнюю карету. Самую богато украшенную из всех представленных здесь.
        - Это особая, в основном пользуется спросом у магов или просто богатых людей. Она надежна, роскошна и достаточно быстра. Но она здесь и самая дорогая.
        - Хм…
        - Интересует?
        - Может быть, но давайте начнем по порядку?
        - Конечно. Вот эта модель, - указал он рукой на карету, напротив которой мы остановились, - одна из самых распространенных. Надежность на уровне, но быстрой её не назвать, по сравнению с аналогами. Комфорт можете оценить сами.
        Сделав несколько шагов к карете, он открыл дверь предлагая мне заглянуть внутрь. Карета, которую мы сейчас осматривали, была похожа на ту, которая запрягается конями, с той лишь разницей что на месте, где должен сидеть кучер есть выступающий вперед сегмент из которого торчит руль.
        - Не стоит, я имею представление что внутри, - киваю. Именно на такой модели нас и подвезли до города.
        - О! Тогда вот, - закрыв дверь, он обошел карету и стал возле следующей. Дизайном первая отличалась от второй просто кардинально. В этот раз кучер или как там называется этот человек, сидел вместе с пассажирами на примерно одном уровне от земли. - Эта модель уже по шустрее, но у нее есть определенная проблема с механизмом, передающим энергию на колеса. Материалы те же, конструкция другая, чаще ломаются, - развел руками человек. - Но детали дешевые, карета также очень распространенная, так что проблем с заменой нет.
        - Вы знаете, аппараты, уступающие по надежности, можно сразу обходить.
        - А… хорошо. Тогда вот, - он обошел сразу еще две модели и указал на нечто выделяющееся.
        Это было что-то похожее на повозку с открытым верхом. Четыре колеса, приземистый вид, для кучера впереди отдельное место с креслом, а перед ним какая-то небольшая бочка из которой выходит руль.
        - Данную модель можно назвать спортивной. Набирает хорошую скорость, достаточно надежен, есть возможность натянуть тент и сделать телегу крытой. По комфорту она тоже более-менее хороша, внутри два диванчика на которых если что можно в полный рост полежать. Из минусов - дороговизна, и редкость запчастей. В первую очередь из-за цены она не приобрела широкой популярности, только если у путешественников. Но те набирают запчастей с собой, список наиболее слабых дателей прилагается в списке конкретных недостатков и плюсов данного аппарата…
        Вот слушал я его, а внутри зудело какая-то странное чувство. Словно я что-то забыл. Какую-то мелочь. Незначительную. Я это понимал, но легче от этого не становилось.
        - … также к отличиям данной модели. У нее используется торсионная подвеска, достаточно редкая, но простая и ремонтопригодная в походных условиях - что для путешественников наиболее важно.
        - Могу я взглянуть?
        - Конечно, - подойдя, с этим парнем к передку транспорта, мы заглянули под низ. - принцип работы…
        - Тали, ты понимаешь что-нибудь?
        - Не-а.
        - Я тоже.
        - Расслабься. Главное этот шарит! - слышу за спиной пару голосов. - Пойдем лучше оценим мягкость.
        - О! Это верное решение.
        - А еще, здесь идет особый механизм передачи крутящего момента. Вы знаете, что на многих самоходных каретах есть такая функция, как переключение передач?
        - Уже повидал, - киваю, припомнив путь до города.
        - Обычно их две. Чтобы ехать вперед и назад. Но здесь их три, как и на грузовых моделях.
        - А для колес вы используете каучук?
        - Не совсем. Его заменитель, создается алхимиками в лабораториях. Он прочнее и лучше гасит часть ударов приходящихся на колесо.
        - Понятно.
        - Отличительная черта данной модели - высокая мощность, уступающая только грузовым моделям, так что с проходимостью проблем также возникнуть не должно. А чтобы наверняка, в дно встроено особое поле, так что даже если вы посадите аппарат где-то в грязи, он сможет самостоятельно выбраться, но все время в таком режиме ехать нельзя - быстро садятся энергонакопители.
        - А что за накопители?
        - Верпинские камни.
        - А пазы универсальны, или заточенные?
        - Заточенные. Но есть возможность это дело поменять, правда исключительно в мастерской так как потребуется перенастройка каналов.
        - У-у-у-у, как мягонько-о-о, - выпрямившись, смотрю на растянувшихся с комфортом прямо на диванах моих спутников.
        - Согласен.
        - Так что? - посмотрел на меня продавец.
        - Берем эту модель. Единственное, хочу уточнить, а вы драгоценными камнями берете?
        - Да.
        - Этого хватит? - вынимаю один камушек.
        - Ну… если еще сто золотых накинете - да, хватит.
        - Пятьдесят, - вынимаю уже другой мешочек с теми самыми монетами которые дал мне еще учитель.
        - Согласен.
        - Вот и славно, - ударили мы по рукам.
        - Поздравляю с покупкой. Сейчас вынесу инструкцию, и все необходимые бумаги.
        - Постойте, а если попробуют украсть?
        - Не беспокойтесь. Сейчас выйдет механик, который постфактум считается владельцем аппарата. Он проведет перенастройку на вас, а там вы сами сможете выделить список лиц, которым разрешено садиться за руль. Аппарат считывает верхний слой ауры и не запуститься если будет кто-то чужой.
        - Хорошая система, - киваю. - Просто и со вкусом.
        - А мне можно будет порулить? - оживилась Тали, и перебралась на место водителя.
        - Нет, - одновременно выдохнули я и Гаф.
        Обогнув аппарат, забираюсь в кузов. Красные, обтянутые кожей глубокие диваны, действительно были очень мягкие и удобными. Небось, треть суммы чисто в них ушло. Если так, то я не удивлюсь.
        Продавец вернулся через несколько минут в компании мастера.
        - Простите, вас как зовут?
        - Виконт.
        - Виконт, это Сергий. Оставляю вас знакомиться с техникой.
        - В магии шаришь? - сходу спросил черноволосый серьезный мужик за тридцать в почти чистом рабочем комбинезоне.
        - Есть немного, - усмехаюсь. Тали от моего ответа тихонько захихикала, а Гаф широко улыбнулся.
        - Смотри.
        Мужик быстро и доходчиво пояснил что как работает, что куда нажимать, а главное - чего не надо делать, чтобы не усложнять жизнь. Как менять камни - накопители, что может сломаться быстрее всего и как это без проблем отремонтировать. Оказывается, сзади под полом есть специальный отсек куда сложены запасные детали и даже колесо с инструментами, чтобы если что, можно было восстановиться на дороге.
        Попрощавшись с механиком на положительной ноте, мужчина пожелал нам счастливого пути и удалился.
        - И так, все готовы? - смотрю назад.
        - Угу, - буркнула недовольная Тали, полностью вытянув ножки на диване.
        - Готов!
        - Ну поехали… - качнув головой, запускаю аппарат. Понять, что оно заработало можно только по загоревшемся кристаллу на панели из которой торчит руль. Воткнув первую передачу, слегка нажимаю на педаль и транспорт трогается с места.
        - Класс. Вот это плавность хода, - прокомментировал Гаф, когда мы выехал на дорогу.
        - Куда теперь? - спросила Тали, приподнявшись с дивана и выглянув через мое плечо.
        - На юг. Надо зарядить камень.
        - А город на всяких темных проверять не будем? - уточнила Тали.
        - Пока ходили, я активно его светил и ничего не нашел. Не думаю, что здесь они будут. Не та атмосфера, им попросту ловить нечего. Если только не за покупками захаживать, или людей воровать, но стража, как могу видеть серьезная.
        - Это да, парням от меня плюс, - кивнул Гаф.
        Так мы и ехали по городу. Не спеша, спокойно, переговариваясь ни о чем. Но радость моя была недолгой. Где-то на половине пути транспорт внезапно повело.
        - Ой! - взвизгнула Тали цепляясь на борт.
        Кх-х-хр! - затрещало что-то сзади, а затем левое заднее колесо отвалилось, за ним ушло правое и с громким «бух» транспорт приземлился на задницу и замер.
        - Приехали… - прошептал Гаф.
        Сидим, молчим, в себя приходим. И тут тишину прервал мой тихий смех.
        - Знаешь Виконт… - начал Гаф, поднимаясь. - Если ты вдруг решишь приобрести дирижабль, я к тебе ни за что не сяду. Без обид.
        - Да какие обиды, - веселясь отмахиваюсь.
        - Мальчики… вы мне скажите, это что сейчас было?! - воскликнула Тали.
        - Карма, - пожимаю плечами.
        - Какая карма, мы же её только что купили! Что за хреновая карета?!
        - Это не карета хреновая, это у меня особенность такая. Ни у учителя, ни у меня ездовая живность долго не живет, с ней постоянно что-то случается. То ногу подвернет, то в нее рикошет прилетит, то потеряется, то украдут, то еще что-то. Всегда что-то да случается, - тяжко вздыхаю.
        - Что будем делать? - спрыгнул на землю Гаф.
        - Что-что. Обратно потащим.
        - Сдавать?
        - Ремонтировать. Тебя за руль посажу.
        - О.
        - Эй! А я?!
        - А тебе такую технику доверять нельзя.
        - У-у-у-у…
        - Готов?
        - Ага. И-и-и, взяли!
        Так, взявшись за ось и приподняв, мы потащили эту колымагу обратно. Народ на нас смотрел удивленно, а первый попавшийся патруль, недолго думая предложил помощь. Так мы доперли данный аппарат обратно к продавцам, которые еще только увидев нас уронили челюсти.
        Вообще, нас поначалу обвинили в умышленной порче транспорта, тип, специально сломали, чтобы и деньги вернуть и компенсацию стрясти, но вот потом, от моей последующей фразы замолчали сразу и все:
        - Ребят, я не хочу её возвращать. Я хочу, чтобы вы её отремонтировали, переписали на Гафа, - киваю на оборотня, - и мы попробуем поехать дальше. Что вы заводитесь?
        К нам подошел осматривающий повреждения механик. Хозяин магазина, немного полноватый мужчина за сорок, оказавшийся еще и отцом парня - продавца, выгнул бровь.
        - Такое специально не сломать, - сказал механик демонстрируя какую-то деталь. - Карета явно была в движении. До нее в стоячем-то положении не дотянуться, а в движении вообще нереально.
        - Но КАК!? - аж вспылил мужик. - КАК?! Раньше ни разу такого случая не было за всю мою практику.
        - Дефект при изготовлении, - пожал плечами мастер.
        - Уму непостижимо.
        - Но, как и говорил господин Виконт, поломка вышла случайной, - встрял глава отряда стражи.
        Не, мужика я понимаю. Когда тебе приносят сломанную запчасть того, что в принципе поломаться не может, это несколько… обескураживает.
        - Конфликт исчерпан?
        - Да… да, простите меня. Мы сейчас же все исправим.
        - Господин Виконт, мы можем быть свободны?
        - Да, спасибо вам парни, - киваю и вынув несколько золотых, протягиваю каждому.
        - Господин Виконт, что вы нас оскорбляете? - возмутился воин.
        - А кто оскорбляет? Это так, небольшое спасибо доблестным воинам.
        - Спасибо. Эй, Лакирс.
        - Что?
        - Не дай бог… - пригрозил воин.
        - Да сам знаю, идите уже.
        - Вы, я смотрю хорошо знакомы? - спрашиваю Лакирса, глядя вслед страже.
        - Я много кого знаю. В городе две таких мастерских, и обе принадлежат мне. Вторая находится возле казарм и занимается исключительно ремонтом. Ладно. Ремонт займет около получаса.
        - Хорошо.
        - Напротив есть хорошая харчевня, загляните? Заодно можете подробнее ознакомиться с конструкцией.
        - Сообщите, как закончите, - повернувшись, пихаю в руки Гафу книжечку, а сам отправляюсь в упомянутую харчевню. Настроение у меня было не очень.
        Однако! Приятный обед смог это дело поправить. Заливная рыбка была такая сочная и вкусная, что я даже немного поплыл, а аромат, м-м-м. И все бы хорошо если бы не монотонное заунывное чтение инструкции голосом нашего оборотня:
        - …при движении, транспортного средства, с малыми и крупными оборотами - Д, соответствующим числам М, конкретное значение которых зависит от напора потока в распределитель, - Гаф замолчал, и повернув книгу словно всматривался в картинку. - Ви-и-ико-о-онт.
        - М?
        - Ты мне что за заклинание подсунул?
        - Это харктеристики. Я это более-менее знаю, а вот ты - нет, так что читай. Потом поясню что непонятно.
        - А, ну тогда можешь начинать, я ва-а-абще ни хрена не понял.
        - Читай.
        - А может не надо? - жалостливо протянула Тали.
        - Надо!
        - Ты - садист.
        - Я - исследователь. Ну или скоро стану.
        - Если что, это одно и тоже, - буркнула ведьмочка, помешивая чай.
        - Тали, ты же красивая, молодая, умная девушка. Скажи мне, где, ну вот где ты успела нахваться такой наглости, изворотливости и словарного запаса?
        - Да так… в одном трактире. Забрела как-то случайно, - ведьмочка покосилась на булавку на рукаве. - А там… в общем не важно, - отмахнулась она.
        - Кха-кха. Если вы услышали звук отдаленно похожий на жужжание, немедленно отключите систему и проверьте целостность роторной конструкции. Если же…
        - Гаф, тебе только мертвых будить, ты знаешь? - прокомментировала Тали.
        - Я польщен, - наигранно смутился оборотень и с куда большим энтузиазмом взялся за книгу. - На чем я остановился? Блин, раздел потерял. А, вот, поломки и способы их устранения. Если же случилось возгорание, то необходимо предпринять все меры чтобы покинуть карету. В противном случае изготовитель не несет ответственности…
        Так мы и сидели. Монотонный бубнеж Гафа не добавлял настроения и другим посетителям, но никто к нашей троице подойти так и не решился. Тали из бифштекса с кровью, умудрилась начертить прямо на тарелке руну страха, из-за чего наш столик обходили по широкой дуге. Вот ведь же ж… талантливая девочка же. Из такой херни, действующую руну создать, это надо суметь. А на что талант тратит? Кошмар.
        А затем, как и было обещано к нам пришел мастер и сообщил о готовности аппарата. Выдохнули не только мы с Тали, но и все посетители. Особенно счастливыми были официантки, они-то сбежать не могут, рабочее место-с.
        Посадив Гафа за руль, сам взобрался на диван. Тали села напротив и даже пристегнулась, есть тут такая возможность. Я же приготовился к очередному фортелю судьбы. Провожали нашу компанию и мастер, и хозяин магазина, и его сын.
        Но вот мы тронулись и… хорошо поехали. Никаких сюрпризов. Ничего.
        - Странные ощущения, - прокомментировал Гаф, поглаживая руль.
        - Ты просто не привык использовать серьезные тонкие артефакты.
        - Куда едем?
        - На выход из города, куда же еще.
        Но уехать у нас не вышло. Только Гаф вырулил на другую улицу, как я услышал за спиной окрики:
        - Господин Виконт, Господин Виконт, постойте!
        Удивленно обернувшись, смотрю на то, чего раньше никогда не видел. К нам бежал на своих двоих хозяин города в компании нескольких солдат и прислуги. Пестрая одежда, подтянутая форма, на вид лет тридцать пять. Примечательно что правая рука по локоть искусственная, но выглядит как большая кожаная перчатка с прожилками по которым бежит жидкая разбавленная мана.
        - Господин Виконт, постойте!
        - Да чтоб вас всех…
        - А у меня успокоительные травки есть, - улыбнулась Тали.
        - Курить?
        - Не, заваривать. Я же не курю.
        - Ну и правильно, я тоже. На привале оформишь?
        - Угу.
        - Гаф, тормози.
        - Господин Виконт, как я рад что успел нагнать вас, - подбежала эта процессия. Спрыгнув с кареты на землю, осматриваю запыхавшуюся группу людей. М-м-м, хотя, на счет людей я поторопился. Присмотревшись, увидел, что мужчина к тому же еще и полукровка с эльфами.
        - Что такое?
        - Господин Виконт… фхух. Я - Граф Франт. И я только-только узнал, что вы в городе… ох… простите. Немного запыхался.
        - Ничего. Вы что-то хотели, Граф Франт?
        - Да. Пожалуйста, примите мою признательность и позвольте пригласить вас на званый ужин.
        - Граф Франт, я признателен вам за это приглашение, но…
        - Очень Прошу! - подскочил он и даже за руку меня схватил отчего я не на шутку опешил. - Я буду безмерно вам признателен за оказанную мне честь!
        - Эм… - глядя в глаза этого человека, я видел что угодно, но точно не признательность. Скорее тревогу и… надежду? И чуйка что-то зашевелилась.
        Осмотрев его свиту, я не увидел ничего подозрительного, но уточнить надо.
        - Граф, я очень рад что и вы, и ваши люди помнят подвиг совершенной моем учителем. Позвольте вас обнять, - и дернув на себя рукой, приобнимаю человека. - Что случилось? - шепчу одними губами.
        - Вампиры, - в тон прошептал Граф. И уже отстранившись. - Вы примите мое приглашение?
        - Хм… да. Пожалуй, я могу немного задержаться. Не хотите прокатиться на свежеприобретенном транспортном средстве?
        - С удовольствием! - обрадовался Франт.
        - А прислуга пойдет пешком, - сказал я как отрезал. Народ немного удивился, Тали так и вовсе бровку вопросительно выгнула, да и Гаф нет-нет, но поглядывал на нас.
        - Могу я посадить с нами моего верного советника? - спросил Франт, указав рукой на выступившего вперед, интеллигентного вида молодого человека.
        - Хм… - вот значит какой ты, слуга вампира. Интересно ты спалился, однако. - Можете.
        Забравшись первым в карету, скомандовал отправляться к дому хозяина города. Личная стража, как и оставшиеся слуги пошли впереди в роли проводников, я же сел прямо за спиной кучера и пристально посмотрел на Графа и сидящего рядом с ним человека.
        Граф явно нервничал, читалось по рукам, хотя лицо держал кирпичом, чего не скажешь о его соседе. Сидит гордый, словно он тут главный. Видимо ситуация несколько тяжелее чем я предполагаю.
        - Красивый у вас город, граф Франт. И очень спокойный. Вы знаете, далеко не каждый городок может похвастаться этим.
        - Спасибо. Очень лестная оценка о моих стараниях. Но вы ведь его почти не исследовали?
        - Есть такое. Дела-дела, все в спешке.
        - А кто ваши спутники?
        - Воин за управлением кареты - мой друг Гаф. А эта милая девочка, моя дочка - Тали.
        - Здрасте, - улыбнулась ведьмочка.
        - Но вы так молоды…
        - Так кто я? Маг.
        - Ну да.
        - Тали, доченька, что ты так смотришь на этого молодого человека? - удивленно вскидываю бровь. Парень тушуется и теряет спесь, а ведьмочка наигранно краснеет. - Что ты так смущаешься, сделай ему уже подарок, каким ты наградила Гафа на том привале.
        - А можно? - захлопала она глазками под ошалелыми взглядами обоих человек.
        - Можно.
        - Это… могу ли я вас поцеловать? - смущаясь спросила она у парня.
        - Можете, - расплылся тот в улыбке словно оказывая нам великую честь.
        Привстав, ведьмочка приобняла парня за шею и смачно поцеловала… в щеку.
        - М-м-м-м-м-ма! - И улыбается, не разжимая ручки. Еще мгновение, и клиент замирает с пустым взглядом, устремленным в пол.
        - Хм… я вообще-то говорил усыпить, но так даже лучше.
        - Я знаю, - довольно улыбнулась ведьмочка.
        - Что вы с ним сделали?! - ужаснулся Граф.
        - Успокойтесь, я его просто одурманила, - хмыкнула Тали возвращаясь на место, и показала проколотый указательный пальчик, на котором выступила капелька крови. - Я наложила на него не простые, но горячо любимые многими ведьмами чары, когда им надо запудрить кому-нибудь голову.
        - Так ты ведьма?!
        - Ну да, а что?
        - Но я думал…
        - Некоторые ведьмы за нас, - спокойно поднимаю ладонь. - Но это не важно. Теперь, Граф Франт, мы можем поговорить. Что здесь происходит? И не волнуйтесь, нас никто не слышит, - посерьезнел я, наклонившись вперед.
        - Ох. Беда у нас, Господин Виконт, - заговорил он, поглядывая на одурманенного. - И, к несчастью, о ней знают лишь единицы. Все началось в прошлом месяце. Ко мне подошли люди и… поставили перед фактом. Либо я работаю на них, либо со мной и моей семьей происходит несчастный случай. Я поверил, потому что эти люди действительно могут его устроить. Точнее, не люди, а вампиры. Им нужны деньги и жертвы. Пока стража не сильно задается вопросами, куда исчезают из тюрем преступники, но скоро их станет слишком мало и получиться очень нехорошо. В моем доме живет садовник, который никогда не появляется в саду. Он служит гарантом моего послушания, иначе семье конец. Вот этот человек, - кивок на одурманенного, - один из их слуг. Он проверяет меня, мою почту, все что я делаю и какие отдаю распоряжения, чтобы я ненароком не предупредил магов в столице. А тут появились вы.
        - И вы сразу же ухватились за возможность…
        - Именно. Сегодня, согласно моему распоряжению, будет банкет. Ночью. Соберутся все вампиры, я об этом уже позаботился. Единственное, я боялся, что не успею вас перехватить. Объяснял это дело тем, что раз вы тут герой, то стоит выказать необходимое почтение и возможно что-нибудь поиметь. Такой деловой подход мои «партнеры» активно одобряли до этого и мешать не будут. По сути, банкет будет для людей, но потом, как только вы уйдете, они станут главным блюдом.
        - Граф… вы понимаете, что если бы не успели меня перехватить…
        - Да, Господин Виконт, я прекрасно это понимаю, именно поэтому я так спешил. Прошу вас… молю! Помогите…
        - Я помогу, возьмите себя в руки. Вы же в конце концов бывший военный!
        - А как вы догадались?
        - Искусственная рука, и движения. Вы нет-нет, но постоянно держите её на фантомном мече или пытаетесь нащупать пистолет на груди, которого нет.
        - Да. Старые привычки никак меня не оставят.
        - Значит вот как мы поступим. Гаф, ты меня слышишь?
        - Четко и ясно.
        - Как нас выгрузишь, поваляй дурака, а после отправляйся к Графине. Сострой из себя наемника, благо на тебе нет опознавательных знаков, который настолько оборзел что решил подкатывать к графине. Как начнется потеха, обеспечь безопасность семьи.
        - Понял.
        - Тали, ты умеешь делать ловушки?
        - Обожаю!
        - Тогда идешь со мной. Подготовишь вампирам теплый прием.
        - Но мне нужна кровь!
        - Будет тебе кровь, лично сцежу… Алая Ведьма.
        - «Алая Ведьма»? - удивилась пигалица. - А что! Мне нравиться.
        - И сотри уже с шеи этого придурка пятно крови.
        - Ой. Да, сейчас.
        - А вы, Граф, делаете все так как и планировалось. Приходите, выбиваете из меня преференции, я соглашаюсь, поколдовать там, бандитов погонять, монстра какого задушить, придумаете в общем. А после, просто ждите.
        - Я понял. Полагаюсь на вас, господин Виконт.
        - Угу. Тали, как вытрешь кровь, буди его.
        - Ага.
        Так, убрав следы, девушка привела в чувство фаната кровососов. Тот встряхнулся, словно скинув наваждение… хотя почему «словно»? Просто скинул наваждение и как ни в чем не бывало продолжил ехать дальше. Хорошо, что он обычный человек, с такими взаимодействовать легко. А вот мне, пожалуй, стоит пополнить арсенал чем-то подобным. Вот и Тали пригодилась.
        За непринужденной беседой мы доехали до небольшого дворца. Небольшого, но очень красивого. Не было вычурности, не было того переизбытка красок какой любят большие люди. Вместо этого спокойный, размеренный стиль. Статуи горгулий на карнизе, колонны, поддерживающие крышу крыльца, серые стены, сочетающиеся с белыми фризом по карнизу и светло синим стереобатом.
        Признаться, далеко не все дома могут мне понравиться так, чтобы я от него не отказался, и вот этот красавец явно мне импонировал. Внутри нас ждала прислуга, которая тут же попыталась меня споить и задобрить, перед намечающимся банкетом.
        Сам банкет мне пришлось ждать в выделенных покоях, проводя время в компании Графа и его «помощника», обсуждая сегодняшний вечер и прощупывая, что от меня могут попросить. По сути, от меня попросили что-то вроде лицензии о том, что я тут был, и что в городе все чинно и благородно. С учетом известности учителя и того какой вес имеет наша печать, бумажка была крайне ценной. А для вампиров, приравнивалась к выигрышу в лотерею. Еще бы, теперь они могут эту бумажку тем же магам если что показать, а те и проверять не станут.
        Так что до вечера меня пытались активно споить, задобрить и вообще как-то склонить к подписанию такой бумаги. Но нет худа без добра. Меня очень веселил помощник Графа. Ведь узнав, что тот хочет провернуть, этот «дятел», развел ТАКУЮ деятельность, что чуть из штанов не выпрыгивал. Лицо Франта, кстати, в этот момент было просто неописуемым. Ну да, мужик сам не ожидал какую бросил кость. Небось нужные «люди» уже в курсе и ради такого дела всерьез задумались над тем, чтобы похвалить Франта за такую проницательность.
        - Ох… простите, вы не оставите меня с моей дочерью на полчасика? Я хотел бы перекусить и искупаться перед мероприятием.
        - Конечно-конечно господин Виконт, - кивал болванчиком Уванек, чуть ли не выталкивая Графа, по сути своего начальника за дверь. - Я немедленно распоряжусь!
        - Угу.
        Хлоп!
        - Хи…
        - Можно Тали!
        - Пха-ха-ха-ха-ха-ха! - прорвало ведьму. На протяжении всего концерта она сидела, краснела, всячески прятала глаза и если Уванек это понимал по-своему, я видел как та пыталась не заржать.
        - И Тали. Не дай Хозяин Снов ты расскажешь о том, что здесь слышала…
        - Я… хи-ха-ха-ха-а-а-а, ничего не видела-а-а-а.
        - Молодец. Так, у нас не очень-то много времени осталось, поэтому надо чтобы ты заранее подготовила зал.
        - Уф. Да. Но как я говорила, мне нужна кровь.
        Подойдя к раковине, я сполоснул бутылку из-под вина. Затем, порезав себе вену на запястье пустил кровь. Повинуясь магии она стекала идеально по горлышку бутылки. Наполнив ту до половины, накладываю исцеление залечивая рану. Кровь перестает идти, но сама ранка затягивается достаточно медленно. Ну и пусть, под рукавом все-равно не видно, а неприятные ощущения можно потерпеть.
        - Держи. Этого хватит?
        - Более чем, - взяла ведьма бутыль. - О! Заряженная маной?! Это же вообще шикарно!
        - А теперь дуй. Я рассчитываю на тебя.
        - Все сделаю в лучшем виде… папа.
        - Вали уже!
        - Хи-хи-хи…
        Вот уж не думал, что собственноручно отолью крови ведьме. Сделав несколько глотков воды, отправляюсь в душ. Раз меня сюда занесло, можно воспользоваться случаем и немного понаглеть.
        Мое «понаглеть» выразилось в часовом отмокании в бассеине ошибочно именуемым ванной, плюс несколько небольших, но изысканных блюд, доставленных в номер. Ну а что? Должны же быть хоть какие-то в плюсы в моем положении. Интересно, как там Гаф с Тали?
        ЭТО ЖЕ ВРЕМЯ. ГДЕ-ТО.
        - Ой, Гаф, ну что вы, вы такой романтик, - смутилась девушка, от оказанного ей внимания.
        - Миледи, как можно. Я всего лишь простой солдат, какая от меня может быть романтика? Я даже не знаю слов любви!
        - М-м-м-м-м!
        - Ой, успокойся, не видишь, я занят дамой?
        - М-м-м-м-м!!! - активнее замычал связанный и лежащий на полу человек.
        - Тюк!
        - …
        - Вот и славно.
        - Дядя Гаф, а вы точно «простой воин»? - уточнил мальчишка восьми лет, наблюдавший за этим действом со стороны.
        - Точно-точно, можешь не сомневаться! Я простой как лом, и такой же добрый.
        - Добрый как лом?
        - Именно!
        ЭТО ЖЕ ВРЕМЯ. ТАМ-ТО.
        - Ту-ду. Ту-ду. Туду-туду-туду-туду ту-ду-у-у-у. Ту-ду-ду-ду, - напевала миленькая девочка, танцующей походкой разгуливающая по коридорам, с ополовиненной бутылкой вина в руке. На неё никто не обращал внимание, словно её и нет. Глаза людей соскальзывали с Тали, не в силах уцепиться за её фигуру. Наведенный морок не оставлял им шанса.
        А те кто специально были приставлены следить за ребенком, чтобы тот не потерялся, в это самое время стояли парой столбов где-то в углу. Забытые, и никому не нужные.
        А девочка тем временем, забежала в зал, где планировался званный ужин. Осмотрев снующую туда-сюда прислугу, малышка фыркнула, и никем не замеченная, залезла под стол, где устроившись с комфортом, стала чертить на крышке стола витиеватые символы. Делала она это кровью. Конечно, чертить можно и мелком, и угольком, но заряженной кровью - лучше всего. А если она еще и заряженная, тогда эффект в разы сильнее.
        А чтобы все сработала как надо и с гарантией, девочка вытащила один из собственных верпинских кристаллов направив его энергию в наложенные чары.
        - Ту-ду. Ту-ду. Туду-туду-туду-туду ту-ду-у-у-у. Ту-ду-ду-ду, хи-хи-хи.
        ЭТО ЖЕ ВРЕМЯ. Я.
        У Уванека совсем уехала крыша. В своем порыве угодить хозяевам, он окончательно потерял берега. Начал убеждать меня явиться на официальный прием как можно более разряженным. Он расписывал официальный прием как нечто такое, куда надо идти в самом лучшем. Я кивал, соглашался, прозрачно так открытым текстом намекал на то, что лучшее уже на мне, но… Увенек, образно выражаясь, высказался в духе «фигня вопрос», распахнул гардеробную и… Тут даже Граф дар речи потерял и челюсть отвесил. Еще бы, не каждый день твой собственный помощник, предлагает твою одежду гостям. Мы с Франтом смотрели на вошедшего в раж Уванека такими глазами…
        Пришлось утихомиривать энтузиаста, от всего им предложенного решительно отказался. Жестко заявил - мой внешний вид полностью удовлетворяет требования полуформального приема, и вообще, у меня обет и миссия носить определенную форму, а кого это не устраивало, это его проблемы. Есть лишь два человека в мире способных повлиять на мое решение. Это - Учитель. Это - Тина.
        Эх… как она там? Небось переживает, солнце, уже столько времени прошло. Но ничего, камень у меня, осталось его зарядить и попробовать еще раз провернуть это дело. И на этот раз подготовиться заранее. Где-то в сумке была серебряная нить, как раз на случай обострения переговоров. Только если эти самые переговоры не надо вести сразу с десятком злобных рыл. Да и Тали что-то в этом соображает, глядишь, поучаствует.
        Вечером, почистив одежду, я, при полном параде и вооружении, отправился на банкет. Что можно о нем сказать? М-м-м, если сократить до одного слова, которое крутиться у меня в голове - болото. Это если цензурно. Просто болото в котором все жабы постоянно пробуют забраться повыше и квакнуть погромче.
        Сделки, договора, интрижки, подставы… я не могу назвать людей которое все это творили плохими. Нет, это просто отдельный мир, обособленный, локальный, от которого я предпочту держаться подальше. Главное, чтобы последствия этого мира не разгребали другие, как это нередко бывает.
        Зато я понял почему учитель всегда, абсолютно всегда обходил эту клоаку по широкой дуге. Не его это забота. Наша работа, лежит в другой плоскости, максимум можем денежку взять за устранение угрозы. Ну или голову снять, за создание предпосылок для появления оной.
        Помниться, первое мое убийство было именно во сне. Хозяин Снов не церемониться в обучении своих последователей. Мы не можем колебаться. Не имеем на это ни права, ни времени. Действия должны быть решительными. С учетом того, в какой заднице каждый раз оказывался учитель или Арон - полностью оправданная политика.
        Вот и сейчас. Я смотрел в окно, и видел, как к дому стягиваются подозрительные личности, отдаленно похожие на знать, но ею не являющиеся.
        - Тали, солнышко, все готово? - смотрю на стоящую рядом ведьмочку, в великолепном расположении духа.
        - Да, папочка.
        - И какую игру ты придумала?
        - Раз-два-три, замри.
        - О чем вы? - заинтересовался Уванек, а вместе с ним к нам подошел и Франт.
        - Моя девочка очень любит играть, и частенько придумывает новые забавы.
        - О!
        - Двенадцать лет, а какой ребенок, - качаю головой, со снисходительной улыбкой. - Уванек, Франт. Что-то случилось, что вы к нам подошли?
        - Несовсем. Банкет подходит к концу, и я подумал проводить вас до выхода.
        - А вы Франт?
        - А я останусь тут. Гости не должны чувствовать себя брошенными.
        - Одобряю. И так, пройдемте?
        - Прошу за мной.
        Так, Уванек проводил нас до выхода. И уже стоя на улице, он обратил внимание, что не досчитался третьего.
        - Ой. А где ваш друг?
        - Гаф-то?
        - Да.
        - Он сейчас у Графини.
        - Он весь день у нее? - вскинул брови человек.
        - Да. И её сына. Просто я подумал, что им очень нужна охрана, - улыбаюсь, и подняв с земли магией камень, подкидываю тот в руке. - Уванек, скажи, уже все собрались?
        - Что… Ай! - одернул руку мужчина, и застыл истуканом. Я же обратил внимание, как Тали ткнула его иглой.
        - Говори, - приказала ведьма.
        - Да. Все.
        - Что такое? - обеспокоенно подошла пара дежуривших поблизости стражников.
        Тюк-тюк! - раздались два последовательных удара камня по затылку и оба воина рухнули наземь. Люблю телекинез.
        - Уванек, сколько вампиров?
        - Пятнадцать.
        - Высшие есть?
        - Четверо.
        - Кто остальные?
        - Их птенцы.
        - Тали, а что ты с ним сделала, что он стал таким сговорчивым?
        - Всего-лишь небольшое проклятие. Я имела смелость провести несколько ритуалов с твоей кровью, и пополнить свой арсенал, - мне продемонстрировали проклятую иглу. Да, от такой гадости даже мне поплохеет. - У тебя вместо крови, концентрат, такой есть только у настоящих, серьезных магов, как я могла этим не воспользоваться?
        - Все с тобой ясно, ведьмочка, - хмыкаю, потрепав её волосы.
        - Эй! Я не ребенок, сколько раз говорить?!
        - Да-да, мелкая. И долго он таким пробудет? - киваю на застывшего столбом человека.
        - Ну… где-то час, плюс-минус двадцать минут. Все-таки до этого кровь мага мне в руки не попадала, да что там, я даже человеческой оперировала с разу на раз, в основном использовала животных.
        - Кстати, почему? Ты же ведьма.
        - Если человек сам отдает тебе свою кровь, это не считается преступлением. Я старалась не забирать, а выкупать. Это меня и спасло от расправы Гафа, а в том, что он отрубил бы мне голову в день нашей встречи - сомневаться не приходиться.
        - А ты очень продуманная девочка.
        - Была. Пока с вами не встретилась, - вздохнула она.
        - Идем, все зрители уже собрались, пора начинать представление.
        - А что сделаем с этим? - кивок на Уванека.
        - Да выключи его, пусть лежит.
        - Угу, - девочка вытащила другую иглу, ткнула ей человека и тот просто рухнул лицом на землю.
        - Хм… а сколько у тебя таких иголок?
        - Десяток, а что?
        - Мне таких наделаешь?
        - Это официальный заказ?
        - Нет, это просьба друга.
        - Ну раз дру-у-у-уга, - протянула она, улыбнувшись. - Так и быть, за пол цены.
        - Тали.
        - Сделаю-сделаю, - рассмеялась ведьмочка. - И заранее скажу - не бойся, в вас тыкать не буду. Я еще жить хочу. Ты только оборотню не говори, ладно?
        - Я подумаю.
        Развернувшись, мы вернулись на порог дома.
        - Как я понял, ты подготовился нечто вроде стазиса, верно?
        - Да. По моей команде все, кто будут в зале резко замрут.
        - А энергии хватит?
        - Хватит, я на это дело свои Верпинские камни пристроила.
        - И не жалко?
        - У тебя еще мешочек в сумке остался, чего жалеть?!
        - Хех.
        Войдя в дом, мы неспешно возвращались обратно в зал, по пути вырубая всех, кого встретили. У меня в руках вертелись четыре заряженные ведьминским проклятиями иглы, вырубающих любого человека, в которого они прилетят. Очень забавно смотрелось - мы только появлялись в коридоре, а дежурившая стража уже падает на пол, так и не поняв, что случилось.
        - Что ты делаешь? - заинтересовалась ведьмочка, когда остановился и полез в сумку.
        - У меня тут где-то была серебряная алхимическая нить… из рассказов учителя, я знаю как оставить другим вампирам послание. Так, чтобы те поняли, что сюда им дорога заказана.
        - Ты опасный человек, Виконт.
        - Как и ты.
        Подойдя к залу, киваю на дверь.
        - Откроешь?
        - Двери такие большие… а я такая хрупка. Они ведь еще и под замком.
        - Хех, - положив ладонь на дверь, пускаю ману. Чары, запечатывающие проход, засветились, дрогнули и лопнули словно мыльный пузырь. Толкнув створки вперед, мы вошли в зал.
        Внутри нас встретила необычная картина. Кем-то уже успели слегка закусить, кто-то в панике вжимался в стену. Вампиры же чувствовали себя как дома и просто пировали, а на кресле, на котором должен был сидеть граф Франт, восседала совершенно незнакомая мне личность бледной наружности с алой радужкой глаз.
        - Уважаемые! Я, конечно, все понимаю, но, на мой взгляд, это просто верх наглости! Я же еще порог не успел переступить, куда вы пировать-то кинулись? - мой возмущенный голос, прозвучал слишком громко, в наступившей тишине.
        - Ты…
        - Я, - киваю, вынимая нож и подкинув тот в руке, усмехаюсь смотря на лорда вампира.
        - Ты вообще знаешь, куда ввязался?! - вскочил лорд.
        - Тали, будь добра?
        Щелк! - щелкнули девичьи пальчики и весь зал тут же замер. Даже витающие в воздухе мухи попадали. А я ощутил, как невидимая волна, словно вода камень, обходит меня.
        - Знаешь, Тали. Я уже понял, как сильно недооценил тебя. Но сейчас я в этом окончательно убедился.
        - Неужели я слышу похвалу?! - наигранно удивилась мелкая, хлопая глазками. - Да еще от кого? От тебя! Ой, мне так приятно… - девочка осеклась, и хмуро посмотрела на того самого вампира.
        А затем произошло нечто. Сразу четыре вампира, те самые лорды, сбросили с себя оцепенение вернув контроль над телом.
        - Хм… слишком сильны.
        - Ты… да ты знаешь кто я?!
        - Не-а, - при этом, ненавязчиво вынимаю из ремешка ведьмочки все десять игл. А Тали, проколов себе булавкой пальчик, рисовала что-то прямо на своей ладошке.
        - Я правнук самого Владислава…
        Чпуньк! - вонзились иглы в лорда.
        - А-а-а-а!
        - А почему не парализовало? - смотрю на ведьму.
        - Они не люди, Виконт.
        - А, ну да.
        - А-а-а-а! - катался по полу вампир. Все десять игл пришлись в одну тушку, метил я в нервные точки, так что может вампиру проклятие и не перепало, но «приятных» и сами иглы доставили.
        А затем пошла потеха. Остальные трое резко опомнились, и бросились в драку. Толкнув мелкую себе за спину, выхватываю меч и успеваю заблокировать вихрем подскочившего вурдалака. Очень быстрые твари, намного быстрее человека.
        Отведя меч, пинаю засранца. Его собрат уже был в полете и пытался на меня напрыгнуть, но выброс силы отправил летуна в другой конец зала. Третьего же оприходовала Тали бросив в вампира какое-то проклятие. Зеленый луч ударил в вурдалака заставив того рухнуть на пол и скорчиться в приступе боли.
        За этот короткий размен ударами, опомнился лорд. Схватив одного из парализованных людей, он мимолетным жестом попытался вытянуть сквозь поры человека всю его кровь и сформировать какое-то заклинание. Но, не судьба.
        Пара ножей пробили его грудь, не заметив выставленный щит, а следом за ними подлетел и я. Удар кулака с серебряными шипами в солнечное сплетение, еще один в челюсть, и на поплывшего вурдалака ложиться серебрянная сеть.
        Только успел разобраться с ним, как с зади подскакивает его собрат. Перехватив меч, делаю шаг назад, одновременно с полуоборотом пропуская рапиру вампира совсем рядом со своим лицом. Положив свободную ладонь ему на грудь, в упор пускаю шаровой разряд, от которого обуглившееся тело отлетает до стены. Оставшиеся двое, один из которых так ин е отошел от проклятия, предпочли сложить оружие.
        - Тали, как ты?
        - Устала, - честно призналась ведьмочка, присев на пол. Видимо в то проклятье она вложила все свои силы. Неудивительно, что ведьмы стараются пользовать чужой, собственный резерв не дает разгуляться.
        Наложив на попавшего под раздачу человека исцеление, вынимаю зелье регенерации. Все-таки досталось ему очень сильно, вон как капилляры по всему телу полопались. Закончив с ним, оборачиваюсь к сдавшимся.
        - Что будем делать, господа?
        - Пощады? - неуверенно промямлил самый целый.
        - А что взамен? - спрашиваю, спрятав ножи и не обращая внимание на ругань связанного вампира, посылающего в мой адрес пожелания совокупления с разными монстрами. Правда, стоило чуть-чуть сильнее сжать сеть, как ругань тут же оборвалась, сменившись на скулёж.
        - Мы… могли бы… заплатить?
        - Ворованными у честных людей деньгами? Хех, не интересует. Еще варианты?
        - М-м-м…
        - Тали, будь добра, отпусти Франка.
        Щелк!
        Бух! - рухнуло на пол тело графа. Подойдя к нему, подаю руку.
        - Как вы?
        - В… порядке, - неуверенно ответил Франт, озираясь.
        - Не бойтесь, теперь все будет хорошо. Скажите, Франт, как вы смотрите на то, чтобы у вас на службе появились вампиры?
        - Что?!
        - Ну вампиры.
        - Э-э-э…
        - Видите ли, я мог бы повесить их перед воротами, чтобы было неповадно другим, но такой вариант несет как плюсы, так и минусы. Но! Чтобы не допустить подобного в дальнейшем, мы можем устроить на службу этих милых существ, так сказать - полуофициально. Конечно, вам придется их подкармливать, но для жизни им нужно немного крови, уж я-то знаю. Зато, с другой стороны, у городя появиться отряд ночных охотников, которым простые люди неровня.
        - Это… интересное предложение. Но разве их можно будет контролировать?
        - Разумеется! Тали, солнышко, ты знаешь какой-нибудь договор, какой заключают демоны с сектантами?
        - Да-а-а-а, - протянула девочка, поднимаясь с пола и уже понимающая куда я клоню.
        - В общем, все гениальное просто. Эти интеллигентные кровососы, принесут вам клятву и, по сути, продадут свои души. Даже если захотят, они не смогут вас предать, это и будет гарантией. С другой стороны, я надеюсь, что и вы зверствовать не станете, и, если они будут служить достойно, предоставите соответствующую награду.
        - А если они будут против?
        - А если они будут против, я перейду к первому варианту и просто повешу их на серебряную нить перед воротами. Всеми воротами, чай вампиров тут в избытке.
        - Ну… я согласен.
        - Вот и славно. Господа, - оборачиваюсь к побелевшей, осунувшейся парочке. - Кто хочет послужить его величеству в этом славном городе? Прошу, добровольные ряды ночной стражи открыты, кто за, подойдите к моей замечательной подруге, - кивок на Тали, которая уже достала откуда-то листы бумаги и тыкая острием пера в стоявшего рядом с ней вампира, писала договор. Что с нее взять, ведьма.
        Эта парочка стала первыми. Затем, по мере заключения договоров, «оттаивали» остальные. Так, под крыло Графа Франта перешли почти все вампиры. Только их лидер не мог позволить себе подобную низость и предпочел смерть. Его воля, выбор я дал. Отрубив голову, упаковал ту в коробку и, наложив чары сохранности передал Франту с просьбой отослать королю с подробным описанием случившегося. А то мало ли, может вампиры еще один город так подмяли, а то и не один. Пусть маги проверят, так сказать, во избежание. Я совершенно не удивлюсь, если так оно и есть.
        А вот людей мы расколдовывали последними. Просто потому, что среди них были «крысы». Отделив зерна от плевел, я оставил Франта самостоятельно с ними разбираться. Это его люди, ему и решать, как с ними поступить, но судя по улыбке и взгляду, им не светило ничего приятного.
        - Хей, я не понял, а что происходит? - присоединился к нам Гаф, когда увидел в окно идущих рука об руку командира городской стражи и вампира лорда.
        - Я приспособил дармовую рабочую силу на благо города.
        - Что-то мне это напоминает, - хмыкнул оборотень. - А не сорвутся?
        - Нет, эти не сорвутся. Если с Франтом что-то случиться, они умрут. Если они посмеют поднять против него руку, они умрут. Даже если они начнут клеветать на него, они умрут.
        - Ты что с ними сделал?! - ужаснулся оборотень.
        - Заключил договор, какой заключают демоны со своими пешками, - сдала меня счастливая Тали. Счастливая потому, что ведьма нацедила себе два литра крови вампира-лорда, плюс я дал её вместо двух утраченных верпинские камни три новых. Заслужила.
        - Виконт…
        - Что?
        - Ты монстр!
        - От монстра слышу. И вообще, поехали отсюда, пока еще что-нибудь на голову не свалилось.
        - Может хотя бы не в ночь? - жалостливо спросила ведьмочка.
        - Ладно, но с первыми лучами сразу же выезжаем.
        - Виконт, а Виконт?
        - Что тебе, ведьма?
        - А можно я тебя расцелую?
        - Обойдёшься. И вообще, у меня девушка есть.
        - Да? - ух ты сколько разочарования на личике.
        - Да.
        - А Гаф?
        - Кха-кха-кха-кха…
        - Я пошути-и-ила, - толкнула она локотком оборотня. - чего так сразу реагировать? С другой стороны, поду-у-у-ушечки-и-и.
        - Тали… я тебя!
        - Любишь?
        - Еще как! Настолько, что очень хочу обнять. За шейку.
        - Ой, ты знаешь, что-то я передумала…
        Так мы и шли. Втроем, по безлюдной улице, поздней ночью, в сторону припаркованного транспорта.
        Глава 9
        Собрав вещи с первыми лучами солнца, мы быстро погрузились в самоходную карету и отправились на выход из города.
        - Знаешь, а ведь классный город, - вставила свои пять медяшек Тали.
        - Ты права. Красивый. И люди приличные. Если бы только не эта возня, совсем бы хорошо было.
        - Вы, кстати, так и не рассказали, как дело было? Я все представление просидел подле графини и её сынишки, - встрял Гаф.
        - Ща расскажем! - оживилась ведьма. - Но прежде, признайся, у тебя было?
        - Тали! - гаркнули мы.
        - Я имела ввиду драку, а вы о чем подумали? - захлопала она глазками.
        - Слышь ты… троллина миниатюрная. Думай, что говоришь! - рыкнул Гаф.
        - Ну а все-таки?
        - Был один надсмотрщик. Ну, я его скрутил и уложил. Потом все было тихо. Очень тихо. А когда я увидел за окном вампира в компании стражи, то забеспокоился и пошел к вам. Ну а дальше вы знаете.
        - Понятно. Тогда слушай. Дело было вот как. Сначала я…
        - Господин Виконт, Господин Виконт, постойте! - вдруг раздались позади нас крики прервавшие Тали на полуслове.
        Синхронно повернувшись, увидели бегущего в нашу сторону Франта в компании стражи и обновленной прислуги.
        - … - дернулось у меня веко.
        - Пхи-ха-ха-ха-ха…
        - Хм… и правда интересный город, - сказал в никуда Гаф, останавливая транспорт.
        Подождав пока нас нагонят, я смерил эту толпу грозным, раздраженным взглядом. Но, выдохнув, сохраняя спокойный тон спросил:
        - Доброе утро, Франт. Что-то стряслось?
        При этом я подловил себя на мысли, что теперь понимаю учителя и причину по которой тот обращался к любому на «ты». Тебе просто становиться похрен. Вообще на всё. Хм, а не этот ли навык объединяет всех сильных магов? Надо будет поинтересоваться.
        - Нет, Господин Виконт. Просто вы так быстро собрались… в общем, я хотел выразить вам благодарность и свою личную признательность. Уже второй раз вы и ваш учитель, выручаете наш славный город. Пожалуйста, возьмите этот скромный дар, надеюсь он вам пригодиться в пути.
        - Что это? - с удивлением беру в руки какой-то пистолет.
        - Одна из новейших разработок. Редкая вещь даже по нашим меркам, но вам он сослужит добрую службу.
        Немного ошарашенный таким подарком, я взял в руки оружие. Пистолет, похожий на те, которыми пользуются все кому не лень, но у него не было механизма запала. Вообще. Стрелял этот шедевр только у мага, или хотя бы адепта. Для стрельбы, в оружие подавалась мана хозяина формирующая каждый заряд. Курок лишь её спускал. Сам пистолет, выступал этаким усилителем, вроде моего меча, но узкоспециализированным. Если говорить в числах, то вложишь единицу, на выходе получишь пять. Очень убойная штука, главное знать меру, чтобы не перегрузить.
        - Спасибо. Очень своевременный подарок, - признаюсь без тени лукавства. Само оружие было выкрашено в темные тона с голубыми узорами терновника.
        - Серьезная игрушка, - кивнула Тали.
        - Я понимаю, что и так вас задержал, поэтому прошу прощения и желаю удачи в вашем странствии. Каким бы не было ваше задание, я искренне надеюсь, что все будет хорошо.
        - Прощайте, Граф Франт. Рад был помочь.
        - До встречи, господин Виконт.
        Гаф тронулся с места, и мы поехали дальше.
        - Виконт, а можно пострелять? - пересела ко мне Тали.
        - Может быть. Потом. В лесу.
        - Спасибо!
        - Ты мне еще иголок обещала.
        - Ой. Сейчас наделаю.
        - Кстати, Тали, а ты вообще, где эти иглы достала?
        - Как это «где»? Конечно же нашла!
        - М-м-м… на будущее, если тебе что-то будет нужно, предупреди меня, ладно? Не надо «искать».
        - Хорошо, - покладисто кивнула ведьмочка.
        - Мля… Гаф, стой.
        - Что-то еще? - обернулся оборотень.
        - Еды. Я чуть не забыл закупиться едой.
        - У нас как раз и карета есть, так что нормально затаримся, - кивнул оборотень, заворачивая на соседнюю улицу.
        Изрядно увеличив провиант, мы покинули город и отправились на юг. Пока ехали, Гаф припомнил ситуацию на мосту и сравнил её с тем, что мы видели в городе.
        - … нет, ну серьезно. Как они только могли себя так вести?
        - Это обычное невежество, Гаф. Конечно, символ у меня на плаще известен. Но тех, кто живет в невежестве, это не касается. Кому надо, тот помнит, знает и хранит память. А кому не надо, тот забудет на следующий день и сделает вид, словно ничего не было.
        - Н-да.
        - И я тебя, наверное, огорчу, но в большинстве случаев, царит именно невежество.
        - И тебя это не коробит?
        - А с чего вдруг?
        - Ну, как бы, вы поколениями мотаетесь по миру, постоянно оказываясь в гуще событий, делаете все, чтобы тот не развалился, а ваши заслуги, в массе своей, остаются неизвестными. На мой взгляд, это должно быть очень обидно.
        - Вообще плевать. Видел тех людей что передали мне пистолет? Они помнят добро и будут помнить дальше. За столько лет, они не забыли учителя, и мне кажется, то, что случилось вчера, тоже постараются не забыть. Ради таких людей, стоит напрягаться. А остальные… - пожимаю плечами. - Ну забудут и забудут, мне нет дела до славы. Да, она приятная, я не спорю, но лично мои интересы лежат в несколько иной плоскости.
        - Это какой?
        - Я просто не хочу, чтобы этот мир погиб. А еще я добрый.
        - Ты забыл сказать про скромность, - хихикнула Тали.
        - Не без этого, - киваю.
        - Виконт, не обновишь щит? - попросил Гаф. Взмах руки, и перед лицом оборотня появляется небольшая заслонка, пропускающая воздух, но задерживающая насекомых, листья и все что может прилететь в лицо. - Спасибо. Как же все-таки хорошо путешествовать с магом! Ни блох тебе, всегда комфортная температура…
        - Гаф, а Гаф?
        - Чего тебе, исчадие?
        - Кстати о блохах. А ты когда оборачиваешься, они куда деваются?
        - Никуда они не деваются, приходиться страдать. Но вода спасает, да и зелья есть специальные от них же, так что привык бороться. Тоже самое с клещями и прочей кусачей живностью, которая любит прятаться в шерсти. Но когда рядом маг, - Гаф глянул на меня. - Это совсем другое дело!
        - Спасибо, я польщен.
        И тут Гаф начал тормозить.
        - Эм… Виконт, я сменю тему, но… - Гаф окончательно остановил транспорт. - А нам точно туда? - кивнул он в виднеющийся вдали плотный туман, тянущийся влево и вправо неровной стеной до горизонта.
        - Да. Запомни, если видишь перед собой нечто… хреновое? Непонятное? Опасное? Значит ты пришел куда надо. Девиз моих предшественников, а теперь и мой.
        - Н-да. Виконт, если что, знай, меня супруга убьет если я домой не вернусь. И тебя за компанию.
        - А если по частям принесу - норм?
        - Хотя бы голову.
        - Хех. Так и быть.
        - … - выпала Тали с нашего общения. - И эти люди что-то говорят о моем чувстве юмора, - нас окинули таким осуждающим взглядом, что даже оборотень не смог сдержать смеха.
        Только чем ближе мы подъезжали к лесу, окутанному туманом, тем сильнее я сомневался в здравости идее вообще туда лезть. Но…
        - Тук меня предупреждал, что в лесу много всякого… необычного. Так что будьте готовы.
        - К чему?
        - Не знаю. Просто готовы. Но чтобы не увидели, первыми не атакуйте.
        - Почему?
        - Куклы попросили.
        - А ты в них уверен?
        - Они тут не раз проезжали, так что все должно быть в порядке.
        - Терзают меня смутные сомнения, друг мой, - пробормотал Гаф, тем не менее, не сбавляя хода.
        А затем, мы въехали в туман. Признаться, если лес Э’Кар’Хан снаружи выглядел паршиво, а внутри неплохо, здесь ситуация была другой. Лес и снаружи выглядел так себе, но внутри вообще писец.
        - Гаф, езжай помедленнее, не потеряй дорогу.
        - Легко сказать, я на метр впереди себя ничего не вижу, - рыкнул оборотень, максимально подавшись к рулю, и высматривая дорогу.
        - Тем более.
        - Может лучше кто-то выйдет и перед каретой пойдет? А то я реально боюсь с дороги съехать.
        - Твоя правда, - поднявшись, спрыгиваю на землю.
        Так мы и стали продвигаться. Я, за мной медленно катиться карета. Единственный способ ориентироваться в этом тумане, это внутренний компас. Помниться, я не раз и не два теребил учителя на кой он мне сдался, но как оказалось, очень даже сдался, так что, если что, думаю выберемся. Надеюсь. Но дорогу терять все-равно нельзя.
        Кстати, странно, дорога выглядела достаточно неплохо, словно по ней каждый день по паре караванов проезжает. Хотя… - смотрю вперед, затем назад, - хотел бы я поглядеть на того человека, который решиться здесь проехать. Мы не в счет.
        А с наступлением ночи, видимость стала вообще отрицательной, так что было принято решение на развертывание лагеря. Остановившись прямо на дороге, мы натянули тент и забравшись внутрь кареты тихонько ужинали. Тали заварила обещанные травы, я подогрел ужин. Единогласно было принято решение дальше, чем на метр от телеги не отходить, даже по нужде.
        - М-м-м, а действительно, приятный напиток, - киваю, сняв пробу. - Чем-то чай напоминает. Жаль мёдика нет, идеально бы вписался.
        - Это да.
        - Виконт, а ты случайно не знаешь, сколько нам по этому лесу идти?
        - Прости, забыл уточнить.
        - У меня мурашки по спине бегают, - призналась Тали.
        - А у меня шерсть шевелиться. Очень странный туман. И тени на нас смотрят…
        - Лучше бы ты молчал, - втянула голову в плечи Тали.
        - А ты думаешь он натуральный? Это магия, Гаф. Сильная магия. Только не спрашивайте меня какая, я это чувствую, но не понимаю. Вот еще одна заметка в журнал, спросить у учителя, глядишь знает.
        - Погоди, Виконт. Мне кажется, или я слышу карету? - обернулся Гаф.
        - Хм… - прислушавшись, действительно, слышу топот упряжи коней и грохот кареты. - Тебе не кажется.
        - И судя по звукам кто-то очень бодро скачет.
        - Да, - высунувшись наружу, я посмотрел назад. Звук становился громче. - Приближается.
        - Они рехнулись? На такой скорости по такому туману, да еще ночью?!
        - Гаф, зажги наши огни поярче.
        - Сейчас.
        Вынув меч, я воткнул его в землю, приготовившись возводить стену. С каждой секундой звук приближался, но, когда кони должны были показаться, их… не было. Судя по звукам, карета просто пронеслась мимо нас, и теперь отдалялась.
        - Не понял… они нас… объехали? - вопросил Гаф.
        - Нет, мы занимаем центр дороги. Не могли они объехать.
        - Тогда что это было?
        - Не знаю…
        Но тут нас прервали. С тихим «шур-шур-шур», из кустов возле меня выполз ёжик. Обычный такой ёжик с грибочками на спине. Но не успел я раскрыть рта, как услышал:
        - Мужики, грибочки нужны кому? - спросил ёжик достаточно тонким, но чуть хрипловатым голоском, как бы простуженным.
        - Чё?
        - Меняю грибочки на ножик, - посмотрели на меня две бусинки глаз.
        - Ёжик… зачем тебе ножик?
        - Мой сломался.
        - М-м-м, понятно.
        - Ну так что, меняемся?
        - Прости, но нету.
        - Да вон же, у тебя на груди целых восемь штук весит. Дай один, а?
        - Это особые, метательный. Прости, не могу дать.
        - Даже если я к грибочку пару яблочек накину? Не простые яблочки-то!
        - Э-э-э, нет.
        - Ну они такие, красненькие, волшебненькие. Не пожалеешь!
        - Не могу.
        - Жаль. Ну ладно, бывайте. Лоша-а-а-адка, подожди-и-и-и!
        И как ни в чем небывало ежик засеменил на другую сторону дороги, где и скрылся.
        - Та-а-а-али-и-и-и.
        - А?
        - Ты мне что за траву заварила? - смотрю на ошарашенную ведьму.
        - Сама в шоке, - при этом девушка посмотрела в свою кружку.
        - Виконт, Тали, ладно вы, но меня-то с чего плющит? - помотал головой Гаф. - Я же не пил.
        - Видимо об этом меня предупреждал Тук, - задумчиво перебираю пальцами по рукоятке меча в ладоне. - Вот что, идемте спать.
        - Спать?!
        - Смеешься?! - впервые на моей памяти Тали и Гаф оказались полностью солидарны.
        - Ложитесь. Я подежурю. В отличие от вас, я могу неделю не спать, есть такая особенность. Правда, потом будет плохо, но могу.
        - Ладно…
        Сев на край телеги, я глянул на разлегшихся по диванам Гафа и Тали. Н-да, занесло нас так занесло. Дабы скрасить одиночество, проверив сигналки принялся исследовать подаренный пистолет. Интересно же как работает артефакт. Изучал лишь поверхностно, разбирать не решился. Только с учителем. Правда, занятие рук и головы все-равно не помогало, когда в тумане творилась очередная дичь. По крайней мере судя по звукам. Хорошо хоть возле кареты ничего не было.
        На утро наша компания отправилась дальше по дороге. Я снова занял позицию во главе кареты, Гаф осторожно ехал почти впритык, Тали пыталась осматривать окрестности. Но вдруг…
        Тюк! - неожиданно ударился лбом о ветку. Странную ветку, кора была вогнута, словно я не стукнулся, а выгнул её коленкой.
        Тали хихикнула, Гаф промолчал, а затем предложил убрать тент. Просто на всякий случай, чтобы если что не цеплял низкие ветки. Убрали, и пошли дальше.
        - И все-таки, что это за странный туман? Я, конечно, слышала о чем-то таком, но не так чтобы очень. Гаф, а ты?
        - Лишь на уровне слухов. Мол, есть туман, в котором легко заблудиться, или что-то вроде того.
        - Предупредили бы.
        - Я думал ты-то точно знаешь.
        - Виконт, а пока мы спали, что-нибудь было?
        - Нет.
        - Да ладно?
        - Никто к карете не подходил, но всяких звуков я наслушался изрядно. Например, я отчетливо слышал, как кто-то ходил где-то там, и кричал «Нужно больше сыра, богу сыра». Другой голос орал: «Заткнись, псих, спать мешаешь». Третий: «Продаю сыр! Головка за два яйца дракона!» Четвертый меня добил, это был звериный рык: «Я, яйца не отдам!». В общем, наслушался я порядочно.
        - Н-да.
        - Я, кстати, удивился, что никто из вас не проснулся от таких воплей. Хотя… - я глянул назад. - В лесу достаточно…
        Тюк! - опять пришелся внезапный удар на мой лоб.
        - … странностей. Не понял… - присмотревшись, увидел, что ветка, об которую я стукнулся очень похожа на предыдущую.
        - Аккуратнее, Виконт, - снисходительно прокомментировала Тали.
        - Аккуратнее?! Сейчас сама впереди пойдешь. И ночью дежурить будешь.
        - А ты думаешь мы за сегодня не выйдем? - вскинул бровь Гаф.
        - Есть такое мнение, - нехотя киваю.
        - Кошмар… а у нас провизии хватит?
        - Хватит, мы хорошо закупились, - кошусь на сумки под лавочками. Я еще и магию накинул, для сохранности. С другой стороны, лежали заготовленные для костра поленья, плюс опилки для розжига. Магия магией, но легче продлить горение уже готового материала, чем жечь воздух.
        - Гаф, а ты не хочешь поохотиться?
        - Смеешься?
        - Но ты же оборотень! Где твой нюх?
        - Да у меня нос в этом лесу как с ума сошли. Я вас-то кое-как чую, а ты хочешь, чтобы я что-то еще нашел.
        - Оу…
        - Гаф, если ночью продолжим путь, что думаешь? - на этот раз оборачиваться я побоялся.
        - Ни хрена мы не двинемся. Если сейчас хоть землю можно под ногами рассмотреть, ночью и того не видно.
        - Хм…
        - О! Я что-то вижу! - ткнула пальчиком вперед ведьмочка.
        - Не ты одна, - хмыкаю.
        И точно. Мы медленно приближались к просвету.
        - Это выход?
        - Я бы не рассчитывал… - качнул головой Гаф.
        К несчастью, оборотень оказался прав. Это был не конец пути. Мы вышли на небольшую круглую поляну, свободную от тумана и огибающую её идеальным кругом. Посреди поляны, в окружении цветов прямо под падающими тусклыми лучами солнца стоял камень из которого торчал здоровенный двуручный меч. Красивый меч должен сказать. Серебряная гарда в форме короны, позолоченный эфес с аккуратно намотанной шкурой, сам клинок, имеющий витиеватые руны. Которые я в принципе никогда не видел.
        Фонило от это штуки так, как от посоха учителя, или как минимум не слабее.
        - Ого… - Тали.
        - Действительно «ого», - кивнул Гаф, огладив бороду.
        Опустив взгляд на камень, читаю аккуратно вырезанную прямо на нем надпись: «Ничего не трогать. Я скоро вернусь», чуть ниже подпись: «А.» Кто этот «А?» я даже не догадывался, но что меня смутило, это корявая надпись прямо под подписью: «А. Верни долг!» А еще ниже, но уже аккуратным почерком как пером по бумаге: «И сыра».
        - Знаете… пошли-ка отсюда, - выглянув из-за камня, смотрю на продолжающуюся дорогу. - Там как раз дорога продолжается.
        - Ага.
        Так, обогнув странную херню по широкой дуге, мы продолжили путь. Сейчас шли молча. Я всматривался в туман, Гаф и Тали рассуждали о чем-то своем. Но вдруг…
        Тюк!
        - Да… «цензура» по «цензура» в «цензура»! - не выдержал я, потирая ушибленный лоб. Это была та самая ветка!!! Как? Вот КАК?!
        - Виконт…
        - Что? - оборачиваюсь.
        - Среди нас дамы… - смутился Гаф, а Тали тем временем активно записывала мои слова на бумагу.
        - Эта дама, сама больше меня таких слов знает.
        - Не-е-е-е. Такие я слышу впервые! - «обрадовала» меня ведьмочка.
        - Плевать. Идем обратно.
        - Уверен?
        - Нет, но мой внутренний компас указывает обратно направление. Я лучше поверю ему, чем этой… ветке.
        Развернувшись, мы пошли назад. Но сколько бы не шли, та самая поляна с мечом все не хотела появляться. Мы и так были на нервах, а теперь даже веселящаяся ведьма не могла поддерживать образ хохотушки-веселушки. Но каково же было мое счастье, когда мы все-таки увидели просвет! Плевать что увидели через время в два раза большее ожидаемого, но ведь увидели!
        Но спешить не стали. Меня напряг появившийся шум воды. Словно морского прибоя. А Гаф еще задумчиво добавил:
        - Либо у меня глюки… либо я чую морскую воду.
        - Хоть бы глюки, - я аж скривился.
        И вот, мы наконец-то вышли на свете. Туман как ножом отрезали и перед нами распахнулось открытое пространство. Куда не глянь, везде вода, причем до самого горизонта. Слева скалы, справа тоже скалы. Впереди не внушающий доверия спуск, к еще более не внушающему доверия пирсу. Весь гнилой, разваливающийся, по одному только виду было понятно, что ставить на него ногу - опасно для жизни. Но вопреки здравому смыслу, он стоял.
        - Не понимаю… здесь не может быть моря, - качаю головой. - Просто не может быть. Я знаю карту, наизусть знаю земли ближайших королевств, я месяцами над ними сидел, слушая дедушкины истории о его странствиях и составляя маршрут по которому он шел. Ну нет здесь моря… нет. Это невозможно.
        - Может у нас галлюцинации? - предположила Тали.
        Гаф молча встал с кресла, и, подойдя ближе, отломал от ведущей к писру лестнице сгнившую до трухи деревяшку.
        - Это не галлюцинации. Оно реально, - сам не веря в свои слова, прошептал оборотень.
        А затем, из воды, где по идее мелководье, вынырнул корабль. Древний, с отваливающимися частями, дырявый как пробитый пулями и сгнивший дуршлаг. А добили меня веселящиеся на борту скелеты в порванной, сгнившей одежде, распивающие похабные частушки.
        - Тали, пожалуйста, убери блокнотик… - прошептал Гаф.
        - Да я не себе, я друзьям!
        - Каким?
        - Да так… маленьким.
        - Убери.
        - Угу, - смущенная ведьмочка все же выполнила просьбу.
        Меж тем, прямо на моих глазах, один из скелетов вылил в рот бутыль с какой-то коричневой жидкостью. Несмотря на расстояние, я отчетливо видел, как эта самая жидкость стекает по его костям на палубу корабля. А его напарник, стоявший буквально в полуметре и одетый костюме капитана, заметив нас, дружелюбно поманил рукой, как бы призывая присоединиться к гулянке. Действительно дружелюбно, насколько позволяло ему его состояние.
        - Ну нахер… - вырвалось у меня.
        - Не, ну ты видел, видел? - махала Тали руками. - Дружелюбные скелеты!!!
        Развернувшись, я пошел обратно в туман.
        - Ты куда?!
        - Обратно к ветке.
        Посмотрев сначала на меня, потом на скелеты, затем снова на меня, Гаф быстренько вернулся в карету и поехал за мной. Меня хоть и потряхивало, но разум не терял, и в туман сам не пошел. Еще разделиться нам не хватало…
        Тюк!
        - Да твою мать!
        Теперь я понимаю, почему ветка имеет такую форму. Небось, я далеко не один кто оставил на ней свой след. Отпиливать сучок не стал. Хоть какой-то, но ориентир в этом чертовом тумане.
        А затем, мы неожиданно вышли на распутье дорог. Дорога, по которой мы шли расходилась в три стороны, а посередине стоял камень-указатель.
        - Это уже что-то новенькое.
        - В кошмарах видеть не хочу, это «новенькое», - бурчу, подходя ближе.
        - Что написано? - деловым тоном спросил Гаф.
        - Направо пойдешь, на пирс попадешь. Налево пойдешь, в бордель «Немертвый Великан» придешь. Прямо - Великий э-э-э… - я даже глаза протер. Но нет, не обманывают. - По идее, «Великий Камень», но «камень» зачеркнуто, и что-то про кого-то сменившего половую ориентацию.
        - Н-да.
        - Что, мальчики? Пошли налево?
        - Тали, - в голос выдохнули мы.
        - А что? Из этих трех пунктов нас не было только там. Кстати, интересно, как пирс может быть справа, если мы только что от него.
        - Даже знать не хочу. Идем.
        Так, свернув налево, мы продолжили путь. Опять в молчании. Но теперь шум ветра разбавлялся далекими криками, словно кто-то что-то продавал.
        - Говоришь, куклы посоветовали? - как бы «между прочим», поинтересовалась Тали.
        - Да.
        - Если выберусь, я их сама в этот туман запихну.
        - Проблема в том, что они здесь были, Тали, - вздыхаю. - Но их образ мышления, несколько отличается от нашего, поэтому они не заметили здесь ничего… особого.
        - Если здесь нет чего-то «особого», то, что в их понимании это самое «особое»!?
        - Ты правда «это» хочешь знать?
        - Эм… пожалуй - нет.
        - Кстати, впереди опять что-то есть.
        Достаточно быстро в тумане проявилось строение. Не прямо на дороге, а как бы рядом с ней. И подобных сооружений мне еще видеть не приходилось. Гигантское, конусообразное, с окошками и откидной шкурой вместо двери. Прямо над входом висела надпись: «Нем_ртвый Вели_ан» - гласила надпись, с местами затертыми от времени буквами.
        - А это точно «Бордель»?
        - Тали… ты у нас спрашиваешь?
        - М-м-м…
        - Будем заходить? - задал более актуальный вопрос Гаф. Собственно этот вопрос я и крутил в голове, но решение пришло само. Буквально, оно высунулось наружу.
        Откинув шкуру, к нам выглянул череп тролля и вопросительно кивнул.
        - А-э-м, - растерялась ведьмочка.
        - Ик… - Гаф.
        - Здравствуйте, - встряхнувшись, беру себя в руки, одернув руку от меча. «Не убивать, да?» В принципе, чему я удивляюсь?
        На мое приветствие черепок просто кивнул.
        - Мы тут немножко заблудились, вы не могли бы подсказать, где здесь выход?
        Череп изобразил задумчивую пантомиму, потом кивнул сам себе, и посмотрел куда-то вправо. Совсем рядом с нами стоял обыкновенный… по крайней мере похожее на сортир сооружение с гордой табличкой: «Инферно».
        - Хм… а нам точно туда? - кошусь на этого навигатора, на что череп утвердительно кивнул. - Но нам не надо в «Инферно». Нам надо на выход. А уже потом можно в инферно.
        Из темноты вылезла костяная рука и легла на лицо черепа. Покачав головой, он пальцем указал куда-то за сортир. Присмотревшись, увидел уходящую дорогу.
        - О! Большое спасибо.
        Тут череп покосился на свою вывеску, затем на нас, и выставив большой палец приглашающе кивнул к себе.
        - Э-э-э… спасибо, конечно, но в следующий раз, хорошо?
        Черепок кивнул и проводил нашу компанию своим пустым взглядом.
        - Знаешь… если кто-нибудь узнает, что ты говорил со скелетом спрашивая у того дорогу, а потом ушел… - начала Тали.
        - Никто ничего не видел. Ясно? - обрываю девушку.
        - Я вообще ничего не видел. Меня даже в этом лесу не было, - заверил Гаф.
        - И меня, - кивнула ведьмочка.
        Идем, молчим. Вернее, иду я, эти едут.
        - А я ку-у-ушать хоцю.
        - Погоди, еще немного пройдем, и, если что, станем на привал.
        - А можно сейчас что-нибудь погрызть?
        - Диван погрызи.
        - Бу-у-ука.
        - Тали, ты хотя бы иногда можешь быть серьезней?
        - Но тогда не интересно. Мне так нравиться ваша реакция, что мне грех вас не подкалывать.
        - Значит будешь мелкой.
        - А я и не против! Ня!
        - Значит и право голоса получаешь соответствующее.
        - Эй!
        - А что?
        - Так не честно.
        - Что именно?
        - Вы - два здоровых лба, а я хрупкая, миниатюрная девушка. Разве я виновата, что выгляжу так молодо?
        - Вот и не ерничай тогда.
        - Ф!
        Бум!
        - Хи-хи-ха-ха-ха, карма-а-а-а насти-и-игла-а-а-а!
        - …
        - Может давай я впереди пойду? - предложил Гаф.
        - Нет. Не хватало чтобы еще карета сломалась. Гаф, отъедь пожалуйста чуть-чуть назад, я сейчас её спилю…
        Оборотень сдал немного назад. Подойдя к стволу дерева, собираю магией спилить эту треклятую ветку, как замечаю висевшую на дереве табличку со стрелочкой «Выход там!»
        - Виконт, ты чего застрял? - окликнул сзади Гаф.
        - Тебе честно?
        - Удиви.
        - Здесь табличка. С направлением выхода.
        - Уи-и-и-и-и-ха-ха-ха-ха-ха.
        - Видимо, кто-то специально повесил табличку на самое бесячее дерево, - проворчал Гаф.
        - Если это чья-то шутка, клянусь, я этого кого-то найду и отправлю в вечный сон. Буквально, - бурчу про себя, выйдя на новую дорогу, мимо которой мы проезжали каждый раз не замечая оной.
        - Почему сон? - сквозь смех и слезы спросила Тали.
        - Потому, что нет большего кошмара, чем тот, который придет к тебе во сне. Так говорил мой учитель, и сдается мне, скоро так же начну говорить и я.
        - Ты страшный человек, Виконт.
        - Я озверевший ученик мага, Гаф.
        - Хм, я тут знаю методу по контролю внутреннего зверя, думаю тебе она сейчас… - оборотень замолчал, стоило мне бросить на него взгляд. - Ты прав, как-нибудь потом расскажу.
        Так мы и шли. Привала не делали, устроили перекус прямо на ходу. Но часа через два, я мы снова увидели свет. Никто ему не радовался, все ждали очередной подвох, но его не случилось. Это действительно был выход. Солнце наконец-то обогрело лицо, а легкий ветерок приятно прошелся по коже. Мы наконец-то выбрались.
        Но особой радости мне от этого ни у кого не было. Тали продолжала смеяться, Гаф просто смотрел вперед со счастливой улыбкой, а я… мне было плохо. Просто плохо.
        - Ноги моей в этом месте больше не будет, - рычу, обходя карету.
        - Полностью солидарен, - кивнул оборотень.
        Забравшись внутрь, падаю на диванчик.
        - Поехали, чё.
        - Куда?
        - Вперед, Гаф. Видишь впереди начинающиеся пески?
        - Да.
        - Нам туда. Источник магии, который мы ищем, будет выглядеть как оазис.
        - Понял, - кивнул он.
        И карета резко тронулась с места. Весело побежав по протоптанной дорожке. А я… мне надо поспать. Очень надо.
        Глава 10
        Хорошо, что мы взяли эту карету - думал я, наблюдая за проносящимися мимо барханами. Не знаю какая конкретно была скорость, но ехали мы не медленнее чем породистый скакун в галопе, а то и быстрее.
        Конечно, транспорт не был предназначен для езды по такому ландшафту, колеса тонули только так, но! Чары встроенные в дно не давали нам проваливаться и как бы облегчали вес. Конечно, расход энергии был раза в два большим да к тому же постоянным, из-за чего износ деталей шел намного быстрее чем того планировали разработчики. Но, отдавая должность этим парням, техника держалась, а небольшой запас верпинских камней у меня еще оставался, а там их же можно будет зарядить в оазисе. Ну или самостоятельно, если прижмет.
        Вот с чем у меня возникли проблемы, так это с водой. Воздух здесь был сухой и конденсировать из него влагу оказалось достаточно трудно. Так, я часами сидел в накрытой тентом карете над фляжкой, собирая несчастный конденсат под внимательным взглядом ведьмы.
        А когда началась пыльная буря, тогда вообще пришлось туго. Ладно я, у меня есть маска фильтрующая вообще все, а как же Тали и Гаф? У них-то такой штуки нет. Более того, Гаф еще был и водителем.
        Пришлось делать мощный щит, накрывающий всю карету, и так ехать дальше. Тали в этот момент напоминала перепуганного кролика, который смотрел на бурю как на свою смерть. Я же просто устал удивляться, я постигал дзен за медитацией над флягой. За время пребывания в том проклятом тумане у меня образовалась такая корка, что я просто не знаю, что еще меня сможет удивить. Гаф. Он просто Гаф. Воин, выполняющий то, что ему поручили несмотря ни на что. По крайней мере страха или удивления на лице тот не выказывал. Хотя, может он тоже теперь того, как я?
        - Тали, не бойся. Буря сама по себе не слишком опасно, главное знать как защититься. Кроме того, мы же под щитом, - приобнимаю дрожащую ведьмочку.
        - Но оно так воет: Ву-у-у-у. Ты ведь тоже ничего такого раньше не видел, как ты можешь быть таким спокойным?
        - Хех. Секрет.
        - Виконт.
        - Да, Гаф?
        - Меня терзают смутные сомнения, что мы всё ещё на территории Ма’Ранака.
        - Так мы и не на его территории. Пройдя через туман, мы как бы прошли через границу. Это земли южного народа «Дарахан». Правда, я ожидал что-то вроде границы, но…
        - Знаешь, с той херней, никакая граница не нужна, - на мгновение обернулся оборотень.
        - Тоже, верно.
        - А это нормально, что пустыня так резко граничит с обычным климатом? - вскинула бровку Тали, плотнее прижимаясь ко мне.
        - Нет. Давно еще, здесь шла магическая война. Пустыня начиналась намного южнее, но в ходе разборок продвинулась на север. Но само её происхождение имеет… трагические корни.
        - А ты хорошо знаешь историю.
        - Приходиться. К тому же, это интересно.
        Так, за разговором ни о чем мы и ехали. К счастью, буря кончилась уже через час, а через второй мы стали устраиваться на ночлег.
        - Виконт, а ты знаешь куда нам ехать? - уточнил Гаф, помешивая похлебку. Увы, готовить из нас троих мог только я, учитель меня гонял только так, чтобы научить делать хоть что-то в походных условиях. Оборотень же, мало того, что женат и живет в городе, так еще вполне спокойно ест сырое мясо и в принципе к еде неприхотлив. Тали? Ей только яды варить, ибо я не представляю как можно сварить концентрат из картошки, морковки, мяса и специй.
        - Относительно, - признаюсь, заглядывая в котелок. - Честно говоря, я понятия не имею, где конкретно то, что мы ищем и куда нам ехать. Я просто знаю, что где-то здесь есть оазис, вокруг которого собрались самые опасные монстры со всей пустыни.
        - Знаешь… вот лучше бы ты молчал, - поежилась Тали.
        - Жестокая правда, лучше… - замолчав, закусываю губу. - хотя… я сейчас уже и не уверен.
        - Оп-па, что-то смогло тебя переубедить? - подалась вперед ведьмочка.
        - Не знаю. И вообще, закрыли тему, - сняв пробу, добавляю немного соли.
        - А ты разве не можешь почувствовать источник? Это же, по сути, маяк.
        - Ага, маяк. Ты сама что чувствуешь?
        - М-м-м… магию?
        - Вот именно. Тут такой фон, что вообще ничего не понять.
        - Кто первый дежурит? - сменил тему Гаф.
        - Давай я? - смотрю на оборотня, на что тот пожимает плечами.
        - Скоро будет готово? - с урчанием живота, вопросила Тали.
        - Сейчас, пять минут и можно снимать, - убрав ложку, отхожу в сторону. Странно это - наблюдать, как одно единственное полено горит огнем полноценного костра. Но забавно.
        Тали же, выбравшись из телеги, подошла поближе, нависнув над котелком с ложкой и тарелкой.
        - Куда! - возмутился Гаф, отодвигая мелкую.
        - Эй, нельзя так с девушками!
        - Ты ведьма, - меланхолично ответил оборотень, продолжая помешивать. Ответственный он тип, сказали мешать, будет мешать пока рука не отвалиться.
        - Вот… вот…
        - Давай, скажи охотнику на ведьм, кто он, - рассмеялся я.
        - Ф! - вздернула носик ведьмочка.
        А затем, когда все было готово, мы просто сидели у костра и молча ужинали. Посуда убиралась магией, народ укладывался спать, я же, сидя на песке у костра, просто смотрел на чисто небо.
        Интересно… а дедушка так же путешествовал? Пол жизни, если не большую её часть он провел в дороге. В этом действительно что-то есть, но сейчас я скучаю по дому. По Тине. По нашим вечерам, когда я сидел и просто пересказывал или зачитывал одну из сказок. Хорошие ведь истории. С хорошим концом.
        Хм… вот опять же, раньше такая мысль мне даже в голову прийти не могла, но… были ли истории с плохим концом? Припомнив рассказ Шиали, поджимаю губы. Да, были. Определенно не стоит спрашивать дедушку о других случаях.
        А ведь я теперь тоже, вроде как один из Хранителей Снов, как сказала Шиала. И я теперь тоже буду постоянно встревать. И эти, «плохие истории» ждут меня где-то там, а может быть здесь, прямо в этой пустыне. Стоит кончиться еде, и история будет иметь трагичный финал. Вот так просто. Хех… в этом даже что-то есть.
        Проведя рукой над песком, поднимаю из него фигурку учителя, соизмеримую с куклой. Рядом поднялась еще одна в образе девушки. Улыбнувшись, веду перебираю пальцами и фигурки оживают, пускаясь в парный танец. Помню, как на одном из праздников, дедушка «давал жару молодому поколению», хех.
        - Виконт, а у тебя не будет одеялка? - высунулась из кареты Тали, а обе фигурки тут же осыпались горстью песка. - А то что-то прям очень холодно.
        - Не будет. Зато есть кое-что другое, - поднявшись с песка и отряхнувшись, забираюсь внутрь. Взяв девушку за руку, пускаю ману и накладываю на тело легкие согревающие чары.
        - Ой… я словно вина выпила. Это как ты?
        - Ничего сложного. Элементарное воздействие маны на кровь. Расширение сосудов, обогревающий эффект, мелочь в общем.
        - А я такого не могу.
        - Может быть потом, как-нибудь покажу. Спи, - поднявшись, перешагиваю через бортик и аккуратно на него сажусь.
        Действительно, ночью здесь очень холодно, хотя Гаф кажется даже не почувствовал перепада температуры. Ему не столько холод, сколько жарко, но ветерок в лицо и немного магии сделали воина самым счастливым оборотнем на свете.
        Хотя, мне ни жара, ни холод не страшны. Все тот же плащ как бы создавал поверх меня тоненькую невидимую прослойку для поддержания комфортной температуры. Интересно, а где он энергию на все это дело берет? За все время ношения, я не заметил, чтобы он хоть каплю взял из моего резерва.
        От нечего делать, вынул меч и с интересом его крутил, новым взглядом оценивая сделанной давно оружие. Теперь, после всех использований в боевых условиях, я понимаю его неполноценность. Понимаю, почему дедушка всячески пытался вручить мне нормальный посох, а эту поделку убрать в долгий ящик или поставить на полку как память.
        Оружие хоть и имело хорошую прочность, но оно было именно холодным оружием, не предназначенным для полноценного колдовства. Если бы попытался с его помощью создать что-то действительно мощное, эта железяка просто расплавилась бы у меня в руках будучи не в силах не то, что усилить, а хотя бы пропустить через себя такое заклинание. Про потери при колдовстве вообще молчу. А ведь еще износ есть, вон, уже пятна появились. Пока небольшие, правда, но сам факт.
        А ведь когда был дома, он меня полностью устраивал. Я попросту не задумывался о таких проблемах, с которыми столкнулся здесь. Но учитель-то знал. Хех, глупый дурак, что с меня еще взять?
        Кстати, о дураках. Забравшись в карету, вынимаю спрятанную под диваном палку. Работы предстояло еще много, почему бы не начать прямо сейчас? Прикинув, что я хочу получить в итоге, и что могу воткнуть в навершие, не могу сдержать улыбки. Посох из черного дерева, с Этериевым камнем внутри может получиться очень грозным.
        Так я и сидел, возле костра, методично нанося на дереве разметку, где, чего и как буду вырезать. Когда настал черед пересменки, не стал будить оборотня, пусть отсыпается, я могу и днем покемарить.
        Правда, ближе к рассвету, меня отвлекло чувство тревоги. Спящая доселе чуйка, закопошилась, и постучала в дверь намекая на надвигающиеся проблемы. Убрав посох и спрыгнув на песок, осматриваюсь. Странно, ничего не вижу. Обхожу телегу, но нет, с ней тоже все в порядке. Тогда что меня гложет?
        Раздумывать над вопросом долго не пришлось. Вскоре, я увидел, как на одно из барханов показалась змея. Огромная, мать его змея, шустро ползущая прямо в нашу сторону.
        - М-мать, моя магия, а ну подъем! - повышаю голос, ударив снаружи по борту телеги. Оба тела тут же подскочили. - Тревога! - не успел я закончить, как оборотень уже выскочил наружу с обнаженным мечом. Ведьма оказалась менее расторопной, но сообразив, что и как, попыталась выпрыгнуть следом за Гафом. Увы, спросонья не вышло. Зацепившись ножкой за бортик, чуть кубарем не шлепнулась лицом в песок, благо поймал.
        - Что случилось, где враги? - тут же вперил взгляд в меня Гаф.
        - А во-о-о-он, видишь? - отпустив ведьмочку, обхватываю оборотня и указываю рукой в сторону змеи. Проследив за направлением, Гаф вперил взгляд в даль, а затем его глаза начали ме-е-едленно расширяться. - Эта штука скоро будет здесь. Могу предположить, что её привлек костер, ночью его излучение видно очень хорошо.
        - Будем… драться? - покосился он на меня.
        - С ума что ли сошел? Бегом за руль!
        - Есть!
        - Тали, живо в карету.
        Пнув костер, я разметал угли по округе и заглушил источник. Сразу за этим, тут же ныряю в карету и Гаф выжимает педаль ускорения.
        - Гаф, не туда, разворачивайся!
        - В смысле?! - охренел воин, обернувшись.
        - Езжай прямо на нее. Самые сильные монстры пустыни, собрались возле источника. А нам надо к источнику. Значит, нам надо туда, откуда она приползла.
        - А…
        - Езжай, о змее я позабочусь.
        - Понял.
        Развернув карету, мы поехали прямо навстречу белой змее. Большой, белой змее, толщиной с нашу карету. Пока ехали, я спешно собирал и сжимал воздух в руках, в частности кислород. Тали смотрела за мной как ребенок на чудо, я же не мог сдержать улыбки. Мне было немного весело. Адреналин будоражил, сердце бешено стучало, разум просчитывал, а руки делали. Делали очень веселую херню. Кажется я становлюсь зависимым от этого чувства.
        - Зажмурься, - мимолетно смотрю на девушку. Та тут же закрывает глаза, а я пускаю между рук искру.
        В одно мгновение вспыхивает шар голубого плотного огня, но невидимое поле на дает ему вырваться. А затем, я увеличиваю температуру и силу огня до такого состояния, что у меня в руках получается идеально ровный сгусток плазмы. Че, я, зря что ли постигал эту черную магию, именуемую «Химия» и «Физика»? Не-е-е-е.
        - Приближаемся. Она идет нам на перерез, - отозвался оборотень.
        Удерживать между рук такую силу, да еще без вспомогательного артефакта, было очень сложно. Вот то, о чем я буквально этой ночью вспоминал. Меч расплавился бы, попытайся я с его помощью воссоздать плазму. А затем, подобравшись поближе к водителю, смотрю на приближающуюся змею.
        - Сейчас будет очень ярко, - предупреждаю своих спутников и подгадав момент, выбрасывая шарик вперед. Секунды полета тянулись неприлично долго, как вдруг вспыхивает небольшое яркое солнце освещая пустыню не хуже оригинального светила. Змея от такого подарка забилась в конвульсиях, но выжила, хоть на лбу и осталась идеально ровная опалина.
        - Что с ней? - спросила Тали, когда мы проехали мимо.
        - Змеи ориентируются по тепловому излучению. Не знаю, насколько больно я ей влепил, но ослепил точно.
        - А чего мы тогда убегаем?
        - Ну нафиг с этой гадостью биться! Мало ли кого впереди еще встретим, я не хочу остаться посреди пустыни обессиленным, а запас зелий не бесконечный, тем более что пополнять их негде.
        - М-м-м. А я уже подумала о новых сапожках…
        - Тали…
        - А что? - я только головой покачал и обратился к Гафу:
        - Нам прямо. В теории, если змея заметила свет, значит источник должен быть неподалеку.
        - Думаешь?
        - Не исключаю.
        И точно, вскоре я оказался прав. Сначала почувствовал исходящие потоки магии, а уже когда на небе показались первые лучи, мы увидели признаки растительности.
        - Я вижу!
        - Тише, Тали.
        - Но это же то, что мы искали!
        - Да, это то. Гаф, сбрось скорость.
        - Почему? - удивилась ведьмочка.
        - Я не вижу ни одну тварь.
        - Хм…
        - А разве это плохо?
        - Тали… солнышко, вот ты придешь на ковен ведьм, и не найдешь ни одной ведьмы, о чем ты подумаешь?
        - Хм… резонно. Но здесь же негде прятаться, если только внутри оазиса. Вокруг ни души, - глянула на меня ведьмочка. - Не под землей же они сидят, в самом то деле?
        - А вот это, очень может быть. Гаф, давай медленно к источнику.
        - Понял.
        Так мы и приближались. Медленно и осторожно, обращая внимания на любую мелочь. И вот, когда мы почти подъехали к деревьям, за которыми проглядывалось огромное озеро, песок пришел в движение.
        - Я же говорил, - подмечаю, а оборотень тут же дает задних ход.
        Вздыбился песок, образуя горку, вышли из этой горки гигантские лапки, а затем из небольших холмиков показались скорпионы в количестве трех штук.
        - Что это!? - воскликнул Гаф.
        - Скорпионы, - вздыхаю, припомнив картинку из учебника, написанного учителем. Хорошо он все-таки умеет рисовать, прямо идеально скопировал тварюшку. Правда я искренне думал, что они меньше. Сильно меньше. А не размером с пару слонов каждый.
        - Каков план?
        - Сбереги транспорт, скорпионов беру на себя. Вы к ним даже не подходите, - при этом, уже успеваю снять с пояса зелье и откупорив крышку выпить «кота». За ним «черная кровь» и «реген». Немного подумав, выпиваю еще и «зверя». Редкий и дорогой эликсир укрепляющий организм. А за ним полноценный стимулятор, что уж мелочиться? Разогнанный организм просто забурлил энергией, требуя выплеснуть её наружу, таких зелий у меня всего два. И когда придет откат, я буду изображать истинного друида - лежать дровами и не шевелиться.
        - Ты чего? - ошалел оборотень.
        - Это не ваш уровень. Каждая из этих тварей, не хуже дракона, только что огнем не дышат, болтать не умеют и мозгов с гулькин нос. Зато панцирь крепче, в хвосте убойнейший яд, а клешни способны смять митрил. А еще их три штуки. Хочешь с ними драться?
        - Нет…
        - Просто берегите себя и не лезть вперед. Я разберусь.
        Спрыгнув с кареты, выхватываю меч в правую руку, в левую беру подаренный пистолет. Вот сейчас и проверим его эффективность.
        Наведя оружие на ближайшего монстра, делаю три выстрела подряд. Заряженная мана, сплющенным плотным шариком вырвалась из дула и оставляя за собой короткий хвост, ударила точно в голову монстра. Результат оказался достаточно хорошим чтобы остановить тварь, но недостаточно сильным чтобы нанести серьезный вред.
        Пока стрелял с пистолета, наставил меч на второго переростка. Пробежавшие по клинку молнии, сфокусировались на острие, и сорвавшись, удали точно в насекомое. Дикий визг, леденящий душу кровь, прошел над песками. Удар, от которого человек обращается в пепел, оставил лишь легкий след на панцире монстра.
        Почти настигла меня третья тварь, но воткнув в землю клинок заставлю песок кристаллизироваться и шипами выйти на поверхность как раз под скорпионом. Увы, я даже подбросить создание не смог, камень разбился о панцирь, чуть колыхнув монстра. Зато, когда он таки добежал до меня, сразу же пустил свой хвост в дело.
        Наложив на себя чары ускорения, делаю два шага назад. Краски меркнут, мир превращается в размытые силуэты, а прямо передо мной по песку бьет жало насекомого. Удар мечом в сочленение между «мешочком» с ядом и хвостом, и тварина с диким визгом отскакивает назад. До конца не разрезал, но обрубок сам отвалился уже в полете. Прочная, очень прочная тварь.
        Наставив пистолет на визжащее создание, делаю несколько выстрелов, но что толку, на хитине только опалины остаются. Пока танцевал с ним, подбежал проморгавшийся собрат. Этот сразу хвостом бить не стал, попытался схватить клешнёй. Тут простыми шагами не отделаться. Подпрыгнув, приземляюсь точно на клешню. Зелья полностью вынесли из головы инстинкт самосохраннеия, из-за чего я впал в некое подобие транса. Было весело, но в тоже время мысли текли четко, а главное - быстро.
        Пробежав по хитину, оказываюсь на спине твари. Пытаться пробить панцирь мечом даже не пытался, вместо этого вонзил в сочленение, таким нехитрым образом закрепившись на тушке. Уперев дуло пистолета в одну точку, делаю пять мощных выстрелов подряд. Это уже дает результат, сочленение не выдерживает и образуется отверстие куда проходит ствол и продолжает стрелять уже внутри.
        Это уже был более качественный эффект, но план пришлось менять, так как один из собратьев, попытался достать меня клешней. Выдернув меч, скольжу на другую сторону, проваливаясь между лапами. Рухнув на песок, перекатом ухожу из-под острых ног, а затем, акробатическим трюком на манер циркового атлета, вскакиваю на ноги. Там, куда я откатился был третий, терпеливо ждавший своего часа. И вот, когда я оказался в его зоне атаки, он бросался на меня.
        Проскользнув между клешнями, ныряю под скорпиона и вонзаю в незащищенное брюшко заряженный меч. Короткий жест - проворот, и накопленный сталью заряд высвобождается внутри насекомого. Чувствую запах паленого мяса, но скорпион пока даже не думает умирать. Наоборот, еще активнее пытается меня затоптать.
        Выскочив из-под хвоста, поднимаюсь, и наведя в одну сторону меч, в другую пистолет запускаю в обе сторону снаряды. Пистолетом попал удачнее, в глаза, и даже кажется смог что-то выбить. А вот сорвавшиеся с меча ледяные стрелы, разбились о клешню, которой тварь закрыла глаза. Второй клешней засранец попытался меня схватить, и у него даже почти получилось. Отступать назад было не вариант, в спину уже летело жало его собрата.
        Шагнув вперед, пригибаюсь и таки избегаю обоих ударов. Правда, стоило мне выкрутиться из захвата, слышу громкий треск. Вместе с этим треском, фокусирую сильнейший выброс силы и разбрасываю обоих скорпионов в разные стороны на голос силе. Странно, фокусировщик не отозвался на команду.
        Подняв меч, до меня доходит что именно хрустнуло. Вместо клинка, я смотрел на кривой обрубок.
        - Ну ребята… - осматриваю то, что осталось от оружия. - Вы даете… перекусываете митрил, да?
        Метательные ножи даже метать не стал, эти и сочленения не пробьют. Немного отбежав от троицы для передышки, убираю меч, и залпом выпиваю зелье маны. Пока двое вставали, третий не решался подходить, что дало время на переоценку ситуацию. Что мы имеем? Один хорошо прожарен. Дважды. Еще один наполовину слепой. Третий без жала, но в остальном целый. Блеск.
        Так, а что я знаю о скорпионах? Жаром их не пронять, это факт, да и к молниям твари стойкие оказались. Лед? Стоит попробовать.
        Но прежде, надо накопить достаточный заряд. Хлопнув в ладоши, фокусирую энергию в руках, преобразуя её в ледяную. Со стороны смотрелось, как между пальцев тянуться белые светящиеся нити. Скорпионы, давать время на подготовку не стали, и как только опомнились, перешли в атаку.
        Первого я отбил от себя мощнейшей ударной полной отбросив назад метров на десять. Перед носом второго выросла стена, которую тот проломил и не заметил. Зато, стоило заслону рухнуть, прямо по глазам прилетает разогнанный песок. А вот и третий…
        Пытаюсь уйти из-под удара, но в последний момент тварь успевает поцарапать живот. Пока танцевал с ним, подскочили остальные. Лавируя между ними, отбиваясь простыми воздушными ударами, жду накопления заряда. За недолгие тридцать секунд, меня умудрились разок стукнуть, и чуть не защемить.
        Настоящим сюрпризом стал взмах хвостом с которого сорвался яд. Спасибо плащу, прикрыл, а вот на перчатках и сапогах теперь появились пусть не сквозные, но опалены.
        Когда перчатки таки перешли мысленную минимальную отметку накопленного заряда, на губах появился предвкушающий оскал. Рванув навстречу, сбрасываю каст оставляя то, что есть. Пошел замах клешней, второй идет, ниже не давая проскочить снизу. А мы запрыгнем! Подпрыгнув, успеваю среагировать на летящий в лицо хвост.
        - М-мать! - вырвался крик. Еще будучи в прыжке, успеваю схватится за шип обеими руками и полететь с ним обратную сторону. Приземлившись, кувырком назад вскакиюваю на ноги и с размаху бью соседнему монстру прямо по подставленной клешне.
        Эффект превзошел все мои самые смелые ожидания. Шипы оставили на панцире солидные дымящиеся вмятины, а сама клешня немного посинела и перестала сгибаться.
        Ухмыльнувшись, подбегаю к отпрянувшему созданию и увернувшись от второй клешни, заскакиваю прямо на него. Вернее, пытаюсь, так как эта сволочь успевает поймать мою ногу своими хелицерами. Выскочив из сапога, все-таки становлюсь на панцирь и со всей дури вложив как можно больше сил в удар, опускаю кулак прямо на расположенные сверху глаза.
        Не знаю, что конкретно случилось, но скорпион задергался и рухнул, не подавая больше признаков жизни. На месте удара остался дымящийся пролом, а вокруг посиневшая зона, моментально покрывающаяся инеем.
        Пара живчиков, глядя на своего собрата, тут же предпочла ретироваться. У стало выдохнув, и убедившись в умерщвлении твари под собой, спускаюсь на песок. Обойдя скорпиона по дуге, смотрю в эту морду. Нормальный человек даже подходить бы не стал к ЭТОМУ, столь страшно оно выглядело. Я же, выдергиваю из хелицеров порядком пожеванный, с дыркой сапог.
        - Скотина! - не удержавшись, бью этим же сапогом прямо по морде твари. - Эти сапоги мне учитель делал! - еще раз бью по морде.
        Успокоившись, забираюсь на клешню и снимаю второй сапог после чего высыпаю из него песок. На том меня и застали товарищи. Сидящего верхом на замороженной клешне, босоногого, чистящегося от песка с дырявым сапогом рядом.
        - Ого… вот это я понимаю, поохотился, - рыкнул Гаф, ступая на песок и осматривая насекомое.
        - А оно точно… того? - уточнила с опаской Тали.
        - Точнее некуда.
        - М-м-м… Как ты?
        - Более-менее. Меч в хлам, сапоги… - демонстрирую дырки. - Тоже менять надо. Эх…
        - У тебя на груди шрам.
        - Что, правда? - удивляюсь, посмотрев на нагрудную пластину. И точно, есть борозда, так еще пластины смещены стали. И как только попался? Даже не заметил.
        - Ты точно в порядке? - забеспокоился Гаф.
        - Точно. Только, минут через десять откат от зелий придет, вот тогда буду не в порядке.
        - Ничего себе, - воскликнула Тали, уже забравшись на тварь и осмотрев место удара. - Виконт, да ты ему мозги насквозь проморозил!
        - Прикольно, что, - натягиваю сапоги.
        - Тали, а тебе нормально в потрохах копаться? - поинтересовался Гаф, у разбирающей на запчасти скорпиона ведьмы.
        - Да, а что?
        - Да нет, просто.
        - Виконт, а где жало?
        - Где-то здесь валяется, поискать надо.
        Ведьмочка тут же осмотрелась и заметив искомый объект, побежала к мешочку. Теперь у нас в хозяйстве появился один из убойнейших ядов какие я только знаю. Помню, как мы с учителем аналогичную дрянь синтезировали. Так вот, на фоне того, что мы делали, смело могу сказать качество яда - земля и небо.
        - Тали, аккуратней не повреди мешок, заделывать его нечем.
        - Угу.
        Спрыгнув на песок, я пошел к зарослям.
        - Идемте.
        - Да-да, сейчас, - отозвалась ведьмочка, аккуратно убирая мешочек в карету. Гаф просто вернулся за руль и повел транспорт за мной.
        Пробравшись через редкие заросли, мы вышли на берег оазиса. Относительно большой, с кристально чистой водой, и приятной веющей прохладой. И все бы ничего, если бы не одно, но.
        - Виконт, - толкнул меня локтем Гаф.
        - Чего? - смотрю на воина, а тот указывает в сторону камней. Присмотревшись, я увидел среди них голову дракона. - Чё?
        - Это… мы пошли, да?
        - Нет. Не уходите далеко, просто спрячьтесь в кустах. А я пойду побеседую, эта рожа мне кажется знакомой…
        Взяв пистолет в правую руку, я твердой походкой пошел прямо к дракону, намереваясь принять второй бой. Или договориться. И вот здесь пришло уже второе «но». Дракон резко открыл глаза, округлил их, и поднявшись из воды повернулся в мою сторону.
        - О! - выдал я, окончательно узнав эту морду.
        - Ты-ы-ы-ы?!
        - Я! Привет, э-э-э… как там тебя? - у дракона дернулось веко. - А! Вспомнил. Дарлок, типа Великий Дракон Севера, да?
        - Откуда ты тут взялся?!
        - Это долгая история, друг мой.
        - Не трогал я никого, нет здесь никого чтобы трогать! - сразу же зачастил дракон.
        - Верю.
        - И золота у меня нет с собой, спрятал все, далеко на севере спрятал.
        - Да…
        - И вообще, я даже…
        - Да успокойся, не нужно мне твое золото, - перебиваю дракона.
        - Тогда за что?!
        - В смысле?
        - За что ты морду бить будешь?
        - Да я здесь вообще на ради тебя. Источник мне нужен.
        - А…
        - Так что можешь успокоиться. И вообще, вынужден тебе признаться, я не Арон и не Шрайк.
        - Э-э-э…
        - Арона давно как нет, а Шрайк вот немного приболел, да… - на морде дракона ме-е-едленно поползло искреннее счастье. - Но это ненадолго, скоро поправиться, обещаю! А что до меня, так я их ученик, - ровно с той же скоростью на морду находило неверие.
        - Нет…
        - Так что будем знакомы! Виконт!
        - Нет… - ужаснулся дракон. - не может быть…
        - Может.
        - Ещё один… - дракон аж глаза закрыл и рога прижал.
        - Э-э-э… слушай, а как ты мог вообще меня с ними спутать? - меняю тему, решив не добивать ящера.
        - Запах… я ориентируюсь по запаху. Плащ пахнет ими, а глаза могут обмануть.
        - Ясно. В общем, как я сказал, меня зовут Виконт, будем знакомы!
        - Вообще не рад знакомству!
        - Фигня, хочешь я тебя еще с моими друзьями познакомлю?
        - Нет!
        - Гаф, Тали, идите сюда, я вас сейчас со своим другом познакомлю.
        - НЕТ!
        - Другом? - пискнула ведьмочка, выбираясь из кустов.
        - Да, старый друг. Еще Арон с ним познакомился. И Шрайк потом дружил. А теперь я.
        - …
        - Знаешь… мне кажется он не рад нашему знакомству.
        - Да не, фигня. Уверяю, он рад. Ты ведь рад?
        - Д-да.
        - Вот видишь? Слушай, Дарлок, я тут буквально в сотне метров со скорпионами дрался, ты не мог хотя бы посмотреть?
        - Да здесь постоянно кто-то с кем-то дерется. Это внутрь никто не лезет, не спрашивай почему, не знаю, просто факт.
        - Ясно. Не хочешь лапку скорпиона?
        - Нет.
        - Как хочешь. Но ты очень вовремя появился, знаешь?
        - Что… что тебе от меня нужно, исчадие? - отполз от меня дракон.
        - Так, фигня, мелочь, пф! Не мог бы ты нас подбросить до…
        - НЕТ!!!
        - Ну чего так орать? - я даже немного оглох.
        - НИКОГДА!!! Никогда, никогда я не повезу ни тебя, никого-либо из вас. Лучше сразу убейте.
        - Почему?
        - Знаю я вас. Только на шею сядете, сразу что-то случиться. То крылья порвутся, то лапу подверну, то в ураган попаду, то шею как-то чуть не свернул, то вообще чуть какие-то психи не сожрали… Нет!
        - Жаль. Ну ладно, я не настаиваю. Если что, мы тут побудем…
        - А я…
        - А что ты?
        - Могу лететь?
        - Конечно можешь, я же сказал, что мы здесь ради источника.
        - Ну тогда пока?
        - Ага.
        Медленно выбравшись из воды, дракон косо посмотрел в нашу сторону, словно выискивая подвох, но не найдя такового, взмахнул крыльями и устремился в небо. Когда все успокоилось, а он скрылся в облаках, Гаф тихо сказал:
        - Знаешь, Виконт. Я говорил и скажу еще раз - ты страшный человек.
        - Дедушка страшнее, - хмыкаю, снимая одежду. Но не успел я и половины снять, как чувствую накатившую слабость.
        - Ты чего?
        - От…кат.
        Так и не раздевшись до конца, заваливаюсь прямо в воду. Расслабившись уже в ней, я аккуратно развернулся головой к берегу. Хорошо… сразу полегчало-то как.
        - Это, может тебе помочь раздеться? - сняв сапожки зашла в воду Тали, заслоняя своей тенью мне лицо.
        - Буду благодарен. И подайте пожалуйста мою сумку, надо вытащить камень.
        - Да, сейчас, - развернулся Гаф, пока девушка стягивала с моей тушки снаряжение. Тело просто не хотело слушаться, мысли стали путаться, а координация… что это такое?
        Посмеялся, когда Гаф моей рукой вынимал из сумки камушек. Погрузив его рядом в воду, посмотрели на сияние. Тот и так заряжался, а теперь зарядка пошла в разы быстрее. Так, пару часиков подождать и получим полностью заряженный этериевый накопитель.
        Вскоре рядом со мной в воду пристроилась ведьмочка. Все-таки, вода из источника магии - это что-то. Оборотень также не остался в стороне. Единственное, главное не перележать, а то любое лекарство может превратиться в яд. Так что уже через полчасика мления, ребята выбрались на сушу. Я же лежал еще час, и только потом выбрался к ним на берег, где развел костер. Пока отдыхали, слышали за деревьями как какие-то монстры схлестнулись друг с другом, но благо до нас никто не лез.
        - Знаете, а ведь здесь неплохое место чтобы жить, - хмыкнула Тали. - Я слышала, что есть обряды, связанные с водой, но не видела их.
        - Шиала умеет, - киваю.
        - Рядом с такой водой, можно развернуться по полной.
        - Да. Вот только ты обрати внимание на тех ребят, - киваю на стену из деревьев. А на той стороне кто-то кого-то уже доедал.
        - Хороший аргумент, Виконт, - щелкнула пальчиками Тали, моментально меняя мнение.
        - Но мне все-таки интересно, почему они не подходят?
        - Да какая разница, не подходят и хорошо! - толкнула Тали Гафа.
        - Могу предположить, что это связано с их зрением и чутьем. Такие существа не могли появиться сами по себе, а значит и органы чувств имеют соответствующие. Конечно, их тянет к источнику, но не будут же они в него забираться?
        - Но почему?
        - Тали, ты греешь руки у костра, но в него не суешь. Почему?
        - Эм… вопрос снят.
        - Я думаю, у них что-то похожее.
        Так мы и сидели. Просто разговаривали, обсуждали всякую фигню, пока разговор плавно не перешел на магические науки, которыми заинтересовалась Тали. Ну а когда камень зарядился, что выражалось в легком сияние и более насыщенном цвете, вернулись в карету. Стартовав с места, мы вылетели из оазиса как пробка из бутылки, наплевав на всех, кто оказался поблизости. Осталось только найти Сектанов и не повторить предыдущую ошибку. Хе…
        Вынув одну из игл с парализующим проклятием, на лицо выползла ухмылка. В этот раз все будет иначе. Хм… а где там был хвост скорпиона?
        Глава 11
        И так. Кристалл есть, теперь задача номер два - найти подопытного, донора. А где искать? Проще всего в городах. Но добраться до города - полбеды. Главная проблема - найти Нужный город. И вот с этим возникли затруднения. Раз мы были в пустыне, то и начинать можно было прямо отсюда. А на всю пустыню я знаю только об одном городе, к которому мы и поехали.
        Возвращаться в Ма’Ранак я смысла не видел… вернее смысл-то был, но ехать через туманный лес? Нет… уж лучше поцелую скорпиона.
        - Виконт, - окликнул меня Гаф, отвлекая от медитации над полупустой флягой.
        - М? - повернувшись к оборотню, приподнимаюсь и выглядываю из-за его плеча вперед.
        - Кажется мы приехали… - неуверенно сказал Гаф, остановив карету.
        А впереди было… нечто. Городом назвать это, язык не повернётся. Гигантское куполообразное, поднимающееся над барханами нечто с монолитной стеной у песка и отверстиям в крыше.
        - Это что? - пристроилась рядом со мной Тали.
        - Это… то куда мы ехали. Представляю вашему вниманию, сердце пустыни и его обитателей - Дарахан. Это не люди. В смысле совсем. Скорее големы, или вроде того, насколько я знаю.
        - А нам точно туда?
        - Да. Если агрессии не проявлять, они тебя не тронут. Дедушка вскользь поминал их.
        Подъехав ближе к городу, мы увидели представителей народа пустыни. Высокие, каменные изваяния, с широкими плечами, тремя кристаллами вместо глаз на груди, головы нет как таковой. Порода, из которой они состояли, с виду напоминала твердый песчаник, вот только разбить его было сложнее чем гранит.
        Встретили нас эти создания достаточно прохладно, даже внутрь пускать не хотели, но и не угрожали. Просто смотрели как на деталь интерьера. Правда, рассмотрев символ на моем плаще, мнение тут же переменилось.
        Вот здесь всплыл один казус. Как только пошел диалог, мы узнали, что их скрежет, поцокивание и треск понимал только я. После туманного леса, мне уже достаточно сложно было чем-то удивить, а потому просто воспринял это за данность. Сами Дараканцы оказались очень даже рады меня видеть. Спросили, как дела у Арона, назвали того ребенком Севера и служителем Великого Духа. Параллельно записывал в дневник новые вопросы к учителю, если так пойдет дальше книга кончиться раньше, чем я вернусь домой.
        С удивлением узнали, что питались эти создания магией, продавали местные накопители, добываемые в глубоких шахтах, покупали… хрен его знает, что они покупали, этим типам для жизни вообще мало что было нужно. Их город внутри оказался настоящим единым ульем, в котором нет ни магазинов, ни трактиров, ни даже каких-то коммуникаций. Так что пополнить припасы было не вариант, как и искать в этом улье демонопоклонников.
        Но сюрпризы не кончились, нет. По моей просьбе, Дараханцы устроили нечто вроде экскурсии. Оказывается, их город стоит на огромной разрушенной демонической печати. Сами местные, толком ничего не объяснили, зато в дневнике появилась новая запись. Единственная догадка, до которой мы с Тали дошли, эти ребята поставлены сюда целенаправленно. Очень уж… своеобразный народец.
        А еще, они очень бережно хранят свою историю. Когда мне показали местный аналог музея, я выпал на пол дня. Столько артефактов древности, собранных в одном месте, я не то, что не видел, а даже вообразить не мог. Да, половина из них не функционировала, другая представляет из себя битый хлам, но сам факт! Тут даже была половинка черепа лича, вместе с остальными фрагментами его скелета, который некогда и затеял победоносную войнушку. А прямо напротив него, на постаменте лежала пара демонических рожек. Каждый с меня размером. Интересно, это какому демону рога отпилили? И где его череп? Хотя… нет, пожалуй, не хочу знать.
        После этого Гаф записался в мой кружок пофигистов, так что Тали осталась единственной кто смотрела на все это с раскрытым ртом.
        Покидали мы город одухотворенные, но расстроенные. Сектантов нет, и в пустыне не будет, нужно выбираться в большой мир. Спасибо, направление указали, так что в скором времени мы прибудем в другую страну.
        Про себя порадовался купленной карете. От одной мысли сколько бы нам пришлось пройти пешком не купи я этот чудо-аппарат, мурашки бегают по коже. И ладно если тебе некуда спешить, и ты просто идешь куда глаза глядят, но у меня-то есть конкретная задача. А машина еще к тому же еще ни разу не подвела, несмотря на всю нещядную эксплуатацию.
        Пока ехали, вертел в руках заготовку под посох. При тряске резать не решился, ну нафиг, еще ошибусь. Но это не мешало мне взять лист бумаги и сидеть проводить расчеты, а также перерисовывать однотипные чертежи выбирая, какой дизайн лучше.
        Тали смотрела на мои манипуляции с интересом, иногда уточняя те или иные детали. Я в свою очередь спрашивал у ведьмочки о проклятиях, разновидностях, способах их противодействия и прочем. Мелкая даже брыкаться не стала, что нас с Гафом удивило, и рассказывала все что знала по озвученному вопросу.
        Оборотень в магию предусмотрительно не лез. Сидел, рулил себе, иногда поглядывал назад, на привалах подвергался экзекуции с моей стороны. Мне-то интересно, что объединяло его с учителем. А ведь, я, кстати, даже не знаю сколько лет нашему песику, постоянно с темы соскальзывает. Ну, его право.
        А на четвертый день пути, мы-таки добрались до цели, и пересекли границу. В этот раз, мы прибыли в совсем небольшую страну, в центре которой была гигантская гора, возвышающаяся словно маяк. Граница охранялась… никак. Была небольшая крепость, поглядывающая на пустыню с целью: «Не полезет ли оттуда какая-нибудь зверушка». Так что проехали мы без проблем.
        А вот где начались проблемы, это на пути к городу. Вот едим мы, ничто не предвещает как говориться. А поди-ж ты. Проезжая мимо какой-то деревеньки, мы услышали крики. Остановив карету, Гаф обернулся ко мне.
        - Что смотришь? Поехали, - киваю в сторону голосов.
        Оборотень кивнул и повернув, направился к деревне. Небольшое поселение, семь домов, ни стен, ни охраны. Люди, простые крестьянские работяги стояли кучкой с одной стороны, с другой лютовали солдаты в королевской форме, подначиваемые седым стариком в голубой рясе, расписанной на манер мантии мага.
        Подъехав ближе, спрыгиваю на землю. Сходу зацепился взглядом за то, что мужчин согнали в одну кучку, девушек и женщин в другую, стариков в третью, детей до двенадцати лет в четвертую. Солдат было как минимум столько же сколько и людей, причем часть народа в этот момент шарилась по домам.
        Пока шел вперед, привлек внимания стражи. Ко мне на встречу вышел мужик в аналогичном как у остальных «костюмчике», но с голубым плащом за спиной и особым резным шлемом.
        - Стойте, где стоите, чужаки, - грозно пробасил мужик. Тали осталась сидеть на носу кареты как раз перед водителем, перекинув одну ножку через другую. Гаф пристроился рядом со мной.
        Остановившись, смерил взглядом адепта в рясе. Старик, держится гордо, имеет хорошие задатки серьезного адепта, в руке поделка похожая на посох. По крайней мере основной функционал очень похож.
        - Оружие на землю, на колени и руки за голову, - на меня наставили пистолет.
        - Виконт…
        - Да, Гаф?
        - Учись как надо вести переговоры, - улыбнулся оборотень.
        - Хм… - дернув щекой, увожу магией пистолет резко вверх и сразу же грохочет выстрел. - Спрошу один раз. Что здесь происходит?
        - Ты… адепт? - насторожился воин, отступив на шаг.
        - Хуже. Маг.
        - Не дури людям голову, лжец, - вышел к нам стоявший доселе в стороне старичок. - Именем великого Харнила, назовись!
        - Харнил? - вскинул брови Гаф, глянув на меня.
        - Местное вероисповедание, божок. Не обращай внимания, те же сектанты, только в профиль и официальные.
        - Ах ты… - старик аж воздухом поперхнулся.
        - Нам подойдут?
        - Нет. Нам нужен демон, эти якшаются с духами.
        Бах! - неожиданно грянул выстрел. Сверкнул щит, с тихим «пуф» пуля легла в землю, а я устало посмотрел на стрелка.
        - Гаф, фас.
        - Р-р-р…
        - Гаф, фас, это не на меня, это туда.
        - Р-р-р.
        - Правильно. Но туда.
        - …
        - Что, нет? Ну ладно, сам разберусь.
        Взмах рукой, и кучка числом в семь рыл разлетается в стороны. Взмах второй рукой, и в разные стороны летят кинжалы. Не убивают, но замирают как раз перед глазами некоторых. Со стрелком поступил жёстче, пробив тому ногу. Вроде как зам командира… слышать слышал о местных, но хз.
        Сделав несколько шагов вперед под ошалевшими взглядами, хватаю вымазанного старика за грудь и рывком ставлю на ноги.
        - Еще раз, что здесь происходит? Не испытывай мое терпение, я в последнее время очень-очень нервный.
        - Харнил великий покарает те… - удар под дых оборвал речь. Сорвав кулон с шеи, толкаю дурака в грязь. Учитель говорил, что в некоторых королевствах есть собственная вера, стоящая рядом с официальной властью. Иногда, из-за этого возникали проблемы. Непрошибаемые фанатики.
        Тем не менее, повертев кулон в руках, так же бросаю на землю и наступаю, грозно осмотрев солдат.
        - Я вам не задрипанный странник, а охотник на демонов, - хотя сейчас по мне и не скажешь. Дырявый сапог, потрепанный доспех, вместо меча обломок, сам бледный и немного отощавший из-за активного использования не очень полезных зелий, плюс нервы здоровья не прибавляют… н-да. - Вы можете сколько угодно кричать о власти, угрожать мне и в конечном итоге здесь все и ляжете. Или я услышу то, что хочу. Что. Здесь. Происходит?
        - Ре…рейд, - ответил один из солдат.
        - Рейд?
        - Демонопоклонники…
        - ГДЕ?! - я аж воспылал.
        - Здесь. Пришел приказ, что они обосновались в этой деревне. Мы пришли зачистить её от скверны…
        С каждым словом солдат говорил все тише, а я становился все мрачнее. Тали слышавшая все это, никого не стесняясь хохотала. Я же, еще пару раз пустив скан, убедился. Демонами тут и не пахнет. С недавних пор, мой активный сонар становится пассивным, столь часто я его использую.
        - Так, - потерев переносицу, делаю пару вдохов-выдохов. - Кто отдал приказ? - взгляды сошлись на старике. - Ясно. Я не собираюсь влезать в ваши разборки, мне вообще нет дела до всего этого. Но! Я очень не люблю, когда льется невинная кровь. Эти люди, ни в чем невиновны, и поверьте мне, я понимаю в демонах больше вас всех вместе взятых, это моя работа. Ты, - смотрю на пышущего гневом старика. Если бы взгляд мог убивать, я был бы уже мертв, но, к счастью, так могут только ведьмы. - Послушай, что я тебе скажу, мой фанатичный друг, - присев к старику, кладу на его плечо ладонь. - Я сейчас уйду, а вы наведете здесь порядок. И порядок нормальный. Мне не важно, зачем, или почему, по чье-то указке или это твоя инициатива, разбирайтесь как говориться - сами. Но! - прямо на плече старика начал вырисовываться знак проклятого Хозяином Снов. Это измененный оригинальный символ. Человек с данным символом, становиться как бы маяком, и под вечным присмотром. - Если ты решишь меня обмануть, то поверь мне, ты будешь бояться спать. Сон - станет твоим самым большим страхом, ибо таких кошмаров ты еще никогда не видел.
И не будем им конца и края, ни о какой свободе не будет даже речи, - говорил максимально расслабленно, и без какого-либо давления. Но при этом, складывалось впечатление, что каждое слово каленым железом проходит по мозгам человека. - Сейчас, я даю тебе шанс. Но если ты его пропустишь, пеняй на себя. Понял? - старик моргнул. - Вот и славно, - хлопаю по щеке. - Не мне тебя судить, приятель, и никого-либо из вас. Моя задача - демоны. Но я знаю того, кто судить умеет и будет, ибо нехер.
        Поднявшись, делаю несколько шагов, но одергиваю себя.
        - Простите, ни у кого не будет лишней пары сапог? - оборачиваюсь к крестьянам, неопределенно поведя в воздухе рукой. Один из мужиков, сначала посмотрел на стражу, потом на меня, и неуверенно кивнув пошел к своему дому. Не проходит минуты, как он выходит с тремя парами сапог разного размера. - О!
        - Я кожевник, господин, - вежливо ответил мужик. - Вот.
        - Хм, мой размер, - беру одну из пар. Вынув десяток золотых, протягиваю мужику.
        - Что? Нет-нет…
        - Берите, все по чести, все, по справедливости.
        - Но тут слишком много…
        - Спасибо за помощь! - машу рукой на прощание, закинув сапоги на плечо. Гаф уже сидел за рулем, Тали выглядывала из кареты.
        Так мы и продолжили путь. Я наконец-то смог сменить обувь, правда без каких-либо чар, но ничего, потерплю. Еще бы кожанку отремонтировать, и совсем хорошо будет, но тут только замена.
        - Виконт, а что ты сделал? - не вытерпела Тали.
        - Наложил проклятую печать. Если старик не поправит карму, я ему не завидую.
        - А! Я поняла, это как пиратская черная метка.
        - Вроде того.
        - А чего не это… не того? - провела пальцем по горлу ведьмочка.
        - Сдались они мне? Официальная власть, это официальная власть, не бандиты. Если с последними я даже церемониться не буду, с этими придется вести дела. Если совсем не допекут.
        - А что по поводу этого Харнила? Я не особо вдавался в политику.
        - Просто один хитрый маг организовал собственный культ, вот и все. Они в какой-то степени помогают королевству и служат этакой иммунной системой от разной нечисти. Так что… дело они делают хорошее. Просто злоупотреблять не надо. А мразоты хватает всегда и везде.
        - Это да.
        - А я бы пришила. Ну так, чисто на всякий случай.
        - Все-б тебе кровь лить.
        - Ну-у-у.
        - Но убьешь ты этого, что толку?
        - Чище станет!
        - Ненамного. Вот сейчас действительно станет чище, так как остальные увидят муки своего товарища и дважды подумают, стоит ли лезть.
        - Хм… аргумент.
        - Единственное, стоит побыстрее здесь заканчивать, так как когда этот отряд вернется, моя характеристика будет на каждом столбе.
        - А тебе ли не без разницы?
        - Тали… я похож на мага?
        - Не-а. Если только внешне.
        - Вот именно. А теперь представь себе, что каждый идиот будет считать своим святым долгом до меня докопаться. И каждому ты будешь объяснять его неправоту. Нет, будут редкие исключения, но в том-то и дело, что это именно исключения. А в палачи я не нанимался. Кроме того, мне здесь придется изрядно отметиться, чтобы на ближайшие десять лет народ запомнил мое лицо, стиль и проникся настолько, чтобы не переступать дорогу. Одно радует, королевский маг постарается быстрее меня донести до своих союзников, кто бегает по их землям, и почему этому человеку нельзя мешать.
        - Неужели ты такой страшный?
        - Не я страшен, Тали. А символ что я на себе ношу. Те, кто в курсе, бояться его больше смерти.
        - А я думала, ты просто охотник на нас… ну в смысле ведьм. Мама мне рассказывала о человеке с этим символом страшилки, но я не думала, что все настолько серьезно.
        - Хех. Поздравляю с открытием.
        Так, мы и ехали. А на следующий день, в первой половине дня, наконец-то добрались до города. И, конечно-же, куда без проблем, не успели мы в него въехать, как стража на воротах решила досмотреть чужую для этих земель карету. Особый интерес был вызван моим внешним видом.
        - Уважаемый, я боюсь просить, а вы кем будете? - спросил начальник караула, когда остальные исследовали карету.
        - Охотник на монстров. Только из пустыни. По мне не видно? - хмуро смотрю в глаза человеку.
        - Очень видно, - кивнул воин. - Вы адепт?
        - Типа того.
        - Как это «Типа?»
        - Немножко выше адепта.
        - Маг?
        - Ученик мага.
        - Вы?! - меня еще раз осмотрели. - Это шутка такая?
        - Я что, похож на шутника?
        - Не особо, но мне не вериться, что вы… волшебник.
        - Короче. Сколько проезд?
        - Серебряную. А вы знаете, что притворство магом - наказуемо?
        - А ты знаешь, что бесить и без того злого волшебника, вредно для здоровья?
        - Если вы волшебник, то, где ваш посох?
        - Как же вы меня заколебали! - схватился я за голову и даже заискрил. - Так, Тали, подай мне мой посох.
        - Э-э-э…
        - Да-да, ту заготовку. Я сейчас покажу одному человеку, его неправоту на его голове.
        Ведьмочка послушно полезла за деревяшкой, но сначала вытащила ядовитый мешочек с жалом скорпиона, а только после этого, ветку черного дерева.
        - Держи, па.
        - Эй, ты куда попятился? Иди сюда, сейчас я тебе покажу посох!
        - Н-не надо господин, п-простите пожалуйста, - попятился от меня стражник.
        - Ну чего, ты же сам за него спрашивал, а теперь уже не? Убедился, хватило? - наезжаю. Человек уже спиной в стену уперся, и вжал голову в плечи.
        - П-п-простите г-г-господин маг. П-п-проезжайте п-п-пожалуйста.
        - Тц! Спасибо Тали, убери пожалуйста на место.
        - Угу.
        - Мы можем ехать?
        - Д-да.
        - Благодарю.
        Забравшись в карету, откидываюсь назад.
        - Знаешь Виконт, ты иногда меня пугаешь, - покосилась на меня Тали.
        - М?
        - Чего ты так воспылал?
        - Бесит, Тали. Бесит, когда ты просто хочешь войти, а до тебя докапываються. У меня нет ни малейшего желания еще и здесь отношения выяснять и давать на руку. Денег и так немного осталось, а ведь еще обратно ехать. Если, конечно, все получиться. А я не на курорте, чтобы не заботиться о времени, дома меня так-то ждут!
        - Н-да.
        Оказавшись внутри города, первым делом мы припарковались транспорт возле трактира и сняли три комнаты. А уже после, когда расположились, пообедали и немного отдохнули с дороги, я обратился к ведьмочке:
        - Ну что красавица, командуй. В городе кто-то или что-то есть, это факт, я чувствую.
        - А найти? - допив пиво, спросил Гаф.
        - Слишком размыто. Прячутся. Нет, я могу применить нечто серьезное, но в таком случае весь город обо мне узнает. Эх… посох мне нужен для тонких манипуляций.
        - Ясно.
        - Тогда, пошли?
        - Веди.
        Поправив курточку, ведьмочка встала из-за стола и пошла к выходу. Оставив на столе несколько монет и чаевых, подмигнув разносчице иду следом за кокетливо покачивающей бедрами пигалицей.
        Однако, Тали повела нас отнюдь не в злачные районы города, как я думал, а наоборот в богатые. Мы с Гафом, конечно, удивленно переглянулись, но промолчали. Только вот, наш интерес не укрылся от глаз ведьмы.
        - Вы правы, там, куда вы подумали действительно стекаются сектанты, но это низший состав, мусором именуемый. И тут одно из двух, либо они есть, либо их нет. Если они есть, значит в городе гарантированно есть высокое лицо, которое их покрывает. Если их нет, то есть пятидесятипроцентная вероятность того, что в городе есть хитрое высокопоставленное лицо, которое просто не высовывается наружу. В любом случае, вероятность найти нужного человека в богатых районах выше, чем в бедных или нейтральных. Демонопоклонники любят богатство и роскошь, это одна из причин по которой они вообще идут на сделки с демонами, а потому, те, кто хоть что-то понимает, кто достаточно умен, будет прятаться прямо на виду, иметь доступ к верхушке, и жить настолько красиво, насколько он может себе позволить.
        - Интересное… мнение.
        - Виконт скажи, на каком расстоянии ты сможешь отличить человека от демонопоклонников? Так, чтобы не сдать себя.
        - В прямой видимости. Если он будет за стеной, я буду знать лишь примерное местонахождение. Мои таланты еще не позволяют мне так точно находить цель, как это делает учитель.
        - Гаф? - ведьма посмотрела на вояку.
        - Взять след не проблема, - качнул головой оборотень. - Проблема определить, какой именно нужен. Но… я мог бы попробовать почувствовать кровь в доме. С опознаванием же Виконт справиться лучше меня.
        - Человек который додумался до того, чтобы жить в таком районе, точно не будет творить ритуалы в собственном доме. Не вариант, - покачала ведьмочка головой.
        - Достаточно хотя бы мимо пройти. Даже если ты не оставлял в доме следов, ты все-равно в нем живешь, следишь, проводишь простенькие ритуалы просто ради того, чтобы привести одежду в прядок. Все это имеет след, и как только мы будем рядом, я это почувствую.
        - Значит, задача упрощается. Я знаю их вкусы, они типовые. Больше красок, больше роскоши, причем неоправданной, всего больше.
        - Стойте! Вам сюда нельзя, - остановил нас вышедший навстречу патруль.
        - А еще, такие районы охраняются и кого попало сюда стараются не пускать, - посмотрела на меня ведьмочка.
        - Тали, сделай одолжение.
        - Какое?
        - Наведи на нас морок отвода глаз, а?
        - Хи. Сейчас. Но с вот этими тебе надо будет что-то сделать.
        - Сейчас разберемся.
        - Кто такие, назовитесь? - подошел патруль.
        - Добрый день, охотники на монстров. Мы тут немного заплутали…
        - Вам запрещено здесь быть, если без поручения.
        - Да? Не знал. А где выход?
        - Там, откуда вы пришли.
        - Как скажите, простите за беспокойство.
        Развернувшись, мы пошли обратно. Тали тем временем, старательно выводила у себя на ладошке кровью какой-то символ. После этот же символ, в виде кривой, обведенной в кружок буквы Т перешел к нам.
        - Ну вот.
        - Сколько будет работать?
        - Полчаса-час.
        - А немножечко точнее?
        - Прости, не могу, у тебя даже без твоих усилий высокая сопротивляемость моей магии. Это мне хорошо, могу пол дня разгуливать, как и Гаф.
        - Ясно. Тогда что стоим?
        Сорвавшись с места, мы вернулись в золотые районы города. Странно это, когда на тебя никто не обращает внимания, но забавно. Проходя мимо домов, я пускал в каждый скан. Раз пусто, два, четыре, семь… а вот на одиннадцатый, результат оказался положительным.
        - Стойте. Это здесь, - остановив отряд, показываю на здание рядом с нами. Высокое, в три этажа, богато украшенное… намного лучше, чем дома рядом. Казалось, от количества позолоты просто рябило в глазах.
        - Я же говорила, любят хорошую жизнь, - хмыкнула ведьмочка.
        - Внутри есть один единственный источник жизни. Но это не наша цель.
        - Прислуга, - пожал Гаф плечами.
        - Что делаем?
        - Идем, посмотрим, что и как.
        - Через окно? - сходу предложила ведьма. Мы с Гафом синхронно на нее посмотрели. - Что? Я просто предложила.
        - Эх…
        Качнув головой, просто и незатейливо стучусь в дверь.
        - А можно и так, - хмыкнула ведьма.
        Через минуту дверь распахнулась, и нам предстала довольно миловидная девушка двадцати-двадцати пяти лет в одежде служанки. Длинные светлые волосы, карие глаза, пухлые губки, цепкий взгляд.
        - До… - только выдала она, но выскочившая игла с проклятьем, поставила точку в разговоре. Поймав разваливающееся тело, захожу внутрь.
        - Прошу, господа и дамы, располагайтесь как дома.
        - Если что, мы только что нарушили половину законов, - пройдя мимо меня, подметил Гаф.
        - Магам закон не писан.
        - Ты не похож на мага.
        - Гаф.
        - М?
        - Иди знаешь куда?
        - Хех, знаю.
        - Осмотрите дом.
        Сказано? Сделано. Уложив спящую служанку на кровать, и связав её чисто на всякий случай, мы пошли обследовать здание. На вид, совершенно ничего особенного. Самый простой дом богатого человека, который обожает деньги и роскошь. Это было видно во всем, даже подсвечники и те серебряные.
        - Гаф, а мне просто интересно, тебе серебро не вредит?
        - Как бы да, и как бы нет…
        - М?
        - Приятного, конечно, мало, но вампирам всяко хуже.
        - О как.
        - Мальчики, я тут кое-что нашла… - встряла Тали, поднявшись из подвала.
        - Что-то мне уже не нравятся твои слова, - бурчу. - В прошлый раз, мы так спалили всю деревню.
        - В этот раз кое-что другое.
        Спустившись вниз, был вынужден признать. Действительно «другое». Потолок был разрисован мелком самыми разными рисунками, но, если вычленить главное, можно было рассмотреть одну большую пентаграмму.
        - Классно замаскировал, правда?
        - И не говори. Подать ману, пролить кровь, и вуаля.
        - Не только. Смотри что я еще нашла? - Тали вытащила небольшой накопитель маны.
        - Что это?
        - Инициатор. Запускает цепь в автоматическом порядке, стоит отдать голосовую команду. Демоны с той стороны получат возможность самостоятельно открыть разлом. Видимо наш клиент подстраховался, на случай если не сможет лично открыть проход. Команда может пройти дистанционно.
        - Хм… Ладно Тали, ты меня удивила.
        - Я обезвредила систему, без накопителя она ничто не сделает, но лучше на всякий помыть потолок.
        - Хех.
        Взяв пару мокрых тряпок, изъятых из гардероба хозяина дома, с помощью магии частично затираю печать до неработоспособного состояния.
        - На всякий случай, надо бы еще проверить, мало ли.
        Потратив еще полчаса на осмотр и не найдя больше ни одной гадости, мы успокоились и просто стали ждать возвращения демонолога домой. Тали зависала на кухне, Гаф развалился на диване и мерно кемарил, я же с комфортом разместился возле входа и в полглаза поглядывая в окно, читал найденную здесь книгу.
        Ничего научного, обычная творческая литература. Какой-то непонятный маг попал в артефакт-палочку-усилитель, затем просидел в ней тысячу лет, а после оказался в руках ребенка - ученика магической школы. Ф! Ну и ересь. Еще чему-то там пытается учить. Ну кто, кто так колдует? И зачем эти палочки? Посох! Вот нормальный усилитель. Ну или хотя бы меч. В первом случае можно стукнуть, во втором зарезать, если вдруг силы иссякнут. А палочка? Что за туфта…
        О! А вот наш клиент. Заметив в окне идущего гуляющей походкой мужчину лет за сорок, в дорогом костюме и в сопровождении пары слуг - носильщиков, я отложил книгу. Одного взгляда было достаточно, чтобы рассмотреть его ауру и тянущийся след из крови, в магическом спектре. Н-да.
        Подождав пока тот подойдет, я вынул из чехла иглу. Глянул на сопровождение и вынул еще две. Вот он подходит. Надавливает на дверную ручку, отворяет дверь, делает шаг…
        - Натали, я вернулся! - раздался окрик. И как только последний из сопровождающих прошел внутрь, три иглы нашли свои цели.
        Три мерных глухих удара о пол огласили здание, я только дверь жестом прикрыл.
        - Всегда бы так, - хмыкаю, глядя на лежащего лицом в пол сектанта.
        - Вот так просто? - удивился оборотень, высунувшись из гостиной.
        - Сам удивлен. Тащи веревку, у нас на два тела больше положенного.
        - Сейчас.
        Так, связав всех, мы перенесли лишних слушателей наверх, а сами с комфортом разместились в гостиной. Нашего главного клиента разместили без удобства, обвязанного серебряной алхимической нитью на стуле. Не забыли о мерах дополнительной безопасности, нарисовав на шее сектанта проклятую печать. Ведьмы любят эту штуку, убивает мгновенно.
        После Гаф вернулся на диван, Тали хрустела морковкой у камина, я же подставил стул прямо напротив сектанта и сел задом наперед.
        - Тали, буди.
        Щелк!
        - Ох… - тут же очнулся демонопоклонник чуть дернувшись. Открыв глаза, он медленно сфокусировал мутный взгляд на мне. - Что… вы кто такие?!
        - С добрым утром.
        - Вы хоть знаете, что творите?! Кто я такой?
        - Знаем, - хихикнула Тали.
        - Ужин, - улыбнулся Гаф.
        - …
        - Хей, приятель, - привлекаю его внимание к себе и вынимаю кулон. - Гляди что у меня есть. Узнаешь? - глаза сектанта моргнули пару раз, словно в неверии, а затем начали быстро расширяться в ужасе. - Узнаешь, - киваю, убирая кулон.
        - Аранох! - выкрикнул он в пустоту. И… ничего не произошло. - Аранох!!!
        - Давай вместе, на счет три? - улыбаюсь. - Раз, два, три: АРАНО-О-О-ОХ! Видимо плохо зовем.
        - Ты… будь ты проклят, тварь!
        - Ой, кто бы говорил. И вообще, у меня к тебе дело есть.
        - Я ничего не скажу!
        - На что спорим, что не только скажешь, но и сделаешь? - улыбаюсь. - Причем сам. Мне даже делать ничего не придётся.
        - ?
        - Гляди, - и вынимаю из внутреннего кармана Этериевый камень. - Классный камушек, правда? - сектант смотрел на камень как загипнотизированный. Казалось, даже дышать перестал. - У меня таких два. Для тебя, и для твоего демонического друга.
        - Что… что ты хочешь?
        - Вот видишь? Я знал, что мы придем к согласию. А нужна мне кровь демона. Добровольная.
        - Он не отдаст её тебе, - качнул головой сектант.
        - Мне - нет. Тебе - да. Ибо договориться с ним будешь именно ты. Я с Гафом постою в сторонке, а Тали, - кивок на помахавшую ручкой ведьмочку, - за тобой присмотрит. В противном случае, я отправлю тебя в вечный сон, и просто найду более сговорчивого партнера.
        - Не надо. Я согласен.
        - Так быстро? - притворно удивляюсь.
        - Да. Но… не убьете ли вы меня потом?
        - Что ты, клянусь, я тебя даже пальцем не трону.
        - Когда приступать?
        - Сейчас.
        - Вот и славно, - я отстегнул нить и медленно начал снимать.
        - Погоди… что, прямо здесь?
        - Ну да.
        - Но…
        - Какие-то проблемы?
        - Нет.
        - Чудно. Тали, ты знаешь, что делать.
        - Ага!
        Удалившись с Гафом наверх, мы стали ждать результата. Если что, ведьмочка сможет и сектанта удавить и от демона сразу не помрет, Гаф ради этого даже свой амулет передал. А там, если что, и мы подтянемся.
        Правда, когда пошел второй час, я не на шутку забеспокоился. Под нами был разрыв, это факт. Побывав раз возле такого разлома, приобретаешь незабываемые ощущения. Но наших переговорщиков все не было и не было, когда вдруг дверь открылась и в ней показалась наша ведьмочка.
        - Готово! - радостно выкрикнула она, показав нам с Гафом, сразу десяток небольших склянок с демонической кровью.
        - … - мы с Гафом были единогласны.
        - Как?!
        - Потом поясню. Там это… внизу оплату ждут, второй камень.
        - А, ну пойдем.
        Убрав кровь демона по глубже, мы отправились вниз. Небольшой разлом в виде молнии с кружком посередине прямо рядом со стеной. За ним нарисованная светящаяся пентаграмма. Рядом стоит обыкновенный демон, а подле демона уже сектант. При виде нас, глаза обоих стали вытягиваться, особенно у демона.
        - Спасибо за помощь, - салютую рогатому, послав нож точно между рогов. Вспыхнула защита, но нож прошел её словно не заметив, гарантированно поразив цель. Рухнув на пол, демон выронил Этериевый камень.
        Подойдя к пролому, нарушаю его целостность. С тихим шипением переход свернулся, оставляя после себя неприятный запах серы. Теперь сектант.
        - В-в-в-вы о-о-о-об-б-ещали… - попятился он.
        - Все, верно. Тали?
        Щелк! - щелкнули пальчики активируя заклятие. Вспыхнула черная магия вокруг печати, вздулись вены. С выпученными глазами, хватаясь за шею, человек рухнул на пол, не подавая более признаков жизни.
        - А ты и правда добрый, - рыкнул оборотень, проверяя состояния обоих тел.
        - Эти твари не заслуживаю ни пощады, ни прощения. Уходим.
        - Что, вот так и оставив? - удивился Гаф.
        - Не совсем.
        Пройдя до двери на улицу, выхожу и осматриваюсь. О! Вон они.
        - Хей, парни! - машу рукой привлекая знакомый патруль. Солдаты нахмурились и быстро пошли в нашу сторону.
        - Что вы тут делаете, мы же сказали… - начал командир, но я поднял руку и нагло его перебил:
        - Довольно. Иди сюда, приятель, - сделав шаг вперед, обхватываю опешившего война и веду за собой. - На самом деле, мы охотники на демонов. Пришел слух, что в вашем городе завелись паразиты. Мы за ними и пришли…
        - Да как ты…
        - Не перебивай, - крепче сживаю шею. - Так вот. Собственно, мы пришли, разобрались и вот результат, - пройдя в комнату, указываю на тела. - Вот демон, вот сектант, улики самые что ни на есть прямые. Поздравляю с повышением, - хлопнув воина по плечу разворачиваюсь к выходу.
        - По… постойте!
        - Что такое?
        - Н-н-н-но к-к-как же…
        - Мне некогда. Работу я сделал, заслуги можешь взять на себя, как и оформление всех бумажек.
        Пользуясь тем, что страда немножко в шоке, мы по быстро сделали ноги, а когда те опомнились уже было поздно. Так, под мороком отвода глаз, мы вернулись к телеге.
        - Куда теперь? - обернулся Гаф.
        - Едем домой, приятель.
        Оборотень одобрительно оскалился, и завел аппарат. На выезде из города мы умудрились пересечься с теми болезными из деревни. Старик шарахнулся от меня как от огня, стража тоже немножко разбежалась, так что выехали без проблем. Домой… как же долго я ждал этих слов.
        Глава 12
        Обратно мы возвращались в обход проклятого туманного леса. Количество запасенных припасов позволяли объезжать города, и не тратить на них время. Пока ехали, взялся за артефакторику, делал для ведьмочки браслет с верпинским камнем. Может куцый, немного стрёмный на вид, но ведьмочка подарку оказалась очень рада. Еще бы, ей только что подогнали пусть хреновый, но артефакт резерв, которого в разы больше её собственного.
        - Ви-и-и-ико-о-о-онт! - визжала Тали от счастья. - Спасибо! - в порыве чувств меня обняли и поцеловали.
        - Небольшой подарок от меня за перевыполнение плана. Как ты вообще достала десять склянок вместо одной? - меняю тему, вытащив один из флакончиков с мутной яркой алой жидкостью, не очень-то напоминающей человеческую кровь.
        - Фигня вопрос, просто надо уметь торговаться! - важно подняла пальчик ведьмочка. - Демон как появился, сразу просек кто здесь заказчик, и обратился напрямую ко мне, даже не обратив внимания на человека. Ну, я показала камушек, убедилась в реакции и начался торг. Сошлись на двух камнях ему, и десяти флаконах.
        - Ясно.
        - Но какое же у него было лицо, когда ты вошел в комнату! - развеселилась ведьма. - Это что-то. Такого удивления, осознания, ужаса, да в одном флаконе, я никогда не видела. Кстати.
        - М?
        - Он еще пытался меня надуть. При заключении договора, он всячески юлил и использовал любую лазейку чтобы забрать у меня душу. И я не сомневаюсь, что как только бы принесла оплату, он бы это сделал.
        - Почему? - обернулся на секунду оборотень. Я же почувствовал ауру смерти впереди, но виду пока не подал.
        - Добровольно отданная демоническая кровь, дает власть над тем, кто её отдал. Пока кровь не кончиться, демоном можно крутить как захочется. Если бы не этериевый камень, он бы вовсе не согласился, ведь демоны лучше всех знают цену свободы души.
        - В общем ничего нового, - хмыкаю. - Все как обычно, кто кого на… кхм, обхитрит.
        - Ага!
        - Вот ведь… ведьмочка, - толкаю локтем довольную, словно кошку со сметаной, девушку. А источник-то стал совсем близко.
        - Эй, в карете, - окликнул нас Гаф, и начал тормозить.
        - Что такое?
        - Тут это. Проблемка.
        - Ну удиви, - вздыхаю.
        Подавшись вперед, смотрю на преградивший дорогу караван. Странный караван. У последней кареты явственно вырвали колесо, следующая за ней повозка лежала на борту, а вокруг валялись растерзанные тела животных и людей вперемешку. Остановив транспорт метров за сто, Гаф медленно повернул голову ко мне.
        - Эх… пошли, посмотрим, что случилось.
        - Я знаю, что случилось, - прокомментировала Тали. - Но я не хочу знать причину.
        Спрыгнув на землю, поправляю плащ и пускаю скан. В ближайших окрестностях лишь одна душа, если не считать животных. Причем где-то на той стороне уничтоженного каравана.
        - Есть что? - обернулся Гаф.
        - Да. Есть живчик, на той стороне. Похож на человека, но как-то странно.
        - Понял.
        Вытащив серебряный меч, Гаф первым пошел к месту сражения. Я прямо за ним, Тали пристроилась рядышком.
        - Ого… - воскликнула ведьмочка, оценив виды. - Вот это тут кто-то порезвился.
        - Не то слово, - цыкнул оборотень, осмотрев первые тела. Вернее, то, что от них осталось.
        Ведь караван был не просто уничтожен, его вырезали подчистую. Людей, ехавших в нем, порвали в клочья словно мешки с мясом, как и коней. Оторванные руки, головы, разбросанные органы, кровью была залита все земля. К уж какая здесь была аура, словами не передать. Неприятное чувство. А вид… после всех тренировок, после того что я уже повидал, как-то не было в душе отклика или какого-то ужаса. Легкая скорбь, смешанная с раздражением. Просто работа, ничего особенного.
        Гафу было не легче. Меня раздражала аура, его запахи, так как плоть уже начала немного попахивать. Тали… она оставалась собой, той, кто не придает совершенной никакой ценности этому событию. Ну лежат оторванный головы, и что? Пф, каждый день вижу.
        Остановившись возле растерзанного коня, кошусь на телегу, за которой ощущал признаки жизни. Секунда чтобы переглянуться с оборотнем, и тот, понимающе кивнув, направился прямо к цели. Я заведомо вытащил пару игл, Тали так же заготовила проклятье, чисто на всякий случай.
        Но не успел Гаф обойти карету, как к нам навстречу вышел человек. Озадаченный вид, в глазах направленный в нашу сторону интерес. Одет в добротную походную мантию, когда все заправлено чтобы ничего не цеплялось за те же ветки. В руке посох из дерева с незнакомым мне камнем-накопителем наверху, покрытый на манер вихря мифриловой нитью. На плечах накинут добротный плащ из шкуры какого-то зверя.
        Только сейчас я сообразил, что этот человек очень умело подавляет фон собственной магии, из-за чего я не смог опознать в нем даже адепта.
        - Добрый день, - ступаю вперед, и задвинув Гафа за себя, становлюсь между ним и незнакомцем.
        - Хм… - меня смерили взглядом. - Здравствуй, вестник кошмаров, - чуть поклонился маг. А в том, что это был именно маг, у меня не было ни капли сомнений.
        - Добрый день, - кланяюсь в ответ как равному. - Виконт.
        - Фриг. Каким ветром тебя занесло в наши края, вестник?
        - Да вот, мимо проезжал, - хмыкаю. - а вдруг вижу такое.
        - Да, неудобно получилось, - грустно улыбнулся чародей. На вид лет тридцать, хотя могу ошибаться. Коротко подстриженная ухоженная борода, зеленые глаза, прямой нос, в уголках глаз морщинки.
        - М?
        - Я химеролог, живу здесь недалеко, - кивнул чародей в сторону леса. - И у меня сбежала моя зверушка…
        - Охрененная зверушка, - не выдержал Гаф, оценив масштабы разрушений.
        - Тц, - бросил взгляд на оборотня волшебник.
        - Фриг, не расскажите пожалуйста поподробнее. Что за зверь, что вы делали? А то, знаете ли, меня очень беспокоит эта… история.
        - Разумеется, коллега. В последнее время я веду исследования в отношении сторожевой химеры. За прообраз взял геном оборотня, который подвергся сильному преобразованию. Зверушка должна была пойти на границы, в особенности таких, где много нечисти. Но… образец умудрился сбежать. Теперь вот, пытаюсь найти.
        - Благими намерениями, дорога в инферно вымощена, знаете?
        - Наука требует жертв, - развел руками маг.
        - Что за зверь?
        - Как я сказал, похож на оборотня. Но у него особая шкура с помощью, которой зверь умеет хорошо прятаться. К слову, я смотрю у вас как раз в слугах есть оборотень, не могли бы вы напрячь его нюх? Буду премного благодарен.
        - Гаф?
        - Уже-уже, - огрызнулся оборотень трансформируясь. - Хм… запах чёткий. Он где-то недалеко.
        - Он и не уйдет далеко. Это ведь сторожевая химера. Он очертил свои владения и будет их охранять.
        - И как вы собираетесь ловить свою работу?
        - Я не хочу его поймать, я хочу его устранить. Образец вышел не подконтрольным, опасным, все исследования по нему я уже собрал, нужно лишь уничтожить.
        - Господин Фриг.
        - Да, юная леди?
        - Разрешите спросить, а почему вы занимаетесь такой… опасной наукой так близко к людям?
        - Так близко? - удивился маг. - Девочка, да на пару километров вокруг моей башни ни одного поселения. Я специально ушел в глушь, как раз чтобы не подвергать опасности людей. Эта дорога - не особо популярна, и то что здесь сейчас оказался этот караван меня немного… удивляет.
        - Вот оно как…
        - Так что попрошу воздержаться от обвинений в мой адрес. А прекрасно отдаю себе отчет о том, что делаю. Другое дело, если некоторые целенаправленно лезут в мои владения.
        - А такие есть? - удивилась Тали.
        - Увы.
        - Есть след! - рыкнул Гаф, обернувшись.
        - О! Отлично. Тогда чего мы ждем?
        Так, наша группа отправилась на поиски ошибающегося поблизости питомца. Вот что мне нравиться в магах, они не будут пытаться тебя обмануть, как-то юлить, бить в спину. Они рубят правду-матку чуть ли не в лицо, ставят перед фактом или наоборот просят. Если договориться не получается, обе стороны просто стараются разойтись миром, так как понимают, что будет завяжись между ними драка. Это учитель мне доходчиво объяснил, и особенно акцентировал внимание на том, чтобы по возможности разойтись с чародеем миром. С другой стороны, у всех магов такое дикое ЧСД что некоторые могут за косой взгляд в пепел обратить. Потому, если к тебе идет дядя с посохом, лучше свалить подальше… или прикинуться декором, если свалить нет возможности.
        - Фриг, что мы должны знать по поводу вашего питомца?
        - У него есть мимикрия, сопротивление к магии, плотные кости, ядовитая слюна, острое зрение, слух и обоняние доставшиеся от оборотня. Еще, он достаточно силен и ловок, опять же перешло от оборотня. Сердце дублировано, поэтому лучше бить в голову, желательно под челюсть, так как сама черепная коробка очень крепкая, я об этом позаботился.
        - Я всегда знал, что у химерологов больная фантазия, - хмыкаю.
        - Я еще не закончил. Еще у него хороший иммунитет к ядам. Из-за сопротивляемости к магии, проклятия так же действуют кое-как.
        - Слабости предусмотреть не подумали?
        - Подумал. У него должен быть особый рефлекс. Как только он услышит свист вот этого свистки, тут же засыпает, - мне показали указанный свисток.
        - Мне все нравится в твоих словах, кроме фразы: «должен быть».
        - В том и проблема. Скорее всего не сработает. Но и этот случай я предусмотрел, зверь достаточно чувствителен к мифрилу.
        - Мифрил, да? Где мы его здесь возьмем?
        - Это уже другой вопрос.
        - Лучше бы вы занимались цветами, - качаю головой.
        - О! Так я занимаюсь. Вы бы видели мой полисадик, м-м-м. Правда, лучше без меня туда не соваться. Некоторые цветы умеют стрелять шипами, другие не прочь полакомиться свежим мясом, третьи… ну, эти просто бегают.
        - …
        - Мне кажется, или господин Фриг не любит гостей? - Тали посмотрела на Гафа.
        - Тебе не кажется, деточка, я, Оч-чень не люблю гостей.
        - Оно видно, - хмыкаю.
        - На самом деле, мой полисадик не только отваживает любопытных, но и не дает выбраться особо буйным.
        - Тогда как… - начал было я.
        - Очень просто. В данный момент мне надо заново сажать семена, и восстанавливать живой барьер.
        - Тогда понятно.
        - Пришли. Он где-то здесь, - обернулся Гаф.
        Остановившись, осматриваю округу, но пока ничего не замечаю.
        - Хм… я бы на вашем месте посматривал наверх, - сделал замечание Фриг.
        Подняв глаза, осматриваю деревья. И точно, зверь нашелся на одной из веток. Идеально слился, если бы не контур и живая аура хрен бы увидел.
        - Нашел.
        - Р-р-р…
        - Он это тоже понял, - «обрадовал» меня химеролог и прислонил губы к свистку. Странно, но я ничего не услышал, а вот Гаф с химерой наоборот. Уши прижали, глаза закрыли, Гаф еще и уши лапами накрыл. - Хм… как и ожидалось, не сработало, - кивнул химеролог, убирая свисток. - Ну тогда план Б.
        Не знаю, что он хотел сделать, но химера это осуществить не дала. Резко спрыгнув вниз, она играючи отбросила Гафа, и кинулась на химеролога. С виду это был зеленый оборотень с очень-очень короткой шерстью. Правда крупнее. И злее. А еще костяные шипы ту тут то там торчат. В общем, милая зверушка у химеролога получилась.
        Как только химера оказалась рядом с магом, тот с размаху снизу вверх породил мощную ударную волну, как будто сделал направленный взрыв. По крайней мере полыхнуло и грохнуло знатно.
        Получившая по зубам химера отправилась обратно в дерево. Проломив собой ствол в полметра, зверь рухнул на землю.
        - А тебе точно нужна помощь? - кошусь на мага, забыв о всяких манерах.
        - Смотри.
        И я посмотрел. Химера встала, дернула головой с щелчком возвращая вывихнутую челюсть на место, а опалены спешно зарастали.
        - Я добавил геном ящера, с возможность восстанавливать конечности. Метаболизм также увеличен.
        - А сразу сказать не судьба?!
        - Но долго он так не сможет, запасы организма не бесконечны.
        - Я тебя понял. Тали, Гаф, назад! - не хватало еще, чтобы под раздачу попали. Ну или химеру на себя переманили.
        Товарищи сбежали вовремя. Химера бросилась в атаку. На этот раз, удар принимал я. Все восемь ножей пробили плоть, но ушли максимум на пару сантиметров. Плотная, очень плотная шкура у твари. Но это не важно. Магическим захватом зацепив ножи, фиксирую зверя на месте.
        Фриг не упустил момента. Заведомо подняв камень покрупнее и накину на него несколько чар, чародей опустил этот кусок скалы прямо на голову собственной химеры. Я только и прикрыл рукой глаза от яркой вспышки, да увидел, как рядом пролетел искореженный нож.
        Чем бы не зарядил камень Фриг, грохнуло будь здоров. Мало было ударной волны, от которой нас самих чуть не сдуло, так еще всю растительность выжгло в радиусе десяти метров. Убрав руку, смотрю в эпицентр, где красовалась воронка. К моему удивлению, зверь оказался еще жив, и достаточно быстро приходил в себя.
        Не давая твари опомниться, подскакиваю ближе, бросив прямо в глаза небольшой, но яркий сгусток плазмы, и со всего размаху бью обломком меча прямо под челюсть. Слава Хозяину Снов, длинны осколка хватает, чтобы поразить мозг, и зверь затихает.
        - Хм… неожиданно, - прокомментировал мой маневр химеролог. - Хороший артефакт, теперь я понял зачем вы его с собой носите, коллега. К слову, Виконт, а где ваш посох?
        - …
        - А… Можешь не отвечать, вопрос снят, - кивнул чародей. - У меня запасной лежит, без привязки к владельцу. Могу подарить. М?
        - Благодарю, но нет. Все-равно скоро делать себе собрался, да и материалы есть.
        - Оставлять без награды за помощь, не очень красиво.
        - Просто сделай так, чтобы в следующий раз, никто не сбежал, ладно?
        - Это само собой. Но, а все-таки, если понадобиться услуга, обращайся.
        - Обязательно, - улыбаюсь. - Хотя… слушай, а ты можешь сделать живой дом на курьих ножках?
        - Зачем тебе?!
        - Да так, хочу сделать подарок… кое-кому.
        - Ну… я подумаю над этим.
        - Угу. Тогда до встречи коллега?
        - До встречи. Я всегда в своей башне, заходи в любому момент.
        Кивнув, я оставил химеролога разбираться с последствиями драки и дохлой химерой. Тали и Гаф ожидали меня в сторонке, рассудительно опасаясь подходить ближе. Особенно после такого пламенного шоу.
        - Ну что?
        - Зверь готов, можем идти.
        - Я и не сомневалась, - улыбнулась ведьмочка.
        - Знаешь, вот посмотрел я сейчас на вас и понял, - Гаф перевел взгляд на меня. - какая между магом и человеком пропасть.
        - Есть такое, - пройдя между ними, направляюсь к нашему средству передвижения.
        - С караваном что-то будет делать?
        - Нет, Фриг разберется. Компенсацию заплатит, вопросы решит…
        - Думаешь?
        - Иного быть не может. А те, кто не отличается адекватностью, долго не живут, дружелюбные соседи по мастерству зарежут, чисто чтобы свою репутацию не портить.
        - Ясно.
        Так, вернувшись в карету, и миновав место кровавой расправы, мы продолжили путь. Через несколько дней была граница, на которой я пожалел, что не взял с собой посох Фрига. Однако, содрать с себя три шкуры, я уже не позволил. Маг я, или не маг? Ну хорошо, ученик мага.
        - Слышь ты… умник. - подняв весь отряд над землей за счет одетой на них одежды, сверлю парней тяжелым взглядом. Я знаю, что подобный расход маны расточительный, сложный и неэффективный. Зато как эффектно! - Слышал что-нибудь о «вестнике кошмаров»?
        - Д-да.
        - Вот поздравляю, ты встретился с ним лицом к лицу. И я сейчас сделаю так, что ты будешь в них блуждать до скончания веков! - откинув человека, смотрю на остальных. - Вы вообще страх потеряли, черти?! Докапываться до честных людей, вымогать деньги, да я вас прямо тут всех удавлю, сволочи и коллеги меня в этом поддержат!
        - П-п-простите г-г-господин, п-п-проезжайте п-п-пожалуйста.
        - Хрена ли мне проезжать, чтобы вы и дальше беспредельничали?
        - Н-н-нет. Э-э-это больше не повториться!
        - Хм…
        - П-п-пожалуйста…не у-у-убивайте.
        - Не стану, - опускаю людей на землю. - Но смотри мне, - хлопаю воина по плечу, оставляя метку, буквально выжигая ту на коже. - Если повториться, то не я буду тебе судьей.
        - К-к-конечно.
        - Плата за проезд, - выложив золотой, хотя и его много, возвращаюсь в карету. - Поехали Гаф.
        Так мы миновали первую границу. Заехав на полпути в какую-то деревеньку, мы пополнили провиант, а заодно узнали новости. Оказывается, плоды моих трудов уже были видны. Получив мой подарок, волшебники достаточно быстро собрались, и лично повели рейды по городам, дабы восстановить в них порядок. Кровососы за такую подставу проклинали меня как могли, но сами виноваты, хех. Зато порадовался о том, какой про меня слух пустили. Прикольно услышать о себе в третьем лице из уст крестьянина, как «ангел возмездия» пришел, всех порешал и навел порядок. Тали как услышала, так до слез хохотала, Гаф потом еще пару дней подкалывал. Вот ведь… умники.
        А вот практика брать на службу вампиров с договором себя оправдала и даже получила распространение, так что могу собой гордиться. Один из патрульных отрядов, обеспечивающих безопасность на дороге, был встречен нами ночью на привале. Тройка вампиров поинтересовалась, кто мы, откуда, но узнав это быстренько предпочла ретироваться. А Тали им еще в след кричала: «Постойте, куда вы! Это же тот самый Ангел Возмездия!». Ну не… ведьма ли?
        Все эти новости, летали по стране быстрее ветра, от чего даже в самой далекой глуши слышали о небольших переменах в королевстве. Другое дело, что по мере перемещения информации слух обрастал новыми красками.
        - Виконт.
        - Что?
        - А ты когда крыльями обзавелся? - смеялся Гаф.
        - …
        - А копье… которым ты пронзил лорда и праотца всех вампиров, покажи мне его пожалуйста, очень хочу… ха-ха-ха, посмотреть!
        - … Тали, солнышко, хочешь еще одну подушечку?
        - Да!
        - НЕТ! - сорвался на визг оборотень, отскакивая и уже принимая стойку биться до конца.
        Так мы и ехали по землям Ма’Ранак. А затем был мост. На котором я не удержался и разок все-таки стукнул хамов, а то, видите ли, меня запомнили и решили содрать еще один камень! Я недавно жаловался на прошлом посту, что там парни зажрались, но на фоне этих там были сердобольные ангелы, работающие за бесплатно.
        Так что шухер мы навели знатный. Особенно старался Гаф. Получив команду: «фас», оборотень пошел творить добро и наносить справедливость всем причастным. И плевать что это другое государство. Вообще без разницы что мы на чужой земле. Эти сволочи дважды пытались меня накрутить, но даже у меня есть предел терпению.
        Так мы вернулись в свое родное королевство. Не без приключений, в некоторой суматохе, но живые и довольные проделанной работой. Я мыслями был уже рядом с Тиной, обнимал её и представлял как оттянусь. Вот только, чем ближе мы приближались к дому, тем смурнее была Тали. Это заметил, и я и Гаф. И на одном из привалов, я решил поднять эту тему…
        - Тали, скажи, что с тобой? Что не день, ты все грустнее. Что-то случилось?
        - Ну… можно сказать и так, - отвела взгляд ведьмочка, откладывая тарелку с кашей.
        - М? - проявил заинтересованность Гаф.
        - Мы же возвращаемся домой, что не так?
        - В том и беда… - пробубнила она, поежившись. - У вас есть куда возвращаться.
        - А разве у тебя нет дома? - удивился Гаф.
        - Не-а.
        - Как?
        - А вот так. Отца нет, мать… нет, спасибо, к ней я не вернусь. Да и чужая я там. Кроме того… - взгляд на меня, - с учетом её грехов, есть мнение что жить ей осталось не долго. Так что возвращаться мне, по сути, некуда.
        - Хм… тогда… как ты смотришь на то, чтобы помогать мне по городу? - Гаф подсел к ведьмочке.
        - Ты это серьезно? - вскинула она бровку.
        - Абсолютно.
        - Я же говорил, что вы поладите, - ухмыляюсь, забравшись в карету и укладываюсь на диванчик. Гаф только глаза закатил, а Тали смущенно отвела взгляд.
        - Спасибо.
        - Чего там.
        - Правда, спасибо Гаф. Я очень рада, что сам охотник на ведьм предлагает мне поселиться рядом с ним.
        - Я сейчас передумаю.
        - Хи-хи-хи.
        - Но, если серьезно, тебе все-таки стоит для начала посетить Шиалу.
        - Я сопровожу, - вставляю свои пять медяшек.
        - М? - обернулась девушка. - Разве тут есть проблема?
        - Вроде того. Её муж и детишки, не очень любят гостей, и без меня тебя скорее всего где-нибудь утопят.
        - Мило…
        - Да вообще.
        - Не обязательно утопят. Из меня просто сделали отбивную, - почесал затылок оборотень. - Правда потом бы утопили.
        - И это твоя близкая подруга? - поднявшись с поваленного бревна, Тали заглянула ко мне в карету.
        - Можно сказать, что она моя бабушка.
        - …
        - …
        - Что вы так на меня смотрите? Да, дедушка, он же мой учитель был женат на её дочери. И что дальше?
        - Неожиданно, - прочистил горло оборотень.
        - Слушай, а у тебя точно есть девушка?
        - Тали…
        - А что? - и глазками так, «хлопа-хлопа». И грудь на откидной борт положила, как бы приподняв и показав свое достоинство.
        - Я тебя сейчас стукну!
        - По попке? Ой! Зачем ножами-то бросаться? Они же еще и кривые.
        - На тебя хватит. Знаешь как я давно свою девушку не видел?
        - Зна-а-а-аю. Ой! Не надо, не надо! Я пошутила-а-а-а, Гаф спаси, меня сейчас заре-е-е-ежу-у-ут! - пронесся над лесом девичий визг.
        - Дурдом… - покачал оборотень головой.
        А затем был ставший родным город оборотня. Встречали нас очень радостно, что не удивительно писем-то не слали. Можно сказать, что наше появление вызвало на воротах фурор. Служивые так рады были возвращены своему командиру, что за считанные минуты организовали почетный караул, в конце которого уже ждал отряд Гафа.
        Пока нас не было, некоторые подумывали, что мы того, не вернемся. Был вынужден признать свой косяк, хотя оборотень не лучше. Не подумали. Да и когда писать, когда постоянно куда-то несемся? Но вот сейчас это «Не подумали» выразилось в недовольстве его жены.
        От одного вида разгневанной фурии мне стало искренне жаль оборотня. С другой стороны и женщину понять можно, столько нервов из-за где-то там шатающегося мужа. Но друга нужно выручать.
        - Госпожа Шиниган, прошу вас, будьте снисходительны к мужу, - вступаю в защиту оборотня, спасая от праведного гнева. - Все-таки он и без того пережил очень много… приключений.
        - М? - перевели грозный взгляд на меня.
        - Я понимаю, что вы хотите сказать, и вы полностью правы, семейные разборки должны оставаться в семье. Но! Позвольте мне сначала уведомить вас о паре деталей, а именно: мы сражались с гигантскими скорпионами пустыми, дрались насмерть с демонами, выживали в проклятом и окутанным туманом лесу, встречали дракона… я думаю, что, если бы мы могли, мы бы сообщили о своем… состоянии. Но увы, это было сделать несколько… проблематично.
        По мере моего монолога девушка приходила все в большее изумление, а под конец смотрела на мужа как на героя из книг.
        - Но, как я и обещал, ваш муж вернулся в целости и сохранности, несмотря на все встреченные препятствия… - но меня уже не слушали. Я и договаривать не стал. Обняв мужа, женщина расплакалась. Вот просто взяла и расплакалась, уткнувшись в мужскую закованную в броню грудь, которую Гаф даже снять не успел. - М-м-м, да.
        Подергав Тали, киваю на выход. Уже на улице мы ждали нашего оборотня чтобы попрощаться. Ждать пришлось долго, целых полчаса от нашего звериного друга не было ни слуху ни духу, только приглушенные редкие голоса. Собравшийся отряд так же сидел рядом с нами, в линейку подле дома прямо на бордюре. Остальные зрители исследовали невиданную диковинную карету, стоявшую у дома.
        Так что, когда Гаф вышел, его замешательство можно было понять. Во-первых, такая толпа зрителей. Во-вторых, наша сидящая на бордюрчике мирно беседующая компания.
        Первым отреагировав на появление оборотня, поднимаюсь и задаю самый актуальный вопрос:
        - Ну как? Жив? - улыбка сама вышла на лицо.
        - Жив, - кивнул оборотень. - Успокоил, все хорошо. Спасибо, Виконт.
        - Не стоит, мы ведь и правда все это пережили. Ну что, пора прощаться?
        - Похоже на то.
        - Колесную игрушку я оставлю у тебя, как часть верпинских камней, - протягиваю небольшой мешочек с десятком накопителей. - Как их менять ты знаешь. Да и ухаживать за аппаратом уже научился.
        - Есть такое.
        - На этом, пожалуй, все. Рад был познакомиться, - протягиваю руку.
        - Взаимно, Виконт. Как оклемаетесь, приходите в гости, будем ждать. В любое время.
        - Обязательно, Гаф.
        Эх… за время путешествий в карете, я даже успел забыть, каково это, тащить за спиной рюкзак. Взвалив на плечо будущий посох, и махнув на прощание оборотням рукой, мы отправились на выход.
        - Теперь Шиала?
        - Да, теперь к ней.
        Так, спокойно, и не спеша, дабы не загонять слабенькую ведьмочку, мы дошли до леса Э’Кар’Хан. Я ступить в лес не успел, а передо мной уже появился Леший. Старый хрыч сначала подкалывал меня на тему, «пока гулял, нашел себе девочку», но потом под моим укоризненным взглядом стал серьезнее.
        - Как прошло путешествие?
        - Нормально. Но на ближайшие пару лет, мне впечатлений хватит.
        - Хе-хе-хе.
        - Леший, у меня будет просьба.
        - М?
        - Не мог бы передать вот это милое создание, Шиале? - киваю на смутившуюся Тали. - Из рук в руки, так сказать. А то еще заблудиться… или на кого не надо нарвётся.
        - Погоди… а ты сам, что не пойдешь к ней?
        - Не в этот раз. Мне еще надо к учителю. Если я зайду к вам, то залипну как минимум до завтра.
        - Это да, Шиала за тебя сильно переживала. Первый раз в странствии, и ни одной весточки, ну кроме птиц, но и те тебя несколько раз терять умудрялись.
        - Значит все-таки старались приглядывать?
        - Она лучше тебя знает, куда твоего старика заносили ноги. Так что… да.
        - Приятно. Но в общем, не хочу задерживаться еще больше. А ведь мне еще с моей принцессой дома объясняться, - наигранно кривлюсь.
        - Хех. Ладно. Эй, малышка, давай руку.
        - Леший?
        - М? - посмотрел на меня дух леса.
        - Эта ведьмочка обвела вокруг пальца сначала меня, потом ведьм с демонами, а потом еще раз демона развела на десять склянок с кровью.
        - … - леший по-новому посмотрел на скромно потупившую взгляд ведьмочку.
        - Так что не имей ввиду, эта чертовка хитрее чем кажется.
        - Учту.
        - Ну зачем ты сказал? - нахмурила носик Тали.
        - Чтобы жизнь твоим воспитателям облегчить.
        - Эх… пока Виконт, - меня на прощание обняли.
        - До встречи, мелкая, - потрепав напоследок волосы, словно ребенку, и услышав тихое «р-р-р», в приподнятом настроении и потеплевшем сердцем, пошел по тропе лешего, которую тот для меня организовал. Так, лес Э’Кар’Хан был пройден всего за несколько минут.
        Впереди оставался дом. Еще только при виде приближающейся деревеньки, я облегченно выдохнул. Стоит родимая, на месте. Я-то, наслушавшись всякого уже опасался, что вернусь и… в общем хорошо, что все хорошо.
        Гуляющая ребятня мой силуэт срисовала сразу, и быстренько доложила куда надо. Так что в деревне меня встречал староста, а Тина… она просто выскочила и летела ко мне на встречу со скоростью ветра. Вот она там, а вот уже висит на моей шее.
        - Виконт! - взвизгнула девушка в порыве чувств целуя меня. Разорвав поцелуй, обхватываю за щеки и прислонившись лбом смотрю в сияющие радостью глаза.
        - Привет лапочка.
        - Ты наконец-то вернулся.
        - Угу. Смотрю, у нас даже похолодало.
        - Ну так… сезон заканчивается.
        Стоим, улыбаемся, смотрим друг на друга. Положив на мое плечо головку, Тина заговорила:
        - Я переживала. Тебя очень долго не было.
        - Знаю. Зато теперь я прекрасно понимаю дедушку и то, откуда он берет свои истории.
        - Да? - она отстранилась и по-новому оценила мой внешний вид. - Н-да.
        - С тем, что я пережил, мне хватит на пару собственных сказок, - смеюсь.
        - Расскажешь потом?
        - Обязательно. А пока, тебе придется еще немного подождать, хорошо? Мне нужно вернуться к учителю.
        - Хорошо.
        Взяв девушку за руку, мы пошли к деревне, где люди встречали меня как героя. Правда, когда пришел вопрос, где старик, немного опешил. А! Ну да-а-а. Я же скормил старосте версию, что дедушка ушел со мной. Выкрутился, сказав, что тот уже дома. Это было в его характере, обойти всех и просто закрыться, так что народ не удивился, хоть и немного расстроился.
        Освободившись от расспросов односельчан, прохожу с Тиной через деревню. Дальше девушка со мной не пошла. Не удержавшись, и хлопнув по пятой точке свою красавицу, отправляюсь домой. Из-за спины же раздается требование украсть её на ночь из дома. Именно требования, в неотложном порядке. А что? Против что ли? Наоборот, мы очень даже за! Интересно, а как она отреагирует на приглашение Шиалы научиться колдовать? Нет, только не когда там Тали. А то еще научит плохому, с неё станется.
        А между тем, показался и мой дом. Еще когда подходил почувствовал укол… ностальгии? Не знаю как сказать. Вроде все было так же, как уходил, но при этом чувствовалось словно… что-то изменилось. Как-то все было иначе. Странно.
        Вот колодец, вон лаборатория, дровник, сам дом. Даже ведра у колодца нетронутые. Подойдя к дому, подвожу руку на уровень замочной скважины. Легкий импульс магии, и с щелчком замка дверь отворяется.
        - Мяу!
        - Курт…
        Не успел я сделать шага, как кот запрыгнул прямо на меня.
        - О-хо-хо, Курт, - положив заготовку под посох, глажу за ушком химеру. - Как ты тут?
        - Мяу.
        - Я тоже по тебе скучал. Кстати, я, кажется, видел твоего создателя.
        - Мяу?
        - Не знаю точно, спрошу как-нибудь у учителя.
        - Мяу.
        - Как он?
        - Мяу!
        - Славно, - опустившись на колено, ставлю кота на пол. Стягиваю рюкзак, плащ, броню…
        - Мя-я-яу!
        - Да-да, я знаю. Погоди, дай хоть раздеться. Я принес то, что надо. Сейчас.
        Вынув из рюкзака один из флаконов, отправляюсь с ним в комнату учителя. Если не брать в счет слой пыли, все осталось в точности как я уходил. Странное чувство, очень странное. Как бы приятно что вернулся, аж на сердце теплеет, но при этом куда не посмотрю, все кажется каким-то другим.
        Подойдя ближе к дедушке, осматриваю тело. Под щитом не было ни пылинки, все каким было, таким и осталось. Пасс рукой, и щит исчезает.
        - Я вернулся дедушка, - улыбаюсь, откупорив крышку. - И принес лекарство.
        Аккуратно приподняв голову, не спеша выливаю кровь. Рекция пошла не сразу, где-то с минуту я всматривался в его лицо и уже подумал, что что-то сделал не так, но нет. Дедушка зашелся в кашле, а затем начал мутным взглядом водить по комнате.
        - Ох…
        Попытка встать самостоятельно могла провалиться, но я помог.
        - Как всё ломит-то.
        - С добрым утром дедушка, - улыбаюсь.
        - Виконт? А ты что… так погоди. Что это с тобой? - меня смерили подозрительным взглядом. Ну да, с дороги выглядел не важно.
        - Это долгая история.
        - Я попал в кому, да?
        - Или не очень долгая, - усмехаюсь.
        - Значит, Хозяин Снов послал тебя за кровью демона?
        - Ага.
        - Так… сейчас, я немного приду в себя, и ты мне все основательно расскажешь, хорошо?
        - Да дедушка.
        - И еще, иди выпей настойку Астории, мне на тебя смотреть больно. Нельзя же столько зелий пить!
        - Хорошо дедушка, - я не мог не улыбаться. Веселье просилось наружу, хотелось как-нибудь пошутить, или подколоть его, но я сдержался.
        Пока учитель приходил в себя после комы, я успел навести в доме порядок, сам отойти с дороги, приготовить покушать, и уже потом, мы собрались за столом, и я начал свой рассказ, попутно задавая вопросы из исписанного вдоль и поперек блокнота. И вот даже не знаю, кто кого допрашивал, он меня, или я его.
        - Так погоди… туманный лес? Какое лихо тебя туда вообще понесло?
        - Так это. Куклы сказали, что там короткая дорога.
        Да-а-а, так дедушка на моей памяти еще никогда не ругался. Он поминал и кукол, и лес, и меня за компанию, такими идиомами, о существовании которых я даже не подозревал. Оказывается, тот туман дело рук появился не без участия Арона. Там пространство искажается и образуется переход между мирами. Дедушка где-то месяц пытался найти оттуда выход, постоянно попадая в разные миры, из-за чего-то место он даже поминать не хочет. Так что мне еще повезло, что выбрался так быстро.
        А когда речь дошла до пустыни, я выпил из него все соки, так как мне было жутко любопытно, что там за город и народ такой странный. Оказалось, этот народ был поставлен туда специально. Так как в том месте главный, так сказать, официальный проход в мир демонов, разбитый в свое время еще до нас всех нашим предшественником, на том месте поставили стражей, чтобы ни одна падла не смела восстановить ту гадость и повторить прорыв. Потому и пустыня появилась, так сказать, в ходе разборок.
        При поминании других событий, в частности когда Тали постригла Гафа, старик хохотал как ненормальный, хлопая кулаком по столу. Или, когда я дракона подколол, пользуясь сказками. Особенно запомнился сказанные в порыве чувств слова: «Я горжусь тобой, внучек!» И слезу смахнул. Ну а я что? Я ничего. Рассказывал дальше.
        А затем было небольшое застолье. Тина, я, дедушка, Курт. Отмечали благополучное возвращение, по итогу которого я всю ночь провел со своей любимой. А вот на утро был казус…
        - Ты что делаешь? - вскинул учитель бровь, когда я первым делом ни свет ни заря, забив вообще на все, потащил заготовку под посох в лабораторию.
        - Буду делать посох! - сказал как отрезал.
        - Эк…
        - Заколебали! Все. Пока не сделаю, из лаборатории не выйдут!
        - Н-да. Надо было раньше лечь в кому, - пробубнил старик, почесывая бороду, глядя мне вслед.
        ЭПИЛОГ
        Прошло десять лет с тех пор, как я стал Хранителем Снов. В тот самый момент, когда я вернулся домой с кровью демона, Хозяин Снов дал мне свое благословение, а дедушка, утирая скупую слезу нарек своим приемником. Следющие десять лет, я продолжал совершенствовать, но уже неоднократно выбирался в мир для решения тех или иных задач.
        Тина, как и договаривался с Шиалой отправилась к ней не обучение. Как я и опасался, эта мелкая пакость, которая вопреки всему не собиралась взрослеть, научила мою девочку очень плохим вещам… которые мне очень даже понравились. Но это не помешало ей всыпать. Разочек. А то знаю я её. Шиала смотрела на все это, взглядом матери, когда детишки просто чуть-чуть шалят.
        Гаф наконец-то ушел в отставку, хотя по факту занимался тем же самым. Жук он, а не оборотень, в любой момент отмазываться тем, что теперь не на службе и вообще у него семья. Хех. А кто стал на его место? Та-а-а-али. Пусть и на пол ставки, но это пока.
        Так, вернувшись от них домой, отворяю дверь и кричу на весь дом:
        - Дедушка, я дома! - но ответом мне стала тишина. - Дедушка? Курт!
        Странно, но пушистого засранца тоже нигде не было видно.
        - Курт, коврик ты пушистый, ты где?
        Скинув вещи, заглядываю под стол. Нету.
        - Ку-у-у-урт?
        Забеспокоившись, иду в свою комнату, но проходя мимо комнаты учителя замираю и делаю шаг назад. На кровати учителя лежала его одежда, и посох. А сверху, в районе шеи кулон с ошейником Курта.
        - Учитель… нет…
        Подойдя ближе, убеждаюсь. Посох был мертв. Со смертью хозяина, умирает и его личный артефакт.
        - Дедушка…
        Я словно бы куда-то провалился. Не знаю сколько так стоял, но, когда пришел в себя, постарался быстро взять себя в руки. Утерев бежавшие слезы, бережно собираю одежду.
        С пустым сердцем и холодным рассудком, я словно в трансе сложил все по местам. Посох и кулон Курта оставил на заправленной кровати. Учитель уже давно говорил, что слишком стар, что я готов, что он сделал все что нужно, а дальше моя судьба в моих руках. Но я даже подумать не мог…
        Сделав кое-какой ужин, решаю эту ночь переждать здесь, а на утро пойти к Шиале. Леший не постеснялся и помог построить в лесу еще один домик для нас с Тиной. Здесь же меня теперь ничего не держит…
        Но стоило мне только лечь в кровать и прикрыть глаза, как вместо забвения или сна, я оказался… не знаю где. Просто какая-то незнакомая мне комната. Я сидел среди нескольких детей, а передо мной поджав под себя ноги сидел молодой мужчина.
        «Дедушка?!» - проскочила удивленная мысль. А это был именно он. А рядом, положив голову на плечо, сидела незнакомая мне красивая девушка с острыми словно у эльфа ушками и поглаживала мурчащего от удовольствия кота.
        Осмотревшись, я понимаю, где оказался, и кто передо мной. И что это за комната. Учитель сидел и читал очень знакомую мне книгу своим детям, своей семье. Лишь единожды он бросил на меня короткий взгляд, а улыбка стала шире.
        А затем я слышал где-то внутри себя голос Хозяина Снов. Тихий, спокойный, немного шипящий, но добрый.
        «Ему давно пора на покой. Я все ждал новую кровь, но теперь пришла пора. Он заслужил…»
        «Угу», - грустно улыбаюсь, глядя на то с каким счастьем дедушка читает свою сказку. Еще ни разу я не видел его таким… с такими чувствами.
        Я сидел с другими детьми и слушал. По новой слушал свои любимые истории. Как когда-то. Как тогда в детстве. Словно мне снова семь или восемь лет. А затем, я вновь услышал голос Хозяина Снов:
        «Тебе пора».
        Поднявшись, замечаю, что с виду мне действительно семь или восемь лет. Учитель прервался, посмотрел на меня, и кивнул.
        Покинув комнату, просыпаюсь. Немного полежав и поглядев в потолок, встаю. Пора собираться. Так, что у нас… важного? Да много чего, все за раз не перетащить.
        Тут на глаза попалась развернутая на рабочем столе книга. Подойдя ближе, осматриваю. Чистый лист, только самое начало. Хм… взяв и повертев его ручку - артефакт между пальцами на манер ножа, улыбаюсь. Наклонившись над книгой, пишу вверху страницы: «Сказки. Новое поколение». Продолжим традицию, хех. А что? Сказочник - звучит гордо.
        КОНЕЦ
        Вот такая вот история этого небольшого сказочного мира.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к