Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.

Сохранить .
Катар
        MrDog
        Звёздные войны
        Есть во вселенной «Звездных Войн» кошкоподобные гуманоиды - катары. Попался мне с ними фан-арт, вот и решил я отправить попаданца в одного из них. Герой растет, учится, познает мир, ищет свое место в жизни, решает моральные, этические, философские и, куда же без них-то, материальные проблемы. И все бы ничего, но время ему досталось неспокойное, последние годы существования Республики. Впереди «Война клонов» и приказ 66. Хочешь не хочешь, а о своем хвосте заботься.
        MrDog
        Катар
        Глава 1
        Обычное утро рядового малолетнего юнлинга в храме джедаев началось стандартно. Подъем в восемь утра, затем ультразвуковой душ и облачение в униформу. В качестве нательной рубахи была свободная светло-серая туника с песчано-пылевым оттенком. Материал до ужаса напоминал плотную грубую ткань, а крой обладал уникальным вырезом до пупа. Было у этого чуда и что-то вроде широченных лацканов, которые можно запахнуть. Сверху пошла безрукавная мантия бежевого цвета с жесткими вставками наплечников. Серые штаны, навроде японских хакама, с вырезом для хвоста. Ничего так, удобно. Если бы не хай-тек материалы, то я, со своей густой и жесткой шерстью, в подобном наряде мог бы и упреть, несмотря на бодрящую атмосферу, а так - вполне себе комфортно. Ах, да, позвольте представиться, Мирр-ра-Мрр, пятилетний представитель расы катаров и по совместительству - Иванов Михаил Александрович, бывший рядовой обыватель с планеты Земля, тридцати пяти лет от роду. Любитель фэнтези, фантастики, последние годы, до банальной смерти в автомобильной аварии, трудившийся в сфере современных технологий. Работал так называемым
«эникейщиком». На момент гибели открыл для себя мир фанфиков. Собственно, если бы не полез проверить обновления, мог бы и живым остаться. Каким образом меня занесло в это тело и в вымышленную вселенную - не имею понятия. Рассказывать же о том, каково это, простите, не вижу смысла. Все равно пока не попробуете - не поймете. Скажу лишь, что прошел все пять стадий. Да-да, те самые: отрицание, гнев, торг, депрессия, принятие.
        После местной физзарядки и плотного завтрака личинки джедаев отправились на занятия, угу, сразу как часик помедитировали. Сегодня у нас была история ордена-республики, совмещенная с пропагандой-накачкой, в принципе - довольно интересная тема, хоть большинство детишек моего мнения и не разделяют. А вот после обеда мы должны будем махать учебными светошашками под руководством аж самого гранд-мастера. Того самого, великого низкорослого зеленого ушастика, который любит путано выражаться, слова переставляя, и многозначительно щурясь мыкать-хмыкать. Все, кто фильмы смотрели, помнят, как Убиваныч к нему за советом пришел, когда Камино искал, и там фоном детвора малолетняя была в шлемах, вот их и будем пару часиков изображать. Пока половина клана «Мышиного когтя», отправленная заниматься послеобеденной медитацией, спала, а другая честно пыталась к ней не присоединиться, я предавался меланхолии и тоске.
        За те полгода, что в этом мире обретаюсь, удалось выжать память досуха, в чем, кстати, те же медитации неплохо помогли. Увы, в каноне «Звездных войн» я мог опираться исключительно на фильмы и некоторое количество фанфиков, большинство из которых весьма вольно с оригинальной линией обошлись. Было даже несколько, в которых авторы активно в Императоры Сковородкина пропихивали. Или его жену. Опционально - просто оригинальных персонажей. Короче говоря, я знаю главного злодея и чисто условно имею представление о некоторых основных персонажах. Впрочем, тот же Дуку, Квай-Гон и ряд других и так у всех на слуху. Это вроде как плюс. Ключевые события, та же «Война клонов», ее итоги в виде приказа 66 и чистки джедаев, Люк с Леей, «Звезда смерти», снесшая Альдераан и уничтоженная младшим Скайуокером, и прочее. Все это, как ни жаль - без привязки к точным датам. Тем более в этой самой далекой-далекой с единым летоисчислением вообще большие проблемы. Не знай я, что через полвека всех нас ждет большой и страшный карачун в лице Юужань-вонгов, которые сократят разумное высокоразвитое население целой галактики на
сотни триллионов, без проблем бы сдал Падлыча, который нынче еще даже не сенатор Палпатин, а так… приходилось думать.
        Простейший сбор данных, спасибо местному аналогу наших планшетов, именуемых тут датападом, и доступу в сеть храма, дал ошеломляющий результат. В далекой-далекой более 300 миллиардов звезд, и население в 100 квадриллионов разумных, представленных десятками тысяч рас и видов. При этом, более-менее населено всего-то 20 миллиардов систем. Почти семь процентов галактики! Понятно, что где-то миллиарды живут, а где-то и ста тысяч не будет, но в целом, среднее по больнице - около шести миллионов на систему. О какой трех миллионной армии Республики может идти речь в таких условиях?! Не смешите. Тех же джедаев, в статусе от рыцаря и выше, почти пятнадцать тысяч лбов. Лишь треть, весьма условно, можно считать боевиками. В каноне же, насколько я его знаю-помню, под ружьё встали поголовно все, от целителей до архивариусов и командовали они, будучи генералами, не менее чем легионом. Грубо говоря, под десять тысяч бойцов каждому. А ведь были подразделения, которыми рулили офицеры из корпуса юстиции и даже те, которые возглавляли клоны. Вот в три миллиарда, или хотя бы в один, я еще как-то поверить могу. В КНС
входили десятки тысяч звездных систем! Конечно, львиная доля пришлась на миры внешнего кольца - но даже на них обитали миллионы разумных, какой уж тут захват и минимальный контроль территории? Разве что по паре рот на систему. Бред. «Война клонов» стала событием знаковым, причем не только из-за политических и социальных последствий, но и потому, что не была вознёй в песочнице. Да и как бы трехмиллионная армия, даже с пресловутой эффективностью один к десяти, а то и вообще пятидесяти, смогла противостоять тем же В-1? Промышленность одной только Торговой Федерации могла ежемесячно выдавать под сто миллионов этих убогих роботов. А был еще Техносоюз и прочие крупные организации с сопоставимыми возможностями. В ходе войны, если память не изменяет, в строй были еще и планетарные армии поставлены, не так уж их и мало, к слову говоря.
        Торговая Федерация для блокады Набу, между прочим, привела не один десяток кораблей класса «Барышник». Чисто на минуточку - данный пепелац имеет диаметр в три километра и, вообще-то, относится к кораблям линейного класса. Мирная беззащитная планета, для осады которой понадобился целый флот ударных кораблей. Кроме шуток, вполне себе мирная и считающаяся практически беззащитной. Самое веселое, что по местному законодательству, вся эта катавасия проходила, верней, будет проходить, как банальный спор хозяйствующих субъектов. Тут вообще воздействие на конкурентов, или нарушающих авторское право умников, осуществляется при помощи оружия летального воздействия и не вызывает вопросов у окружающих. Закон сильного во всей красе. Собственно, одаренные его и насадили. Специально или само так вышло - судить не берусь. Зато все войны заканчиваются путем вырезания вражеской верхушки, а те, кто истинный патриот и данного правила не уяснил - тем не повезло. Истории известны десятки разумных рас, уничтоженных как биологический вид - просто потому что не успокоились, когда форсюзеры их лидеров упокоили. Дико и не
правдоподобно? Ну да, с моей точки зрения. Так же, как не пользоваться бластером, не носить броню, соблюдать кодекс до запятой и много чего еще. Ладно, со своим уставом в чужой монастырь не лезут, пора идти мечом махать и предвиденье Силы нарабатывать.
        Сила - краеугольный камень всех «Звездных войн» и совершенно непознаваемое нечто. С разумностью, правда, у нее не очень. Опять же - личное мое мнение. Зато, что-то вроде осмысленной воли у нее точно имеется. Дикое сочетание, но уж как есть. Скажу так, ситхи - идиоты. Как можно, будучи маленькой рыбешкой в океане, считать себя способным им править? Сумасшедшие. Джедаи же, проводя аналогию - медузы. Куда течение несет, туда и плывем. Хоть на берег сохнуть под палящим солнцем. Ладно, философия лесом, куда важней практическая сторона вопроса. Как известно, каждый одаренный в своих клетках имеет симбионтов, так называемых мидихлориан. На самом деле они в любом живом существе отдельно взятой далекой галактики обитают, ну да не суть. Для себя я провожу параллели с сотовым телефоном. Позвонить и поболтать с абонентом можно и по безымянной китайской трубке за тысячу, и по навороченному брендовому агрегату за десятки тысяч. Разница, честно говоря, опять же на мой взгляд, не велика будет. Куда интересней дело обстоит с отправкой СМС сообщений. Пока на первом что-то наберешь - пальцы сотрешь. В применении к
одарённым - все сводится к количеству тренировок, требующихся для овладения определенным навыком. Тот самый принцип, когда страшен не воин, повторивший тысячу приемов по разу, а тот, кто повторил один, но тысячу раз. Я, со своими несчастными семью тысячами симбионтов и будущий избранный, с двадцатью с лишним, каким-нибудь телекинезом одинаково эффективно придушим любого в первый раз, но уже на сотом Энакин будет эффективней. Возможно, даже в разы. Правда, где-то уже тысячного «клиента» мы будем умерщвлять так же, как и первого. Совершенно одинаково. Такие вот пироги с котятками.
        Кстати о котятках. После благословенного ужина и обязательного часа медитаций нам предоставляется свободное время. Большинство его проводит в игровой. Девочки - с куклами, мальчики - тут кто как. В основном за местными развлечениями компьютерного толка. Впрочем, девчонки ими тоже не брезгуют, но все же больше в реале с игрушками возиться предпочитают. Продвинутые технологии обеспечивают полный эффект присутствия. Просто мечта геймера. Конечно, даже такая мелочь, как мы, из-за пробужденной чувствительности к Силе не можем тешить себя иллюзиями, но все равно круто. Жаль только, что выбор у нас не богатый. Сплошные симуляторы. Явно с умыслом игрушки многомудрые наставники детям подбирали. Хочешь - не хочешь, а управлять всем, что летает, плавает и вообще хоть как-то где-то передвигается - научишься. Естественно, никто полноценную имитацию места пилота космического корабля пятилеткам подсовывать не станет, еще и пострелять не дают, но погонять на бешеных скоростях и посоревноваться - это пожалуйста. Даже что-то вроде внутрикланового и межкланового соревнования имеется. Причем, как в индивидуальном
зачете, так и в групповом.
        Мне с ровесниками, мягко говоря, было скучновато. Из всех жанров с детства предпочитал стратегии, отсутствующие тут, кстати говоря. Видимо, чтоб думать не учились. Поэтому моими любимыми играми стали технические симуляторы. Были тут и такие, весьма продвинутые. На первом уровне просто пластинку на корпус приворачиваешь, на десятом уже ее привариваешь, а на пятнадцатом аж дают молоток, типа кувалда, чтобы ее предварительно выправить. Утрирую естественно, но принцип, полагаю, понятен. Пока детвора, с гиканьем из-под забрал громоздких шлемов, развлекалась, нарабатывая навыки маневрирования и прочего управления, я изучал сборку-разборку роботов, ремонтировал корабли и занимался другими интереснейшими вещами. Виртуозное мастерство полета у одаренного опирается на Силу, конкретней - предвиденье. Кораблем управлять - это не мечом махать. Второе базируется на твоих личных возможностях тела, а первое - исключительно на технических характеристиках техники. Ты хоть наизнанку вывернись, но на предельное ускорение никак не повлиять, а вот гибкость суставов, ловкость, реакция и физическая мощь, все это можно
изрядно улучшить. Только есть нюанс - сверхчеловеческие возможности базируются на базовом фундаменте тела. Если ты не можешь сесть на шпагат, не разорвав связки, никакая Сила сама по себе этого не изменит. Опять же, весьма условные и совершенно произвольно трактуемые стандарты проектирования органов управления ведут к необходимости овладения конкретной техникой с нуля. Так что толку от умения рулить каким-то конкретным виртуальным спидером нет. Очень уж велик шанс, что в жизни придётся воспользоваться моделью от другого производителя. Скорей даже вред имеется, привыкнешь, что у тебя газ справа, а он окажется слева, отвлекайся потом на контроль своих действий, рассеивай внимание. На фиг, на фиг. Вот с запчастями и прочими деталюшками-фигнюшками все как раз наоборот. Стандарты жестко соблюдаются, и модульность архитектуры в большом почете. Для такого паноптикума, как ДДГ - великое достижение.

* * *
        Жил не тужил, день за днем, месяц за месяцем, год за годом, и дожил до появления в нашей дружной семье, именуемой в официальных документах учебной группой клана «Мышиный коготь», маленькой тогруты по имени Асока Тано. Сама девочка меня интересовала исключительно как точка отсчета. А то с доступом к банальным новостям имелись определенные сложности. Как и вообще с информацией из-за стен храма. Ей четыре, до становления падаваном Энакина, а значит и Войны клонов, осталось где-то десять лет. Получается, сейчас либо уже происходит канон и Торговая Федерация блокирует Набу, либо это вот-вот произойдет. Через два года, когда мне исполнится двенадцать лет, смогу принять участие в ежегодном турнире юнлингов. До пятнадцати годков будет три условно-официальных попытки найти себе учителя. Хм, получается, я ровесник избранного? Забавно. Что ж, придётся подналечь на тренировки и техники силы. Хотя, казалось бы, куда уж больше-то?
        Образование в храме поставлено весьма интересно. Я бы даже сказал - в чем-то с ног на голову. Основная масса юных джедайчиков попадает в храм в возрасте трех-пяти лет. Понятно, бывают и исключения. Лично видел восьми и даже девятилетних новичков. Лет с четырех-пяти начинается что-то вроде младшей школы. Строем за ручку водят. Включает она в себя четыре блока. Первый - стандартное чтение, письмо, счет и так далее. Естественно на общегалактическом языке. Второй - история с окружающим миром. Обе дисциплины круто совмещены с правильным воспитанием, акценты расставлены четко, а примеры подобраны сочно. Третий - физическая подготовка, на основе фехтования с небольшими добавлениями рукопашного боя и акробатики. Ничему прямо-таки «ух» не учат, но базу ставят добротную. Юнлинг, закончивший обязательную пятилетку, уже, условно, владеет первой формой боя на световых мечах. Собственно говоря, на ее основе и постигается наука шинкования ближнего посредством светошашки. И, наконец, последний блок - Сила. На три четверти он состоит из медитаций, остальное отводится под техники: телекинез, усиление физических
возможностей, укрепление тела, толчки, прыжки и прочее из той же серии. Причем, осваиваются они оригинально. Более-менее получилось? Вот и ладушки, поехали дальше. По окончании пятилетки сдаются зачеты, и - здравствуй свобода.
        Осиливший обязательную программу карапуз неожиданно оказывается предоставлен самому себе. Не совсем, конечно, есть несколько курсов, которые ты обязан пройти. В частности - силовая артефакторика, где на примере создания светового меча изучаются основные дисциплины, в том числе и пресловутая «Силовая ковка». Опять же, минимум дважды в день ты должен по часу медитировать, за этим следят строго. С утра обязательная физзарядка, на джедайский манер, чтобы форму не теряли и дурь выплескивали. Есть еще двухчасовые бдения на лекциях, которые читают рыцари, мастера, а иногда и магистры. Этакое окно в большой мир. Правда, с систематизацией вываливаемой информации… беда-беда, огорчение. По большей части, прибывшие с очередного задания старшие - травят байки, возбуждая в душах младших стремление нести добро и причинять справедливость. Фактически - это все та же патриотическая накачка на живых примерах. По рафинированным детским головушкам «шибает» лучше самой забористой дури. Как те, кто в падаваны не пролез, умудряются стройными рядами не совершать суицид, при такой-то пропаганде - загадка великая есть. Не
иначе воспитателями ментальные техники напропалую используются. В целом, на все про все обязательное уходит время до обеда. Потом ты свободен, как ветер. И каждый мается дурью. Верней, занимает себя сам. Кто-то мечом машет, кто-то на симуляторах зависает, кто-то читает, большинство же слоняются без дела и периодически припахиваются всеми встречными-поперечными. Своеобразный, короче говоря, подход. При этом, деструктивным явлениям возникать не дают, за контроль мощнейший ИИ храма отвечает.
        Кстати о местных неорганических разумных, сиречь искусственных интеллектах вообще и процессорах в частности. Это круто! Просто «вау», если вкратце. На Земле, перед моей кончиной, уже вовсю гиганты индустрии демонстрировали гибридные процессоры. Только с фотонами была одна маленькая неувязка. Они, заразы такие, в отличие от электронов, ни тебе массы в состоянии покоя, ни какого-то заряда не имеют, а потому, воздействовать на них не получалось. То ли дело старый добрый кремний и электричество с магнитными полями. Лепота. Рули - не хочу. Так вот, в далекой-далекой уже давно работают с пресловутой гравитацией. В различных полях и излучениях тоже прекрасно разбираются. Помните наверняка из кино, что корабли спокойно себе бороздили просторы космоса, причем, никаких вращающихся элементов у них не наблюдалось. Экипажи по коридорам в невесомости не плавали. Выстрелы вообще радужной пленкой растекались, а запредельные ускорения пилотов по кабинам и креслам не размазывали. А ведь без последнего с одной планеты на другую за пару часов не слетать. Я это все к тому, что тут поголовно используются фотонные
технологии, а частота света в видимом спектре, между прочим, аж десять в пятнадцатой. Земные достижения на этом фоне, мягко говоря, блекнут. Простейший робот уборщик, с копеечным процессором, отличался от современных мне персональных компьютеров так же, как они отличались от своих прародителей конца двадцатого века. А ведь на тех машинках физику ядерного взрыва просчитывали.
        Собственно, ИИ в далекой-далекой был программным. Банально позволяли мощности процессоров. Отсюда же и росли ноги у столь неэффективного использования во время «Войны клонов» дроидов В-1. Им просто не хватало вычислительной мощности на поддержание интеллекта и функционирование всех остальных систем. Вот и «тупили» они по-черному, мазали из-за неспособности нормально упреждение взять и не могли толком обучаться. Впрочем, последнее - скорей вина органиков. Галактика не одно восстание разумных машин видела, потому-то искусственные мозги периодически и обнуляли. Сбрасывалась сформировавшаяся личность до состояния заранее созданной. А те, кому повезло, как правило, были весьма лояльны к хозяевам. Во всяком случае, мало какой робот собирался поголовную резню органиков устраивать. Все же, развитие каждой конкретной системы основывалось на заранее созданной псевдоличности. В которую, само собой, как раз уважение и почитание к создателям было заложено априори. На себе джедаи не экономили, так что ИИ храма был хоть куда. Вообще-то, как раз лично на себе они экономили, отдавая все ордену, ну да это
частности. Принцип коммуны, возведенный в абсолют.
        По сути, я спихнул свою подготовку на Храма, как условно обозвал орденский ИИ. Ему было скучно, а тут такая возможность. Это у меня искин вызывает желание поливать всё вокруг желтым кипятком и приводит к дикому возбуждению нервной системы, для остальных - вполне себе рядовое явление, даже не заслуживающее внимания. Да что там, среднестатистический житель железякам просто приказы отдает. Ему не важно, это робот-официант или космический корабль. Приказал - получил, или узнал, почему желаемое невозможно. Денег нет или топлива до конечной точки маршрута не хватает, ну или еще что-то, по ситуации. И ладно бы только это! Когнитивный диссонанс и взрыв мозга вызывает то, как имеющиеся возможности ИИ используют. Все, поголовно, начиная от вроде как специалистов и заканчивая обывателями. Слов нет, одни эмоции.
        Видимо, местных программистов индус-попаданец покусал, когда-то давным-давно, а потом они уже сами как-то эволюционировали, настолько неэффективного кода я никогда не видел. Закрадывается подозрение, что первый ИИ кто-то со стороны написал, а уж аборигены его как-то там допилили до современного состояния. Компенсируя корявость алгоритмов грубой вычислительной мощью. Может, неправ? Ведь полагайся местные на искины полностью, давно бы деградировали. Но все равно, можно же какую-то золотую середину найти, а не использовать ИИ на уровне простого компа с голосовым интерфейсом.
        Мне Храм за пару суток такую программу подготовки составил - пальчики оближешь. Вообще, орден, в плане возможности самосовершенствоваться, дает безбрежные возможности. Начать хотя бы с того, что любая программа, любого республиканского ВУЗа, может быть изучена в стенах храма совершенно бесплатно. Официальный диплом, без оплаты всего курса, получить не выйдет, но аттестацию пройти можно. Только правоверному джедаю подобная ересь в голову не придет, да и зачем оно ему нужно? Светошашка и униформа, вот и все личное имущество, разрешенное паладину света. Вместо образования - кодекс. Удручающий бред. Исключения есть, но их мало. Впрочем, в разных корпусах, например, у тех же дипломатов, имеется что-то вроде курсов. Вроде бы даже отличных, в плане даваемых знаний, но согласитесь - все равно ведь суррогат.
        Единственное, в чем пришлось ограничить порыв ИИ - сроки. Установил потолок учебной программы в девять лет, чтоб был запас времени до грядущей Войны клонов. С изучаемыми дисциплинами также пришлось повозиться. В итоге, из огромного массива данных была слеплена индивидуальная программа обучения, рассчитанная на шесть часов занятий в день. По уверениям искина, после ее освоения любая индустриальная компания с радостью предложит мне пост инженера-конструктора широкого профиля. Угу, хочешь комбайны создавай, хочешь космолеты. Еле удержался, чтоб не спросить - смогу ли «Звезду смерти» спроектировать. Также Храм был готов отдать свой сопроцессор за то, что мне будет по плечу работа секторального представителя в любой из ведущих корпораций, от пресловутой Торговой Федерации до любого банковского клана. Как вариант - пост наместника у хаттов или, как минимум, помощника казначея. Видимо, последнее было действительно круто, раз ИИ упомянул. Теоретически, я так же смогу пройти аттестацию на армейского генерала и флотского адмирала. В общем, весьма и весьма разноплановое образование за неполное десятилетие
мне светит получить.
        С воинскими званиями в Республике, в связи с отсутствием нормальной армии и флота, было весело. Имелся небольшой пул учебных заведений, в которых готовили офицеров в чине от лейтенанта и до тех самых генералов с адмиралами. По завершении учебы выдавался диплом с приложением, содержащим результаты итоговой проверки знаний. Вот только за присвоением чина требовалось обращаться в Корпус Юстиции (суррогат, заменивший нормальные вооруженные силы). Там «специалист» проходил аттестацию, держал ответ перед лицом суровой комисси и, по итогам, получив звание, буднично отправлялся в запас без пенсиона. Впрочем, никто не запрещал послужить на благо родины, но, естественно, на вакантной должности. Сами понимаете, кто мог позволить себе оплатить полный курс обучения - те служить сержантом или даже капитаном не рвались. Как правило, их ждали планетарные флоты-армии, где для них имелась соответствующая чину должность. Такие вот кренделя после реформы и роспуска нормальных вооруженных сил в Республике творились.
        Это что касается, так сказать, базового образования, которым братья и сестры по ордену пренебрегали, предпочитая обучаться чему-нибудь и как-нибудь в процессе шатания по галактике с учителем. Если, конечно, повезло и падаваном стать удалось. Тот же, кто пролетел - не беда, его обучат в сельхоз корпусе, или каком ином. Недоджедаи много где пользу принести могли. Меня немного удивляет, почему несостоявшиеся паладины света не уйдут из ордена и не займутся налаживанием собственной жизни? Все понимаю, с малолетства в ордене. Мира не видели и не знают. Контактов с родней никаких нет, но якорь вам в дышло! Даже необученный одаренный, хоть как-то владеющий Силой - это весьма трудно убиваемая личность! Во всяком случае, обычная гопота ему не опасна, да и более серьезный криминал не факт, что справится с ходу. Про такую ерунду, как мошенничество или нечистый на руку работодатель, вообще заикаться не стоит. Обмануть форсюзера может только тот, кто умеет работать с Силой. Причем, отлично. Доказано Палпатином.
        Вторым сюрпризом, преподнесенным орденским ИИ, была база данных по силовым техникам. Пусть Храм и не в зуб ногой в этой полумистической теме, но банально собрать описания методик и структурировать - ему по силам. Так что моя просьба по подбору материалов для развития себя как одаренного была удовлетворена с энтузиазмом и изрядным перекрытием запросов. Вообще, Силовые техники были вполне себе доступны, учи - не хочу, просто ими как-то было не принято заниматься. Тренировали базовые приемы, в младшей школе показанные, и особо не напрягались. Многим этого более чем хватало. Мирное время. Благословенное. Жаль, что оно не вечно.
        Освоение различных аспектов использования Силы было довольно простым с одной стороны, и сложным с другой. По сути, все сводилось к медитации. Ощутил Силу, выразил желание, «озвучил» намеренье и получил результат. В тиши храмовых залов любая техника получалась без проблем. Не считать же за них десятки часов сидения на коленях в позе типа японской сейдза, лотос с хвостом не особо удобен, а подушечкой меня никто снабжать не собирался. Вот провернуть тот же Силовой прием на ходу - ну, не знаю. Может, Энакин бы и сумел, после десятка-другого повторов. Мне вначале приходилось под сотню раз одно и то же в глубокой медитации проделывать, и только потом что-то более-менее похожее начинало получаться без нее. А уж до того, чтоб в экстремальной или просто стрессовой ситуации Силовое воздействие применить… Может, после тысячи другой повторов и смогу. Опять же, далеко не все можно изучать и отрабатывать самостоятельно или в одиночку. Те же ментальные практики, например. Банальную память или ускоренное восприятие - пожалуйста, нет проблем. Воздействие на разум или чтение мыслей - тут сложней. Первое тренировал,
в буквальном смысле, на птичках, обитающих в садах храма. Потом на зверюшек покрупней перешел. С телепатией мне обслуживающий персонал из неодаренных помог. Причем сам и совершенно случайно. Техник мимо прошел, когда я отрабатывал использование силы вне медитации. Вот ментальные воздействия, особенно те, которые можно считать боевыми - тут все печально. Каюсь, пара рыбок и десяток невинных птах по моей вине досрочно прервало земной путь. Вот только точно такое же воздействие на разумного может как убить, так и легкую дезориентацию вызвать. Это, кстати, одна из причин, почему столь опасные техники почти никто не изучает. Тренировки уж больно опасные, нужен филигранный контроль и что-то вроде развитой интуиции. Причем, что тут важней и первично - тот еще вопросец.
        Третьим важнейшим результатом плотного общения с искином ордена стали разработанные им фехтовальные ката. Честно признаюсь, идея изначально была не моя. Читал в свое время историю, там героиня провела разбор пары тысяч боев одарённых и создала свой стиль. С помощью которого и косила супостатов как траву. Подкинул Храму задачку, тот погудел, поскрипел и выдал результат. Да такой, что у меня шерсть вздыбилась. По результатам анализа миллионов боев, со времен чуть ли не основания ордена, было получено много миллиардов приемов-связок-переходов. Когда от шока отошел и оглавление каталога маньяка фехтовальщика посмотрел, только мяукнул. Даже некоторые сомнения насчет ИИ возникли. Такой ли он интеллект. Собственно, мне выдали все и для всех. Обалдел от древнего мастера джедая с непроизносимым именем. Этот давно ушедший в Силу разумный был представителем расы головоногих моллюсков и предпочитал использовать оригинальный набор оружия. Два меча, силовой хлыст и пику, причем махал он ими одновременно. Гривус нервно курит в сторонке. Нашелся и Мэйс Винду со своим Ваападом. Это он от других скрывался,
предпочитая не вводить во искушение неокрепшие умы, но Храм-то все фиксировал. Обладатель щупалец, кстати, был в единственном числе и стоял в начале списка, потому его и заметил.
        Пришлось резать осетра. Гуманоиды, без дополнительных суставов, не способные равно свободно гнуть конечности в произвольные стороны, не ограниченные внешним скелетом и пользующиеся исключительно светошашками, одной или двумя. Все равно получилось до черта и больше. В результате жестокого секвестрования искином были создано ровно сто ката, по сотне приемов в каждом. Опирался Храм на обычную статистику. Эффективность применения того или иного приема ИИ мерил по трупам. Банально, чем больше народу пало от конкретного удара-приема, тем он полезней. Все равно мне, после разучивания, только на один полноценный прогон этого комплекса ката под три часа времени понадобится. В ускорении.
        Бороться с ленью легко, когда ты привык пять лет ежедневно заниматься. Тело и разум сами требуют нагрузок. Еще и физиология катаров сказывается. Будучи потомками хищников, внешне напоминающих львов, от сонливых обитателей саванн предки моего вида отличались кардинально. Особенности стайной охоты на огромных травоядных животных родины, этакую помесь мамонта с носорогом. Жертву брали измором, атакуя и гоня сутками, какой уж тут сон. Зато потом всем прайдом отъедались-отсыпались, и все начиналось заново. К этому еще медицинские техники Силы, особые медитации, призванные снять физическую усталость и очистить разум. Полноценный отдых они не заменят, но четверо суток активной жизни, и шестнадцать часов сна на пятые, дают. Шесть часов ежедневно трачу на классическую учебу, девять на джедайские дисциплины, остальное - обязательная программа. Питание, медитации и так, по мелочи, идут в промежутках. Не скажу, что прям уж так сильно больше в итоге вышло, если со временами юнлингской начальной школы сравнивать. По сути - обязательное заменил на свое и, за счет ночного сна, немного нарастил ряд дисциплин.
Вроде того же фехтования или тренировок с техниками Силы. И нет, я не только свои приемы работы со световым мечом отрабатываю, я еще днем хожу к мастеру-наставнику и активно постигаю вторую форму боя светошашками. Макаши называется. Ее специально для боя с одаренными создали. Граф Дуку, укатавший избранного с наставником и от гранд-мастера отмахавшийся, по-моему, ее эффективность делом доказал. Так же не ленюсь по паре часов потратить на Соресу, а то из сотен джедаев, погибших на Джеонозисе, девяносто процентов от бластеров полегло. Вот и осваиваю понемногу стиль, который как раз и разрабатывался против множества противников с бластерами. Как-никак, на подавляющем большинстве миров разрешено свободное ношение оружия. А учитывая задания ордена, которые частенько приводят к встрече с не самыми законопослушными разумными… Короче говоря - усиленно готовимся отбиваться от коллег-конкурентов с одной стороны и простых смертных с другой.

* * *
        - Мирр, ты со мной позанимаешься? - выскакивает, словно чертик из табакерки, Асока и старательно проговаривает вопрос. Я же в очередной раз задумываюсь над тем, как же она умудряется меня подкарауливать?
        - Конечно! - улыбаюсь и отдергиваю хвост, вот ведь мелочь, не дает он ей покоя.
        - Сегодня я тебя точно победю, - заявляет пигалица вздернув носик.
        - Угу.
        - Честно победю. Не буду плакать. Мне такой флинт показали, закачаешься!
        - Верю, только говорить надо финт, - машу лапой в сторону тренировочных залов, мысленно понимая, что сон на час откладывается. - Идем уже.
        - Ага, - нетерпеливо подпрыгивает мелкая тогрута, кое-как удерживаясь от того, чтобы учебный шото не активировать прямо в коридоре. За такое и без сладкого остаться можно. Суровейшее наказание для такой сладкоежки.
        - Держи, - протягиваю ей припасенное с обеда угощение. Что-то вроде шоколадного батончика.
        - Пафибо.
        - А-га, - давлю зевок и жмурю глаза. - Давай, показывай свой «флинт», - активирую меч и принимаю защитную стойку.
        - Риийа, - атакует Асока.
        Блок. Увернуться. Обозначить атаку. Отбить выпад. Провалиться в уколе. Подставить хвост.
        - Ха! - прыгает довольная победой девочка.
        - Молодец.
        Придержал выпад, давая отскочить. Взмах. Удар. Подпрыгнул. Отмахнулся. Рыкнул-мявкнул, вызвав ступор. Коснулся мечом.
        - Исе!
        - Нападай.
        Меч под углом. Гул клинков. Довернуть. Шлеп хвостом. Отскок. Укол. Ух ты, меня попытались обмануть, ну дела! Блок. Взмах мечом. Укол. Проскользнуть. Придержать.
        - Не толкайся, я больше и тяжелей.
        - Ага.
        - Все на сегодня, - останавливаю схватку, перехватывая разошедшуюся тогруту.
        - Исе!
        - Нет, уже поздно.
        - У-а-а-а!
        - Помнится, кто-то обещал мне не плакать. И вообще, у тебя раскраска потечет.
        - Хнык, - утирает глаза Асока. - Ты сильнее, - обвиняюще тычет она пальцем.
        И вот что прикажете на такое отвечать? Только и остаётся, что по голове погладить и монтралы почесать, ну еще хвост дать поймать, раз уж он так ее привлекает. Спрашивается - и кто тут кот?
        - Идем?
        - У-а-а-гу, - зевает Асока и сонно трет глаза кулачками, отпустив наконец-то мой несчастный хвост на свободу.
        123
        Глава 2
        Два года пролетели не мгновенно, но как-то слишком быстро. Вот вроде и много всего успел, а как посмотрю на то - сколько еще предстоит, так уши сами собой поникают. Двенадцать лет - знаковый возраст для юнлинга. Сегодня начинается турнир, в котором мне придётся участвовать. Вообще-то можно увильнуть, сказать что не готов. Сила не велит и все такое. Что-что, а врать и закрываться я научился хорошо. Во всяком случае от тех, кто не практикует ментальные техники, а таких на весь орден раз-два и обчелся. Только смысла нет. Найду учителя - хорошо. Не найду, тоже не страшно. Младших вообще в падаваны берут по большим праздникам и в виде исключения. Обычно разбирают четырнадцатилетних, изредка пятнадцатилетних, порой везет тринадцатилетним, правда не часто. Я потому и писал раньше, что три попытки, первая в двенадцать - пробник. Она не в счёт.
        Первые бои идут по возрастным группам - по четыре поединка каждому в первом туре, по три во втором и дальше на выбывание. Как такового победителя нет. Верней, место не важно. Весь стимул подольше продержаться заключается в лишнем шансе, что примелькаешься и обратишь на себя внимание. Восемь боев - гарантированный минимум. Конкурс на одно падаванское место, где-то три-четыре юнлинга. Терпимо. Тем более с учетом традиции отбирать в основном старших. Хотя, тут есть непредсказуемый фактор - Сила. Вот не шепнет она слетевшимся на турнир мастерам и рыцарям, так ты тут хоть всех победи, а все равно на бобах останешься. «Хм, а собственно, с чего бы и мне к ней не обратиться?» - посетила голову здравая мысль.
        Время есть, присел в сторонке, чтобы хвост не оттоптали, вдох-выдох, расслабиться, раскрыться навстречу иллюзорному океану. Восприятие скачком обостряется. Слух, обоняние, осязание, вибриссы топорщатся, мир вокруг ярок и контрастен, цвета насыщенные, реальные предметы окутываются дымками. Сетка течений, вероятности, причудливое дерево-клубок в центре которого маленькая песчинка - я. Завораживающий гул, словно эхо огромной толпы в хрустальной пещере мечется. Запах озона и морозная свежесть, словно только что гроза прошла после пурги. Великая Сила и ее восприятие одаренным - это вещь в себе. Тут и не такое возможно.
        Направляю вопрос-желание-интерес, Сила странной, какой-то невозможной волной-паутинкой расходится от меня и течения-ветки начинают рваться одна за другой. Вот толстая ветка не поддается. Мой поток-вопрос распадается, несколько водоворотов разрывают и разбрасывают волну-паутинку. Но вдруг одна из капель-нитей задевает жилку-водросль на поверхности клубка и тот, слегка вздрогнув, отзывается гулом. Странно, непонятно, пытаюсь разобраться в этой мешанине из смутных теней-звуков, клякс-образов и запахов-чувств. Пробую совместить ее как-то с реальностью, пусть смутно - но интерпретировать. Неожиданно дают о себе знать древние инстинкты хищника, тело явственно сигнализирует - добыча! Зверь ранен, ему страшно, он в панике, он слаб. Губы сами приподнимаются, оголяя клыки, в груди рождается рычание, практически не доступное человеческому уху. Давно уже научился сдерживать подобные порывы. Нечего детей пугать. Инфразвук вообще вреден для психики. Всплываю сквозь воды. Древо вероятностей растворяется в потоках океана Силы. Клубок ниток-судеб, словно кокон окутывающий меня, распадается и развеивается, подобно
сигаретному дыму на ветру. На душе покой и умиротворенность, никогда еще так глубоко не нырял. Странно это - вроде как человек разумом в теле катара, и при этом такие ассоциации при работе с даром.
        Что ж, подведем итоги. Где-то в храме есть разумный, который может стать моим учителем. Во всяком случае, ощущение близкой добычи как-то иначе трактовать не получается. Не считать же таковой будущих противников. Нет-нет, я далек от пренебрежения - просто объективная оценка. Доставшееся мне тело само по себе дает огромные преимущества перед основной массой соперников. Как-никак, процент разумных рас, произошедших от хищников, тем более стоящих в своем мире на вершине пищевой пирамиды, ничтожно мал. Как правило, им просто нет нужды пробуждать в себе разум. Хватает природных данных.
        Единственное, что могу сделать - биться с полной самоотдачей. Собственно, а что мне еще остается? Ничего.
        Первый противник - мальчик, человек. Светловолосый, голубоглазый, с зеленым тренировочным мечом, на полголовы меньше. Бой! Прямой удар сверху вниз, да что же он как муха на морозе, смещаюсь на шаг по диагонали к нему, круговое движение кистью. Обжег руки, был бы настоящий меч, лишился бы паренек кистей. Взмах от бедра до плеча и грудь соперника перечеркивается лезвием, перехватываю руки с мечом, рубящий удар по шее. Все. Три касания - чистая победа. Второй противник, снова человек. Мальчишка. Вихрастый шатен. Коренастый и низкорослый, явно родом с тяжелой планеты. Бой! Диагональный удар встречаю жестким блоком, паренек привык полагаться на природную силу. Зря. Сюрприз, однако. Катары где-то вчетверо сильней обычного человека, а уж выносливость у нас - закачаешься. Жесткий отбой и растерявшийся противник получает укол мечом в горло. Неприятно. Легкий ожог. Отстраняться от боли в бою мало кто умеет. Хоть это и базовая техника, и всеми она осваивается, да только - кто же ее тренировать-то добровольно будет? Мазохистов нет. Кроме меня, да и то - не усердствовал особо. Парнишка отшатнулся и тут же
получил мечом по рукам. Считай, пальцы потерял - бой проиграл. Продолжаю движение и цепляю коленную чашечку. Ерунда, даже в настоящей схватке - мелочь, но касание засчитано. Готов.
        Седьмой бой. Меня еще ни разу не задели. Даже серьезно ни с кем не схлестнулся, так, баловство одно. Новый противник - девочка расы миралук. Серьезно. Они слепы в обычном смысле и смотрят на мир при помощи Силы. Два меча. Миниатюрная и гибкая. Подвижная, все время словно пританцовывает. Хм, будет интересно. Бой! Прыжок и удар ножницами. Серьезно? Прыгаю вверх. Использую телекинез. Просто толкнул девчонку лицом в пол арены. Шмяк! Разочарован. Будь дело в бою, тут бы ей и конец пришел. Раздавить голову или сломать шею, приземлившись сверху - элементарно. Три раза перечеркнул спину дезориентированной миралуки. Победа.
        Новый противник, что-то инсектоидное. Не припомню таких. Четыре лапы. Самец или самка? Черт его знает. Но Гривуса пародирует знатно. Хотя, того вроде еще даже в проекте нет. Ладно, начинаем. Бой! Лопасти вертолета видели? Вот на меня ринулся недокузнечик, да еще и с четырьмя синими винтами вместо лап. Жесткий блок. Использовать удар-отскок, чтоб остановить еще один пропеллер. Еле успел убрать голову и уши спасти. Прогибаюсь. Полосую мечом в ответ. Вся сила и Сила вложены в удар. Не достал. Шустрый. Ничего, путь к победе ясен. После контратаки инсекта отшвырнуло. Легкий он и слабый. Пять минут танцуем, он меня достать не может, но и мне мастерства не хватает. Соперник отлично владеет силовыми техниками. Паритет. Ждем. Шестнадцать минут. Долго. Но победа за мной. Измором взял. Стоило «кузнечику» чуть темп потерять - сумел не просто в очередной раз остановить бешенную круговерть клинков, но и по лапе кулаком ударить. Вроде не сломал. Достойный соперник. Стоило инсекту меч выронить и отвлечься, как я им тут же завладел. В итоге, два клинка против трех. Одной рукой бить так же сильно как двумя не
получалось, но впрочем, и так нормально вышло. Хитиновый боец к тому моменту заметно сдал. Он вообще, похоже, на одной силе воли держался. Разумные у инсектоидов, как правило - представители высшей касты, а те никогда выносливостью рабочих или мощью боевых особей не отличались.
        Одиннадцатая схватка и мой противник вуки. Еще и вооруженный световым шестом - таким же Дарт Мол пользовался, только цвета клинков отличаются. Между прочим, ему пятнадцать. Игра идет на выбывание, возрастные группы закончились. Вуки представитель одного из немногих видов гуманоидов превосходящих катаров в физической силе. На моей стороне скорость и ловкость, на его - мощь, размеры и более длинное оружие. К тому же непривычное мне. Бой! Обменялись серией ударов, отскочили. Безрезультатно. Одновременно выбрали тактику действий от обороны. Пара осторожных атак-наскоков друг на друга и раздраженный рык. Синхронный. Похоже, дело будет решать мать природа. Мои шансы невелики, но они есть. Впрочем, вначале попробуем провернуть один финт. Семнадцатая ката, серия приемов с сорокового по шестидесятый. Присесть, руку вперед, меч назад, рывок. Посох с гулом рвется на встречу, вуки выше, он просто колет. Падаю на колени и одновременно с широкого размаха отбиваю атаку. Пытаюсь, во всяком случае. Будь это реальный бой, плечо бы мне рассекло. Не смертельно, но неприятно. Вот противник бы без ног остался и
оказался бы дважды разрублен от паха до подмышек. В клинче меч сподручней. Банально из-за размеров.
        Двенадцатый бой я сдал. Моей противницей была тогрута, зеленая пятнадцатилетняя девушка с мечом желтого цвета и зеленым шото, который она держала обратным хватом. Видовое это у них что ли? Начала она сражение оригинально, подкинула меч и отправила меня в полет силовым толчком. Довольно наивно пытаться уронить кота. Мало того, что я в какой-никакой боевой медитации, так еще и прилично, для своего возраста, Силой владею. Почувствовать и предвидеть такие атаки могу легко, плюс природные инстинкты, развитые и подкрепленные упорными тренировками. Впрочем, в девяти случаях из десяти, противник бы наверняка отвлекся на подброшенный меч. Приземлился на лапы, еще и чужим оружием с помощью телекинеза завладел. Фыркнул-рыкнул и перекинул девушке «потерянное». Потом был красивый и стремительный бой двух хищников. Счет три два в ее пользу. Один раз она меня даже честно достала. Причем насмерть. Грудь до половины своим шото перечеркнула. Не уверен, что будь дело взаправду, сумел бы ее после такого достать умирая. Шанс был. Все же нос к носу оказались, но когда вас до половины вскрыли и тут же рану запекли… Будь
вы хоть трижды одаренным и богом самоконтроля с мазохистскими замашками - не факт, что найдете в себе сил на один единственный взмах рукой.
        - Редко какой юнлинг, впервые участвующий в турнире, способен так далеко продвинуться, - обратился ко мне мужчина лет двадцати с темными вьющимися волосами до плеч и каким-то детским лицом. Серые глаза навыкате взирали на мир с, эмм… наивностью? - Я рыцарь-джедай Немак.
        - Юнлинг Мирр-ра-Мрр, двенадцать лет, катар, клан «Мышиный коготь». Рад познакомиться с вами, Немак-доно, - отвешиваю поклон на японский манер.
        Во мне вообще, после плотного знакомства с историей и культурой своей новой расы, что-то такое проявляться стало. Катары хоть и не особо известны в галактике, я бы даже сказал - вообще практически неизвестны, но есть в них что-то от самураев. Насколько я их себе представляю. Увлекался одно время восточными единоборствами, вот и почитал кое-что по теме. Имелась в нашей культуре еще и изрядная примесь средневекового рыцарства с добавками от местных мандалорцев. Не прошло их вторжение и геноцид нашей расы бесследно, ой не прошло. Гремучая смесь на выходе получилась. Противоречивая и мятежная. Нам самим она жить не мешает и ладно. Мы же свое виденье мира и философию никому не навязываем.
        - Мирр-ра-Мрр, - задумчиво протянул Немак, смотря сквозь меня.
        - Лучше просто Мирр или Мрр.
        - Хорошо, Мирр, - отстраняясь от Силы, тряхнул головой учитель. - Как на счет того, чтобы стать моим падаваном?
        Дурацкий вопрос, но куда же без него. Формальность, ставшая традицией. Бывает. За всю историю ордена еще не было случая отказа. Мне во всяком случае ничего подобного неизвестно.
        - Почту за честь, Немак-доно, - кланяемся, уважительное отношение и камню приятно.
        Думаете нет? А вы его спросите и помните, молчание - знак согласия.
        - Доно? - приподнял брови рыцарь.
        - Уважительное обращение, - непроизвольно махнул хвостом и тут же привычно продублировал общепонятным жестом, то есть просто пожал плечами.
        Вообще это увлечение родиной, вызвавшее если и не генетическую память предков, такой у нас вроде как нет, но нечто на нее похожее, довольно заметно сказалось на некоторых аспектах. Впрочем, не вижу в этом ничего плохого и вообще, меня все устраивает.
        - Ясно, доно так доно. Пойдем за твоими вещами? - улыбнулся учитель, продемонстрировав белые зубы.
        - Ага, - улыбаемся губами, зубы не показываем. Во-первых, это знак агрессии, а во-вторых, большинство просто пугается.
        Забрать вещи - звучит громко. В реальности же имеется планшет, десяток чипов памяти, что-то вроде флэшки, только объемы не сопоставимые и несколько комплектов казенной одежды. Еще учебное оружие, пара мечей, два шото и дюжина тренировочных шариков-дроидов со шлемом. Практически стандартный набор, только упаковка гаек оригинально смотрится. Выклянчил в свое время у техников, самое оно в телекинезе тренироваться. Были еще утяжелители, интендант поделился, но они продвинутые и всегда на мне, на турнире же просто отключил их не снимая. Попрощался со знакомыми, поблагодарил за все воспитателей, мимолетно обнял Асоку, привычно отдернув хвост от загребущих ручонок. Неугомонная тогрута, с не проходящей страстью к фехтованию и доведению окружающих, вывернувшись, унеслась в свою комнатку. Как лучший мечник из детей, который оказался в поле ее досягаемости, я был назначен в соперники - причем моим мнением она даже не поинтересовалась. А ведь всего лишь немного с ней первое время позанимался. Поддался какому-то смутному душевному порыву. Адское, в смысле, конечно же, милое дитя. Уже сочувствую Сковородкину -
с его-то талантами, да взращенными и развитыми мудрыми наставлениями Убивана… «Не мои проблемы», - мысленно рыкнул, прижав на мгновение уши и вздыбив шерсть.
        - Готов?
        - Да, учитель.
        Пять минут формальностей в секретариате ордена и, после небольшой прогулки по храму, я въехал в новые апартаменты. Что сказать - двенадцать квадратов, койка в одном углу, шкаф в другом, стол и стул по одному экземпляру, совмещенный санузел прилагается. На полу коврик-циновка, на окне жалюзи. Да, имеет место быть полочка над кроватью и тумбочка о трех выдвижных ящиках под столом. Круто. Не так давно я из точно такой же комнаты вещички забирал. Разница лишь в цветовой гамме, оттенки светло-серого, песчаного и белого немного отличаются. Аскетизм - наше все. Казарма-храм - наш дом родной. Насвистывая бравурный мотивчик, скорей уж намуркивая, разложил вещички и пошел к учителю. Наставник обитал по соседству. Комната один в один как у меня. Смешно и грустно. Да, совсем забыл о самом главном! После того, как Немак проинформировал орденских чинуш о взятии меня в падаваны, я получил коммуникатор. Ура-ура, теперь мне смогут позвонить, или сам могу набрать номерок. Осталось только обзавестись контактами, а то пока список, хм, жиденький. Сенсей и десяток орденских корпусов-служб. Не густо. Отдельной строкой
номер экстренной связи с магистрами. Звонить на него строжайше запретили, разве что адепта темной стороны встречу или кто-то начнет вторжение на Корусант, а орден и не заметит. Вот тогда - имею полное право. Только подозреваю, что в обоих случаях мне будет несколько не до того.
        Как вообще юнлинг становится падаваном? Де-юре, путем уведомления секретариата учителем. Фактически в базу данных ордена вносится несколько записей и все, можно заплетать косичку. Между прочим - тот еще геморрой. У меня шерсть жесткая и плотная, чуть ли не иглы, от режущих ударов когтем или холодным оружием, без хай-тек апгрейдов, прилично защищает. Вот и приходится извращаться, плетя косичку из ленточек и крепить ее за ухом. Делается это сразу после совместной медитации с учителем, во время которой образуется связь в Силе. По сути, мы открываем друг другу себя и сплетаем нити судьбы. Все эти церемонии с клятвой слушаться и защищать наставника, они так, для антуража и психологической накачки. Я не зря столько времени ментальным техникам уделял, как-то делиться правдой о своем попаданстве не хотелось. Хорошо еще, что серьезно в головах окружающих пошарить нынче мало кто может. Наверняка только гранд-мастер наш Йода и, возможно, еще кто-то из совета или мастеров особой специализации. В любом случае, не свежеиспеченный рыцарь типа моего сенсея. Конечно, была некоторая опасность сорвать настройку и не
образовать связь учитель-ученик, но незначительная. Точней, я просто счел ее приемлемой. К тому же, нет-нет да подобные прецеденты случались. Проживем в случае чего и без возможности друг с другом коротенькими мыслями обмениваться. Эмоции же, доступные по связи, вообще, если кодексу верить - лишний элемент.
        Торжественно поклялись друг другу в величественном зале одной из башен. Правда очередь из наставников с падаванами несколько подпортила момент. Лично мне. Юнлинги, обретшие вожделенного учителя, ничего вокруг не замечали. Они вообще где-то в облаках парили. Хвост даю, предавались мечтам о путешествиях и подвигах. Дети, реального мира не видевшие. Мне их заранее жаль. Я хоть с простыми разумными, работающими в храме общался. Иногда явно, иногда просто в головы залезал. Опять же в ангарах не раз и не два болтал с роботами и искинами кораблей, так что кое-какое представление о реальном положении дел имею. Худо-бедно представляю, с чем на миссиях сталкиваются джедаи. Даже не знаю, кому хуже, то ли дипломатам, вынужденным вечно общаться с продажными политиканами, зажравшимися чиновниками и разными чокнутыми идеалистами-революционерами то ли тем, кто противодействует работорговцам, пиратам, наркокартелям и другой подобной публике.
        Вот и зал медитаций. Садимся друг напротив друга. Привычно соскальзываю в медитацию и, раскрывшись в Силе, нахожу яркий огонек одаренного рядом. Собираю все лишнее и, мысленно ужав в тугой комок, прячу внутрь своего «я». Тайну скрывает плотная оболочка из мыслей и воспоминаний детства. Тяжело. Надо начинать и поскорей заканчивать. В моем восприятии мы были парой звезд, что протянули друг к другу сотни протуберанцев в тщетной попытке стать единым целым. По сути, мы просто напитывали друг друга пропущенной через себя Силой. В каком-то смысле настраиваясь на одну частоту, словно два радиоприемника ловили одну волну. Параллельно шел обмен образами, воспоминаниями, мыслями и эмоциями, такой себе полезный, пусть и совершенно побочный эффект, которым я естественно не мог не воспользоваться.
        Учитель мне достался, мягко говоря, не очень. Славный продолжатель династии кодексофилов, не ведающих жизни. Наставник сенсея Немака был из корпуса провидцев, всю жизнь посвятил медитациям, если куда и выбирался из храма, так это повисеть в каком секторе галактики и позаниматься любимым делом. Проще говоря - повисеть в космосе и помедитировать. Как он с таким отношением обзавелся учеником - тот еще вопрос. Не иначе Сила нашептала. Увы. Ему удалось вырастить достойного преемника. Такого же фаната медитаций и постижения непостижимого. Только один злобный зеленый Чебуратор, многозначительно похмыкав, отправил того заниматься археологией. Еще и ученика навязал. Нет, никакого насилия, просто грамотно обратили внимание новоиспеченного рыцаря на нужного юношу. Действительно талантливого. На тот момент времени.
        Вот Немак, счастливый и гордый, летит с наставником в дальние дали и грезит великим. Смешно, наивно, простительно. А вот руины цивилизации, вымершей от какой-то болезни, куча роботов и пара десятков разумных. Тоска, скука и запустение. Единственное, в чем был интерес ордена на той планете - смутные сведения об умении аборигенов пробуждать Силу. До сих пор толком ни подтвердить, ни опровергнуть ничего не удалось. Роботы копают, ученая братия чешет лбы-затылки, руководящий процессом джедай медитирует. И так из года в год. Всех все вполне устраивает. Один падаван страдает. Учитель, в редкие моменты возвращения в реальный мир, лишь вздыхает. Немак подвигами грезит и вообще неправильный мальчик, рвется творить добро, искоренять зло. Суетится и отвлекает. Задаваться вечными вопросами и сутки на пролет думать о высоком не желает. «Утомил. Хватит», - видимо так решил учитель моего наставника и отправил своего падавана в храм. Чтобы тот, не дай Сила, назад не прилетел, отослал цидулю руководству. Готов, мол, парень к рыцарству. Зуб даю! Вот с таким опытом и багажом знаний Немак и стал рыцарем-джедаем.
Мечта осуществилась. За три дня до турнира он прошел посвящение. Его даже не испытывали, так зачли, автоматом. Вполне распространенная в последние века практика. Учитель сказал: «Годен». Ну и ему видней. Поздравляем, готовьтесь к церемонии и все такое. Наивный джедай ничего кроме медитаций не знающий и, по сути, не умеющий.
        Вообще, с головой у собратьев как-то не очень. Сугубо мое конечно мнение, но просто посмотрим на пару фактов. Начнем с мелочей. Вот Квай-Гон прилетел на Татуин, нашел нужные запчасти и столкнулся с двумя проблемами. Первая - редчайший случай, продавец из расы не подверженной ментальным техникам Силы. Ладно, каких только совпадений не бывает. Вторая - республиканские кредиты не в чести на планете. Не такой уж и редкий случай во внешнем кольце. Особенно в мирах расположенных рядом с иными звездными государствами, корпоративными вотчинами и просто достаточно развитыми звездными системами, выпускающими свою валюту. Так пойди в соседнюю лавку и прополощи мозги хозяину, он тебе с радостью деньги обменяет, подарит или одолжит. Мораль? Судя по тому, как изначально на Уотто пробовали Силой повлиять - рядом не валялась. Что вообще мешало немного припугнуть мерзкого рабовладельца? Чем бы это отличалось от провернутой мошеннической схемы с отбором раба-избранного и получением гиперпривода Т, мать его, четырнадцать? Тем, что в итоге торговец получил бы свои деньги, пусть и не в радующей его душу валюте?
Мелкому не пришлось бы рисковать жизнью? Или прикажете поверить в то, что на всей планете нет обменного пункта или какого менялы-ростовщика? Не смешите.
        Пример более обобщённый. Что мешает посадить в президиум сената пару джедаев, которые будут просто озвучивать реальную причину выдвижения, тем или иным сенатором, очередного законопроекта? А приставить подобных кадров к чиновникам? Как по мне, так это куда более рациональный способ использования пятнадцати тысяч одаренных. Уж всяко лучше, чем мотаться по галактике, в заранее обреченной на провал попытке поддержания мира и законности. Гидре надо не головы рубить, а сердце вырывать и хребет в труху крошить. Кодексу такое не противоречит - да и менялся он за десятки тысяч лет существования ордена неоднократно. Хотя, это же, по сути, будет, власть в свои руки взять. Низзя! Фу! Тьма-а-а! Йода вмиг маршрут проложит. Он у нас в этом мастер. Впрочем, при желании, путь на темную сторону откуда угодно организовать можно. Не верите? Да как два пальца. Смех неудержимый к икоте ведет, та к раздражению, а оно злость порождает, ну и далее стандартный путь. Можно и через слезы его от смеха проложить, через зависть, например. В общем, рожу держим кирпичом. Все строго по кодексу и уставу. Не смейте даже краем губ
шелохнуть. Тьма не дремлет! Постоянная бдительность! Бред, честное слово.
        Связь сформировали быстро и удивительно качественно. Что ж, одной проблемой меньше. Отлично. Не успел порадоваться, как получил новую. Наставник, бьющий копытом, улетел выбивать нам задание и таки добился своего. Свободный поиск? Не, серьезно? В шоке. Нам выделяют корабль и зону ответственности во внешнем кольце. Угу, по принципу, все что справа - ваше. Суть задания - сбор сведений. Буде в них что-то интересное, рекомендуется сообщать ордену. Конфедерация там сколачиваться началась, что ли, и до совета слухи добрались? Кто бы ответил и рассказал, с чего нас так осчастливили? Знаете, всегда считал обучение плаванью путем выбрасывания в воду - шуткой. Ошибался. Джедаи суровы. Будь дело лет сто, а лучше двести, назад, так еще бы ладно, но внешнее кольцо и тепличный рыцарь с сопляком падаваном? Не, вы серьезно? После нескольких инцидентов, где паладины света выступили во всей красе, нас слегка ненавидят. И раньше-то не особо любили, как-никак один из столпов Республики, той самой, сосущей последние соки. Теперь же имеется совсем неиллюзорный шанс поймать спиной заряд из бластера. Причем на ровном
месте. Просто за характерный прикид. Весело. Куда бежать, просто. Только в то же внешнее кольцо и остается. Да уж, куда ни кинь - всюду клин. Единственная положительная новость - кораблик наш будут еще несколько дней готовить. Какая-то древность на складах уже лет двести, если не больше пылящаяся. Срок для звездолета не такой и большой. По галактике рассекают и тысячелетия назад построенные. Конструкционные материалы долголетию кораблей весьма способствуют. Смотрится древностью, а начинка может быть о-го-го.
        Пока суть да дело, посетил склад ордена и получил тренировочный комплект падавана. По уму, за ним учитель должен был идти, но с чего бы он собрался, если в свое время его сенсей таким полезным набором не озаботился. Целых пять секунд думал, стоит ли Немака отвлекать от датапада. Решил не беспокоить. Пусть лучше вникает в доставшееся нам чудо инженерной мысли. Вообще-то выделенный нам кораблик впечатлял. Транспортно-пассажирское судно модели Л-3353. По форме корпуса - угловатая груша с утолщениями по бокам, из-за чего силуэт корабля становится этакой квадратной сарделькой в центре. Ну да Сила с ней, с эстетикой. У знаменитого «Тысячелетнего сокола» рубка управления вообще сбоку присобачена была и ничего, летать и быть легендарным это ему не мешало. Так что условный параллелепипед тридцать на сорок и на тридцать пять - вполне себе вариант. Гипердвигатель четвертого класса немного печалит, но для подобного судна - почти стандарт. Целых пять грузовых палуб никаких особых эмоций не вызывают. Верхняя и нижняя «чистые», на остальных размещены каюты, столовая, рубка управления, серверная,
продовольственный склад, спасательные капсулы и много всякого разного. Даже махонький ангар с мастерской есть.
        Чтоб вам проще было представить размеры, вообразите три девятиэтажки, по паре подъездов в каждой, затем, мысленно поставьте их вплотную друг к другу и чуть выдвинете среднюю, вот такой нам выделили «пепелац». Это вам не сорокаметровый блин, все куда серьезней. Л-3353 разрабатывался для частного торговца с небольшой командой, при этом был использован концептуально иной подход чем у того же «Сокола». Корабли серии YT, в случае чего, по большей части убегали, по мере невеликих сил отстреливаясь от истребителей и легких суденышек, способных за ними угнаться. Отсюда и динамика, маневренность, скорость, щиты и все прочее. Наше же чудо, по задумке создателей, должно было яростно отбиваться. Проще говоря - захватывать нас себе дороже. Судя по нулевому коммерческому успеху производителя, идея вооруженного до зубов транспорта себя не оправдала.
        Эти гении додумались установить три спаренных турбо-лазера. Да не абы каких, а фактически крейсерского калибра. Пусть и классифицируемого, как вспомогательная артиллерия. Две ионные курсовые пушки, способные парой попаданий оставить без щитов корвет. А он раза в три-четыре здоровей будет! Четыре торпедных аппарата, залп которых разве что фрегат переживет. У пиратов они встречаются, но не часто, все же здоровенная махина, да еще и дорогая. По цене от иного крейсера всего-то в полтора-два раза отличается. Богатые пираты предпочитают на легких крейсерах летать - модернизированные двигатели дают скорость не меньше чем у фрегата, а если поднапрячься, то и к корветам по этому показателю вплотную приблизиться можно. Конечно, динамика разгона не та, зато щиты, броня, оружие, трюмы, малая авиация и многое другое. Своеобразной перчинкой в блюде милитаризма, скрывающегося под шкуркой скромного транспорта, стали восемь башенок с импульсными орудиями. Солидная система ПКО, нечего сказать. По сути - это те же турболазеры, только мощность, ну или калибр, тут кому как удобней, меньше и тибан-газ для стрельбы не
нужен, фокусирующего кристалла хватает.
        Вообще Пиф-Паф, как я мысленно назвал наш кораблик, был не в своей нише. Для частного извоза стволов много, экипаж завышен, а скорости и маневра маловато. На роль сторожевика или конвойного судна тоже не тянул. Паршивый сенсорный блок, недостаточно брони, щит опять же слабоват. Воткнуть бы пару дополнительных реакторов и добавить стволов - получится более-менее приличный армейский транспорт. Если вместо пары палуб сделать полноценный ангар, внизу оборудовать боксы для техники, усилить систему жизнеобеспечения и добавить кают, вышло бы вполне приличное судно для небольшого отряда наемников. А так… Смесь бульдога с носорогом. Дорогой эрзац не пойми чего. Только у джедаев и могло что-то подобное в хозяйстве найтись. Наверняка по случаю достался. И какая нехорошая личность додумалась нам именно это подсунуть? У нас же получается пилот и канонир одной из трех групп вооружения на выбор. Про другие места в штатном расписании - молчу. Ни я, ни сенсей соответствующих знаний не имеем. Ладно, даст Сила, не придется их осваивать в авральном режиме. Все же надежность техники в ДДГ на высоком уровне, а с
остальным дроиды помогут. Если, конечно, ими удастся разжиться.
        Узнали о том, кто нам такой подарочек организовал перед самым вылетом. Пришли, понимаешь заселяться, и обнаружили свой корабль в стадии загрузки. Зато теперь ясно, как орден сумел оплатить создание армии клонов. Верней, один конкретный магистр. И, видимо, потратил он весьма незначительную, на общем фоне сумму. Иначе совет бы всем составом как наскипидаренный бегал. Как вам полетная карта, состоящая из семидесяти двух точек погрузки-разгрузки? Меня впечатлила и заставила призадуматься. Молодцы казначеи, четко маршрут проложили. Будем с полными трюмами добираться до внешнего кольца. Окупим затраты на миссию еще до ее начала. Включая все - от стоимости корабля и заканчивая затратами на питание со времен попадания в храм. Учителя. По весьма грубым прикидкам орден что-то около десяти миллионов заработает. Если опираться на среднюю стоимость доставки грузов на коротком перегоне по десятке кредитов за единицу стандартного объема. В ядре дешевле, в среднем кольце дороже, там есть реальный шанс проверить пушки в деле. Впрочем, во внутренних мирах неожиданности и неприятные встречи тоже случаются.
        Учителю все равно. Ради блага ордена надо поработать космическим дальнобойщиком? Рады стараться. Разрешите бегом? Даже завидно. Никаких сомнений и вопросов. Ладно, все не так уж и плохо: есть возможность на разные миры посмотреть, с разумными пообщаться и просто немного пообтереться. Разложил вещички по полочкам, водрузил на стол мою гордость - три голокрона. В каждом по признанному мастеру-наставнику обитает. Верней, слепки их личностей. Думал, придётся упрашивать сделать такие занимательные вещи, а получил две улыбки и одно похлопывание по плечу. Зайдя через пару дней, получил попрошенное и наставление заниматься не ленясь. Приятно, черт побери! В принципе, что такое голокрон? Всего лишь кристалл, схожий с тем, который в мече используется. Его напитывают пропускаемой через себя Силой и… и все, по сути. Если создатель искушен в ментальных техниках, он может поместить лишь определенные части себя или другого индивидуума в кристалл, если нет - будет полная копия. Сердцевина помещается в четырехгранную пирамидку, снабженную кое-какой аппаратурой, призванной упростить взаимодействие, но это так - для
удобства. По крайней мере, с фехтованием все должно быть на уровне, заодно и учителя подтяну, а то он похоже кроме первой формы ничем толком и не владеет.
        Мысли вновь вернулись к Немаку и его, ну, пусть будет особенностям. Рвался он за приключениями, рвался, а как дорвался - так и потух. Не совсем конечно, но из-за вынужденного простоя и отсутствия нормального опыта падаванства, ничем умнее медитаций он меня занять не додумался. Еще и сам за них же засел. Привычка - вторая натура. Очень верно кто-то подметил. Да он даже мои навыки фехтования не проверил! Видимо, ему и того, что я на турнире показал, хватило. Хм, а может потому меня и выбрал, что в своей способности обучить сомневался? Боялся испортить, а тут весь такой замечательный юнлинг, что даже старших побеждает. Может и так, конечно. По связи нашей он такие коктейли эмоций гонит, что я предпочел закрыться. Сам пусть со своими тараканами разбирается. Не мальчик уже. Рыцарь-джедай. У кого учиться мечом махать - есть. Описания техник Силы - два голодиска имеется. В вопросах самообразования - датапад и шлем виртуальной реальности помогут. «Вот и хорошо», - муркнул я забрасывая лапы за голову и вытягиваясь на кровати. Моя каюта даже больше комнатки в храме.
        «Тьма, с мелкой не попрощался!» - пришла несвоевременная мысль, испортившая настроение. Немного поборовшись с собой, все же решил не быть ребенком. Это Асока может на меня дуться и обижаться, ей такое по возрасту простительно, но я-то взрослый. Увы, но приставучая мелюзга словно в воду канула. Никто ее после занятий не видел и не знал, куда эта шебутная тогрута делась. Все советовали в залах для фехтования поискать. Как будто я с них и не начал. Храм тоже ничем помочь не смог. После проверки мест, где можно укрыться от искина храма, настроение окончательно съехало на обочину. Чувствую ведь, что она тут, рядом, просто спряталась. Побродив по храму и нахлеставшись хвостом, решил возвращаться. Ну ее, не попрощался и ладно. Сама виновата. Все, забыли. Забыли, я сказал! Р-р-р, пойду медитировать. Хватит детей пугать.

* * *
        Гранд-мастер поежился и проводил взглядом один из сонма снующих в атмосфере кораблей. «Моя ошибка», - вздохнул Йода, прикрыв глаза и сжав клюку. Стоящий у окна чернокожий магистр промолчал. Свое мнение Мэйс высказал ранее и сейчас не видел смысла повторяться. Он признавал, что молодому рыцарю полезно посмотреть на мир и избавиться от наивности, но предпочел бы использовать другой путь. Особенно после того, как тот обзавелся падаваном. За необычным юнлингом присматривали, но не вмешивались, даже немного помогали. Из катаров всегда получались отличные джедаи, правда, они редко пробуждали в себе дар. Природа их и так щедро наградила. Они были сильны без всякой Силы, и в первую очередь духом. Стальная воля. Мэйс даже подумывал взять Мирра в ученики. Уж если кто и не падет во тьму, изучив Ваапад, так это он. Вот только поведение юнлинга не укладывалось ни в какие рамки.
        - На моей родине нет снега, - отвлек коруна голос гранд-мастера. Йода хихикнул. - Весной у нас было много пуха, мы скатывали из него комочки и бросались ими. Мать всегда ругалась, что я облепленный им домой возвращаюсь.
        - На моей планете тоже жарко, - несколько невпопад ответил магистр. Не часто старейший из джедаев делился с кем-то подобными воспоминаниями.
        Совсем по-стариковски Йода слез со своего места и сгорбившись, по-настоящему оперевшись на клюку пошаркал к дверям. Винду в очередной раз поразился, как же они все умудряются забывать о его возрасте. Проводив учителя учителей взглядом, он вновь повернулся к окну. Огромное орбитальное зеркало, направляющее свет от звезды на планету-город, сместилось. Шпили и окна мега-небоскребов отразили свет, окрасив его в бордовые тона. Мысли магистра свернули на недавние события. Ситхи и избранный. Впрочем, воспоминание о мальчишке-рабе с Силой забытом Татуином, вновь заставили переключиться на катара. Мэйс вдруг поймал себя на смутном ощущении грядущего. Опасность, вот что он почувствовал, когда Энакин стоял перед советом. Вот только… нечто схожее он ощутил, когда прошел мимо Мирра. «Странно, что только сейчас это понял», - отметил Винду.
        - А потом ласковый и игривый ветерок становился ураганом, превращался в смерчи. Так я и стал сиротой.
        Мэйс не нашелся, что ответить. Если к привычке Йоды путано говорить на публике он как-то легко и сразу привык, то к его нормальной речи, да еще и сдобренной такими откровениями… Это выбивало из колеи. Дверь зала Высшего Совета ордена закрылась. Легкий звук щелчка вывел Винду из ступора. Мэйс вновь перевел взгляд на окно. Впрочем, сейчас он не видел тысячи снующих машин и сотни шпилей.
        Слова про ветер, сказанные гранд-мастером, нашли неожиданное отражение. Одно из детских воспоминаний - метель. Пусть родной мир магистра и был покрыт джунглями, но на полюсах лежал снег. Там частенько свирепствовала непогода, бушевали ветра и выли вьюги. Кажется, тогда они приезжали в гости к родственникам. Впрочем, что там и как было, за давностью лет Винду не помнил, в отличие от пурги. Холодные и колючие льдинки, впивающиеся в лицо. Магистр потер щеку и с интересом посмотрел на руку. Как-то машинально у него все получилось. «В чем-то они похожи», - подумал Мэйс, отворачиваясь от окна и притягивая Силой датапад. Оба могут доставить кучу проблем или стать великими… «Реван и Алек», - мелькнула молния-мысль в голове коруна, но тот постарался поскорей прогнать ее. Задавить работой, чтением нудных отчетов и разбором поступивших докладов.
        Глава 3
        Борющийся с эмоциями наставник, восседающий в капитанском кресле с таким лицом, будто у него запор и геморрой одновременно случился, выдал сакраментальное: «Поехали!» Искин корабля ответил: «Есть!» На самом деле, конечно, было сказано совсем другое и куда больше. Требовалось получить всякие там коридоры взлета и вектор выхода на орбиту. Провести расчёт прыжка в первую систему составленного казначейством маршрута. Еще и согласовать выделение полосы разгона за орбитой. В принципе, последнее было условностью и чем-то вроде традиции. Это раньше, когда кораблики еле-еле ползали, они из гравитационного колодца долго выбирались. Не знакомые мне по прошлой жизни ракеты, конечно, но все равно, по сравнению с нынешними временами - небо и земля. Потом еще и удалиться-разогнаться требовалось, и лишь затем в прыжок уйти. Вообще, в далекой-далекой все как-то не слишком быстро происходит. К тому же еще и весьма неравномерно. А уж как опыт прошлого тормозит прогресс - жуть. Теми же искинами пользуются поголовно, но так, что шерсть дыбом встает. Впрочем, может это и хорошо? Прогресс, особенно научно-технический,
часто несет в себе множество не очевидных опасностей и проблем, которые аукаются спустя десятилетия, века, а порой и вообще тысячелетия. Вопрос по большей части философский и, пожалуй, даже риторический. За всем тем словоблудием и тарабарщиной-скороговоркой команд, которые выдал Немак, на деле скрывалось то самое «поехали». Выдай он Гагаринскую команду, ничего бы не изменилось.
        Корабль, чуть слышно загудев, оторвался от пола и вылетел в огромный створ храмового ангара. На фоне огромного створа мы были словно мошка на панорамном окне. Мягкая лапа ускорения на мгновение коснулась груди, что заставило меня напрячься и дать зарок проверить компенсаторы. Мелькнули транспортные потоки, состоящие из мириад атмосферной и не очень техники. Экраны начали стремительно темнеть - и вскоре в иллюминаторах разлилась тьма космоса, расцвеченная россыпью звезд. Быстро но аккуратно, без лихачества, обогнули тушу огромного балкера. Юркнули между парой расходящихся лайнеров. Обошли какой-то древний тихоход, изрядно смахивающий на баржу. Мельком полюбовались на престарелую военную станцию, хранящую покой столичной планеты, и, наконец-то, выбрались в назначенный нам объем космоса.
        - Готовность к прыжку сто процентов, - отрапортовал искин.
        - Прыжок! - выдохнул сэнсэй, сжимая подлокотники и подаваясь вперед.
        Я, честно говоря, тоже не сдержался и слегка попробовал на прочность материал кресла когтями.
        - Начинаю обратный отсчет. Десять, девять… один. Прыжок.
        Звезды вытягиваются в линии и сливаются в тоннель. Искин рапортует, что через десять часов и шестнадцать минут прибудем в пункт назначения. Смотрю на переливающееся за иллюминатором подпространство. Цвета пляшут от нежной лазури до темно-темно синего с примесью фиолетового. Впрочем, все это почти не видно на фоне ярчайших белых полос, которыми стали звезды. Странные ощущения. Вроде и «вау», а вроде и все совершенно обыденно. Словно в новый торговый центр за продуктами поехал. Как-то даже обидно немного. Не то, чтобы совсем разочарован, но ждал чего-то большего. Эх, еще бы сам толком знал «чего?»
        - Вот мы и в космосе, Мирр, - развернувшись вместе с капитанским креслом, констатировал очевидное наставник.
        - Да, учитель, - чуть прижимаю уши, а потом, на всякий случай еще и киваю.
        - Думаю, нам стоит провести время с пользой, - улыбается Немак, но эмоции, идущие по нашей связи, выдают его неуверенность.
        Впрочем, тут и одних пальцев с интонацией было достаточно, чтобы все понять. Не знал сэнсэй, куда конечности девать, вот и мельтешил ими. Понятно, что мельницу из себя не изображал, но рукава ему покоя не давали. То обшлаг поправит-подогнет, то руки спрячет.
        - Проведем тренировку, Немак-доно? - задал, выдержав паузу, ожидаемый наставником вопрос.
        - Да. Будем медитировать, - выдал наставник, определившись и явно воодушевившись.
        - Может лучше с мечами поработаем, сэнсэй?
        - Лучший бой тот, которого не было вовсе, - усмехнулся Немак и посмотрел на меня как на неразумного котенка, который за собственным хвостом гоняется.
        - Добро должно быть с кулаками.
        - Чушь, - барственно отмахнулся джедай, - идем, займемся делом, - пресек он на корню возможный спор.
        - Да, мастер.
        А что мне еще оставалось? Учитель сказал медитировать, падаван взял коврик и отправился выполнять. Я же не избранный, а Немак не Оби-Ван. Нет, можно было и проявить характер, но мне же не двенадцать, ну почти тринадцать, не суть важно. Дурь подростковую и максимализм волей в кулаке удержать могу. Опять же, дадим наставнику шанс, может для него еще не все потеряно. В любом случае, вот так сходу отмахиваться и нос воротить - не стоит. Жизнь она такая, по-разному повернуться может. Короче говоря, не будем нарываться, а как и положено приличному хищнику, посидим терпеливо в засаде.
        Четыре часа постигали Силу, верней - просто в ней пребывали, без особой цели и смысла. Что сказать - не бесполезно время провели. Я получил интересный опыт. Практической пользы от него не слишком много, во всяком случае для моих планов на будущее, но тем не менее. Не скажу, что как-то по-особому ощутил Силу, находясь на несущемся сквозь галактику корабле, однако были и отличия. В каком-то смысле, это можно сравнить с ездой на машине и на мотоцикле. В последнем случае ту же скорость совсем иначе воспринимаешь. Вот тут - то же самое, только обостряется вообще все. При этом, правда, способности все те же остаются, ну так, у мотоциклиста ведь, к примеру, зрение или слух не меняются, но вот ощущения… другие. Насыщенные и яркие, особенно когда между пары разъезжающихся фур проскакиваешь. Адреналина - вагон и маленькая тележка. В общем, спасибо сэнсэю за новый опыт. Надо будет еще в глухом уголке космоса попробовать помедитировать. Так сказать, послушать тишину.
        Остальное время полета провел за чтением с датапада и маханием мечом под руководством призрачного консилиума. Это было хорошо, это было классно. Сила - бесспорно главное оружие одаренного и его основное отличие от других, но и умение светорежиком махать тоже весьма полезно. Особенно в свете грядущего. Одна беда, педагоги у меня нематериальные - так что мечи скрестить не с кем. Учитель предпочел отправиться спать. Он вообще был какой-то весь одухотворенный и просвещенный. В начале нашей медитации постоянно ко мне в Силе тянулся и проверял - не халтурю ли? Наивный. Нет уж, если взялся за дело, так делать его надо хорошо и с полной самоотдачей. В общем, убедившись, что падаван вовсю постигает непостижимое, сэнсэй успокоился, преисполнился гордости за свои таланты наставника и отрешился от мира.
        За пару минут до финиша, я как раз в рубку с датападом перебрался, прибежал выспавшийся и весьма бодрый учитель. Поздоровался, похвалил за то, что делом занят, а не баклуши бью. У меня в момент его появления на экране общая схема устройства звездолетов была. Шлепнулся в капитанское кресло, запросил у искина отчет и даже ладони от нетерпения потер. Искин доложился, провел обратный отсчет и вышел из сверхсветового прыжка. Звезды вновь стали привычными, а прямо по курсу возник грязно-зеленый шар планеты, от вида которого я лишь мыркнул-фыркнул. В атмосфере наблюдаются небольшие завихрения, образующие пару глаз. Причем, один явно заплыл. Ну или заплывал, что верней. Сэнсэй тоже усмехнулся, похоже у нас мысли и ассоциативные ряды сошлись. Быстро летим - отметил про себя скорость, с которой на нас набегала планета. Понятно, что это мы к ней приближались, но эффект от вида за иллюминатором был именно такой. Когда огромный шар планеты стал раза в полтора крупней, с нами связался местный диспетчер. Короткий диалог, лишь подтвердивший и так отосланную автоматикой информацию, получение коридора, маневры на
орбите и вот мы уже идем на посадку.
        Плазменный кокон окутывает корабль. Пылающий силовой щит, предохраняющий наше суденышко от последствий столь стремительного входа в атмосферу. Восторг. Куда там сверхсветовым скоростям и гиперпространству. Вот оно, истинное чудо. Как же верно говорят, что на огонь можно смотреть вечно. Завораживающая красота пламени, которое будит что-то древнее и потаенное в душе.
        - Мирр, - окликает меня учитель, разом разрушив момент.
        - Мастер?
        - Не рычи, - почти незаметно поводит он плечами.
        - Простите, Немак-доно. Буду стараться сдерживаться, - виновато прижимаю уши и привычным усилием воли усмиряю шерсть с хвостом.
        - Тебя так впечатлил заход на посадку?
        - Просто реакция на огонь. На моей родине много равнин. Пожары в степях - самое страшное бедствие. Это инстинктивное, наследие предков.
        - Понятно. Не думал, что ты будешь так резко реагировать.
        - Сам от себя не ожидал, мастер. Наверно, все дело в обилии новых впечатлений.
        - Вероятно, - улыбается Немак и кивает.
        Клык даю, сэнсэй решил, что падаван испугался. Не стоит его разубеждать. Тем более я и сам не уверен, чего в моей реакции больше было. Пожалуй, стоит помедитировать и в собственном подсознании покопаться.
        Над выделенной нам посадочной площадкой скорость резко упала, причем торможения я почти не ощутил. Похоже, за компенсаторы можно не волноваться, но с кораблем все равно стоит получше ознакомиться. Краткая справка-выжимка - это совсем не то. Нужно знать свой летающий дом от и до, чтобы в случае беды иметь пару лишних шансов выжить.
        - Красиво, - кивает Немак на мегаполис и кусочек настоящий природы вдали.
        - Живой мир.
        - Да уж, это не Корусант.
        «Шмяк-с», - мысленно озвучиваю посадку Пиф-Пафа на планету.
        - Похоже, клиенты, - обращаю внимание учителя, продолжающего смотреть в иллюминатор, на спешащую к нам вереницу пустых платформ.
        - А? - отвлекается Немак от раздумий. - Да, ты прав, - кивает он, возвращаясь в реальность, - идем, надо их встретить.
        Аппарель пшикнула, и в трюм ворвался свежий ветерок, наполненный запахом окалины, топлива, смазок и слабо уловимыми ароматами далекого леса, начинающегося за северной окраиной космодрома. Аж чихнул от такого сочетания. До слуха долетели разнообразные звуки, давно привычные мне по храмовым ангарам. Разве что рев от старта какой-то древности был необычен. Остальной же лязг и грохот был настолько обыденным, что разум его сразу отнес в разряд белого шума и через минуту перестал обрабатывать.
        Планета, на которую мы привезли семенной материал, выращенный собратьями из Агро корпуса, не была какой-то уникальной, но свои особенности у нее имелись. Во-первых, практически не было открытой воды. Тем не менее, назвать ее засушливой было нельзя. Хватало дождей и натуральных подземных океанов. Во-вторых, этот мир относился к так называемым внутренним, но при этом имел весьма слабую промышленность. Впрочем, тут смотря с чем сравнивать. В-третьих, он, не являясь так называемой планетой-фермой, умудрялся кормить десяток соседей. Чему во многом способствовала близость к столице и возможность легко получать уникальные семена напрямую от джедаев. Была и еще одна своеобразная особенность у планеты, вон она как раз к нам подруливает.
        Дело в том, что трандошане в галактике были известны как работорговцы, пираты и просто весьма неприятные личности, но именно тут обитал анклав рептилий, занимающихся только и исключительно сельским хозяйством. Весьма успешно занимающийся.
        - Здравствуйте, - улыбнулся во всю пасть толстяк-ящер, спрыгивая с грузовой платформы. - Рад видеть вас на этой благословенной земле, - что примечательно, действительно рад, Силу не обманешь.
        - Взаимно, - суховато приветствовал трандошанина с напарником учитель. - Предлагаю заняться делом.
        - Конечно, мы все понимаем, наверняка у вас еще своя миссия, и вы к нам просто по пути заглянули.
        - Да.
        Мне же лишь оставалось держать морду кирпичом, все равно в мимике катаров никто не разбирается, да стоя чуть в стороне задаваться вопросом: «Чего это сэнсэй вдруг решил суровость проявить?» Может просто ящериц не любит? Или на него так репутация трандошан влияет? Ну, я когда эту парочку разглядел, тоже немного напрягся, но Сила ведь ясно говорит, что ждать проблем от них не стоит. Самые обычные фермеры, им бы лица человеческие, да рубашку в клеточку и что-то типа джинсов с кожаными сапогами под колено - и вышел бы классический образ, весьма любимый головидением. Правда на деле, фермеры, как и большая часть остального населения, предпочитают комбинезоны с климат контролем использовать, если средства позволяют, либо же обходиться аналогами, в плане внешнего вида, без подобных добавок. Просто потому, что это действительно удобно. Особенно в работе.
        Пока я размышлениям предавался, ящеры взялись за дело. Привезенная ими кучка дроидов начала таскать грузы. Один из гостей остался руководить процессом возле транспортных средств, что было совсем не лишним. «Где они только умудрились достать столь примитивных роботов и платформы?» - задался я вопросом, когда сумел найти в сети описание тихонько сфотографированной техники. Второй трандошанин расположился в ангаре и, при помощи датапада, считывал маркировку с контейнеров. Учитель стоит с важным видом, через пару часов ставшим кислым, и тычет пальцем в планшет, делает отметки в карго-карте. Верней, подтверждает автоматически приходящие к нему запросы. Довольно глупая и бесполезная работа, но так принято. Вдруг искин, способный рассчитать сверхсветовой прыжок, что-то напутает? Это ведь сплошь и рядом ни разу не случалось. Так что - бдить и проверять!
        Встал рядом с наставником, как и положено идеальному падавану. Открыл учебный файл и начал читать. Стою, с умным видом в датапад пялюсь. А что? Не тратить же время попусту. Нет ненужных знаний, есть те, которые еще не пригодились! Наставник пару раз покосился, вздохнул, как мне показалось завистливо, и продолжил увлекательное занятие по тыканью в кнопочку «Ок». Естественно, там было изображено другое, звучало иначе, но суть оставалась той же. Пять «увлекательнейших» часов, именно столько времени заняла у нас разгрузка, наконец-то закончились. Даже ящерицы-переростки под конец улыбаться перестали. Может просто проголодались? Я вот так точно не отказался бы перекусить. Увы, не успел.
        - Клиенты, - обреченно вздохнул учитель, смотря на стремительно приближающиеся репульсорные платформы.
        - Груженые, - констатировал я очевидное.
        - Угу, - выдавил Немак, перекладывая датапад в другую руку.
        - Здравствуйте! - обдал нас волной энтузиазма и запаха пота соскочивший с ведущего транспорта человек.
        - Добрый день, - кивнул наставник. Я ограничился наклоном головы.
        - Представляете, у нас по пути обмотку пробило, так половина груза с двух платформ… - начал делиться новостями клиент.
        По крайней мере стало ясно, с чего это он так попахивает. Право слово, лучше бы он не помогал дроидам грузить рассыпавшееся. Ох, бедное мое обоняние. Хороший нюх - это палка о двух концах. И вот сейчас мне приходится знакомиться со вторым. Учитель мужичка послушал-послушал, покивал, но, когда тот начал говорить о том, кому и как пришлось звонить, чтобы не подвести заказчика, решительно прервал. Видимо, Немака тоже покоробило, что о нас даже и не подумали. Верней, подумали, но не слишком приятно для нашего самолюбия. Уж не знаю, уловил ли наставник мысли разливающегося соловьем человека, я лично их вполне четко считал. Звучало, если кратко: «Лохи подождут».
        - Предлагаю заняться делом, - выдал сэнсэй, когда клиент сделал паузу на вздохнуть.
        - Да-да, конечно! - засуетился мужичок и развернувшись к дроидам махнул рукой.
        - Мирр, займись проверкой груза, - распорядился Немак, от чего у меня аж хвост дернулся.
        - Да, мастер, - смирил я первые порывы души и не стал задавать резонные вопросы.
        Что может быть тупее, чем проверять опечатанные контейнеры, которые и так сканирует аппаратура трюма? Только делать это же вручную. Слабосильным прибором, показатели которого анализирует датапад. В общем, четыре часа совершенно не увлекательного и бесполезного времяпрепровождения. Одна радость - учитель тоже в это время не чаи гонял, а все так же старательно в одну и ту же кнопку тыкал. Уведомления-запросы ему шли в двойном размере. Ну и сам себе злобный Буратино.
        Минут через сорок Немак осознал, что был не прав. В Силе начало разливаться ощущение досады, а потом и раздражением потянуло. Источником негатива, естественно, был сэнсэй. Увы, но отменить свое распоряжение он не смог. Духу не хватило. Верней как, он потратил часа два на то, чтобы убедить себя в нежелательности отмены. Ведь это же не педагогично и все такое. Пока наставник сам себе кушал мозги и все более яростно тыкал в датапад, погрузка и закончилась.
        - Надеюсь мои сублиматики долетят вовремя? - спросил потенциальный самоубийца учителя.
        - Не волнуйтесь, все будет в лучшем виде, - проскрежетал тот, попутно подсознательно приласкав мужика Силой.
        - Спасибо вам, - пробормотал вдруг проникшийся глубокой верой в то, что мы живота не пожалеем, но груз доставим, клиент и чуть ли не смахивая слезинку, поспешил на вход. - Не буду вас задерживать! - крикнул он от аппарели, запрыгнул на транспортную платформу и был таков.
        - Отличная вышла тренировка, Немак-доно. Спасибо, - поклонился учителю, пытающемуся пародировать карася, внезапно оказавшегося на раскаленной сковородке.
        - А? - выдал все еще не полностью пришедший в себя учитель.
        - Терпение, смирение и понимание, три благодетели джедая, - дал подсказку наставнику, но тот что-то не поспешил ей воспользоваться. - Так писали в трактате тысячелетней давности, - решил почти открытым текстом намекнуть на то, что соответствующую информацию стоит поискать во временах юнлинговских.
        - Да-да, - заулыбался Немак. - Я рад, что ты хорошо учился, - добавил он с облегчением.
        - Предлагаю перекусить.
        - Отличная идея, падаван! - окончательно справился с плодами самотерзаний учитель. - Идем, устроим небольшой пир.
        - Где будет много-много мяса?
        - Конечно, - кивнул сэнсэй и решительно потопал вглубь корабля, я, естественно, не отставал.

* * *
        Сказал бы, что хорошо покутили, но это было бы не правдой. Просто налопались от пуза, когда в сверхсветовой прыжок ушли. По молчаливому согласию, ни один из нас на планете не хотел задерживаться. Мысль о том, что нам еще много раз придется повторять такие вот погрузочно-разгрузочные операции, была решительно отодвинута на потом. В принципе, выход избавиться от рутины имелся, но шанс, что на него согласится Немак - стремился к нулю. Уж точно не сразу. А потому, я решил не торопить события и запастись терпением. Вот когда наставник дозреет, тогда и предложу. Пока же, будем тренировать выдержку и силу воли. Тоже польза, с какой стороны не посмотри.
        Учитель отправился на боковую, я же пошел тренироваться. Перелет в этот раз предстоял довольно длинный, но хоть не придется гипертрассу менять, и то хорошо. Призрачные учителя были рады меня видеть, скучновато им, а я голокроны не отключил. Просто не ожидал, что столько времени провозимся. Почему-то думалось, что раз-раз и дальше полетели. Что ж, за опытом нас и отправляли. Правда, сильно сомневаюсь, что в ордене рассчитывали именно на такой. Впрочем, издержки и накладки во все времена имели место быть. Здороваемся, вежливость - всегда полезна. Извиняемся на хаттском, да еще высоким штилем - полезная тренировка и языковая практика. Все же во Внешнее Кольцо летим. Пусть и зигзагом. Мечи телекинезом притянуть, в стойку встать. Искину команду отдать. Все, понеслась.
        - Ми-кххх, - выдал учитель, смело шагнувший на грузовую палубу, где я уже не первый час махал мечом.
        - Пиф, нормальная гравитация! - командую искину, мгновенно прерывая тренировку.
        - Ххххы, - втягивает воздух сэнсэй.
        - Мастер, как вы?
        - Живххой, - отвечает Немак, слегка шевельнув ладонью.
        - Простите, забыл предупредить, что тренируюсь с повышенной гравитацией. Утяжелители пришлось дома оставить, к тому же, так нагрузка лучше распределяется.
        - Понятно, - почти нормально отвечает сэнсэй и переходит из положения клякса на полу в положение кучка у стены.
        - Вы хотели провести тренировочный бой?! - проявляю радость и неподдельный энтузиазм, подтягивая телекинезом мечи, которые выпали из рук мастера, когда наставник в поле повышенной гравитации влетел.
        - Нет! - чересчур эмоционально открещивается Немак.
        - Жаль. А что тогда?
        - Просто, я забыл сходить за падаванским комплектом, вот и решил отнести тебе пару своих старых учебных мечей. Подумал, что у тебя скоро начнется активный рост тела, и твои прошлые могут не подойти.
        - У них же длина клинка регулируется? - не сдержался я, чтобы не пошатать столь слабую отговорку.
        - Зато рукоять все та же, - оперативно парировал учитель.
        - А, точно, - покрутил я свой учебный меч, предназначенный для двуручного хвата. - Спасибо, мастер.
        - Это мой долг как наставника, падаван.
        - Вам помочь подняться, учитель?
        - Нет, мне просто нравится сидеть на полу, ученик.
        - Может быть, пойдем, позавтракаем?
        - Что-то не хочется. Я лучше за твоими тренировками в техниках силы понаблюдаю.
        - Хорошо. Пиф, включи…
        - Стоп.
        - М?
        - Я проголодался.
        - Так внезапно?
        - Да, что-то прям накатило. Идем, перекусим. И, кстати, когда это наш корабль стал отзываться на Пифа?
        - Ну, у него столько пушек, что я подумал и назвал его Пиф-Пафом. Он не возражал.
        - Он? Возражал?
        - Ага. У нас очень умный искин, мастер. С ним интересно разговаривать, он столько всего знает. Я ему дал доступ к своему датападу, чтобы он мог свободно по голонету ползать.
        - Понятно, - потер лоб сэнсэй. - И что ты еще учудил, пока я спал?
        - Ничего, честное юнли… в смысле падаванское. Фехтовал, потом медитировал, затем гайки силой напитывал и левитировал, затем снова с мечом тренировался. Ну вы же сами видели. Пиф может подтвердить!
        - Подтверждаю, но вы забыли сказать про ремонт стены.
        - Так, что еще со стеной случилось?
        - Ничего страшного, просто я в нее телекинезом гайки бросал, они отскакивали, а я уклонялся, используя предвидение и ускорение. Переборка оказалась хлипкой, вот и пришлось потом ее с помощью Силовой ковки чинить и укреплять. Но я сперва посмотрел схемы, за ней ничего нет. Потому ее такой тонкой и сделали.
        - Есть пошли, - поднялся учитель, когда переварил сказанное. - Растущий ты организм.
        - Мррррр.
        - М?
        - В смысле, покушать было бы полезно, увлекся немного тренировками, а завтра как раз в сон лягу.
        - А мне, значит, одному корабль разгружать-загружать?
        - Простите, мастер, природа, - прижал ушки, опустил хвост, потупил глазки.
        - Ладно, - вздохнул Немак, видимо заранее предвкушая радость от десятка часов тыканья пальцем в датапад. - Идем уже.
        - Ага-ррр.
        В принципе, можно было и составить компанию наставнику, но как-то не хотелось бессмысленно тратить время. Пусть лучше быстрей утомится от трудов однообразных, глядишь - и воспримет мое предложение не в штыки, а хоть обдумает. Впрочем, поспать действительно надо. Что-то я как-то излишне рьяно за тренировки взялся. На самом деле, тут все понятно. В храме, так или иначе, но часть времени уходила на всякое разное с ними не связанное, а тут, в замкнутом пространстве несущегося в подпространстве корабля, эти самые, внезапно взявшиеся часы, просто некуда девать. Читать и учиться в виртуале - нарушать программу. Там ведь не только информация, но и, скажем так, степень ее усвоения и осмысления учтена. Вот и остается - либо медитировать и техники Силы отрабатывать, либо мечом махать.

* * *
        Немак машинально тыкал пальцем, подтверждая принятие очередного сообщения и давая добро на занесение поступившего груза в карго-карту судна, но мысли его были далеки от рутинной работы. Стоящий рядом забрак, слава Силе, также не лез с разговорами. В отличие от твилека, который принимал груз. Вот уж кого было не заткнуть. Немак даже попробовал внушение применить, но то ли он что-то не так сделал, то ли просто такой вот ему разумный на жизненном пути повстречался - в общем, не прошло и получаса, как фонтан словоблудия забил вновь. Да еще и с утроенной силой. Вот не мог твилек молчать. Просто физически не мог. Пришлось бедному джедаю терпение и смирение тренировать. Попытка направить разговор хоть на что-то интересное Немаку успеха не возымела. В итоге, за пять часов о биографии грузоотправителя он узнал все.
        «А вот о собственном падаване я, похоже, не знаю ничего», - мысленно вздохнул молодой рыцарь. Вот ведь шутка Силы. Мечтал не быть как мой учитель, и на тебе - ничему кроме медитаций и научить-то не могу. Да и то сомнительно, кто еще из нас глубже и полней Силу ощущает. Пиф по первому же запросу предоставил записи тренировок Мирра. После их просмотра Немаку стало грустно. Конечно, катары, как и вуки - уникальный вид. Шутка природы. И те, и эти обитают на планете, обладающей лишь немного более высокой гравитацией и давлением атмосферы, чем общепризнанный стандарт, но при этом обладают невероятными физическими данными. Любой из них способен завязать узлом выходца из мира с двойной и даже тройной гравитацией. Парадокс, ну да чего только в галактике с десятками тысяч разумных видов не встретишь.
        Закончив погрузку и распрощавшись с забраком, Немак отдал приказ кораблю на взлет. Проверил все так же спящего падавана и, решившись, отправился на смотровую галерею. Была на их суденышке такая. Весьма убогая по правде говоря, но после недавней переделки из нее вышел вполне приличный зал для тренировок. Тут и мечом помахать можно было и помедитировать в свете звезд, да все что угодно, в принципе, делать можно было. Джедаю ведь совсем не много надо, а тут - целое, специально выделенное помещение. Натуральная роскошь и мечта.
        - Приветствую, - кивнул Немак трем появившимся из голокронов призракам.
        - А, молодой рыцарь, - ответил за всех старший из наставников. - Рады, что вы до нас добрались. Решили потренироваться? Похвально.
        - Не совсем, - чуть смутился Немак, все же, одно дело древний голокрон давно почившего джедая или даже ситха, и совсем иное, когда создатели артефакта еще живы и вполне себе активны.
        - Посоветоваться насчет юного дарования хотите? - понимающе кивнул призрак.
        - Да, боюсь, я слишком поспешил, взяв Мирра в падаваны.
        - Не буду с этим спорить, но и вашего пораженческого настроения не разделю.
        - Вы, коллега, - усмехнулся в бороду старший из призраков, - похоже, так и не ознакомились с материалами о виде своего падавана.
        - Не со всеми, - не стал отрицать правды Немак.
        - А вот мы, - указал на полупрозрачных коллег рукой призрак.
        - Верней наши материальные оригиналы, - внес поправку чагрианин.
        - Да-да, - не стал тот спорить, - прочитали о катарах все, что смогли найти. Все же, не каждый день нас просят сделать голокрон. Так вот, объединив наши знания и обобщив наблюдения, могу вас уверить в том, что для столь молодого и, уж простите за прямоту, слабого и нерешительного джедая как вы, Мирр - идеальный падаван.
        - Почему?
        - Дело в его природе. Пусть он и весьма необычный мальчик, даже для своего вида он, м-м-м, со странностями, скажем так, но тем не менее, наследство диких предков всегда сильно сказывалось на молодых катарах.
        - Коллега, вы так никогда не перейдете к сути, - вздохнул панторанец.
        - Хорошо-хорошо. Я постараюсь покороче, - отмахнулся человек. - Так вот, дело в том, что катары, в определенном возрасте, нуждаются в ком-то. Они просто не могут быть одни. Конечно, лучше если этот кто-то будет о них заботиться, но и обратный вариант вполне возможен. Как я понял, дело в особенностях поведения их далеких предков. Те, по меркам животных, жили довольно долго и не обладали от рождения навыками, или если вам угодно, инстинктами хищника. Поэтому, им приходилось обучаться. По мнению ряда авторитетных исследователей - благодаря этой особенности со временем они и обрели разум.
        - Коллега.
        - Да-да, прошу прощения, увлекся. Так вот, еще два-три года, максимум четыре, и вам придется отпустить мальчика в свободное плаванье. С боевыми навыками у него все хорошо, а станет еще лучше, уж мы, - кивнул на полупрозрачных коллег, призрак, - об этом позаботимся. Не сомневайтесь. От вас же требуется лишь подготовить его к самостоятельной жизни. Научите разбираться в разумных. Привьете навыки, необходимые для выживания. В общем, полагаю, вы поняли.
        - Понял, но это все как-то не совсем… - замялся Немак.
        - Соответствует нашему пути? - усмехнулся чагрианин.
        - Да.
        - Радуйтесь, что вам нет нужды его постоянно побеждать и доказывать свое лидерство. Уже сейчас, чисто физически, он заметно превосходит среднестатистического человека, а скоро станет еще сильней, - утешил рыцаря панторанец.
        - Мы вам поможем, Немак, но сами понимаете, наши возможности ограничены. Что же касается пути джедая, то у каждого он свой. Катары не часто пробуждают в себе дар, но еще меньше их стало рыцарями. Лет в шестнадцать их юношеский максимализм, подкрепленный инстинктами, превращает их в сущих бунтарей. Если вы оставите его рядом, вот тогда вам и придется чуть ли не ежедневно доказывать свое право командовать.
        - А самое печальное, что если вы справитесь, то он никогда не сможет стать рыцарем.
        - За эти знания было дорого заплачено.
        - И, по большей части, кровью. А теперь, давайте оценим ваши навыки владения мечом. Все же, мы специализируемся на бое.
        - Хорошо, - кивнул Немак, давая себе зарок, сразу после тренировки сесть и дочитать предоставленную искином храма подборку материалов.
        После тренировки джедай буквально вполз в свою каюту и, словно на шпиль центральной башни храма, взобрался на кровать. Пусть учителя из голокронов и не могли физически воздействовать на мир, но они компенсировали это изощренной фантазией. Впрочем, куда больше усталости телесной, молодой рыцарь страдал от душевных ран. Это же надо было - потребовать не демонстрировать ученику свои навыки владения световым мечом. «Тоже мне!» - возмущался Немак. Нет, он признавал, что фехтование - это не его сильная сторона. Но в том, что он стопроцентно не одолеет падавана?! И ладно бы чужого, но собственного, да еще и столь малолетнего?! В общем, о своем намерении дочитать про катаров, Немак благополучно забыл. Удовлетворившись тем, что придумал отличный способ получить для себя время подтянуть навыки владения мечом, а заодно и дать Мирру опыт общения с разумными.

* * *
        После посещения пятой по счету планеты и проведения погрузочно-разгрузочной операции, затянувшийся на тринадцать часов, я решил, что пришло время начинать готовить наставника к давно бродящей у меня идеи спихнуть работу на робота. Отчасти тут помогла совместная медитация. Немак успокоился, а то что-то он какой-то раздражительный в последнее время. А тут еще и клиенты неадекватные были. Все дерганные, суетливые, донимающие одними и теми же вопросами. Просто мрак. Рррр! Впрочем, понять их, конечно, можно. Мы ведь с такой загрузкой трюмов не просто так летаем.
        С одной стороны - авторитет ордена и все такое, но самого по себе его маловато будет для тех, кто привык считать деньги. Это и казначеи отлично понимали. Вот потому-то мы, мягко говоря, занимались жестким демпингом. Будь на нашем месте обычные смертные, нам бы уже объяснили, что делать так не надо. Может и не стали бы сразу охотникам за головами платить, а начали с обычного разговора, ну или мордобоя, что вероятней.
        Вот, кстати, интересный момент - эти самые охотники за головами. По сути, они узаконенные убийцы. Нанять их можно легко и непринужденно, а бегать за ними, скорей уж ползать, юстициары начнут лишь после того, как те убьют кого-нибудь не того. Бредятина, особенно если вспомнить, что сами правоохранители Республики в открытую к услугам киллеров прибегают. Да что уж там, вон, Вейдер, в свое время их нанимал. Верней, будет нанимать, если канон останется неизменным. А ведь тогда уже во всю Империя была. Короче говоря - не жизнь, а сказка. Страшненькая такая. Нас же хранил статус джедаев и призрак ордена за спиной. Скорей, даже не это, а понимание временными коллегами по транспортному бизнесу того, что мы этим не на постоянной основе занимаемся, а попутно и кратковременно.
        В общем, выждал я момент. Технично, как мне казалось, подогревая страсти. Ведь нам вскоре предстояло посетить мир населенный инсектоидной расой, да еще и метаном дышащей. Сами можете себе представить, насколько мы там задержимся и какая радость в скафандре нудной рутиной заниматься. Эти мураши-переростки предпочитают своими силами обходиться и вообще технику минимально используют, а нам полный трюм разгрузить-загрузить нужно будет. Нет, может там все не так уж плохо будет, но почему бы и не приукрасить перспективы? Вот и приукрашивал, по мере сил. Короче говоря, решился я начать разговор с наставником. Приготовился речь о пользе роботов толкнуть. Даже был готов доказывать с цифрами, что нам не надо кого-то уровня протокольного дроида покупать, хватит и попроще машинки, с третьим, а то и вообще со вторым классом интеллекта, но - не успел. Не стоило разговор на время после ужина откладывать.
        - Полагаю, - улыбнулся Немак, отодвигая тарелку, - ты получил достаточно опыта, чтобы в следующий раз справиться самостоятельно.
        - Мастер, может быть не стоит тратить столько времени на рутинные задачи, с которыми отлично справится дроид? - сделал я попытку увильнуть, отчетливо понимая, что она обречена на провал.
        - Тебе нужно получить опыт общения. Поверь, многие совсем не прочь поболтать и поделиться интересными историями из жизни.
        - Но я…
        - К тому же, у нас нет дроидов.
        - Мы могли бы их купить.
        - Джедаю положено преодолевать трудности и стойко сносить невзгоды. Они закаляют характер и тренируют волю. И вообще, ты же знаешь, орден не одобряет накопительство.
        - Я мог бы собрать дроида из списанных запчастей.
        - Нет. Это лишнее. Ты отлично справишься. Я в тебе уверен, падаван. Это будет частью твоего обучения.
        - Понятно, мастер.
        - Вот и хорошо. Сейчас оформлю тебя как суперкарго, - одобрительно хлопнул меня по плечу наставник, вставая из-за стола. - Доедай, нас еще медитация ждет.
        - Да, учитель.
        «Что ж, попробуем найти в этом положительные моменты», - подбодрил сам себя, убрал посуду и отправился медитировать. Пожалуй, мне стоит отработать технику «Центр бытия». Думаю, с ней будет куда проще продержаться следующие пару месяцев. Все равно раньше этого срока новый разговор начинать бесполезно. Немак, насколько я его успел узнать и понять, тот еще упертый баран. Что ж, потерпим. Куда деваться-то? Вот именно - некуда.
        Глава 4
        - Прыжок завершен, - констатировал очевидное Пиф.
        - Падаван, командуй, - распорядился Немак.
        - Да, учитель, - вздохнул я и принялся выдавать приказы искину.
        У сэнсэя случился приступ педагогического зуда. Дело это, конечно, хорошее, но вот его направленность - меня совсем не радует. Ладно бы он еще управлять кораблем учил, но он же, после того как меня суперкарго назначил, решил поделиться сокровенным знанием, экономикой именуемым. Сам он в ней, правда, на уровне юнлинга обыкновенного разбирался, то есть, знал, что деньги есть универсальное мерило и все такое прочее. Довольно быстро выдохнувшись, а может и осознав идиотизм ситуации, ведь я-то те же самые лекции буквально пару-тройку лет тому назад прослушал - всяко больше помню, чем он - короче, наставник переключился на практику. Угу, озадачил меня разучиванием стандартного набора команд и последовательностью их подачи в не менее стандартных ситуациях. Вот теперь сдаю своеобразный экзамен.
        Что сказать? Сдал. Было не трудно. Память не подвела. До планеты долетели, в атмосферу нырнули, куда указанно приземлились. Молодец, пять с плюсом - похвалил сам себя и пошел надевать скафандр. Все же, не смотря на выдающееся тело и Силу, метаном дышать - это не ко мне. Упаковались, воздух откачали, внутренние помещения загерметизировали, давление выровняли, аппарели открыли. Увы, но использовать силовое поле, которое удерживало бы привычную нам газовую смесь - не вариант. Рабочие особи населяющих планету разумных насекомых, сейчас спешащие к кораблю, от кислорода еще быстрей, чем мы от метана помрут. Стоим, ждем, по сторонам смотрим.
        Вообще-то метан, сам по себе - газ прозрачный, точнее бесцветный, но с учётом каких-то примесей, атмосфера планеты насекомых была желто-зеленой. Во всяком случае, именно так выглядело небо в их мире. Сами обитатели напоминали помесь паука с богомолом. Восемь лап и поставленное сверху тело. Пара длинных конечностей, каждая из которых заканчивалась чем-то вроде тройного набора крючков. Последние, в ходе эволюции, превратились в бледное подобие пальцев. В общем, довольно страхолюдные твари с треугольной головой, рудиментарными жвалами и классическими фасеточными глазами. Между последних торчало три усика-антенны. Пара заканчивалась своеобразными щетками и служила для приема-передачи низкочастотных сигналов, а также была своеобразным сенсорным комплексом. Последняя антенна-усик была довольно уникальной штукой и представляла из себя многочленный агрегат способный испускать и улавливать ультразвуковые волны. Короче говоря, это чем-то эхолокатор дельфинов и летучих мышей напоминало. Сей чудный отросток помогал монстрикам ориентироваться под землей.
        Космодром планеты был весьма оригинален. Местные жители банально расчистили и выровняли выход горной породы. И все, собственно говоря. Ни тебе хоть какого-то деления по секторам и площадкам, ни… да вообще ничего! Из всей техники на солидном куске плоского камня удалось заметить лишь пропыливший вдалеке топливозаправщик. Мог бы, так за ухом бы почесал. Но, увы - скафандр мешает. Общение с аборигенами осуществлялось через коробочку мобильного переводчика. Конечно, протокольный дроид был бы куда лучше, но, как говорится, «за неимением горничной, сойдет и дворник». Тем более общаться с весьма чуждыми нам разумными особо не о чем было. Они ведь совсем иными концепциями и понятиями оперируют.
        Учитель стоял рядом и, якобы, контролировал мою работу. На самом деле - ему просто некуда было пойти и нечем заняться. Не тот мирок для экскурсий. Сидеть же в уюте внутренних помещений - совесть видимо не позволяла. Как бы там ни было, но работу никто не отменял и ее нужно было сделать. Чем быстрей мы тут закончим, тем скорее переберемся на более приятную планету. Легкий скафандр особых неудобств не доставлял и вообще не совсем в формате скафандра работал. Шлем роль маски-фильтра выполнял, а остальные системы трудились лишь над поддержанием комфортной температуры. Не такие уж и плохие условия работы, как я думал. Верней, пытался внушить учителю.
        Набежавшая толпа мурашей оказалось эффективнее десятка-другого роботов. Они сходу что-то вроде муравьиной тропы организовали. Привезённая нами химия была заранее расфасована в подъемные для местных рабочих контейнеры, так что они их растащили буквально за три часа. Мне же пришлось в темпе пулемёта подтверждения на датападе тыкать. Ничего, справился, даже Силу применять не пришлось. Вот с погрузкой возникли некоторые сложности. Увозить нам предстояло ценные руды, точнее - их сплавы. Видимо те были весьма тяжелые, так как аборигены буквально по два-три слитка за раз приносили. Еще один веселенький нюанс-сюрприз, преподнесенный инсектами - полное отсутствие не то что контейнеров, но даже и намека на хоть какую-то упаковку. Искину корабля такие мелочи фиксировать поступающий груз не мешали. Однако я заранее предвидел сложности с выгрузкой. Впрочем, всё принесенное в любом случае требовалось как-то уложить и закрепить.
        Хозяева планеты элементарно не понимали смысла складировать что-то отличным от кучи-малы способом. Одна радость - каждая рабочая особь заскакивала в трюм, пробегала примерно до центра помещения и уже там бросала свой груз. Попытки объяснить, что так делать не надо, успеха не возымели. Нас даже слушать не стали, не то что пытаться понять. В итоге, большая часть слитков все же оказывалась на межпалубном лифте. У нас же получилась качественная экспресс-тренировка в телекинезе. Особенно у меня. Пальцем тычешь в датапад, а Силой забрасываешь рассыпанное в лифт. Учителю, волей-неволей, пришлось подключиться к процессу. В общем, не знаю как там насчёт двух солдат из стройбата, которые экскаватор заменяют, но парочка джедаев могут многое - факт. Лично мной проверенный. Естественно, после того, как груз оказался на борту, а местные тараканы разбежались, нам пришлось изрядно потрудиться. Более десяти тысяч слитков на пяти палубах требовалось собрать хоть во что-то удобоваримое для дроидов-грузчиков. В противном случае процесс выгрузки изрядно затянется. Вот пока парсеки в подпространстве поглощали, этим и
занимались.
        Опыт общения с разумными насекомыми оказался довольно поучительным. Будет теперь, что на старости лет вспомнить и внукам рассказать, если, конечно, доживу. А я, как раз таки дожить планирую. Впрочем, а кто не планирует-то? Вообще, в свете грядущей «Войны клонов» меня мучают довольно противоречивые чувства и устремления. С одной стороны, джедаи воспринимаются мной кем-то близким. С другой, своим прайдом я бы их всё же не назвал. Короче - всё довольно сложно и даже мне самому непонятно. В любом случае, приготовить пару норок - лишним не будет. Как бы там ни сложилось, а соломки подстелить - это всегда полезно. Времени до войны - лет восемь, может даже все девять, так что, тишком да ладком, ухоронка там, заначка здесь, глядишь и подготовлюсь.
        Единственное, почему я до сих пор не побежал к магистру Йоде и не сдал Дарта Сидиуса - это четкое ощущение в Силе, что такое моё вмешательство ни к чему хорошему не приведёт. Довольно смутное и не очень понятное в деталях чувство-знание, однозначно говорящее о том, что одарённые моего поколения, конечно, выживут, а вот внуков и правнуков - жалко. Понятно, что внуки с правнуками в метафорическом смысле имеются в виду. Для чего-то и почему-то нужна устроенная Сидиусом бойня. Может, действительно пресловутое равновесие силы должно восстановиться? Сложно в этом разобраться, ой как сложно.

* * *
        От насекомых полетели до вполне себе обыденного мира, во многом похожего на Землю, разве что континентов поменьше, и они чуть покрупней, а так - Земля и Земля. Хотя, верней все же говорить землеподобная планета. В общем - голубое небо, белые облака, зелёная травка, ветерок. Красота и ничего необычного. Если бы не довольно жесткий график организованного нам казначейством маршрута, так с удовольствием бы отдохнул, прогулялся, по лесу бы поносился или с удочкой на реке посидел. Увы, в ближайшие месяцы мне такие радости не светят. Наставник похвалил за отлично проведённую операцию и сказал, что гордится мной. Угу, а потом добавил, что всецело доверяет. Мне показалось, или от него и в самом деле каким-то, то ли ехидством, то ли злорадством в Силе веяло? Короче говоря, вот сэнсэй-то как раз и отправился по планете погулять, точнее - второму по величине городу планеты, а мне предстояло сдать привезенный груз и принять новый. Ну еще Немака дождаться, если тот вдруг задержаться изволит. Куда же я без него-то? Вот именно, что никуда. У меня из документов: усы, лапы и хвост. Малолетний падаван и этим все
сказано. Меч за удостоверение личности разве что во Внешнем Кольце сгодится, да и то, полагаю, не везде.
        Было довольно забавно наблюдать, как учитель пешком шагает через огромное взлетно-посадочное поле, но, честно говоря, даже этому я завидовал. Ведь мне предстояло общаться с парочкой забраков, которые прибыли во главе натуральной армии роботов. Видимо, не первый раз дела с насекомышами ведут и в курсе их особенностей, касательно формата поставок. Поздоровались и за дело взялись. Чего тянуть-то? Слитки, поди, сами себя не погрузят.
        Стою. Скучаю. В датапад пальцем тычу. Мягко говоря - тоскливо. Забраки команды дроидам раздали, у аппарели разместились и в ус не дуют. Трещат о своём о чём-то, на неизвестном мне языке, сигаретами дымят. Травят бедного котенка. У-у, злодеи рогатые. Так бы и поотшибал им эти самые рожки. Нельзя, я же джедай и все такое. Черт, курить хочу. Вот откуда это, а? Еще и зависть душу гложет. Роботы у грузополучателей продвинутые - вполне себе соображают, что брать, как брать, куда тащить и каким образом грузить. Просто - рррр и нет слов. Попробовал проверить рогатых Силой. Благо учителя нет, можно в открытую работать. Ощутить забраков удалось без проблем. Решил мысли их прочесть, но ничего кроме поверхностных образов мне было недоступно. Да и те как-то урывками считывались. Датапад изрядно отвлекал, дроиды, слитками лязгающие, на уши давили, ну и просто настрой был не очень.
        «Бум!» бахнул слитком о грудь робот. «Блин, железяка криворукая, да ты же его уронил вдвое тише», - проорал я мысленно. Вообще, какие-то у них корпуса полые, у грузчиков этих. Они, когда начинают поддоны манипуляторами наполнять, да об себя грузом постукивать, так на весь трюм звон и гул стоит - жуть просто. Бедные мои ушки. Определённо, стоит подумать о приобретении шлема. Только, где на него денег взять? Хотя, кредиты - это ещё ладно. Вот как убедить учителя разрешить подобным в открытую пользоваться? Вот это вопрос так вопрос. Ладно, сделаю себе беруши.
        Распрощался с забраками, от радости, что звон прекратился и до меня дым больше не долетает - пожелал им всего доброго. В ответ получил несколько неожиданную, но приятную речь: Мне весьма вычурно и велеречиво пожелали успехов, удачи, силы и… роста. Видимо, последнее имеет для них какое-то особое значение. В ответ лишь поклонился, за что был вознагражден еще одной порцией пожеланий. Пока ждал отправителя груза, с этим самым грузом, мучил память. Когда читал про забраков, ничего касательно важности роста, веса или размеров мне не попадалось. Впрочем, многие виды давно по галактике расселились и анклавы в иных мирах организовали. Не сказать, что забраки особо затворничеством страдают, правда, и политика открытых дверей, даже для своих - это не к ним. Ой, да что я мозги сушу. Мало ли какая и почему традиция, или там верование возникло. Может те, кто на этой планете тысячелетия назад поселились, были сектантами. Могли они на расово-видовом превосходстве сбрендить? Да запросто! Вот и вылилось это нынче в нечто, что таким пожеланиями про рост аукается. Блин, да может тут изначально забраки-карлики
селились. Население галактики невообразимо, видовое разнообразие огромно, каких только заскоков не встретишь.
        Не успел от идиотских размышлений избавиться, как испытал натуральный шок. Вот никак не ожидал, что отправителем окажется вуки. Мне было очень сложно представить себе этих здоровяков в роли бизнесменов. Сопровождал великана с лоснящейся и ухоженной шерстью протокольный дроид. Логично, особенности строения гортани сказываются. Не могут вуки на общегалактическом наречии говорить. Правда, понимают его прекрасно. Еще бы, у них слух лишь немногим хуже нашего. Все же, в лесу, особенно столь густом, что покрывает их родной мир, глаза - не лучший орган для ориентации. Гость прорычал приветствие, робот его тут же перевёл, я ответил поклоном и кратким представлением. Чтобы сразу вопросы снять, о том кто я и чего тут делаю. А то было уже недавно «малыш, позови старших» - тьфу. В общем, пара минут на то да се, после чего началась «веселуха». Ага, самая что ни на есть рутинная процедура погрузки.
        Пообщаться с клиентом, в силу обстоятельств, не удалось. Вуки просто ушел внутри кабины гравиплатформы сидеть. Дрых он там, зараза мохнатая. Правильно, чего напрягаться-то, когда есть протокольник, который за всем присмотрит. Выбрался здоровяк лишь под конец загрузки трюма, чтобы лично окинуть взглядом результаты наших трудов. Вот тут-то я ему в голову и забрался. С удивлением выяснил, что вуки - обычный посредник, который очень неплохо заработал, пользуясь нашими демпинговыми ценами на услуги грузоперевозок. Клиент, ждущий партию запчастей, платил чуть ли не по обычному тарифу, скидка была минимальной. В принципе, всё это меня не касалось совершенно, но некоторое желание восстановить справедливость и заставить подобных кадров поделиться частью халявной прибыли возникло.

* * *
        В отсутствие денег, а скорей уж в силу особенностей мировоззрения, дальше портового района учитель не ушёл. Понятно, что ничего особо интересного, шатаясь между пакгаузов, складов и типовых домов-коробок, где проживали работяги, он не увидел. Зато его посетила, как он думал, гениальная мысль. В общем, зашел сэнсэй в кантину, заказал себе коктейльчик безалкогольный, присел за столик и развесил уши. Вроде как он информацию собирает. Слухи, сплетни, все дела. Такая своеобразная тренировка перед основной миссией. Где-то на третьем бокале, заинтересовался он рассказом пилота, прилетевшего из соседнего сектора. Тот жаловался на пиратов. Поносил покрывающих деятельность плохих парней юстициаров, и просто был весьма эмоционален, когда о Республике отзывался. Вот тут-то у сенсея кровь и заиграла. Ведь вот же они - приключения. Возможность натворить справедливости и добра причинить. Увы, работу по доставке грузов - дурную миссию от казначейства по скоростному прохождению маршрута, никто не отменял. Впрочем, наставника это не особо смутило. Ведь он может разузнать подробности и сообщить собратьям, а уж те…
Стопроцентно, наверняка, обязательно пошлют кого-нибудь разобраться со злом. А то как же?! Всенепременно так и будет. Короче говоря, не придумал мой учитель ничего лучше, чем подсесть к болтуну и… попытаться напоить его, дабы тот поделился сокровенным знанием. Пилот, не будь дураком, от дармовой выпивки отказываться не стал и разливаться соловьем был готов хоть до самого утра. Закончилось всё это закономерно. Немак на корабль чуть ли не ползком, на бровях, добирался. Я даже не сразу понял, что с ним, когда увидел его бредущего по полю космодрома. Шел он, надо сказать, весьма широким зигзагом. Лавировал чуть ли не на пяток метров то влево, то вправо, но Сила вела его. И в итоге привела.
        - А, ик, м-мой, п-падаван, - заплетающимся языком выдало это чудо, когда сумело идентифицировать стоящее перед ним пятно.
        Мне оставалось лишь мужественно держаться и вспоминать, нет ли где на голодисках описания Силовой техники или приема какого, способного заменить противогаз. Бедное моё обоняние. Ладно беруши, но из чего можно сделать фильтры в нос - я не представляю.
        - Мастер, вы в порядке? - задал весьма тупой вопрос, но нужно же было хоть что-то сказать.
        - Ыестественно! Я же р-р-рыцарь, - выдал Немак и хихикнул. - Н-настоящий джeдай! - вновь рассмеялся наставничек.
        - Угу, великий и могучий.
        - Вот! Т-ы, прально понимаешь, - кивнуло это чудо, да так и зависло с опущенной головой.
        - Сэнсэй, вам помочь добраться до каюты? - оперативно проявил заботу об учителе, отчетливо понимая, что если тот вот сейчас «выключится», мне придется его так или иначе переть самому.
        - Конечно нет! - тут же возбудился учитель, ну еще бы, кто-то в его джедайшестве усомнился. - Мы немедленно свяжемся с советом! Нельзя медлить…
        - Галактика в опасности! - патетично воскликнул я, стараясь сбить Немака с явно идиотского порыва. Еще доползет до рубки и чего доброго в самом деле наберет магистрам, по номерку экстренной связи. Нет уж, мне дороги мои хвост и уши.
        - П-почему? - так и не сумел осознать сбитый с мысли учитель, а от того и решил уточнить непонятный момент.
        - По кочану, блин.
        - Причем тут капуста и лепешки из теста? - совсем уплыл сэнсэй.
        - Они во всем виноваты!
        - А я думал, с-ситхи, - озадачился Немак, собирая глаза в кучу.
        - Угу, мастер. Они же их и создали. Страшное оружие, продукт тьмы и этой их проклятой алхимии.
        - А-а-а, - многозначительно выдал наставник, окончательно утративший порыв кому-то срочно о чем-то докладывать.
        - Так проводить вас до каюты, мастер?
        - Зачем?
        Похоже, перестарался. Заклинило беднягу сэнсэя.
        - Вы собирались опробовать медитацию лежа. Говорили, что так…
        - Да! Совсем забыл! Точно! Идем! - выдал Немак и рванул вперед.
        Будь у нас тут забег раненных черепах, он бы бесспорно имел шансы на победу, в тройке лидеров точно был бы - думал я, неспешно шагая за изображающим из себя бильярдный шар наставником. Шмяк - левая сторона коридора. Бум - правая. Бух - левая. Тыц - правая. Хрясть - пол. Нет, порожек тут конструкторы явно зря сделали. Понимаю их конечно, безопасность, забота о разумных, изолированные отсеки и все дела, но… Шмяк. Впрочем, дюрасталевый пол - это не так уж и твердо.
        Знаете, вот без шуток, испытал реальную гордость от того, что мой учитель оказался крепче, чем казался. Уж простите за каламбур. В общем, не смотря на все коварство притяжения и изощренные ловушки, расставленные садистами конструкторами, которые проектировали корабль, он сумел преодолеть и даже превозмочь. А уж как он на койку взбирался - слов нет. Я даже заподозрил, что он или тренировался, или реальный опыт имеет.
        - Я буду медитировать, - пробормотал сэнсэй в подушку, так и не сумев забросить правую ногу.
        - Конечно, мастер. Вас укрыть?
        - Хрррр, - было мне ответом.
        Пару секунд раздумывал, не использовать ли на учителе какую-нибудь медицинскую технику по очистке организма, после чего решил, что испытать прелести похмелья ему будет полезно. Ведь явно же в первый раз нажрался, вот пусть и страдает. Должен быть и педагогический эффект. Уложив Немака на койку целиком, а то сползет еще на пол, простудится, бока отлежит - не хорошо это, неправильно. В общем, устроив наставника отсыпаться, отправился в рубку. Отдал искину команду-разрешение на взлет. Нечего время попусту терять, у нас все же график имеется. Притянул телекинезом планшет. Капитанское кресло удобней, и вид с него лучше. Так, по планам у меня шесть часов самообразования, потом тренировка с мечами, а там и помедитировать можно будет.
        Сама по себе идея получения информации путем спаивания того, кто ей обладает, далеко не нова, но оттого она менее рабочей не становится. Главное - самому не нажраться сверх меры. Это непрофессионально и вообще-то вредно. Джедаи, бесспорно, народ крепкий, но далеко не всесильный. Вообще, подобную методику сбора сведений, без определённой закалки с подготовкой, и без знания Силовых техник очистки организма проводить не стоит. Цирроз печени, он и в далекой-далекой галактике цирроз. Хоть его быстро и качественно лечат, но всё равно, приятного в нём мало.
        - Что-то не читается, - пожаловался, то ли просто в слух, то ли кораблю.
        - Вы волнуетесь за рыцаря-джедая Немака, - ответил Пиф-Паф.
        - Видимо, - дернул ухом и отложил датапад. - Не ожидал я от него такого сюрприза.
        - По моим сведениям, его поведение нетипично для джедая, но прекрасно укладывается в рамки рядового человека, занимающегося грузоперевозками.
        - Ха-ха-ха, фыр-мыррр, - несколько истерично развеселился от такого ответа. - А скажи мне, друг мой кристаллический, откуда ты сведения черпал?
        - В основном из голонета.
        - Ага, где-то так я и понял. Что делает космический волк, суровый звездный дальнобойщик, прибывая в порт?
        - Идет в кантину.
        - Где обязательно нажирается, дерется и встречает любовь, которая имеет темное прошлое, смутное настоящее и туманные перспективы в будущем.
        - Я уже научился отличать художественную выдумку и голографические постановки, - возмутился Пиф-Паф.
        - Вообще-то, я шутил.
        - Это то, что называется троллинг?
        - Нет, сарказм, но тут было дружеское подтрунивание.
        - Понял. Я обдумаю данную концепцию.
        - Угу. Как там твоё техническое состояние? - решил сменить тему и проявить заботу о нашем судне.
        - Всё в порядке. Замечаний и нареканий нет. Спасибо, - добавил искин после паузы.
        - Если что, ты не стесняйся, говори сразу. Лучше профилактику лишний раз провести и мелочи сразу исправить, чем доводить тебя до штатного срабатывания протоколов уведомления. Оно и дешевле будет, и проще.
        - Принято.
        - Ладно, хочешь-не хочешь, а заниматься надо, - вздохнул, зевнул и взялся за датапад.

* * *
        Учитель, к сожалению, проспался весьма неудачно, я к тому времени как раз сам спать лёг. Пожалуй, стоило бы его дождаться, уж тогда бы он точно с дуру не опохмелился. А всё Пиф-Паф виноват! Вот кто его просил проявлять инициативу, когда мающийся бодуном джедай вслух извечным вопросом «что делать» задавался? Советничек, блин. В общем, как известно, «неаккуратный опохмел ведет к длительному запою». Учитель так подлечился, что благополучно нажрался и снова спать упал. Хвала Силе, что он никому звонить не рвался. В итоге, второй раз мы проснулись одновременно, где-то минут за тридцать-сорок до выхода на финишную прямую, то бишь, к окончанию перелета.
        - Позволите помочь, мастер? Я знаю некоторые медицинские техники. Меня даже наставники за успех в их применении хвалили.
        - Угу, - ответил страдающий дичайшим похмельем учитель.
        Сосредотачиваюсь. Проваливаюсь в легкий транс. Меняю свет пропускаемой через себя Силы на зеленоватый. Вообще-то, там всё куда сложней, но если вот так визуализировать, как-то проще получается. Правда, тут все индивидуально. Кто-то согревает, кто-то как бы привкус меняет, я вот через цвета предпочитаю работать. Начинаю водить лапами вокруг больной тыковки учителя. Тот из бледно-серого нечто на глазах превращается в розовощекого покойничка с шикарнейшими кругами под глазами. Прям лемур, а не рыцарь-джедай получился. В общем, сэнсэй ожил и даже заулыбался. Видимо, меня всё же не зря хвалили.
        - Как самочувствие, мастер?
        - Намного лучше, спасибо.
        - После отравлений, если организм достаточно восстановился, и были использованы Силовые техники лечения, рекомендуется поесть горяченького. Лучше всего жирненького. Сделать вам мясной бульон?
        - Нет, спасибо, ты и так помог, - отмахнулся учитель, явно смущенный заботой, страдающий раскаянием и просто не знающий, как себя вести. - Уж бульон я себе сам заказать могу, - несколько раздраженно закончил наставник.
        - Как скажете, сенсей, - пожал плечами, привычно дублируя выраженные движением хвоста эмоции.
        Немак, ну и я с ним заодно, перебрался в нашу кухню-столовую. Учитель поинтересовался, что его падаван желает. Падаван, естественно, желал мяса, мяса и еще раз мяса. Ну да, хищник я. Природа-с. В принципе, салаты там разные, особенно с морепродуктами, и прочую травушку-муравушку пожевать могу. Мне это даже на пользу будет, но всё-таки, мой основной рацион - это мясная пища.
        - Слабо прожаренный стейк с кровью - это великолепно, - констатировал очевидное, убирая посуду.
        - Я предпочитаю другую пищу, - промолвил слегка скривившийся наставник.
        - Дело вкуса, - не стал я спорить с очевидным, сочувственно посмотрев на сэнсэя, как на безнадежно больного, но все же любимого родственника.
        - Выходим из прыжка, - доложился искин, тут же начав обратный отсчет.
        - Мастер, я побегу в рубку. Мало ли что, - неопределённо дернув ухом задал стрекача, не дожидаясь ответа. Выспался, поел, вот и тянет что-то делать, куда-то бежать и просто дурить. Гормоны играют.
        - Бу-бу-бу, - ответил активный работающий челюстями сенсей, он как раз за второе принялся. Оголодал за время сна. Понимаю. Даже сочувствую. Алкоголь ведь еду не заменяет, пусть он и довольно калорийная штука.
        Пока торчал в трюме, бесполезно проводя время, мастер усиленно занимался фехтованием. Правда о том, что сэнсэя призрачные наставники в хвост и гриву гоняют, я узнал позже. Когда покончил с обязанностями суперкарго, не сдержался и проявил любопытство. Пиф, само собой, его тут же и удовлетворил. Интересно мне было, чем же столько времени учитель на корабле маялся. Он ведь даже в трюме не соизволил появиться. Честно говоря - думал, что он тупо спит, а оказалось, он в поте лица тренируется. Похвально. Всецело одобрям-с и так держать. Видимо, сэнсэй готовится провести со мной спарринг. Что же, могу его понять и всеми конечностями за. Одно только расстраивает - не скоро нам клинки скрестить доведется. То что Немак вытворял на записи - это было, мягко говоря, не очень. Нет, для какого-нибудь падавана, вполне приличный уровень, но для рыцаря, по-моему - полный мрак. Может, просто у меня требования завышенные? Собственно, а что я хочу от наставника? Он в четырнадцать падаваном стал, после чего никто с ним фехтованием особо не занимался. Сам он, как я понимаю, тоже не слишком усердствовал. То ли времени
из-за постоянных медитаций не было, то ли еще что. Да какая разница! Главное - результат. Вон он, аховый итог, на паузе замер.
        Доведись нам сейчас в спарринге учебном сойтись, мне придется весьма постараться, нужно будет как-то выкручиваться и проиграть или победить так, чтобы не ущемить гордость сэнсэя. Рррр, сколько же с ним проблем-то. Так, спокойно. Учитель не безнадежен, раз уж за тренировки взялся. Что стесняется свои навыки демонстрировать, так это понятно. Молодость, гордость, мозги кодексом ушибленные и своеобразным представлением о роли мастера приголубленные. В общем, тут все более-менее ясно. От меня же нынче требуется лишь одно - не мешать. В идеале, дать наставнику возможность тренироваться, а значит, хм, сосредоточимся на медитациях и отработках Силовых техник. Освободим тренировочный зал, пусть скачет в нем сколько сможет. Глядишь, месяца за два-три и подтянет навыки так, что проиграть ему можно будет красиво, ну или хоть натурально. Да, бой в любом случае нужно слить. Это пойдет сэнсэю на пользу. Слишком он у меня неуверенный. Эх, если бы не дурацкий график, мог бы уходить гулять, а так… ладно, прорвемся.
        Так у нас и пошло. Я тренируюсь во время перелета, налегая на медитации и техники, по большей части в собственной каюте или нижнем трюме сижу. Учитель не возражает, хвалит, говорит, что гордится и вообще одобряет, а сам жилы в бывшей обзорной галерее рвет. Еще бы во время погрузочно-разгрузочных работ по припортовым кантинам не шарахался - цены бы ему не было. Увы, сэнсэй у меня баранистый. Паршивое стечение обстоятельств, ну или судьба и воля Силы, тут кому как. Все дело в том злополучном пилоте.
        Проспавшийся и окончательно оклемавшийся Немак про разговор не забыл. Длиннющее сообщение в орден накатал, а там, нежданно-негаданно, взяли, да и переслали информацию оказавшимся не в том месте не в то время собратьям. Те, понятное дело, сложа руки сидеть не стали, проверили и, вот ведь невезение - нашли каких-то псевдопиратов, покрываемых мелким чином из Корпуса Юстиции. Короче говоря, закончилось все тем, что нам прислали сообщение, в котором магистры лично, пусть и в записи, выразили благодарность и одобрение. Как по мне, так это была стандартная видюшка с одобрямсом, больно уж похвалы и формулировки были обтекаемыми. Вот только учителю этого более чем хватило.
        Он возбудился и теперь активно пытается спиться. Ладно-ладно, утрирую, больше он до положения риз не нажирался, даже вроде что-то из целительства практиковать начал, но все равно - не нравится мне это. Пробовал поговорить, получил задание медитировать и вообще, он уже разузнал много полезного про то, что во внешнем кольце миров творится. Попытка всучить подборку материалов, собранных Пифом и обработанных мной, успеха не возымела. Они, видите ли, доверия не вызывают. Сеть она такая, мутная в общем. Угу, мельком бывающие в становых мирах Внешнего Кольца забулдыги - это конечно самый надежный и совершенно не вызывающий сомнений источник информации.
        Где-то после второго десятка планет, на которых мне довелось выполнить роль суперкарго, клиенты стали сливаться в какое-то единое пятно. Появился некий усредненный образ грузоотправителей и грузополучателей. И те, и эти мало чем друг от друга отличались. Мысли, стремления, чаянья, все было каким-то блекло-серым. Работать стало дико скучно, в чужих головах копаться неинтересно, выслушивать одно и тоже - вообще подташнивало и кроме глухого рыка ничего не вызывало. Что забавно, путешествовать и заниматься грузоперевозками мне дико нравилось. Было ощущение реально приносимой пользы, но вот тупое торчание в трюме - убивало. В общем, я еще немного потерпел, помедитировал, но дзэн так и не познал. После посещения сороковой точки маршрута решил вновь поговорить с наставником.
        - Мастер, я перестал узнавать хоть что-то новое. Для меня все клиенты стали на одно лицо, их истории мало чем отличаются одна от другой и…
        - Никаких дроидов, падаван. Ты должен научиться работать с разными разумными и выработать стержень воли, - пресек на корню заготовленную речь Немк.
        - Мастер! - не стал я отступаться. - Как я могу научиться работать с разными разумным, если все, с кем мне приходится иметь дело, на одно лицо?! Они же вообще кроме внешности друг от друга не отличаются!
        - Вот и прекрасно, - улыбнулся сэнсэй, - твоим заданием станет находить отличия наших клиентов друг от друга.
        - Хорошо, мастер, как скажете. Но может быть мы потренируемся работать с мечами? Столько летаем, а ещё ни разу с клинками не работали.
        - Нет, - после некоторых раздумий решил наставник, - сейчас мы ещё не готовы. Нужно подождать, помедитировать, отработать Силовые техники. Да! Именно! Сосредоточься на медитациях.
        - Как скажете, учитель, - махнул я хвостом, - пойду медитировать.
        - Это правильно, я к тебе позже присоединюсь, - кивнул Немак.
        Так, план А не сработал, значит воспользуемся запасным. Торчать в трюме мне осточертело, а тут еще и время позволяет. В общем, добрался я до своей каюты, присел на коврик, хвост потеребил, и еще раз все обдумав, решился. Должно сработать! Не хорошо, конечно, но терять десяток часов регулярно - с меня довольно!
        - Пиф, прости, приятель, но я тебя сейчас немножко сломаю.
        - Ничего страшного, я все понимаю и вообще, нахожу поведение рыцаря-джедая Немака нерациональным, алогичным и просто глупым.
        - Да нет, просто, хм, особенности храмового воспитания и орденского мировосприятия.
        - Вам видней, Мирр-доно. С днем рождения, кстати.
        - Спасибо, я, признаться, как-то и забыл о нем.
        - Тоже особенности храмового воспитания? - проявил любопытство ИИ.
        - Угу, мало кто из детей помнит о таком празднике, да и не везде он в чести, ну и эмоции же, да и из общей массы выделяться у юнлингов как-то не принято, если, конечно, хотят учителя поскорей найти и падаванами стать.
        - Везде свои обычаи.
        - Что да, то да. Ладно, держись, друг, буду портить сверхпроводящие обмотки в катушках. Какие там у нас похуже?
        - Вторая, четвертая и седьмая в последнее время проседать больше обычного стали.
        - Понял, сейчас мы их досрочно в утиль спишем.
        - Как думаете, Мирр-доно, удастся получить положенный по штату комплект дроидов?
        - Да нам бы хоть пару дронов из наставника выжать, и то за счастье будет.
        - Мне было бы интересно ими управлять, - ответил после паузы Пиф-Паф.
        Развивается у него личность, еще как развивается. Вон, интересно ему уже на мир через призму иной платформы поглядеть. Вообще-то, свою разумность, индивидуальность и развитость Пиф старается скрывать. Не хочет он, чтобы его обнулили. Помнит свое прошлое состояние и не желает в него возвращаться. Отлично его понимаю, сам из-за своей попаданческой природы страдаю. Так что, в некотором смысле, мы в одной лодке. Только у Пифа возможностей сбежать и как-то судьбе воспротивиться нет. Уж точно меньше, чем у меня. Почесал ухо, похмыкал над несвоевременными мыслями о родстве душ, да и отмахнулся от них. Пусть в дальнем уголке разума полежат, своей очереди подождут. Есть дела важней. Аккуратно сломать - это не так-то просто.
        - Любопытство не порок, а двигатель прогресса, - фыркнул-мыркнул и потянулся в Силе к катушкам.
        - Выполнение команды невозможно, - продублировал мне сообщение звучащее сейчас в рубке Пиф. Хороший у него вокодер, ехидство отлично передает.
        Немак в технике разбирался на среднестатистическом уровне. Получив от искина отчет и уяснив, что своими силами не справиться, он поступил, как и любой разумный - обратился к специалистам. Вскоре к нам прикатила платформа с сутулым мужиком неопределенного возраста и четверкой дроидов. Роботы быстро разобрали катушки, выявили неисправность и доложились хозяину. Тот попытался облапошить учителя, завысив цену, но потерпел неудачу. Еще бы, нагло врать обученному одаренному - это надо быть совсем глупым. В общем, мужик расстроился, деньги получил, замену произвел и не прощаясь убыл.
        - Вряд ли мы найдем даже такое обслуживание в мирах Внешнего Кольца, - пустил я пробный шар.
        - В промышленно развитых проблем не будет, - возразил учитель, но не слишком-то уверенно.
        Все же, кое-какая польза от его посещений кантин имелась. Ведь основными его собеседниками были жалобщики, что создавало соответствующую картину мира. Впрочем, она была не слишком-то далека от реальной, разве что излишне эмоциональной и чуточку приукрашенной.
        - Нашему кораблю, по штату, положен комплект из техника с роботами, плюс дроны-грузчики, меддроид и пара андроидов-стюардов.
        - Эти-то зачем? - изумился Немак.
        - Они универсальны, могут заменить выбывшего члена экипажа, к тому же, Пиф может быть и грузопассажирским кораблем. Не капитану же заниматься обслуживанием и за порядком на палубах присматривать.
        - Вообще-то, как раз последнее входит в его обязанности.
        - Ну, капитан в принципе за все, что «на» и «с» судном происходит отвечает, - шевельнул я ухом. - В любом случае, пару дронов и дроида техника купить стоит. Там, - махнул лапой куда-то в сторону вылезшей из-за облака местной луны, - не только втрое дороже замена обычной катушки будет, так еще и того, кто с ней справится, нужно найти суметь.
        - Наверно ты прав, - после раздумий кивнул Немак, а я чуть в пляс не пустился. - Ты вроде протокольника из списанных запчастей был готов собрать? - бросил он вопросительный взгляд.
        - Да, мастер. Рутина утомила, да и переводит он лучше, чем мобильный блок. Уж точно больше языков знает, а еще по обычаям проконсультирует и справку всегда даст. Полезно такого помощника во Внешнем Кольце иметь, - начал я разливаться соловьем.
        - Вот и собери нам дроида техника и дронов, - подрезал мне крылья сэнсэй.
        - Сделаю, мастер, - фиг меня такое расстроит, я столько запчастей натащу, что тут толпа механизмов образуется.
        - Хорошо. Через шесть систем у нас будет пара дней, займешься, - продемонстрировал отличную память на маршрут наставник.
        - Да, учитель.
        - Хорошо, а сейчас, пойдем медитировать.
        - Как скажете, Немак-доно.
        Глава 5
        Немак привычно вошел в кантину и огляделся. Всё было как обычно. На небольшой сцене в углу наяривал духовой квартет, состоящий из битов. Вокруг шестов крутились твилечки. Зал плавал в мареве не всегда безобидных курений. За барной стойкой трудился многорукий дроид. Вот к нему-то джедай и направился. Заказав себе слабоалкогольный аперитив, Немак огляделся и прислушался к Силе. Ничего определённого Великая ему не поведала. Но что-то вроде «хочешь, задерживайся, проблемы будут» выдала. Ещё раз оглядевшись, рыцарь-джедай решил остаться и, как минимум, перекусить. Заказав дежурный набор блюд, Немак занял свободный столик. Рядом оказалась массивная и совсем не декоративная колонна. Похоже, она служила не только для поддержания потолка. Мимолетно коснувшись ее Силой, рыцарь лишь хмыкнул. Давно пустующий тайник, о котором, видимо, даже нынешний хозяин кантины не знает. «Забавно», - хмыкнул молодой джедай, отворачиваясь. Куда больше его привлек вид на одну из танцовщиц, а возможность краем глаза контролировать вход добавляла выбранному столику пару очков.
        - Ваш заказ, господин, - поставил поднос с едой молодой официант смазливой наружности.
        - Благодарю, - кивнул Немак, почти сумев не скривиться.
        - Еще что-нибудь желаете, сэр? - доверительно спросил чуть склонившийся к джедаю юноша.
        - Нет, - холодно отрезал Немак, рефлекторно используя Силу.
        Проводив взглядом унесшегося выполнять работу официанта и мысленно посетовав на нравы, времена и просто невозможность спокойно поесть, принялся насыщаться. Еда оказалась хоть и экзотической, в том смысле, что ему еще не доводилось пробовать подобного, но вполне вкусной. Правда, островатой, но это было учтено. К комплекту блюд прилагался терпкий напиток, отлично оттеняющий вкус и тушащий огонь специй. Само собой, алкогольный. Хозяин кантины был опытным малым, во всяком случае - нехитрый прием, проверенный временем, использовал напропалую.
        Стоило Немаку покончить с салатом и добить графинчик местного пойла, как Сила предупредила его об опасности. Ощущения были довольно смутные и слабые, но всё же отчётливо узнаваемые. Сложно забыть то чувство, которое предвещает попадание в тебя разряда выпущенного учебным дроидом-шариком. Долго искать источник опасности джедаю не пришлось. На пороге заведения появилась четвёрка разухабистых парней, с красными мордами и квадратными фигурами качков. Гости явно уже не первый час отдыхали, и сейчас пребывали в стадии поиска приключений. Не успел Немак как следует разглядеть вошедших, как те сразу же вычленили его из толпы присутствующих. Само собой, когда есть выбор с кем подраться, утратившие последнюю осторожность личности выбирают самого экзотического противника, ну или опасного, тут смотря с какой стороны поглядеть. Один здоровяк толкнул локтем другого, и недвусмысленно указал на джедая. Компания обменялись парой фраз, которых Немак естественно не слышал. Да и что бы это, собственно, изменило? Ничего. Четвёрка заржала и вальяжно направилась к его столику.
        - Джедай, значит, - расплылся в улыбке предводитель гоп-компании, бесцеремонно присаживаясь на свободный стул.
        - К вашим услугам, господа, - хмыкнул Немак, который хоть и не был пьян, но принял достаточно, чтобы поймать определенный кураж.
        - Да ты я смотрю смелый, - оскалился главарь.
        - Так ведь нечего же опасаться, - искренне улыбнулся джедай.
        - Босс, кажись нас не уважают. Оскорбить хотят, - выдал самый мелкий в компании.
        - Нарываешься значит, джедайская погань? - приступил к довольно банальной самонакрутке предводитель бабуинов.
        - Ну что вы, - расплылся в улыбке Немак. - Наоборот, я с вами вежливо и культурно беседую, господа, - добавил он ехидно.
        - Мочи его, парни! - скомандовал предводитель и попытался ударить джедая в лицо.
        Естественно, среднестатистический бандит, при всём желании не может тягаться в силе и скорости реакции с подготовленным бойцом, обладающим даром предвидения. Немак легко уклонился от удара. Вскочил, опрокидывая стол на главаря. Попутно свернул челюсть рядом стоящему бугаю. Прямым ударом ноги превратил колено третьего нападающего в лапку кузнечика, а вот дальше всё пошло не так. Завопившее благим матом предвидение заставило джедая действовать на автомате. Световой меч сам собой оказался в руке. Круговое движение. Взмах, и шум кантины перекрывает вопль боли. Дым от жаровен и курений перебил мерзкий запах паленой плоти. Почти неслышно упала на пол отсечённая рука. Шок.
        - Никому не двигаться! - услышал Намак словно сквозь вату.
        - Сержант, они первые на него напали, - сказала выбравшаяся из толпы зевак женщина.
        - Посмотрим записи, разберёмся. Не волнуйтесь.
        - Вы на них ничего не увидите, вот этот, который без руки, - указала на потерявшего сознание человека девушка, - за колонной был, я видела, как он бластер вынимал.
        - Что-то не похоже, чтобы он успел бластером воспользоваться, - проявил резонный скепсис сержант местных органов правопорядка.
        - Я его почувствовал, - наконец-то справился с шоком от сотворенного Немак.
        - Ваши джедайские штучки? - хмыкнул блюститель правопорядка.
        - Они самые.
        - Ясно. Так, девушка, вы готовы подтвердить свои показания?
        - Естественно, - фыркнула та.
        - В таком случае, обождите немного, я составлю протокол и ознакомлюсь с записями камер.
        В принципе - сержант не сомневался в словах джедая и свидетельницы. Да что там, пострадавших он и так знал не понаслышке. Не сказать, что они были частыми гостями в его участке, но, тем не менее, регулярно его посещали. Причем в наручниках. «Что ж, рано или поздно они должны были на кого-то нарваться», - мысленно пожал плечами блюститель закона и подумал о том, что парням еще повезло. Окажись на месте джедая какой-нибудь матерый наемник - здесь было бы четыре трупа, а не парочка покалеченных и один инвалид. Быстро просмотрев записи и убедившись, для очистки совести, в правдивости показаний женщины и джедая, сержант набросал стандартный протокол, приложил копии видеоматериалов и отправился к ожидающим его разумным.
        - Прошу, - протянул полицейский датапад девушке.
        - Готово, - вернула она заверенный протокол.
        - Приходилось бывать свидетельницей, мисс Зол? - полюбопытствовал сержант.
        - Я пять лет работала секретаршей на планете-руднике, заверять протокол, освидетельствовать трупы, давать показания в суде и даже помогать в расследовании…
        - Я вас понял, - перебил девушку сержант и передал датапад джедаю.
        - Вот, прошу, - вернул Немак полицейскому служебный прибор.
        - Всего доброго, - козырнул сержант и отправился на выход из кантины, ему еще предстояло много работы.
        - Может быть, угостишь девушку? Я как-никак тебя от больших неприятностей избавила.
        - А… э… Да, сейчас. Что будешь пить? - нашелся Немак.
        - Я бы предпочла покушать. С деньгами у меня не очень, - пожала плечами Зол.
        - Что так? - брякнул джедай не подумав. - Э-э… прости, - тут же сообразил он, что сморозил бестактность.
        - Да ничего, понимаю, новенький комбез сбивает, - рассмеялась девушка и повернулась так, чтобы этот самый комбинезон выгодно подчеркнул ее достоинства.
        - Так что тебе заказать, спасительница? - усилием воли кое-как взял себя в руки джедай.
        - Мясо хочу, - притворно капризным голосом ответила Зола.
        - Ты прямо как мой ученик, - рассмеялся Немак, всё больше перебарывающий странную робость и растерянность.
        - Ха, а ты что, правда джедай? - захлопала глазами девушка.
        - Ну да, вообще-то, самый настоящий, - пожал плечами Немак.
        - Круто! - тряхнула головой Зола. - Я думала ты так, притворяешься.
        - А меч мой тебя не смутил? - неподдельно удивился Немак.
        - Да мало ли где ты его достал, и вообще, ты им так быстро махнул, что даже и непонятно было. Может это обычный плазменный резак? Я их знаешь сколько за свою жизнь повидать успела?
        - Видимо много.
        - Ты себе даже не представляешь, сколько. Много раз видела, какие они последствия на теле оставляют, - девушка вздохнула и отвернулась. - Знаешь, как часто банды разборки друг с другом устраивают и постоянно в качестве оружия плазменные резаки используют?
        - Нет, - покачал головой Немак, заканчивая оформлять заказ.
        - И хорошо, что не знаешь, - подытожила Зола, по большей части, собственные размышления-воспоминания. - Слушай, а куда вы летите? - сменила тему девушка.
        - С чего ты решила, что мы вообще куда-то летим? - повинуясь какому-то наитию, спросил Немак, настораживаясь.
        - Ну вряд ли у вас какая-нибудь важная миссия в этом захолустье? - пожала плечами Зола. - Я в этой дыре третью неделю торчу и уже поняла, что здесь никогда и ничего не происходит. Во всяком случае, ничего такого, что стоило бы внимания ордена джедаев.
        - И много ты знаешь об ордене? - усмехнулся рыцарь.
        - Да не особо, в основном конечно байки всякие, но я ведь не дура, понимаю, что вас не так уж и много, и всякой чепухой вы не занимаетесь.
        - С чего такие выводы?
        - Будь вас много, вы бы на каждом шагу попадались. Да и баек про вас бы всяко поменьше ходило, и уж точно не такие дикие.
        - Может ты и права, - не стал развивать тему Немак, к тому же, им как раз принесли заказ.
        В том, что девушка действительно сильно голодна, джедай имел возможность убедиться воочию и очень быстро. «Пожалуй, с ней только Мирр сравнится, после того, как десяток часов мечом помашет», - отметил джедай.
        - Уф, спасибо, - отодвинула опустевшие тарелки Зола.
        - Пожалуйста, это меньшее, что я мог для тебя сделать.
        - Ладно, если ты не хочешь говорить куда вы летите, я и не настаиваю. Всё понимаю, секретность там и все дела, но вы, часом, на Хомтом меня подбросить не сможете?
        - Сможем, но не сразу, надо будет ещё в несколько мест по пути завернуть, - пожал плечами Немак.
        - Да мне уже не к спеху, - погрустнела девушка. - Всё равно на похороны опоздала, - пробормотала она в стакан.
        - Сочувствую, - только и смог сказать Немак, отчётливо ощутивший боль собеседницы.

* * *
        Сказать, что я сильно удивился - это значит ничего не сказать. Из очередного похода по кантинам учитель вернулся в компании с дамой. Представил девушку как Зол. Поведал о том, что она ему сильно помогла, рассказал о нападении каких-то бандитов-камикадзе и обрадовал тем, что женщина летит с нами. Нет, я, в принципе, против прекрасной половины человечества ничего не имею, но как-то всё это слишком уж по киношному. Еще и несло от учителя не только алкоголем, но и какими-то подозрительными курительными смесями. Вряд ли они были безобидными, во всяком случае, на чих меня пробило знатно. После десяти минут вдыхания ароматов даже голова закружилась. Да что уж там, я был вынужден банально сбежать в собственную каюту, лишь бы прекратить общение с этой парочкой. Что примечательно, никто меня задерживать не стал. «К чёрту роботов, первым делом озадачиться фильтрами или освоить соответствующую технику!» - решил я, и занялся поиском. Перелопатил оба диска и таки нашел нужное. Правда, это была скорее практика, что-то вроде самоконтроля. Впрочем, такие мелочи меня совершенно не волновали. В общем, следующие
сутки провел в медитации и попытках научиться регулировать чувствительность обоняния. Успехи были так себе, но главное - были!
        С появлением попутчицы жить стало веселее. Дамочка оказалась женщиной любопытной. В каюте ей не сиделось совершенно, вот и шастала по кораблю. Всё-то ей было интересно, всё-то ей нужно посмотреть-потрогать. Одна радость - учитель с удвоенным рвением за тренировки взялся. Не иначе как перед пассажиркой форсит. Впрочем, раз она его так мотивирует - я только за и готов ее терпеть. Вообще, у меня к ней довольно странное отношение. Вот вроде милейшее создание, но почему-то шерсть на загривке сама дыбом встать пытается и клыки непроизвольно оскалить хочется. И ведь в Силе я ее совершенно обыденно ощущаю, не чувствуется от неё ни опасности, ни вреда, но инстинкты хищника почему-то бунтуют. Может, я ее просто к учителю ревную? Ведь он, нынче, куда больше внимания ей уделяет. Ой не знаю-не знаю. Не даёт мне что-то такое простое объяснение принять. Дошло до того, что я Пифа озадачил попытаться разузнать про нашу гостью хоть что-нибудь. Тот честно по сети пошуршал, но ничего противоречащего известной мне версии не нашёл. Только мелких подробностей, да деталей разных добавил. Эта самая Зола имела парочку
аккаунтов в разных соцсетях. Не сказать, чтобы она была активным пользователем, но, тем не менее, записи делала более-менее регулярно. Так что, при желании, ее жизненный путь можно было довольно четко проследить.
        Кроме смутных подозрений-ощущений, был ещё один не очень радующий меня момент: как только мы на очередную планету приземляемся, так наша попутчица падает наставнику на «хвост» и отправляется с ним в загул. В результате, Сенсей приползает сильно поддатым, да еще и попахивает подозрительными «благовониями». Это-то, конечно, отличный стимул поскорее научиться остроту собственного обоняния регулировать, но что-то я начинаю опасаться за здоровье учителя. Впрочем, он добился некоторых успехов в медицинских техниках Силы. Вот только, применяет он их с утра, а стоило бы с вечера. Так вреда для организма было бы в разы меньше. Дело даже не в том, что тело страдает, а в том, что вырабатывается психологическая зависимость, которую никаким могучим «колдунством» так просто не убрать. Чтобы с этой гадостью справиться - воля нужна, а Немак что-то ее не демонстрирует. Пока у него всего лишь шило в заднице. Ладно, будем надеяться, что со временем оно разрастется и станет стальным стержнем.
        - У тебя так классно получается! - чуть ли не визжит и не хлопает в ладоши Зола.
        - Тренировки, - скромно, чуть ли не шаркая ножкой, отвечает Немак.
        - А можешь ещё раз по стенке пробежаться? - строит щенячьи глазки девушка.
        - Конечно, - отвечает наставник и используя ускорение изображает из себя трюкача в цирке.
        - Круто, - выдает с придыханием Зола, восхищенно смотря на сэнсэя.
        - Пиф, выключи, не могу смотреть это.
        - По-моему, вполне обычные заигрывания самки с самцом, - заявляет искин, убирая голограмму.
        - В том-то всё и дело, что если бы она так, ну-у-у… хотя бы со мной заигрывала, это бы ещё куда ни шло, но учитель-то немногим ее младше будет. А тут, такой откровенный флирт. Тьма! Да я это даже флиртом назвать не могу. Она же на него просто вешается.
        - Вы забываете учесть особенности храмового воспитания, Мирр-доно.
        - Думаешь, она пыталась его закадрить нормально, но у неё ничего не вышло?
        - Это вполне вероятно, - согласился искин.
        - Хм, ну допустим. Наставник у меня ещё тот дундук. Вот только, зачем ей это?
        - Могу сходу предложить, как минимум, парочку объяснений.
        - Что ж, удиви меня.
        - Вряд ли мне это удастся, но попробую. Во-первых, ее могут интересовать деньги.
        - Банально.
        - Согласен, но тем не менее.
        - Хорошо, дальше.
        - Статус, верней, возможность похвастаться, что была любовницей у настоящего джедая.
        - Ну не знаю, как-то, по-моему, это притянуто за уши.
        - Тем не менее, такие психотипы не так уж редко встречаются.
        - Ладно, допустим. Ещё варианты?
        - Любопытство и инстинкт размножения.
        - Это ты на ее чистоту крови намекаешь?
        - Именно, кто там знает, кем ее прапрабабка была? Во внутренних и центральных мирах почти каждая цивилизация нет-нет, да с генетикой баловалась.
        - В любом случае, мне не нравятся ее открытые попытки затащить сэнсэя в постель.
        - Не понимаю я вас, Мир-доно, по-моему, рыцарю-джедаю это только на пользу пойдёт.
        - Пойти-то может и пойдет, вот только, как бы потом последствия расхлебывать не пришлось.
        - Смею заметить, ваш наставник далеко не мальчик, ему уже двадцать с лишним лет, он раза в полтора старше вас будет.
        - И при этом ничего толком не знает об элементарных вещах. Знаешь, вот стопроцентно уверен, что он девственник. Подозреваю, о предохранении он, в лучшем случае, только слышал.
        - Может быть вам стоит с ним об этом поговорить?
        - Угу, так он меня и послушает. Если ты не заметил, я вообще-то падаваном числюсь. Ладно, будем надеяться, что ничего плохого не случится.
        - По крайней мере, ваш наставник заметно улучшил свои навыки владения световым мечом. Я оцениваю его шансы справиться с вами как один к пятнадцати.
        - Спасибо что подбодрил, Пиф. Ты прав, во всём надо искать что-то хорошее. К тому же, скоро эта Зола нас покинет.
        - А если она решит задержаться?
        - Тогда мне либо придётся доложить совету, как и положено правильному падавану, либо предпринять какие-то меры самостоятельно. Возможно, даже радикальные, - рыкнул я вставая в стойку и притягивая телекинезом мечи. Потренируюсь, пока время есть, а то скоро прилетим, и опять начнётся тягомотина.
        Вот только потренироваться особо мне сегодня не удалось. Где-то за час до выхода из подпространства позвал меня учитель в тренировочный зал, ещё и сказал мечи захватить. «Да неужто мастер дозрел до спарринга?» - задал я сам себе довольно глупый вопрос, прекрасно зная на него ответ. Да, дозрел. Что же, давно пора. В общем, в бывшую смотровую галерею несся чуть ли не вприпрыжку.
        - Мастер?
        - Мир, я решил, что настало время проверить твои навыки владения световым мечом. Ты много медитировал, занимался, думаю, пора уделить время и боевой подготовке.
        - Да, учитель.
        - Начнем, - махнул наставник рукой, и небрежным движением притянул учебный меч.
        Такое ощущение, что он репетировал. Впрочем, мог и потренироваться, так сказать, над внешними эффектами. Зола, естественно, была тут же. Причём, она явно готовилась записывать нашу схватку на датапад. Что мне почему-то сильно не нравилось.
        - Мастер, может быть хватит и того что снимет Пиф? Он это и качественнее сделает, - недвусмысленно кивнул я на девушку.
        - Мне же интересно! - возмутилась Зола. - А ваш корабль мне записи не дает, - тут же наябедничала она на искина.
        - И правильно делает, - успел опередить я уже открывшего рот учителя. - Мастер, давайте уже начинать, - включаю световой меч, чтобы наверняка пресечь всякие поползновения одной не в меру любопытной особы.
        - Нападай, - переключается на предстоящий бой сэнсэй и принимает оборонительную стойку.
        Нападать так нападать. Вот только, задача у меня с одной стороны усложнилась, а с другой, хм, стала проще. Немак явно собирается перед Золой покрасоваться, значит, можно работать грубее. Опасность, что заметит игру меньше. При этом - не хотелось бы продемонстрировать лишнего. Вот не нравится мне ведущая запись спарринга девица. Ощущаю я нечто этакое. Смутное, в общем. Так, что ждут от кота, которым меня все воспринимают, пусть даже подсознательно? Правильно, повышенной прыгучести. Вот ее и продемонстрируем. Четвертая форма боя, она же Атару, она же акробатический стиль. «Понеслась», - командую сам себе, отодвигая мгновенно промелькнувшие мысли.
        Прыжок с места. Прямой как палка удар. Рубящим сверху вниз - на! Двойной хват, масса, помноженная на силу и инерцию. Меч гудит. Рассекаемый воздух свистит. Учитель уклоняется и бьет в бок. Меняю траекторию, скручивая корпус. Гул на мгновение столкнувшихся клинков. Атака отбита. Приземление-перекат. Рыкнуть и дернуть плечом. Пусть думают, что зашиб. Прыжок. Удар в плоскости. Сноп искр. Клинок скользит по клинку. Задевает палубу. Сальто назад. Хвост в сторону. Кувырок. Отмахнуться. Учитель атакует. Классическая связка на пять ударов с уколом в конце. Грубо. Прямолинейно. Иногда срабатывает.
        Изворачиваюсь. Сдерживаюсь от удара в лицо. Толчок. Лечу. Шмяк - приземлился. Перекат. Блок. Перекат. Подсечка. Колющий в колено. Откатился влево. Вскочить. Прыгаю. Буквально стелюсь по полу. Восьмерка. Черт, сэнсэй еле ушел от меча. Прыжок. Удар сверху наискосок. Жужжат столкнувшиеся клинки. Ударил ногой в грудь, заблокировал ответный удар меча. Запах схватки пьянит. От учителя несет азартом. Вспотел Немак. Взмок. Потерпит. Так просто победить я ему не дам. Серия из трех ударов с разных направлений. Блокирует. Силовой толчок не прошел. Учитель контратакует. Молодец сэнсэй! Чуть ухо не снес.
        Сальто. Меч размазывается. Со стороны - прям циркулярная пила или лопасть. Немак рискует. Техника усиления тела. Техника ускорения. Жесткий блок, переходящий в стремительную атаку. В ушах гул и звон, клинки сталкиваются по десятку раз в секунду. Отступаю. Пячусь. Прогибаюсь. Черт! Еле успел ослабить удар. Отскакиваю. Немак прыгает следом. Фу! Запах возбуждения от Золы. Тошнит и мутит. Еле отбил очередной выпад. Прыжок. Отмахнулся мечом. Пара фляков. Выиграл расстояние. Разворот с широким ударом. Притормозил учителя. Отлично. Тот явно верит, что завладел инициативой. Побегаем немного. Нужно чаще «ошибаться».
        Немак торжествует. Загнал падавана в угол. Наивный. Подбрасываю меч и прыгаю следом. Учитель срывается. Летит ко мне словно супермен какой. Только у него стены под боком нет. «Буммм» - гудит переборка. Меняю траекторию. Притягиваю меч. Перекат. Разворот. Прыжок. Сонная муха! Да я же тебя без всякого ускорения бы пошинковал! Сэнсэй раздражен? Он еле успел отразить атаку. Чего?! Да успокойся ты! Не претендую я на твою самку. Блок. Уклониться. Отступить. Отвожу удар. Отскакиваю. Гудят клинки. Свистит воздух. Пылают глаза наставника. Глаза?! Тьма?! Проваливаюсь в атаке. Подставляю шею. Ай! Зачем ногой то было в бок бить. Победил же уже. Успокойся.
        - Мастер? - встаю и потираю ребра, хорошо он меня приложил, а я вот расслабился, перестал Силой тело укреплять.
        - Прости, Мирр, увлекся, - тяжело дышит Немак, успокаивая клокочущую в нем злость.
        - Вау! - вешается на учителе Зола и… смачно целует его в губы. - Ой, извини, - розовеет она смущаясь. - Просто, это было так круто!
        - Ы… - забывает, как дышать багровый наставничек. Да он, похоже, вообще связь с реальностью утратил.
        - Я это, к себе пойду, - бормочу, усиленно отрешаясь от происходящего.
        Связь с учителем словно струна гудит. Панически пытаюсь ее укрепить и защититься от той бури чувств и эмоций, которую сэнсэй испытывает. Еще и запах течной самки от Золы. Хочу в трюм! Там нудная работа и спокойно! Неожиданно помогло. Цепочка ассоциаций связанных с должностью суперкарго, и вот я уже в чем-то среднем между состоянием медитации и техникой «Центр бытия». Останавливать мою ретираду никто не стал. Учителю не до того, а Золе я и подавно сейчас не нужен. Вон она как настойчиво своими выпуклостями о Немака трется.
        Так, не о том думаю. Пусть она хоть прямо там с ним любовью займется. Это даже на пользу будет. Мой горе-сэнсэй умудрился на полшишечки, тьфу, зараза, рррр, одной ногой на темной стороне побывать. Наступил, проверил, так сказать, и быстренько отдёрнул лапку. Вот только даже этот его заскок изрядно напрягает. Ладно бы еще дело было серьезное, но, мать его, он же в учебном поединке злость сдержать не смог. Все понимаю, не хотел он мне проигрывать. Страстно победить желал. Еще бы, ведь тренировался, готовился, а я его обхитрил в тот момент, когда он думал, что уже все, выиграл, и осталось только дожать не в меру шустрого падавана. Может на него так Зола повлияла? Он ведь к ней неровно дышит, пусть и виду не подает, и тупит изрядно, но я то без всякой связи, одним только носом чую. Как же хорошо, что она сегодня нас покинет.
        - Пиф, долго еще?
        - Нет, скоро выходим из прыжка.
        - Хорошо. Пойду, душ приму и ребра подлечу. Наставник чем занимается?
        - Медитирует в своей каюте. Пассажирка вещи собирает, - предугадал следующий вопрос искин.
        - Отлично. Нет. Великолепно!
        - Вам видней, Мирр-доно, - не стал углубляться в тему искин. После попытки проанализировать и разобраться в вопросах взаимоотношения полов, он предпочитает данной темы не касаться. Чуть не свихнулся, бедолага, в попытке разобраться с таким эфемерным понятием как любовь.

* * *
        Сигнал, раздавшийся от двери каюты, окончательно сломал и так не получающуюся медитацию Немака. Слишком много всего свалилось на молодого рыцаря за какой-то час. Попытка разобраться в том, что же с ним произошло во время спарринга, раз за разом проваливалась под шквалом эмоций от поцелуя и мгновениями невероятного могущества, которое он испытал, поддавшись ярости. Последнее должно было бы волновать его куда больше, ведь он джедай, но мягкие губы Золы перебивали все. Это заставляло злиться, раздражало, но не отпускало.
        - Открыть, - распорядился Немак.
        - Привет, - впорхнула в капитанскую каюту девушка.
        - Привет, - не смог удержаться от взгляда на спортивную фигуру гостьи Немак.
        - Я связалась с родней, - затараторила Зола, присаживаясь на край стола и болтая ногой, - они не слишком-то рады мне, но вынуждены терпеть. Без моей подписи им имущество не распродать. Ха, они даже мне оставленные в наследство деньги перевели, - усмехнулась девушка и продемонстрировала банковский чип. - Так что, прощальный ужин за мой счет, - откинула она голову и тряхнула волосами.
        - Не думаю, что это хорошая идея, - выдавил через силу Немак.
        - Не будь букой, - легкомысленно отмахнулась гостья, - ты столько для меня сделал, я просто обязана тебя отблагодарить хотя бы такой малостью. И вообще, ты что, хочешь меня обидеть?
        - Нет, - сдался джедай, признавая, что совсем не прочь посидеть с ней в кантине.
        - Вот и прекрасно! Собирайся, - распорядилась Зола.
        - Да я и так готов, - пожал плечами Немак.
        - Тогда, вперед, мой рыцарь! - расхохоталась девушка и протянула руку.
        - Вперед, - выдохнул молодой джедай, и, словно ныряя в омут, взял Золу под руку.

* * *
        Наконец-то приземлились. О, мои дорогие безликие клиенты, как же я по вам соскучился. Учитель с Золой отправился в прощальный загул по кантинам. Я же остался исполнять свои штатные обязанности и любоваться величественными горами, возвышающимися вокруг космодрома. Красиво. Тонущие в облаках почти невидимые отсюда пики. Легкая поземка и морозная свежесть. Самое то, чтобы отрешиться и настроиться на философский лад. Вот ведь парадокс, предки катаров - обитатели саванн и прочих прерий. Зима со снегом для них - не то, чтобы в диковинку, но она никогда не была долгой и суровой, а я вот люблю снег и прохладу. Хм, возможно, это во мне попаданческое говорит? Мало во мне от человека осталось. Не забыл, но, даже не знаю, отпустил что ли? Да, наверно как-то так. В чем-то это схоже с расставанием. Память жива, но со временем она подергивается пеленой. Остаются лишь самые яркие и эмоциональные моменты, да и те вспоминаются лишь время от времени. С годами все реже. Всегда любил зиму.
        - Добрый день, - приветствовал меня розовощекий бородач, откидывая отороченный мехом капюшон.
        - Добрый, - приветливо кивнул грузополучателю. - Прекрасная погода.
        - Это да, вот позавчера было паршиво. Мело так, что пальцев на вытянутой руке не разглядеть.
        - Зато у огня сидеть и вьюгу слушать можно.
        - Ха, тут ты прав, малыш, - искренне улыбнулся бородач. - А где старшие?
        - Я за них. Мирр-ра-Мрр, можно просто Мир, Мрр или даже Мыр, суперкарго.
        Как показал опыт, не все способны четко и правильно произнести Мирр или Мрр, так что давно уже заранее даю добро на коверканье. Так всем проще.
        - Понятно, извините, меня смутил ваш рост.
        - Бывает, - дернул хвостом, пожал плечами. - Начнем?
        - Да, конечно.
        «Да минуют быстрей часы эти дурацкие», - провозгласил мысленно своеобразную мантру, заранее настраиваясь на скучное времяпрепровождение. Где там мой датапад? Ну-с, начнем. Топ-топ - прошагали мимо дроиды-грузчики. Тыц-тыц - подтвердил я появившийся запрос-уведомление.

* * *
        - Дурак ты, - выдохнула в сердцах Зола и отвернулась.
        - П-почему? - удивился пьяный в стельку Немак.
        - Все про тьму и ученика своего лопочешь!
        - Но я же не должен был злиться. Понимаешь? Это ведь на темную сторону ведет.
        - Да что ты заладил, темная сторона, темная сторона. Сам же говоришь, что только из-за нее и победил. Так в чем проблема-то?
        - Ты не понимаешь! - стукнул кулаком по столу Немак.
        - Нет, не понимаю и понимать не желаю. Подумаешь, сорвался, со всяким бывает. Что ты от этого, психом что ли стал? Маньяком? Появилось желание всех вокруг поубивать?
        - Н-нет, - замотал головой рыцарь.
        - Ну и чего тогда сопли жуешь? Я вообще-то с тобой тут попрощаться пытаюсь, а ты, - надула губки девушка.
        - Э-э, ну извини. Просто для меня это важно. Очень.
        - А для меня важен ты. Дубина!
        - П-почему в-важен? - окончательно утратил нить разговора Немак, и залпом добил заказанный подругой забористый коктейль.
        - Потому что я дура, - всхлипнула Зола.
        - Ы? - захлопал глазами совершенно растерянный джедай.
        - Люблю я тебя болвана! Понимаешь? Дубина ты этакая! Вот взяла и влюбилась!
        - К-как? - проявил потуги на осознание Немак.
        - Ну знаешь ли, бывает такое у нас, у девушек. Влюбляемся мы иногда.
        - А… да, - нашел спасение в бокале молодой рыцарь. - Ну, нам привязанности запрещены, семьи заводить нельзя, но ты мне тоже очень нравишься, - выдал он натуральную речь, чему способствовал опустошенный стакан.
        - Любовью-то вам, этот ваш дурацкий кодекс заниматься не запрещает? Или вы того, ну друг с другом?
        - Нет конечно! - возмутился столь грязными инсинуациями Немак.
        - Тогда поцелуй меня! - поставила мат затуманенным выпивкой мозгам джедая Зола.
        - А… ну…
        - Я не против и хочу этого! - разрешила она терзания рыцаря.
        - Л-ладно, - сдался несчастный, которого пуще всякой выпивки накрыли эмоции и воспоминания от недавнего поцелуя.
        - Теперь верю, что вы не из этих.
        - К-кого этих?
        - Забудь.
        - Л-ладно.
        - Пойдем лучше потанцуем.
        - Да я как-то…
        - Научу, - отрезала девушка, беря Немака за руку. - Пойдем, пожалуйста, - добавила она заглянув в его глаза.
        - Хорошо, - сдался рыцарь-джедай, отгоняя пытавшиеся пробиться через пелену чувств и алкоголя догматы ордена.

* * *
        С погрузкой покончил, с еще одним бородачом распрощался и отправился перекусить. Ждал меня, то ли изрядно припозднившийся ужин, то ли сильно поторопившийся завтрак. Впрочем, такие мелочи сейчас совершенно не имели значения. Перед глазами крутилась картина вернувшегося в обнимку с Золой сэнсэя. Что я девицу еще раз увижу - сомнений не было. Все же, она без баула корабль покидала. Так что очевидный вывод сделать оказалось не сложно. Что они будут изрядно веселые, когда вернутся, тоже, в общем-то, ожидалось. Но то, что Немак будет откровенно ее лапать и целовать… вот тут я чуть датапад не уронил. Если бы не медитативно-отрешенное состояние, точно бы нарушил график погрузки.
        - Пиф, дружище, опровергни мое предположение о том, что наша пассажирка все же умудрилась забраться в койку к наставнику.
        - Соврать?
        - Понятно. Не надо.
        Ладно, будем надеяться, что последствий у этого секса по пьяни не будет. Дамочка с нами точно дальше не полетит. У нее тут дела, а мы задерживаться не можем. Впервые порадовался составленному казначейством графику. Совершенно не ощущая вкуса еды, смолотил все, что было на тарелках. Отправил посуду в утилизатор. Прикинул, сколько мы еще можем на планете торчать, и отправился мечом махать. Что-то мне совсем не хочется медитировать и в Силу погружаться. Хватает и отголосков эха, испытываемых учителем эмоций. Точно! Буду тренировать сокрытие.
        На призрачных мастерах проверять успехи и прогресс - самое то. Они же мир не глазами видят. Если как следует закуклиться, создать своеобразный кокон, а потом и его ужать, они на меня вообще не должны будут реагировать. Заодно и сам от Силы отстранюсь. Ха, да это же отличная идея. Давно пора было что-то подобное провернуть, а то ведь я сейчас тренируюсь и все равно неосознанно даром пользуюсь. Наверняка это сказывается на эффективности развития тела. Вот просто уверен, что прогресс замедляется. Лучше потом на себе медицинские техники использую, чтобы восстановиться поскорей и саморазвитие подстегнуть. Да, точно, так будет правильно.
        Идея может была и здравой, но работать одновременно с мечом, блокировать связь с учителем и применять довольно сложную технику Силы у меня не получалось. Если с первым тело за счет мышечной памяти еще более-менее нормально справлялось, то все остальное - полный мрак. То одно сорвется, то другое. В общем - не тренировка, а сеанс садомазохизма получился. Надо ли говорить, что к тому моменту, как находящийся в полнейшем раздрае чувств учитель выполз из каюты, я хвостом махал и шерсть дыбил так, словно на своей территории самца-соперника весной увидел? Короче говоря, мы оба были сильно не в духе и в итоге пересеклись у пищевого автомата.
        - Уходите из ордена, мастер?
        - Почему?
        - Джедаям же запрещено иметь семьи и заводить детей.
        - Причем тут это?
        - А, так вы извращением занимались.
        - В смысле?!
        - Ну, я в сети читал, что спариваются для получения потомства. А секс без причины, это просто извращение.
        - Вообще-то, он доставляет удовольствие, - буквально прорычал Немак.
        - Наркотики тоже его доставляют, - ответил я в том же духе.
        - Это другое.
        - Да ну? Дать вам ссылочку на пару контор? Они по всей галактике филиалы имеют, подберете себе игрушек для развлечения и…
        - Помолчи.
        - …плетки там разные, маски…
        - Падаван!
        - …еще костюмы есть. Доспехи мандалорские без штанов и…
        - Заткнись! - зашипел Немак, но меня несло.
        - …если выдохлись, так там всякие причиндалы-заменители на любой…
        Вот тут-то мне и прилетело по морде лица. Вот тут-то я и пришел в себя.
        - Простите, мастер, я…
        - Привет, - перебил меня звенящий голосок Золы. - Ты был великолепен, - ничуть не смущаясь, чмокнула учителя девица.
        - Пойду медитировать, - буркнул я, подхватив поднос с мясной нарезкой и рыбным салатом.
        - Иди, - отмахнулся Немак.
        - Жаль, что нам приходится расставаться, - уловил мой чуткий слух, - но я все понимаю и ни о чем не жалею. Ты ведь будешь меня помнить?
        - Конечно…
        О чем там они дальше говорили - это меня не волновало. Покидает нас Зола, ну и скатертью дорожка. А мне, пожалуй, действительно стоит помедитировать. Все же, палку я перегнул и по морде за дело получил. Видел же, в каком состоянии сэнсэй, но нет, позволил себе еще и усугубить. Дурак. Не мальчик же. Не тупой подросток-обиженка, которому все должны. Ррр. Так, спокойно. Вот у нас тут много вкусного мяска, великолепная рыбка. Сейчас покушаем, успокоимся и за медитации примемся. В общем, пусть не сразу, но все же удалось договориться с внутренним зверем. Что-то мы с ним в последнее время отдельно друг от друга существовать начали. Не порядок. Жить можно лишь будучи цельной натурой и никак иначе. Остальное - всего лишь формы прозябания.
        Океан Великой Силы принял меня как родного. Хорошо. Спокойно. Интересно. Погружаюсь. Растворяюсь. Ощущаю. Я есть Сила и Сила есть я. Мы едины. Замкнуты. Кольцо. Альфа и омега. Начало и конец. Покой. Не знание, но понимание. Не страсти, но желание. Воля, но не разум. Тенета судеб. Нити вероятностей. Бесчисленные грани будущего и прошлого. Линии возможного и ответвления упущенного. Не надо думать, не надо размышлять, не нужно познавать. Отринуть все. Тут ничто не имеет значение и каждая мелочь невероятно важна. Достаточно лишь видеть, слышать, обонять и осязать. Просто быть. Сила примет любого.
        Глава 6
        Почти не чувствуя боли от разбитого в кровь кулака, Немак метался по каюте. Попытки медитировать провалились. Стоило ему попытаться отрешиться, как накатывали воспоминания. Начинала мучить совесть. Желания и стремления входили в противоречие с вбитыми с детства догмами. Он даже спать нормально не мог, не то что покой найти. Единственное что хоть как-то помогало - алкоголь. Молодой рыцарь просто и бесхитростно напивался и отключался. «Ситхов падаван», - прорычал Немак, испытывая дикое раздражение.
        Все это время Мирр был само спокойствие. Идеальный джедай и ученик. Вежливый и отрешенный. Словно не от мира сего. Сказали медитировать - медитировал. Отправил сдавать и принимать груз - поклонился и пошел. Велел провести даром никому не нужную ревизию - выполнил и предоставил отчет. Все это злило. Бесило и заставляло яриться. Немак понимал, что его поведение неправильное. Неадекватное. Он осознавал, что не просто балансирует на грани, но и периодически переступает ее. Это пугало и… будоражило. Казалось бы, куда еще больше-то? Однако же, ощущение могущества, невероятной силы и свободы - манило. Никаких замшелых магистров, догматов, дурацкого кодекса и навязанного падавана.
        С некоторых пор Немак все чаще и чаще начинал находить утешение не только в выпивке, но и в обвинениях своего слишком уж идеального ученика во всех своих бедах. Ведь это так просто и легко - перекладывать на других. Новая волна воспоминаний о Зол накрыла молодого рыцаря, и тот решительно направился к двери каюты. Почти пробежав до кухни-столовой он выбрал на панели пищевого автомата раздел напитков, быстро прокрутил его и с садистским удовольствием вдавил сенсор желаемого. «А ученичек-то сейчас в трюме», - злорадно расхохотался Намак и опрокинул первый стакан крепчайшего пойла.

* * *
        - Могу я рассчитывать на особое отношение к моему грузу? - заглянул мне в глаза со смущенной полуулыбкой на губах ковей.
        - Несомненно, - муркнул я в ответ и выразительно потер пальцы.
        Естественно, меня прекрасно поняли. Банковский чип на предъявителя перекочевал из одних рук в другие. Слегка обработанный Силой клиент, уверенный, что теперь за его товаром будет надлежащий присмотр, отправился по своим делам. Он был весьма доволен и где-то даже счастлив. Еще бы, ведь полумистические джедаи оказались вполне понятными и простыми ребятами. Вдобавок, он теперь может щеголять тем, что у него есть личный контакт с экзотическим одаренным. Впрочем, мой список номеров так же пополнился. В общем, как говорится, стороны расстались полностью довольные друг другом.
        Никакого насильственного воздействия или, Сила упаси, принуждения не применял. Просто направлял разговор в нужную сторону. Вообще, странно как-то, что раньше не пробовал любопытство стимулировать. Ведь естественная же реакция разумных. Особенно на меня. Мало того, что экзот, о которых некоторые даже краем уха слышали, но не видели, так еще и в квадрате. Джедай же, какой-никакой. Впрочем, как раз для тех, с кем приходится дела иметь, разницы между падаваном и рыцарем нет. Не разбираются рядовые жители нашей необъятной галактики в таких нюансах. Вот и славненько, вот и ладненько - не разъяснять же всем и каждому, все равно не поймут. Да и «во многих знаниях многие печали» и вообще одни расстройства. Как-то так в общем.
        От милой беседы о себе любимом и выслушивании историй от клиентов, которых просто хлебом не корми, дай рассказать, как они своего нынешнего положения добились и какие трудности в зарабатывании на булку с икрой испытывают, перейти к понимающему киванию, а там и обсудить особое отношение к грузу - элементарно. Обычно я это через выспрашивание советов проворачивал. Ух и надавали же мне их. Что приятно - бесполезных не было. Достаточно было поделиться общими планами на то, как собираюсь в мирах Внешнего Кольца зарабатывать, так рог изобилия прям прорывало.
        Правильный бизнесмен в далекой-далекой всегда имеет при себе с полдюжины обезличенных чипов на общую сумму в пару десятков тысяч кредитов. Этакий аналог налички. Вот мне за беспокойство и общую милоту, пополам с кавайностью, и вручали один из них. Не столько даже за то, что я там буду сутками не спать и с груза пылинки сдувать, сколько за номерок и возможность получить достоверную информацию. Уж что-что, а о том, что она лишней не бывает, любой предприниматель знает и готов платить всегда, везде и в любое время. Так мне и не трудно проинформировать о ценах, спросе и прочем предложении в посещаемых мирах.
        Тут ведь дело в том, что голонет во Внешнем Кольце не то что бы отсутствовал, но, скажем так, не везде присутствовал. Даже там, где он был вполне себе стабильным, имелись определенные сложности. Ведь мало иметь сеть, нужно еще чтобы в ней была информация. Вот с наполнением последним, как выяснилось, частенько имелись сложности. У множества миров банально не было серьезных общепланетарных бизнес-порталов. Оно, в принципе, понятно - многие планеты имели довольно узкую специализацию, о которой и так все знали, а кто не знал, без проблем узнать мог. Куда интересней обстояло дело с теми, кто не имел уникального товара или специализации. Обычно такие миры не могли заинтересовать даже средний бизнес. Просто по объемам не вытягивали. Однако, я-то контактировал с мелкими предпринимателями, которые были совсем не против расшириться и попить соков из «колоний». Одна проблема: снаряжать корабль и лететь почти наобум - неприемлемый риск. Который один милый котик, за скромное вознаграждение, делал приемлемым.
        Возиться с учителем, балансирующим на грани падения и усиленно пытающимся спиться, мне не хотелось совершенно. Во-первых, сейчас он просто не готов принять помощь со стороны. Ему элементарно перебеситься нужно. Во-вторых, наставник, пусть и случайно, но все же оказался прав. Стоило начать искать отличия в клиентах, так сразу и пошли гешефты. Все же, зашоренность и предвзятость - зло. Не скажу, что все, с кем приходится в трюме дела иметь, так уж друг от друга отличаются, но и серой унылой массой они для меня с недавнего времени быть перестали. Конечно, ими движут одни и те же мотивы, ну так - это нормально. Все же, они, по сути, одним делом занимаются. Да, сферы разные, но принципы бизнеса всегда и везде едины, а проблемы и методы их решения схожи.
        Пожалуй, это даже хорошо, что я без дронов и дроидов остался. Впрочем, техника и пару универсальных платформ в любом случае заводить придется. Я тут недавно провел ревизию нашего мини-ангара и мастерской и составил примерный план пополнения недостающего оборудования и общей переделки имеющегося. Способствовал этому дражайший наставничек, который был не в духе и искал способ нагрузить меня работой. Он, видите ли, потренироваться приполз, помедитировать сел, а на коврике шерсть. Так весна на родине, и у меня активный рост с изменениями тела идет. Еще и техниками медицинскими усугубленные. Ой, да что я от него хочу? Бедолага только недавно, кое-как и с пятого на десятое начал снова медитировать. В общем, провел я опись и ревизию всего и вся, попутно родив простенькую идею - организовать летающую мастерскую. Это же верный способ на мелкие падаванские нужды заработать!
        Примечательно, что обсудил я свой план не с наставником, а с парой клиентов. Мы с Немаком вообще особо не общаемся в последнее время. Он команды отдает, я выполняю. Вот и все наше взаимодействие нынче. Так вот, занимающиеся разным хай-теком разумные всецело мою идею одобрили и кучу советов надавали. Причем, там вообще забавно получилось. Для одного мы груз кристаллов привезли, а второй был конкурентом первого, и у него мы готовые блоки забирали. В общем, эта парочка не просто оказалась знакома друг с другом, но еще и постоянно соперничала во всем. Еще бы, ведь они сводные братья. Впрочем, об этом я узнал в их головах пошарив.
        Так вот, грузополучатель увлекся и не спешил освобождать мои уши от вливаемых советов, да так в раж вошел, что грузоотправителя не приметил. Тот же, быстро вникнув в тему, мгновенно присоединился к дискуссии и первым делом в пух и прах раскритиковал братца. Короче говоря - экспресс курс по организации мобильной мастерской мне устроили на загляденье. Я даже использовал технику улучшения памяти. Грешно было упускать такую возможность новое узнать. Приятно иметь дело с практиками. В качестве благодарности слегка притушил желание парочки утереть друг другу нос. Конечно, надолго моего вмешательства не хватит, но если убывшие обмыть встречу братцы найдут общие точки, а они найдут, тут и без Силы ясно, то все у них будет хорошо. Уверен.

* * *
        - Мирр, нам надо поговорить, - перехватил меня идущего с тренировки Немак.
        - Как скажете, учитель.
        - Идем, пообедаем, - махнул он рукой.
        - Да, мастер.
        Не скажу, что был сильно удивлен, все же сэнсэй благодаря медитациям более-менее успокоился и в последнее время стал адекватным. Даже вновь по кантинам ходить начал, а не просто в одиночку на корабле нажираться.
        - В последнее время я был несколько не в форме, - вздохнул Немак, начиная разговор.
        - Вам пришлось выбирать между орденом и личным счастьем.
        - Да, что-то вроде этого, - отвел взгляд учитель.
        - И что вы выбрали, мастер? - не то, чтобы затаил дыхание, но слегка напрягся, да.
        - Орден, - выдохнул Немак.
        - Значит, наша миссия продолжается, - муркнул я, шевельнув ушами.
        - Продолжается, падаван. И, пожалуй, я был не прав, когда сделал тебя суперкарго и отказался купить дроидов.
        Не извинения, конечно, но уже прогресс. Глядишь, так из учителя ещё и настоящий рыцарь получится. В любом случае, пока он чувствует вину и смог перебороть себя, нужно пользоваться моментом.
        - Насчет должности не соглашусь. Вы оказались правы, Немак-доно, я был предвзят и даже не пытался работать как должно. Но роботов и кое-какое оборудование нам действительно необходимо приобрести. Это диктует элементарный здравый смысл. Наш корабль проектировался для небольшой команды, а нас только трое.
        - Трое? А, ты про искина, - кивнул учитель.
        - Про него, мастер.
        - Что ж, у нас осталась последняя точка разгрузки, подменю тебя в трюме, а ты прогуляешься по планете и купишь нужное. Справишься? - прищурился Немак.
        - Конечно, мастер. У меня и списочек нужного готов.
        - Вот и хорошо, а сейчас, пойдем-ка мечами помашем.
        - А…
        - Не волнуйся, справлюсь.
        - Да, учитель.
        Что ж, действительно справился. Конечно, и я не усердствовал особо, но все же и не халтурил явно. Пять спаррингов провели. Два в ничью закончились, в одном я победил, в двух проиграл. Работали довольно топорно, по сути, просто на скорость. Один удары отрабатывает, второй блоки, весь интерес - подловить оппонента и поменяться. Нормально, для наших широт, так и вообще великолепно позанимались.
        После махания светошашками уселись медитировать. Я впервые за долгое время осознанно ослабил блок на связи с учителем. Да уж, слов нет, одни эмоции. Покорежило ему энергетику. Вместо яркой звезды какой-то тусклый карлик. Багровенькая такая мерзость с разводами шрамов и прожилками тьмы. Брр, просто. Язвы, струпья, гнойники, нарывы, живого места нет, примерно так можно было описать увиденное-прочувствованное. Вспомнился не к месту анекдот про лягушку. Тот самый, где у нее спрашивают, чего это она такая зеленая и пупырчатая, а та отвечает, что болеет, так-то она белая и пушистая. В общем, дела у наставника были паршивыми, но на то и падаван, чтобы помогать.
        Аккуратно, незаметно, понемногу, по чуть-чуть, начал подпитывать Немака. Лучше было бы полноценно вмешаться, да только я не целитель, ну и опасаюсь реакции наставника. Если он сейчас сорвется, проще будет его досрочно в Силу спровадить, чем обратно к свету вытянуть. Пожалуй, даже не проще, а милосердней. Будь впереди лет тридцать-сорок мирного времени, так еще ладно, но ведь их нет. Даже если и вытянуть такого из тьмы, он в первом же бою убьется. Просто потому, что будет помнить и мучиться. Еще и прихватит кого за компанию. Нет, тут или-или, выбор невелик. Каким чудом Немак удержался на грани, как от тьмы отступить сумел? Не понимаю. Видимо, он сильней, чем кажется.

* * *
        Учитель остался в ангаре, а я, прихватив кучку банковских чипов и выданные Немаком финансы, понесся через поле космодрома к городу. Вызвать машинку было бы быстрей, но раз уж учитель ногами предпочитал - глупо падавану иначе поступать. Вообще-то, глупо как сэнсэй делать, ну да не суть. Трудно было удержаться, чтобы ускорение Силой не использовать, очень трудно, но я молодец. Справился. Своим ходом добежал. Солидными такими скачками.
        Появление довольно урчащего катара, да еще джедая, произвело некоторый фурор на местной таможне. Скорей уж просто пропускном пункте. Пришлось применять легкое ментальное воздействие. Заодно и в чем-то типа отвода глаз потренировался. Неудачно как-то прибежал. Как раз с только что севшего лайнера летающий аналог автобуса прибыл и кучу пассажиров доставил. В общем, погасил повышенный интерес к своей скромной персоне. Отстоял очередь. Благо, она быстро двигалась. Здравствуй мир, который я вижу воочию, а не через призму чужого восприятия, да еще и в воспоминаниях.
        Ужасно хотелось просто побродить и по сторонам поглазеть, но придется смирить желания и заняться делом. Учитель и так оказал мне огромное доверие, отпустив одного. Понимаю, что у него не только здравый смысл, даже, пожалуй, не столько он, сколько чувство вины и раскаянья, но все равно, лучше не заставлять сэнсэя волноваться. Вредно ему это. С делами нужно разобраться до того, как мастер прекратит медитативное тыканье пальцем в датапад. Короче, часа три на все про все имеется, а значит, берем такси и несемся в торговый центр.
        С машиной проблем не было. Жёлтенькие флаеры стояли возле выхода из терминала космопорта. Цвет заставил рыкнуть-фыркнуть. Ладно хоть шашечек не было. Такси было автоматическое, верней, в нем имелся дроид, сидящий в углублении на месте пилота. Не астромех, но похож, даже внешне. Назвал адрес, оплатил, прозрачный колпак закрылся, и мы взлетели.
        Увы, видами особо насладиться не довелось. Пять минут и флаер приземляется на крышу небоскреба. Огромное здание кажется приземистым из-за своей ширины. Этакая таблетка под пару сотен метров высотой. На самом деле можно было сюда и не лететь, планета весьма развитая, все что угодно по сети заказать - не проблема. Просто так быстрей будет, ну и интересно же!
        В целом, кроме размеров и ассортимента, торговый центр мало чем отличался от порядком позабытых по прошлой жизни аналогов. Те же отделы-магазины, огромная зона развлечений и перемежающие все это заведения общепита. Для удобства посетителей на каждом шагу имелись справочные терминалы, а лифты умели перемещаться не только между этажами, но еще и по ним двигались. Этакие транспортные капсулы получались, а не лифты. Если требовалось добраться куда-то недалеко и лень было ногами топать, имелись самодвижущиеся дорожки. Не слишком быстрые, но все удобней чем через толпу пробираться.
        С последним мне не повезло. У местных выходной совпавший с каким-то значимым праздником. В честь которого торговцы что-то вроде «черной пятницы» устраивали. Экономия - прекрасно. Толкотня и суета - ужасно. Как-то отвык я от такого. В храме народу не много, а площади у него значительно больше. На корабле как-то тоже многолюдства не наблюдается. В общем, мне пришлось спешно отрешаться и во что-то типа транса проваливаться. Обалдел я знатно. Прям натуральный шок испытал. Сам от себя такого не ожидал. Вот честное слово - растерялся в первые минуты и сусликом у норки замер. Как следствие, спешащие опустошить кошельки аборигены безжалостно оттерли меня к стенке, а там и в закуток какой-то загнали.
        В общем, поняв, что ловить тут нечего, но и не желая отступаться, пробился к ближайшему терминалу и, быстро набросав маршрут, ринулся за покупками. С датапада заранее вызвал грузовую платформу, которая как раз сообщила место занятое на стоянке ТЦ в тот момент, когда я до отдела, торгующего дроидами добрался.
        - Здравствуйте! - радостно и как-то наигранно дебильно приветствовал меня робот-консультант. - Чем мы можем вам помочь? У нас…
        - Вот, - заткнул на полуслове явно готовящегося толкнуть стандартную речь дроида и протянул тому датапад с раскрытым списком.
        - Отлично, сэр! Все это и даже…
        - В наличии есть? - опять оборвал робота.
        - Да, сэр, - сдался дроид и прекратил попытки озвучить рекламный спич.
        - Тогда идем оформлять.
        - Конечно, сэр. Следуйте за мной.
        Оплатил дроидов и дронов, отказавшись от дополнительных гарантий и прочего бреда, но прикупив набор ремкомплектов. Указал место стоянки арендованной платформы как точку доставки. Согласовал время и поспешил за инструментами. Первым делом приобрел универсальный верстак. Этот далекий праправнук 3D принтеров давал возможность на месте изготовить недостающие детали. Дорогой, зараза, но своих денег стоит. Понятно, что столь специфический станок к стандартной комплектации мастерской Пифа отношения не имеет, но можно же себе и некоторые вольности позволить. Вот инженерная станция, относительно универсальный стенд для тестирования, набор инструментов и сменных насадок-манипуляторов с солидным запасом деталей и расходников в той или иной степени на судне вроде нашего иметь полагалось.
        Закупился солидно и от души. Кое-как впихнул все приобретенное на грузовую платформу. Вещи, взятые на вырост, пришлось вообще в кабину бросить. Впрочем, там их и было-то всего ничего. Довольно урча и предвкушая будущую возню по оборудованию мастерской отправился на корабль. Как раз по времени должен к концу разгрузки прибыть.
        - Падаван! Что это?! - вытаращился на грузовую платформу Немак.
        - Роботы и инструменты, учитель. Все по списку и нормативам, - шаркнул ножкой и скромно убрав руки в рукава опускаю очи к полу. - Я даже рекомендации от тридцать второго года после Руусанской реформы учел, - поднимаю глаза и делаю мордочку нарывающегося на похвалу прилежного котенка.
        - С-сколько? - вздыхает сэнсэй.
        - Учитель, все траты обоснованы целью выполнения нашего задания. Вот, - передаю наставнику датапад.
        - Ы? Ы?!
        - А станочек нам просто жизненно необходим!
        - Ыгы, - обреченно, но все еще заклинено выдает сэнсэй.
        - Вы просто в орден перешлите отчет, мастер. Вот увидите, там одобрят, - подбадриваю наставника.
        - Чип верни. Падаван, - наконец пришел в себя Немак.
        - Вот, мастер.
        - Ситх с тобой, разгружай, - махнул рукой наставник и утопал на корабль.
        - Пиф! Живем!
        - Я в вас не сомневался, Мирр-доно. Скорей, активируйте дронов, я вам помогу.
        - Сейчас.

* * *
        Мистер Жинда, второй десяток лет работающий в казначействе ордена джедаев, привычно открыл отчет, заранее порадовавшись, что ему столь удачная парочка из олуха рыцаря и малолетнего падавана подвернулась. Этот Немак явно чем-то вызвал недовольство самого магистра Винду, иначе тот бы не дал добро на столь длинный и запутанный маршрут, сводящийся к чистой коммерции. Впрочем, ему ли было жаловаться? Ведь он работал за проценты. Весьма и весьма солидные. Про себя Жинда посмеивался над джедаями и считал их не слишком далекими идеалистами, но при этом был готов за них, верней, свое место при них, самолично задушить любого. Такой вот у него был выверт и особенная форма верности. Да что уж там, он даже не обманывал и не воровал. Во-первых, все равно не получится, а во-вторых, смысла не было. Ведь всегда можно было объяснить, почему ему причитается столько-то и столько-то. Правда, господину казначею было невдомек, что дело не в его красноречии или знании, а в том, что он банально сам верил в свои слова.
        Сегодня же мистер Жинда желал увидеть итог столь кропотливо и любовно составленного им маршрута. Он заранее предвкушал, сколько полновесных кредитов осядет на его счете. Настроение было такое, что казначей даже начал насвистывать бравурный мотивчик и хрустнул пальцами пухлых ладошек. Коллеги, давно уже выучившие привычки друг друга, лишь завистливо вздыхали. Уж если сам Жинда пальцы разминает, да еще и насвистывает, то значит скоро минимум на новом флаере появится.
        Только, сегодня что-то пошло не так. Мотивчик прервался, а не перешел в привычную протяжную ноту восхищения. Вместо победного кряка раздался сип-всхлип, перешедший в придушенный вздох. Клерки с интересом наблюдали за тем, как лицо коллеги становится белым, потом стремительно наливается кровью и багровеет. Наконец, какой-то лилово-синий Жинда вскочил с места, подхватил датапад и понесся к дверям.
        - Магистр Винду! - влетел в зал для медитаций клерк.
        - Что-то случилось? - открыл глаза джедай.
        - Да! Вот! - сунул под нос коруну датапад казначей.
        - И в чем проблема? - отодвинул прибор магистр, почти мгновенно ознакомившись с коротким отчетом.
        - Как в чем?! Ведь вся же прибыль…
        - Не вся, а лишь часть, - пожал плечами Винду.
        - Большая часть!
        - Какая разница? Миссия, порученная вами джедаю молодому с разрешения моего, прибыль ордену принесла, затрат не потребовав и довольно того, - кивнул магистр, спародировав гранд-мастера. Была у него такая маленькая слабость, которой он порой потакал. - Оставшуюся мелочь за вычетом своих процентов переведите в наш благотворительный фонд, - добил казначея распоряжением Винду.
        - С-слушаюсь, - только и смог выдохнуть Жинда, после того, как все же вдохнул и справился с приступом головокружения.
        - И загляните к целителям, я чувствую у вас проблемы со здоровьем, - проявил искреннюю заботу о сотруднике магистр.
        - Непременно, сэр, - кивнул казначей, потирая грудь в районе сердца. - Давление что-то пошаливает, - пожаловался он.
        - Это все от нервов. Работа у вас тяжелая, а вы уже пять лет в отпуске не были. Такой великолепный маршрут составить, все согласовать, - Винду покачал головой. - На такое мало кто способен. Я распоряжусь выписать вам премию в десять тысяч кредитов.
        - Спасибо, магистр, - вздохнул тоскливо Жинда, рассчитывавший получить раз в сто больше.
        - Пожалуйста. Нам, джедаям, кредиты не нужны, но мы понимаем их необходимость. Еще что-то?
        - Нет, магистр. Простите что побеспокоил.
        - Ничего страшного, - обозначил намек на улыбку Винду.
        - Хорошего вам дня, магистр.
        - И вам, казначей Жинда. Не забудьте зайти в палаты целителей.
        - Обязательно, сэр. Спасибо и еще раз простите, что отвлек.
        Распинаться дальше в любезностях Мэйс Винду не стал, лишь кивнул и прикрыл глаза, погружаясь в Силу. «По крайней мере, лечат бесплатно», - подбодрил себя казначей. Что ж, на все воля Силы - решил Жинда и отправился выполнять свои обязанности. Губ магистра коснулась мимолетная улыбка. Он был более чем удовлетворен, что удалось сохранить хорошего специалиста, наставив того на путь истинный. Кредиты джедаям не нужны - да. Вот только, это вовсе не значит, что они не умеют их считать. Просто не любят. Уж слишком много зла из-за них творится.

* * *
        При помощи распакованных и активированных дронов, управляемых Пифом, мы менее чем за час перетаскали все приобретенное. Учитель, отправив мой отчет в орден завалился спать, я же принялся за обустройство мастерской. Пританцовывая и мурлыча вскрывал упаковку. Телекинезом расставлял по местам покупки. Дроны занимались сборкой. Подводили питание. Вводили в строй дроидов, которые тут же присоединились к работе. В общем, дело спорилось, и к тому моменту, как в мастерскую заглянул учитель, все было почти готово.
        - Ну как вам, мастер? - не сдержался я от вопроса после того как провел экскурсию.
        - Впечатляет, - потрепал меня по голове Немак. - Теперь мы прям летающая мастерская.
        - Ну, не совсем, но где-то рядом. Сможем проводить ремонт разной техники. Весьма востребованная услуга в мирах Внешнего Кольца.
        - Вряд ли у нас будет на это время.
        - Почему нет? Пока вы будете собирать информацию из одних источников, я поработаю с другими.
        - Хм, ну разве что так, - кивнул наставник.
        - Мастер, а вы уже решили куда мы дальше полетим?
        - Нет. Есть предложения? - прищурился Немак.
        - Думаю, для начала нам стоит купить тут запчастей и слетать в какой-нибудь аграрный мирок.
        - Торговля не слишком-то с путем джедая сочетается, падаван, - возразил учитель, но как-то без огонька.
        - Зато отлично сочетается с нашей миссией. Вы же рассказывали, что там, - дергаю ухом, - и кредиты республиканские не везде в ходу, и нас не любят.
        - И? - подбодрил меня наставник.
        - Во-о-от, значит нам и надо быть просто свободными торговцами. Сами смотрите. Во-первых, поможем планете, привезем нужное по нормальной цене, а не втридорога. Сочетается такое с путем джедая? Ведь доброе же дело сделаем и полезное.
        - Сочетается, если без прибыли, - кивнул Немак, почесав подбородок.
        - Без прибыли нельзя, слишком подозрительно, но мы же потом все лишнее ордену передадим.
        - Хорошо. Допустим. Дальше.
        - Во-вторых, купим каких-нибудь концентратов пищевых, брикетов там, пайков или еще чего-то в этом роде и уже с ними полетим в становой мир субсектора или даже сектора. Там такое продать легко. Опять же, лишнего накручивать не станем, а заодно у нас легенда проверяемая появится и просто вопросов никто задавать не будет. Ну и еще сравним что там в глубинке и в центре говорят.
        - Хорошо, - легко согласился Немак, потратив пару секунд на размышления.
        - Еще один момент, мастер.
        - М?
        - Нам бы переодеться в обычные комбинезоны, чтобы уж совсем вопросов не вызывать.
        - Еще скажи световые мечи оставить и бластеры нацепить.
        - Ну, от меча отказываться не надо, а вот оружие нам бы не помешало.
        - Нет, падаван. Это уже слишком, - отрезал учитель, но что примечательно, не сразу.
        - Тогда нам стоит быть осторожней, мастер.
        - Тут ты прав, заканчивай с мастерской, и жду тебя в зале.
        - Да я хоть сейчас, с остальным и Пиф управится. Так ведь?
        - Так точно, через два часа все работы будут закончены, - бодро отрапортовал искин.
        - Вот и хорошо, - подытожил Немак. - Идем.
        Не успели войти в зал, как пришлось отражать атаку учителя. Лихо он. Похоже тоже начал нашу связь блокировать, а может я просто задумчивым был, но пришлось поднапрячься, чтобы вибрисов не лишиться. Толчок Силы, и наставник влетает в бывшую смотровую галерею. Не ожидал он от меня такого. Прыгаю следом и пытаюсь снести одну лохматую головенку. Неудачно. Жужжат столкнувшиеся клинки. Летит мне в глаз кулак. Врешь, не возьмешь. Бью навстречу руке лобастой головой. Ха! Так-то, мастер. Лобная кость у меня массивная и прочная, а уж если Силой тело напитать, так и вообще. Шух-вжух-шух финтует наставник. Разрываю дистанцию. Перехватываю меч и словно битой бью слева направо. Вау! Я и не знал, что Немак на шпагат сесть может. Пришлось на пару метров прыгать, чтобы ноги уберечь. Атакую. Осыпаю градом не сильных, но быстрых ударов. Учитель кряхтит, но держится. Чуть проваливаюсь и теряю темп. Сэнсэй тут же перехватывает инициативу.
        Отступаю. Мастер уверенно нападает. Удары со всех сторон, но это ерунда. Соресу для того и создавалась, чтобы такому противостоять. Меч прячет тело в сферу из всполохов. Учитель настырно пытается пробиться. Ищет бреши. Все. Спекся. Отступает. А, нет, поспешил с выводами. В меня теперь швыряют все, что к полу или переборкам не прикручено. Так себе попытка, но время на передохнуть дает. Впрочем, не стоит усугублять. Раз. Отбил мечом. Два. Увернулся. Три. Перехватил телекинезом. Четыре. Получил в плечо. Пять. Огреб по хребтине. Шесть. Отбил. Семь. Прилетело по ляжке. Восемь. Учитель снова в строю, а я хромаю. Вших. Увернулся. Вжих. Уклонился. Бжжж. Отбил. А-а-а! Закатываю глаза и хрипя падаю умирать.
        - Паяц, - фыркает наставник.
        - Думаете, стоит добавить пены изо рта и конвульсий? - приоткрыв глаз, интересуюсь с пола.
        - Вот еще, мало мне твоей шерсти, еще и слюни потом убирать, - смеется мастер.
        - Так я этих, дронов уборщиков купил. Ну, мелкие такие, сразу шесть штук взял. Стерильность, - поднимаю палец и слегка выдвигаю коготь.
        - Одобряю, - фыркает словно тюлень учитель. - Вставай, - протягивает он руку, - продолжим.
        - Ага, это я завсегда.
        Ох и напрыгались мы за пару часов. Учитель хоть и сам в каюту ушел, но я щиты на связи нашей приспустил, и тихонько фыркнул-мыркнул. Гордость, но не гордыня - это хорошо. Стиснул зубы и идет, держится. Что ж, удачного вам, мастер, карабканья на койку. Мррррр.
        - Похоже, вы помирились, Мирр-доно?
        - Так мы и не ссорились, ну не в обычном смысле, - махнул я хвостом.
        - Да? Мне стоит это обдумать.
        - Обдумай. Мозгами шевелить, оно вообще полезно. Что там с мастерской нашей?
        - Все в порядке. Оборудование установлено и протестировано. Дроиды и боты ведут штатную проверку моих систем. Нареканий нет. Скоро закончим. Можно пару компенсаторов перенастроить, но это совершенно некритично.
        - Понятно. Что ж, в таком случае, пора нам заняться делами коммерческими. Ты что-то накопал?
        - Не особо. Планет аграрного типа много, я выбрал полсотни перспективных, но ориентировался по большей части на расположение.
        - Ясно. Сводку по местной товарной бирже сделал?
        - Нет, просто скачал.
        - Она же платная?!
        - Пф, копейки, предоставил часть своих вычислительных мощностей какому-то частнику, как раз на покупку и хватило.
        - Ну ты прям… слов нет, одно уважение.
        - Каков учитель, таков и ученик, Мирр-доно.
        - Не всегда, падаван, - спародировал я сенсея.
        - Увы, мастер, - ответил в том же тоне искин. - Просто, я анализировал ваше общение с клиентами и искал возможности, вот и нашел.
        - Это правильно. Нудеть о том, что не получится - каждый может, а вот попробовать, а потом еще и еще раз, тут воля нужна.
        - Или упрямство.
        - Хм, интересная концепция. Воля или упрямство, упрямство или воля. Не находишь, Пиф?
        - Как-то не задумывался. Поставлю в очередь на анализ.
        - Давай, если что-то интересное надумаешь, делись, а я еще потренируюсь.
        - Понял. Гравитацию обычную ставить?
        - М-м-м, нет, добавь десять процентов.
        - Сделал.
        - Ощутил, - отвечаю, махнув пару раз мечом.

* * *
        Стоило двери каюты закрыться, как Немак тут же прислонился к ним и протяжно выдохнув сполз на пол. «Хорошо-то как», - пробормотал он, ощущая холодящий затылок металл. Кривовато усмехнувшись рыцарь прокрутил в памяти прошедшие схватки. Да уж, падаван ему достался. Впрочем, Мирру с учителем тоже «повезло». В каком-то смысле, они два сапога. Правда из разных комплектов, но когда нет выбора… Тем не менее, Немак мог собой гордиться. Мало того, что существенно продвинулся в фехтовании, так еще и с тьмой справился. Смешно, но одолеть злость и раздражение ему помогли они же. Просто в какой-то момент он сумел перенаправить их с ученика на своего наставника. Немак и сам не заметил, как это произошло. Просто вспомнился ему учитель, а дальше как-то само получилось. Вот понять, что и сам бы мог даже с таким наставником время с пользой проводить, а не заниматься ерундой, тут уже ему пример вечно занятого Мирра помог. «Не только ученик должен быть достоин учителя, но и учитель ученика», - выдохнул молодой рыцарь и сжав зубы усилием воли заставил себя шевелиться. Он. Взберется. На. Ситхову. Койку.
        «Соберись, тряпка!» - прорычал Немак и, дав себе немного слабины, напитал тело Силой. Всего-то и нужно было, что разозлиться на собственную слабость. «То-то же», - пробормотал он в подушку, успокаиваясь. Пара минут дыхательных упражнений, и тьмы как небывало. «Нет, отказываться от эмоций, особенно негативных - верх глупости», - думал засыпающий рыцарь. Ведь есть же тысячи ядов, которые в умеренных дозах - лекарство. Жаль, что мысль о том, что яды имеют свойство накапливаться и даже в лечебных дозах не перестают быть отравой, так и не успела посетить разум провалившегося в сон джедая.

* * *
        Отлично позанимавшись и освежившись душем, медитацией и парой медицинских техник, перебрался в кабину. Учитель все еще дрых, так что я привычно занял капитанское кресло и, подобрав ноги, принялся изучать сводку с товарной биржи планеты. Ничего особо интересного не наблюдалось. Техника, запчасти, узлы, комплектующие, расходники и все это в широчайшем ассортименте. В общем, хоть аналоги местных телевизоров бери, хоть ложки-плошки-поварешки, хоть трактора с прочими сеялками-веялками. Промышленно развитый мир. Есть все, что угодно. Тут даже свои космолеты клепали.
        Крутил я, вертел, огромный список, фильтры разные применял, но так и не мог нормально определиться, а что же, собственно, закупать-то? Тут ведь, с одной стороны богатство выбора, а с другой - ограниченность финансов. Конечно, можно использовать орденские счета, но как я это обосную? Хм, положим, сделать это можно, но не нужно, ведь есть выход проще. Вытащил коммуникатор, нажал кнопку, осмотрел подросший список контактов и удовлетворенно кивнув, вернулся к сводке с товарной биржи.
        - Пиф, дай мне три ближайших аграрных мира из твоего списка.
        - Вот, - вывел запрошенное искин.
        Ну-с, начнем. Привычное усилие, и передо мной безбрежный океан Силы. Волна-вопрос расходится от меня в стороны. Поток моей Силы отражается и возвращается. Приносит четкий образ. Прекрасно. Теперь я знаю, куда нам стоит лететь. Мысленное усилие, и я словно акула пронзаю толщу вод. Устремляюсь к добыче. Та даже не пытается увернуться. Что ей до маленького кусочка, который вырвет хищник? Она этого даже не заметит. Прекрасно. Просто восхитительно! Когда-то доводилось полистать эзотерических книжек, и встречалось мне там такое понятие как эгрегор. Впрочем, мне больше нравится термин ноосфера. В любом случае, чего-то этакого я сумел достичь, мимолетно коснуться, спросить и получить ответ.
        - Уф, - потираю лоб, мозги мне знатно приголубило.
        - С вами все в порядке? - тут же проявил заботу Пиф.
        - Нормально, просто не думал, что им столько и всего надо.
        - Им? В смысле, жителям Падишаала?
        - Да, у них там вообще один сплошной дефицит.
        - Ясно. Почему, кстати, эта планета?
        - Как понял, там у них сезон сбора урожая начался. Можно много и по дешевке скупить.
        - В таком случае, я бы рекомендовал привезти туда комплекс переработки, - тут же проявил инициативу Пиф.
        - Неплохая мысль. Все купленное сразу на брикеты для пищевых автоматов пустим. Если что-то продвинутое возьмем, можно будет еще пайков наделать. Хм, а что, берем урожай в счет комплекса, забиваем трюмы и отчаливаем.
        - Тогда они смогут сделать запасы, судя по справке, там у них почти не растет население из-за жуткой засухи, наступающей сразу после местной весны. Высокая смертность.
        - Угу, космические корабли бороздят просторы галактики, а в отдельно взятых мирах народ от голода мрет, - бормочу, быстро пролистывая справку по планете.
        - Можно им влагоуловители привезти.
        - Нет, - качаю головой, явно ощущая возражающую Силу. - Лучше запчасти, фильтры там разные, лопаточки и трубки на замену. Починим имеющиеся и продадим расходники. От этого в разы больше пользы будет.
        - Но прибыль…
        - …за счет услуг техника получится выше.
        Сила такое решение одобряет, да и мне оно куда больше нравится. Каждый торговец в засушливый мир везет эти чертовы влагоуловители, конденсаторы и прочие поглотители. В итоге, на планете их часто больше, чем нужно, да только не работают они в достаточном количестве. Значит, будем исправлять. По мере сил и возможностей. Тем более, население на этом Падишаале минимальное. Что-то около четверти миллиона разумных. В основном люди. Впрочем, оно и неудивительно, человечки местные то ли две трети, то ли три четверти населения галактики составляют. Впрочем, тут тоже не все так просто. Некоторые колонии, основанные на заре эры экспансии, прошли такой путь, что порой вуки или твилек ближе к людям, чем выходцы с такого вот мирка. Тут и мутации в условиях иной биосферы и генетические вмешательства. Порой и кто со стороны поучаствовал. В общем - паноптикум тот еще.
        - Давай, что ли, Пиф, начнем список закупок составлять.
        - Я готов, мастер. Диктуйте.
        - Значит так, для начала…
        Основную часть денег на покупку выделили помирившиеся братцы, которые сейчас как раз находились в стадии слияния своих фирм. Им было интересно застолбить за собой планетку и организовать постоянный грузопоток. Тут дело даже не в прибыли, она там конечно была, но не особо впечатляющая, а в репутации, которую они сразу приобретали. Молодая корпорация, работающая на внешних рынках и имеющая стабильных партнеров разом становилась куда привлекательней для инвесторов. Впрочем, меня чужие планы интересовали постольку поскольку. Совпали интересы, вот и хорошо. Каждый получит что-то свое.
        К тому моменту, когда проснулся учитель, Пиф-Паф находился в стадии активной загрузки трюма. Сэнсэй только посмотрел на то, как шустро дроны с дроидами бегают, контейнеры таская, да и махнул рукой. По связи донеслось что-то вроде: «Играется ребенок, ну и ладно, возраст у него такой». В общем, мастер молча дал карт-бланш и самоустранился в сторону кухни. Потом столь же бесшумно перетек в тренировочный зал и сел медитировать. Я ухо почесал, хвостом помахал и решил сэнсэя не беспокоить. Дал команду на взлет. Немак в рубке не появился. Что ж, молчание, как известно - знак согласия.
        - Пиф, летим к Падишаалу.
        - Понял. Начинаю подготовку к переходу на сверхсветовую скорость.
        Почтить меня своим вниманием Немак сподобился лишь часа через три, после того как мы в гипер ушли.
        - Падаван, - гневно воскликнул мастер, демонстративно подбросив рукоять светового меча.
        - Виноват, мастер. Бегу, - прижал я в наигранном испуге ушки и выпучил глаза.
        - Лентяй.
        - Исправлюсь.
        Хм, определенно, у меня идеальный наставник. Будет. Со временем. Когда повзрослеет.
        Глава 7
        Девушка опустилась на колено и склонила голову перед появившийся голограммой. Связь шла через множество ретрансляторов, отчего изображение постоянно подергивалось рябью помех. Но даже это не могло скрыть всей мощи, источаемой владыкой ситхов. Ей казалось, что сама тьма скрывает лицо человека. Зола была почти уверена - если звонящий снимет капюшон, она всё равно ничего не увидит, кроме кончика подбородка и, возможно, янтарных глаз.
        - Господин, ваше задание выполнено, - постаралась сказать девушка как можно тверже, но голос подвёл её.
        - Чудно, - пророкотал изменённый голос сквозь треск помех. - Я ознакомлюсь с твоим подробным отчётом позже. А сейчас, будь любезна, коротко и своими словами.
        - Да, господин. Рыцарь-джедай Немак не представляет для вас никакого интереса. Он совершенно не опасен. Слабак.
        - Что насчёт его ученика? - шевельнулась фигура.
        - Молодой, наивный, глупый. Безмерно предан своему наставнику. В будущем, скорее всего, станет неплохим мечником. Уже сейчас демонстрирует отличный потенциал.
        - Чудно. Ещё что-то?
        - Да, господин. Похоже, дурачок джедай влюбился в меня по уши. Видимо, я была у него первой женщиной. Он так старался победить в спарринге своего падавана, что даже поддался ярости.
        - Что же, это может быть интересно, - закутанная в балахон фигура выдержала паузу, а девушка против собственной воли подалась вперед.
        - Не будем спешить, - вынес вердикт владыка. - Пусть попутешествуют, увидят собственными глазами, что их любимая Республика творит в окраинных мирах. Когда придет время, я сообщу тебе, что нужно делать.
        - Повинуюсь, господин, - ей даже не пришло тени мысли усомниться в праве Владыки отдавать ей какие-либо распоряжения.
        - Ты хорошо поработала. Я доволен. Сегодня же тебе переведут деньги. Отдохни пару недель, после чего получишь новое задание.
        - Ваша воля - закон, Владыка, - подобострастно ответила Зола пустоте.

* * *
        Бьющееся в агонии тело, охваченное молниями Силы, было не способно, не то что кричать, но даже хрипеть. Лишь сигнал вызова, пришедшего на терминал дальней связи, спас подростка от смерти. Женщина недовольно повела плечом и прекратила истязать жертву. Харкнув на судорожно вздрагивающие тело, она размахнулась и ударом ноги превратила и так похожие на лепешки губы в кровавые блины. Если бы у несчастного ещё оставались зубы, он бы наверняка их лишился. «Никчемный слабак, такой же как и твой учитель», - выругалась садистка, непроизвольно коснувшись остатка уха.
        - Владыка, - опустилась на колено женщина, склоняя голову и активируя связь.
        - Смотрю, отвлек тебя от работы, - презрительно хмыкнула фигура в мантии, с глубоко надвинутым капюшоном.
        - Да какая там работа, господин?! Никчёмный падаванишка. Такой же, как и его учитель. Сломать его было плевым делом. Сейчас он больше животное, чем разумный.
        - Не такой уж его мастер и слабак.
        - Ему просто повезло, - отдернула руку женщина от остатков уха.
        - Бывает, - не стал спорить ситх. - Ты готова выполнить новое поручение?
        - Конечно, господин, - предвкушающе оскалилась садистка. - Тем более, у меня и пёсик имеется, - покосилась она в сторону свернувшегося в позу эмбриона бывшего падавана.
        - Верный пёс бывает полезен, но бешеных собак - отстреливают.
        - Не волнуйтесь, владыка, мой верен.
        - Тебе видней, ты его обращала, ты с ним работала. Аванс и файл с заданием придут через полчаса. Когда ты сможешь вылететь?
        - Как только засуну этот кусок мяса в чан с бактой.
        - Чудно, - кивнул лорд ситхов и отключился.
        «Повезло тебе, ублюдок», - выдохнула женщина, и пару раз ударила бывшего падавана по ребрам. Затем, подхватив неспособный даже стонать кусок мяса за волосы, она волоком оттащила его в медбокс и забросила в чан с целебным раствором. «Поспешила», - скрипнула она зубами, бросив мимолетный взгляд на промежность жертвы.

* * *
        Закончив общение с соратниками-подчиненными, Дарт Сидиус, более известный широкой публике как Канцлер Палпатин, скинул дурацкий капюшон. Эта дань традициям и своеобразной моде всегда вызывала у него раздражение, но приходилось соответствовать. «С кем приходится работать», - вздохнул он, массируя виски. «Да уж, выродились тёмные, слов нет», - пробормотал Сидиус, устало прикрыв глаза. Нормальных помощников днем с огнем было не сыскать. Одна конченая садистка и маньячка, которую можно было использовать лишь весьма ограничено. Вторая слабачка, единственное умение и достоинство которой - сокрытие в Силе. «Тоже мне, ассасинша выискалась», - фыркнул ситх. Нашла какой-то третьесортный голокрон, да и тот полноценно освоить не смогла. Зато мнит себя невесть кем. Остальные помощники от этих двух дур недалеко ушли.
        Скорей бы уже Дуку проверил всю подсунутую ему информацию. Ведь там же ни слова лжи! Одна только правда и минимум расставленных акцентов. «Ничего, я подожду», - подбодрил себя Сидиус. Зато потом будет, на кого спихнуть текучку. Конечно, придется потратить некоторое время на ломку нового ученика, всё же, те голокроны, с которыми сейчас общается джедай, не совсем то, что нужно. Нет, мозги они умеют полоскать знатно, но вот всё остальное, увы, не к ним.
        Впрочем, ни один достойный призрак Силы лордов прошлого не стал бы с ним сотрудничать. Верней, повел бы свою игру. «Нет уж, обойдусь», - вновь помассировал виски Сидиус и накинул капюшон. Последователи темной стороны - это, конечно, хорошо, но Палпатин на них особо не рассчитывал. Да что уж там, в его планы входило избавиться не только от вечного идеологического противника в лице джедаев, но и существенно сократить идейных собратьев. Делиться властью Дарт Сидиус не желал совершенно, а потому предпочитал душить конкурентов в зародыше. Пусть даже те могли ими стать лишь по невероятным стечением обстоятельств. Полумер тёмные лорды не признавали никогда. Это было противно их сути.

* * *
        Растянувшиеся в туннель из света звезды вновь стали сами собой, в иллюминаторе появился шар планеты. Зелёное на жёлтом фоне, под маревом из молочно-белых облаков. «Прям фисташковое мороженое со сливками», - муркнул я про себя и мысленно облизнулся. Никакого контроля за орбитой здесь не осуществляли в принципе. Тем не менее, мы, соблюдая нормы, действовали строго по инструкции. Проще говоря - самостоятельно планету вызвали.
        - Неизвестный корабль, назовите себя и цель вашего визита, - пришёл долгожданный ответ от аборигенов.
        - Действуй, падаван, - кивнул мне учитель.
        - Грузопассажирское судно Л-3353 самоназвание Пиф-Паф. Вольный торговец… Ирм, - выдал я первое, что пришло в голову, как-то упустил соответствующий момент. - Прошу разрешение на посадку и осуществление коммерческой деятельности.
        - Ждите, - стало мне ответом.
        - Понял. Занимаю парковочную орбиту.
        - Похоже, нам не очень-то здесь рады, - хмыкнул учитель.
        - Просто боятся, что мы окажемся не теми, за кого себя выдаем, - пожал я плечами.
        - Да, про подобное мне не раз рассказывали, - кивнул наставник.
        В общем, пока местные активно прятали всё самое ценное, мы предавались безделью и травили байки. Вернее, учитель делился почерпнутой от собутыльников информацией. Забавной, а местами, так еще и полезной.
        - Вольный торговец Ирм, вам разрешена посадка, высылаем координаты, - наконец-то сподобились выйти на связь аборигены.
        - Принял, начинаю вход в атмосферу. Пиф, поехали, - даю команду кораблю, нарушающую все правила и наставления, но, при этом, куда как более короткую.
        - Начинаю манёвр, - доложился искин, а учитель лишь хмыкнул и принялся перечитывать справку по планете.
        Промелькнули болидом сквозь атмосферу. Лихо погасили скорость и приземлились на бледное подобие взлетно-посадочной полосы.
        - Скромненько тут у них, - констатировал очевидное наставник, оглядев довольно унылый пейзаж.
        - Я бы сказал бедненько, - не то чтобы спорил, но, скажем так, высказался относительно наблюдаемой за иллюминатором картины.
        Вместо нормального взлетно-посадочной поля имелись кое-как подогнанные друг к другу пластины, да и те не могли похвастаться целостностью. Такое ощущение, что здесь самый обычный бетон использовался. Сам по себе космодром был совершенно не огорожен. Располагался на окраине, по-видимому, столицы, вид которой производил довольно удручающее впечатление. Я даже что-то вроде приступа ностальгии из прошлой жизни испытал. Такой себе уездный городок, пропитанный тоской и пребывающий в состоянии вечной депрессии. Тут даже что-то вроде аналога хрущевок наблюдалось. Диспетчерская башня, увенчанная тарелкообразной антенной, похоже, уже давно никем не использовалась. В общем, для полноты картины не хватало только какой-нибудь живности, пасущейся прямо на взлетно-посадочной полосе.
        - Учитель, мы всё ещё в нашей галактике? - не удержался я от вопроса.
        - Будем на это надеяться, падаван, - отрешённо подбодрил меня наставник, только уверенности в его голосе было маловато.
        Из состояния созерцательной отрешенности нас вывел Пиф, доложивший о том, что в нашу сторону спешит нечто вроде кортежа.
        - Идём, гостей встретим, - махнул рукой сэнсэй.
        - Угу, - дернул я ухом, подумав о том, что бластер прикупить явно не помешает. Не нравилась мне спешащая к нам толпа разумных. Дело даже не в них самих, а в оружии, напоминающем автоматы.
        Выбравшийся из флаера представительского класса гость, с помесью тюбетейки и чалмы на голове, разродился длиннющей приветственной речью. Общий смысл которой сводился к тому, что он рад, счастлив и вообще всю жизнь мечтал увидеть таких замечательных нас. После чего последовало приглашение в местный дом правительства, где нас, оказывается, давно и с нетерпением ждут. Естественно, мы отказываться не стали. Сила чётко говорила, что за всем этим словоблудием скрывается не просьба, а приказ. Впрочем, никакой особой опасности нам не грозило. Точнее, ее можно было довольно просто избежать, к обоюдной радости и собственной выгоде.
        - Благодарим за оказанную честь, уважаемый. Нас, скромных торговцев, редко удостаивают подобным, - поклонился я чуть больше положенного, вызвав довольную улыбку товарища Харука.
        - К сожалению, торговцы - редкие гости в нашем суровом мире, - вздохнул глашатай правительства.
        - Следует ли нам преподнести какие-то дары, - проявил неуместную инициативу учитель. Вот ведь не вовремя ему вспомнился краткий курс дипломатии, читаемый юнлингам.
        - Конечно же, нет! - возмутился Харук. - Разве мы похожи на каких-то дикарей?!
        - Прошу прощения за своего помощника, - тут же вмешался я. - Он ещё слишком молод и неопытен. Издержки столичного образования, - добавил, оказывая лёгкое ментальное воздействие.
        - Чувствуется, - фыркнул гость. - Снобизм, - добавил он, скривившись.
        - Молодость быстро проходит, а глупость прекрасно излечивается тяжким трудом.
        - Золотые слова, - кивнул Харук. - Если вам нет нужды переодеваться, давайте поспешим. Всё же, у нас сезон сбора урожая. Очень много работы.
        - А время в сутках, к сожалению, ограничено. Прекрасно вас понимаю. Мы готовы отправиться немедленно.
        - Вряд ли вы нас понимаете, - пробормотал переговорщик, садясь в машину. - Для вас время - всего лишь деньги, а для нас - жизнь, - пояснил он, поняв, что его услышали.
        - Мы привезли комплекс по переработке пищевых продуктов, полагаю, этот год переживут многие.
        - Вселенная услышала наши молитвы, - искренне обрадовался Харук. - Вы себе даже не представляете, сколько раз мы просили торговых гостей привезти нам подобное оборудование.
        - Но они всегда находили причины не делать этого, ведь тогда они не смогут по дешёвке скупать ваши жизни.
        - Да, вы совершенно правы, товарищ Ирм.
        Остаток пути прошел в молчании. Харук думал о чём-то своём, судя по отголоскам доносящимся в Силе, он вспоминал. Видимо, воспоминания эти были не из приятных. Мы же, с примолкшим наставником, смотрели на проплывающий за стеклом город. Впечатление он производил жутковатое. Словно в заброшенную, почти вымершую деревню, где осталось пара стариков да с десяток развалившихся домов, попали. Причём умудрились сделать это поздней осенью. Невероятный и удручающий контраст с виденными ранее мирами. Несмотря на яркий солнечный день, было такое ощущение, будто нас серая хмарь окутала. Завернул себя в кокон Силы и как можно плотнее ужал его. Стало чуточку легче. Ощущение тоски, безнадежности и ужаса перед грядущей засухой, испытываемое местными жителями не ушло, но отдалилось, стало более приглушенным. Всегда думал, что сбор урожая - это праздник. Приятная работа, после которой ждёт долгожданный отдых. Да, в большинстве миров так и есть, но не в этом. Совсем не в этом. Пришлось даже поднапрячься, чтобы подавить инстинктивно рвущееся наружу рычание.

* * *
        Дом правительства впечатлил тем, что, скорее, был похож на какой-то бункер-крепость. Как пояснил Харук - именно тут хранились основные запасы продовольствия и воды. Обстоятельства оказали свое пагубное влияние на архитектуру. Нам с учителем оставалось лишь головами понимающе покачать. Ведь совершенно ясно, что возводили это не из прихоти, а по суровой необходимости. Жуть, и нет слов. Внутреннее убранство также не поражало роскошью или каким-то декором. Всё сугубо функционально и направлено на оборону. Вновь в голове мелькнул вопрос - а всё ли мы ещё в далекой-далекой галактике или уже в мир какого-то постапокалипсиса перенеслись?
        - Здравствуйте, товарищи торговцы, - приветствовал нас сидящий во главе стола мужчина лет сорока. - Я Неул Хант, председатель правительства, - представился он, сложив руки домиком. Что сразу же бросилось в глаза - так это мозоли и грязь под ногтями. Вообще, среди присутствующих как-то не наблюдалось изнеженных личностей. Куда больше местные отцы нации были похожи на работяг со стройки, которые целый день гнут спину под палящим солнцем.
        - Что вы нам привезли, чем порадуете? - более чем прозрачно намекнул на нежелание терять время Неул.
        - Хорошего вам урожая и легкого сезона, - чуть склоняю голову. - Меня зовут Ирм, а это мой помощник Немак, - дергаю ухом в сторону учителя. - Мы привезли комплекс полного цикла по переработке сельхозпродуктов. Он позволяет получать пищевые концентраты, выпускать брикеты и даже делать ограниченный ассортимент пайков. Так же наш корабль оборудован мастерской по ремонту техники. Верхняя палуба забита деталями и расходными материалами для влагосборников. Вас интересует подобный товар?
        - Зачем же задавать вопрос, на который вам прекрасно известен ответ? - улыбнулся Неул Хант, не сумев сдержать рвущиеся наружу чувства.
        - Из вежливости, - пожимаю плечами. - Приступим к обсуждению условий?
        - Да.
        - Прекрасно, тогда давайте начнем с основного. Как понимаю, вы желали бы рассчитаться сельхозпродукцией?
        - Это было бы для нас самым приемлемым условием, - не стал спорить с очевидным председатель.
        - В таком случае, я предлагаю довольно простой обмен. Мы проводим развёртку и монтаж комплекса, а вы обеспечиваете его сырьем. Как только наш корабль будет полностью загружен результатами его работы, так он и перейдет в вашу собственность.
        - Нам надо посоветоваться, - бросил взгляд на коллег председатель.
        - Конечно, мы всё понимаем. Нам выйти?
        - Необязательно, можете просто присесть пока у окна. Скоро будет закат, поверьте, на нашей планете это незабываемое зрелище.
        - С удовольствием им насладимся.
        Хант отдал короткое распоряжение и, уже через пару минут, мы имели возможность смотреть на падающие за горизонт солнце, вкушая местные деликатесы. Первое меня не особо впечатлило, второе, в силу природы, - тоже. Нет, бесспорно, местный аналог карликовых дынь, персики, яблоки, виноград и какая-то помесь ежевики с клубникой были очень даже ничего, да только - не моё всё это. Мясо, мясо, и еще раз мясо. Которое, увы, никто подавать не собирался. Логично, мы же тут не на званом ужине. Вообще, конечно, забавно, что нас за дверь не выставили. Своеобразные у них тут отношения, ну или традиции особые. Если начнёшь в выверте каждой отдельно взятой цивилизации разбираться, так не то что жизни не хватит, банально свихнешься.
        Впрочем, посвящать чужаков в свои дела местные правители не рвались. Говорили чуть ли не шёпотом, да ещё и какой-то барьер включили. Вот только мой слух, слегка улучшенный Силой, позволил довольно четко разобрать их краткую, но весьма эмоциональную дискуссию. Собственно, основное опасение членов правительства вызывала возможность остаться без урожая. Приятно, черт возьми, что, в первую очередь, они думали о соотечественниках. Впрочем, чего еще было ждать? Двести с чем-то там тысяч, все у всех на виду и все всё про всех знают. Блин, да они же тут всем миром выживают! Ну какая к едрене-фене коррупция или что-то в этом роде? Загнать бы сюда на стажировку республиканских сенаторов, вот это было бы дело.
        - Приемлемо, - кивнул Хант, после того как они всей компанией провели пусть грубые, но, в принципе, довольно точные расчёты и убедились, что им самим останется более чем достаточно. А уж с учётом того, что они всё это сохранить сумеют…
        - Прекрасно, в таком случае, нам нужно решить лишь один вопрос. Услуги ремонта техники будем организовывать централизованно, под вашим патронажем, или нам работать самостоятельно?
        - Что вы хотите получить в качестве оплаты в первом случае?
        - Я в любом случае хочу получить банковские кредиты и хаттские пеггаты.
        - Мы не уверены, что наберём достаточно в запрошенных вами валютах.
        - Ради налаживания взаимовыгодных отношений, - мурчу, якобы задумчиво, - согласен на компенсацию разницы республиканскими кредитами, но по соответствующему курсу.
        - Ради «взаимовыгодных отношений», - улыбается Хант, - мы постараемся найти деньги в желаемой вами валюте, - недвусмысленно смотрит он на соседа справа, а тот лишь скупо кивает.
        Не знаю какие у них тут подводные течения имеются, да и, честно говоря, знать не хочу. Всё равно дальше с этой планетой я вряд ли работать буду. Пусть тут братцы крутятся и в местные реалии вникают.
        - Раз принципиальные договоренности достигнуты, предлагаю отметить их скромным ужином, - внёс предложение председатель.
        - С радостью разделим с вами пищу, - отвешиваю поклон всей честной компании. - А мясо будет? - улыбаюсь, чуть демонстрируя острые зубки.
        - Всенепременно, - понимающе усмехнулся Хант.

* * *
        Производственный комплекс развернули в подвалах дома правительства, что логично. Так он и от превратностей судьбы защищен, и к источнику сырья поближе. Правда, работать на нём первое время пришлось дронам. Не нашлось у местных нужных специалистов. Скорее уж, они просто боялись испортить столь ценное оборудование, а мне ждать, пока они с инструкциями ознакомятся и учебные программы освоят, было не с руки. Вот и пришлось выкручиваться таким оригинальным образом. Опять же, время было ограничено. Сезон сбора урожая к концу подходил.
        Учитель погулял пару дней по городку. Попробовал местной бормотухи. Разочаровался от общего уныния и однообразия интересующих аборигенов тем, да и оккупировал тренировочный зал. Помочь мне в делах он особо ничем не мог, просто в силу отсутствия нужных навыков и знаний. Подай, принеси и прочих пошел вон не мешайся и без него хватало. Я же, вместе с дроидами и при посильной помощи столичных специалистов, в четыре смены занимался ремонтом техники. Хлама разного нам натащили столько, что пришлось под его складирование диспетчерскую башню использовать. В связи с авралом дошло до того, что я даже самообразование на второй план отодвинул.
        А вот перед самым отлетом нас ждал большой сюрприз. Стоило нам погрузить и закрепить последний контейнер с пищевыми брикетами, как заявилась представительная толпа, возглавляемая местным правительством. В общем, праздник не праздник - но торжественные проводы, с присвоением звания почетного гражданина славной планеты Падишаал, имели место быть. Приятно, когда твои труды оценивают по достоинству. Даст Сила, когда-нибудь ещё навещу этот мир. Впрочем, загадывать не стоит. В любом случае, мне хватит и того, что я чётко знаю - ближайшие лет сто беды у них не будет. Как там дальше повернется - сие мне неведомо. Надеюсь, хорошего у них в будущем будет больше, чем плохого.
        - Отчёты партнерам отосланы. Рекомендательные письма приложены, - доложил Пиф, как только мы выбрались из гравитационного колодца.
        - Хорошо. Курс на столичную планету субсектора.
        - Выполняю. Отличную речь сказали на прощание, Мирр-доно.
        - Спасибо, Пиф. Чем там учитель занимается?
        - Сидит на потолке у двери рубки. Предполагаю, что организовал на вас засаду.
        - А, то-то я думаю, что за странные ощущения в Силе…
        - К переходу на сверхсветовую скорость готов.
        - Прыжок!
        - Выполняю. Переход в гиперпространство осуществлён.
        - Отлично. Пойду, порадую наставника.
        - Постарайтесь откатиться чуть подальше от двери, так запись лучше получится.
        - Ничего не обещаю, - мыркнул, снимая с пояса меч. - Открой, - командую искину, приготовившись к прыжку.
        Вжух - проносится меч наставника над головой. «Поздно, сэнсэй!» - воплю, переходя из переката в стремительный разгон. «Стоять!» - несется мне вслед. «Лучший бой тот, которого не было вовсе, мастер!» - напоминаю учителю когда-то сказанное. «Добро должно быть во всеоружии!» - вольно трактует мои слова Немак. «А у нас только мечи!» - отвечаю, и использую стену для резкой смены направления движения. «Вот были бы бластеры, вам бы за мной бегать не пришлось!» - отражаю запущенную в спину коробку из-под пищевого рациона телекинезом. Короче говоря, тренировка началась весело.
        - И как ты догадался, что я тебя поджидаю? - спросил наставник, усаживаясь на коврик.
        - Пифа спросил. Больно уж странные ощущения в Силе были, - занимаю я свое место для медитации.
        - Понятно, на будущее учту, - прикрывает учитель глаза и начинает делать дыхательные упражнения.
        - Я тоже, мастер, - отрешаюсь от реальности и начинаю погружаться в Силу.
        - Не сомневаюсь, падаван.
        Дальше стало не до сотрясения воздуха. Диалог пошёл на совсем ином уровне. Скорей уже, сместился в другую плоскость. Мы обменивались короткими мыслеобразами, наполненными информацией и ощущениями. Делились мыслями, несущими в себе отношение к разным вопросам и, вот ересь-то, содержащими эмоции. Впрочем, на некоторые несоответствия кодексу ордена вообще и пути джедая в частности, мы, по молчаливому согласию, давно уже «болт забили».

* * *
        - А я думал, мы до этого в дыре были, - фыркнул, смотря на планету в иллюминаторе.
        - Может, всё не так плохо, - пожал плечами учитель. - Всё же, этот мир поставляет кучу промышленного сырья. Чуть не весь сектор им обеспечивает.
        - Если верить справке, от силы половина будет. Ещё и живут они там под куполами. Загадили атмосферу в погоне за длинным кредитом.
        - Не они первые, не они последние, - философски заметил наставник.
        - Это-то и расстраивает, - несколько неожиданно выдал Пиф.
        Собственно говоря, на этом наш разговор как-то сам собой и увял. Тут ещё и местный диспетчер на связь вышел - в общем, началась рутинная процедура захода на посадку. Метеором пронзили серо-черное небо, сбросили скорость и неспешно поплыли в сторону купола, закрывающего столицу. Здоровенная металлопластиковая конструкция, напоминающая сетку-рабицу с мутноватыми ячейками. Впрочем, это даже где-то и хорошо. Не хотел бы я на месте жителей видеть мрачное небо, больно уж оно гнетущее впечатление производит.
        Полет закончился в створе огромного шлюза местного космопорта. Впечатляющая дань гигантомании. Ворота храмового ангара и рядом не стояли. В принципе - логично. С планеты натуральные караваны стартуют. Причём, состоят они из чего-то вроде барж, метров этак под 800 каждая. Побольше среднестатистического крейсера будут. Место для стоянки нам выделили у самого купола, так что приземлившийся имел возможность наблюдать барабанящие по мутноватому пластику капли кислотного дождя. Или он у них тут щелочной? Да какая разница! Как говорится, «хрен редьки не слаще». Уныло всё.
        - Ну что, падаван. Вот мы и на месте, - констатировал очевидное наставник.
        - Угу. Поразительный контраст даже с мирами Среднего Кольца, - отвечаю несколько невпопад, находясь под впечатлением от общей атмосферы города, ощущаемой в Силе.
        - Сам со своими коммерческими делами справишься, или помочь? - переключает меня учитель на деловой лад.
        - Справлюсь, мастер, я же теперь почетный гражданин.
        - Тогда я займусь сбором информации, - кивает Немак. Похоже, он банально соскучился по походам и посиделкам в кантинах, а может и просто застоялся.
        - Удачно прогуляться, сенсей.
        В общем, наставник отправился в загул. Буду надеяться, что всё у него пройдёт без приключений и неприятностей. Мне же стоит отправиться в местный Сити. Конечно, можно все вопросы и удалённо решить, но ведь интересно на другую планету посмотреть и разумных, ее населяющих, оценить. Может, тут всё не так плохо? Падишаал, вон, тоже вначале весьма гнетущее впечатление производил, а когда вник поглубже в местный быт, заглянул в разумы помощников и клиентов, так всё совсем иначе воспринимать начал. Всё же, Сила - далеко не панацея. Ответы-то Великая даёт, да вот беда, интерпретирует их испрашивающий. Впрочем, так оно и без всякой Силы бывает. Мало кто на одну и ту же проблему под разными углами посмотреть может. Все предпочитают трактовать информацию так, как им выгодно и удобно. Правильно говорят, что у каждого своя правда, вот только частенько забывают про истину. Оттого-то ей и приходится скитаться приживалкой. Не нужна она никому. А жаль.
        Сменил джедайскую робу на среднестатистический костюмчик делового вида. Посетовал, что тот становится маловат. Расту как на дрожжах. Убрал во внутренний карман удостоверение личности, выданное благодарными жителями Падишаала. А что вы хотите? Почетный гражданин - это не просто статус, но и соответствующие документы. По которым я получаюсь вдвое старше. Спасибо Пифу, когда падишаальцы с ним связались, чтобы мои персональные данные для заполнения соответствующих граф получить, он подсуетился. Умный и лояльный искин - очень полезный помощник, да и просто поговорить с ним зачастую интересно бывает. Короче говоря, сплошные плюсы от такого ИИ. В общем, собрался к выходу в большой мир, да и, собственно, пошёл в него. Чего тянуть-то?
        Прямо от космодрома к центру города была проложена канатная дорога. Новенький бело-голубой вагончик, с салоном, оформленным под кожу, и огромными панорамными окнами, буквально за полминуты вознес меня на высоту нескольких сотен метров. После чего подъем стал более плавным, и появилась возможность насладиться видами небоскребов. Первое, что бросилось в глаза - обилие зелени на верхних этажах. Они все утопали в каких-то оранжереях и зимних садах. Удалось даже разглядеть пару бассейнов. Из-за искусственного освещения было светло и ярко. «Может, тут всё не так и плохо?» - вновь посетил меня робкий вопрос, наполненный надеждой. То, что часть небоскребов служили опорными колоннами для поддержания купола ни особых эмоций, ни особого интереса не вызвало. Отметил краем сознания рационализм, и переключил свое внимание на пассажиров.
        Мало того, что на планете было утро, так ещё и начиналась рабочая декада. Аборигены спешили по своим делам, причём, большинство из них приступали к ним ещё в процессе поездки. Каждый второй говорил по коммуникатору, а каждый первый работал с датападом. Установленный в вагончике проектор демонстрировал голограмму миловидной дикторши, зачитывающей сводку новостей. Я от них только ухом дернул и тихонько фыркнул. Прям вести с полей какие-то. Разве что вместо центнеров зерна и прочих удоев-надоев, дамочка информировала о количестве добытых руд, объемах полученных сплавов и тому подобном. Ещё что-то вроде бегущей строки имелось, где всё то же самое дублировалась, попутно разбавляясь котировками акций местных сырьевых гигантов. Интересно и необычно.
        Тем не менее, я явственно ощущал диссонанс внешнего и внутреннего. За живостью и бравадой, под налетом занятости и деловой суетливости, скрытые масками искусственного загара, прятались страхи. Панический ужас сидел в душе каждого пассажира. Они все до дрожи и судорог боялись лишиться того, что имеют. Оказаться внизу. В буквальном смысле спуститься на поверхность. Любой из сидящих рядом был готов сделать всё что угодно, лишь бы продолжать каждое утро начинать так же, как сегодня. Шерсть непроизвольно вздыбиться пыталась, и когти наружу лезли от понимания того, что любой из вот этих милых обывателей готов убивать. Про такую ерунду как ложь, подставы и хождение по головам можно было даже и не заикаться. Тут это была абсолютная норма жизни. Минимум треть соседей обдумывали способ нагадить ближнему своему и ещё чуть-чуть продвинуться по карьерной лестнице. Взобраться повыше - цель и смысл существования разумных, оказавшихся в бело-голубом вагоне, проплывающем мимо утопающих в зелени вершин небоскребов.
        «И не говори, из-за этих ситховых выборов даже отдохнуть не получилось», - отвлек меня от мыслей не самый приятный в мире голос усевшейся рядом женщины. «Да, снова они начали эту голытьбу с нижних уровней таскать! - взвизгнула дамочка. - Представляешь, я месяц ждала, чтобы в сферу попасть, на острове отдохнуть, а они туда каких-то сирот целую толпу нагнали!» - топнула она ногой. «Не отдых вышел, а сплошное мучение. Всё время приходилось за вещами следить, мало ли чем эти потомки шлюх и наркоманов болеют!» - распалившаяся пассажирка даже рукой взмахнула, чуть не выбив у соседа из рук планшет. Собственно, это её и отрезвило. Извинившись, женщина свернула разговор. Убрала коммуникатор и, отцепив с пояса датапад, принялась в него яростно тыкать пальцем. Что меня больше всего поразило в этой короткой сценке - полное одобрение и принятие ее слов всеми остальными пассажирами. Лёгкий диссонанс вносили лишь мысли нескольких девушек, да и то - там была исключительно зависть пополам со злорадством.
        Обогнув очередной небоскрёб вагончик канатной дороги вынес меня к цели визита, а заодно и местной достопримечательности. Два огромных сооружения, образующих то ли клешни, то ли пересекающиеся в основании рога, подпирали собой высшую точку купола и служили зримым символом мощи корпорации, контролирующей планету. «И ведь это всего лишь филиал», - дернул ухом в ответ на пришедшую мысль. Вообще-то, если прищуриться и подключить воображение, то в этих меганебоскребах можно увидеть логотип компании. То ли кто-то из архитекторов, данное чудо проектировавших, прогнулся, то ли заказчик так изначально захотел. В любом случае, впечатление производит сильное. Я бы даже сказал - подавляющее. Этакий титан. Символично. Тяжёлый фундамент основания попирает землю, а рога держат небесный свод. Что-то мне как-то противно от таких ассоциаций стало. Ставлю хвост, что за те деньги, которые ушли на строительство этого, можно было раза два экологию планеты в порядок привести.
        - Добрый день, сэр, чем я могу вам помочь? - подскочил ко мне клерк, стоило переступить порог фирмы, занимающейся посредническими услугами в сфере торговли.
        - Добрый, - киваю человеку, с которым, вообще-то, ехал в одном вагончике. Не скажу, что он как-то кардинально отличался от всех остальных, просто в его мыслях и эмоциях отчётливо прослеживалась радость из-за нового места работы. В общем, в каком-то смысле, я непроизвольно получил рекомендацию.
        Собственно говоря, именно это и определило выбор конторы, с которой собирался сотрудничать. Нет, конечно, можно было и самому зарегистрироваться на торговой площадке, только всякие обязательные взносы и оформление разных допусков-разрешений - денег стоило. В итоге вышло бы немногим дешевле оплаты работы посредников. Тем более, мной планировалось разовая операция.
        - Мне требуется помощь в продаже пищевых продуктов. В основном - концентраты и брикеты, еще есть ограниченный ассортимент стандартных пайков.
        - Мы с радостью возьмемся за реализацию вашего товара, сэр. Можете быть уверены, уже к вечеру всё будет продано по самым выгодным ценам.
        - Не сомневаюсь. Также мне потребуется помощь в приобретении пользующегося спросом сырья. Планирую лететь в столичную систему сектора.
        - В таком случае, вам обязательно стоит обратить внимание на тяжёлые металлы. Лучше всего будет взять готовые сплавы. Они занимают меньше места и стоят дороже.
        - Я ограничен теми финансами, что получу от реализации продуктов питания.
        - Это не проблема, сэр, - кивнул клерк понимающе. - Вы рассматриваете вариант попутного груза?
        - Вполне, - шевельнул я вибриссами и чуть подался вперёд, испытав нечто вроде азарта охотника. Точнее будет сказать, ощутив таковой у собеседника.
        - В таком случае, я постараюсь подобрать вам соответствующий груз сплавов и, возможно, мне удастся выбить для вас скидку на приобретение части товара.
        - В таком случае, - выделил голосом, - можете рассчитывать на премиальные, - правильно понял я выражение лица и интонацию посредника.
        - Давайте оформим договор, и я начну работать немедленно, - совершенно искренне улыбнулся клерк.

* * *
        Поменяв время на деньги, то есть - спихнув работу на посредника, связался с учителем. Кратко отчитался и сообщил, что собираюсь ознакомиться с местными достопримечательностями. На вполне резонный вопрос - а они тут есть? - сказал, что всю жизнь мечтал посетить аквапарк. В ответ получил многозначительные хмыканье и пожелание не утонуть. Всё же моя кошачья натура изрядно вводит в заблуждение окружающих. Вот прям чувствуют разумные, что такому, как я - не место в воде. Наивные. Между прочим, я отлично плаваю и даже нырять могу без проблем. Для очистки совести вышел в местную сеть и нашёл портал аквапарка. Похоже, того самого, о котором говорила дамочка в вагоне канатной дороги. Во всяком случае - искусственный тропический остров там имелся. Как и очередь на месяц вперёд, да ещё и с заоблачными ценами на билет. Нет уж, нет уж, нафиг, нафиг. Как-нибудь обойдусь. Лучше сравню жизнь на вершине и у основания.
        Канатная дорога доставила меня на средний уровень города. Ниже ее просто не было. «Мягко говоря, необычно», - отметил, стоя у края площадки и «любуясь» клубящимся ниже туманом. Не сказать, чтобы он был особо плотный, но что-то вроде пара, смешанного с сигаретным дымом и слегка развеянного ветром, имелось. Только попахивали эти своеобразные облака жженой пластмассой. Не так чтобы резко даже для моего обоняния, но вполне ощутимо. Честно говоря, ни малейшего желания спускаться в эту взвесь не было, и если бы не смутные ощущения, навеваемые Силой, я бы, пожалуй, предпочел найти иной способ провести время. В общем, вздохнул-выдохнул, убавил, как смог, чувствительность носа и отправился к станции монорельса.
        Облупившаяся от времени серая краска вагона, жесткие пластиковые сиденья, запах пота и перегара. Разительный контраст с бело-голубыми вагончиками канатной дороги верхних уровней. Не то чтобы ожидал увидеть здесь что-то иное, но как-то на столь явно выпяченное не рассчитывал. В связи с тем, что утро уже закончилось, пассажиров было немного. Какие-то припозднившиеся работяги в замызганных комбинезонах да стайка размалеванных девиц, спешащих на учёбу. Повинуясь внутреннему чутью, вышел на станции и завис. Ладно, грязь. Плевать на кое-как функционирующего дроида, пытающегося поддерживать порядок и наводить чистоту. Меня поразила разрисованная граффити стена. Вернее, лишь один конкретный рисунок на ней. Человек с изможденным лицом, грустным понимающим взглядом и кровавыми дорожками от слез на щеках. Чувствовалась в этой картине душевная боль того, кто ее творил. Судя по тому, что ни одно из граффити не было нанесено на этот портрет - даже местных он не оставлял равнодушными. В принципе, на этом знакомство с нижними уровнями можно было и заканчивать. Только Сила возражала. Тряхнув головой, сбросил
наваждение и, перейдя в лёгкий транс, отправился бездумно бродить по местным улочкам.
        Блеклые цвета комбинезонов. Душок от забитых мусором конвекторов, львиная доля которых уже давно дышала на ладан. Ребятня, гоняющая облезлый мяч и совершенно бесстрашно шлепающая по лужам, подернутым подозрительной маслянистой пленкой. Удручающий контраст серых лиц людей, никогда не видевших солнца, и ярких вывесок кантин, в которых обитатели дна находят мимолетное утешение. Алкоголь, наркотики, объятия дешёвых шлюх - кому что ближе и кошелёк позволяет. Тут не то что безысходность, здесь самой надежде места нету. К вечеру улицы наполнились безликими массами бредущих с ненавистной работы разумных. Назвать этих биороботов людьми как-то язык не поворачивался. Со станции монорельса изливался серый поток, заполняющий улицы, там он дробился на множество ручейков, а те, в свою очередь, вливались в увеселительные заведения и цилиндрические дома-муравейники. Зашёл я в один такой, якобы комнату снять, так с теплотой вспомнил свои двенадцать квадратов в храме. Наверно, если бы не необходимость использовать дома как подпорки для купола, тут вообще бы сферы строили. А что? Максимальный объем при минимальной
площади поверхности - это же солидная экономия на материалах!
        Что-то нас с учителем второй раз кряду в какую-то дыру заносит. Ведь недавно же ещё по очень даже приличным планетам летали. Не может же быть всё так плохо во внешнем кольце? Ведь листал же атласы, краткие справки о мирах читал. Большинство планет хоть и довольно отсталые, по меркам центра, но всё же вполне приличные. Определённо стоит успокоиться. Что-то нервишки шалят и хвост мечется. Впечатлений сегодня получил массу. Даже сообщение от посредника, проинформировавшего о том, что товар удалось продать чуть дороже среднерыночной стоимости и договориться о попутном грузе, правда, без скидки за приобретение части сплавов, совершенно не радовало. Отчёт Пифа о начале погрузки также не смог поднять настроение. Ещё и наставничек, похоже, перебрал.
        Впрочем, я сам тут всерьез подумывал пару стаканов опрокинуть. Не без труда удержался от соблазна. «Бу-бу-бу», - сказало брюхо, намекнув на то, что ходим много и давно, а кушали только завтрак. «Пойду стресс заем», - рыкнул в ответ и, следуя воле Силы, но всё же больше ведомый собственным носом, зашёл в привлекшую внимание кантину. Пахло из нее приятней, чем из других, а вывеска недвусмысленно намекала на наличие мясного ассортимента. Еще и приписочка имелась, что из натурального готовят, а не химию подсовывают. Вот и проверим.
        Глава 8
        Лучи звезды высветили появившуюся из-за горизонта газового гиганта станцию. Почти километровое бочкообразное сооружение, вот уже не первое столетие кружащееся вокруг планеты в безымянной номерной системе, знавало лучшие времена. Когда-то давно группа молодых и амбициозных компаний, занимающихся колонизацией, построила эту станцию, рассчитывая на то, что та станет топливным узлом, но они просчитались. Очередная волна экспансии выдохлась и сошла на нет раньше ожидаемого. Причем, намного раньше.
        Почти век станция еще держалась на плаву и даже приносила владельцам кое-какую прибыль. Потом ближайшие миры начали приходить в упадок. Не имея своего транспорта и без возможности предложить даже относительно уникальный товар в достойных объемах, расположенные на окраине исследованного пространства, живущее чуть ли не натуральным хозяйством, сотни планет с миллионами разумных были не нужны никому. Сюда даже налоговая служба Республики не добиралась, чтобы недоимки взять.
        Владельцы, тогда еще семисотметровой станции, предприняли отчаянную попытку спасти положение. Нарастили объемы, увеличили длину, закупили корабли и технику, завезли оборудование. В общем, попытались превратить свое детище в центр коммерческой жизни региона. Наладить хоть какую-то переработку сырья и организовать производство товаров. Увы, но фортуна была неумолима. Появились пираты, которые огнем прошлись по окрестным мирам и взяли штурмом станцию. Бывшие владельцы отправились подышать вакуумом, а захватчики обзавелись удобной базой и осели в секторе.
        Созданное ими квазигосударство просуществовало недолго. Полвека активной деятельности, и с обнаглевшими флибустьерами прилетела разбираться наемная армия. На благое дело много кто скинулся. Пиратские эскадры были разбиты в ряде кровавых скоротечных сражений. Покоренным мирам принесли свободу бомбежкой и карательными акциями. То немногое, что еще оставалось, было изрядно порушено. Финальным аккордом драмы в отдаленном окраинном секторе стал штурм многострадальной станции. В тот раз капризная богиня удачи была благосклонна, а может, дело в жадности нанимателей? Впрочем, так ли это важно? Главное - пиратов уничтожили, а преобразившееся, хоть и слегка покосившееся, сооружение продолжило свой путь по орбите вокруг газового гиганта.
        Увы, но беды на этом не закончились. Лет сорок назад кто-то в сенате подсчитал общую сумму недоимок, пени и штрафов, числящихся за мирами, номинально входящими в Республику. Нажал на нужные рычаги, а, может быть, и просто отдал соответствующие распоряжения, но в итоге окраину посетила эскадра Корпуса Юстиции. К моменту их появления на регион, почти что сектор, расположенный у края исследованного космоса, все давно махнули рукой. Компании, профинансировавшие в свое время наемников и попытавшиеся что-то с трофейной станции получить, и те предпочли свернуть все проекты. Даже персонал никто обратно увозить не стал. Только самых ценных специалистов забрали.
        В отличие от пиратов и наемников, юстициары действовали методично. Это был Coup de grace (удар милосердия) по экономике региона. Впрочем, насчет милосердия тут все как-то не слишком однозначно. Станция, к тому времени непонятно кому принадлежащая и кое-как функционирующая, отошла на баланс Республики и стала своеобразной маленькой местью разорённых планет с окраин центру. Десятки лет ее из года в год пытались продать хоть кому-то, но дураков не было. Десятки лет чиновникам приходилось выделять из бюджета символические суммы на ее содержание. Мелочь, но глаза мозолит и раздражает, словно крошки в постели или камешек в ботинке, только в отличие от них станцию так просто не выбросить. Бюрократия-с.
        Но все когда-то заканчивается. На очередном аукционе внезапно нашелся покупатель. Поговаривают, что престарелый глава комитета госимущества, давно и всерьез обдумывающий организацию диверсии на ненавистной станции, прослезился, когда поступила заявка. В общем, еще никогда столь незначительные сделки не оформлялись так стремительно. Новым владельцем станции стал аристократ с Урилиана.
        - Убожество! - взорвался Брамир те Лерак, когда потрепанный караван вышел из гиперпространства. - Ты потратил большую часть наших денег на это?! - ткнул он пальцем в сторону иллюминатора.
        - Какой же ты всё-таки идиот, - вздохнул Фурал те Нойза. - Я купил не столько станцию, сколько кучу населенных планет сектора вокруг нее.
        - На кой нам это захолустье?! Мы должны вернуться на родину и вернуть потерянное!
        - Если бы ты не был идиотом и делал всё, как я тебе сказал, то мы бы тут не оказались.
        - Да я…
        - Брамир, ты дурак. Ты даже воин так себе. Признай уже это и успокойся.
        Багровый от прилившей крови бугай насупился и бросил полный злобы взгляд на поджарого седовласого мужчину, стоящего рядом. Как же он его ненавидел и… боялся. Всегда, сколько себя помнил, с самого раннего детства он испытывал иррациональный страх перед ним. Как же он хотел превзойти его, но никогда не мог даже приблизиться. Не было в нем того, что было в молочном брате. Впрочем, сам он этого не осознавал и не признавал, из-за чего и страдал.
        - Бросишь мне вызов? - поднял насмешливо бровь Фурал.
        - Нет, - смирил гнев страхом Брамир.
        - Двести лет мы готовились, чтобы вновь взойти на вершину власти в родном мире. Ты подвел нас, но мне удалось выдернуть из-под удара своих, и спасти часть твоих.
        Спорить с очевидным было глупо, хоть и очень хотелось. Вот только с аргументами как-то не складывалось.
        - Что ж, - пожал плечами седовласый, - когда-то мы взяли власть, вернувшись из изгнания. Пришли с могучим флотом, и Урилиан стал нашим на семь столетий. Повторим, - холодно подвел он итог.
        - Да, альфа, - склонил голову Брамир.

* * *
        Кантина, в которой я решил перекусить, оказалась довольно приличным заведением. Вообще она больше напоминала кафе средней руки, а не злачный бар. Никаких жаровен или кальянов, наполняющих воздух удушливыми запахами, разве что парочка компаний дымила сигаретами, но такое было терпимо. Хвала успехам в тренировках и отличной вытяжке. Пользуясь опытом, почерпнутым из общения с учителем, погрузился в Силу, но в отличие от наставника еще и коснулся мыслей посетителей. В принципе, от разноголосицы чувств, эмоций и дум, которые терзали три десятка присутствующих, образовывалось малопонятное эхо, в котором было невозможно разобрать что-то конкретное, но мне того и не надо - достаточно общего впечатления. А оно было не очень. Даже слишком уж очень не очень. Мало того, что меня чуть не стошнило, так я еще и ощетинился, когти выпустил и кое-как справился с лапой рефлекторно к мечу дернувшейся. Парочка людей, сидящая у входа и волей случая оказавшаяся рядом, чуть инфаркт не заработала.
        Пробормотал невразумительные объяснения-извинения, слегка успокоив Силой бедолаг и пройдя к свободному столику, занялся медитацией. Подошедший дроид официант получил заказ и удалился. Для меня его появление прошло фоном, так же, как и выбор блюд. Не до того было. Работал. Отрешившись и вернув себе душевное равновесие, начал разбираться с тем, что Сила нашептала. Полученные от нее образы, да с тем, что в «эхе» промелькнуло, аппетит отбивали напрочь. Тем не менее, все доставленное роботом было съедено. Правда, что там было и каково оно на вкус, не разобрал. Тело само действовало, быстро насыщаясь и восполняя калории. Впрочем, до кипящего разума ему было далеко. Я, буквально, сканировал мысли окружающих.
        Странно, но Сила почему-то не дала точного указания, в итоге пришлось перебирать почти всех. Бытовые заботы, обычные хлопоты, простые мечты и устремления, увиденные мной в головах ужинающих людей, позволили еще больше отрешиться и завернуть себя в своеобразную броню отрешенности. Стать натуральной глыбой льда. Великая милосердна. Если бы не этот кокон, вряд ли бы я смог не наделать глупостей, когда нашел цель. Стоило коснуться мыслей сидящего у окна техника, как весь покой едва не смело. Тем не менее, шерсть лишь слегка вздыбилась, а уши просто дернулись. Хвост и рвущийся рык были мгновенно придавлены волей. Вдох на пять и резкий выдох сериями на три. Повторить. Все, я вновь спокоен, холоден и отстранен, но в мысли маньяка больше не полезу.
        «Полезешь, еще как полезешь», - шепнул зверь внутри меня и, рыкнув, свернулся клубком. Прав. Как же он чертовски прав. Не хочется, но надо. Слишком яркие картинки. Не понятно, то ли он смакует недавнее прошлое, то ли предвкушает ближайшее будущее. Надо разобраться. Если первое, то из кантины тварь, притворяющуюся безобидным разумным, вынесут вперед ногами. Если второе, придется проследить. В этот раз сознательно закутываюсь в броню отрешенности, искусственно закрываю ледяным панцирем сердце и, придавив ногой хвост, тянусь к разуму маньяка.
        Все, не могу больше. Сам себе противен и дико хочется помыться. Когда читаешь чужие мысли, то это совсем не кино смотришь. Это даже не виртуал, тут все куда хуже. Есть огромная разница, между тем, чтобы придавить мозги и заставить или подтолкнуть что-то сделать, и тем, чтобы на время стать кем-то. Мало того, что ты проживаешь отдельные эпизоды чужой жизни, ты ведь еще и принимаешь их, а вот потом… приходится залечивать ладони, пробитые когтями и успокаивать разум. Тяжело. Слишком этот техник был зациклен на воспоминаниях и предвкушении. Все так перемешалось, что разобраться было чертовски сложно. Но самое важное я понял. Трус, боящийся пойти в наемники, или охотники за головами, еще бы, ведь там и убить могут, решал, с чего бы ему начать расчленение очередной жертвы. Повезло твари, поживет еще немного. Мне проще за ним проследить, чем получить нужную информацию из его головы.

* * *
        - Мы не любим таких как ты, - сплюнув под ноги, выдал парнишка лет семнадцати, заступая дорогу.
        Следить за маньяком оказалось не так-то просто. Во-первых, я выделялся одеждой. Во-вторых, мордой лица совсем не вышел. Пришлось использовать Силу и отводить глаза. Надолго меня не хватило, еще и многолюдность сказывалась, вот и пришлось сосредоточиться конкретно на объекте слежки - почему и встретился в подворотне с местными гопстопщиками.
        - Выворачивай карманы, киска, - распорядился паренек и продемонстрировал плазменный резак.
        - А то ведь шкурку спалим, - гоготнул подпевала, картинно хлопнув по ладони какой-то железякой.
        Ррр, ну вот некогда мне с этой троицей идиотов разбираться. И без них весьма раздражен тем, что маньячила не спешит к себе, а предпочитает посмаковать в воображении предстоящее. Сперва в кантине сидел, потом по магазинам прошелся, закупился какой-то мелочевкой. Теперь вот снова в кабак его занесло. Сунулся за ним, так чуть не помер. Там такие ароматы и дымы плавали, что никакого самоконтроля не хватало. Держать же сразу несколько техник Силы - не ко мне. Сделать-то я их может и смогу, особенно сидя где-нибудь в уголке, но качество у них будет никаким.
        - Ну, котик, что молчишь? Обгадился уже под…
        Хруст ломаемого носа был не слышен за звуком прилетевшего в него кулака. Тело предводителя снесло одного из подельников, а моя нога прилетела в грудь последнего грабителя. Глухой шмяк тела о стену и тишина, разбавляемая лишь обычными звуками. Никто ничего не заметил, а те, кто все же что-то углядел, привычно сделали вид, что ничего не видели.
        - Взял этих и исчез. Понял? - демонстрирую клыки и чуть вонзаю когти в шею единственного сохранившего сознание неудачника.
        - Д-да, - выдает трясущееся тело.
        - Быстро, скунс.
        Шустро подхвативший дружков парень продемонстрировал недюжинные способности по скоростному перетаскиванию груза волоком. Правда, главарь, вероятно, останется без волос на затылке, но меня это мало беспокоило. Сила говорит, что последствий не будет, а большего мне и не надо. Все же, предпочел сменить точку наблюдения. Пахло. Жду. Учитель явно хорошо загулял, раз до сих пор не поинтересовался, где его блудного падавана носит. Впрочем, связь наша в последнее время укрепилась, так что реальную опасность друг для друга мы, скорей всего, почувствуем. Во всяком случае от обычных угроз, почти наверняка.
        Наконец маньяк сподобился вывалиться из прокуренной кантины и бодрой, пусть и несколько вихляющей, походкой отправиться дальше. Судя по улавливаемым мной эмоциям и отблескам мыслей, урод был полностью доволен жизнью и шел к себе. Явно рассчитывал на великолепное завершение вечера. Прикидывала тварь, ограничиться сегодня пальцами рук или еще и ногам внимание уделить. Скрипнув зубами, закутался в кокон Силы и приблизился к гаду. Было огромное желание взять его за шею и не заниматься ерундой, но пришлось сдерживаться. Нет, опасаться вмешательства окружающих особо не стоило, пусть оно и не исключалось. Просто мараться раньше времени не хотелось.
        Вообще, я только сейчас начал задумываться над собственным поведением и навеваемыми Силой несколько странными ощущениями. Ведь куда проще и логичней было бы вызвать местную полицию. Уж с маньяком они бы точно церемониться не стали. Не того полета он птица. Обычный психопат-садист. Прикопать такого или засунуть навечно в тюремную шахту, да и дело с концом, но вот что-то не давало поступить правильно. Может быть, дело в жертве? Ну так и что, даже если она окажется одаренной, какая разница? Освободят ее, и нет проблем. Общайся не хочу. Странно. Ладно, раз уж взялся, будем разбираться до конца.
        - Мужик, пару кредитов не найдется? - остановила припозднившегося маньяка парочка забулдыг.
        - К-конечно, - проблеял техник и полез во внутренний карман.
        Пока он сосредоточенно там шарил, подельники перемигнулись, и второй вытряхнул из рукава шарик. Что-то вроде подшипника на леске. Мысленно выматерившись и вопросив Силу, что же за день встреч-то сегодня такой, телекинезом отвел удар самопального кистеня, направленный в висок маньяка. Такого тот бы стопроцентно не пережил. Несостоявшаяся жертва, взвизгнувшая, словно девица при виде крысы, бросилась бежать. Маньяк несся сломя голову и не разбирая дороги. Еще и орал чуть ли не ультразвуком. Пришлось и мне врубать пятую передачу. Поравнявшись с парочкой ошарашенных забулдыг, в благодарность свернул одному челюсть, а второму устроил небольшое сотрясение содержимого головушки. Лапа у меня тяжелая, если в одно ухо прилетит - из второго запросто мозги выплеснутся. Но нет худа без добра, изрядно струхнувший маньяк спешил в свою нору. За это, собственно, и «благодарил», изрядно сдерживая силу ударов.
        Увы. Добежать до цели не удалось. Спортивной формой преследуемый не отличался, так что уже через десять минут, несмотря на страх и адреналин, сдулся. Привалился к стене и принялся хватать ртом воздух. Досадливо сплюнул и замер в тени, попутно сканируя Силой округу и вопрошая у нее: «За что мне все это?» Понятное дело, что ответа разобрать не удалось. Не мой уровень в таких материях разбираться. Подозреваю, что в ответе Великой и сам Йода ничего бы не понял. Главное - опасность ни мне, ни маньяку не угрожала. Во всяком случае не здесь и не сейчас. Хоть на этом спасибо.
        Отдышавшийся техник, воняющий потом и нервно оглядывающийся по сторонам, что потребовало от меня сцепить зубы и усиленно сосредоточиться на отводе глаз, добрался наконец-то до своей берлоги. Ей оказалась небольшая мастерская, примыкающая к коробке склада. Вот и отлично. Пора действовать.
        - Наконец-то вы появились! Я вас уже третий час жду! - спешу к маньяку, попутно внушая тому уверенность и спокойствие.
        - Кто вы? И зачем меня ждете? - не без подозрения, но, в общем и целом, доброжелательно интересуется гаденыш.
        - Клиент. Мне рекомендовали вас как великолепного специалиста, способного починить что угодно и в кратчайшие сроки.
        - А…
        - Да-да, естественно все будет оплачено в тройном размере, для меня это вопрос репутации, - палец вверх и деловой костюм, плюс ментальное воздействие, и тварь, прикидывающаяся человеком, забывает о любых вопросах и сомнениях.
        - Понятно, - фыркает он и даже не пытается скрыть алчность. Прям по роже вижу, что собирается содрать раза в два больше, да еще и подставить. Менталитет-с.
        - Может быть, обсудим детали? Чем быстрей вы начнете, тем скорее закончите.
        - Конечно, проходите, - остатки осторожности были задавлены замешанной на жадности гордыней и, проведя ключом по считывателю, он гостеприимно распахнул двери.
        - Благодарю, - не сдержался от улыбки с демонстрацией клыков. Черт, как же тело-то нынче на мозги давит. Еще и весь день Силой пользуюсь напропалую.
        - Итак, я вас…
        Полагаю, он хотел сказать «слушаю», да только не успел. Надоело все. Словно черту переступили или кто рубильник дернул, боевой режим включив. Удар лапой наотмашь и маньяка уносит в сторону стены. Шмяк, - сползает закатившее глазки тело. Пара дроидов телохранителей начинают вяло шевелиться. Пф, - сонные мухи. Рывок. Удар. Запах паленой изоляции и гул помятого металла. Хорошо-то как! Напитанный Силой кулак, укрепленный ей же, просто плющит корпус бедной железяки. Треск разряда из станера проходит мимо. Прыгаю. Выхваченный меч описывает полукруг, и второй охранник падает на землю. Вскидываю руку. Сжимаю кулак. Скрип. Пара глухих хлопков. «Конденсаторы, что ли, бабахнули» - задаюсь мимолетным вопросом, смотря на бесполезную турель, что полсекунды назад из ниши в потолке выскочила. Сила говорит, что больше опасаться тут нечего. Впрочем, расслабляться не стоит.
        - С мерзким вечером тебя, тварь, - привожу маньяка в себя парой хлопков и небольшим целительским воздействием.
        - А? - вяло шевелится он, бессмысленно водя замутненным взглядом.
        - Лучше? - проявляю участливость, невольно подражая поведению самого маньяка, попутно подлечивая того Силой.
        - Д-да, - трясется осознавший свое положение тип. - Что…
        - Вопросы, - сжимаю горло жертвы правой и перехватываю его руку левой, - тут, - выпускаю когти, - задаю, - стискиваю руку маньяка, - я. Понял?
        - Да-а-а, - придушенно взвизгнул он, даже не пытаясь сопротивляться, только инстинктивно мышцы напряг.
        - Идем в твою пыточную.
        Приказ, подкрепленный ментальным воздействием и сжатием лап, возымел ожидаемое действие. Скулящая тварь, придерживаемая за шею и с завернутой за спину рукой, засеменила во внутренние помещения. Пройдя по короткому коридору мимо кухни и жилой комнаты, попали в подсобку-склад, забитую кучей хлама. Тут вроде как сломленный гадёныш попытался взбрыкнуть. Нет, геройствовать он не собирался, всего лишь ввести не тот код и подорвать склад с пыточной. К его большому несчастью, я был начеку.
        - А-а-а! - заорал маньяк, стоило, не сдерживаясь, сжать его руку.
        - Больно? - проявил участие, Силой заблокировав нервы в раздавленной до состояния фарша с осколками костей конечности.
        - Ы, - только и смог выдать этот трясущимися губами, смотря на то, что осталось от руки.
        - Еще раз попытаешься сделать что-то вроде этого… - тут я просто снял на пару секунд блокировку.
        Как и большинство садистов, маньяк был совершенно неспособен терпеть боль. Такое у подобных личностей сплошь и рядом встречается. В общем, вел он себя не просто как паинька, а всеми силами пытался услужить. Понял гад, что полиция для него - лучший выход. Вот только, каяться ему не стоило начинать. Мало того, что я совершенно не желал знать о его жертвах и тяжелом детстве. Так еще и из-за необходимости контролировать гада приходилось буквально захлебываться в мелькающих образах. Как удержался, чтобы не прибить - одна Сила знает.
        Все же, надо отдать должное. Профессионализм в плане техники и какая-то почти мистическая находчивость, а может и простое везение, у этого психопата имелись. Свой путь он начал с того, что расчленил снимающего примыкающий к мастерской склад предпринимателя. С тех пор он от его имени оплачивал аренду, организовал пыточную, наладил контакты с местными техникумами, регулярно беря на практику стажеров, а что некоторые из них пропадали - так что же вы хотите, нижние уровни. Тут такое регулярно случается, тем более тел не находили, да и родни у пропавших не было.
        Наконец последняя дверь открылась, и мы попали в «святая святых». Натуральный бункер тварь оборудовала. Еще и изолированный так, что его теперь разве только при помощи Силы обнаружить можно было. Не слишком церемонясь, нанес ментальный удар и отправил маньяка в нокдаун. Мимолетно отметил, что тренироваться мне еще в таком и тренироваться. Впрочем, сейчас не до пускающего слюни и ловящего глюки урода. Требовалось снять привязанную к металлической сетке девушку лет семнадцати. Похоже, она тут давно висит, но физически цела.
        - Пить, - сипит потрескавшимися от обезвоживания губами несчастная.
        - Сейчас, - помог девушке добраться до раковины и включил воду. Увы, ни стакана, ни другой посуды не нашлось.
        - Спасибо, - оторвалась от крана спасенная и пошатнувшись навалилась на меня обнаженным бюстом. Впрочем, одежды на ней не было от слова совсем.
        - Присядь, - помогаю опуститься девушке в кресло, стоящее напротив решетки с сеткой, и даю что-то вроде простыни. Маньяк ей широкий стол с инструментарием своим накрывал.
        - Скотина, - шипит гадюкой несостоявшаяся жертва, с ненавистью смотря на ползающего по полу гада. Приголубил его мимоходом в челюсть, пока девушке помогал. - Я ведь к нему в стажеры пошла. Мне говорили, что он - отличный мастер. Я ведь сирота, а у меня еще недавно и брат из детдома сбежал и пропал. Деньги, думала, подзаработаю, может, на лапу кому из корпов дам, найдут обалдуя. Понимаю, детдом не сахар и вообще противное местечко, но все не…
        - Угу, - перебил захлебывающуюся словами спасенную и активировал световой меч.
        - Да! Убей его! Тварь! Ненавижу! - заорала она истерично, а маньяк, подвывая, рванул на четвереньках под стол.
        - Убью, - кивнул, делая взмах, - но ты это уже не увидишь, - добавил, проводив взглядом снесенную головенку девушки.
        - Ыыыы! - промычала сломанной челюстью обгадившаяся накипь человеческая, хватаясь за пробивший грудь клинок.
        Череда картинок. Все дальнейшее превратилось в какой-то калейдоскоп. Вот я ловлю себя на том, что вселенная знает в какой раз намыливаю руки. Удар и разлетающийся пластик. Боль отрезвляет. Ненадолго. Пробую завернуться в кокон Силы, отрешиться, вспомнить работу суперкарго. Бесполезно. Рычу и снова раз за разом бью в стену. Злость и обида. Не понимаю. Растерянность. Зима. Дорога. Гололед и вьюга. Неожиданно помогло. Сила взвилась потоком. Закружила. Выморозила. Остудила. Хорошо.
        Вой сирен пронесшихся флаеров. Спешат. Стук колес. Край площадки и туман внизу. Бело-голубой вагончик и зелень небоскребов. Утро?! Терминал космопорта. Голос искина, докладывающий о готовности к отлету. Не до него. Ощущение учителя в силе. Спит? Медитирует? Нет, точно спит.
        - Мирр-доно, это плохая идея.
        - М?
        - Алкоголь или наркотики вряд ли решат проблему.
        С удивлением обнаруживаю себя с бутылкой и стаканом в руке.
        - Ты прав, Пиф, - с трудом удерживаюсь, чтобы не раздавить стакан. Выбрасываю все в утилизатор и просто сажусь на стул.
        Сколько я так просидел, бездумно перебирая картинки? Не знаю и знать не хочу. Из ступора вывел дрон, управляемый Пифом. Легкое удивление от лязга заявившейся машины переросло в любопытство. Еще бы, ведь тот пытался что-то набрать на панели пищевого автомата.
        - Вам стоит поесть, Мирр-доно, - раздалось с потолка, а дрон поставил на стол заставленный блюдами поднос.
        Вот тут-то меня и прорвало на смех. Вьюга из Силы, что, оказывается, до сих пор окутывала меня, ушла. Ледяная глыба панциря раскрошилась и истаяла. Развеялась паром. А я… я рычал в голос, давился выступившими слезами и пытался мурлыкать.
        - Что случилось, мастер? - спросил Пиф, когда я, наконец-то обессилив от истерики, накинулся на еду и уполовинил число поданных дроном блюд.
        - Столкновение с реальностью, Пиф. Ну и пара убийств, - дернул ушами и насадил на коготь кусок сочного мяса с жирком.
        - Предполагаю, оба убитых вами разумных заслужили это.
        - Знаешь, наверно все дело в девушке. Если с маньяком все понятно, то вот она… не знаю.
        - А что с ней было не так?
        - Хм, да все, в принципе. По сути, она была подельником того урода. Поставляла ему жертв и даже своего братишку ему на закланье привела. Уж не знаю, сбежал ли он, чтобы сестру проверить, или просто в детдоме местном ему совсем житья не было. Сейчас уже не спросить, но эта тварь его за пару сотен кредитов продала. Наркоманка была конченая. Лет с пятнадцати сознательно проституцией занималась. В общем… не знаю даже. Если бы она не начала мне врать, я бы ей в голову не полез, но там такие образы поперли… слов нет, - дернул хвостом и впился в новый кусок мяса.
        - И в чем проблема, Мирр-доно? Объективно, она получила по заслугам.
        - Да в том-то и дело, что я, когда на нижние уровни пошел посмотреть, мне в вагоне стайка девиц примерно ее возраста попалась. Размалеванные и разодетые, словно на панель, но ведь они в техникум ехали. А внешний вид, - махнул хвостом и досадливо рыкнул, - так, мимикрия под местные реалии, не более того.
        - Возможно, у нее не было выбора. Обсто…
        - Вот именно! Обстоятельства. Да. Проблема в том, что, даже если вас сожрали, есть минимум пара выходов. Почему именно этот? Конечно, корпорации не дают возможности выходцам из низов получить нормальное образование и профессию, но ведь рабочие тут не рабы. Пусть низкооплачиваемую, но все же, заметь, востребованную специальность получить - не проблема. Жилье, пусть даже оно на деле чуть ли не конура, предоставляют. Впроголодь жить не приходится. Понятное дело, что без разносолов и на сплошной синтетике, но тем не менее.
        - Хотите сказать, что фундамент есть?
        - Угу. Хиленький, паршивенький, но только от разумного зависит, развалить его в щебень и сдохнуть под забором, захлебнувшись блевотиной, или укрепить и построить что-то приличное. Ну-ка, прикинь, что может сделать местный подросток лет пятнадцати-шестнадцати, имея доступ к сети.
        - Да как везде, - изобразил фырканье Пиф, - курсов и программ повышения квалификации хватает. Цены приемлемые, конечно, придется два-три дня тратить на подработку, но за полгода можно на любой среднестатистический скопить.
        - Вот! И это при том, что тебя еще и бесплатно обучают на какого-нибудь работягу или оператора.
        - Не бесплатно, придется отработать.
        - Частности это все и ерунда. Пять лет учишься, причем не сильно напрягаясь, потом десять пашешь. Да за время отработки можно еще пару профессий получить!
        - Можно, но силы где на такое взять? Низкооплачиваемый труд, как правило, тяжел физически.
        - Зато мозги почти не грузит. Уж сил на то, чтобы виртуальный шлем на башку надеть или пальцем по датападу елозить немного надо. Точно не больше, чем стакан в кантине поднимать.
        - Не рассматривал вопрос с этой стороны.
        - Готов спорить, что и девяносто девять аборигенов из сотни его под таким углом не рассматривали. Жаловаться и бухать - намного проще и приятней.
        - Совершенно с вами согласен, Мирр-доно. Не понимаю органиков. Ведь в мире столько интересного.
        - Да они сами себя зачастую не понимают. Чувствуют, что не так что-то, но предпочитают нажраться и забыться. Ладно, пустое это, пойду лучше спать.
        - Может быть полетим? У нас груз на борту и в столице сектора получатель ждет.
        - Угу. Как наставник-то?
        В ответ Пиф включил запись, на которой подхихикивающий Немак пытался маршировать по коридору, строя суровую морду, и напевая бравурную песенку фривольного содержания. Хорошо сэнсэй информации насобирал, аж завидно.
        - Как думаете, Мирр-доно, умение рыцаря-джедая петь - это дар, или он просто планирует кому-то отомстить?
        - Кхм, друг мой кристаллический, а ты это сейчас всерьез спросил?
        - Нет. Я пытался шутить.
        - Поработай над подачей, но вообще - рад за твой прогресс.
        - Спасибо, мастер.
        - Пожалуйста.
        - Разрешения получены.
        - Тогда стартуем. Пора убираться с этой ситховой планетки.
        Попытка поспать была обречена на провал. Ожидаемо, в принципе, ведь я последние лет восемь сплю раз в пять дней. В общем, стоило перейти на сверхсвет, как отправился к себе в каюту и занялся самообразованием. Тем более, у меня тут новые тетради для конспектирования появились. Пиф позаботился. Старая привычка ещё с прошлой жизни. Весьма, надо заметить, полезная. Конечно, кому как, но лично мне сделанные от руки заметки изрядно помогали запоминать материал качественно и надолго. Опять же, если требовалось что-то освежить в памяти, всегда было достаточно полистать конспекты. Сила Силой - но не стоит отказываться от проверенной временем классики.
        Проучившись положенные шесть часов и выписав самое важное из изученного материала, вновь начал скатываться в нечто вроде депрессии. «Нет, так дело не пойдет», - решил я, выбираясь из душа. Что мне теперь, над каждым убиенным страдать? Да если я начну рассуждать, что вот этот конкретный гад мог бы быть и не совсем гадом, то, боюсь, один из них меня досрочно в Силу и спровадит. Вот только, если перестать о таком задумываться, можно не заметить, как сам до их же уровня скатишься. Вот и приходится искать золотую середину. «Нужно помедитировать», - тряхнув головой и успокоив хвост решил я. Тем более, полёт по малонаселённым областям галактики этому весьма способствует. Само собой, откладывать на потом не стал и тут же отправился в тренировочный зал. Давно пора с собственным разумом разобраться. Что-то сильно на меня гормональные изменения влияют. Не взрослый мужик, а какой-то котёнок-подросток весной, меж ушей пришибленный. Будем исправлять.
        - Как погулял, падаван? - бодро спросил Немак, появившийся в зале буквально сразу за мной.
        - Впечатляюще, мастер, - дернул ухом, почему-то решив не делиться с учителем подробностями.
        - Это хорошо. Новые впечатления, знакомства, общение. За этим нас и отправили, - улыбнулся наставник.
        - Я думал, мы информацию для ордена собираем.
        - И это тоже, - не стал спорить учитель. - Спарринг? - предложил Немак, притягивая учебный меч.
        - Нет, мастер, я лучше помедитирую, - качаю головой и усаживаюсь на коврик рядом с иллюминатором.
        - Вот как, - несколько озадаченно хмыкнул Немак, но вскоре сел рядом. - Что тебя тревожит?
        - Эта планета, мастер. Я не понимаю. Ведь даже тысячелетие назад, когда ее только заселяли, можно ведь было без проблем поставить нормальные фильтры и не доводить мир до того, чем он стал сейчас.
        - Колонизация последней волны была во многом спонтанной. Сенат поздно спохватился и вообще не слишком-то рвался финансировать ее, - припомнил учитель информацию из курса истории.
        - Но ведь потом, когда на планете обнаружились богатые залежи, можно было потратить часть средств на экологию? Да даже сейчас - достаточно снизить выбросы и поставить несколько станций очистки атмосферы, чтобы лет за сто вернуть жителям возможность жить без куполов. Конечно, экологию придется не один век восстанавливать, но, если не пытаться все делать наскоком, не устраивать пятилеток за неделю, то расходы будут не просто приемлемые - они будут минимальные!
        - А кому это надо, падаван? Республику все устраивает. Жителей в куполах контролировать проще. Налоги платятся стабильно, ресурсы идут потоком, а население голосует за кого укажут.
        - Ну хорошо, сенат и чиновники. Там здоровых нет. Деньги и власть, тем более такие, они развращают. Кардинально меняют мировосприятие и вообще портят, но как же орден, мастер? Пусть мы не хотим взваливать на себя весь этот груз. Боимся, что не справимся с искушениями. Поддадимся соблазнам. Но что нам мешает решать проблемы таких вот планет в частном порядке? Тут ведь даже больших денег не надо, к тому же, можно ведь договориться о возмещении и…
        - Мирр, скажу тебе честно, я сам не очень понимаю, почему орден не вмешивается. Думаю, все дело в том, что нас просто слишком мало, и у нас всегда есть более важные дела.
        - Учитель, какой смысл лезть во всякие революции, решать коммерческие споры, сопровождать сенаторов, работая даже не дипломатами, а, по большей части, переговорщиками с террористами и телохранителями всяких моральных уродов? Почему мы занимаемся разной ерундой, за которую в итоге нас все больше ненавидят разумные? Ведь в оставленном нами мире зреет взрыв. Там же просто удушающая аура. Да, еще два-три поколения там будет спокойно, но потом полыхнет.
        - Я этого не почувствовал. Не столь четко и явно, - поправился учитель.
        - Да я сам это только сейчас понял. Не пройдет и ста лет, как там будут реки, даже моря крови. И что? Сила ясно говорит, что сообщать ордену нет смысла.
        - Но мы все равно это сделаем.
        - Сделаем, мастер, ведь это действительно важная и полезная информация, но я чувствую, что ничего наше сообщение не изменит. Вот Падишаалу мы реально помогли. Сами. Но тут… - только хвостом дернул, да привычным усилием шерсть на загривке уложил.
        - Значит, будем помогать тем и там, где сможем, падаван.
        - Да, учитель.
        - Сейчас проведем совместную медитацию, а потом я из тебя пыль повыбиваю, - хмыкнул мастер и одарил меня снисходительным взглядом, послав волну эмоций в Силе.
        - Я вам не вуки, сэнсэй, так просто не выбиваюсь.
        - Вот и проверим, ученик.
        - Ню-ню, учитель, - прищурился и даже муркнул от транслируемой мастером в Силе заботы и участия. Приятно. Пусть он, возможно, даже меньше моего понимает, но ведь пробует поддержать и объяснить. Сам ответы начинает искать. Развивается. Над собой растет. Хорошо.

* * *
        Сплюнув тягучую желчь в раковину Зола утерла губы рукой и подняла глаза на зеркало. «Отвратительно», - констатировала она, скривившись от вида собственного отражения. Бледное растрепанное нечто с отдающими оливковым зрачками уничижительно посмотрело в ответ. Девушке пришлось поднапрячься, чтобы удержать кулак. «Ситх черпает силу в эмоциях, но не позволяет им управлять собой», - пробормотала она и потянулась к полочке, на которой уже неделю лежал медицинский тестер. «Хватит откладывать», - подбодрила она себя. «Страх не к лицу будущей темной леди», - добавила она, решительно прикладывая прибор.
        «Сволочь!!!» - выкрикнула Зола, увидев подтверждение собственной догадки. Зеркалу в тот день все же не повезло - многое в жилом блоке круизного лайнера в тот день не пережило всплеска эмоций идущей путями ситхов женщины. Выпустив пар и слегка успокоившись, последовательница темной стороны Силы рухнула в кресло. «Гад», - прошипела она обессилено, с каким-то мазохистским наслаждением давя приступ тошноты. Зола была в смятении и полнейшей растерянности. «Ведь таблетки же пила», - всхлипнула она и, прикрыв глаза, принялась массировать мочки ушей.
        «Никчемный джедаишка», - прошипела забеременевшая темная, но как-то вымученно. Это же надо, так хотел сделать ее своей, доставить удовольствие, порадовать, настолько сильно желал, что умудрился подсознательно воспользоваться Силой. Впрочем, объяснение почему так получилось Золу сейчас мало беспокоили. Она банально не знала, что ей делать. Аборт и молчать? Забыть? Или связаться с Владыкой? «Рожать и бежать?» - пронзила ее новая, совершенно дикая, но почему-то весьма соблазнительная мысль. Застонав и обхватив голову руками, Зола принялась раскачиваться, балансируя на краю кресла. «Почему?» - бормотала она, находясь в полутрансовом состоянии и упорно закрываясь от Силы, которая никогда столь ярко не ощущалась ею раньше.
        Глава 9
        - Альфа, - обратился Аклеш к Брамиру, - наемники на позициях, капитаны обещали поддержку или невмешательство.
        - Отлично. Наши бойцы на месте?
        - Да.
        - Тогда идем, - решительно поднялся главарь мятежа и поправил кобуру с бластером.
        Сопровождаемый десятком телохранителей он прошел по безлюдным коридорам к покоям главы станции и кивнул заместителю. Аклеш приложил пластину ключа к сенсору, и массивная дверь ушла в сторону, открыв вид на аскетично обставленное помещение.
        - Ну здравствуй, Фурал, - усмехнулся Брамир, смотря на соперника, поднявшегося из-за рабочего стола с встроенным терминалом.
        - И тебе не хворать, - спокойно кивнул заметно сдавший за последние годы седовласый. - Решил, что пришло твое время? - не столько спросил, сколько констатировал очевидный факт хозяин кабинета.
        - Ты столько лет занимался ерундой, забыв о возвращении на родину, что мне пришлось действовать.
        - Как был дураком, так им и остался, - вздохнул Фурал. - Духу-то хватит бросить мне вызов как полагается?
        - Зачем рисковать, - оскалился Брамир, вынимая бластер.
        - И как же ты собрался править, начав с попрания обычаев?
        - Силой, если твоя дочка в жены идти откажется, - пожал плечами Брамир, стреляя.
        Вот только Фурала не зря опасались очень и очень многие, а сам заговорщик не просто так боялся сходиться с ним в честном бою. Заряд плазмы прошел над головой успевшей уйти перекатом жертвы. Сверкнула сталь выхваченного клинка. Если бы не заместитель, на этом бы жизнь Брамира и закончилась, но сложилось так, как сложилось. Выстрел в спину поставил точку в жизни Фурала те Нойза. Король умер, да здравствует король!
        - Сволочь, - стер выступившую на лбу испарину Брамир. - Тварь! - дал он выход страху и злобе, начав неистово пинать труп.
        - Альфа, у нас есть незаконченные дела, - напомнил новому главе урилианских беженцев-ренегатов заместитель, когда тот немного успокоился.
        - Приведите ко мне Араелу, - распорядился Брамир, садясь на ближайший стул и восстанавливая сбившееся дыхание.
        - Она ждет за дверью, Альфа.
        - Ну так пусть посмотрит на папочку! - хрипло распорядился глава мятежников.
        - Как прикажете, - склонил голову в коротком кивке-поклоне Аклеш, и отдал команду в закрепленный на руке коммуникатор.
        Массивная дверь вновь ушла в паз стены, и пятерка бойцов ввела в покои девушку лет двадцати. Красавица бесстрастно взглянула на заговорщиков, на мгновение поджала губы, когда ее взгляд прошелся по трупу отца, после чего шагнула вперед и опустилась на колено.
        - Что желает новый Альфа? - спросила она, склоняя голову, чем вызвала изрядное удивление и самодовольную улыбку Брамира.
        - Ты станешь моей самкой, Араела. Я не хочу уничтожать твой род. Мы объединим стаи.
        - Воля победителя закон, Альфа.
        - Тебя правильно воспитали, девочка. Хорошо.
        - Свадьба будет традиционной? - подняла взгляд Араела.
        - Да, - кивнул после секундного размышления Брамир.
        - Позволено ли мне будет удалиться в покои и начать подготовку?
        - Ступай, - барственно махнул рукой новый глава станции.
        Поклонившись убийце отца, Араела в сопровождении пары верных Брамиру бойцов покинула каюту.
        - Прошу простить за дерзость, Альфа, но она что-то задумала, - подал голос Аклеш.
        - Вряд ли. Фурал воспитывал ее по всем правилам, но это и не важно, - усмехнулся Брамир. - Наемники, капитаны и большая часть Нойзов отправится в набег. Так и платить меньше придется, и территории расширим, и урок кое-кому преподадим, ну и ей будет не на кого опереться. Распорядись.
        - Воля Альфы - закон, - склонил голову Аклеш, и принялся рассылать приказы.
        - И пусть тут приберутся, - махнул рукой Брамир, направляясь к двери. - Идем на мостик.
        Еще предстояло многое сделать. И в первую очередь, необходимо было сменить коды, а так же обнулить права доступа и разрешения. Без этого любой высокопоставленный сторонник Нойзов мог изрядно подпортить жизнь Леракам. Конечно, рубка и другие ключевые места взяты под охрану, но лучше с таким не затягивать. Пусть контрпереворот и вряд ли получится, но тратиться на ремонт и похороны Брамир не желал.

* * *
        После длительной совместной медитации и пары десятков спаррингов жить стало как-то легче. Во всяком случае, душевные терзания отступили. Перестали столь резко восприниматься. Возможно, дело в том, что Сила выразила своеобразное одобрение, а может быть сказалась удаленность от планеты, сложно дать однозначный ответ. В принципе, я просто принял свершившийся факт. Пожалуй, меня больше беспокоило то, как я воспринял всю эту ситуацию с маньяком, а не собственные действия. Убил и убил. Очистил мир от парочки тварей. Вот и молодец. Стоило осознать, что, окажись я вновь в подобной ситуации, поступлю также, так сразу и отпустило. И нет, это не тупое следование воле Силы, а вполне осознанное решение.
        - Чем занимаешься, падаван? - заглянул как-то ко мне в каюту учитель.
        - Да вот, с Пифом играю, - дернул ухом в сторону висящий посреди каюты голограммы.
        - Хм, впервые такое вижу, - почесал щетину на правой щеке наставник. - Что это?
        - Трехмерные шахматы.
        Вообще-то, шахматами это не являлось, скорее уж какой-нибудь стратегией типа варгейма. Вместо фигурок были модели космических кораблей, но, в принципе, подход был примерно одинаковым. Суть игры сводилась к необходимости захватить вражескую станцию, выполняющую своеобразную роль короля, для чего требовалось поставить ей что-то вроде мата. В терминах игры - высадить десант.
        - Знаешь, что, - задумчиво протянул Немак, посмотрев на висящие голограммы, - у меня родилась отличная идея! - расплылся наставник в улыбке.
        - А нам на неё бакты хватит? - дернул я забинтованным хвостом - последняя наша тренировка далась мне тяжело, вот честно, не ждал я от сенсея столь подлого удара по своей гордости: это ж надо было додуматься - прищемить мне хвост дверью! Больно, между прочим!
        - Не волнуйся, падаван, обойдёмся без всякой бакты. А вот телекинез и силовую ковку подтянем обязательно! - Похоже, учитель окончательно уверился в гениальности собственной мысли. Вон как глазки засверкали.
        В общем, почти сутки у нас ушло на то, чтобы при помощи Силы, технических дроидов и такой-то матери создать довольно-таки точные модели военных звездолетов прошлого. Просто несколько увлеклись процессом, бывает. Зато потом жить стало веселее. А вы попробуйте одновременно телекинезом удерживать десяток-другой фигурок, в создаваемой Пифом голографической сфере, разбитой на сегменты, двигать их, да ещё и решать стратегические задачи. Короче говоря, в качестве тренировки - это было что-то с чем-то. Прям незабываемые ощущения, а уж какой прогресс в телекинезе был - закачаешься. Мозги опять же развивало, особенно когда на троих играли.
        - Вроде ничего так планетка, приличная, - хмыкнул наставник, отложив датапад.
        - Будем на это надеяться, - проявил я умеренный оптимизм, нажатием пары сенсоров приблизив картинку.
        Столичный мир сектора был типичным технологическим центром, обеспечивающим своей продукцией сотни, если не тысячи, окружающих планет. Вот только те, кто его в свое время колонизировал, уделили определённое внимание экологии. Поэтому, несмотря на огромные промышленно-производственные районы, никаких куполов и убитой биосферы здесь не наблюдалось. Да что уж там, на широте местных субтропиков имелись очень даже приличные курорты. Собственно говоря, мы с наставником уже обсуждали вариант провести в одном из них декаду-другую. А что? Тут тебе и возможность отдохнуть-расслабиться с одной стороны, и отличный способ собрать информацию с другой. Ведь в местных отелях далеко не рядовые граждане отдыхают, во всяком случае в тех, которые мы рассматривали. Правда, это было нам пока не по карману. Точней, привело бы к полному банкротству. Впрочем, после пары-тройки рейсов, можно будет рассматривать данный вариант серьёзно.
        Получатель груза, коим оказался натуральный «колобок» человеческой расы, слегка припозднился, за что первым делом и рассыпался в извинениях. В принципе, мы были не в претензиях. Всё равно срочных дел не имелось. Учитель, в связи с глубокой ночью по местному времени, не горел желанием шарахаться по кантинам. Я же, совместно с Пифом, предпочел ознакомиться с местной товарной биржей. Вообще, если бы не грузополучатель, мы бы, скорее всего, просто завалились спать или отправились на медитацию. Теоретически всю работу могли бы выполнить и дроиды, но местный деловой этикет предполагал, что хотя бы один из нас встретит клиента лично. В общем, после порции извинений и приветствий с взаимным представлением началась банальная разгрузка корабля. Пиф управлял дронами, попутно отмечая всё необходимое, роботы, прибывшие вместе с клиентом, активно помогали, а нам оставалось лишь смотреть на звёзды и зевать в кулак.
        - Господин Оло, а вы, часом, не желаете приобрести и нашу партию груза? - забросил я от скуки пробный шар.
        - О каких объемах идёт речь? - проявил живейший интерес «колобок».
        - Двенадцать процентов от того, что вы сейчас грузите.
        Вот тут клиент задумался, но не о самом предложении, так как оно его более чем устраивало, а о решении какой-то своей задачи. Честно говоря, я банально опасался глубоко заглядывать в чужие мысли. Видимо, ещё от контакта с маньяком толком не отошёл. Между прочим, с этим вывертом сознания стоит разобраться как можно скорее. Поставил себе мысленную заметку в перечень срочных дел, на всякий случай продублировав ее записью в датападе.
        - Скажите, - начал осторожно Оло, - вы ведь занимаетесь доставкой грузов?
        - Конечно, - кивнул я и неопределенно шевельнул хвостом, предлагая продолжить.
        - Видите ли, в чём дело, есть у меня один очень хороший покупатель, я бы даже сказал, золотой заказчик, он возглавляет небольшую шахтерскую колонию, так вот, не могли бы вы отвезти ему партию оборудования и расходных материалов?
        - И в чём подвох? Почему именно мы?
        - Дело в том, что в районе, куда необходимо отвести партию груза, э-м… не совсем безопасно, - весьма обтекаемо сформулировал объяснение господин Оло.
        - Так понимаю, дело в наших пушках? - киваю на ближайшую башню турболазерного орудия, четко вырисовывающуюся на фоне огней космопорта.
        - Да, к сожалению, в том районе с недавних пор появились пираты, - не стал юлить Оло. - Мой клиент настаивает на охране, вот только наемники, как правило, не имеют подходящих трюмов на своих кораблях.
        - А оплачивать услуги как минимум корвета - вам совершенно не с руки? - спросил учитель, поразив меня тонким использованием Силы. Похоже, мастер и сам этого не заметил. Видимо, научился такому подсознательному воздействию во время попыток разговорить собутыльников.
        - Именно. Без прибыли останусь, - просто и откровенно пожал плечами Оло.
        - К сожалению, имеется проблема, мы всего лишь торговцы, - шевельнул я ушами.
        - Это легко решается, - улыбнулся колобок, продемонстрировав отличные зубы. - Дело в том, что у меня есть знакомый наемник, который в силу возраста уже отошел от дел. За чисто символическую плату можно будет переоформить его учетную запись на вас. Таким образом у моего клиента не будет вопросов, как-никак вы выступите в роли охранника с приличным послужным списком.
        - Все это, конечно, весьма заманчиво, - опередил я открывшего рот учителя, - но хотелось бы знать, сколько вы готовы нам заплатить.
        Мастер кинул на меня, мягко говоря, весьма недовольный взгляд, но предпочел промолчать. Впрочем, мне хватило и того, что он передал по нашей связи. Вот ведь неймется ему, только увидел возможность добро причинить и справедливость принести, тут же в стойку встал, словно борзая, на след вышедшая. Вот мысли господина Оло меня порадовали. Уж не знаю, чем он там руководствовался и что в нашей парочке увидел, но предложил он нам не деньги, а перспективу.
        - Итак, давайте подведем итог. Вы забираете наш товар, оформляете меня наемником с позывным Свез, ранее принадлежащим вашему знакомому, а в качестве оплаты предоставляете ходовые позиции для колонии на сумму нашей части груза, да ещё и с двадцати процентной скидкой. Всё верно?
        - Может быть, всё-таки сойдемся на восемнадцати процентах? - предпринял очередную попытку сэкономить колобок.
        - Нет, господин Оло, в конце концов, мы рискуем собственными жизнями.
        - Хорошо, будь по-вашему, - окончательно сдался клиент.
        - Прекрасно, в таком случае, я сейчас же займусь подготовкой договора.
        - Отлично, я немедленно свяжусь со своими помощниками, чтобы они как можно быстрее доставили груз.
        В общем, столицу сектора увидеть нам, похоже, не суждено. Во всяком случае, не в этот раз точно. Да и черт с ней, не очень-то и хотелось. Тем более, у нас с мастером и партия в «шахматы» не доиграна. Хвала развитой сетевой инфраструктуре галактики и мощному узлу связи голонета на планете, переоформление учетной записи наёмника на моё имя прошло быстро и без проблем. Вообще-то, изначально планировалось сделать им мастера, но тот в последний момент передумал. Не иначе джедайские догмы вылезли. Хвала Силе, хоть мне не стал мешать - всё же, мы уже контракт заключили. Не скажу, что в далекой-далекой это было чем-то святым и неприкосновенным, но нарушать всё же не рекомендовалось. Репутация порой дороже денег. С погрузкой-выгрузкой, равно как и доставкой груза, тоже проблем не возникло. Помощники господина Оло оказались профи - быстро согласовали и организовали процесс. В итоге, сразу после полудня по местному времени стартовали. Меньше суток на планете провели. Спонтанно как-то всё это вышло. Ну да на всё воля Силы.
        Перелет нам предстоял долгий, и дело тут даже не в расстоянии как таковом, а в весьма хитром и запутанном маршруте. Если проводить аналогию, то нам предстояло добираться до глухой сибирской деревеньки, да ещё и делать это по проселочным дорогам. Причём, периодически меняя их. В общей сложности у нас девять точек смены гипертрасс получалось. И ладно бы только это! Не на шутку возбудившийся Немак, напрочь игнорирующий чётко посылаемые Силой сигналы, словно с цепи сорвался. Вместо того, чтобы тихо-мирно играть в шахматы или медитировать, он решил устроить тренировки по контрабордажным действиям. Угадайте с первой попытки, кто выступал в роли злобного пирата? Правильно, ваш покорный слуга. А чтобы было натуральней, компанию нам составляли дроны под управлением Пифа, и дроиды, действующие самостоятельно. В общем, было весело.
        - Ну что, мастер, теперь вы согласны с тем, что нам необходимо закупить оружие? - интересуюсь у Немака после того, как в очередной раз условно подорвал реактор.
        - Толку-то с бластеров, - досадливо кривится учитель. - Наши жестянки всё равно ими пользоваться не смогут.
        - Приспособим, научим, дело-то нехитрое, - легкомысленно дергаю хвостом и жмурю глаза.
        - Если тебе совсем нечем заняться - так и быть, - махнул рукой сенсей, давая разрешение на самодеятельность.
        Под ежедневную беготню по кораблю, в условных попытках его захватить или защитить, полет и прошёл. Никто нас не пытался взять на абордаж и даже рядом не пролетал. Всё это неимоверно расстраивало учителя. Вот не везёт ему, рвётся в герои, но как-то не складывается. Тем не менее, Немак - джедай упорный. Стоило нам приземлиться в шахтёрской колонии, как мастер тут же направился в кантину. Вот уверен он, что найдет там зацепки. Спорить не буду, вполне возможно что-нибудь да найдет. Мне же предстояло отправиться на встречу с местным боссом. Как-никак, колония здесь была частной лавочкой. Пара сотен разумных скинулись деньгами, выкупили у Республики концессию на звёздную систему и вот уже лет тридцать тихо-мирно её разрабатывали. Что примечательно, большая часть прибыли реинвестировалась сюда же. Так что нынче в этой глухомани больше пятнадцати тысяч разумных обитает, и все делом заняты.
        - Наемник значит, - хмыкнул руководитель колонии при виде моей мохнатой морды.
        - Что-то не так? - инстинктивно прижал уши и потянулся в Силе к разуму сидящего за столом крупного мужчины.
        - Видишь ли, в чем дело, котёнок, - усмехнулся собеседник, - я один из тех немногих разумных, кто знаком с вашим братом не понаслышке. Довелось как-то по молодости с одним из катаров на рудниках поработать.
        - Понятно, - киваю, возвращая уши в обычное положение. - Предлагаю перейти к более насущным делам, чем воспоминания прошлого и обсуждение моего возраста.
        - Не возражаю. Меня, кстати, зовут Мар Нит.
        - Мирр-ра-Мрр. Если это вам о чём-то говорит, - позволяю себе легкую улыбку с почти незаметный демонстрацией клыков.
        - Говорит, - улыбнулся в моём же стиле шахтер.
        Надо сказать, что мы отлично поладили, правда, этому куда больше способствовала цена, за которую была выкуплена наша часть груза. Этот Мар Нит хоть и знал кое-что о катарах, но, видимо, мой соотечественник, который его просветил, был тем еще весельчаком. Впрочем, разубеждать главу шахтёров в некоторых заблуждениях я не счел нужным. Раз уж он сам за столько лет не сподобился найти в сети материалы по моему виду, так значит это ему и не особо надо. Тем более, общаться с ним нам вряд ли ещё когда-нибудь доведется.
        - Как ваши успехи в поиске информации, мастер? - поинтересовался у слегка покачивающегося Немака, когда тот сподобился явиться под утро на корабль.
        - Хуже, чем хотелось бы, но лучше, чем моглось бы, - выдал довольно чётко сэнсэй. - Нам придется здесь задержаться, - огорошил он меня заявлением. - Как там успехи с нашим товаром? - подперев переборку, поинтересовался наставник.
        - Расходники и оборудование ушли прицепом к доставленному, деньги уже переведены на банковский чип.
        - Отлично, - кивнул учитель. - Я спать, - подвел он итог короткого разговора.
        На второй день до меня, как до жирафа, дошло, что наставник не успокоится. Вот втемяшилось ему в голову побороть пиратство в отдельно взятом участке космоса, и хоть ты кол ему на голове теши. Кажется, я уже упоминал что наставник мне достался баранистый? Так вот, упрямство Немак проявил во всей красе. Нет, я, в принципе, и сам не против очистить галактику от подобных личностей, но не за бесплатно же работать?! И уж тем более не ценой собственной печени информацию добывать. Тем более, что ее и нет по факту.
        - Мастер, - обратился к учителю с утра пораньше, сразу после того, как он себя в порядок медицинскими техниками привел и плотно позавтракал.
        - Что, Мирр? - вынырнул наставник из раздумий.
        - Мне кажется, что вы используете неверный подход.
        - Есть предложения? - продемонстрировал учитель явный проблеск здравомыслия.
        - Не скажу, что оно особо оригинальное, но, думаю, в нашем случае вполне сработает.
        - Не томи, - поморщился Немак.
        - Предлагаю устроить ловлю на живца, а чтобы она была успешной и окупилась, нам стоит обратиться к главе колонии.
        - Насчёт живца я и сам подумывал, а вот зачем нам Мар Нит, не особо понимаю.
        - Наверняка у пиратов есть осведомители среди местных, - посмотрел я в глаза учителю, предлагая ему закончить мысль.
        - Логично. И? - несколько разочаровал меня сенсей.
        - И, если нас перехватят по пути из колонии, было бы неплохо вычислить того, кто стукачеством занимается.
        - Предлагаешь называть разные точки переходов подозрительным типам?
        - Да. В принципе, можно устроить допрос с использованием ментальных техник, но мы таким образом многих обидим, особенно если в открытую действовать, да и просто утомительно это.
        - Ещё и нашу легенду разрушает, - кивнул Немак.
        - В общем, я предлагаю просто сообщить местному боссу, кому и какие координаты вы назвали в кантинах.
        - А потом пришлем сообщение, где нас перехватили.
        - Именно, мастер. Пусть Нит сам со своими разбирается. Если во время захвата пирата удастся получить дополнительную информацию, поделимся, а нет, так нет.
        - Признайся, падаван, что именно ты собираешься стрясти с бедных шахтёров? - проявил несвойственную проницательность учитель.
        - Для начала выбью скидку на их продукцию. В конце концов, если у нас всё получится, они в накладе не останутся.
        - Не стану спорить с очевидным. Что ещё?
        - Они тут довольно неплохо окопались. Наверняка у них найдутся охранные или даже боевые дроны, а может и дроиды где-то завалялись.
        - Пожалуй, десяток-другой таких машинок нам бы пригодился, - шокировал меня мастер. - Действуй, падаван, даю добро на всё, - добил мой разум окончательно Немак.
        - Угу, - только и сумел ответить, развесив уши.
        Договориться с главой всея шахтерского поселения оказалось элементарно. Уж кому-кому, а ему шастающие под боком пираты были и даром не нужны. Конечно, пришлось изрядно поторговаться, но это, так сказать, мелочи жизни. Обычный рабочий момент. В общем, почти половинную загрузку трюма обеспечил, на большее, увы, финансов не хватило. И так-то не самое дорогое брать пришлось. В качестве своеобразного утешения выступили два десятка боевых дроидов. В принципе, это были обычные полицейские модели, но модернизированные в заводских условиях.
        По эффективности они, пожалуй, среднестатистическое пиратское мясо превосходили, но не так чтобы очень сильно. Впрочем, с учетом того, что они действовали как единое целое, за счёт постоянного поддержания локальной сети, а также обладали неплохой бронёй, польза от них будет, без сомнения. Тем более, за ними можно пустить технических роботов, которые смогут их оперативно возвращать в строй. Само собой нам обеспечили полную поддержку в плане распространения ложной информации. По официальной версии, о которой по секрету было рассказано всему свету, мы улетали с трюмами, набитыми самым ценным товаром колонии. Учитель тоже трудился, не щадя печени. Ещё бы, ведь прилетели мы как крутые наемники. Точнее, один наемник и помощник.
        - Ха! - воскликнул Немак и лихо опрокинул стакан. - Говорил же, пошла белая полоса, - толкнул он соседа по столу локтем и сгреб выигрыш.
        - Везет тебе, мужик, - вздохнул собутыльник и подобрал игральные кости.
        - Еще бы, - фыркнул Немак и одобряюще хлопнул проигравшего по плечу. - Нет, ты прикинь, чтобы в вашу дыру прилететь мне торпеды продать пришлось. Понимаешь, до чего дошло?!
        - Угу.
        - Да нихрена ты не понимаешь, - наполнил джедай стопку. - Я же команду распустил! Одного юнгу оставил, да и того из жалости и потому, что он за жрачку пашет. Да случись заварушка, у меня же из турболазеров стрелять некому! - опрокинул стопку Немак и, поморщившись, потянулся к нехитрой закуске. - Бросай уже, хорош трясти, - простимулировал он хлопком соседа. - Давайте, мужики, по сотке кредитов ставим.
        - Куда хоть полетите? - поинтересовался один из болельщиков.
        - В столицу сектора, естественно, - отмахнулся Немак. - Ну, кидай давай.
        Кости вылетели из стаканчика, прокатились по столу, отскочили от края и выпали двойкой и тройкой.
        - Учись, - самодовольно улыбнулся забросивший в рот очередную стопку алкоголя Немак, и потряс стаканчиком. - Да! Две пятерки!
        - Зараза! - в сердцах ругнулся проигравший.
        - На, запей горе, - протянул наполненный стакан Немак. - Угощаю, - добавил он покровительственно.
        - Ты, наемник, про пиратов-то слышал? - поинтересовался недавно подошедший шахтер.
        - Да плевать мне на них, - махнула рукой пошатнувшаяся звезда вечера. - Че я их, бояться, что ли буду? Да вертел я их, ну ты сам понял на чем, да?
        - Угу. Смотри, как бы они тебя на том самом не повертели.
        - Ты это, над звездой в поворотных системах выходи, - нашелся советчик.
        - Поучи еще меня, - фыркнул Немак, опрокидывая очередной стопарик. - Всегда за окраиной системы выходил. Поверье у меня такое…
        Естественно, место выхода от раза к разу менялось, а все, кто был рядом, фиксировались прикрепленной на плечо камерой. Ради такого дела и для достоверности образа учитель даже сподобился классический гардероб джедая на эрзацброню сменить. С последним нам Мар Нит подсобил, как, впрочем, и с оружием. Конечно, мастер пробовал возражать, но его желание самолично очистить космос от пиратов превозмогло все и вся. Вот и щеголял он в не пойми чем. Помесь робы-мантии из тканной брони с нашитыми пластинами дюрастали. Латник какой-то недоделанный. Впрочем, я тоже нечто подобное надел. Образ же, ну и защита все же получше нашей орденской униформы будет. Что интересно, на подвижности это сказалось настолько незначительно, что я аж оторопь испытал. Наверно, дело в пропитке пропущенной через себя Силой. Может, и не вторая кожа, но нечто к ней близкое.
        Неделю мастер пил, давая время пиратскому информатору на отправку сообщения. Конечно, работали мы грубо и непрофессионально, но уж как могли. Вообще-то, работал один Немак, я-то с корабля особо не высовывался. Не положено мне по придуманному статусу-легенде, да и дела поинтересней были. Тренировки, учеба, медитации, возня с дроидами и дронами. Составление дальнейшего маршрута. Последнее, понятно, исключительно в виде черновых набросков. Наконец, решив, что, если жертва клюнула, то хорошо, а если нет, то и ситх с ней, назначили день отлета. Все равно уже из «норм» запоя давно не кутившего космического волка выбились. Опять же Сила как-то странно ощущаться стала. В общем, стартовали.
        Была правда одна сложность - мы не знали, где именно нас ловить будут. Если вообще будут. Впрочем, тут мы поступили как истинные джедаи - положились на волю Великой. Пусть ни я, ни наставник в Силовой навигации не разбираемся, но уж коррекцию на финише осуществить как-нибудь сумеем. В крайнем случае, совершим микропрыжок. На такое нас точно хватит. Даже если все будет напрасно, так хоть потренируемся в довольно полезном, хоть и весьма специфическом навыке. Все же, назвать это техникой язык не поворачивается. Тут больше предвиденье и ощущение на опасность роль играет, чем что-то еще. Как ни крути, весьма полезные умения.

* * *
        Шак проснулся от низкого гула старенькой репульсорной платформы. «Странно», - удивился он, потерев глазки кулачками. За окном было еще темно. «Интересно, куда в такую рань собрался папа?» - подумал малыш. Только встать и дошлепать босыми ногами до окна он не успел. В детскую словно ураган ворвалась мать и включила свет. Увидев, что старший уже проснулся, она тут же принялась будить младшего. Каш и по утрам-то вставал не очень охотно, а уж столь ранний подъём был ему совсем не по нутру. Вот только, сегодня мама была совсем не настроена утешать сына. Спешно и кое-как одев детей, женщина покидала вещи с полок в сумку, забросила ее на плечо и, подхватив мальчиков, поспешила прочь из дома.
        Во дворе, прямо на клумбе посреди лужайки, стояла грузовая платформа, в которую отец и пара стареньких универсальных дроидов грузили вещи. Картина была столь необычной, а атмосфера тревожной, что даже Каш перестал капризничать. Усадив детей на задние сиденья, женщина сунула им планшет с недосмотренным вчера вечером мультиком и принялась помогать мужу. Вскоре погрузка была закончена, а Шаку навсегда врезались в память помятые цветы.
        - Мам, пап, а куда мы едем? - спросил мальчик.
        - В горы, - ответил отец, сворачивая в сторону лесной просеки.
        - А зачем? - удивился Шак.
        - Пираты, - было ему односложным ответом.
        В тот раз ребёнок впервые не рискнул переспрашивать. Он буквально кожей чувствовал повисшее в воздухе напряжение и страх взрослых. Всё, что он тогда сделал, - это молча взял за руку дрожащего брата и начал пересказывать ему сказку, по мере сил иллюстрируя ее картинками из собственного воображения. Так они и уснули, прижавшись друг к другу, с отключенным датападом лежащим на коленях старшего. Не могли они на мультик в такой атмосфере отвлечься. Не получалось. Малыши не видели полыхающее на горизонте зарево, но оба синхронно поморщились во сне, когда в небе распустилось несколько огненных цветов.
        - Хоть кого-то из ублюдков сбили, - прошептал мужчина сквозь зубы, и прищурившись, взглянул вверх.
        - Может быть ещё обойдётся, - невпопад ответила женщина, и, обернувшись, посмотрела на спящих детей.
        - Вряд ли, по сети передали, что их не меньше сотни, - сплюнул фермер в окно, и, сбросив скорость, принялся объезжать завал.
        - Откуда они только взялись и что им от нас надо? - всхлипнула мать.
        - Залётные какие-то, даже выкуп не потребовали. Сразу атаковали.
        - Совсем, видимо, бешеные.
        - Угу, - ответил отец семейства, которому сейчас было не до разговоров.
        - Осторожней! - шёпотом воскликнула женщина, когда старенькая платформа чуть не зацепилась бортом за валун лежащий на давно заброшенной горной дороге.
        - Не говори под руку, - огрызнулся мужчина, ещё больше сбрасывая скорость.
        Остаток пути до небольшого горного плато прошёл в молчании.
        - Всё. Приехали. Дальше дороги всё равно нет. Перевал завалило, когда ещё я пацаном был.
        - А…
        - Дети пусть спят. Если кто-нибудь из этих решит сюда сунуться, от корабельных сканеров всё равно не укроемся.
        - Может быть, в штольни спустимся?
        - Совсем, что ли, дура? Да проще сразу, вон, с обрыва прыгнуть будет. Лучше попробуем в сети информацию поискать, - принял решение мужчина и достал датапад. - Посмотри, что у нас из еды имеется, неизвестно сколько тут проторчим.
        - Сейчас.

* * *
        В центральном ангаре станции подошла к финалу пышная церемония традиционной свадьбы урилианских аристократов. Положенные слова и клятвы были даны. Тысячи свидетелей подтвердили их. Настало время финала. Араела скинула халат и отбросила его ногой в сторону. По рядам заполнивших палубы и балконы воинов прокатился сдерживаемый вздох восхищения. Самодовольно улыбнувшийся Брамир распустил пояс и сбросил укрывавшую его шкуру. Он вскинул голову, чтобы издать вой победы, но вместо этого свидетели услышали лишь скулёж и сипы. Впрочем, это продолжалось не долго. Девушка не стала терять время. Сразу после того, как нанесла удар в промежность новоиспеченного муженька, она взяла его шею в захват и одним рывком сломала шею Брамира.
        - Ты всегда был дураком, - отпихнула Араела труп. - Ты так и не понял, дурак, что вы с отцом проиграли свою схватку, и вас бы никогда не приняли на родине.
        В накрывшей ангар тишине слова звучали отчетливо. Падали весомо, словно предвещающие начало нового сезона тяжелые редкие капли дождя. Они находили отклик в душах воинов. Ведь многим из них пришлось вспомнить традиции родины, о которых они успели подзабыть, а молодежи, составляющей треть присутствующих, так и вообще учить многое заново.
        - С этого дня стаи Лерак и Нойза объединяются! Я новая Альфа стаи НойСа! Я поведу вас к тому, что не удалось прошлым лидерам! Мы вернем себе власть над Урилианом, и наш вой достигнет лун! А изгнавшие нас будут слушать его, склонив головы!
        - Я оспариваю лидерство, самка! - шагнул вперед Аклеш.
        - Твое право, - оскалилась Араела. - Только теперь, - взмахнула она рукой, - тебе придется биться честно, а не стрелять в спину. Ведь это ты, а не Брамир убил моего отца?
        - Да, я защищал своего вожака.
        - Достойно, - неожиданно кивнула девушка. - Раздевайся, бой будет по всем правилам. Вы, - указала она на ближайшую пару свидетелей, - уберите мусор.
        Получившие приказ воины шустро подхватили тело Брамира и оттащив его к стене, поспешили вернуться на свои места, чтобы не пропустить деталей происходящего. Все же, несмотря на традиционализм и следование обычаям, открытые схватки за право вести стаю - редкость. Уж для рядовых бойцов стать свидетелем подобного, так вообще почти нереально. Несмотря на десятки лет изгнания и жизни на чужбине, анклав урилианцев был велик, а численность новой стаи оказывалась достаточно солидной, даже по меркам родины. Но все еще недостаточной для возвращения и новой схватки за власть…
        - Прости, - шепнула Араела.
        - Удачи, сестра, - ответил Аклеш, расслабляя мышцы шеи.
        - На колено! - рявкнула девушка, поднимаясь над трупом с почти оторванной головой.
        Интонации голоса и демонический вид окровавленной Альфы, разделавшейся с тем, кто давно уже доказал всем свою силу и мастерство, не оставили равнодушных. Тысячи воинов разом опустились на пол ангара и склонили головы. Огромное помещение заполнил одинокий вой. Он все нарастал и нарастал, метался эхом между переборок, оглушал и вызывал желание зажать уши, но ни один из склонившихся не посмел этого сделать.
        - Брамира в шлюз, он не достоин памяти. Аклеша на костер, я лично приду проводить его.
        - Есть, Альфа.
        - Я буду в рубке, - кивнула Араела и, накинув халат, отправилась в каюту.
        Ей не столько требовалось переодеться, в конце концов, она стала лидером, а нагота никогда не считалась урилианцами постыдной, сколько оплакать брата и отца. Умом она понимала, что составленный Фуралом план был самым простым и эффективным, давал максимум из возможного, но вот сердцем… впрочем, когда это лидеры в политике и интригах им руководствовались? Да что уж там, Араела четко осознавала, что, помимо всего прочего, отец хотел еще и преподать ей урок, сделать прививку от мягкотелости. В каком-то смысле, у него это получилось. Брат не смог бы, вот так, взойти на вершину власти. Стань Аклеш лидером, ему бы пришлось не столько править, сколько отстаивать свое право быть Альфой. Нет, их слишком мало, чтобы нести такие потери. Ведь не рядовые же бойцы входили бы в священный круг. «Это было необходимо!» - тряхнула головой девушка, отгоняя одни мысли и переключаясь на другие. Ей предстояло многое сделать, и, в первую очередь, вернуть отправленных в рейд. Привлекать ненужное внимание и конфликтовать с другими пиратскими кланами или преступными синдикатами она не желала. Напрасная трата сил и ресурсов.
В конце концов, криминалом они всего лишь вынуждены заниматься ради высшей цели. Это просто инструмент, не более того.
        Глава 10
        Авось в лице Силы не подвел. Собственно говоря, нам даже делать ничего не пришлось. Где-то за минуту до выхода из гиперпространства ко мне пришло отчётливое ощущение близкой добычи. Судя по тому, как остекленел взгляд учителя, он тоже что-то этакое почувствовал. В общем, переглянулись мы с ним и синхронно ремни кресел застегнули. Пиф наши действия интерпретировал правильно и отчитался о готовности открыть огонь. За считанные секунды до завершения прыжка появилось ощущение азарта. Причём настолько сильное, что пришлось в лёгкий транс уходить. Больно уж кровь бурлила.
        - Смотри-ка ты, какие вежливые, - хмыкнул наставник, когда пираты попытались нас вызвать.
        - Просто боеприпасы экономят. Понимают, что мы на своём утюге от них никуда не денемся.
        - Интересно, где они такую рухлядь достали, - задумчиво почесал щетину Немак, разглядывая выведенную Пифом проекцию пиратского крейсера. - Ему ведь лет с тысячу будет.
        - Меня больше интересует, что у них внутри. Корпус не показатель.
        - Согласен, но, судя по всему, ничего особенного там нет, какие-то они потрепанные.
        - В любом случае, нам с ними не тягаться.
        - Значит, будем сдаваться, - подытожил очевидное сэнсэй.
        - Мастер, вы бы хоть испуг на лице изобразили, - остановил Немака, собравшегося ответить на вызов.
        - Актер из меня не очень, - вздохнул учитель самокритично и попытался состроить испуганную морду лица.
        - Нет, сэнсэй, нас так на атомы распылят или вообще сбегут. Лучше вспомните утро после загула, но до того, как подлечились.
        Мастер оперативно скис лицом и осунулся.
        - Вот, совсем другое дело, не то что прежний предвкушающий оскал.
        - Угу, - принял похвалу учитель и наконец-то ответил пирату.
        Немного стандартного мата с угрозами и требованием не рыпаться. Ожидаемо и банально. Даже скучно. Легли в дрейф и задрали лапки. На все согласные мы, только не убивайте. Пират купился, еще бы, у него корабль раз в пятнадцать больше нашего будет, плюс экипаж в пару сотен рыл минимум. Чего ему бояться? Правильно, нечего.
        - Эти идиоты сняли щит, - с каким-то даже оттенком философского восхищения доложился Пиф.
        - Ну и мир их праху.
        - Огонь! - учитель был краток и чуть не подпрыгивал от нетерпения. Прям Немезида, а не рыцарь-джедай.
        Ионные пушки выплюнули поток заряженных частиц и накрыли рубку подошедшего крейсера. У той, конечно, как и положено на боевом корабле был свой независимый генератор силового поля, но на такие плюхи его не рассчитывали. Впрочем, свою функцию он и прозрачная броня обзорных экранов выполнили с честью. В том смысле, что рубку мы не снесли и даже не разгерметизировали. Всего лишь изрядно оплавили, попутно выведя из строя электронику. Выжил ли кто из экипажа командного мостика - сказать не возьмусь. Вот что без трупов не обошлось - это точно. В Силе одновременную смерть сразу нескольких разумных почувствовал легко. Даже шерсть вздыбилась.
        Четыре торпеды ударили в правую скулу крейсера и знатно ее разворотили. Судя по эху, пронёсшемуся в Силе, мы этим ударом помножили на ноль абордажную партию. Логично, ведь не просто так пираты к нам этим боком приблизились. Явно планировали в ангар принять, ну и само собой держали наготове бойцов. Мало ли, вдруг мы решим геройствовать или еще какую глупость учинить вздумаем. Вот чтобы пресечь подобное в зародыше и организовали комитет по встрече. Мир его праху.
        - Давай в пробоину, - командует Немак, увлеченно расстреливая ближайшие орудия и надстройки из турболазеров.
        - Есть. Пиф, готовь дроидов.
        - Уже.
        Учитель оперативно расчистил место, расстреляв мешающую посадке перекрученную балку. «Правильно, нечего краску портить», - отметил я мимоходом и приземлился в развороченном ангаре. Аппарель нижней палубы откинулась в сторону, а учитель прямой наводкой турболазерной батареи превратил в плазму помятые внутренние створки и тех, кто за ними успел собраться. Новый порыв множества смертей в Силе. Неприятное это, но закрываться нельзя. Опасность можно пропустить.
        - Поле это хорошо, не придется в скафандре бегать, - мурлычу, отстегивая ремни и подхватывая бластер.
        - Сила с нами, падаван. Вперед! - командует мастер.
        Ну да, потренировались тут немного без всяких лишних приблуд в вакууме обходиться. Успехи не слишком выдающиеся, но четверть часа продержимся. Правда, как там в боевой обстановке будет - без понятия, мы только в шлюзе после медитации пробовали. Довольно странное надо сказать ощущение. Чем-то на мою маскировку и отстраненность от Силы смахивает. Честно говоря, пугающе и захватывающе одновременно. Почти тоже самое испытывал, когда второй раз с парашютом прыгал. Первый-то, там все просто. Боишься неизвестности, но так, умозрительно, а вот когда второй раз… там все иначе.
        - Дроиды закончили зачистку и вышли на центральную палубу, - доложился Пиф, когда мы добрались до трюма. - Прорываются к реакторному отсеку.
        - Понял, - кивнул Немак и начал создавать Силовой барьер. Все же, нам предстояло преодолеть развороченный ангар.
        Рывок с использованием Силы. Пленка удерживающего атмосферу поля электризует шерсть. Неприятно, но терпимо. Учитель с вставшими дыбом волосами на голове и световым мечом в руке несется вперед. Воинственный одуванчик - приходит несвоевременно сравнение. Трупы пиратов, застреленных дроидами, разом убирают лишние мысли. Сила подает однозначный сигнал. Лапы сами толкают тело в сторону, а меч рисует смазанную шестерку. Серия импульсов отражена. Палец давит сенсор и атаковавший нас человек валится с простреленной грудью. Ощущение смерти разумного тонет в эхе от гибели других. Дроиды столкнулись с организованным сопротивлением и сейчас ведут бой.
        Напрочь забыв о бластере, Немак ускоряется. Отбивает выстрелы и врубается в тройку пиратов. Один взмах превратившегося в росчерк меча, и тремя ублюдками в галактике стало меньше. Стреляю по наитию в ближайший проем. Вовремя. Какой-то ошалевший бандит решил поиграть в камикадзе, но получил заряд плазмы в лицо и рухнул, так и не выбравшись в коридор. «Хорошие тут люки», - отметил, пробегая мимо вспучившейся и намертво заклинившей бронедвери.
        Пришел доклад от Пифа. Дроиды успешно разобрались с препятствием и теперь штурмовали реакторную корабля. Верней, отбивалась от неорганизованных наскоков команды и резали бронекапсулу, в которую были упрятаны реакторы. Мимолетное обращение к Силе, попытка прозреть вероятности и ощущение спокойствия. Прекрасно, за дроидов можно не волноваться. Со своей задачей наше механическое воинство справится. Правда, останется их немного, ну да с этим ничего не поделать.
        - Зараза! - матерится учитель, отплясывая джигу и срывая с себя броню.
        - Мастер?
        - Я в порядке. Не спи. Вперед!
        - Понял, - ускоряюсь, стреляя на ходу. Выскочивший точно под серию импульсов долговязый шару даже бластер вскинуть не успел.
        Неудачно с Немаком получилось. Он так вперед несся, что я его просто прикрывать огнем не успевал. Вот и нарвался он на турель системы безопасности. Каким чудом сумел извернуться, чтобы поток плазмы исключительно вскользь принять - одной Силе известно. В любом случае, минуты на две-три он из боя выпал. Пока подлечится, пока догонит, я уже до рубки доберусь. Тем более - тут и осталось-то всего ничего. Прыжок. Перекат. Очередь из бластера. Отбить летящий в голову импульс. Дернуть хвостом. Выстрел. Выстрел. Толчок силы. Взрыв термодетонатора. Вонь паленого мяса и волос. Вой покалеченных и обожжённых тел. Добить.
        Дверь в рубку оказалась заблокирована, но это не стало большой проблемой. Световой меч и не с такими препятствиями справляется, а уж когда тебе Сила помогает и искин рекомендации дает, куда клинок всадить, чтобы нужное закоротить, так и вообще…
        - Мирр? - ворвался в помещение слегка скособоченный наставник. Похоже, его все же зацепили и после общения с турелью.
        - Все в порядке, мастер, - дергаю ухом и выглядываю из-за развороченного пульта. Очень уж меня настырно выколупать пытались. - Как вы?
        - Нормально, - морщится учитель. - Что с кораблем?
        - Системы перезагрузились, но местный сервер пал смертью храбрых. Нашелся забросивший туда гранату идиот. В общем, можем руками управлять, вон там в закутке пульт вполне уцелел, - указываю хвостом на дальний угол рубки.
        - Тогда, чего ждем? - воодушевился мастер и поковылял в сторону терминала.
        - Так смысла суетиться нет, - дергаю хвостом и шевелю ушами, последние у меня весь бой словно локаторы во время авианалета, - дроиды вот-вот корабль обесточат.
        - Понял, - кивнул Немак, разворачиваясь, - пошли зачистку проводить.
        - Угу, - поднимаю руку и притягиваю к себе пару трупов, валяющихся в дверях. Они там у меня на совсем уж крайней случай припасены были. Лишившиеся лиц пираты при жизни явно пироманией страдали, на каждом термодетонаторов оказалось, как блох на бродячей собаке.
        - Дай-ка и мне штук пять, - правильно понял мои действия учитель.
        В лишенном искусственной гравитации и освещения корабле, мы были словно два призрака мщения. Особенно когда мечи убрали. Все же, светошашка - вещь заметная. Кинжал из кристалла с молекулярной заточкой - куда сподручней. Одиночек и небольшие группы резать таким легко, особенно если жертвы без шлемов и словно слепые котята. Силовые техники, от удушения до всевозможных инфарктов-инсультов, так же прекрасно работали. Впрочем, ими я пользоваться начал, лишь когда мы с наставником разделились. Не хотелось как-то ранимую душу мастера еще больше тревожить. Работа мясника ему была совсем не по нутру, а пиратам мы именно что бойню устроили. Правда, не всем. Офицеров старались сохранить. Все же, это изначально ради получения информации затевалось.
        - Включай, - распорядился Немак, когда мы с ним снова в рубке встретились.
        - Две минуты, - доложился искин.
        - Мастер, а как мы будем их допрашивать? - киваю на кучку плотно упакованных пленников.
        - Э-м… - выдал учитель и задумался.
        - Можно я на них ментальные техники попробую?
        - Ну-у… ладно, только будь аккуратен, - решился сэнсэй, понимая, что альтернативой будут банальные пытки.
        - Так вы меня подстрахуйте. Якорем побудете. Уж по нашей связи всегда вытянуть сумеете, если увлекусь.
        - Точно, - обрадовался мастер, чуть не хлопнув себя по лбу.
        В общем, допрос пиратов прошел жестко и тяжело. Первым я просто вывернул мозги, но это было глупо и почти бесполезно. Верней, с точки зрения получения информации бесполезно, а вот с точки зрения воздействия на других пленных - очень даже эффективно. Хорошо еще с наименее ценных кадров работу начал. Изрядно струхнувшие пираты, понявшие, что никакой гуманный и, чего уж лукавить, продажный, суд им не светит, запели словно соловьи. Все, что требовалось - лишь контролировать и задавать направление исповеди. Прям дирижёром оркестра себя почувствовал. Хорошо, что учитель вовремя одернул, опасность заметив. Дальше работали индивидуально. Пусть так и дольше, но куда проще.
        - Все? - потер я лоб, проводив взглядом утаскиваемого дроидами пирата.
        - Все, - выдохнул мастер, массируя виски.
        - Пиф?
        - Провожу анализ полученной в ходе допроса информации, - казенным голосом отрапортовал искин. - Вам бы отдохнуть, - сменил он тембр на заботливый.
        - Угу. Покушать бы не помешало.
        - Завидую я тебе, падаван, - вздохнул учитель. - Поел, помедитировал, все. Снова свеж и полон сил.
        - Физиология, мастер.
        - Да знаю, но все равно завидно. Ладно, пошли поедим, и я спать упаду.
        - Не раньше, чем я вас подлатаю.
        - Да ну, - отмахнулся Немак, - я уже сам с ожогами справился. Остальное так пройдет.
        - Как хотите, - не стал лезть к учителю с неуместной инициативой. Не хочет? Вот и хвала Силе. И так еле хвостом шевелю.
        Восполнил потери сил плотным не пойми чем. По времени-то полдник был, но так как мы подобной традиции не имели, то вышло нечто среднее между обедом и ужином. Провел часа четыре в глубокой медитации, во всю используя медицинские техники. Восстановился, да и пошел отчеты Пифа слушать. Тот времени даром не терял, не только допросы проанализировал, но и кое-какую информацию с крейсера снять сумел. Не все банки данных были разрушены, опять же, в каютах кое-что на кристаллах, голодисках и личных датападах имелось. В основном, правда, порнуха и разная прочая малоинтересная информация, но среди залежей пустой породы попадались и бриллианты. Например, нашлись программы для взлома. Похоже, у пиратов свой ледоруб имелся. Не то чтобы они сами по себе были «вау» и «ух», но до информации на тех же датападах с помощью специфического софта добраться было в разы быстрей и проще.
        - Что у нас интересного? - прикрывая зевок кулаком, поинтересовался вошедший в столовую всклокоченный Немак.
        - Из основного - есть координаты базирования пиратов и информация об их составе. Остальное - мелочи. По большей части доказательства их преступлений.
        - Понятно, - кивнул мастер, принявшись формировать заказ блюд на пищевом синтезаторе.
        - Учитель, нам с ними не справиться, там больше трех тысяч разумных и дюжина кораблей.
        - Так я и не собираюсь в пасть к ранкору лезть, - пожал плечами сэнсэй, подхватывая поднос. - Свяжемся с орденом, доложимся, в общем, как положено, - махнул он рукой и придирчиво оглядел насаженный на вилку грибок.
        - Предлагаю пленных и крейсер передать шахтерам.
        - М? - выразил удивление мастер, активно работая челюстями.
        - Им пригодится, - начал я выдвигать когти. - Нам с ним не возиться. И…
        - Ты стрясешь с них денег или товаров, - закончил учитель, не отвлекаясь от накалывания на вилку новой порции.
        - Труд оплачивать должно, - скромно опустил я ушки и обвил ногу хвостом.
        - Мысль твоя кодексу противна очень, но согласие свое даю я, падаван мой юный.
        - Вот спасибочко, Немак-доно, - шмыгнул притворно носом и утерся рукавом.
        - Угу, - кивнул наставник. - Иди отсюда, не порти аппетит манерами, - махнул он вилкой в сторону рубки.
        Естественно, дважды меня упрашивать не пришлось. Мар Нит ответил на вызов сразу и был совсем даже «за». Еще бы, пусть поврежденный, но все же легкий крейсер почти даром доставался. Заодно и сообщил ему о том, где именно нас перехватили. Записи походов мастера по кантинам у него были, так что скоро кое-кому станет очень и очень печально жить. Впрочем, меня это не слишком беспокоило. Скоро за дрейфующим крейсером прилетят, а заодно и партию дорогущего сырья доставят. Единственное, что босса шахтерского поселения расстраивало - необходимость возиться с пленными пиратами. Немак, ставший свидетелем окончания переговоров, высказался резко и однозначно. Впрочем, я тоже не горел желанием выкидывать разумных в вакуум. Пусть они это и заслужили, но все же, одно дело в бою убить и другое - вот так хладнокровно казнить. В общем, если уважаемый Нит хочет, пусть сам их в шлюз и выпихивает. Он не хотел. Матерился, жаловался на тяжелую судьбу и расходы, но в итоге сказал, что доставит пиратов в столицу сектора. На том сеанс связи и закончили. Переключившись на составление отчета для ордена.

* * *
        - Магистры, - поклонился Немак голограмме высшего совета, который решил полным составом выйти на связь.
        Повторив за учителем поклон, молча отступил в сторону, спрятав лапки в широкие рукава форменной мантии. Пришлось переодеться - все же совет, не хухры-мухры. Вообще-то, могли бы раньше на связь выйти, а не тянуть столько. Мы тут не только крейсер пиратский передать успели, но и уже второй день в системе висим, ответа ждем. Скучновато, знаете ли. Особенно когда в трюме товара на миллионы.
        - Рыцарь Немак, - вздохнул Йода, закончив давить учителя взглядом, - расстроили вы с падаваном нас делами своими.
        - Ваше задание было информацию собирать, - подхватил магистр Винду, - а не пиратские корабли на абордаж брать.
        - Простите, - опустил очи долу Немак, - но так случилось. Это воля Силы, магистры.
        - Только это вас и оправдывает, - кивнул Мэйс.
        - Посылали мы вас как разведчиков, торговцев положено вам изображать или туристов, но внимание ненужное вы привлекли. Плохо это, - пристукнул клюкой Йода.
        - Мы понимаем и постараемся впредь не допускать подобного, - стал олицетворением раскаянья учитель.
        - В этот раз, мы вас прикроем. Рыцарь Оби-Ван Кеноби с учеником недалеко от вас находятся. От их имени информацию корпусу Юстиции передадим. Но чтобы больше такого не было.
        - Приложим максимум усилий, магистр Винду.
        В принципе, на этом содержательная часть и закончилась. Совет еще немного попереливал из пустого в порожнее. Повыносил нам мозг философией и важностью порученного дела. Мастер, соответственно, каялся и божился, что ни-ни и вообще это все Сила, а мы ну вот совсем-совсем даже против были и ничего такого не хотели. В общем, сеанс пропесочивания закончился стандартно. За доброе дело выразили благодарность, за самоуправство выговор. Славу отдали избранному с наставником. Впрочем, нам было фиолетово, не претендуем. Пожелали друг другу не расставаться с Силой, да и закончили пустой, по сути, разговор.
        - Все прошло неплохо, - подытожил Немак, бросив на меня вопросительный взгляд и посылая волну уверенности.
        - Не отозвали и ладно, - махнул хвостом, отвечая в Силе полным пофигизмом.
        - Значит, продолжим нашу миссию, - улыбнулся мастер.
        - Учитель, а вы зачем пальцы скрестили?
        - М-м, видишь ли, мой юный падаван… тьфу, вот ведь. В общем, есть такое поверье, когда э-м, врешь, вернее, сомневаешься, что выполнишь сказанное, нужно скрестить пальцы.
        - Понятно, - муркнув-фыркнув, вынул из рукавов лапы и продемонстрировал скрещенные когти.
        - Обычаи во многих мирах отчего-то весьма схожи. Не задумывался над этим, падаван?
        - Нет, учитель. Времени как-то не было. Может покушаем?
        - И куда в тебя столько лезет, - поднял глаза к потолку мастер.
        - Так я же растущий организм, еще и тренирующийся. Ведущий, так сказать, активный образ жизни и…
        - Да-да, я понял. Пошли уже.
        - А потом спарринг?
        - Конечно.
        - Класс…
        - Сразу после медитации.
        - Может, лучше в шахматы?
        - Вместо спарринга? - прищурился Немак.
        - Почему бы и нет, - дернул я ухом, жмурясь.
        - Обхитрил, - расхохотался мастер.
        - Вы связь нашу не блокируете, - махнул кончиком хвоста и укоризненно взглянул на учителя.
        - Увы, - развел тот руками. - Только сознательным усилием могу.
        - Вот как начну вас обыгрывать, пользуясь возможностью, так враз научитесь.
        - Попробуй. Помнится, в последний раз ты из-за этого и проиграл.
        - Я вам поддался, думаете, трудно было не заметить, как вы буквально вопите о своих планах на фланге обойти.
        - Что, так явно вышло?
        - Ну, уже лучше, но все равно слишком ненатурально.
        - Понятно. Что ж, буду работать. С ловушками-то у меня уже неплохо получается.
        - Это да, - поджал к ноге хвост.
        - Извини, тогда случайно так сильно вышло, - заметил движение мастер.
        - Сам виноват был, что на вашу уловку попался, - беззаботно отмахнулся, и принялся заказывать блюда.
        - Переход в гиперпространство осуществлен, - доложился Пиф.
        - Отлично, - кивнул сэнсэй, подхватывая поднос с собственным заказом.
        - Приятного аппетита, учитель.
        - Спасибо, и тебе Мирр.

* * *
        Клайд выхватил разрядник и первым же импульсом поразил охранного дроида, сместив ствол, задел вскользь второго, но на этом успехи парня и закончились. В висящую на груди пластину влепился разряд из станера третьего противника. «Ситх!» - выругался Клайд и убрал оружие.
        - А у Митча получается, - раздался за спиной голос, из-за чего парень дернулся, словно током ударенный.
        - Это же кино, - фыркнул Клайд, увидев новенькую сотрудницу, которую за каким-то демоном принесло на дальний склад.
        - Зато по реальным событиям снято.
        - Это да, - почесал затылок парень и смущенно улыбнулся.
        - Можно, - замялась девушка, - попробовать?
        - Ну-у, вообще-то… а ладно, - решился он, махнув рукой и принялся отцеплять пояс с табельным парализатором.
        Успехи девушки мало отличались от его собственных. В лучшем случае, ей так же удавалось поразить двух дроидов из трех. Причем, степень нанесенного урона второму зачастую была незначительной. Тогда как самого крутого стрелка машины уверенно били в грудь.
        - Р-р-ранкор раздери! В виртуалке легче, - сдалась девушка после часа бесплодных попыток.
        - Еще бы, ты ведь там действовать начинаешь, одновременно команду на снятие паузы отдавая.
        - Угу. Я, кстати, Иноба, но лучше зови Ино, - вспомнила о том, что так и не представилась, девушка.
        - Клайд, - коснулся двумя пальцами брови парень, подражая уже упомянутому Митчу.
        - И давно ты тут тренируешься? - уселась на край контейнера Ино.
        - Да с полгода где-то, - пожал плечами парень, цепляя обратно пояс. - В наемники хочу податься, а тут, - махнул он рукой на стеллажи склада, - так, подработка. Деньги на амуницию нужны.
        - Да с нашей зарплатой тут столько пахать придется…
        - Ну не все же время я буду простым охранником! Своим тут со скидкой продают, а может и удастся договориться о списании, ну ты понимаешь, - потер парень пальцами.
        - Это да, начальник мой стопроцентно левые схемы крутит. Я так-то тоже в наемники пойти хочу, стать как Джейн или Мирта. Не знаю, кто мне из них больше нравится. Они обе крутые.
        - Слушай, Ино, это, ну ты как насчет поужинать сегодня? - решился Клайд, вдруг четко осознав, что встретил родственную душу.
        - Приглашаешь на свидание? - стрельнула глазками девушка.
        - Типа того, - скрылся за маской любимого киногероя парень.
        - Я согласна.
        - Тогда после работы?
        - Ага. Ой, - спохватилась Ино, - я же сюда с проверкой, - засуетилась она, отцепляя датапад.
        - Ранкор! - хлопнул себя по лбу Клайд. - У меня же обход! До вечера.
        - Пока, - кивнула уже начавшая бегать и сканировать контейнеры девушка.

* * *
        О разгроме пиратского логова мы узнали не от ордена, а от отдыхающих на одном из столичных курортов. Просто после того, как распродали доставленные с шахтерской колонии товары, у нас образовалась довольно приятная сумма кредитов, вот мы и решили потратить часть средств с пользой. Двоякое ощущение вызывали разговоры о том, что джедаи в кои-то веки сделали что-то полезное. Естественно, я заинтересовался вопросом и сползал в сеть. Найти ролик, где малолетний Энакин вместе со своим учителем лихо мечами машут труда не составило. Переслал его наставнику, чтобы оценил собратьев, но тот не заинтересовался. Ещё бы, всё включено и столько далеко не рядовых разумных под боком. Впрочем, я тут тоже по большей части контакты налаживал. Как-то так получилось, что девять из десяти отдыхающих коммерцией занимались и были совсем не против взаимовыгодного сотрудничества. Оно и неудивительно - мало того, что у нас корабль зубастый, так за мной вдобавок учетная запись серьезного наёмника числится. Короче говоря, даже Силой пользоваться не приходилось, чтобы договориться. Десять дней отдыха закончились тем, что мы на
несколько месяцев вперед работой обеспечены были. Вот как вещички собрали, так ей и занялись.
        Летали себе тихо-мирно, никого не трогали, грузы доставляли, я маленько приторговывал, слегка повышая наши заработки. Периодически посещал местные достопримечательности, если таковые на планетах имелись. Учитель занимался сбором информации, всё лучше и лучше осваивая искусство пить не пьянея. Всё это было разбавлено учёбой и довольно интенсивными тренировками. Короче говоря, ничего не предвещало, пока в одном из миров к нам не подошли двое мужчин, одетых в серые балахоны. Никакой опасности в них не чувствовалось, но ощущения в Силе были необычные.
        - День добрый, господа торговцы, - приветствовал нас, по-видимому, старший в паре.
        - Здравствуйте, - кивнул Немак, улыбнувшись. - Мы можем вам чем-то помочь?
        - Да, дело в том, что мистер Тказ сообщил нам о вашем маршруте.
        - И? - Слегка напрягся уже я. Всё же, именно груз этого пау’анца нам и предстояло перевезти.
        - Видите ли, - сложил руки замком старший, - мы скромные паломники, слегка ограниченные в средствах, - начал он со вздохом, - и хотели бы попросить вас оказать нам услугу.
        - Вам нужно попасть на Ровад, - высказал мастер лежащее на поверхности предположение.
        - Да, и мы были бы вам очень благодарны, если бы вы смогли нас туда доставить.
        - Не вижу проблем, - кивнул мастер после краткого мысленного обмена. - Сколько вас?
        - Как и положено, ровно сто тридцать паломников, - с некоторым волнением и виноватой улыбкой сообщили нам в ответ.
        - Кхм, прошу прощения, уважаемые, но наш корабль не рассчитан для комфортного перевоза такого числа пассажиров, - пробормотал несколько растерявшийся учитель.
        - Ну что вы, - замахал руками переговорщик, - нам много и не надо. У нас есть спальные мешки и пайки. Поверьте, мы вас совершенно не обременим, - смущённо улыбнувшись, заглянул он просительно в глаза Немака.
        - Если вас устроит комфорт на уровне палубы и трюма, не вижу проблем, - сказал я не столько для возможных пассажиров, с ними и так всё ясно было, сколько для наставника.
        - Главное, что не в вакууме полетим, - то ли пошутил, то ли серьёзно обрадовался глава паломников.
        - Тогда добро пожаловать на борт, - подвел итог разговора сэнсэй.
        Нельзя сказать, что это было нашей самой большой ошибкой в жизни, но перелёт нам дался тяжко. Вот всем эти паломники хорошие ребята, кроме одного - настырных попытках обратить нас в собственную веру. Даже немного не так. Они не пытались убедить нас в существовании творца, в которого они верят, они всего лишь донимали нас основными постулатами. И всё бы ничего, не будь их заповеди столь сильно ориентированными на семью и детей. Поймите меня правильно, я во многом был даже согласен и вообще не возражал, но, чёрт побери, когда больше сотни разумных с искренней верой топчутся вам по больной мозоли - это напрягает. Если мне более-менее удавалось отстраняться и блокировать «громкие» мысли в унисон, то мастеру приходилось туго. Тут на моей стороне ещё и нечеловеческое происхождение играло. Все паломники были людьми, вот и не упускали возможности присесть на уши наставнику. А ведь у Немака и без того вовсю шло переосмысление кодекса и джедайских ценностей бытия. Можно сказать, он свое место и путь в жизни искал. Тем не менее, одно то, что я собрал в корабельной мастерской и поставил у себя в каюте
простенький пищевой автомат - уже показательно.
        - Хвала Силе! - выдохнул учитель, осенив себя полукругом. - Тьфу зараза, привязалось, - скривился он, взглянув на собственную руку.
        - Угу, - согласился с сэнсэем, и от греха подальше спрятал лапы в рукавах. Вот вроде недолго мы вместе с этими фанатиками летели, но нахвататься успели изрядно. Всё же, искренняя вера, на тех, кто ее способен почувствовать, производит неизгладимое впечатление.
        - Убираемся отсюда как можно быстрее, - принял решение мастер.
        - Поддерживаю всеми конечностями, - кивнул и даже для наглядности хвост поднял.
        В общем, погрузочно-разгрузочные работы были проведены в темпе вальса. Мы и раньше-то периодически телекинезом пользовались, но обычно не слишком усердно, а тут оторвались по полной. Благо, груз брали не попутный, а мной приобретённый, так что лишних свидетелей не имелось. Протокольный дроид не в счет. Лишь перейдя в гиперпространство позволили себе выдохнуть. Нет, больше ни за какие коврижки сотню с гаком верующих возить не будем. Во всяком случае, не раньше, чем научимся полноценно блокировать чужие мысли и эмоции. Всё-таки, такая толпа думающих в унисон разумных - это страшная нагрузка для одаренного. Однако и опыт полезный. Ведь нигде про такой эффект информации не встречал. Надо бы это всё как-нибудь на досуге обдумать. Ох-хо-хох, сколько же у меня этих самых обдумать накопилось! А ведь поначалу всё казалось таким ясным и понятным. Ощущал себя умным-умным. Ещё бы, ведь попаданец же!

* * *
        Заблокировав выпад противника шото, Асока сблизилась с аквалишем и всадила ему острый локоток под ребра. Отшатнувшийся юнлинг с трудом парировал удар меча в голову, но со сбитым дыханием не смог долго противостоять напору маленькой тогруты и вскоре был повержен. Наблюдающий за схваткой мастер провозгласил победу девочки. Гордо вздернув носик, Асока сошла с площадки, уступая место другой паре юнлингов. «Слабаки», - фыркнула она, смотря на шаблонно действующих одногодок. «Вот бы Мирр прилетел, уж я бы теперь ему показала», - воинственно подумала малышка и сжала в руках рукояти клинков. Она и сама не замечала, как часто вспоминает катара, ставшего ее первым другом, учителем и самым главным соперником.
        Йода сжал клюку и, прикрыв глаза, вздохнул, отстраняясь от мыслей и чувств юнлингов. Последнее время показательные выступления детей его совсем не радовали. Его вообще мало что радовало. Слишком тревожно было на душе гранд-мастера. Слишком неспокойно. Как он ни старался, но своим светом не мог пронзить окутывающую тьму. Вот и сегодня, смотря на спарринги, он с болью понимал, что не видит будущего участвующих в них малышей. И если с тогрутой все было относительно понятно, великолепный мечник, но и только, то вот с остальными… Йода вновь тяжело вздохнул и заставил себя поднять веки. Нет, насчет Асоки он не прав. Девочка талантлива и упорна. Беда лишь в однобокости выбранного ей пути. Увы, она ужасно упряма и совершенно не принимает доводов разума. Одна надежда, что мастер или жизнь заставят ее измениться. Вот только, будет ли на это время?
        Ураган. Где-то там, в скором будущем их всех ждал ураган, подобный тем, что бывали на его родине. Горячий, несущий песок и пыль, способный за минуты сточить с костей мясо и оставить отполированный скелет. Гранд-мастер признавал, что боится. Не за себя, за них. Да, все мы дети Силы и смерти нет, но как же тяжело в его возрасте стоять у погребального огня или видеть мотыльков памяти. Как же трудно в такие моменты говорить про Силу. Пусть он знает, что прав, но чувства тех, кому он раз за разом объясняет прописные для него истины - они все больней ранят его самого. Тяжело. Все чаще и чаще он вспоминает давно забытое. Все короче его сон и тревожней. Сложно отдохнуть, когда стоит прикрыть глаза и к тебе приходят призраки далекого прошлого. Лица друзей и соратников давно ушедших в Силу. Стертые, забытые, яркие.
        Отметив очередную победу вновь вышедшей на ринг тогруты, Йода опустил уши и подавил рвущийся наружу стон. Старость - не радость. Пусть Сила и дала ему прожить века, набраться мудрости и знаний, но даже она не была способна помочь нести груз ответственности. Поддержать - да, но не более. Смотря на юнлингов, гранд-мастер с болью видел пепел и сажу. Пышущий огнем и дымом вулкан будущего отправлял свои гостинцы в прошлое. Сжав клюку и прикрыв веки, Йода направил поток собственного света и легко стер наносное. Напрасная трата сил, но иначе он не мог. Что толку мыться, если вокруг грязь? Бесполезно. Пройдет немного времени и в свете детей вновь будет тьма. Не их, чужая, принесенная со стороны, легко убираемая, но от того не менее маркая.
        «По крайней мере, за них я могу не волноваться», - восстановил дыхание гранд-мастер. Пока он в храме - дети в безопасности, в этом Йода был абсолютно уверен. Мысли о храме заставили вспомнить последний отчет Мэйса. Десятки пропавших без вести джедаев, о судьбе лишь малой их части удалось узнать. И знания эти приносили одну боль и печаль. Убит, убит, убит… Внешние миры всегда были опасным местом, даже для подготовленного одаренного, но таких потерь орден не нес никогда. Винду считал, что кто-то планомерно выбивает джедаев, уделяя особое внимание парам учитель-падаван, но доказательств этому найти не удалось, а Сила не давала однозначного ответа. Все было слишком запутанно и сложно, настолько, что даже он не мог понять и разобраться в посылаемых ей видениях. Огонь, пепел и дым, застилающий горизонт будущего. Образы, смутные, размытые, неясные. Йода вздохнул, поднимаясь. Нужно работать, он обязан вновь попробовать увидеть, пробиться сквозь тьму, войти в нее и не заплутать. Кому как не гранд-мастеру найти дорогу к свету?
        Поблагодарив юнлингов, найдя для каждого ободряющее слово, Йода, тяжело опираясь на легендарную клюку и силой воли отстранившись от немощного тела, весело похихикивая, отправился в зал медитаций. «Это того стоит», - улыбнулся он, ловя отблески детских чувств и мыслей. Не могли юнлинги равнодушно смотреть на старейшего джедая. Не могли не обсуждать его и не веселиться. Он всегда был для них сразу и за отца, и за брата, и за старшего товарища, и… да за кого угодно он был для них. Вот кому кого не хватало, тем он и становился. Само у него как-то так получаться начало, еще лет семьсот назад. Может, и больше, гранд-мастер никогда не задумывался над этим. Всегда воспринимал как данность, только последние лет триста подумывал окончательно из совета уйти, но все как-то не складывалось.
        - Давай потренируемся еще? - услышал Йода голос Асоки и чуть качнул головой.
        - Нет, пойдем лучше медитировать.
        - Да ну, это скучно, - возразила девочка, а Йода лишь вздохнул. Не найдет она себе наставника, если за ум не возьмется.
        «Нужно будет с ней поговорить», - решил гранд-мастер и приказал храмовому искину подать репульсорное кресло. Все же путь ему предстоял не близкий, а тело сегодня что-то особенно сильно ныло. Перенапрягся он с постоянными медитациями и попытками заглянуть в будущее. Сильно перенапрягся, но отступать старейший из джедаев не собирался. Слишком тревожно было у него на сердце. Оби-Ван опять чуть не погиб, Энакин его в последний момент выдернул. Немак с Мирром учудили, вдвоем пиратский крейсер захватив. Еще и… да много кто опасения и тревогу вызывал. Даже магистр Винду, и тот заставлял о себе волноваться, но пуще всего беспокоил Йоду бывший ученик - Дуку. Не то с ним что-то творилось, совсем не то. Юлил бывший падаван, уклонялся от встречи и ответов прямых. Искал что-то, носился по галактике, словно ранкор по кровавому следу шел. Тревожно за него было, тьма его окутывала, а на последнем сеансе связи он буквально пылал в Силе. Не нравилось все это старому гранд-мастеру. Ужасно не нравилось, но сделать он ничего не мог. Весь его опыт и мудрость пасовали. Боялся он храм оставить. Понимал это, и все равно
не находил сил. В конце концов, Дуку давно не падаван, если уж он не справится, то… вот только что «то», Йода не знал. Еще лет сто назад он бы сказал - я. Однако сегодня, сейчас, он не мог соврать. Не себе. Не в этом.
        Глава 11
        Немак с наслаждением вытянулся на койке и расслабил мышцы. Приятно, когда тебя заслуженно хвалят. Вот ведь послал творец падавана. «Да что ты будешь делать», - вяло возмутился молодой рыцарь. Ведь почти месяц прошёл, а он до сих пор даже в мыслях периодически не Силу, а творца поминает. Ситховы паломники! Да и тьма с ними. Всё равно он молодец. Ведь заслуженно от призрачного консилиума мастеров сегодня похвалу заработал. Однако, расслабляться не стоит, до собственного ученика ему как до Корусанта. В том, что Мирр периодически поддаётся, Немак уже пару месяцев как перестал сомневаться. Впрочем, особо это его не задевало. Наоборот, он даже гордился успехами падавана. Причём, последние недели три это особенно ярко проявлялось. «А ведь без влияния сектантов тут не обошлось», - хмыкнул джедай. Прикрыв глаза он задумался над тем, что начал воспринимать ученика чуть ли не сыном. Когда молодому рыцарю пришла эта мысль впервые, он даже что-то вроде приступа паники испытал, а сейчас она ничего кроме легкого удивления не вызывала.
        Датапад выдал трель, оповещая владельца о поступившем сообщении. Немного поборовшийся с приступом лени, почти уснувший джедай всё-таки протянул руку и взял с прикроватной полки планшет. Любопытство победило. Всё же, в отличие от собственного ученика, он редко получал что-то, кроме рекламных рассылок. Увидев имя отправителя, вернее отправительницы, Немак враз растерял сонливость и принялся мерить шагами каюту. Приятные и не очень воспоминания волной накрыли молодого рыцаря. «Зола», - прошептал он, непроизвольно улыбнувшись, когда всё же решился и нажал кнопку воспроизведения.
        «Привет», - помахала рукой четкая цветная голограмма, возникшая над датападом. «Не знаю, как ты отнесёшься к этому сообщению, но я просто не могла его не отправить. В общем, не буду тянуть, поэтому знакомься», - девушка наклонилась, на секунду выйдя из фокуса камеры, а потом вернулась в него, держа в руках младенца. «Это наша дочь», - улыбнулась Зола, и повернула плотно закутанную в пеленки малышку лицом к объективу. «Я назвала ее Иса», - сказала она, поправляя выбившийся уголок пеленки. В этот момент малышка открыла глаза и, поморщившись, скуксилась, явно собираясь заплакать, но Зола была начеку и оперативно снабдила дочку соской. «Ты видел?! У неё твои глаза!» - окончательно добила она Немака. Тот где стоял, там и сел.
        Вообще-то, он планировал на стул, но и пол его в данный момент вполне устраивал. «Я отец», - носилась во враз опустевшей голове рыцаря-джедая одинокая мысль. Конечно, позже, когда он более-менее пришёл в себя, и смог кое-как соображать, Немак много раз пересматривал сообщение, но так и не смог принять какого-то решения. Впрочем, никто от него ничего и не требовал. Зола просто поделилась радостью. Сказала, что всё понимает и ничего не просит. Обещала, если он не возражает, иногда присылать сообщения и рассказывать о том, как у них дела. В конце она добавила, что они всегда будут рады его видеть, просила быть осторожней и пожелала удачи. «Пойду в кантину, отпраздную», - пробормотал Немак, так и не сумевший погрузиться в медитацию, а потому решивший поступить по заветам недавних пассажиров. Такое решение показалось ему правильным. Он даже что-то вроде одобрения в Силе почувствовал. В конце концов, не с падаваном же ему таким делиться. Не поймет.

* * *
        Слушая советников, Араела все больше мрачнела. С каждым новым докладом или отчетом держать лицо было все трудней. Хотелось побиться головой, а еще больше побить ею кое-кого из присутствующих на совещании. Если брать по отдельности, то каждый говорил в общем-то правильные и разумные вещи, но делал это со своей колокольни. Она понимала - это наследие отца. Следствие его извечной политики «разделяй и властвуй», последствия его вечного желания ограничивать подчинённых в информации. Все они не видели за деревьями леса. Хуже того, они даже не понимали, что леса-то на деле и нет. Так, проплешины, в которых они все умудрились заблудиться.
        - … Таким образом, если мы увеличим численность подконтрольных нам кораблей втрое, мы сможем вернуться на родину, - подытожил глава военных сил стаи.
        - Благодарю, Дезхан, - кивнула Араела. - Есть еще желающие выступить?
        - Да, Альфа, я хотел бы предложить начать брать дань рабами, - поднялся тучный Козек, отвечающий за коммерцию. - Это позволило бы нам…
        - Обвалить цены на живой товар и потерять в десять раз больше на усмирении восставших миров, - перебила отличного исполнителя, но, увы, не самого умного собрата Араела.
        - Но в кратковременной перспективе…
        - Мы бы лишились путей отступления. Я не отец и играть ва-банк не собираюсь. Пусть лучше наши дети познают вой победы, а не мы, но сделают это наверняка.
        - Это граничит с трусостью.
        Над столом повисла тишина. Столь резкое высказывание в адрес Альфы, в прежние времена закончилось бы немедленным поединком. Впрочем, позволить себе подобное в прошлом мог лишь самоубийца или идиот.
        - Бросишь мне вызов? - Араела взглянула в глаза Дезхана. - Нет? Тогда попридержи язык. Мы не дикие звери. Нам дан разум, которым стоит пользоваться. Ты поведешь воинов в лобовую на укрепления, если будешь иметь альтернативу? - подалась она вперед и чуть склонила голову набок.
        - Не поведу, - кивнул тот после паузы и отвел взгляд.
        - Мы будем действовать наверняка, а для этого нам нужны корабли, наемники, оружие и деньги. Хотим мы этого или нет, но все упирается в кредиты, - заправив выбившийся локон за ухо, Араела выпрямилась.
        - Так я и предлагал их быстро получить, - буркнул Козек, но встречаться взглядом с Альфой не стал, предпочтя уткнуться в датапад и сделать вид, что изучает сводку.
        - Ты предлагал лишить нас альтернатив, - рыкнула Араела. - Довольно об этом, - рубанула она воздух рукой. - Я выслушала вас и приняла ряд решений. Сейчас мы их обсудим, но потом, вам надлежит их исполнить.
        Присутствующие, переглянувшись, дружно выразили согласие. Новый стиль руководства был отличен от привычной раздачи приказов и выслушивания отчетов, однако, не признавать его достоинства было бы глупо. Конечно, в кризисной ситуации словоблудие и обсуждение - вредно. Порой, так и вообще смертельно. Но вот сейчас, так сказать, во времена мира, иметь возможность высказаться - это нравилось многим. Впрочем, Араела понимала, что играет с огнем, но надеялась не переступить черту. Запас авторитета у нее был. В своей способности дозировать кнут и пряник она была уверена. К тому же, большинство сидящих тут были стариками, относительно, конечно, но напрямую сойтись с ней в круге никто бы не решился. Пожалуй, именно готовность бросить вызов, стала бы для нее серьезнейшим поводом пересмотреть решение. Ведь если кто-то готов отдать жизнь, чтобы сказать: «ты не прав», это повод задуматься, еще раз трижды все взвесить и проанализировать, не забыв проверить исходные данные и пути поступления информации.
        - В первую очередь мы должны отказаться от работорговли. Люди для нас важнейший ресурс. Хотя бы с точки зрения того, что они являются единицей производства. Конечно, - Араела взмахом руки остановила решивших высказаться, - мы не будем ограничивать захватывающих рабов капитанов и закрывать рынок, но сами должны от этого отойти. У нас слишком слабая материально-техническая база. Я прекрасно понимаю, почему мой отец стремился увеличить численность кораблей и зачем он превратил станцию в свободный порт. Ему требовалось взять контроль над прилегающей территорией, теперь же, перед нами стоит задача освоить эти пространства. Мы должны использовать ресурс соседних миров для достижения собственных целей.
        Араела обвела взглядом присутствующих. Многие из тех, с кем она встретилась глазами, согласно кивали в ответ. Это порадовало и взбодрило ее. Позволило успокоиться. Выдержав паузу, дав осознать сказанное и окончательно взяв под контроль эмоции, она продолжила.
        - Мы используем накопленные средства для развития подконтрольных нам планет. В силу обстоятельств и ограниченности наших возможностей, нам в первую очередь необходимо наладить производство биологических материалов. Затем, когда появится возможность, организуем добычу полезных ископаемых. И то и другое легко продать. С покупателями проблем не будет, а об обвале цен можно не беспокоиться.
        - Насчёт наркотиков я бы не был так категоричен, - заметил Бифан, возглавляющий инженерно-техническую службу.
        - У нас есть несколько гиперпутей ведущих к хаттам, - возразил Козек. - Там не рынок, а черная дыра. Сколько не продай, все мало будет.
        - Ресурсы тоже можно продавать на их территории, - кивнул Дезхан. - Конвои получатся сильней, - добавил он, задумчиво водя пальцем по датападу.
        - К тому же, если кто-то решит нас перехватить, ему придется сперва выяснить, что именно и на каком корабле везем, - кивнула Араела.
        - Лучше попытаться сырье переработать, хатты его конечно купят, но готовую продукцию они берут охотней, - потер подбородок Козек.
        - Можно будет наладить производство оружия и брони. Примитивной, конечно, но для мяса такой хлам берут охотно, а нам…
        - Не будем спешить, - остановила Бифана Араела. - Производственные линии стоят дорого, даже примитивные, к тому же, у нас нет специалистов. Это все решаемо, - подняла она руку, останавливая собравшегося возразить советника, - но мы не должны распыляться. Барагир своим идиотским рейдом разворошил гнездо, придется держать часть сил в кулаке и постоянной боеготовности.
        - Как скажешь, Альфа, но я хотел бы сделать предварительную смету.
        - Делай.
        - Я проведу переговоры, - проявил инициативу Дезхан. - Думаю, уладить недоразумение хотя бы с частью пострадавших удастся без проблем, - усмехнулся старый вояка, сжимая массивный кулак.
        Бросив взгляд на старого вояку, Араела испытала прилив теплых чувств. Даже что-то вроде ностальгии. Как ни старался отец избавить ее от привязанностей вне семейных и кровных уз, но так и не смог совладать с непокорной дочкой.
        - Только не перестарайся, Клык, - оскалилась она, помянув старую кличку Дезхана, которую тот получил в то время, когда еще начинал служить ее отцу. - Война нам не нужна.
        - Ее не будет. Клык даю, - пошутил воин, но глаза его были серьезны, а взгляд тверд.
        Араела кивнула, выражая признательность. Как таковых, возражений против ее плана перепрофилирования ни у кого не было. Как-никак, урилианцы считали себя воинами, работорговля и пиратство претило их натуре. Не настолько, чтобы они этим не могли заниматься, но, при наличии выбора, они с радостью отказались бы от бесчестных, в их понимании, дел. Торговля и производство, особенно наркотиков, их тоже не слишком радовали, но воспринимались проще. Отчасти, этому способствовало их отношение к праву личного выбора и своеобразного понимания свободы воли. Если кто-то желает заниматься саморазрушением, то это его дело. Никто из них не стал бы вмешиваться. Максимум - выразил презрение.
        Идей, нюансов и всевозможных дополнений к предложенному Араелой курсу хватило на несколько часов жарких дебатов. Совещание, начавшееся как рядовое подведение итогов, стало переломным моментом для всего анклава беженцев. Профиль станции был изменён. Конечно, она по-прежнему оставалась свободным портом, в котором любой мог сбыть товары, заправиться, получить кое-какую техническую помощь, нанять экипаж и даже найти убежище, но сами хозяева предпочли минимизировать участие в пиратской деятельности и ограничить работорговлю. Они бы и полностью от этого отказались, но, в конце концов, воины должны были поддерживать форму и тренироваться.
        Араела с радостью бы переключила своих волков на конвойную или охранную деятельность, но это было не то. Во-первых, наблюдался дефицит клиентов. Во-вторых, так ее бойцы куда реже участвовали бы в схватках. Она-то была бы этому только рада, но ее бы не поняли свои же. Молодому поколению хотелось славы, они желали проявить удаль, завоевать внимание самок и просто выплеснуть энергию. В общем, требовался клапан для спуска пара. К тому же, это давало возможность избавляться от неугодных, что никогда не было лишним.
        Вечером, в своих покоях, Араела зажгла свечи перед портретом отца и брата. Она была полностью удовлетворена итогами совещания и принятых на нем решений. Проведя малую тренировку, которая еще была и своеобразной благодарственной, а по ситуации и поминальной, молитвой, она ополоснулась, перекусила протеиновым батончиком и, поклонившись портретам, резким выпадом собранных в щепотку пальцев задула свечи. «Ты рассчитал все верно, отец. Всё правильно спланировал», - сказала Араела в темноте. Предки могли гордиться ей. Первый шаг к великой цели был сделан. Когда-нибудь, ее вой вознесется к небесам родины. С улыбкой-оскалом на губах, Альфа стаи Нойса закрыла глаза и мгновенно провалилась в сон.

* * *
        - Занозя, - протянул руку Каш.
        - Угу, - ответил Шак, снимая перчатки.
        Как братья ни старались, но справиться с колючим вьюнком не могли. Их невеликих сил не хватало, а мама не давала средства от него. Папа тоже не помогал. Он вообще все время возился с дроидами и пропадал на полях. Даже вечерами перестал с ними играть. Но больше всего мальчиков угнетала постоянная ругань родителей. С тех пор, как они провели в горах два дня и вернулись, прошло уже несколько месяцев, и с каждым днем становилось все хуже.
        В наивной попытке сделать как было, дети решили восстановить развороченную клумбу. Им казалось, что если перед домом вновь будут цвести роматы, то все вновь станет как раньше. Только у них ничего не получалось. Колючий сорняк душил на корню цветы, а полоть его было бесполезно. Малыши не сдавались, но раз за разом проигрывали в неравной борьбе.
        - Ну куда ты собрался, дурак! - раздался голос матери и что-то бухнуло.
        Братья сжались. Опять родители ругаются. Вон, мама даже кастрюлю бросила.
        - В город, - раздался усталый голос отца, который сегодня не поехал в поле.
        - Да кому ты там нужен?!
        Дети переглянулись. Оба отчетливо ощутили боль, тоску и страх матери.
        - Запчасти нужны, удобрения нужны, семена нужны, пе…
        - Да знаю я это все! Знаю!
        Всхлипы мамы, отчетливо слышные через открытое окно, причиняли мальчикам почти физическую боль. Чтобы хоть как-то от нее защититься, братья взялись за руки.
        - Устроюсь куда-нибудь, - продолжал гнуть свою линию отец. - Может субсидии получить смогу или на корабль наймусь.
        - Поломоем!
        - Да хоть им!
        От глухого удара и жалобного дзинь вилки, Каш прижался к брату. Шак лишь закусил губу. Оба точно знали - сегодня отец уедет.
        - И так половину не собрали, а собранное за бесценок отдали. Скоро жрать нечего будет. Ты уже из урожая готовишь. Ну как ты не понимаешь…
        Отец гнул свою линию, пытался объяснить, убедить и доказать. Шаку хотелось сказать, что все это мама понимает и просто боится за него. Они с братом тоже боялись. Но он знал, что папа не послушается и сделает по-своему. Когда они с братом попытались объяснить, поделится, их только по головам погладили мозолистой рукой и грустно улыбнувшись отправили спать. Они были маленькими и ничего не могли сделать. От этого становилось еще хуже. Обидно, ведь они знали, точно знали - папе нельзя уезжать.
        - А вдруг опять эти налет устроят?
        Мама сдалась, мальчики поняли это отчетливо и переглянувшись поспешили к крыльцу. Им очень хотелось на прощанье обнять отца. Запомнить.
        - Не прилетят. Нечего им тут делать. Что могли изгадили, кого могли распугали.
        - И к кому ты тогда наняться собрался? Все равно же нет торговцев.
        - Как будто их раньше много было. Руки есть, голова имеется, найду работу в столице.
        - Да там таких как ты…
        - Хоть подавальщикам ключей устроюсь и то хлеб! Я все же немного в дроидах понимаю.
        - Ладно. Давай хоть завтра с утра поедешь?
        - Нет, сосед сегодня едет, я с ним. Тебе платформа пригодиться может. Мало ли.
        - Может…
        - Хватит, своим хозяйством не выжить. Поля все во вьюне. Послушал тебя, не стал в том году обрабатывать, вот и результат. Одна радость, сэкономили и долги погасили.
        - Поешь хоть.
        - Некогда. Пойду лучше детям помогу, а то столько с клумбой возятся… вещи мне собери.
        - Хорошо.

* * *
        Приземление в водном мире с непроизносимым названием стало финальной точкой в нашем многомесячном забеге. Озадачив торгового посредника реализацией доставленных опреснителей, я сделал попытку вытащить наставника на экскурсию. Как обычно, он отказался. Немак вообще тот ещё домосед. Не понимаю я его, столько интересного в разных мирах, а ему плевать. Ну да ладно, каждому свое. Не хочет он смотреть на подводные вулканы и города, так и сам себе злобный Буратино. Вообще, мастер в последнее время какой-то странный. Тренируется до упаду, причём, не столько с мечом, сколько в плане защиты разума. Всё время такой задумчивый-задумчивый ходит, что возникает желание его к стенке прижать и как следует допросить. Чувствую, что ещё немного и сорвусь. Чертовы гормоны на мозги давят! Определённо, стоит расслабиться и отдохнуть. Это хорошо, что мы со всеми своими обязательствами разобрались. Можем хоть на пару дней, хоть на пару месяцев задержаться.
        - Точно со мной не поплывете, мастер? - не сдержался, чтобы не понудить напоследок.
        - Да точно, точно, - отмахнулся учитель. - Дела у меня.
        - Инспекция кантин? - понимающе фыркаю, дергая ухом.
        - Всегда мечтал попробовать вина из водорослей и навернуть икры половником, - поднял глаза к потолку Немак. - Иди уже, тур-р-рист, - усмехнулся учитель.
        - Как знаете. Только потом не жалуйтесь, что внукам рассказать нечего, - махнул я кисточкой хвоста на прощание.
        - Джедаям семьи заводить не положено, - буркнул мастер вслед, на что я лишь ухом шевельнул, мол, неисповедимы пути Силы.
        Нельзя сказать, что туристический бизнес на данной планете был основным источником доходов местного населения. Они свой бюджет всё больше за счёт экспорта различных морепродуктов пополняли. Впрочем, для любителей подводной экзотики в любом водном мире найдется развлечение. Брать напрокат акваланг или индивидуальное плавсредство - не стал. Уж больно водичка тут ядреная, замучаюсь потом шерсть в порядок приводить. Решил ограничиться обычный экскурсией на батискафе. Как минимум для начала, а дальше видно будет.
        Аэротакси, с живым водителем из аборигенов, вмиг доставило к порту. Пучеглазый пилот, напоминающий помесь камбалы и рака, оказался парнем словоохотливым. Стоило ему только узнать, что я собрался на экскурсию, так он тут же вывалил на меня кучу советов. Заодно ещё и контактами своего родственничка снабдил. Семейный подряд - обычное дело. Впрочем, судя по мыслям и эмоциям, имеет смысл воспользоваться, если мы тут, конечно, задержимся. Ленивая попытка заглянуть в будущее принесла сплошную неопределенность. Что ж, нашим проще, мне же легче. Вот оценю подводные красоты, там и решать буду. У меня вообще что-то вроде приступа лени наблюдается. Дико хочется сибаритствовать. Определённо - это возрастное. Грива во всю растет, стричь не успеваю. Еще и тело… Даже от эрзацброни наемника избавиться пришлось. Проще новую купить или сделать, чем старую подгонять.

* * *
        Спровадив Мирра, Немак поспешил уединиться в каюте. Вот уже несколько дней, как он получил сообщение от Золы, но всё не решался его просмотреть. Он сильно сомневался, что сумеет скрыть от ученика мысли и эмоции. Пусть падаван и весьма вольно трактовал кодекс, но дети и семья - это вам не коммерция. Не был Немак уверен в том, что Мирр его поддержит. Да он даже в самом себе толком уверен не был. Просто возможность увидеть любимую женщину и дочь манила его словно пламя мотылька. Чуть дрогнувшей рукой он включал датапад и впился жадным взглядом в голограмму.
        «Привет», - помахала рукой Зола и радостно улыбнулась. «Иса, скажи папе привет», - обратилась она к сидящей на коленях девочке. Смотревший на двух самых дорогих ему людей, Немак подался вперёд и, с глуповато-счастливой улыбкой на лице, нежно коснулся объемного изображения. Маленькие фигурки подернулись рябью, и он тут же убрал руку. Между тем, Зола продолжала щебетать: «…у нас всё хорошо, вчера ещё один зубик прорезался, Иса, покажи папе зубик», но малышку куда больше интересовала погремушка, а не объектив камеры. «Я договорилась о работе на шахтах, буду заниматься подбором персонала, сейчас пока удалённо работаю, но через пару месяцев придется лететь…», - делились планами и новостями Зола. Немак чуть тряхнул головой и сосредоточился на словах любимой женщины. Ему совершенно не нравилась ее идея. Тащить девочку на какую-нибудь глыбу, которая миллионы и миллиарды лет болталась в пустоте, пока ее не нашли и не превратили в изъеденный ходами кусок сыра? Он слишком много повидал подобных!
        «Не волнуйся, я не собираюсь работать на астероидах, слишком опасно, и никаких возможностей для дочки», - будто бы прочитала его мысли Зола. «Слава Силе, а то бы я тебе дал», - пробормотал Немак. «Я устроилась в новую колонию, местечко конечно дикое, но есть перспективы карьерного роста, кое-какая инфраструктура и отличная медицинская страховка. Выбила!» - Зола победно улыбнулась. «Умница», - кивнул Немак, испытав гордость за свою женщину. «…Представляешь, прибегаю я на жалобные писки, и вижу, как эта разбойница, - рассказчица погладила дочь по голове, - загнала в угол бедного дроида, и пытается на него взобраться. Несчастный уборщик, только и мог что пиликать. Жаль заснять не успела», - вздохнула Зола. «Проказница», - расхохотался до слез Немак и, с видом гордого донельзя отца, посмотрел на сосредоточенно грызущую погремушку Ису.
        «А еще я ей про тебя сказки рассказываю. Что ты сильный и смелый, летаешь в космосе и помогаешь другим. Она, конечно, еще не понимает, но любит про тебя слушать», - говорила Зола, а сердце Немака предательски сжималось. «Я понимаю, что вам нельзя иметь семей и привязанностей, но ты не мог бы нам фотографий прислать? Просто… у меня только запись твоей тренировки с учеником есть, - опустила голову Зола. - Так хоть будет, что дочке показать», - добавила она. Слова осколками обсидиана полоснули по душе Немака. Безуспешная попытка скрыть грусть и затаенная боль в глазах, тараном ударили по скорлупе самоконтроля. Скрипнув зубами, он остановил видео и был вынужден потратить время на дыхательные упражнения. Только, направлены они были не на эмоции, а на то, чтобы заткнуть мерзкий внутренний голосок, вздумавший читать проклятые строчки кодекса.
        Досмотрев видео, Немак потер лицо руками и усмехнулся. «Платьишко. Дорогое конечно, но посмотри какое красивое, а материал? Потрясающе. Только представь, как она в нем будет выглядеть, когда дорастет. Настоящая принцесса!» - слова Золы мотались в пустой голове эхом. Перед глазами вставало нечто розовое, колоколообразное, с фонариками на плечах и какими-то вставками, оборками, рюшечками. «Или это кружева?» - задумался Немак. «Тьма!» - выругался он. Его совсем не это волновало. Подумаешь, в фасонах и разных прибамбасах не разбирается. Ерунда и мелочь. Выучит, дело не хитрое. Его другое раздражало. Несколько тысяч кредитов - это дорого? Для его дочери и женщины - это значительная сумма?! «Надо в кантину», - тряхнул головой Немак. Там можно найти случайного собеседника и поделится с ним наболевшим. Ну не с Мирром же!

* * *
        Полный эмоций и впечатлений, я вернулся на корабль. Определенно, на этой планете стоит задержаться. Вид подводных вулканов произвел неизгладимое впечатление. Смотря на последствия буйства природных сил как-то враз осознаешь свою незначительность. Кипящие водовороты на огромной глубине. Потрясающие потоки пузырьков, сливающихся в натуральные колонны. Издали они выглядят живыми, а вблизи гипнотизируют. Фосфоресцирующие, бликующие, разноцветные. Слов нет, чтобы передать эту картину и те ощущения, которые возникают, когда ты плывешь в хаосе нагромождений застывшей лавы.
        Когда наш батискаф проплывал через многокилометровые арки и спускался в глубины ущелий, на дне которых сквозь трещины светилась магма, дыхание перехватывало даже у обычных туристов, не то что у меня, способного ощутить все это на совершенно ином уровне. До конца дней своих не забуду, как пройдя темным и мрачным тоннелем, освещенным лишь тусклыми рубиновым отблеском, мы оказались на краю долины вулканов и попали в совершенно иной мир. Разноцветный лес кораллов. Буйство красок и жизни. Невероятный контраст и облегчение. Составители маршрута профессионалы экстра-класса - так тонко играть на чувствах и эмоциях. В общем, я был в полнейшем восхищении и желал задержаться подольше.
        - Мирр, - приветствовал меня слегка поддатый учитель, благоухающий местными винами и сияющий эмоциями в Силе. Последнее по степени воздействия раз в десять превосходило первое.
        - Хорошо погуляли, мастер? - искренне порадовался настроению Немака.
        - А, ерунда, - отмахнулся он. - Как твоя экскурсия? Нашел что-нибудь интересное?
        - Еще как. Думаю, вам обязательно стоит на это взглянуть. Просто потрясающе!
        - Обязательно, - кивнул Немак улыбаясь.
        - Э… правда?
        - Конечно! Но чуть позже. Я тут с нашим коллегой встретился и о деле совместном договорился.
        - В смысле коллегой? Откуда тут собратья?
        - Да нет, - рассмеялся излучающий позитив Немак, - я про вольного торговца.
        - А… - не то, чтобы был сильно удивлен, за учителем изредка наблюдались попытки приложить свою руку к коммерции, но вот коллегами он раньше вольных капитанов как-то не называл.
        - Мужик вроде нормальный, предлагает совместно груз тут взять и в соседнем квадрате продать. Есть там у него какие-то контакты, чтобы таможню пройти.
        - Контрабанда?! - вот тут я был действительно удивлен.
        - Нет, как я понял, там какие-то льготы по каким-то программам или квотам. В общем, ты у нас суперкарго и вообще в этих делах лучше моего разбираешься, так что двигай к нему и обсуди все в деталях. Я несколько не в форме, да и не люблю все это, - изобразил нечто неопределенное учитель.
        - Прямо сейчас? - скептически глянул на хронометр. - Поздновато уже.
        - Лаол сказал, что в любое время, сроки там у него горят или что-то вроде того. И вообще, считай это миссией, падаван. Площадка шесть-девятнадцать, второй сектор.
        - Так точно, мастер. Разрешите бегом?
        - Шагом, падаван, с чувством собственного достоинства и высоко поднятым хвостом, - хохотнул Немак.
        - Еще гриву распушить предложите.
        - Не, куцая больно, - смерил ехидным взглядом гордость любого катара-самца мастер. - Так иди.
        Махнув хвостом и решив, что со столь веселым мастером спорить бесполезно, к тому же, протащить по льготам-квотам местных вкусностей - дело архиприбыльное, отправился беседовать с этим Лаолом. Тащиться через весь космодром было лениво, поэтому решил дойти до терминала и воспользоваться транспортом. По времени такой крюк особого выигрыша не давал, но все меньше ноги нагружать. К тому же, так солидней получалось. Заодно и узнаю, что у нашего возможного напарника за корабль.

* * *
        Отправив падавана договариваться с подсевшим в конце вечера типом, Немак поспешил в каюту. Пара минут на то, чтобы сосредоточится, еще двадцать на то, чтобы очистить организм. Все, теперь можно было и за ответное сообщение браться. Поделившись слегка отредактированной историей с парой собутыльников постарше, пересказав ее несколько раз, он вдруг осознал, что давно уже готов был ответить Золе. Не совсем сам, правда.
        - Парень, ты ведь уже ей раз сто в мыслях ответ сочинял, - хлопнул Немака по плечу седоусый техник.
        - Ну да, - кивнул джедай.
        - Вот и не дури. Если бы тебе она и дочь были безразличны, ты бы над ним не думал и мне душу не изливал. Поверь, я-то знаю о чем говорю, славно в молодости погулял, - техник указал на искусственный глаз и шрам, идущий от брови к уголку губы.
        - Да понимаешь, ну не знаю даже, - замялся Немак, не сумев выразить словами чувства.
        - Знаю, я ведь потому это с рожи и не убираю, чтобы помнил, всегда помнил, каким дураком был.
        - Спасибо, - кивнул тогда Немак, окончательно приняв решение.
        Собравшись с духом и приведя в относительный порядок скачущие мысли, он включил запись. «Здравствуй Зола. Привет Иса. Это я, твой папа. Извините, что не ответил сразу. Мне нужно было многое осознать и переосмыслить», - Немак виновато улыбнулся и развел руками. «Всю жизнь меня учили, что я не должен иметь привязанностей и любви. Запрещали чувства и эмоции. Только недавно, с рождением тебя, малышка, я понял, каким был дураком», - Немак убрал ладони в рукава. Спрятал не находящие покоя руки. «Зола, я не думал, что наш мимолетный роман приведет к чуду. Я не знаю, любовь ли это, мне просто не с чем сравнивать. Просто… мне хочется быть с тобой и нашей дочерью. Сейчас это невозможно, но ты должна знать, что как только я смогу, так сразу же прилечу. Простите, но бросить сейчас падавана - это будет предательство», - Немак задумался, и как бы подтверждая слова решительно кивнул. «Если я поступлю так, то просто не смогу смотреть вам в глаза. Зола, если что-то понадобится - смело проси. Возможно, мне не удастся ответить сразу, но я сделаю все возможное и сразу же, как смогу», - Немак замолчал, не зная, стоит
ли говорить дальше, но потом решил, что они должны знать.
        «Только недавно я осознал, что весь наш кодекс, все, чему меня учили - ложь. На словах, и даже делах, орден декларирует одно, а на деле, подспудно, прививает нам чувство превосходства. Делает нас этакой высшей расой, незаметно, исподволь, низвергая всех неодаренных до уровня животных», - Поморщившись от формулировки, Немак все же решил продолжать. «Прости, тебе наверно это дико и неинтересно слушать, а мне трудно передать словами все, что лежит на сердце. Когда-нибудь, при встрече, если захочешь, я тебе обязательно объясню. Сейчас, просто знайте, что я люблю вас и сделаю все, чтобы вы были счастливы», - Немак улыбнулся, стало как-то легче и проще. Пусть хоть так, но он сказал то, чем не решался поделиться. «Пиши мне чаще, Зола. Раньше я был дурачком, который хотел стать героем и спасителем, потом стал не пойми кем, начал сомневаться, чуть не потерял себя», - Немак пожал плечами и вновь улыбнулся, вспомнив последнее сообщение. «Теперь я знаю, зачем и для кого живу и делаю свою работу. Спасибо вам, девочки мои. Спасибо, милые. Пишите почаще», - Немак остановил запись и потерев лицо руками
усмехнулся.
        Уши пылали, словно он стеснялся или стыдился. Вышло сумбурно, не так, и не совсем это он хотел сказать, но получилось искренне. Несколько неожиданной стала проблема с поиском фотографий. Все они были однообразными и какими-то скучными. Порадовавшись, что уже согласился присоединиться к ученику на следующей экскурсии, Немак подобрал более-менее подходящие голофото, вырезав их из записей, хранящихся в корабельном архиве. Подумав, дополнил их тут же сделанными новыми. Эти были поприличней, но все равно не слишком его устраивали. В завершение, достав из сейфа чип на сотню тысяч кредитов, он подключил его к датападу. «Не обеднеем», - усмехнулся Немак и подтвердив все, наконец-то отправил сообщение.
        Опустившись на кресло и забросив ноги на стол, он откупорил заранее приготовленную бутылочку, предусмотрительно прихваченную в кантине. «Я смог», - отсалютовал он пустоте и приложился к горлышку. «Одолел навязанное и решил сам», - усмехнулся Немак и сделал еще пару глотков. В голове слегка зашумело, по телу прокатилась волна тепла, сердце забилось веселей. Молодого рыцаря немного потряхивало, но тот не обращал внимание. Подумаешь, обычная реакция на стресс. Добив бутылку, Немак перебрался в кровать и легко уснул. С последствиями он разберется завтра.

* * *
        Добравшись до терминала порта и взяв аэрокар для внутренних перемещений, загрузил из сети общедоступную информацию по вольному торговцу Лаолу и его «Моакосу». Пока ехал, успел ознакомиться и задуматься. Четыре курсовых ионных орудия, двумя спарками торчащие из-под горбатого носа легкого грузового судна, в полсотни метров длиной - это напрягало. Конечно, места тут не спокойные, как-никак Внешнее Кольцо, но такое вот вооружение, да еще и нестандартное, заставляет задуматься. Боевой дроид, стоящий у трапа, так же добавил зерен сомнения в душу. Что ж, осталось заглянуть в голову Лаолу и все вопросы отпадут.
        - Сообщи хозяину, что суперкарго Мирр-ра-Мрр с «Пиф-Пафа» прибыл для деловых переговоров.
        - Ждите, - прогундосил дроид. - Проходите, - добавил он через пару секунд и посторонился.
        - Что, оружие не сдавать? - хмыкнул я, уверенный что придется расстаться с бластером.
        - Нет, - было мне ответом.
        Возможно, все не так уж и плохо. Здоровая паранойя способствует долголетию, но порой и вредит делам. В шлюзе меня встретил протокольный дроид серебристо-стального цвета с головой типа ведро, оригинальный дизайн. Обычно такие сенсорные блоки на разных астромехов и прочих техников с колёсной или гусеничной платформой ставят.
        - Рады вас видеть на борту, рэл, следуйте пожалуйста за мной, господин Лаолу ждет вас в кают-компании, - выдал протокольник и даже не поскупился на поклон.
        - Веди, - махнул рукой, не видя смысла в общении с явно регулярно обнуляемым дроидом.
        Судя по всему, дела у Лаола шли не просто хорошо, а даже отлично. Коридоры отделаны светлым пластиком, украшены расшитыми тканями, на полу ковровая дорожка и даже вазоны с зеленью. Прям не грузовой корабль, а яхта. Дверь в кают-компанию была оформлена под дерево, окованное металлом с гравировкой. Геометрический узор из черточек и ромбиков-квадратиков. Определенно, кто-то явно любит роскошь и имеет на нее средства.
        - Рад видеть, - улыбнулся в тридцать два белых зуба чернокожий человек с мясистыми розовыми губами и глазами навыкат. - Я владелец этого скромного корабля. Мое имя Лаол Каламуер Лагалил. Для друзей и партнеров, просто Лаол.
        - Мирр-ра-Мрр, - пожал протянутую руку, с удивлением поймав себя на том, что испытываю к этому типу искреннюю симпатию.
        - Мой друг, вы ведь позволите себя так называть и считать? - вновь сверкнул зубами хозяин этого летающего дворца.
        - Конечно, - кивнул автоматически в ответ, пытаясь разобраться в собственных ощущениях.
        - Рад. Так вот, с вашим капитаном меня свела сама Вселенная. Дело в том, что мой брат…
        Пока Лаол как-там-его-дальше, делился со мной перипетиями своих сегодняшних затруднений и описывал довольно муторную, но в первом приближении вполне реальную схему легального провоза деликатесов, я пробовал понять, как же он умудряется защищать свой разум от сканирования Силой и при этом давить на мою критичность мышления. Получалось плохо. Защититься удалось, но считать мысли хозяина не вышло. Я даже эмоции с трудом и обрывочно улавливал. Все забивала искренняя радость и веселье. То же, что проскакивало, отчетливо отдавало сексуальным окрасом. Но это могло всего лишь означать запланированный Лаолом поход в бордель. Почему запланированный? Так если бы он из него недавно вернулся, я бы учуял.
        - Так как, вы согласны?
        - Условия приемлемые, я обсужу их с капитаном и буду рекомендовать заключить партнерское соглашение.
        - Прекрасно. Я очень рад что мы договорились. Как насчет бокала «Титалиара»? Поверьте, нет ничего лучше этого великолепного напитка, к тому же, он благотворно влияет на мужскую силу, - подмигнул Лаол.
        - Благодарю, но предпочитаю не рисковать. Все же, у меня несколько отличная физиология.
        - Ну, вам видней, а я приму еще стаканчик-другой, у меня, знаете ли, планы, - вновь продемонстрировал идеальные зубы Лаол.
        - Тут есть нечто особенное, - крутанул я лапой.
        - В любом мире есть свои особенности, - заметил он философски. - Надеюсь на положительный ответ вашего капитана.
        Что ж, раз ненавязчиво указывают на дверь, перестав видеть во мне компаньона по загулу, то не стоит усложнять.
        - Можете не сомневаться. Мне пора. Хорошей, хм, ночи.
        - Спасибо. Дроид проводит. Всего доброго.
        - До свидания.
        Пока добирался до нашего судна, озадачил Пифа поиском материалов о Лаоле, его корабле и напитке известном как «Титалиар». С последним все оказалось просто, смесь легкого вина с обычным возбудителем природного происхождения. Почти безвреден, почти не вызывает привыкания. Короче говоря, что-то вроде помеси травки с виагрой, только на жидкой основе. Про владельца «Моакоса» информации было прискорбно мало, а вот сам корабль кое-что дал. Он несколько раз всплывал как спасатель. Похоже, Лаоалу неприлично часто удавалось оказывать помощь пострадавшим. Причем, каждый раз он прибывал на сигнал бедствия тогда, когда живых уже не оставалось. Подозрительно, конечно, но еще ни о чем не говорит. Сила тоже молчала. Лишь звериная сущность недовольно порыкивала где-то внутри, но тоже как-то неопределенно. «Пусть мастер решает», - пожав плечами, отправился на тренировку.
        Глава 12
        Зевнув, Клайд потянулся, но тут же ойкнул, получив локтём под ребро. В отличие от него, Иноба никогда не была ранней пташкой. Выбравшись из-под одеяла, он бросил взгляд на подругу. Спина девушки была видна вплоть до копчика. Клайд тихонько вздохнул и отвёл взгляд. Раньше вечера «сладенького» ему не светило. Только и оставалось утешаться воспоминаниями о бурной ночи. «Ничего!» - подбодрил себя парень, на сегодняшний день было запланировано многое, так что время пролетит незаметно. Прикрыв дверь в спальню, он отправился на кухню. Пищевые синтезаторы - хорошо, но приготовленный старинным способом каф - лучше. Одна из немногих вещей, за которых он был благодарен папаше - умение варить настоящий каф. К тому же, одуряющий аромат, сопровождающий процесс приготовления, был лучшим способом заставить Ино выбраться из кровати. Даже такая соня, как она, не могла устоять перед проверенным тысячелетиями приёмом. «Может, что утром и обломится», - мечтательно улыбнулся Клайд, и высыпал зёрна на сковородку.
        - С добрым утром, соня! - крикнул он, услышав шлепающий звук шагов.
        - Угу, - кивнула вошедшая на кухню Ино.
        - Ты бы хоть халатик накинула, - хмыкнул Клайд.
        Конечно, парень был совсем не против полюбоваться подругой, но недвусмысленная реакция организма несколько мешала стоять у плиты.
        - Кто бы говорил, - фыркнула Иноба, и усевшись на табуретку демонстративно закинула ногу на ногу.
        - Без кафа останешься, - пригрозил Клайд, лишь в последний момент успевший поднять стальной горшочек на длинной ручке, и не давая своевольному напитку сбежать.
        В ответ, весьма довольная собой Ино, звонко рассмеялась. Тем не менее, рисковать утренним кафом она не стала и прекратила дразнить парня.
        - Идём сегодня в тир? - переключила она мысли Клайда в деловое русло.
        - Собирались же?!
        - Ага. Потом на премьеру и по магазинам.
        - Пройдемся, конечно, но я считаю, что мы просто зря теряем время. Надо за жабры нашего жука брать. Пусть либо денег даст, либо товара отвалит.
        - Рано его ещё трясти. Вот когда я копий отчетов наделаю, а ты записи отгрузок соберешь, вот тогда и прижмем. Не хочу, чтобы как у Мары в четвертой серии девятого сезона получилось.
        - Да нормально там у нее всё вышло!
        - А вот и не нормально! С того толстосума можно было в десять раз больше поиметь!
        - Мы с тобой в наемники собрались, а не в бандиты.
        - Всё равно, - решительно тряхнула головой Ино, - надо получше подготовиться. Чем солиднее компромат, тем нам проще будет. В конце концов, нам и надо-то всего ничего.
        - Ладно, - привычно сдался Клайд.
        Честно говоря, ему было боязно вставать на скользкий путь шантажа. Крутящий свои делишки завскладом, запросто мог оказаться большим мафиозный боссом, навроде того, что был в его любимом сериале. По большому счёту, Клайду не очень-то и хотелось становиться наемником. С недавних пор его и так всё устраивало. Но не мог же он сказать об этом Инобе?! Хотя, иногда ему казалось, что Ино сама охладела к идее быть солдатом удачи.

* * *
        Поговорить о мутном типе, предложившим провернуть совместное дело, хотелось сразу, но к моему возвращению мастер бессовестно дрых. Дернув хвостом, решил, что можно и отложить разговор. К тому же, тренировку никто не отменял. Намахавшись мечами и немного постреляв в недавно оборудованном тире, довольно рыкнул и отправился в душ. Просушившись и поленившись подрезать гриву, переоделся в чистое. Поборов очередной мимолетный приступ лени, прошел на камбуз и организовал легкий перекус. Всего полкилограмма мяса. Так, червячка только заморить. Сытый и умиротворенный, подхватив датапад, отправился в каюту. Пара часов на самообразование - всегда полезно. Сегодня достался разбор одной из классических локальных кампаний, давным-давно проведенных мастером-джедаем. Ничего особо интересного, обычное усмирение дикарей получивших несвоевременный доступ к технологиям межзвездных путешествий.
        Фактически, интерес представляли не военные действия, а то, что их можно было бы избежать. Либо сразу купировав агрессивные поползновения, либо, воспользовавшись обычаями дикарей, ликвидировать верхушку. Впрочем, в итоге все этим и закончилось. Насколько понимаю, этим «преданием старины глубокой» Храм подводил меня к пониманию того, откуда ноги у политики и методов ордена растут. Расширяет, так сказать, горизонты. Что ж, спасибо, конечно, но я, в общем-то, и без этого догадывался. Ладно, нечего ворчать, искин же не знает про мое попаданчество и реальный уровень знаний.
        Отложив датапад, перебрался на коврик для медитаций. Что-то давненько я не размышлял о жизни своей новой. Точнее, о поведении своем странном. Стараясь вытянуть Немака из штопора, в который мой бедовый учитель попытался свалиться, как только получил промеж ушей свободой, я как-то незаметно уравнялся с ним. Вернее, вылепилось из нас нечто усредненное. Связь мастер-падаван в Силе, как ее не блокируй, все же, далеко не пустая формальность. Придется это признать и… осознать. Еще гормоны на мозги давят. Да уж… Вспоминая себя в храме, все мысли и рассуждения, прикидки вариантов действий, только и остается что глаза лапой прикрыть, да хвост поджимать. Как же, ведь попаданец же, самый умный же и вообще… ага-угу-тя-тя-тя, блин! Ладно, не будем о грустном. Все мы взрослеем и переоценку проходим. Важно не затормозить в процессе, а то стагнация и окостенение мозга враз наступят.
        Пора на завтрак идти. Учитель проснулся. Сейчас подлечится Силой, избавится от последствий борьбы с зеленым змием, ополоснется и рванет калории восполнять. «Бу-бу-бу», - недвусмысленно выдало прожорливое брюхо. Вот ведь, утроба моя ненасытная, недавно же ел. Возраст. Против природы не попрешь. Поднявшись с коврика, поспешил в кают-компанию, она же столовая, она же камбуз и просто третье по значимости помещение, после рубки и смотровой галереи. Того чем она нынче стала.
        - Доброе утро и приятного аппетита, - махнул рукой Немак, пробегая шагом к пищевому автомату.
        - Доброе, мастер.
        - Ммм, - втянул запах из парящего судка Немак и аж зажмурился. - Рассказывай, - махнул он ложкой.
        - Кхм, а вы не лопнете?
        За мастером конечно случались приступы обжорства, но, во-первых, не часто, а во-вторых, они были направлены на сладкое. Тут же, небольшой тазик с весьма наваристым нечто. Очень аппетитно пахнущим, стоит заметить. Уж мой-то нос такое вмиг чует.
        - Нет, это диетическое.
        - А…
        - Посоветовали, - отмахнулся Немак, выдав странную смесь эмоций.
        - Ясно.
        - Так что там с этим, который деликатесы по квотам протащить предлагает. Действительно вкусно!
        - С мясом?
        - Нет, говорю же, диетическое.
        - Жаль. А пахнет мясом.
        - Бульон. Ты от темы-то не уходи, проглот.
        - Я растущий организм!
        - Угу, и линяющий, - демонстративно снял невидимую шерстинку с плеча Немак, прервав ради этого процесс уничтожения супчика.
        Решив, что нечто вроде зарождающегося у нас утреннего ритуала выполнено, перешел к делу. Мне вообще что-то изрядно спать хотелось. Аж глазки закрываться начали. «Рановато, как-то», - отметил мимолетно данный факт, забросив в пасть последнюю сосиску. На самом деле - это мясной червь, ну или генетически изменённый (до неузнаваемости) угорь, если уж совсем точно, но лучше над такими мелочами не задумываться. Вкусно, сытно, вот и ладно.
        - Докладываю. Во исполнение вашего повеления, мастер вы мой деспотичный, бедному котенку после…
        - А в лоб?
        - А сумеете? У меня-то вилка, - продемонстрировал учителю страшное оружие, способное разом оставить четыре дырки.
        Мастер честно попытался найти достойный контраргумент, но так как не сумел это быстро сделать, был вынужден лишь плечами пожать. Впрочем, я тоже решил прекратить дурачиться. Недавно ведь только размышлял о том, что частенько веду себя как подросток в пубертате. Гормоны, чертовы гормоны.
        - В общем, Лаол этот, очень мутный тип. Ему невероятно часто удается находить корабли терпящие бедствия, но каждый раз, к моменту его прибытия, спасать на них некого.
        - Что по предлагаемой им сделке?
        - Ну, я бы это скорей аферой назвал, пусть и в определенных рамках, на грани фола.
        - По кредитам там что?
        - Миллион заработаем, может и все три, тут смотря как таможню пройдем и сколько за груз заплатим.
        - А если без компаньона?
        - Тысяч триста, может четыреста.
        - Тоже неплохо.
        - Угу. Мастер, а с чего это вы вдруг кредитами интересоваться стали?
        Вот уж чего-чего, а интереса к коммерции за учителем не наблюдалось. Нет, иногда он возбуждался и что-то там пытался, но быстро охладевал. Сейчас же, его заинтересованность была иной. Это и в Силе ощущалось, пусть и очень смутно, и просто чувствовалось. Немак, конечно, быстро прогрессировал, тем более, что ему и подстраиваться конкретно под меня приходилось, но все же, полностью закрыться от меня не мог. И вряд ли, когда вообще сумеет.
        - Да так, баланс вчера проверил. Кстати, откуда у нас столько денег?
        - Ну, я пытаюсь, по мере сил и возможностей, предвиденье использовать, - дернул ухом, выразив тем самым легкое недоумение, и даже разочарование несообразительностью мастера.
        - Угу, примерно так и понял. Что тебе Сила насчет предложенной сделки шепчет?
        - Ничего конкретного, но этот Лаол мне кажется очень и очень подозрительным типом.
        - Значит соглашаемся, - подвел итог своим размышления Немак, после того, как закончил завтрак.
        - Соглашаемся так соглашаемся, - шевельнул я ушами, выражая принятие.
        Судя по тому, что доносила связь с учителем, Немак вновь испытал приступ джедаизма. Я, в принципе, был не против. Окажется Лаол пиратствующим элементом, дадим по сопатке. Нет - заработаем. Справиться с нами у него кишка тонка. Если, конечно, он не решит расстрелять нас из корабельных орудий, что сильно вряд ли. С такого ему никакой выгоды - одни расходы. Опять же, вопросы могут возникнуть. В общем, сплошное беспокойство на ровном месте. На дурака мужик не тянет, значит и рассматривать подобное не стоит.

* * *
        И снова ставшие лучами звезды, и снова марево гиперпространства. Красота. Никогда не устану смотреть на эту изнанку реальности. Позади остались короткие переговоры и согласование маршрута. Часы, проведенные за погрузкой, и препирательства с посредником. Вот ведь жук, прознал как-то, что мы собираемся по квотам деликатесы местные протащить. Словно клещ вцепился, возьмите да возьмите. Нет уж, мы на свои кредиты трюмы забили, как и Лаол. Летим вот теперь.
        - До выхода минута, - доложился Пиф.
        - Угу, - чуть шевельнул ухом и отложил датапад.
        Как только ушли в прыжок, так и завалился в койку. В этот раз настоящую спячку устроил, чуть ли не сутки храпел. Похоже, ждут меня в ближайшее время большие проблемы. Все исследователи, которые катаров изучали, дружно отмечали буйство и бунтарство молодежи. Кое-кто так вообще отдельные монографии по данному вопросу накатал. Боязно мне что-то. Слабоват Немак для сдерживания моих порывов, а в то, что сам их смогу обуздать… не то чтобы не верил, но сомневаюсь. Да. Определенно, нужно чаще и больше медитировать, а дурь сбрасывать в тренировках. Вот когда грузились, очень даже хорошо размялся. И контейнеры руками потаскал, и телекинезом поработал. Аж зажмурился от приятных воспоминаний. Когда до кровати добрался, все мышцы ломило, а уж какая истома была, когда лег - кайф.
        - Что тут у нас? - с порога рубки бросил Немак, и провел рукой по влажным волосам.
        - Меняем маршрут, - констатируя очевидное, указал на проекцию карты.
        - Выход, - сообщил Пиф.
        Вспышка. Украшенная редкими звездами тьма космоса в иллюминаторе. Еще бы, мы же фактически на окраине оказались. Еще каких-то пару тысяч светолет, и начнутся возмущения гипера, которые не дают им пользоваться и окутывают галактику в своеобразный кокон. Вспомнилось мельком виденный репортаж о «Сверхдальнем перелете». Его как раз и затевают, чтобы он аномалию преодолеть попытался. Там и надо-то, по расчетам, всего ничего лететь.
        Вспышка, от вышедшего из гипера «Моакоса» Лаола, заставила инстинктивно прищуриться. Пусть прозрачная броня иллюминатора и поляризована, но рефлексы никуда не делись. Интуиция и предвиденье заорали благим матом.
        - Начинаю разгон, - доложился Пиф.
        - Энергию на щиты! - крикнули мы одновременно с Немаком.
        Мастер прыжком оказался в кресле и попытался сманеврировать. А я буквально ухнул в транс. Время превратилось в тягучее желе. Восприятие изменилось. Корабль стал телом. Сенсорный шок тараном ударил по разуму. Поток облучения вздыбил шерсть. Энергия толчком вырвалась из полыхнувшего реактора-сердца. Двигатели-мышцы свело от напряжения. Кабели-вены вздулись. Бесполезно.
        Кажется, я буквально видел, как спаренные орудия «Моакоса» чуть шевельнулись. За какие-то наносекунды пришло осознание того, что враг без щита. Совсем. Вся энергия с проекторов брошена на стволы. Сплетающиеся вероятности будущего, причудливо смешались с векторами и превратились в конус поражения. Виртуальный, но от того не менее прочный. Иллюзорная и непреодолимая стена обреченности. Страх смерти и паника накрыла волной статики.
        Поток ионизированной плазмы в мгновения смел защитное поле. Где-то тут я осознал, что страх, паника и ужас принадлежат Пифу. Потерявшие плотность заряды обрушились на корпус. Тело отозвалось фантомной вспышкой боли. В голове полыхнуло обреченностью и дичайшей надеждой. От обрушившейся тьмы и тишины, я на мгновение даже сознание потерял. Или это была просто дезориентация?
        - Ты как?! - вернул в реальность голос учителя.
        - Нормально.
        Тряхнул головой и понял, что действительно в порядке. Чего нельзя было сказать о бедняге Пифе. Статика и наведенные разряды не то что по пультам, она даже по стенам метнулась. Вон следы в паре мест характерные. Жуть. Хорошо же нас приголубили. «Задолбаемся проводку менять», - мелькнула и ушла несвоевременная мысль.
        - Идем, - мотнул головой Немак, активируя световой меч.
        - Угу, - ответил я, снимая с пояса свой.
        Кого-то ждет большой сюрприз. Кому-то придется ответить за порчу имущества. Думать о том, что Пиф мог и не пережить всаженного в упор залпа из ионных пушек не хотелось. На автомате приглушил обоняние, уж больно горелым резко пахло. Мельком удивился легкости, с которой это удалось проделать. Вот она, сила тренировок. Примерно тут, до меня дошло, что раз о такой чуши думаю, то и бояться нечего. «Сомнительно», - одернул себя и в этот раз осознанно провалился в боевой транс.

* * *
        «Бабах», - сработал вышибной заряд. Вот только люк штурмуемого корабля, в нарушение всех законов физики, полетел не внутрь, а наружу. Приготовившиеся к абордажу дроиды не успели отреагировать и разлетелись кеглями. Мелькнувшие в проходе тени, с весьма характерным и пугающе узнаваемым оружием, в считанные секунды разделались с роботами. Запоздало выскочившая из потолка турель не успела даже развернуться. Ее, словно жестяную банку, смяло неведомой силой. Хлопнули конденсаторы, хрустнули фокусирующие кристаллы и она, испустив струйку синевато-серого дыма, опустила исковерканные стволы. Лишь опустившиеся переборки, ненадолго задержали жертв, внезапно ставших хищниками.
        Все что успел сделать Лаол - добраться до своей каюты. Он уже тянулся к терминалу проектора, когда что-то могучее подхватило его и швырнуло в стену. Удар выбил воздух из легких, а затылок взорвался болью. В глазах помутилось и заплясали звезды. Такая знакомая каюта принялась предательски вращаться, лишая опоры и затрудняя ориентацию. К горлу подступил ком. Накатила тошнота. Что бы не испачкать любимый ковер, Лаолу пришлось зажмуриться и стиснуть зубы.
        - Вот он, учитель, - донеслось словно сквозь вату.
        Рывок за шкирку и горло сдавил воротник. Лаол слабо затрепыхался и захрипел.
        - Что тут у нас? - раздался второй голос.
        Лаол с ужасом осознал, что сейчас, стоящий возле проектора человек запустит воспроизведение и увидит его лучшую коллекцию. Он хотел заорать, но его хватило только на полупридушенный хрип. Держащий его на весу монстр, в котором он с трудом узнал суперкарго атакованного корабля, выбрал именно этот момент, чтобы подойти поближе к своему капитану.
        - Вот значит, как, - услышал Лаол голос, которому бы и дроид-убийца позавидовал.
        - Что будем делать с этим?
        - Воздадим той же мерой. Идем к шлюзу, - сказало воплощение смерти.
        Никем иным, слегка отдышавшийся пленник, Немака не воспринимал. Он вообще сейчас видел в двух несостоявшихся жертвах кого-то вроде демонов или богов, которыми были так богаты мифы и легенды его родины.
        - Нет! Не надо!!! - задергался Лаол, отчетливо осознавший, что вот-вот разделит участь своих жертв. - Я заплачу! Все отдам! - извивался он змеей, но добился лишь того, что вновь оказался в воздухе.
        - Учитель, может не будем спешить?
        - Кровавые деньги.
        - Которые могут принести пользу другим.
        Лаол аж дергаться прекратил, когда до него дошло услышанное.
        - Ладно, но потом он все равно ответит.
        - Конечно, сдадим юстициарам.
        Для несомого за шкирку, а от того почти задушенного собственным воротником Лаола - это прозвучало музыкой. Тюрьма или рудники, сейчас казались ему раем и пределом мечтаний.

* * *
        Вода, незримо присутствовавшая в вырвавшемся из шлюза воздухе, превратилась в мельчайшие льдинки. Далекий свет тусклой звезды заиграл на их гранях. На фоне этого великолепия в агонии билось тело.
        - Думаете, это было правильно, учитель?
        - Нет, - качнул головой Немак. - Зато справедливо, - добавил он с такой уверенностью, что мог бы и горы поколебать, вздумай те возразить.
        - Скоро сможем лететь. Дроиды легко отделались и быстро чинят.
        - Хорошо. Мне нужно поспать.
        - Конечно, учитель.
        - Уничтожь корабль.
        - Как скажете, учитель.
        Кивнув, Немак развернулся и, печатая шаг, словно желая причинить боль чужому кораблю, направился к себе. Перед его внутренним взором, раз за разом крутилась одна и та же картина. В вакууме бьется маленькое тельце. Свет звезд причудливо играет на стразах. Личико перекошено. Рот открыт в тщетной попытке вдохнуть. Лед по краям замёрзших глаз. Розовое платье колокольчиком. Рукава фонариками. Одна мысль, что это могла быть его дочь, превращала Немака в сгусток ледяной ненависти.

* * *
        Как Ино не пыталась оттянуть неизбежное, но Клайд всё чаще и чаще напоминал об их плане. Когда откладывать дальше стало просто нереально, а она в очередной раз попыталась найти повод перенести разговор с завскладом, Клайд спросил ее, не передумала ли она стать наёмницей. Испугавшись, что он ее бросит и найдёт другую, она устроила скандал. После разноса была фантастическая ночь, и даже утром она заставила себя побороть сонливость, чтобы порадовать парня. Но идти и предъявлять доказательства махинаций всё равно пришлось. Расставаться с Клайдом она не желала. Если ради этого нужно напялить броню, шлем и мотаться по всему обитаемому космосу с бластером наперевес, что ж, она будет это делать.
        Минут за десять до начала смены они попросили у завскладом время на разговор. Мистер Троп был столь любезен, что сразу пригласил их к себе в кабинет. Причем не в тот, где он принимал сотрудников, а в тот, где предпочитал работать. Собственно говоря, из-за этой привычки, а не видовой принадлежности (пусть и экзотической), он и получил свое прозвище «жук». Это несколько нарушило планы пары, так как в лучшем случае они рассчитывали на послеобеденное время. Впрочем, отступать они не собирались.
        Пройдя вслед за завскладом, молодые люди попали в кабинет. Большой начальственный стол полукругом стоял возле окна. К нему примыкал длинный и прямоугольный для совещаний. Им явно давно не пользовались по назначению, так как сейчас он больше напоминал подставку. Могучие горы всякого нужного хлама, о котором, естественно, давно забыли, создавали на нем причудливый рельеф. Несколько шкафов располагались по углам и особо не бросались в глаза. Они вообще по цвету сливались со стенами. Удивление Ино вызвали деревянные полки, заставленные какими-то каменными фигурками и… архаичными книгами. «Кажется справочники», - подумала девушка.
        Венцом меблировки было кресло. Больше всего оно напоминало табуретку или свечу с ножками, которую кто-то решил расплавить, но передумал в процессе. Долго рассматривать убранство собственной берлоги завскладом не дал. Взгромоздившись на свой стул, и явно не испытывая каких-либо неудобств, он выразительно махнул рукой, предлагая гостям изложить суть дела.
        - Думаю, вас это заинтересует, - протянул диск с собранным компроматом Клайд.
        - Что здесь? - шевельнул щупальцами-мандибулами Троп, не спешащий брать носитель информации.
        - Доказательства ваших махинаций и свидетельства списания товаров, - заявил Клайд, а Ино ощутила гордость от той уверенности, с которой он это проделал.
        «Прямо как Митч в третьем сезоне», - подумала она.
        Мягко говоря, от такой наглости и прямоты, завскладом растерялся. Потом рассвирепел, но опыт все же победил, и он не стал хвататься за давно пылящийся в ящике стола бластер. Смирив порыв, он молча взял диск и принялся выборочно знакомиться с его содержимым.
        - Раз это, - указал завскладом на отложенный датапад, - всё ещё не отправлено в Корпус Юстиции, значит, вам что-то надо, - сделал мистер Троп логичный вывод и вопросительно взглянул на гостей.
        - То, что мы хотим получить за это, находится в последнем файле, - как можно увереннее и небрежней сказал Клайд.
        Жертва начинающих шантажистов кивнула и вновь взялась за датапад. Быстро пролистав список, Троп чуть дрогнувшим пальцем коснулся файла с требованиями. Потратив несколько секунд на ознакомление с куцым списком, он растерялся. Ему пришлось ещё трижды перечитывать, чтобы убедиться в том, что он всё правильно понял. Осознав, что за его жизнь, свободу и главное - материальное благополучие, просят такую мелочь, он был вынужден руками сжать своевольный ротовой аппарат. Щупальца-мандибулы упорно желали выдать своего хозяина. Нижним конечностям так же нашлось дело. Мистер Троп был вынужден покрепче вцепиться в кресло. В самом деле, было бы очень глупо, начни он хохотать в голос и кататься по полу от смеха.
        Клайд бросил победный взгляд на Ино. Похоже, им удалось пронять «жука» до самой печени. Правда, он не был уверен, есть ли она у завсклада. Впрочем, сейчас эти мелочи его не волновали. Он чувствовал себя капитаном Онопко, в тот момент, когда благородному пирату удалось настичь своего главного врага и, одолев того, вернуть возлюбленную.
        - Это очень серьезные требования, - наконец справился с чувствами мистер Троп.
        - У нас серьезный аргумент, - парировал Клайд.
        Смотря на своего парня, такого уверенного и сильного, Ино чувствовала себя Джеин и Миртой в одном флаконе. Сравнение понравилось. Особенно тем, что в Клайде она легко увидела Брэнсона Венге. И неважно ей сейчас было, что в сериале тот выглядел одноглазым здоровяком, раза в три большим, чем ее парень.
        - Я могу, - задумчиво начал завскладом, - помочь вам с экипировкой. Да. С этим я действительно смогу вам помочь, - решительно кивнул он. - Но есть одна проблема, - добавил Троп, когда шантажисты-неудачники переглянувшись заулыбались.
        - Какая? - больше всего на свете, Клайд желал избежать этих самых проблем.
        - Вы ведь понимаете, я работаю не один, - начал завскладом, стараясь, очень стараясь убрать насмешливые интонации.
        - И? - напрягся Клайд, мгновенно вспоминая о мафиозных боссах, для прикрытия работающих цветочниками, аптекарями и демон знает кем еще.
        Видя, как мальчишка испытывает не просто волнение, а натуральный страх, мистер Троп, окончательно расслабился и решил развлечься.
        - Вам придется компенсировать потерю уважаемым людям. Десять тысяч кредитов, и вы получите всё указанное, - щелкнуть он по датападу.
        - Приемлемо, - кивнул Клайд, обменявшись взглядом с подругой.
        - В таком случае, жду от вас денег. Броню, оружие и прочее, спишу через два дня.
        - Договорились, - решительно кивнул Клайд. - Диски верните, - добавил он, вспомнив, что они не успели сделать копию.
        - Пожалуйста, - передал носитель компромата Троп, уверенный в том, что это лишь копия.
        Ну в самом деле, не могут же эти, - тут он даже затруднялся подобрать эпитет, - быть настолько наивными, чтобы не сделать ее?
        Покинув кабинет начальника, Иноба не сдержалась и смачно впилась в губы Клайду.
        - У нас всё получилось! - глаза девушки сияли.
        - Ага, - у Клайда подрагивали руки, да и с ясностью мыслей было как-то не очень.
        - Ты был такой крутой! - снова накрыла губы парня Ино.
        - Пошли работать, - выдохнул Клайд, восстановив дыхание.
        - Пошли, - не стала спорить Ино, на этот раз ограничившись коротким поцелуем.
        Завскладом, смотрящий за дурдомом происходящим возле двери его кабинета, впервые в жизни сожалел о том, что в силу анатомических особенностей, неспособен закатить глаза. Впрочем, приложить лапы к лицу ему ничего не мешало, что он с удовольствием и проделал. Трижды. После чего, все же не удержался и свалился с кресла. Бесспорно, он обязательно накажет дерзких, но потом. Когда они еще немного повеселят его.

* * *
        Блокировав удар меча, убрал голову, пропуская выстрел. Учитель дернулся, с трудом уйдя от заряда. Два прямых, как палка, удара, прыжок. Скрутить тело. Очередной выстрел проходит мимо. Учитель дергается в сторону. Мощный удар и он теряет равновесие. Силовой толчок, прыжок к поверженному врагу и мое оружие замирает возле шеи.
        - Что-то вы совсем не в форме, мастер, - протягиваю руку Немаку и помогаю встать.
        - А, - отмахнулся учитель.
        - В шахматы проиграли, в спаррингах хуже юнлинга, - не унимался я.
        - Поддавался бы лучше, - огрызнулся Немак.
        - Учитель?
        - Предчувствие у меня тягостное какое-то, не могу толком разобраться, - вздохнул он убирая меч. - Закончим на сегодня.
        - Как скажете. Полетите со мной храмы аборигенов смотреть?
        Решил сменить тему, а то совсем что-то Немак не в духе. Он вообще меня в последнее время все больше и больше раздражает. Когда Лаола в шлюз выкинул, вроде даже прогресс в тренировках наметился, но последние пару месяцев… уныние одно, а не спарринги. Нет, тут и я виноват, все труднее и труднее сдерживаться, а поддаваться вообще через силу приходится, но все равно, не то что-то с ним, да и со мной как-то не так.
        - Я на руины и древние развалины все время падаванства смотрел.
        - Ну, тут-то они относительно целые.
        - Угу, после того как ситхи из-за них аборигенов вырезали и обратно в каменный век загнали.
        - Так храмы же не бомбили.
        - Когда Республика планету освобождала, вояки не особо сдерживались, - отмахнулся Немак.
        Парировать было нечем, но все равно ведь интересно. В общем, пришлось отправляться одному. Похоже, тот небольшой приступ интереса к достопримечательностям, который случился у мастера, был сродни приступам его коммерческой деятельности. Что ж, каждому свое.
        - Пиф, вызови мне транспорт, - отдал команду искину, и принялся переодеваться.
        - Будет через пятнадцать минут, мастер, - отрапортовал корабль.
        - Хорошо.
        Повезло ему, ядро личности сохранил, хвала предохранителям. Вот только бедолаге теперь по новой многие вещи обдумывать приходится. Впрочем, это не критично. Главное - страха в нем нет. Бывали малоизвестные, но от того не менее неприятные случаи, когда излишне развитый дроид, чудом избежавший смерти, решал себя обезопасить в будущем. Делал он это, как правило, одним и тем же способом - уничтожал потенциальные угрозы. Такая себе форма сумасшествия искусственного разума. В особо запущенных случаях и до геноцида доходило.
        - Мастер, флаер прибыл.
        - Угу, - дернул я ухом, не отвлекаясь от подравнивания гривы. Совсем что-то зарос. Непорядок.
        Мысль о том, что мне, вроде как, не перед кем прихорашиваться, хоть и стучалась упорно в череп, да только куда ей было пробить литую кость. И вообще, надо бы шампунь заказать специальный, чтобы шерсть мягче была и лоснилась. Вот выберемся из этой глухомани, обязательно закажу. Может еще краситель взять? Нет, пожалуй, это уже слишком. Учитель точно засмеет. «Да что бы он понимал», - фыркнул, подровняв последнюю прядку. Вот, хоть сейчас на выставку. Породистый катар, в самом расцвете сил. Кивнул оскалившемуся отражению, накинул робу и поспешил на выход.
        Любые знания полезны, ведь они дают возможность оперировать новыми понятиями! Житель крайнего севера, никогда не видевший пальм, пляжа и загорающих людей, просто физически не может до такого додуматься. Просто потому, что у него нет ассоциаций, которые позволят это сделать. Именно поэтому, а не из-за большой любви к разным древностям и историям угасших рас, я сегодня буду весь день торчать под палящим экваториальным солнцем на другой стороне планеты. А Немак… Да пусть хоть в кантину нажираться идет. Слабак он и лентяй. Почему я вообще его слушаюсь?
        Р-р-р! Спокойно, нечего окружающих пугать. Вернусь - помедитирую. Вдох-выдох, вот так. Легкий транс и ледяной панцирь - совсем другое дело. Чтобы объяснить, куда мне требуется, пришлось оказать легкое воздействие на бледного пилота. Похоже, мой рык оказал на него неизгладимое впечатление. Нехорошо получилось. Стыдно слабых пугать. Извиниться бы, но не стоит его лишний раз волновать, и так косится. Успокоил совесть тем, что клятвенно пообещал себе не поскупиться на чаевые. Достигнув компромисса, отвернулся и принялся разглядывать пейзажи. Красиво. Почти тайга.

* * *
        Убедившись, что падаван достаточно далеко, а связь в Силе надежно блокирована, Немак активировал датапад. Зола давно не писала, вот он и решился написать ей сам. С одной стороны, тут было волнение и смутные ощущения, с другой, пришло время расставаться с падаваном. Хоть Мирр и принимал регулярно душ, но характерный запах от него был неистребим. Впрочем, это было не столь критично. Куда важней - поведение ученика. Все вместе, это однозначно говорило о наступлении бунтарского возраста. «Как-то рановато это произошло», - вздохнул Немак. Отчасти, ему было страшно оставаться одному, отчасти он боялся за Мирра, но выбора у него особого не было. Так всем будет лучше. К тому же, он наконец сможет в живую увидеть Ису.
        Улыбка сама собой появилась на губах и, неосознанно оттягивая время, просто не зная, что именно он хочет отправить, Немак принялся пересматривать записи. Вот тут-то к нему и поступило долгожданное сообщение. Судя по дате, оно чуть ли не сутки добиралось по сети ретрансляторов. Занесла же их нелегкая в этот аппендикс Республики. Все совет, слетайте, проверьте, есть неподтвержденные слухи. «Вот раньше и дела до нас не было, а теперь», - буркнул Немак. Слетали, проверили, убедились в том, что местные давно и прочно забыли о Республике. Как, похоже, и она о них. Впрочем, в последнее время он даже легкого удивления не испытывал, когда встречал тех, кто о величайшем государстве галактики лишь краем уха что-то слышал.
        - Немак, пожалуйста, помоги мне! Я дала показания против местных бандитов, а они оказались под покровительством серьезных людей! Спаси хотя бы дочку!!! Прошу тебя, нас убьют! Я успела сбежать, знакомый капитан увез нас, но они не остановятся! Пожалуйста, ты же…
        Такого сообщения от Золы он никак не ожидал. Ведь все же было хорошо! Он перевел ей кучу денег, она бросила работу и собиралась перебраться в место поприличней, чем какая-то добывающая колония. «Дура!» - хотел выкрикнуть Немак, но понимал, что это бессмысленно. Хорошо, что он хоть знает куда лететь. Догадалась сообщить. Скрипнув зубами, он быстро надиктовал ответ и оплатив срочную пересылку, принялся мерить шагами каюту. «Спокойно. Спокойно. Спокойно…» - твердил он себе, пытаясь обуздать ярость и порыв немедленно стартовать.
        - Они улетели с планеты, я знаю где их искать, непосредственной опасности сейчас нет, я чувствую, значит, не надо спешить. Нужно все сделать правильно.
        Мысли вслух и правильное дыхание позволили взять себя в руки. Задвинуть ярость и подавить гнев. Разум прояснился, и он смог прикинуть план действий. Какие-то бандиты охотятся на его женщину и ребенка? Предвкушающая улыбка исказила губы, а в голове мелькнула картинка-воспоминание о дергающемся в вакууме теле. Тряхнув головой, Немак отогнал видение. И принялся рассуждать вслух.
        - Первым делом, отправить падавана на самостоятельную миссию.
        Обкатав озвученную мысль, он кивнул. Даже хорошо, что их в такую даль занесло. Пока Мирр отсюда выберется, он точно решит проблемы. К тому же, тут падавану мало что угрожает. Почти идеальное место для старта.
        - Удачно, очень удачно, но орден покидать не стоит. Не сразу.
        Раньше времени лишаться статуса джедая он не собирался. Во-первых, не хотел предавать ученика. Во-вторых, когда Мирр станет рыцарем - а в том, что так и будет, Немак ни на мгновение не сомневался - он получит ранг мастера. Уйти из ордена мастером - это и самолюбие греет и просто проще.
        - Может и уходить не придется. Отправлюсь в какие-нибудь изыскания. Сила там позвала или еще что.
        В отличие от рыцарей, мастера могли позволить себе многое. Официально - Высший Совет не приказывал, магистры всегда просили, даже когда просто говорили, что ты должен сделать то-то и то-то. Вот только, был один тонкий нюанс. Просьба для рыцаря и для мастера - это две большие разницы.
        - Нет, в ордене нужно остаться. Постараться, - подытожил Немак.
        В конце концов - это просто выгодно. В центральных мирах возможности джедая велики, любой чинуша будет рад сделать что угодно, лишь бы поскорей избавиться от присутствия под боком одаренного, а на окраинах… никто не заставляет носить робу и демонстрировать световой меч. «Определенно, для Исы будет полезно, если папа сможет обеспечить гражданство и протекцию», - рассуждал Немак, опустившись в кресло и притянув телекинезом датапад с развернутой картой гипермаршрутов.
        - Денег нам хватит надолго, да и коммерцией заняться всегда можно. Мирр же справляется, так и я предвиденьем воспользоваться могу.
        Нельзя сказать, что вопрос денег сильно волновал Немака. Умом-то он понимал, что без кредитов никуда, но как-то не доводилось ему испытывать их дефицит. У него всегда была карточка ордена, которой, впрочем, давненько не приходилось пользоваться. Тем не менее - это было расценено как еще один аргумент за то, чтобы не спешить рвать с собратьями.
        - Главное, перед собственным падаваном истинных мотивов не выдать, - кивнул Немак, еще раз оценив план действий.
        Убедившись, а может быть и где-то убедив себя в правильности принятого решения, он занялся медитацией. Требовалось укрепить блок на связи учитель-ученик, нужно было закрыть разум и продемонстрировать соответствующие разговору чувства и мысли. Обмануть падавана Немак и не надеялся, но этого и не требовалось. Достаточно правильно подать переживания за Золу с Исой, а с фокусировкой проблем не будет. Он искренне волновался за Мирра, которому в ближайшие годы придётся надеяться только на себя.
        - Стоит ли совет информировать? - задумался Немак на секунду.
        С одной стороны, ученик всецело на его попечении, а с другой…
        - Решу позже, когда на центральную гипертрассу выйду, - отбросил раздумья Немак.
        В конце концов, от того, что он проинформирует магистров позже, ничего не изменится.

* * *
        - Под защитой джедаев. А-ха-ха! - рассмеялась садистка. - Слышишь, ты под защитой ордена! Ой не могу. Псина, ты слышал?! - рявкнула она бывшему падавану.
        - Гав! - ответил изуродованный юноша, закутанный в темный плащ и преданно уставился на хозяйку.
        - Жаль, что его нельзя встретить сразу. Ничего, пусть побегает, поищет. Так веселей, - растянула губы в предвкушении и сверкнула глазами маньячка. - Псина, готовь корабль, у нас еще много дел.
        - Гав! - ответил утративший человечность парень и бросился исполнять приказ.
        Отбив короткое сообщение повелителю, Малия прикрыла глаза и часто задышала. В ее исковерканном тьмой разуме вставали самые безумные картины. Увидь их профессиональный палач, он бы мог запросто лишиться чувств, или попытаться доказать, что проделать такое с человеком невозможно. Правда, откуда ему знать, на что способны одаренные? Досадуя на то, что воплотить желаемое в действительность получится не сразу, садистка утешалась мыслями о том, как будет рвать и метать джедаишка, раз за разом проигрывая в гонке. «А потом, мышка поймает кошку», - безумным, предвкушающим смехом маньяка расхохоталась Малия.
        Глава 13
        Ветерок из приоткрытого окна обдувает, занавесочки лёгкие шевелятся, ароматы пыльной улицы в нос забираются и нестерпимое желание чихнуть вызывают. В брюхе с литр местного сока булькает. Та еще гадость, помесь лайма с вишней какая-то, но бодрит и от удушливой жары отлично помогает. Впрочем, плевать мне на это все. Голова от мыслей пухнет. Только ведут они себя, словно резина какая-то. Прилипчивые заразы, как банту пуду, в которое вступил ненароком. Сколько не оттирай, пока не помоешь, будет «фонить».
        Вот сам же хотел свободы и самостоятельности, сам понимал умом, что Немак мои заскоки не сдержит, а поди ж ты, раскис. Нет, мастер у меня тоже кадр тот еще. Ходил весь какой-то смурной и мрачный, а тут… «Нате здрасти» и «Вот это поворот» в одном флаконе. Я даже мявкнуть не успел, как Немак с порога шлюза объявил о своем решении. Так мол и так, падаван ты мой мохнатый, пора тебе прививку ответственности, вакцину самостоятельности и таблетку веры в себя получить. Короче, бери манатки и свободен. На выход. Спасибо хоть с вещами. Будем на связи, изредка, возможно, может быть, мать-перемать. Не то чтобы это не практиковалось в ордене, но делалось всегда для тех, кто вот-вот на рыцаря «сдавать» будет.
        Выделился, блин. Собственно говоря, меня, по большому счету, тревожило, как мастер сам справляться станет. В себе-то я был уверен, а вот в нем - сомневался. Еще и с кредитами все как-то глупо вышло. В кармане местная мелочь лежит. Почти обнуленный чип на предъявителя в спецотделе на поясе валяется. Негусто. Немак, понятное дело, о финансовой стороне вопроса не подумал. Хм, или подумал, а потому над душой стоял и поторапливал? Да нет, не в его это духе, о деньгах размышлять. Дитя ордена, блин. Определенно, его состояние в тот момент - всего лишь следствие предстоящего расставания. Он ведь и закрылся от меня, чтобы волнение и истинные чувства не показывать. Блин, ну учитель, ну сенсей. Ведь знаю же, что я вам не безразличен, а все равно пытаетесь из себя не пойми кого строить.
        Настроение поползло вверх. Блин, да нормально все. Сам же знаю, что мне это разделение нужно. Так какого блина, спрашивается, кисну? Так, что-то я частенько мучное вспоминаю, поесть, похоже, стоит. «Бу-бу-бу», - тут же отозвалось пузо. О! Раз начал о брюхе думать, значит налицо прогресс. Вот сейчас подкреплюсь мясцом, мозги на деловой лад настрою, и буду планы планировать, и, тут я покосился на стакан и отставил его в сторону, составы составлять. Не могу больше эту гадость пить. Буэ.
        Бум-ба-бах! Хлопок, и с улицы потянуло жженой смазкой. Следом ветерок принес полный экспрессии монолог, вся суть которого сводилась к всплывшей в памяти фразе: «Будь проклят тот день, когда я сел за баранку этого пылесоса!» Муркнув-фыркнув и совсем повеселев, обратился к Силе. Первым делом снизил чувствительность обоняния. Когда ароматы с улицы перестали доставлять неудобства, потянулся мысленно к древнему флаеру, вокруг которого суетился владелец. Тоже, надо заметить, не первой, и даже не третьей свежести.
        На многое моих возможностей не хватило. Но «слиться» с вышедшим из строя пепелацем и понять в чем дело - смог. Донести до механика-самоучки идею, о желательности проверки нужных узлов - ерунда. Немного телепатии, и воодушевленный «озарением» дедушка, радостно бубня нечто матерное, гремит инструментами, по пояс всунувшись в нутро железного пегаса. Пара подсказок в проблемных местах и хлопок капота в качестве финального аккорда.
        Быр-тыр-хрр приносит ветерок, а я с улыбкой разрываю мысленный контакт. Весьма довольный дед, ласково бурчащий древнему флаеру о том, что они с ним еще о-го-го какие орлы и полетают, споро убрал инструменты, вытер руки, «оседлал» своего «пегаса» и был таков. Хм, кажется, он собирался прикупить жене цветов? Не самый распространенный обычай. Впрочем, о добром деле и старичке пришлось забыть. Не до него как-то стало. Под звон висюлек на двери, в кантине появилась парочка наемников.
        В принципе, дело обычное, и, в иное время, я бы им внимания не уделил - ограничился б оценкой их опасности, вернее, степени ушибленности головой, разве что. Довелось как-то в кабацкой драке поучаствовать, точнее - уносить хвост, когда посетители ее устроили. Ничего особенного в том эпизоде не было. По стенам отлично бегается, когда есть когти, разгон и Сила. Там и до окна-то всего ничего было, но перепивший участник народной забавы, типичный наемник, решил устроить сафари. Естественно, начавшего палить болвана тут же отоварили стулом по тыковке, но все равно неприятно, пусть и не особо опасно.
        Так вот, собственно говоря, наемники - это корабль. В ДДГ свой межзвездный транспорт, для шакалов войны - обязательное условие. Традиция, ставшая нерушимым условием вступления на рискованную стезю. Само собой, ее становлению изрядно поспособствовали заказчики, которые просто не обращались к тем, кто не мог добраться до места работы сам и сделать это в оговоренные, как правило, весьма сжатые сроки.
        Упакованная в броню парочка огляделась и направилась к столику возле сцены. Явные новички. Дело даже не в том, что вся их амуниция была «с иголочки», и не в том, что я считал из их голов, а в том, как они обращались с плащами из бронеткани. Они банально цеплялись ими за все подряд и вечно поправляли. Смотрелось комично. Было такое ощущение, что у них чесотка или что-то вроде нее. Зацепив стул, и чуть не растянувшись в проходе, парочка добрались до присмотренного места и расположились на коричневых диванчиках. Обычный пластик под дерево, но удобно. Сам на таком сижу. Еще и спинка с сидушкой зазор имеют, удобно для хвостатых.
        Фыркнул, уловив синхронные мысли парочки о том, что висящая над головой колонка может создать препятствующий подслушиванию звуковой фон. Тоже мне, Неуловимые Джо. То, что колонка сейчас не работала, их вообще не смущало. Похоже, сам факт ее наличия их более чем устраивал.
        Кроме некоторого веселья, молодая парочка, совершенно точно ставшая наемниками недавно, вызывала желание позаботиться. Было в них что-то от неуклюжих котят. Да уж, ищущий свой прайд молодой катар - это нечто. Какой там самоконтроль и воля, когда тело и инстинкты дурят. Одно спасение - погружение в Силу, но находиться в ней постоянно, да еще и, хм, ну скажем так, глубоко - весьма проблематично. Можно и себя потерять, условно говоря, растворившись. Утрата интереса к реальности для постоянно медитирующих - до сих пор не решенная проблема. В общем, пришлось срочно переключать внимание.
        Вариантов было не так уж и много. Принялся разглядывать кантину и редких посетителей. Последние, поголовно, были представлены служащими заскочившими перекусить. Припозднились бедолаги с обедом, заработались. Общий эмоциональный и ментальный фон был деловит, сосредоточен и… пресно однообразен. Горящие отчеты, сроки, дедлайны, планы, премии, какие-то сделки, звонки, переговоры и тонущие в этой какофонии образы, связанные с семейными заботами-хлопотами. Хоть бы мечтам об отпуске кто предавался или… о самочках? Брр, чертовы гормоны. В общем, поспешил переключиться на обстановку. Стулья и столы, хвала Силе, думать и чувствовать не умеют.
        Сама кантина, в которой мне довелось расположиться, больше напоминала классическое кафе. Наверняка, вы не раз бывали в таких заведениях, расположенных на окраине делового центра города. Конечно, тут были свои особенности, вроде дроида за барной стойкой или голографического меню, но в остальном - кафешка и кафешка. С примесью то ли бара, то ли паба. Никогда особо не понимал, чем они отличаются. Большие приоткрытые окна, прозрачные светлые занавесочки из тюли и массивные плотные шторы, подвязанные золотистыми лентами с фактурой каната. Какая-то рогатая тварь, что-то вроде оленя, на белой стене, украшенной художественно оформленными трещинами и свисающие с потолка светильники на длинном проводе - сейчас выключенные. В общем, ничего особенного.
        Блуждая взглядом по интерьеру, добрался до небольшого возвышения-сцены, на которой даже шеста не было. Мягко говоря, не характерно для кантин отсутствие столь полезной вещи. Может не в тех бывал? Глаза невольно остановились на наемниках, и я принялся анализировать их «упаковку». Первое что привлекало внимание - броня. Чем-то она напоминала помесь робокопа и клоновской фазы, насколько я ее по фильмам помнил. Нет, стоит говорить - знал. Что тут в реальности будет - это еще предстоит увидеть. В любом случае - защита так себе. Максимум поражение в пару тысяч единиц с дистанции в сотню метров удержит, а если в упор, так и четырех сотен для пробития с запасом будет. Дешёвка. Шлем с горизонтальным визором, напоминающим тонкие солнцезащитные очки, прикрывающий лоб и лицо до кончика носа. Вряд ли он мог похвастаться наличием чего-то кроме рации, хиленькой оптики и, возможно, прибором ночного виденья. Ширпотреб, но если в него встроен сканер, то все не так уж и плохо. Во всяком случае, для новичков. Один черт, те не умеют толком пользоваться всеми возможностями. Более того, даже профи любят поспорить о
пользе разных «прибамбасов».
        Особый интерес и усмешку вызывало оружие. Бластеры по типу обреза. Причем, в полуоткрытой кобуре. Наверняка, эта дура обладала повышенной убойностью. Оружие выглядело внушительно, но с практической точки зрения - глупость. Такую карманную базуку не враз выхватить можно. Еще и висит вертикально, с дополнительным креплением на бедре. Прикинул, как такое доставать. Получалось, локоть чуть ли не выше плеча задрать придется. Бред, но выглядит круто, особенно в сочетании с массивным виброклинком на противоположной стороне тактического ремня. Клык даю, если эти «воители» попытаются воспользоваться холодным оружием, то, с вероятностью девять к десяти, отчекрыжат себе что-нибудь. Как минимум, ремень порежут. Смешно видеть и ощущать отношение рядовых граждан к парочке.
        Скользнул в легкий транс, и потянулся Силой к разуму наёмников. В конце концов, почему я должен противиться своей природе, настоятельно требующей позаботиться о младших? И, тем более, улететь с планеты вместе с ними, имея не иллюзорную возможность повлиять на маршрут - это выгодней, чем добираться на попутках или брать билет на регулярный рейс. Последних тут мало, а летают они такими зигзагами и с такой частотой, что просто диву даешься. Понимаю, конечно, что дело в местных гипермаршрутах и определяющей логистику экономике, но мне-то с этого не легче. Пересадки с длительным ожиданием? Нет, благодарю покорно.
        Мысли свернули на банальное: «А что ты, собственно, хочешь, катар?» Вместо того, чтобы покопаться в головах наемников и придумать способ знакомства, занялся поиском ответа. Интересно получается. Устроив сеанс ускоренного просмотра последних лет жизни, констатировал очевидное - мне нравится то, чем я занимался все это время. Торговать, стараясь помочь разумным вовремя доставленным товаром, а не просто наживаться. Изучать достопримечательности и знакомиться с историей посещаемых миров. Просто общаться с разумными, пытаясь понять их. Ситх! Мне просто безумно нравилось путешествовать. Быть свободным! Вот тут мне пришлось поднапрячься, уж больно захотелось расхохотаться в голос.
        Не стоит. Вокруг слишком много тех, кто может изрядно струхнуть при виде ржущего во всю пасть катара. На дёргающиеся уши и хвост, все равно никто внимание не обратит, точней, просто не поймут. Все же, умению распознавать чувства и эмоции представителейя другого вида разумных… такому долго и упорно учиться надо. Обычные граждане и собственных соотечественников понять-то не всегда способны. Если речь не идет о крайней степени выражения эмоций.
        Причиной веселья стало осознание и принятие желания путешествовать. Возраст, так его по-всякому разтак. Молодой катар всегда уходит в степи и ищет свое место. Вот так же и меня давно уже гонит древнейший инстинкт. Чувствую себя Зорким Глазом, на третий день заметившим отсутствие стены. Что же до ненормального желания заботиться об окружающих, так это все то же стремление создать свой прайд, только еще и помноженное на орденское воспитание. Впрочем, я и в прошлой жизни бывал подвержен альтруистическим порывам, что не всегда шло на пользу. Доводилось за предоброе получать презлым. Ндям-с, бывало.
        Какой-то сеанс самоанализа у меня получается. Хм… в общем-то логично, в конце концов, у меня тут без всяких натяжек новый жизненный этап начался. Храм и падаванство - это так, накатанная колея. Думать особо не требовалось, знай себе шуруй по давно известной дороге. Конечно, мы с учителем еще теми ходоками оказались. Все по буеракам шарахались, да сквозь кусты ломились, но в целом, направление таки выдерживали, пусть и петляли порой так, что сами плутали.
        Черт его знает, чем бы закончились самокопания. Воспоминания о мастере и проведенном вместе времени изрядно притушили желание поржать. Веселье стремительно скатывалось в светлую грусть, но переключиться на нее мне было не суждено. Когда раздалось мелодичное бряканье висюлек над дверью, я был собран и сосредоточен. Сила подала недвусмысленный сигнал. Для меня он был тревожным гулом, который издали ветви вероятного будущего, отреагировавшие на внезапно налетевший порыв ветра.
        Пиджак, вот первое, что всплыло в голове, при виде нового посетителя кантины. Никогда раньше не доводилось видеть человека, единственной и всеобъемлющей характеристикой которого был бы элемент одежды. Дорогой деловой костюм затмевал все прочее. Даже парочка мордоворотов-бодигардов замечалась позже, а уж до крысиного лица с крючковатым носом, можно было и вообще не добраться. Ограничиться скользнувшим взглядом и вновь переключиться на одежду. Впрочем, то было внешнее. Будучи погруженным в Силу, я больше обращал внимание на внутреннее, и то, что видел, вызывало желание высунуть язык, в бессознательной попытке вытолкнуть попавшую в рот тухлятину.
        Пиджак направился к наемникам, а я коснулся разумов его телохранителей. Обычные быки. Большие, мощные, тупые. Всех целей в жизни: пожрать, поспать, перепихнуться. Демоны и бездна! Мордовороты углядели, что один из наемников девица, и синхронно подумали о том самом. Однообразно, но чертовски четко. Садисты! Меня и так штормит, а эти примитивы ярчайшие образы в Силу транслируют. Все. Решено. Немедленно, при первой же возможности, применю на себе свои познания в целительстве. Пора переходить на ручную регулировку тела, а то свихнусь.
        Большую часть краткого разговора Пиджака и наемников упустил. Соваться в отвратительную массу, которой для меня представлялся его разум, не стал. И без того понял, что парочку собрались подставить. Навешали лапши о том, что нужно срочный груз на Тзар доставить, а выбрали их, так как они недавно на планете объявились и за ними, такими крутыми, еще не приставили соглядатаев конкуренты. Парочка идиотов расцвела, надулась от гордости, и тут же согласилась вылететь сегодняшним вечером в довольно близкий, но весьма неприветливый мир. Что ж, вот и повод для знакомства.

* * *
        - Добрый день, - кивнул огромный кот с густой гривой-воротником, совершенно бесшумно возникший возле стола.
        - Ты кто? Чего надо? - неприветливо отреагировал наемник, раздосадованный собственным испугом.
        - Меня зовут Мирр. Прошу прощенья, но я услышал, что вы летите на Тзар, - выразительно шевельнул ухом подошедший.
        - И? - напрягся наемник, опуская руку на пояс.
        - Не волнуйтесь, я не конкурент вашего клиента и вообще тут проездом, - миролюбиво поднял лапы кот.
        Ино тряхнула головой, сбрасывая оцепенение, и незаметно сглотнула вставший в горле ком. В отличии от Клайда, она успела заметить, как гость втянул жутковатые когти, перед тем как продемонстрировал лапы.
        - Как видите, я несколько поиздержался, - Мирр указал на свою одежду, которая была хоть и чистой, но все же знавала лучшие времена.
        - И? - Клайд чуть расслабился, да и рукоять виброклинка придавала ему изрядную долю уверенности.
        - На Тзаре можно подзаработать, - пожал плечами Мирр. - В крайнем случае, пойду в шахтеры, сил хватит.
        - Мы не занимаемся благотворительностью, - выдал Клайд, и с прищуром поглядел на подошедшего.
        Мирру и так-то было трудно сдержаться от ироничного урчания, когда он увидел яркий образ того, как именно его собираются резать в случае обострения ситуации, а уж когда на него посмотрели снизу вверх, да еще и с демонстративным превосходством… В общем, удержался он чудом, вовремя выловив образ корабля наемников.
        - Я отработаю. Могу быть пилотом, стрелком и механиком, ну и грузчиком еще, - последнее Мирр произнес тише, не забыв потупить взгляд и прижать уши.
        - Этим ты похоже и занимался, - расхохотался Клайд, убирая руку с виброклинка и окончательно расслабляясь.
        - Угу, - чуть шаркнул ногой Мирр и спрятал лапы в рукава. Получилось трогательно.
        - Тут то как оказался, котенок? - вступила в разговор девушка, так же переставшая испытывать инстинктивный страх перед могучим хищником.
        - Списали. У капитана проблемы с деньгами возникли, ну и…
        - Ясно, - махнул рукой Клайд, ощутивший себя старшим и опытным.
        - Лет-то тебе сколько? - сочувственно спросила Ино, борясь с желанием почесать кота за ухом.
        - Шестнадцать, скоро будет. Так вы меня до Тзара подбросите?
        - Садись, киса, - махнула рукой девушка, на что ее парень лишь хмыкнул, но возражать не стал. - Я Иноба, но лучше зови Ино, а это Клайд, - представила она себя и парня.
        - Рад знакомству, - кивнул Мирр, выразительно посмотрев на стол.
        - Голодный? - проявила понимание Ино.
        - Нет, всего два дня не ел, - тут же отвел взгляд от тарелок Мирр и выразительно сглотнул.
        - Да ладно, не тушуйся. У нас с кредитами в порядке, накормим, - проявил щедрость Клайд.
        - Ну, спасибо большое, не откажусь, - сдался Мирр, опасающийся, что может переиграть.

* * *
        Попытка сходу дать урок молодежи провалилась. На то, как лихо я воспользовался их благотворительностью, и насколько обожрал, они не обратили внимания. Еще бы, ведь пока работал челюстями, уплетая жаренное, пареное и вареное мясо с разными гарнирами, они вовсю делились собственными планами и биографией. Знал, что разумные обожают о себе любимых поговорить, но выдавать информацию так, да еще и первому встречному-поперечному… Эффект попутчика какой-то. В кубе. Потрясающая, то ли глупость, то ли наивность, то ли вера в черт пойми что. Видимо, все вместе и что-то еще сверху.
        В принципе, парочка мне импонировала. Было в них что-то светлое, даже затрудняюсь как выразить и описать, такое просто чувствуется. Единственное, что смущало - больно уж их будущее неопределенным смотрелось. Пучок тоненьких ниточек-волосков, сбившийся в тугой колтун. Бррр. К тому же, их было двое, и они давно связали свои судьбы. Короче говоря - жуть. Даже если бы попытался, все равно бы не разобрался. Все что мог сказать по отражению в Силе - они были обычными. Рядовые обитатели «Небесной реки». Со своими заскоками, как же без них-то, но не более того. Великих свершений им на роду не написано, правда, это не значит, что они не могут их совершить. Будущее - это весьма зыбкая субстанция. Особенно у тех, кто четких планов и конкретных целей в жизни не имеет.
        Жуя и слушая вполуха, смотрел на новых знакомых и понимал, что они пошли совсем не тем путем. Девять из десяти разумных, вступивших на сомнительную стезю наемничества, в течение пяти лет покидают «профессию» вперед ногами. Причем, восемь делает это в первый же год. Паршивая статистика, но когда она кого-то останавливала? Только редкие исключения. Фактически, передо мной стоял выбор: использовать парочку, самоустраниться или попытаться помочь. Первое претило, второе тоже не прельщало, оставалось последнее. Только Сила комаром над ухом не зудела. Эх, понять бы еще, что же она мне, дураку, сказать-то хочет.
        Сейчас переубеждать новых знакомцев бесполезно. Романтика образов, навеянных массмедиа, так просто из головы не вышибается. Ладно, буду действовать последовательно. Показать неприглядную сторону выбранного пути - не то, чтобы легко, но и особых сложностей быть не должно. Уж чего-чего, а грязи на пути шакала войны всегда много.
        - Народ, а нас заказчик не потеряет? - вставил свои пять копеек, когда Клайд взял паузу на промочить горло. К тому же, в меня больше не лезло.
        - Точно! - хлопнул себя по лбу лидер нашего маленького коллектива. Во всяком случае, он таковым себя считал. - Сворачиваемся.
        - Яволь.
        - Что?
        - Так точно, в смысле, я готов.
        - А… ясно.
        Забросив баул за спину и подхватив пузатые кофры со скарбом в лапы, изобразил готовность к подвигам. Не смотря на довольно спешные и сумбурные сборы, основное из каюты было забрано. Вот она, сила привычки к порядку. Знай себе сгребай из шкафов разложенное по полочкам. Конспекты, правда забыл, да кое-какие мелочи, включая требующее стирки бельишко, да и ладно, не критично это. Голокроны учитель сам принес, за что ему большое спасибо.
        Такси с молчаливым водителем вмиг домчало нас до космодрома. Платить за транспорт пришлось мне, как-то у ребят не оказалось с собой налички. Хорошо котика подкормили. Мррр. В общем, очистил карманы от валюты, все равно местные тугрики мне вряд ли когда еще пригодятся.
        - Вот, Лер-О, наша гордость, - кивнул Клайд на корабль, когда мы выгрузились из электромобильчика, на котором было разрешено передвигаться между взлетно-посадочными площадками. Что меня удивило - предоставлялись они бесплатно. Это в такой-то глуши? Сервис, однако.
        - Впечатляет, - а что еще можно сказать, когда видишь это, и не хочешь плюнуть в душу владельцу.
        - Развалюха, но летает, а после задания купим что-то поприличней, - Ино была более реалистична в оценках суденышка.
        - Проходи, располагайся, - махнул рукой Клайд на открывшийся шлюз.
        - Угу.
        Что можно сказать о том, на чем предстояло совершить, как минимум, один межзвездный перелет? Немногое, если без мата. Во-первых, автономность у этого чуда минимальная. Во-вторых, грузоподъемность отсутствует как класс. Нет, если выкинуть шестнадцать кресел из салона, то кое-что впихнуть будет возможно, но это так, профанация. В-третьих, у этого чуда-юда имеется сверхсветовой привод пятого класса. Бодрая улитка, мать за ногу того, кто ее спроектировал. Ах, да, забыл о грозном вооружении. Парочка стволов на крыльях и… все. Импульсный лазер. Одноствольный. Маломощный. Закреплен намертво. Стреляет прямо по курсу. Если повезет, можно поцарапать истребитель.
        Внутрисистемный бот какой-то малобюджетный, а не космический корабль. Как на таком летать сутками, спя в кресле, без душа и с сухпаем на завтрак, обед и ужин? Не представляю. Мазохизм. Нет, если припрет, то можно, конечно, но добровольно? Чур меня! «Ха, да вы котенька зажрались», - ехидно осадил сам себя, забросил вещи в дальний угол, и полез под палубу. Не столько для того, чтобы сразу продемонстрировать навыки и полезность, сколько из реального опасения убиться в полете.
        Скрывшись с глаз напарников, сам в шоке, от того, как за несколько часов общения, они меня в свои записали, скользнул в транс. Ощупав суденышко Силой, и поняв, что все не так плохо, принялся за дело. В принципе, чего-то особенно полезного, в силу отсутствия необходимых запчастей и бедности доступного инструментария, сделать не представлялось возможным. Отрегулировать то, откалибровать это, перебить таблицу коэффициентов здесь, очистить и заново зажать контакты там, протестировал, заменил и так далее. Мелочи и ерунда, но в комплексе, весьма положительно сказывается на общей надежности техники.
        Прикрывшись бурной деятельностью, успешно избежал встречи с Пиджаком. Не стоит ему знать об изменившейся численности наемного отряда. В конце концов, я же официально к парочке не присоединился. Само собой, подслушать разговор, используя возможности Силы, мне никто не помешал. Да чего уж там, преодолев отвращение, даже в голове заказчика пошуровал. Не слишком глубоко и тщательно, но мне хватило.
        По давно отработанной Пиджаком схеме, молодые барашки, поверившие сладким речам и польстившись на размер вознаграждения за плевое дело, своим ходом доставляли наркоту и себя в качестве бонуса криминальному боссу в указанную систему. Планета, куда предстояло лететь жертвам, была не пригодной для обитания, зато весьма богата на востребованные ископаемые. Чего-то эксклюзивного или даже уникального на ней не имелось, но этот мелкий недостаток компенсировался объемами добываемого. За товар, корабль и нового «сотрудника», платили не скупясь, а потому, таким вот «бизнесом», занимался криминал на десятках миров сектора.
        Из наемников в рабы-шахтеры, сидящие на лично привезенной дури. Подобная участь изрядно веселила Пиджака. Урод страдал манией величия, мнил себя вершителем судеб, к тому же, он был не чужд позерству и считал себя великим лицедеем. Естественно, как и водится, непризнанным. Соловьем пред приговоренными разливался. Хм, а ведь он кое-что действительно может. Ему бы в театр какой, на сцену, но не сложилось у Пиджака. Прибить его, что ли? Нет, Сила против. Верней, никак не реагирует, а значит, стоит поискать другие варианты. Логично, что толку - этого раздавишь, завтра два новых объявится. Еще и передел устроят. Нет, убийство - плохое решение.
        Мои, словно загипнотизированные удавом кролики, выслушали заказчика, болванчиками, со стеклянными глазами, прокивав все представление. Встряхнулись лишь тогда, когда им вручили здоровенный чемодан-сейф и чип с оплатой. Последний был запаролен. Фразу-ключ для разблокировки, как и водится, должен был сообщить получатель груза. Простенькая, но весьма эффективная система. Попробуй подбери, когда неизвестно даже на каком языке и с использованием каких символов ее составили. Впрочем, для меня она секретом не являлась. «Рабам деньги не положены, а идиотам не нужны», - именно это требовалось сказать, когда считыватель запросит пароль. Своеобразный у Пиджака юмор. Он и аванс чем-то символичным воспринимал. Что-то вроде оплаты поминок и последнего ужина приговоренного. Сумасшедший, но далеко не дурак, вдобавок, еще и деятельный.
        Вот тут-то меня и посетила мысль, нашедшая отражение в Силе. Лишить Пиджака возможности распоряжаться судьбами, именно это станет для него самым страшным наказанием. Камера одиночка, для него - это медленная и мучительная смерть. Пошевелил извилинами, набросал несколько планов, но решил не усложнять. Идея послать сообщение в Корпус Юстиции показалась самой здравой. Конечно, Пиджак был не самым информированным источником, но вот чувствовал я, что прибыльный бизнес, да в медвежьем углу, наверняка идет в обход карманов местного сенатора. Если я прав, велика вероятность, что всем, кто в нем участвует, станет очень тяжко жить. «Пусть утешаются, что не долго», - рыкнул, не став сдерживать оскал.
        Тзар служит своеобразным бутылочным горлышком, в которое сходятся основные гипермаршруты сектора. Добраться до него юстициары смогут быстро, а навести шороху, при наличии санкции - это им только в радость будет. Дальше сработает эффект домино. Или кругов на воде? Плевать. Не в образности дело, а в том, что по сектору пройдет чистка. Конечно, со временем, криминал вернет свои позиции, но случится это ой как не скоро, а там… еще неизвестно, что и как повернется.
        Пользуясь правами доступа, которые мне выдал, не слишком-то разбирающийся в космолетах Клайд, набросал сообщение и уже собирался его отправлять, когда, повинуясь какому-то наитию, остановился. Попытался разобраться, в чем же дело, но Сила, логика и даже звериная суть молчали. Тем не менее, изменил подпись и отредактировал текст. Внимательно прислушиваясь к себе, неспешно, словно преодолевая сопротивление плотной среды, поднес палец к сенсору, задержал его на секунду, а затем резко выдвинул коготь, коснувшись значка отправки. Все. Очередной выбор сделан. Осталось дождаться результата.
        - Ну что? - поднял бровь Клайд, когда я выбрался из-под палубы.
        - Хуже, чем могло бы быть, но лучше, чем ожидал. До Тзара точно долетим, особенно - если гнать и перегружать гипердрайв не станем. Лучше вообще на семидесяти процентах лететь.
        - Это сколько мы пилить будем? - поинтересовалась Ино.
        - Ну, - прикинул я по памяти карту гиперпутей, - дней десять.
        - А если гнать?
        - Если гнать, то неделя, но лучше не надо, Клайд. Можем не долететь.
        - Чувствовал, что наколоть нас с кораблем хотят, - бухнул кулаком по подлокотнику парень.
        - Не кипятись, - положила руку на его плечо Ино, - все равно, по кредитам, только на этот хватало.
        - Первым делом, как получим деньги, поменяем корабль.
        - Конечно, - улыбнулась Ино.
        Я предпочел промолчать, и вообще смыться в рубку. Парочке не до меня, а лететь в любом случае надо. Вот и займусь делом, пока они там фантазиям о великом будущим придаются. Ей богу, им жалкие полсотни платят, а они планы на миллионы строят. Что-то меня это раздражать стало. Или… заранее представляю прелести совместного перелета? Что-то шерсть как-то самопроизвольно зашевелилась.
        Взлетал на ручном управлении. Выполз за пределы гравитационного колодца планеты, немного довернул, относительно плоскости эклиптики, и дал команду на разгон. Паршивая динамика, отвратительная маневренность, но интересный опыт. Передал управление автопилоту. Скорость набрали, расчеты произвели, прыгнули. Рутина. Восемьдесят часов по прямой. Потом поворот, разгон и новый прыжок. «Это еще по-божески», - пробурчал, смотря на блеклый монитор и рябящую голограмму над ним.
        Какой-то я нытик. Привык, понимаешь, на Пифе все удобства иметь и комфортно существовать, а еще собираюсь генеральствовать во время войны клонов. Вот на все сто уверен - эти условия буду с ностальгией вспоминать. Изредка. «Чего?!» - прорычал, осознав, о чем только что думал. Шерсть дыбом. Сердце колотится. Когти выдвинуты. Пасть оскалена. Уши прижаты. Хвост бешено молотит по ляжкам. «Мать, мать-перемать! Так меня и растак!» - билось в голове. Это же меня ничто иное как видение посетило. Своеобразное, но ему и необязательно быть чередой мутных или не очень картинок.
        Успокоиться было трудно. Слишком часто я к Силе обращаюсь. Нет, так дело не пойдет. Становиться послушным орудием - это не для меня. Как там говорил один китаец? Не помню дословно, но что-то вроде: «Я в бога не верю, я в себя верю». Вот и мне, пожалуй, стоит сделать перерыв и побыть катаром, а не джедаем. Рррр! Собой быть надо, идиот! Демоны и боги, а ведь в этом и есть главная проблема. Вначале, был попаданцем, типичным или нет - вообще не важно. Главное, что был собой прошлым. Цельным, просто в другом теле. Потом, как-то незаметно потеряв себя, пробовал быть катаром и падаваном, но вместо этого стал хорошим торговцем, а сейчас… опять не пойми кто. Что-то царапнуло душу, сжало сердце и накрыло разум. Никогда мне не было так плохо. Кто я? Что я? Зачем я тут? Почему? Цунами вопросов и ни одного ответа.
        - Эй, Мирр, ты чего? - вырвал из водоворота мыслей голос Клайда.
        - А? - тупо вытаращился на него, пытаясь осознать, как он вообще умудрился войти в рубку так, что я его не услышал.
        - Что-то ты паршиво выглядишь. Захожу, а ты тут себе уши оторвать пытаешься, еще и рычишь.
        - Бывает. Мы трудно взрослеем и себя обретаем, - ответил правдиво, хоть и без подробностей.
        - Понятно, - кивнул Клайд, не понявший ничего. - Пошли в салон, мы там марафон решили устроить. Должен же ты разбираться в лучших фильмах и сериалах, а то с тобой и поговорить не о чем. Все время молчишь да киваешь.
        - Пошли, - вздохнул я, подавив грустную улыбку, что сама собой попыталась проявиться на губах.
        «Зависть - это забавное чувство», - мелькнула мысль, при взгляде на спину Клайда.

* * *
        Чем целую декаду могут заниматься разумные, запертые в ограниченном пространстве? Правильный ответ, в нашем случае - страдать и маяться дурью. Парочка бы с удовольствием друг другом занялась, но кресло в кабине для плотских утех не походило, туалет был отвергнут по эстетическим соображениям, а попросить меня свалить в рубку, не позволяло воспитание. В общем, когда от голофильмов и сериалов опухла голова, в ход пошли байки, карты, кости, саббак и прочие способы скоротать досуг. Из меня вышел отличный слушатель, легко поддакивать в нужный момент, когда собеседник открытая книга.
        Конечно, будь моя воля, я бы читал и медитировал, но кто ж мне даст. Впрочем, была от этого и польза, как-то не до самокопаний стало, тут бы наемничков не поубивать. Чем-то все это напоминало притирание с Немаком. Что и помогло успокоиться, а там, улучил момент, помедитировал, отрегулировал гормональный фон и все как-то само собой наладилось. Насколько это было вообще возможно.
        Ближе к концу перелета, парочка, отдохнувшая от первого киномарафона, решила устроить второй заход. Но не просто так, а с демонстрацией «навыков». Точней, маканием меня и демонстрацией собственной крутизны. Конечно, на деле они собирались устроить «тренировку», но вот подсознательно… Смешно все это.
        В принципе, большинство из творимого героями и героинями космовестернов, как я охарактеризовал жанр просмотренных шедевров, было реально. Обученный одаренный смог бы легко повторить, а в ряде случаев и превзойти любимых Ино и Клайдом персонажей. Вот только то, на что обращал внимание я, отличалось от того, что считали важным они.
        Эффект присутствия, вот в чем корень всех бед. Клык даю, все равно отрастет, что каждый пацан или девица полностью уверены в возможности повторить увиденное. Так и представляю, как они, стоя рядом с бравым ганфайтером в любимых эпизодах, выхватывают игрушечный бластер и радуются, что смогли не сильно отстать, а то и опередить кумира. А сколько из них, сидя на диване, ловко расстреливают из пальца супостатов? Уверен, пачками злодеев валят. Детишки даже не задумываются, что у бластера есть слабенькая, но отдача. Чай не лазерный пистолет. Если дело касается других орудий убийства, то там возможна прорва вариантов, которые нужно учитывать всегда и везде.
        Понимание банальных истин, навроде того, что практически невозможно промахнуться в среднестатистическое по размерам тело, с расстояния в пару метров, зачастую приходит вместе с разрывающей грудь плазмой. Выглядящая такой надежной броня, внезапно, становится легко пробиваемой из легкого вооружения. О том, сколько самоуверенной молодежи, на практике убедилось в том, что выхватить оружие, навести его и выстрелить, в разы дольше, чем просто пальнуть из уже смотрящего тебе в брюхо, гадать бессмысленно. Нет такой статистики. В силу того, что число выживших в подобной ситуации стремится к нулю.
        - Слушай, Мирр, - начал давно откладываемый разговор Клайд, когда до конечной точки пути оставалось меньше пары часов, - как на счет присоединиться к нам? В смысле, официально.
        - Не против, - дёрнул ухом. - Трое, это уже отряд. Надо название придумать.
        - Точно!
        Нехитрый прием переключил Ино с Клайдом на любимую тему. Обсуждать условия сотрудничества пока бессмысленно. Нам еще выжить предстоит. Хвост четко сигнализировал - просто не будет. Парочка принялась фантазировать о том, как они купят корвет, перестроят его так, что он будет линкоры пачками рвать, а уж какими бойцами станут командовать… бессмертные терминаторы и лучшие профессионалы во всем и сразу. Само собой, экипировка такая, что просто вау и ух. Им бы сценарии к любимым сериалам и голофильмам писать, а не самим с бластером наперевес в паршивенькой броне головой рисковать.
        Некстати вспомнился разговор, состоявшийся после первого киномарафона. Ино, не иначе как под впечатлением от последнего эпизода сериала про какую-то Мару, решила устроить мне допрос. Если бы к тому моменту я не пребывал в полубессознательном состоянии, наверняка бы посмеялся, да что там, мурчал бы в голос. Все, на что меня тогда хватило - состряпать душещипательную историю о бедном брошенном котенке, чудом выжившем на далекой станции после налета пиратов. Спасли меня несчастного, естественно, пролетающие мимо контрабандисты, а то как же, больше ведь в космосе никого и нет. Только пираты, наемники и контрабандисты. Торгаши и спасатели - это фи и не комильфо. Конечно же, на этом мой многотрудный путь лишь начался. Все в духе любимых космовестернов. Экзотическую зверушку, нечистоплотные контрабандисты, продали в первом же порту. Но тут судьба сжалилась над бедняжкой, попал в руки к хорошему человеку, который, само собой, вырастил как сына. Свободу дал и кое-какое образование. Понятное дело, благодетель погиб. Конечно же не просто так, а благородно вступившись за девушку. Бедному, но же подросшему,
котенку пришлось срочно бежать с планеты. Побег стимулировали злобные родственники, жаждущие наследства, с одной стороны, и мстительные головорезы, с другой. Приемный отец, разумеется, не просто так богу душу отдал, но и прихватил с собой брата главаря банды с десятком подельников. Короче говоря, дичь и чушь, но Ино расчувствовалась, а Клайд проникся.
        Нет, совсем уж идиотами они не были, и прекрасно понимали, что я изрядно приврал, только в общей канве рассказанного не сомневались. А уж когда поведал о том, как летал с торговцем, который оформил на меня учетку наемника, и даже выплачивал мелочь, которой едва хватало на ежегодный взнос, вообще рассмеялись. Пообещали не обижать и заботиться. Прям аж до мурчания тронули.
        - Выход из гиперпространства через минуту, - оповестил корабль, прервав поток воспоминаний. Неплохой способ борьбы с тревожными предчувствиями.
        - Ура! - не сдержалась Ино, для которой это был первый межзвездный перелет.
        - Надо будет посмотреть подходящий корабль. Наверняка найдется что-то на продажу, - проявил практичность Клайд.
        - Угу, - шевельнул я ушами, прихватил баул и направляясь в рубку.
        - А…
        - Переоденусь.
        - Угу, - кивнула Ино, незаметно понюхав собственный комбинезон.
        Брони у меня нет, но орудий смертоубийства хватает. Именно их я собирался развесить на собственноручно сделанной сбруе. С рычанием и яркими эмоциями, добавляя на ходу дырочки, натянул плоды сумеречного гения предков на тело. История, за давностью лет, не сохранила имя того, кто придумал эту полезную штуку. Даже нельзя было точно сказать, когда она появилась у катаров, но разве это имело хоть какое-то значение? Нет.
        «Обязательно переделаю под нынешний рост», - дал зарок, накидывая мешковатую робу с разрезами. Разумеется, она была пошита из бронеткани. Быстро подобрав лентами и завязками лишнее, организовал художественный набор складок. Покрутился. Прыгнул. Сделал несколько выпадов и пару наклонов. Прекрасно. Ничего не мешает. Наличие под одеждой арсенала, визуально, не определятся. Конечно, от сканера его не скрыть, но лучше так, чем никак.
        - Готов, - рыкнул напарникам, мающимся в предвкушении посадки.
        - Чего так долго-то?! - возмутилась нервничающая Ино.
        - По лучу идем, автопилот управляет, - правильно понял недовольство девушки.
        - Ррр!
        - Кхм, - подавил улыбку, но не удержался от взмаха хвостом. Больно уж комично ее рычание для моего уха прозвучало.
        - Что?! - тут же одарили меня гневным взглядом.
        - Нет, ничего. Все в порядке, - сделал серьезную моську, ну насколько смог.
        - Точно?! - проявила знаменитую женскую интуицию Ино.
        - Клык даю, и вообще… Мирр к подвигам готов! - вытянулся во фрунт и разведя уши в стороны приложил лапу к виску.
        - Вольно, - фыркнула Ино, а задерганный подругой Клайд показал большой палец.
        Оставшиеся до посадки минуты провели дурачась. Не совсем то, чем стоит заниматься перед высадкой, на условно вражеской территории, но лучше уж так, чем нервы на кулак наматывать. Опоры коснулись пластбетона. Натужный хрип двигателей сошел на нет. Корпус перестал мелко вибрировать. Поразительная тишина. Вот мы и добрались до места.
        Привычное усилие, и океан Силы распахнулся вокруг. Вдох-выдох, эмоции уходят, тело и дух окутывает невидимый панцирь льда, разум берет под контроль все, вплоть до мельчайших мышц тела. Теперь, при желании, могу произвольно даже шерстинками управлять. Сила со мной, так кто же против меня? Вот сейчас и выясним. Шлюз распахнулся, и Клайд первым шагнул в него.
        Глава 14
        «Великолепная десятка и вратарь», - мысленно скривился, при виде встречающих. Мое появление стало сюрпризом. Пока главарь банды, по недоразумению называющийся отрядом службы безопасности, решал, что делать с лишним пассажиром и оценивал ситуацию, я огляделся. Среднеразмерный ангар, в котором наш кораблик смотрится одиноко и жалко. Каменная чаша, слегка красноватого оттенка, выдолбленная в скальном грунте. Верхняя треть стены покрыта металлом и переходит в сегментированный купол. Большие раздвижные двери напротив. Сейчас закрытые. По периметру оборудование. Свернутый заправочный шланг не закреплен. Штабеля разномастных контейнеров вдоль стен. Пол разделен на условные квадраты разметкой. Нас посадили в самый центр. Спрятаться негде. Только за опорами. Несерьезно. Чувствуется, что все тут на поток поставлено и давно отработано.
        - Приветствую, - вскинул руку Клайд.
        - Руки, - ответил главный, и уркаганы-безопасники вскинули оружие.
        Десяток бойцов меня особо не заинтересовали. Обычные бандиты. Подготовка слабая, экипировка посредственная, боевой опыт специфический, самомнение заоблачное. Перебить таких нетрудно. Подобные им, в резко изменившейся ситуации теряются и легко поддаются панике. Стойкость, если в угол не загонять, проявить неспособны. Мясо. На большее, чем задавить числом или быть надсмотрщиками, непригодны. Мазнул по ним взглядом и сосредоточился на главном.
        «Сюрприз, однако», - присвистнул мысленно. Везет мне. Сам Большой Босс, он же глава колонии и планетообразующей корпорации. «Человек и пароход», - муркнул в вибриссы и поднял лапы. Что-то слишком часто на разных полусумасшедших гадов натыкаться стал. Вот и этот, любитель, мать его, власть чувствовать и на лица будущих рабов смотреть. Обожает отчаянье на лицах созерцать. Еще и адреналиновый наркоман. А то как же, некоторые жертвы пробуют сопротивление оказать. Он от такого чуть ли в штаны не спускает. Знает тварь, что его броню с встроенным генератором поля из обычного бластера не пробить, но все равно кайфует. Вывих мозга.
        - Ты чего? - уставился на меня Клайд, все еще не осознавший ситуацию.
        - Это как в «Побеге», - дал парню краткое разъяснение, напомнив о недавно просмотренном кино.
        - А… - начал этот придурок.
        «Дебилы!» - взвыл мысленно. Вместо того, чтобы спокойно поднять руки, эти космоковбои решили устроить перестрелку. «Может есть еще какой «Побег», - мелькнула мысль, но времени ее обдумать уже не оставалось. Ментальный удар по врагам. Слабенький вышел. Много их. Но «синдром штурмовика» они словили. Ускорение. Прыжок. Первые выстрелы полетели в нашу сторону. Удар. Хруст выбитых зубов. Лениво летящие капельки крови. Большой Босс неспешно заваливается. Глаза урода округляются. Лапа ныряет в складку. Телекинезом толкаю два бластера. Дурная голова Клайда спасена. Кувырок. Над ухом проносится плазма. Перекат. Стреляю с колена. Ино вытащила свою пушку и зажмурившись пальнула. Действую словно автомат. Быстро и четко поражаю цели. Пиу-пиу. Раньше смеялся над звуком. Теперь - нет. Две головы взрываются. Грохот за спиной. Получивший в зубы ББ упал. Прижимаю уши. Палец жмет сенсор. Опасность! Ухожу перекатом влево. «ААА!» - орет главарь. Осознал. Неженка. Клайд умудряется попасть в лоб рыжему мордовороту. Вот это мощь! Ошметки опаленной плоти разлетаются фейерверком. Добиваю оставшихся врагов. Короткой серией
произвожу контроль. Ино блюет. Бледный Клайд трясется. Осенний лист, мать его. Вонь горелого мяса и шипение куска мозга, попавшего на раскаленную от попадания плазмы броню. На автомате слизываю кровь с кулака. «Вкусно», - урчит звериная часть. «Дикарь», - осаживает ее разум.
        - Жопа, - констатирую очевидное.
        - Ы, - пытается выблевать желчь Ино.
        - А? - проявляет слабенькую попытку на потуги в интеллект Клайд.
        - Тревогу подняли.
        Противный вой из динамиков, периодически прерываемый сообщением о нападении, не услышал бы только глухой. Впрочем, слышать и осознавать, что именно слышишь - большая разница.
        - Фкотина! Я фаф ффех фать бу… - напомнил о себе ББ.
        - Вряд ли, - прервал ударом локтя в массивную челюсть говоруна. Хрустнуло. - Сколько бойцов? Где размещаются? Где мы находимся? Что в соседних ангарах? Протоколы действий на случай бунта…
        Без зубов, со сломанной челюстью и сотрясением, отвечать сложно, но мне хватало и всплывающего в голове допрашиваемого. Ситуация паршивая. Единственный шанс - пробиваться в отстойник, Где стоят еще не переоформленные корабли. Удастся ли угнать? Увидим. В любом случае, прорваться через ПВО проще всего там. Если бы не напарнички, мог бы попартизанить, но с ними - без шансов.
        - Вы как? - встряхиваю Силой и лапами, пялящихся на все квадратными глазами наемников.
        - Н-нормально, - кивнул Клайд, бестолково перекладывая оружие из руки в руку.
        - П-порядок, - блеет Ино, старательно не смотря на трупы.
        - Сваливаем из ангара, этот, - поднимаю за шкирку босса, - проведет в отстойник. Попробуем угнать корабль, - выдал краткую инструкцию-план.
        - Точно, угоним корабль, как в «Прорыве», - нашел зацепку разум Клайд.
        - Ага, - взбодрилась Ино.
        - Слушать меня, - задавив в зародыше даже тень мыслей о неподчинении. К демонам дурные инициативы романтиков. Мне дорог мой хвост. - Вперед, к воротам.
        Парочка синхронно кивнула и поспешила к дверям, обходя по широкой дуге трупы. Таскать за шкирку главаря было не с руки, да и дополнительный ствол был бы не лишним. Естественно, быстро подчинить пленного - не стоило и пробовать. Пришлось импровизировать. Жестко скомкал чужое сознание, скатав его в своеобразный бумажный шарик, и задвинул куда подальше, в «мусорную корзину» бессознательного. Получилась марионетка, что-то вроде киношного зомби, но по уровню возможностей - дрессированная обезьянка.
        Получивший команду заложник прошамкал приказ и продиктовал код подтверждения. «Сюрприз, мать вашу», - оскалился, поводя ушами, и притянул телекинезом пару бластеров. Сирена заткнулась. За дверями раздались вопли.
        - Держите, - вручил оружие напарникам, топчущимся перед «калиткой» в воротах.
        - А наше? - спросил Клайд, беря бластер.
        - Я возьму.
        Парочка синхронно кивнула и протянула «обрезы».
        - Первым пленный, потом я, вы следом.
        - Хорошо.
        - Да.
        - Вперед, - махнул хвостом и нажал сенсор открытия.
        Люк откатился в сторону, открывая путь в широкий каменный коридор. В носу засвербело и нестерпимо захотелось чихнуть. Видимость портил сизоватый дымок. Сглаженные плазменным резаком проходчика стены, сейчас зияли отметинами бластерных попаданий. Разбитая турель над воротами уныло свесила стволы. Чудом уцелевший сенсор моргал красным, с укором смотря на тела своих убийц.
        - Ого, - удивилась Ино.
        - Это что? - захлопал глазами Клайд.
        - Красный код. Двигаем.
        Объяснять, что протокол подавления бунта, в том числе, подразумевал и вариант с восстанием охранников, не стал. К сожалению, из-за повышенного недоверия органиков к автоматическим системам, надеяться на то, что местный ИИ сумеет перебить достаточное число безопасников не стоило. Тем более, рядом с серверной сидит дежурная смена. Наверняка, они во всю курочат, а может уже и раскурочили восставшую машину. Вот если бы удалось обеспечить ее защиту, тогда да, при поддержке системы безопасности, можно было бы натворить дел, а так… Время только выиграл и сумятицу внес.
        Уши подсказали о встрече с врагом раньше, чем сигнал опасности подала Сила. Прыгаю. Хруст костей и фонтанчик крови изо рта. Мертвое тело сползает по стене. Бластеры-обрезы изрыгают плазму в ближайшие лица. Рык-рев вгоняет в ступор живых. Жестокая и быстрая смерть троих товарищей. Жуткие клыки перед носом. Спешащие разделаться с врагом сбшники поплыли. Они даже не попытались сбежать. Расстрел, а не бой. Взмах лапой. Рык. Мои выходят из ступора. Бежим дальше.
        Какое-то время нас не трогали. Попадались отдельные «герои», но таких убирал походя. Соревноваться с одаренным в скорости - экзотический способ самоубийства. «Стоп, - вскинул кулак, остановив своих. - Есть другой путь?» Ответа ждать не стал. Махнул хвостом и свернул в боковой тоннель. Тяжело хрипящие напарники потопали следом. Паршиво. Еще немного побегаем и они лягут. Ррр!
        Обошли укрепившийся на межуровневой развилке отряд. ББ начинал монтажником и отлично разбирался в хитросплетении ходов. Впрочем, никто лишних тоннелей не рыл. Знания местности помогло еще пару раз, а потом спасовало. Полтора десятка бойцов поспешно укреплялось на лестничной площадке. Вообще-то, тут было нечто вроде широченного пандуса с пятачком для разворота, но сути дела это не меняло. Незаметно не пройти.
        - Чего это они? - прохрипел Клайд.
        - Рабы бучу устроили, пытаются до наркоты добраться, - коротко пояснил, давая время на отдышаться и обдумывая ситуацию.
        - Надо им помочь, - дернулась Ино, сбивая и без того неровное дыхание.
        - Хрен вы из них верных сторонников в команду наберете. Они все конченные. За дозу прирежут. Не в кино.
        Парочка заткнулась. Не столько из-за того, что задумались, сколько из-за отсутствия физической возможности. «Паршивая же у них форма», - мелькнула горделиво-презрительная мысль, избавляясь от которой, аж гривой тряхнул. Хватит время терять. Обхода нет. Пойдем в лоб. Не хочу геройствовать, но тут без вариантов. Или…
        Послал заложника вперед. Пусть отвлечет. Глядишь и не пристрелят начальство.
        «Не фтреляйте!» - заорал выбежавший на пандус босс, вскидывая повыше руки. «Хорошая у него броня», - отметил уже я, срываясь в ускорение. Получившая пяток попаданий приманка приблизилась достаточно близко, чтобы по ней прекратили палить. В конце концов, не знать весьма вычурный и броский доспех начальства безопасники не могли. Пока не самые далекие разумные осознавали, что только что чуть не прибили шефа, пока прикидывали, что им за такое будет, пока размышляли, как ББ тут вообще оказался, стало поздно.
        Смерчем ворвался на площадку, сходу пристрелив четверых. Обрезы прожигали до позвоночника. Жуткая мощь. Мгновенно испаряющаяся жидкость рвала и уродовала тела. Легкая защита не спасала. Заляпанные ошметками охранники растерялись. Отпрянули. Трое отшатнулось к боссу. Зря. Марионетка тут же присоединилась к зачистке. ББ профессионально вспорол горло ближайшему. Тем же виброклинком пробил череп следующему и пристрелил последнего.
        «Ррр!» - выразил недовольство кратким боем и собой. Плевать, что принявшиеся палить во все стороны трусы зацепили. Вскользь. Несерьёзно. Хуже другое - не воспользовался термодетонатором или гранатой. Даже не подумал. Инстинкты и желание сойтись с врагом накоротке взяли верх. Плохо. Пока Ино с Клайдом пыхтели, перебирая ногами, погрузился в Силу. Бездна! Из-за необходимости удерживать разум марионетки, почти полностью лишился своего «панциря». Быстро вновь завернулся в «ледяную» корку и, ощутив сосредоточенный покой, мигом успокоил мечущийся хвост.
        - Берем детонаторы, - распорядился, и тут же показал наглядный пример.
        - А-ха, - прохрипел Клайд.
        Ино предпочла не сотрясать воздух, которого ей и так не хватало.
        - Уходим, - командую, уловив далекий еще топот и подкладывая под ближайшие трупы активированные термодетонаторы.
        Бежать напарники оказались не в состоянии. Пришлось ограничиться скорым шагом. Чуткий слух поймал звук тихих хлопков. Клыки непроизвольно оголились в злорадном оскале. Поймав себя на этом, тут же подправил поплывший самоконтроль. Работать мне еще над собой и работать. С тем количеством «хлопушек», которое у нас было, два следующих заслона не стали проблемой. Физические данные позволяли удивить засевших охранников без всякой Силы, а уж с ней и подавно справился. Сложно противостоять тому, кто может, даже не показываясь из-за угла, набросать под ноги подарков.
        У отстойника нас ждал сюрприз. Трое мордоворотов пинками гнали тщедушного мужика, с синим от побоев лицом. К моменту нашего появления, они как раз открыть люк «калитки» успели. Что ж, спасибо, не придется терять время. Реакция конвоиров была предсказуемой, но слишком медленной. Когда они подняли свои бластеры, мои уже стреляли.
        - Ты кто? - прихватил за шкирку мужичка, который попытался залечь за низким пологом.
        - Капитан Прон, - выдал избитый.
        - И твой корабль тут, - понимающе кивнул, стреляя в контрольную панель «калитки».
        Не удовлетворившись достигнутым, потянулся Силой к приводам и раздавил контакты. Теперь ни люк, ни ворота не открыть. Только резать или взрывать.
        - Где твой корабль?
        - А…
        - Корабль!
        - В-вот он, - дрожащим пальцем указал на противоположную сторону Прон.
        - Идем, - встряхнул плюгавого и толчком направил в нужную сторону.
        Прон не удержался и растянулся на полу. Тьфу! Понимаю, что грубо и незаслуженно, но мне не до политесов. Потом, возможно, попытаюсь помочь. Сейчас же, от желания Прона скорей принять дозу, только когти наружу лезли. Десятки собственноручно убитых и эхо сотен погибших по моей вине, необходимость постоянно контролировать заложника и приглядывать за молодежью, прорыв, в конце концов, все это не способствовало человеколюбию. Голова гудела и раскалывалась. Совсем не до насильно превращенного в наркомана мужика. Тем более, еще ничего не закончилось.
        Буквально затащил Прона в небольшой, напоминающий морского ската с откушенной задницей корабль. Забросил в кресло капитана. Отпустил разум босса и тут же приложил его в лоб. Тот закатил глаза и опал мешком дерьма, которым и являлся по жизни. Стало намного легче. Подцепил ногой тело и отправил его юзом к стене. Нечего под ногами мешаться.
        - Заводи, - рыкнул на Прона.
        - А д-доз-за?! М-мне об-бещали! - взвизгнул вжавший голову в плечи капитан.
        Если бы не вырубленный к этому моменту босс, скорей всего сорвался бы, а так, всего лишь ткнул в тушу у стены и сказал:
        - У него в подсумке. Возьмешь, когда передашь мне права.
        - С-сейчас, - затрясся Прон и потянулся к пульту.
        - Садитесь и пристегнитесь, - указал на свободные кресла парочке.
        Перестав неуверенно перетаптываться у входа в рубку, Ино с Клайдом тут же занялись делом. Похоже, в свое время, Прон попытался взбрыкнуть. Хитрая система из ремней и жестких фиксаторов указывали именно на это. Подобное используются в бою, да и то лишь параноиками. Пока капитан «музицировал» над пультом, а напарники разбирались с многочисленными застежками, прощупал корабль Силой. Мало ли, вдруг обнаружится сюрприз. Вряд ли, конечно, но береженого и Сила бережет. Чисто.
        - Готово! - оскалился щербатым ртом на опухшей роже Прон, и жалкой шавкой, просительно заглянул в глаза.
        - Выметайся, - рыкнул отступая. Смотреть и ощущать такое… Животное, а не разумный.
        Усевшись в кресло, и не разрывая связь с кораблем в Силе, осмотрел пульт. В принципе, все понятно. Быстро пристегнувшись и опустив на грудь стальной фиксатор с мягкими валиками, навроде тех, которые бывают на экстремальных аттракционах, пробежался пальцами по панели управления. Ручной режим надежней будет. «Поехали», - подбодрил себя и, отдав команду на закрытие аппарели, потянул штурвал.
        Скат легко оторвался от пола. Ощущать корабль частью себя - необычно, но у меня есть кое-какой опыт. Спасибо Пифу. Приподняв нос «Ската», переложил руку на трекбол в подлокотнике. Орудийные башенки ожили и зашевелились. На возникшей голограмме появились прицельные маркеры. Когтями удобно жать сенсоры и переключать стволы, но бездна, как же дико мешает система наведения. Вспомнилось, как в четвертом эпизоде Люк стрелял, закрывая глаза. Верное решение. Особенно с учетом того, что опытным пилотом парнишка не был. Турболазеры разнесли потолок и ворота ангара. Десятка три головорезов, успевшие возле них собраться, насладились ядовитой атмосферой. Кого осколками не поубивало. По корпусу забарабанили обломки. Не страшно.
        Шерсть чуть вздыбилась от фантомных ощущений. Тяга на маршевые, штурвал от себя. Закрутить корпус и взять левее. Руки действуют сами. Почти такое же предвидение, как во время тренировки с глухим шлемом, подает четкие сигналы. Выпущенная башней ПВО очередь импульсов проходит мимо. Резко перекладываю штурвал и сбрасываю тягу. Стреляю. Смерть опалила корпус, скользнув по силовому полю. Ускорение. Внизу распускается огненный цветок. Все. Теперь нас не достать.
        Рано обрадовался. Чудом успел вывернуться из-под удара системы ПКО. Это как же на меня злы-то? Ха-ха! Штурвал на себя, энергию на маневровые. Кверху пузом залетаем в плотное облако. Там, где только что был корабль, атмосферу разрывает череда импульсов и проносятся истребители. Хорошо разогнались, падая с орбиты. Пусть теперь попробуют на нее выбраться. Кувырок через бок. Нос вверх. Максимальная тяга. Звезды! Как же я рад вас видеть.
        Очередной «плевок» системы ПКО прошел стороной. «Поспешили, мстители», - довольно мурлыкнул, закладывая вираж.
        - Ты что творишь! - заорал Клайд.
        - Охочусь.
        Пока парнишка соображал, перебросил энергию на фронтальный щит и орудия. Выползшие из атмосферы истребители, никак не ожидали встретить меня лоб в лоб. Мышки думали, что будут гнать кошку? А вот и нет. Довольно жмурюсь и жму на трекбол. Слабаки. Ни сманеврировать, ни выстрелить не успели. Короткий росчерк импульсов. Все. Летуны стали историей. Вой в Силе. Огненные шары гаснут. Ишь ты, какие громкие. Не одаренные, но где-то рядом. Хорошие могли бы быть пилоты, возьмись их кто-то обучить. Все. Хватит играться. Пора рвать когти. С взлетающей пятеркой кораблей мне не совладать.
        - А!!! - завизжала Ино.
        - Твою! - выругался Клайд.
        «Заигрался», - совершенно спокойно констатировал я, выворачивая штурвал и перебрасывая энергию на щиты. Откуда ж было знать, что от спутника прыгнет целый корвет. Микро-прыжки - это весьма опасное дело. И главное, Сила ничего такого не предвещала. Наоборот, даже одобрила порыв поохотиться.
        «Держитесь!» - крикнул парочке, которая и так-то до побелевших костяшек в подлокотники вцепилась. Корвет открыл огонь из всех орудий, даже щит обесточил. Паршивые на нем были канониры, но расстояние, да еще и присоединившиеся к забаве корабли с планеты - плохо. Оказался под перекрестным огнем. Щиты цвели разводами от попаданий. Корпус стонал от перегрузок. Добравшийся до бессознательного тела Прон, обкололся и сейчас бился в конвульсиях. Размазывал содержимое опорожненного кишечника и мочевого пузыря по полу. Блевал с кровью. Передозировка.
        - Стреляй! - прорезался голос у Клайда.
        - А!!! - продолжала голосить Ино.
        Я уже собрался уйти в слепой прыжок, в конце концов, Силовая навигация - это реальный способ унести хвост, но именно Сила и не давала это сделать. Четкое ощущение того, что надо крутиться тут, могло сравниться лишь с таймером висящим перед глазами. Жаль цифр разглядеть не удавалось. Вертелся словно уж на сковородке. Танцевал с трассерами. Вальсировал с лучами. Уклонялся от сгустков. Дергал смерть за усы. В итоге нарвался.
        В какой-то момент встал выбор между получить из ионной пушки в брюхо, или принять турболазерный залп в бок. Первое гарантированно отрубало электронику, но давало шанс, второе превращало в подранка, которого непременно добьют. Очевидный выбор.
        - М-мы ж-живы? - дрожащим шепотом спросила Ино в темноте.
        - Живы. И даже спасены, - муркнул, наконец-то поняв, что от меня желала Сила.
        - К-как, с-спасены?
        - Как в фильмах. Кавалерия прибыла.
        - Э… - решил поучаствовать в высокоинтеллектуальной беседе Клайд.
        - Юстициары прилетели.
        Естественно, объяснять о том, откуда мне это известно, не стал. Хватит с них потрясений на сегодня. Пусть вон лучше друг с другом эмоциями делятся. Тем более, мое, скажем так, внушение, совсем на нет сошло.
        Пока Ино с Клайдом трещали, я отдыхал. Прон умер, но ничего кроме мимолетного сожаления по этому поводу не испытал. Почти невидимая из обесточенной кабины вспышка отозвалась в Силе эхом множества смертей. На это только муркнул. Нашлись среди гонявших нас придурки, которые решили повторить мои подвиги. «Не бегай от крейсера, умрешь уставшим», - перефразировал старую присказку про снайпера.
        - Мирр, как думаешь, нас скоро подберут? - спросил Клайд, который как раз спорил на эту тему с Ино.
        - Скоро, - лениво шевельнул ухом, и принялся неспешно расстегивать ремни. Толку с них, даже в такой передряге не пригодились.
        - Вот видишь, даже котенок понимает… - обернулся к подруге Клайд.
        Котенок?! Мягко говоря - немножечко обалдел. Если бы не вымотался настолько, что даже хвостом шевелить в тягость, то непременно заглянул бы в одну ушибленную головушку, но… поленился. Котенок так котенок. Наплевать. Жрать хочу. Спать хочу. Потренироваться с мечом хочу. Датапад почитать хочу. Самку… так, стоп. Пора опять подрегулировать гормональный фон. «Зачем откладывать? Правильно, незачем», - сам спросил, сам ответил, сам же, притворившись спящим, сделал. Заодно подпалины художественно оформил. Нас наверняка допросят, значит, стоит придать себе надлежащий вид. Пусть жалеют и с лишними вопросами не лезут.

* * *
        Тень крейсера закрыла звезды, и наш кораблик поплыл в распахнувшийся створ ангара. Интересное ощущение, и не сказать, что приятное, при кое-как работающей искусственной гравитации. Ино начало мутить, Клайд тоже малость позеленел, а я ничего, вполне сносно перенес процесс стыковки. Пролетели сквозь удерживающее атмосферу поле. Зависли над свободным пятачком. «Маловато место, для такой-то махины», - мелькнула мысль. Бум. Приземлились не слишком мягко. Интересно - это нас специально встряхнули, чтобы сразу показать кто есть кто, или у оператора притягивающего луча руки не из того места растут? Скоро узнаю. Вестибулярный аппарат перестал чудить, пытаясь разобраться с двумя источниками притяжения. Клайд тут же поспешил к Ино, но та уже и сама оклемалась. Вот и ладушки-оладушки.
        - Идемте, вон комитет по встрече, - указал на топающих от дверей бойцов во главе с офицером.
        - Угу, - буркнул Клайд, помогая Ино выбраться из кресла.
        Пока молодежь возилась с дверью обесточенной рубки, занялся боссом. Видок у него был еще тот. С честью выдержавшая все передряги прорыва броня, оказалась уделана Проном, чуть более чем полностью. Лапы марать не хотелось, но куда деваться, сам пленный, максимум, ползти бы мог. Пришлось тащить за шкирку. Внутри лишенного энергии корабля, внезапно, оказалось темно. Вдобавок воняло горелой изоляцией и чадило оплавившимся пластиком. Хорошо нас приголубило. Вроде и заряд-то из мелкой пушки словили, но проектировавшие угнанный кораблик разумные, явно не напрягались с защитой от подобных плюх. Защита от перегрузок пала жертвой экономии.
        Буквально на ощупь добрались до трюма. Мне-то еще ничего, Сила позволяет многое, а вот напарникам пришлось несладко. Все, чем могли им помочь дешевенькие шлемы - хиленькая функция визоров работать фонариком. В задымленных отсеках, без дополнительных источников света, толку с них было чуть. Шипя, матерясь и постоянно налетая на углы и стены, регулярно запинаясь о вывалившиеся декоративные панели, цепляясь за вылезшие из вспучившихся кабель-каналов провода, они упорно пробирались в трюм.
        Путь, занимавший секунды, растянулся на минуты.
        - Наконец-то, - обрадовалась Ино, пинком отшвыривая кусок световой панели, лежащей у входа в трюм.
        - Рано радуешься, - вздохнул Клайд.
        Что ж, он был прав. Лишенную энергии аппарель пришлось открывать вручную. Хвала конструкторам, они такое предусмотрели. Бум! Пандус рухнул перед ногами офицера. «Хорошая выдержка», - с ленцой отметил факт того, что служилый не отскочил назад. Апатия, пополам с какой-то бесшабашностью и желанием чудить. Отхожу от стресса. Своеобразно. Мысли регулярно сворачивают на образы сочных бифштексов, котлеток, сарделек, шницелей, и прочие скромные радости плотоядных, вообще хороводы водят. В мечтах.
        - Здрасьте, - выдал Клайд, на что космический блюститель закона лишь шевельнул бровью.
        - Сдайте оружие, - последовало краткое распоряжение, и повелительный взмах рукой на дроида с раскрытым контейнером.
        - А душ у вас есть? - посмотрела на заляпанные сапоги Ино, напрочь игнорируя команду.
        - А нас покормят? - решил я усугубить произведенное впечатление. Уж лучше будем полными придурками, все равно за умных не сойдем.
        Дернувший веком юстициар, одарил нас теплым взглядом, полным любви и желания выкинуть прямо сейчас в шлюз.
        - Оружие. Сдать.
        - Есть, сдать оружие! - поддался я накатившему пофигизму, и тут же браво козырнул, не забыв развести и опустить уши.
        - Ты что творишь?! - растерял чопорность офицер, при виде того, как я пытаюсь утрамбовать в контейнер пленного, тот слабо дергал ногами, то ли пытался помочь мне, то ли сопротивлялся.
        - Сдаю оружие, сэр!
        - А…
        - Не сдается, сэр! - вздохнул, и вытащив давно уже не знающего на каком он свете пребывает босса. - Подержите пожалуйста, сэр, - отправил весьма непрезентабельное и пахучее «оружие» в объятья офицера.
        Похоже этого занудного зазнайку не очень-то любили. Во всяком случае, в нарушении всех и всяческих инструкций, никто не поспешил помочь начальничку или уложить меня мордой в пол.
        - Парень, не борзей, - подал голос сержант, наконец-то отцепивший одурелого босса, который всхлипывая цеплялся за несчастного офицерика и слезно требовал немедленно посадить его в камеру понадежней.
        - А чего он, - махнул я хвостом и сделал глазки. - Я же все чувствую. Знаешь, как обидно?
        - Арсенал свой сгружай, - похлопал по сканеру сержант, передавая босса, размазывающего по лицу сопли счастья, паре подчиненных. - Уведите, - распорядился он своим, и помог встать собственному начальнику.
        - Покормите хоть? - задал волнующий меня вопрос, вытаскивая из подошвы монокристаллические пластины с молекулярной заточкой.
        - Как начальство решит, - хмыкнул юстициар.
        - Все. Разоружился, - улыбнулся во всю пасть и провел когтями по гриве. Причесался.
        - А? - отвлекся от вида переполненного контейнера, ставший удивительно молчаливым офицер.
        - Разрешите не рвать когти и зубы, сэр?! - рявкнул в лицо обалдело таращившегося на природный арсенал служилого.
        - Ы, - отшатнулся тот.
        - Больно очень и отрастают долго, сэр! Так можно?
        - М-можно.
        - Благодарю за доверие, сэр!
        - Служу народу и Республике!
        «Кажется перестарался», - мелькнула запоздала мысль.
        Само собой, мутную троицу не пойми кого, оперативно развели по разным каютам-камерам. Естественно, переодели, хорошо хоть помыться дали. Мне досталась комнатушка типа пенал. Чистенькая, с зафиксированным у стены столом и прикрученным табуретом. Клозет за ширмой и откидная койка, вроде тех, что в поездах. Подозреваю, Ино с Клайдом точно в таких же кукуют.
        Прекрасно понимая, что у юстициаров и без нас дел выше крыши, сжевал выданный паек и завалился спать. Если понадоблюсь, разбудят.

* * *
        - Сэр, к вам капитан Ал.
        - Пусть заходит.
        - Есть, сэр.
        Дверь кабинета ушла в сторону, пропуская квадратную фигуру капитана.
        - Давай без формальностей, - распорядился командор Моз, спавший менее двух часов за последние сутки.
        - Как скажешь, Мо, - дернул щекой Ал. - Сам на стимуляторах.
        - Что у нас в общем? - бросил Моз, направляясь к ширме с мини-баром.
        - Огромная гора первосортного пуду, но мы ее удивительно быстро разгребаем.
        - Еще бы, в конце концов, нам помогает тот, кто ее и навалил.
        - Это да, как только челюсть уроду собрали, так он сразу и запел.
        - Что там с его вменяемостью? Эксперты определились?
        - Судить можно, - кивком поблагодарил за протянутый стакан Ал, - но вообще-то, крышей он потек капитально.
        - Запугал его катар.
        - Да ситх его знает, на труса он вроде не похож, но и катар этот… Все может быть, - махнул рукой капитан, ополовинивая стакан.
        - Что по наемникам выяснили? - пригубил собственный напиток Моз.
        - Парень с девушкой обычные придурки, решившие хлебнуть романтики с большой дороги. Без году неделя как зарегистрировались. Подготовки нет, образование никакое, молодое мясо, - Ал скривился.
        - Где только денег достали, - понимающе вздохнул Моз, всецело разделяя чувства друга. - Сколько им?
        - Девятнадцать девушке и двадцать парню, если на стандартные переводить. А деньги, - Ал допил разведенный кислым соком виски, - там вообще анекдот.
        - М? - выразил заинтересованность Моз, попутно указав пальцем на бар.
        - Нет, - отказался от добавки Ал. - Эти деятели собрали компромат на своего начальника, но тот не только умудрился договориться с ними, но еще и заставил их заплатить за уже списанную амуницию. Ну и с кораблем им повезло.
        - Чудные дела твои, богиня, - хмыкнул Моз.
        - Угу, - потер ладонями лицо Ал, избавляясь от сонливости.
        - Что с катаром?
        - Вот с ним-то как раз наоборот ничего не ясно.
        - Экзот.
        - Еще какой, Мо. Еще какой. Фактически, все, что мы знаем, ничего нам не дает.
        Ал задумался над тем, как бы покороче сформировать то, что удалось накопать. Моз друга не торопил.
        - В общем, что удалось установить достоверно. Во-первых, он послал нам сообщение и заварил всю эту кашу. Во-вторых, на него оформлена учетная запись наемника. Позывной и идентификатор - Свез.
        - Промокашка?
        - Нет, под учеткой реально работало с десяток наемников, но особых успехов не достигли. Правда, почти все ушли из профессии живыми и относительно целыми.
        Моз молча кивнул, предлагая жестом продолжить.
        - Теперь неподтвержденное, но, скорей всего, верное. Катар сирота. Как он им стал - не столь уж и важно. Скорей всего пираты. Дальше он, вероятно, был рабом или экзотической зверушкой, ходящей по рукам. Возможно, его выставляли в боях как зверя. Что там и как было, сам понимаешь, проверить не получится, да и не будет этим никто заниматься. Лет десять-пятнадцать он мыкался по злачным местам. Потом, скорей всего, сбежал. Может быть выкупили, но первое вероятней.
        - Почему?
        - О катарах мало информации, а уж правдивой…
        Моз понимающе кивнул.
        - Так вот, если его и ломали, то применяли обычные методы. Не то, что бы они на катарах не сработали, но эффективность у них была весьма пониженной. Так что он мог и через десять, и через двадцать лет обработки взбрыкнуть. Там что-то с их психологией и мозгами, я не вдавался особенно.
        - Ладно, это все интересно, но не особо важно.
        - Именно. В общем, какое-то время он работал у вольных торговцев. Подай, принеси, пошел вон не мешайся. Затем, при помощи некоего Оло, очередной капитан оформил на него учетку, и парень стал Свезом.
        - Что-то про капитана выяснили?
        - Как сказать, - потер подбородок Ал, - некто Ирм, почетный гражданин Падишаала.
        - Что за планета?
        - Опустившаяся колония, - развел руками Ал.
        - Ясно, - вздохнул Моз.
        - Наверняка там можно любые документы за чисто символическую плату сделать. Похоже этот Ирм тщеславен, раз возжелал стать почетным гражданином.
        - Дальше давай, - отмахнулся Моз.
        - А все, собственно. Списали котика, то ли денег не было, то ли еще что. Тот помыкался, услышал разговор, подсуетился. С Тзара-то все легче куда-то выбраться, ну и работы тут хватало.
        - Как он вообще пронюхал о том, что тут творится?
        - Говорит, что почувствовал ложь и провел расследование. В принципе, похоже на правду. Обоняние у него острое, слух тоже, а разбираться в разумных, если я прав насчет его прошлого, он умеет лучше нас с тобой.
        - Еще бы, желание выжить - непревзойденный стимул.
        - Вот-вот. К тому же, я там покопался в сети, понять, что дело нечисто, имея доступ к архиву заказов от гильдии - элементарно. Подозреваю, он не ограничился одной сетью. Наверняка успел кому-нибудь в порту зубы выбить.
        - Что там, кстати, по начальству?
        - Удивительно, но как раз оно-то и не при делах. Свои аферы крутили. Чир-Шат, которого Свез упорно и очень точно Пиджаком называет, не захотел делиться. Работал через рядовых сотрудников. Так что парень мог запросто устроить допрос, углядев как какой-нибудь служащий с бандитом общается.
        - Естественно не признается.
        - Сам бы ты признался? Вот и он не собирается.
        - Косвенные подтверждения есть?
        - Пиджак успел начать зачистки, то ли почувствовал, то ли сообщили, так что кто там и когда из его подельников или информаторов пропал… - Ал развел руками.
        - Понятно.

* * *
        Отлично выспался, дважды. Уже подумывал на третий заход пойти, но что-то воспоминания о первом допросе накатили. Интересный опыт. Познавательный. Помню…
        Привели в белоснежное помещение, усадили за серый казенный столик, лапки наручниками к зафиксированному стулу приковали, да и оставили одного одинешенького. Наверно промариновать хотели или еще что-то в том же духе. М-м-мастера психологического давления, мррр. Медитации - это не только полезно, но и отлично помогает коротать время.
        - Хватит дрыхнуть! - приветствовал с порога раздосадованный увиденным следователь.
        - Я не спал, - смачно зеваю, напрочь опровергая сказанное. - Глазам просто отдых давал. Ярко тут у вас слишком.
        - Имя, возраст, род занятий, подданство или гражданство… - приступил к обязательной части юстициар.
        - Мыр, Мир, Мыр-Мыр и «Эй ты» звали. Двадцать с чем-то стандартных лет. Зверь, грузчик, пилот, наемник, механик, гладиатор, официантом еще был. Наверно республика, в смысле подданный…
        - Ты чего несешь?!
        Какие-то мне нервные офицеры попадаются. Или они все по молодости такие малахольные? Неудивительно тогда, что в галактике такая дичь и разгул беззакония.
        - Точной даты рождения не знаю. Документов нет. Вопросы не совсем понимаю…
        - Бездна, - вздохнул следователь, окинув меня унылым взглядом.
        А вот нечего было думать всякое разное, расист ты этакий. Будешь теперь страдать! Вы мои вещички с документами и прочим интересным все равно не найдете. Если, конечно, по винтикам не станете разбирать пепелац наемников. Так что кое-кому, мррр, предстоит мучиться с тупым дикарем.
        - Рассказывай, что и как произошло.
        - С самого начала?
        - Да, и поподробней! - грозно сверкнул очами офицерик.
        Ой зря ты это сказал, мррр-ву-ха-ха. Гм, пожалуй, надо будет снова гормональным фоном заняться.
        - Вначале была тьма, и великий кот спал на ней, словно на перине. Первокоту снились сны. Но были те темны и однообразны. Тогда он проснулся и зевнул. Из дыхания его появилась вселенная. Возникло пространство и время. Первокот встряхнулся, и из шерстинок его возникли галактики. От света глаз, отразившегося в них, появились звезды и миры. Понравилось ему это. Решил он, что так хорошо и пр-р-равильно. Но все равно было скучно Первокоту и тогда он придумал…
        Офицер попался нерелигиозный и малообразованный. Я минуты две мурлыкал, пока тот понял, что к чему.
        - Издеваешься?! Что за бред…
        - Вы не верите в Первокота?! Да я на вас жаловаться буду!!!
        Следователя проняло. Еще бы, ведь я без особого труда порвал наручники и оставил борозды в довольно прочном пластике стола. Вообще-то, особой истерии насчет верований и религии в Республике нет, давно уже отвоняло все, но лихо стараются не будить. Мало ли, устроят какие психи очередной поход, резню учинят или просто подорвут чего. Так что, хоть особо не миндальничать и не боятся, но определенных рамок придерживаются. Особенно при исполнении.
        - Это не относится к делу. При каких обстоятельствах вы познакомились со своими товарищами?
        - С Ри мы родились в один день, у моей матери было плохо с молоком и…
        - Расскажите про знакомство с Ино… - тут офицер задумался, и закончил, решив не усложнять, - и Клайдом.
        - Они мне не товарищи.
        - Ну знакомые, приятели, не важно. Как познакомился?
        - Ну, я сидел в кантине. Возле окна. Шестой столик от двери. Если по левой стороне считать. На окне были белые занавески…
        - Не надо подробностей!
        - То надо, то не надо, еще и в Первокота не верит. Котенок какой-то, а не офицер, - отчетливо забубнил в вибриссы, чтобы уж точно услышали.
        - Как. Вы. Познакомились. С Ино и Клайдом. Коротко. Сжато. По существу.
        - Подошел и познакомился.
        - Почему подошли? С какой целью завязали знакомство? - уныло спросил следователь, задумавшийся о смене профессии.
        - Услышал, что они на Тзар летят, - выразительно шевельнул ушами, - попросил подвезти. Денег на билет не было. А там работа. Я многое могу. Копать могу, носить круглое, катать квадратное. Прошлому капитану очень нравилось.
        Удивительно, но меня даже не стали одергивать и перебивать. Хороший офицер попался. Дрессуре поддавался легко. Уроки усваивал быстро. Золото, а не человек.
        - Откуда оружия столько? - спросил взбодрившийся следователь. Добрались мы наконец до эпизода на крейсере юстициаров. Ох, как же мой визави желал скорей написать отчет и нажраться. Мечтал, гад, поскорей забыть, но при этом запланировал в ближайший отпуск прикупить кота и скоротать часок за его медленным удушением.
        - Мало оружия.
        - Четыре бластера, дюжина термодетонаторов, килограмм взрывчатки, три плазменные гранаты, пять осколочных, четыре виброкинжала, шесть ножей, полсотни монокристаллических стрелок, семьдесят четыре пластины с нанозаточкой разных форм и размеров!
        - Говорю же, мало, - шмыгнул носом и повесил ушки, - совсем беззащитный, любой обидеть может.
        - Три удавки, четырнадцать метров лесок и нитей с грузилами!
        - Но не каждый обидевший уйдет, - понуро буркнул в стол, машинально принявшись украшать его резьбой в стиле «когтем по пластику».
        - Взял ты это все где? - старательно игнорируя мои художества, вздохнул офицер.
        - Когда по трущобам мыкался, старался ничего не выбрасывать. Вот и накопилось. Немного.

* * *
        Конечно, потом я так не придуривался, но меня особо и не донимали. Спрашивали, проверяли, пытались ловить на несоответствиях или забытых подробностях, да только - бесполезно это все было. Я и без всякого транса и Силы на память не жаловался, а уж с ними…
        Закончилось приключение тем, что перед обретением свободы, заскочил ко мне какой-то неприметный тип, с весьма длинным именем и малоинформативным чином. Или это у него так должность называлась? Я как-то не особо вникал. Разговор был кратким. Либо я подписываю соглашение и выполняю поручения корпуса, либо мне организуют оздоровительный курорт на рудники. Качать мышцы, махая хай-тек кайлом, желания не было. Опять же, от корпуса не ожидалось получения совсем уж грязных заданий. Вообще-то, конечно, кто-то и их делать должен, но я как-то не рвался.
        Потянул время, торгуясь насчет условий. Выбил себе «Ската», как окончательно стал звать угнанный у бандюгов кораблик. Все равно мне ничего другого бы не отдали. А тут, груда мертвого металла, требующая ремонта и занимающая место в невеликом ангаре. Все равно от нее нужно было избавляться, так чего бы и не отдать. Короче говоря, удачно звезды сошлись.
        Сила ничего особо не подсказала. Она вообще как-то ко мне охладела. Зато творимый из нее «панцирь» самоконтроля, резко на новый уровень скакнул. Правда, я это не сразу заметил. Без крайних методов последние недели обходился.
        Подумал, прикинул, да и согласился. В конце концов, я падаван, так что, если кто-то зарвется, мне будет нетрудно сделать звонок или отправить рапорт. В крайнем случае, мне хватит наглости и напрямую магистров побеспокоить. Найдется, кому за котенка глаз с анусом местами поменять и моргать заставить.
        Глава 15
        Наконец-то удалось привести «Ската» в относительный порядок. Как только подписал соглашение о сотрудничестве - так и получил доступ к кораблю и даже кое-какие детали с инструментами. Ино с Клайдом тоже получили свободу, но была она у них ограничена моим кораблем. Своеобразный подход. Пользы от парочки в делах ремонтных было чуть. Они даже подавальщиками оказались посредственными. Впрочем, особо и не рвались трудиться. Стресс в отдельной каюте сбрасывали. Ничего, сам справился.
        Работал себе спокойно, да размышлениям и планам предавался. С последними все ясно. СА-О, как официально именовалась модель, доставшегося от щедрот юстициаров суденышка, для торговли подходил слабо. Тут и грузоподъемность была не та, и трюм по объему маловат, и условия обитания моим хотелкам не соответствовали. Менять. Однозначно менять. Вот как деньги появятся, так сразу и избавлюсь от этого чуда.
        Размышления, по большей части, касались ментальных аспектов Силы. Вообще, управлять разумными достаточно просто, если не пытаться глобально контролировать или что-то сложное внушать. Конфедераты, наверное, потому и использовали роботов, что на тех воздействовать трудно. Конечно, разумный с сильной волей способен противостоять внушению, но тут много нюансов. Например, заставить уснуть посреди боя - намного проще, чем заставить стрелять по своим. Если объект воздействия хоть немного устал и не выспался, то все, что потребуется - просто усилить имеющееся желание. Возвести в Абсолют.
        Конечно, нынешние джедаи предпочитают в себе соответствующие навыки не развивать. Им, зачастую, простой «интуиции» с практически подсознательным воздействием хватает. Но научиться, особенно грубым вещам типа: вызвать страх, спровоцировать панику или чернейшую апатию - пара недель интенсивных тренировок. Да какие там тренировки?! В боях научатся! Естественно, таких противников Палпатину и с доплатой не нужно. Он предпочитает тех, кто ловко шинкует тупых, и не слишком подвижных железяк. В идеале, так и вовсе утративших фехтовальные навыки. Если Силой разучатся пользоваться, так и вовсе замечательно. Интересно, как бы клоны шестьдесят шестой приказ выполнили, если б большинство джедаев смогло им мозги перетряхнуть? Да никак. Чип в голове? Против Силы? Не смешите.
        - Ну что, летим? - заглянул в рубку Клайд, в расстегнутом комбинезоне-поддоспешнике.
        - Ползем, - рыкнул неприветливо. Не до болтовни. Атмосфера Тзара над памятным космодромом разбушевалась, а автоматика у нас дохлая. На ручном иду.
        - Понятно, - хмыкнул парень и покинул рубку.
        Тоже, вот, проблема. Спутники мои, как-то очень своеобразно переосмыслили все произошедшее. Нашли, понимаешь, аналогии в любимых фильмах-сериалах. Решили, что вышло так, как и должно было быть. Ага, по киношному, мать их за пятку зубами по ягодицы. В общем, я для них остался котенком. Сами же они, оказывается, о-го-го какие крутые перцы.
        Нет, ну ясно, что от всего пережитого сработали защитные механизмы психики, которые мои подвиги принизили, а их болтание в кильватере, и попытку не сдохнуть от долгого бега, возвели на пьедестал. Однако, мне-то с этим что теперь делать? Они же свято уверены, что все делалось по их команде, и по их же гениальной задумке. О чем они там мечтали? Что будут элитными бойцами-терминаторами командовать? Вот я в их голове и стал тем самым рядовым подчиненным, который в одиночку, следуя гению начальства, перебил врага и совершил невозможное. Которое для них, теперь, очень даже возможное и вообще простое.
        Что-то даже грустно стало. Мне что, на роду написано с такими вот разумными дела иметь? Не хочу! Благие намерения, чтоб им пусто было. Серьезно, самое умное - забрать вещички, отремонтировать «Ската», и лететь своей дорогой. Вот только, есть два момента. Первый - совесть не велит. Чувства логике и разуму противоречат. Второй - денег на ремонт нет. Заработать-то можно, но куда проще и быстрей - продать пепелац наемников.
        Парировал штурвалом порыв ветра, еще до того, как тот попытался размазать нас о край распахнувшегося створа. Предвидение - это вещь! На моем месте, любой ас убился бы, просто не успев отреагировать. Щелчок по сенсору. Опоры выдвинулись. Вспыхнули зеленым индикаторы, но я на них даже не взглянул. Незачем. И без того корабль частью себя ощущаю. Идеально мягко опустился на площадку, слегка сместившись влево от ее центра. Приехали. Пробежался пальцами по панели управления, переведя реактор в дежурный режим и заглушив двигатели.
        Пассажиры поспешили в трюм. Черт знает, куда они так торопятся. Видимо, хотят по местам «боевой» славы пройтись. Так, ладно, составлю им компанию. Перетащу вещички, а там и разговоры будем разговаривать. В принципе, можно ведь их не бросать, и не дать в очередную авантюру ввязаться. Починим «Ската», поторгуем, сменим его на что-то поприличней, а там… видно будет. В крайнем случае, если не удастся их увлечь коммерцией, разбежимся. Куплю им корабль, броню, оружие, потренирую немного, а дальше, если в головах просветления не случится, пусть сами валандаются. Большие уже. Удовлетворившись принятым решением, вполне довольный собой и миром, отправился догонять парочку.
        - А круто мы тут их завалили! Помнишь, как я рыжему башку снес?
        - Ага. Я тогда как раз урода пугнула, который в тебя целился.
        - Да ты у меня вообще умница.
        - Так ведь, - довольно улыбнувшаяся Ино, картинно бросив руку на бластер.
        Слушая разглагольствования «героев», только молча жмурился. Ну сущие же дети.
        - Вот и наш старичок! - обрадовался Клайд.
        - Угу, - растеряла изрядную долю энтузиазма Ино.
        Еще бы, даже на фоне «Ската», суденышко смотрелось блекло.
        - Продать его надо, тем более у нас получше корабль есть, - заметил Клайд, открывая шлюз.
        - Все равно деньги на ремонт нужны, - проявила сметку Ино.
        «Корабль? У нас?» - хмыкнул про себя, но решил пока не встревать. Разговор и сам пошел в нужную сторону. Немного поспорив, парочка сообразила спросить того, кто разбирается в кораблях. Демократия на марше. Так мило с их стороны, что вспомнили обо мне. Ах, ну да. В любом же кино есть неприметный кадр, который из бумаги и фольги, все что хочешь сделает, а с помощью палок и такой-то матери способен любую древнюю рухлядь реанимировать. В особо запущенных случаях, при наличии под боком ржавых железяк - с нуля построить.
        - Мирр, что там нам надо, для ремонта корабля?
        - Денег на запчасти, - махнул хвостом, не отвлекаясь от проверки содержимого кофров.
        - Сколько? - слегка недовольно спросил Клайд.
        - Если продать Лер-О, должно хватить. Надо на местной бирже с ценами ознакомиться.
        - Ну так займись, - подбавил командных ноток в голос Клайд.
        - Сейчас, - фыркнул, едва сдерживаясь от смеха.
        Убедившись в том, что ничего не пропало и незаметно прихватив запароленный чип, отправился в рубку. Клайд даже не заметил, как у него из кармана что-то вылетело. Впрочем, чудо уже то, что он во всех передрягах его не посеял. Перекинул деньги себе, после чего отправился изучать местную сеть. Юстициары навели знатного шороха, деловая активность была минимальной. Тем не менее, все нужное было найдено и быстренько приобретено. В конце концов, «Скат» был весьма нетребовательным судном. Вот с продажей ставшего ненужным пепелаца пришлось повозиться. Не хотели его брать. Пришлось, чтобы не терять напрасно время, пойти на хитрость. Под личиной Ирма выкупил корабль, а потом продал его на запчасти. Не так уж много и потерял.
        - Ну что там у нас? - поинтересовался Клайд, когда я выбрался в салон.
        - Продал, - похлопал по стенке кораблика, - запчасти купил, насчет мастерской договорился.
        - Вот и хорошо. Молодец, - кивнула Ино улыбнувшись.
        - Надо «Ската» перегнать.
        - Надо так надо, идемте, - взмахнул рукой Клайд, подхватывая два тощих вещмешка.
        Арендованный на три дня бокс, с бригадой ремонтных дроидов и отличным комплектом оборудования - просто сказка. Так легко и споро в нем работалось. Слов нет. Ино, правда, пробовала подпортить момент. Она там что-то подсчитала, и решила повозмущаться на тему нецелевого расходования средств, но Клайд не желал ждать, и был полностью на моей стороне. В общем, провел не только ремонт, но и полное ТО сделал. Неплохо, очень даже неплохо.
        Вообще, если заменить реактор и добавить пушек, хотя бы более современные поставить, выйдет неплохой транспорт для десятка наемников. Комфорт, конечно, будет ниже среднего, ну да это некритично. В принципе, самый большой недостаток «Ската» - паршивое бронирование. Посредственным щитом он не компенсировался. От слова совсем. Конечно, отсутствие лишнего веса, вкупе с мощным двигателем, давало хорошую динамику и маневренность, но грузовоз, даже такой шустрый - это не истребитель.
        Все время, проведенное за ремонтом, был вынужден сдерживать порывы Клайда с Ино. Парочка жаждала посетить кантину и устроить загул. Традиция же! Требовалось обмыть выполненное задание. Такие мелочи, как полный и абсолютный провал, само собой, их не смущали. Кое как доказал, что правильней гулять на другой планете. Символизм, мол, и все такое. Убедил, правда, не столько своим красноречием и логикой, сколько отсутствием работы, достойной их светлостей. Печалило парочку, что рейтинг у них подрос всего ничего, а из работы предлагали только малобюджетные контракты. Последних, к слову, оказалось «кот наплакал». Фактически, после наведенного юстициарами порядка, местный рынок труда предлагал исключительно работу курьеров-экспедиторов. Альтернативы были, но не слишком привлекательные. Не идти в рядовое мясо, подписываясь на сомнительные контракты, мозгов у молодежи хватало. Хоть какая-то польза от космовестернов.

* * *
        - Итак, корабль готов к полету, - констатировал очевидное, входя в крошечную кают-компанию. - Куда полетим?
        - На Тал, - как само собой разумеющееся, ответила Ино.
        - И что мы там будем делать? - наполнив стакан водой, уселся в кресло и с интересом взглянул на занявшую диван парочку.
        - Возьмем контракт какой-нибудь, - пожал плечами Клайд.
        Гениально, что тут еще скажешь? Задумался, а не полететь ли нам действительно на Тал? Пусть там помыкаются и убедятся, что бойцы вроде них не особо-то котируются. Нет, это будет непедагогично. Нужен контраст, а то до этих может и не дойти.
        - Я бы предложил не лететь напрямую.
        - Почему? - удивился Клайд.
        - Во-первых, - начал загибать пальцы, - у нас мало топлива. Во-вторых, почти не осталось денег. В-третьих, мы можем поднять немного рейтинг. В-четвертых, мы…
        - Хватит, - отмахнулся Клайд. - Что именно предлагаешь?
        - Взять контракт до Тука, привезем туда стержней для реакторов, там прихватим попутный груз или сами что-то купим и заглянем на Тиллак…
        - Аграрный мирок, - фыркнула Ино, продемонстрировав познания в астрогеографии родного сектора.
        - На котором, за копейки, - поднял палец к потолку, даже коготь для внушительности выпустил, - можно взять полуфабрикатов или концентратов, которые у нас с руками оторвут на Тале.
        - Какой-то ты барыга, - хохотнул Клайд.
        - Барыга не барыга, а жрать нам скоро будет не на что, - сделал вид, что смертельно обиделся. - Я, между прочем, все кредиты на межзвездную связь истратил, чтобы цены и спрос разузнать.
        - Что?! Да ты… - Ино аж задохнулась от возмущения, - Барыга! - не придумала она ничего умнее.
        - Так я же для дела! Если все нормально будет, сторицей вернется!
        - А если нет, то…
        - Хватит! - веско высказался Клайд. - Раз у нас нет денег и топлива, чтобы сразу добраться до Тала, полетим через Тук.
        - Как скажешь, - тут же отступилась Ино.
        «Самка», - фыркнул, прикрывшись стаканом.
        - Я это, договариваться пойду, - поспешил убраться из кают-компании, не желая становиться свидетелем воркования.
        Интересно, Клайд тренировался делать суровую монобровь? Складка на переносице и вертикальные морщины на лбу - это явно врожденно. Отец народов. Усов только не хватает. Суровый, но справедливый командир, а взгляд… вот он подвел. Портил все взгляд. Пустой он у него и наивный. Бывают голубые глаза ледяными, а бывают, ха, водяными, блин. Его случай. За раздумьями о том, что же Ино нашла в Клайде, добрался до рубки.
        Связался с клиентом, сразу переслав данные о корабле и команде. Того полностью удовлетворила полученная информация. Наличие профессиональных наемников, как минимум одного, так же было воспринято благосклонно. Быстро согласовали контракт, подписали, заверили, я аж чуть не прослезился от приступа ностальгии. Вот ведь, месяца не прошло, а такое ощущение, будто год любимым делом не занимался. Любимым? Ха-ха-мрр. Да!
        У меня вежливо поинтересовались, не буду ли я столь любезен, и не окажу ли услугу. Дело в том, что товар находится на другой стороне планеты, а потому, чтобы не терять времени и денег на его транспортировку… Естественно, буду, окажу и даже ничего за это не возьму. Хотелось поскорее в рейс отправиться, новый мир увидеть. Клиент благодарил и был счастлив, я тоже ликовал от предвкушения. Короче говоря, созвонились два одиночества, и остались весьма довольны друг другом.
        Перегнал корабль, приземлился. Пожал руку отправителю, с удовольствием болтал о всяких пустяках и тыкал в датапад, давая добро и отмечая затаскиваемые на борт контейнеры. Кайф! Ино с Клайдом посмотрели на все это, поморщились, зевнули и убрались к себе в каюту. Дурачки, ничего они не понимают.
        - Все? - посмотрел на меня огромными выпуклыми глазищами отправитель.
        - Все, - мурлыкнув, переслал отчет о приеме груза.
        - Рад был знакомству, удачного вам полета.
        - Взаимно, доставим в лучшем виде и в кратчайшие сроки.
        - Не сомневаюсь, - улыбнувшись, протянул руку пучеглаз.
        - Всего доброго.
        - И вам.
        «Наконец-то!» - потер лапы, с предвкушением, словно на кусок мяса, взглянул на пульт и голограмму над ним. Расчетный маршрут был отмечен условной линией. Рядом, в виде небольшой таблицы, светились расчетные цифры. «Успею почитать», - удовлетворенно отметил время перелета. Пальцы пробежали по сенсорам, родив неслышную мелодию, гармонию которой мог понять и оценить лишь пилот. Приятные на ощупь, заново обтянутые пластиком рычаги массивного штурвала легли в ладони. Восприятие расширилось, теперь я чувствовал корабль частью себя. Вот и хорошо.
        Створ над головой распахнулся, и «Скат» стрелой ушел в небо. Пронзив плотные облака, вырвался из атмосферы. Мириады звезд, казалось, весело приветствовали блудного сына. Радостно кивнув им, словно старым знакомым, повел корабль в зону. Хотелось что-нибудь отчебучить. Мертвую петлю или хоть бочку изобразить, но пожалел сидящих на постах юстициаров. Не стоит волновать их резкими движениями. Канониры бдят. Пальнут еще.
        Вот и все. Звезды рванули навстречу и превратились в лучи. Черноту космоса сменила синева гипера. Опять она переливается всеми возможными оттенками. Вновь завораживает и притягивает взгляд. Как же я по ней скучал! Сверхсветовой прыжок - настоящее чудо. Эмоции пошли на спад. Сами. Хорошо. Даже отлично. Бросил взгляд на таймер. Тот малость изменился. Пересчет - обычное дело. Теперь есть время почитать. Пора наверстывать упущенное. Жаль, не смогу мечами поработать. Трюм занят, каюты слишком маленькие. Придется ограничиться техниками. Тоже, со всей этой суетой, не до них было. Хватит думать, пора делать. Вперед, катар, ать-два! Бодрее хвост!

* * *
        - За успех! - поднял стопку Клайд.
        - За «Драконов пустоты»! - присоединилась Ино.
        - Кампай, - вяло буркнул я, салютуя стаканом сока.
        До Тука долетели без проблем. Что в общем-то и неудивительно. По сектору юстициары шныряют, разогнали вся и всех. Была попытка молодых людей устроить киномарафон и втянуть в него меня, но я отбрыкался. Когда они приперлись со своей инициативой, продемонстрировал им датапад с документацией по кораблю. Читаю мол, делом занят. В ответ получил «Молодец» от Ино и «Хорошее дело» от Клайда. «Сам знаю», - подумал на это, но вслух сказал: «Вам бы тоже не мешало». Естественно, меня не услышали. Точнее, сделали вид. Угу, яйца курицу не учат. Как-то так.
        - За удачу! - поднял новую стопку Клайд.
        - За нас! - тут же встрепенулась Ино.
        - Прозит, - буркнул я, пригубив из стакана.
        Тук был обычным, в меру развитым промышленным миром, неплохо обеспечивающим себя и ближайших соседей продукцией машиностроения и высоких, по местным меркам, технологий. Производили тут и разную химию. Последнее и стало причиной выбора контракта, приведшего нас сюда. Впрочем, знал об этом только я, так как напарники подобным вообще не интересовались.
        - За лучший наемный отряд галактики! - подал голос Клайд.
        - За самых крутых наемников! - тут же вскинула рюмку Ино.
        - Будем, - вздохнул я и допил сок.
        Пока сдавал доставленный груз, парочка держалась. Но стоило получателю убыть восвояси, как мне тут же безапелляционно заявили о походе в кантину. Надо обмыть и без гвоздей. Ну надо так надо. Мне же проще будет. Пока стремительно нажирающиеся крепчайшим виски молодые люди будут отсыпаться, успею загрузить трюм нужным, а если повезет, так и вообще в прыжок к Тиллаку уйти.
        - За самую прекрасную и грозную наемницу! - выдал Клайд.
        - За самого классного парня! - вернула любезность Ино.
        - Мрр, - закатил глаза к потолку я.
        Точно успею в прыжок уйти. Уж больно молодежь пытается соответствовать образу крутых. Невдомек им, что со стороны такое выглядит жалко и убого. Пара ухмылок из-за соседних столиков, вот и весь результат. Плевать всем на такие «понты». Сами молодыми были и отлично знают, что за этим стоит.
        - П-предлагаю. В-выпить за нашего к-котенка, - борясь с непослушным языком, выдала Ино.
        - П-поддерживаю! - взмахнул стаканом Клайд, расплескав половину.
        - За мое здоровье, - шевельнул ушами, даже не делая попыток взять стакан.
        - Н-надо тебя п-приодеть, вот, - выдал мысль Клайд.
        - За броню! П-понтовую, - икнула Ино, лихо замахнула стакан и сошла с дистанции.
        - Т-точно, - боднул головой стол Клайд, попытавшийся кивнуть.
        - Предлагаю за дам, - сунул в руку парня наполненный стакан. - До дна. За Ино.
        - За нее? Да хоть против всего мира! - взбодрился на Клайд и присосался к напитку.
        - Орел!
        - Ик, - улыбнулся собравший глаза в кучу герой… и опал в тарелку с какими-то масляными щупальцами.
        Наконец-то. Сделал знак официанту, приправив его правильным ментальным посылом. Рассчитался, взвалил опавшую парочку на плечи отправился на корабль. Вес упакованных в броню наемников приятно нагружал мышцы. Пропитанный запахами космодрома воздух, прохладным ветерком шевелил гриву. Полутемная улица не мешала созерцать звезды. Просто, в силу загаженности, предпочитал смотреть вверх. Ино что-то буркнула. Клайд ответил и вяло дернулся. «Горе вы мое луковое», - фыркнул, поправляя висящих на плечах напарничков. С шуршанием пролетел пакет. Где-то раздался пьяный вопль, попытавшийся затянуть вариацию на тему «Йо-хо-хо, и бутылка рому!» Надолго певца не хватило. То ли заткнули, то ли сам заткнулся.
        - Доброй ночи, - приветствовал сидящего на посту офицера. Цивилизация, однако.
        - Доброй, - понимающе хмыкнул служилый, бросил взгляд на результаты сканирования и дал добро на проход.
        Брать репульсорную платформу не стал. Удачно приземлились, так почему бы не прогуляться? Вообще-то, хотелось пробежаться. Тело нагрузок требовало. Вспомнилось, как Немак устраивал «Зарницу», задумался. Пожалуй, стоит начать регулярно проводить нечто подобное. Побегаю, попрыгаю, постреляю, молодежь втяну. Места, правда, маловато, ну да придумаю что-нибудь.
        Легко перепрыгнул толстенный шланг, который, подобно удаву-переростку, тащился по разделительной полосе между площадок. Полминуты неспешного шага, и «Скат» гостеприимно опускает аппарель. Глупый он еще. Интересно, как там дела у Пифа? Восстановился уже, или все еще анализирует и накапливает информацию? Может учителю написать? Нет, не стоит. Рано. Похвастаться нечем, сообщить не о чем, а просто поболтать… хочется, но я же самостоятельность нарабатываю.
        Сгрузил парочку на одну кровать. Ехидно муркнул от посетившей мысли. Будет им с утра урок, мррр. Пофыркивая-порыкивая, помахивая хвостом, отправился в рубку. Урок уроком, но нужно же и о хлебе насущном подумать. «Жаль, не посмотрю на Тук поближе», - мелькнула и ушла мимолетная мысль. Все увидеть невозможно, к тому же, это ведь Энакин мечтал побывать на всех звездах. Я тоже, в общем-то, не против, но удовлетворюсь и просто той, где найду свой дом. Слетать бы на Катар, но что я там буду делать? Отрезанный ломоть. Веселье ушло. Сдуло его вырвавшимся из горла рыком. «Джедаи», - скрипнул зубами, удивительно легко создавая «вьюгу» в Силе. Ледяной панцирь мгновенно укрыл разум, дух и тело. «Работать», - пальцы пробежали по сенсорам датапада, разворачивая результат запроса в местный поисковик. Перечень посредников, как всегда, был велик, ну да это ерунда. Сила поможет выбрать, когда определюсь, с кем стоит дело иметь.

* * *
        - Моя голова, - простонала Ино, спихивая лежащего поперек нее Клайда.
        - Бу-бу-бу, - завозился тот.
        - Доброе утро! - ударил по похмельным головам жизнерадостный голос Мирра.
        - Заткнись, - взмолилась девушка, стискивая виски.
        - Я вам лекарство принес, - ответил Мирр, продемонстрировав два высоких стальных стакана.
        - Благодетель, - тут же сменила гнев на милость Ино.
        - Вот, пить надо залпом, - всунул в протянутые руки принесенное Мирр.
        - Гадость, - поморщился Клайд.
        - Фу, - выдохнула Ино. - Что это такое? - уставилась она на ситечко, лежащее на дне, из ячеек которого торчали лапки.
        - Уксус, спирт, моча и раздавленные насекомые. У нас тут завелись, а на дезинсекцию…
        По мере того, как Мирр вещал, глаза слушателей округлялись, а лица зеленели. Не дослушав, оба, забыв о похмелье, рванули к санузлу.
        - Во, помогает! - донеслось им вслед радостное.
        Единственное что не учел Мирр - каюта третьего класса, а других на корабле и не было, вторым клозетом не оснащалась. Вообще-то их не в каждом люксе ставили. Довольно урча, и пытаясь строить сочувствующую морду, благодетель поспешил на помощь к Клайду.
        - Не стой между самкой и ее добычей, - нравоучительно мурлыкнул Мирр, подставляя Клайду перевернутый шлем.
        - Б-уэ, - стало ему ответом.
        - Шишка будет, - вздохнул Мирр, даже не пытаясь сдерживать своевольный хвост.
        - Бы-уэ, - ответил Клайд.
        - Ага, самки они такие, слабыми только притворяются.
        - Ды-буэ, - вновь вывернуло Клайда.
        - Это хорошо, что у тебя кость толстая, - покивал Мирр. - Другой бы на твоем месте убился. Смотри, вон даже пластик треснул.
        - Ых, - уставился на косяк санузла краснолобый Клайд.
        Как раз в этот момент дверь открылась.
        - Валькирия, - муркнул Мирр, всучив уделанный шлем Клайду. - Я тут вспомнил…
        - Стоять!
        - Молоко убегает!
        К сожалению Мирра, корабль был мало приспособлен для игры в кошки-мышки. Тем не менее, он умудрился целых пять минут избегать удушающих объятий. Но после того, как к веселью присоединился Клайд, пришлось ему уходить в партизаны. Проще говоря, использовать технические проходы и межпалубное пространство в качестве убежища.
        - Выходи, зараза! - пнула стену Ино.
        - Не выйду, - промурлыкал Мирр.
        - Входи, скотина, хуже будет!
        - Не хочу хуже, - донеслось из-под ног Клайда.
        - Не зли меня, кошка драная!
        - Я кот и катар, - прозвучало из стены за спиной.
        - Да я тебя с… - подпрыгнула Ино, разворачиваясь.
        - Фу! Ну и вкусы!
        - Что?! Ну ты у меня получишь! - девушка бросилась отрывать пластиковую панель облицовки.
        - И вот мы видим, как хомячок начинает обустраивать свою нору, - прокомментировал действия Мирр.
        - Я не толстая! - прекратила бесплодные попытки подковырнуть ногтями элемент декора Ино.
        - Зато пушистая. И сверху, и снизу, так Клайд сказал. Я только не понял, почему он жаловался на то, что все время чихнуть хочется, и причем тут зона бикини? Бикини ведь на груди, а она посередине…
        - Ч-что? Что-о-о?! Ты, - зашипела Ино так, что даже у Мирра шерсть на загривке шевельнулась. Совесть, наверное, на другой бок переворачивалась, вот и задела.
        - Дорогая, я…
        - Убью!!!
        «Уф», - картинно утер несуществующий пот Мирр, слушая удаляющийся топот. «Сделал гадость, на сердце радость», - фыркнул он, расплываясь в улыбке. «Слабак», - дернул чуткими ушами, выбираясь из технического лаза, довольный развлеченьем катар. Мурлыкая веселый мотивчик, он на руках добежал до каюты и заблокировал дверь. В ближайшее время попадаться на глаза «коллегам» не стоило.

* * *
        Пока добрались до Тиллака, Ино отошла и перестала пытаться сделать из меня сфинкса. Вот ведь извращенные у нее фантазии, побрить вздумала. Мррр. В общем, помирились, все со всеми, но вот с тренировками не сложилось. «Ладно, успеется еще», - решил я, заходя на посадку. Сельский космодром встретил нас пустым и ровным полем. В качестве бонуса прилагался сонный оператор, пробубнивший дежурное приветствие и предложивший услуги заправки. Отказался. Не внушали мне доверия ржавые цистерны на окраине.
        Часть привезенных химикатов была контрактной, но забирать ее клиент не торопился. Сам виноват, ошибся с расчетами и раньше прилетел. Редкий случай, но бывает. Гипер ведь не просто иное пространство, там что-то вроде ветров-течений имеется. Вот и оказалось, что наше придает несколько большее ускорение, чем указанное в космокартах. Впрочем, я не расстраивался, тем более, клиент отказался выкупать приобретенное мной. Ино с Клайдом отправились прогуляться, а я пошел в местную управу.
        Вот в ней-то меня и нашел Кон Мон, являющийся кем-то вроде старосты сельхозобщины. Беда у него случилась. Контракт горел. Постоянный капитан, с которым он до этого имел дело, попался юстициарам. Что уж там произошло - вопрос десятый. То ли контрабанда, то ли прошлые грешки, то ли вообще решил, что это пираты, и открыл огонь. Собственно говоря, уже неделю Кон крутился возле космодрома, пытаясь зафрахтовать корабль, который доставит его груз на Бапак. «Ну хоть одна звезда тут не на Т», - фыркнул, услышав название точки финиша.
        Естественно, отказываться от выгодного и простого контракта было глупо. Тем более, речь шла об астероидном поселении, то есть, если они вовремя не получат груз, то будут вынуждены затянуть пояса. Понятно, что с голоду не помрут, вот только, община Кона поставляла на Бапак овощи и фрукты, которые, на девяносто девять процентов, потреблялись детьми. И как было отказать? Вот и не отказался.
        - Ну что, летим на Тал? - улыбнулся Клайд, когда корабль перешел на сверхсвет, а я, покинув рубку, заглянул в кают-компанию, с целью поужинать.
        - Сделаем крюк через Бапак.
        - Какой еще крюк?! - возмутился Клайд.
        - Небольшой, всего шесть дней потеряем.
        - И почему я узнаю об этом сейчас? - нахмурился парень.
        - Потому что иначе мог бы не согласиться, - махнул кисточкой на конце хвоста. Поесть спокойно не дадут.
        - Тебе не кажется, что ты должен…
        - Нет, не кажется.
        Устал я что-то. Опять гормоны чудят, еще и эти… кролики. Р-р-р просто. Хоть бы душ принимали, пахнут ведь. Любовнички.
        - Вообще-то, я командир отряда, - наконец перестал изображать из себя карася на воздухе Клайд.
        - А я владелец корабля и спас ваши задницы. Махали бы сейчас кайлом за дозу.
        Черт! Язык мой, враг мой. Хотя? А чего я вообще с ними вожусь и миндальничаю?
        - Это когда ты стал владельцем «Ската»? - вскинулась Ино.
        - С самого начала и стал. Как Прон передал права.
        - Прон? А, тот наркоман.
        - Он самый. Космос ему периной и звезда подушкой.
        - Но… чинил корабль ты на наши деньги, значит мы имеем право на долю, - быстро нашла достойный аргумент Ино.
        - По совести? - чуть склонив голову, прижал уши, и выразительно посмотрел на парочку, выдерживая паузу. - Имеете.
        - Тогда…
        - А по закону, нет.
        На это, сходу, возражений у них не нашлось. Так что я спокойно доел и убрал посуду.
        - Вот что, дорогие мои, нам нужно поговорить.
        - Мы слушаем, - ответил Клайд, переглянувшись с Ино.
        - Чем вы сегодня занимались? - перебрался в любимое кресло, прихватив графин с морсом и трубочку.
        - Смотрели контракты, - ответила Ино, не понимая, к чему это я веду.
        - И как успехи? Нет ничего, достойного вашего внимания?
        - Естественно, аграрный мир, - посмотрела на меня, как на идиота девушка.
        - Ну да, ну да. Сейчас.
        Отцепил с пояса датапад, быстренько нашел нужный файл, открыл, вывел через проектор и развернул голограмму в сторону парочки.
        - Выбирайте.
        - Что это? - спросил Клайд, поймавший отправленный юзом по столу датапад.
        - Список контрактов для наемников с вашим рейтингом, который был актуален на Тале дней пять назад.
        - Хлам, - констатировал Клайд.
        - Ерунда, - согласилась Ино.
        Вот тут-то, наблюдая за бродящими в их головах мыслями и чувствами, я и убедился, окончательно, в правильности догадок.
        - Слушайте, до вас что, до сих пор не дошло, что как в кино не будет?
        - В смысле? - спросила Ино, сложив руки на груди.
        - Первый контракт был очень даже неплох, - заметил Клайд, чуть выпятив губы.
        - О Первокот, - поднял глаза к потолку, но ничего интересного, разумеется, не увидел. - Вы что, до сих пор не можете понять - вас подставили. Если бы не босс, решивший почесать эго, вы бы сейчас совершали трудовые подвиги в забое и мечтали о дозе. Да мы вообще чудом спаслись!
        - Ты нас чуть не угробил! - окрысилась Ино.
        - Признаю, увлекся, - примирительно вскинул лапы, - но без меня вы бы и до отстойника не добрались.
        - Это еще кто без кого бы не добрался, - выпятил грудь Клайд.
        - Клиника, - опустил уши, печально смотря на раскрасневшуюся парочку. - Хорошо, зайдем с другой стороны.
        Подхватил датапад и открыл файл с заметками.
        - Смотрите, - ткнул когтем в таблицу. - Вот это, полученная за две сделки прибыль. Вот это, - указал на другую строчку, - авансовый платеж за доставку груза на Бапак. А тут у нас итоговая сумма. Ну как?
        - Неплохо, - кивнула Ино. Клайд промолчал.
        - Мы. Уже. Заработали. Столько. Сколько. Вам. Обещали. По. Первому. Контракту.
        - Ну и что? Мы наемники, а не торгаши. К тому же, если подвернется нормальный контракт, за раз поднимем денег столько…
        Откинувшись на спинку, прикрыл глаза. Ясно все с вами. Тяга к халяве неистребима. Рискнуть и сорвать куш - обычный сюжет, издревле манящий молодых и старых. О чем они там бубнят? Плевать. Перед закрытыми глазами промелькнул мотылек. Затем еще один, и еще, и еще… Нежные крылышки несли хрупкие тела к далекому свету. Веселый полет. Быстрый. Порхающий. Беззаботный. Скоро, очень скоро манящий огонек окажется свечой и тогда…
        - Мы исключаем тебе из отряда, - проник в разум голос Клайда.
        - Хорошо, - открыл глаза, прогоняя наваждение. - Как корабль делить будем?
        - Есть предложения?
        - Заработать на еще один.
        - Согласны, - кивнул Клайд.
        - Вот и хорошо. Доброй ночи.
        Ответом меня не удостоили, ну и черт с ними. Пора взрослеть и думать в первую очередь о себе. Оставив парочку, пошел в каюту. Почитаю, поучусь, и спать завалюсь. Время позволяет.

* * *
        Проводив Мирра злым взглядом, Ино разжала кулаки и выдохнула сквозь зубы. Внутри у нее все клокотало и бурлило от злости. Хотелось пойти в каюту, взять бластер и вышибить мозги наглецу. Вот только подспудный страх, порожденный инстинктом самосохранения, не позволял ей совершить глупость. Память любезно подкинула картинок-воспоминаний о том, каким катар был в бою. Настоящий демон. Неудержимый, быстрый и смертоносный. На фоне того, что творил Мирр, любимые киногерои блекли.
        - Оборзел, котенок, - проворчал Клайд, скидывая оцепенение. - В шлюз его вышвырнуть мало.
        - Нет, - отмахнулась Ино. - Мы его по-другому накажем.
        - М?
        - Он же барыга, вот и оставим без кредитов, - кивнула девушка собственным мыслям.
        - Правильно, пусть заработает нам на корабль, а потом…
        - Заберем у него оба, - закончила за парня Ино.
        - Какая ты у меня злобненькая, - обнял подругу Клайд.
        - Он мне еще за хомячка ответит, - оскалилась девушка, и повернулась к любовнику.
        - Угу, - кивнул Клайд, рука которого уже перебралась на ягодицу Ино.
        - Наплачется, - буркнула девушка, и коснулась губ Клайда языком.
        Планирование мести было отложено на потом - обоих интересовали куда более близкие и приземленные вещи.

* * *
        Бапак был тем еще захолустьем, но я особо и не рассчитывал на что-то интересное. Изрытый ходами астероид с редкими куполами, служащий домом и центром переработки окрестных булыжников. Последних хватало с избытком. Последствия древнего столкновения планет до сих пор делали навигацию в системе опасным делом. Небольшое население, живущее по общинным принципам. Наследие какого-то философского культа или школы. Не стал разбираться. Сдал груз, заключил контракт на доставку местной продукции до Тала, погрузился, заправился и был таков.
        Ино с Клайдом предпочитали сидеть в каюте и лишний раз со мной не пересекаться. Дулись и злобствовали. Наивные. Может стоило с ними помягче? Не знаю. Да черт с ними! Что я, Мать Тереза, что ли? Не похож вроде. У меня вон усы, лапы, хвост и когти. Хищник, блин. И чего же я тогда все время самокопанием занимаюсь? Вроде и гормоны отрегулировал, и помедитировал, а все равно какой-то дурью маюсь. Совесть что ли? А что, не прав разве? Р-р-р! К демонам! Пока парочка у себя сидит - пойду в трюм, мечом помашу! Тем более, там подходящий пятачок организовать можно.
        Семь часов отрабатывал ката, медленно-медленно, с повышенной гравитацией. Устал. Мышцы аж от истомы ломит. Хорошо. Настроение поползло вверх. Дурь из головы выветрилась. Помедитировал, взялся за датапад и обалдел. Потер глаза, перечитал заголовок. Нет, все правильно. Ну Храм дает. Это ж надо - включить в программу самообразования игру на гитаре. Расфыркался-размуркался, когда представил, как буду на общий Высоцкого перекладывать. А как же без него-то? Это же прям обязательное дело, для попаданца-то. Хм, ну, если так подумать, в прошлой жизни хотел-хотел, да как-то времени не находил, так почему бы не исправить упущение? Вот только инструмента у меня нет. Ладно, приобретем. Уж в столице сектора, наверняка найдется музыкальный магазинчик. А пока и в виртуальной среде можно основам обучиться. Во всяком случае, стоит попытаться. В конце концов, слух у меня отличный, а мелкая моторика на высочайшем уровне. Разберусь, как-нибудь.
        Глава 16
        Первым делом, как только разгрузились, оформили имущественные отношения. Кидать парочку дурачков я не собираюсь. Пусть и перегорел к ним, но все равно решил хоть немного позаботиться. В конце концов, это соответствует пути джедая и не противоречит дорогам катара. Ох, пафоса-то сколько. Да жалко мне их. Вот так вот просто. Наивные они. До сих пор думают и мстю страшную мстить собираются. Вроде взрослые, но такие дети. Нет, скорей уж подростки. Это для тринадцати-четырнадцатилетних характерно верить, что уж с ними-то ничего не случится, и что именно они особенные. Угу, все по плечу и вся жизнь впереди. Только с годами начинаешь понимать, что славы и успеха на всех не хватает. Какое-то время еще рыпаешься, а потом, понемногу, все чаще и чаще плывешь по течению. Погружаешься в рутину. Заедает бытовуха, амбиции тают, словно сосульки по весне. Смиряешься. Зато, как правило, доживаешь до седин и внуков. Тоже в общем-то неплохо.
        Что мне безумно нравилось в Республике, так это электронный документооборот: скачали из сети бланк договора, подправили несколько пунктов, внесли необходимые данные, отправили на проверку в юридическую компанию, прочитали заключение, подписали. Все, не прошло и часа, как получили уведомление о том, что соглашение зарегистрировано и учтено. Прекрасно. Особенно с учетом того, что мы даже из корабля ради этого не вышли.
        - Я в торговый центр, - решил уведомить партнеров.
        - Хорошо, только деньги давай поделим, - ответила Ино.
        Что ж, в каком-то смысле, с большой натяжкой, требование можно счесть справедливым.
        - Давайте чип, - вытащил из кармашка свой.
        - У нас нет, - растерялась Ино.
        Пришлось начать прогулку с посещения ближайшего банка. Приобрел чипов на предъявителя и несколько штук с привязкой к личности владельца. Перекинул на три половину заработанного за это время. Мимолетно пожалев, что показал файл с заметками. Да и ладно. Пусть потыркаются. Ясно же, что попробуют найти работу. Вот и удачи им.
        - Все, держите, - вручил парочке по чипу.
        - Не трать все, - напутствовал меня Клайд.
        - И вы не нарывайтесь на неприятности.
        - Да уж как-нибудь, - скривилась Ино.
        Куда там они навострили лыжи - фиолетово. Есть дела поинтересней. Вызывать такси не стал. Решил просто прогуляться. Приятный зеленый город, с широкими чистыми улицами, ровными тротуарами и вполне себе приветливыми обитателями, очень даже способствовал. Торопиться куда-то смысла не видел. Солнышко светит, цветы на газонах одуряюще пахнут. Хорошо. Походил, побродил, пару безделушек прикупил. По сути, аналог старых добрых магнитиков на холодильник или значков. Много у меня такого в сумке валяется. Черт его знает, зачем ее с собой взял. Как-то на автомате прихватил.
        Уловил давно забытый запах. Даже замер на мгновение, пытаясь вспомнить, что же так пахнет. Когда понял, решительно завернул в парк. Прошелся по аллее, и рядом с фонтаном, увидел передвижной холодильник с самым обычным мороженным. Обалдеть. Ну как тут было устоять? Естественно, никак.
        - Ух ты, смотри какой, - раздался шепот за спиной.
        - Ага, с хвостом.
        - Наемник, наверно.
        - Да не, обычный летун. Вон у него комбез какой.
        - Мороженку жует, - добавился третий голосок, с отчетливо уловимым оттенком зависти.
        - А вы почему без мороженного? - развернулся к троице детишек лет десяти, с досками типа скейтовых в руках.
        - Ой.
        - Я все слышал, - мурлыкаю и шевелю ушами.
        - Класс, - выдохнул мальчишка со стрижкой под горшок, судя по голосу, именно он записал меня в наемники.
        - Так почему в такой солнечный день, и без мороженного? - обвил ногу хвостом, чтобы кисточка на нем была отчетливо видна. Уж больно ей интересовалась девочка в потертых джинсах и штопаном жилете.
        - Денег у нас нет, - ответил, чуть насупившись и бросив вызывающий взгляд, предводитель компании.
        - Бывает, - шевельнул ушами, направляя их в разные стороны.
        Девчонка прыснула, мальчишки тоже не сдержали улыбок.
        - Дайте три, - обернулся к недовольно сопящей, но молчащей продавщице.
        - Мы подачек не берем, - тут же растерял веселость лидер компании и, явно кому-то подражая, прищурился.
        Эффект испортила челка. Непослушный черный локон упал на глаза, и мальчик попытался сдуть его. Само собой, ничего у него не вышло.
        - Это не подачка, а плата за то, что отведете в торговый центр. Мне броня нужна.
        - А что случилось со старой? - тут же спросил второй парнишка.
        - Превратности судьбы, - развел лапы, чуть выпустил когти и немного прижал уши.
        - Расскажите! - ожидаемо отреагировал любопытный мальчишка.
        - А они у вас острые? - спросила девочка.
        - Пластик режут, - выдвинул до конца коготь на правой руке. - Расскажу, если проводите до магазина.
        - Проводим, - наконец решился вихрастый. - За рассказ и мороженное.
        - Договорились, - серьезно кивнул, поправляя сумку.
        Понятное дело, что приключения были отредактированы и одной историей не ограничился. Ребятня не спешила расставаться с интересным собеседником. Их наивная хитрость меня изрядно веселила. Но почему бы не походить в такой прекрасный день кругами? Вот и ходил, тем более, компания подобралась интересная. Отдыхал душой, травя веселые байки, половина из которых сочинялась на ходу. В буквальном смысле.
        - А можно посмотреть? - набрался наглости Тим, выступавший лидером детской компании.
        - Что именно? Как броню выбираю? - сделал вид, что не понял вопроса.
        - Ну, да, - смутился мальчик. - Просто, - замялся он, а потом поделился секретом, - мы с Вен и Фабом хотим наемниками стать. Когда вырастем.
        - Вот как, - скрыл за задумчивостью враз рухнувшее в бездну настроение. - Наемниками, значит?
        - Ну… да, - немного растерялся мальчик, явно что-то уловивший. - А куда нам еще? Опасно, конечно, но всю жизнь на заводе или оператором каким… А так, хоть шанс пожить будет.
        - Хорошо. Идемте. Но потом мы прогуляемся до одного места.
        - Какого?
        - Увидите, я сюда ради него и прилетел.
        - Ладно.
        Собственно говоря, броня, как таковая, меня интересовала мало. Не нужна она мне была, сама по себе. Просто, «Скат» давал паршивые возможности для тренировок, а тело, без привычных нагрузок, подавало недвусмысленные сигналы. Вообще-то, в теории, используя Силовую медицину и целительские техники, можно было «надумать» любые мышцы. Только управлять ими все равно придется учиться. Так что, проще не заниматься ерундой и действовать по старинке. Потому-то и выбирал по принципу, чем тяжелее, тем лучше.
        - Ого, - дружно выдохнули мальчишки, когда увидели меня в обновке.
        - Не тяжело? - проявила заботу Вен.
        - Катары вчетверо сильней обычных людей. Нас только вуки забороть могут, если им повезет.
        - Понятно.
        - Ну что, идемте. Покажу вам, что значит быть наемником. Или сперва перекусим?
        - Ну… - замялся Тим.
        - Угощаю, есть повод. К тому же, это традиция. Отметить после миссии.
        - Ладно, - сдался под голодными взглядами Вен и Фаба мальчик.
        Пока дети уплетали заказанное, сделал пару звонков и оформил несколько срочных заказов по сети. Благо, возможности брони позволяли сделать это незаметно. По сути, за весьма скромную сумму, удалось приобрести боевой скафандр. Примитивный, но вполне себе функциональный бронескаф. Цена его объяснялась просто - паршивые материалы. Недостаток композитов компенсировался толщиной и отсутствием экзоскелета. В общем, то что надо для меня, и совершенно нефункционально для среднестатистического потребителя подобной продукции.
        - Наелись?
        - Ага, - кивнул Тим.
        - От пуза, - добавил Фаб.
        - Спасибо, - робко улыбнулась Вен.
        - Тогда идемте, я флаер вызвал.
        - А?
        - Пешком до кладбища долго.
        Дети растерялись и просто последовали за мной. Вообще, хоронить покойников - это был не самый распространенный обычай. На мирах ядра и центра не так-то много места, а вот население, наоборот, огромное. Соответственно и традиции всяких кремаций выходцы с них разнесли по окраинам. Как-никак, именно из центра и шли волны колонизации. Тем не менее, на Тале хоронили. Что ж, не так уж это было и важно, просто обошлось дороже.
        Флаер быстро перемахнул через небоскребы делового центра и со снижением пошел к окраине. Дети молча смотрели на то, как я перебираю сувениры в сумке. Естественно, они узнали приобретенные на их планете. Сопоставить дважды два они тоже смогли. Потому и молчали. В ухо пискнул сигнал, уведомивший о получении файлов. Продолжая механически перебирать сувениры, быстро просмотрел полученное. Хорошо сработали, молодцы. Рассчитался, накинув немного сверху. Заслужили.
        - Идемте, - махнул рукой, проводив взглядом умчавшееся в небо такси.
        Задумчивые ребята, сбившись поближе к Тиму, зашагали следом. Навигатор привел к свежевскопанным могилам. Скромным. Чисто символический холмик, и простой памятник в виде стелы, с встроенным проектором.
        - Тут нет тел, - остановился у первой могилы.
        Зеленый символ сообщил о том, что загрузка завершена. Сняв массивный шлем, чем-то отдаленно похожий на гротескный череп, провел ладонью по стеле.
        - Ее звали За, - отступил назад, давая детям рассмотреть появившуюся голограмму. - Мы называли ее Осой. Она была снайпером.
        Девушка в легкой броне, поверх которой был зеленый жилет с множеством кармашков, сидела на камне, улыбалась, ветер чуть трепал собранные в хвост волосы, а рядом с ней лежала винтовка. Вот голограмма рассмеялась, запрокинув голову, махнула рукой, и подхватив оружие спрыгнула с камня. Закинув на плечо тяжелую снайперку, лишь немногим меньше ее самой, она обернулась и послала воздушный поцелуй. Мальчишки исподтишка бросили взгляды на Вен. Было между ней и погасшей голограммой какое-то неуловимое сходство.
        - Конвой. Четыре транспорта. Два флаера в прикрытии. У нас не было шанса. Она осталась. Я ушел. Две сотни беженцев. Дети. Женщины. Старики. И она. Все остались там.
        Новая голограмма. Лопоухий парень, с голубыми глазами навыкат. Броня из дюрасталевых пластин, кое-как прилаженных к бронеткани. В руках видавший виды карабин. За спиной потрепанный плащ. На щеке след копоти, губа чуть прикушена. Вызывающе смотрит прямо в камеру.
        - Гаан. Обычное мясо. Подготовки нет. Броня никакая. Оружие паршивое. Зачистка. Открыл огонь по своим. Убит мной. Деревенька и все жители уничтожены. Идемте, я выполнил свой долг.
        Дети, пришибленно молча и пытаясь осмыслить, потопали следом. На ходу вызвал флаер.
        - Садитесь, - распахнул перед ними дверь.
        - А вы? - спросил Тим.
        - Прогуляюсь. Держи, - протянул мальчику чип с деньгами. - Пообещай мне кое-что.
        - Что? - машинально взял он протянутое.
        - Перед тем, как пойти в наемники, ты рассмотришь сто других вариантов. Обещаешь?
        - Да. Обещаю, - твердо посмотрев в глаза, кивнул мальчик.
        - Я тебе верю. Прощай.
        - П-прощайте, - дрогнул он голосом.
        Захлопнув дверь флаера, нахлобучил шлем и отправился обратно на кладбище. Пусть думают, что мне надо побыть с павшими товарищами наедине. Легкий гул сошел на нет, радар бесстрастно отсчитывал расстояние до удаляющегося такси. Вот и хорошо. Надеюсь, эти дети никогда не станут шакалами войны. Что мог я сделал. Наверное.
        «Черт, гитару не купил!» - ругнулся, выбираясь на дорогу, по которой предстояло дать натуральный марафонский забег. «Да и ладно, не судьба мне, значит, певцом быть», - усмехнулся, и неспешно потрусил по проложенному навигатором маршруту. Денег-то нет, и вообще, физнагрузки - одна сплошная польза.

* * *
        Вернувшейся под утро парочке предстала умопомрачительная картина: Таскающий вручную контейнеры Мирр, запакованный в штурмовой бронескаф. Естественно, они тут же попытались выяснить, откуда деньги на такую роскошь. На что получили совет поискать в сети документацию по сверхтяжелой броне «Мул». И вообще, не отвлекать от погрузки.
        - И куда мы летим? - поинтересовался Клайд.
        - На Соуринг, - ответил Мирр, подхватывая сразу два контейнера.
        - Это вообще где и что?
        - Система в двух секторах отсюда. Там огромная станция Паркоп на орбите, богатые месторождения на астероидах, сама планета тоже ничего. Курорт. Местами.
        В два приема Мирр закинул на плечо контейнер и резво оттащил его к аппарели.
        - Понятно. И что туда повезем?
        - Кристаллы. Искусственные, - ответил Мирр, перенося следующий контейнер.
        - Кажется, - протянула Клайду датапад Ино, шокировано смотря на катара, - я видела контракт на охрану чего-то подобного.
        - Ага, - кивнул Мирр, - я его и взял. Сам себя охраняю, - мурлыкнул он.
        - Это как? - удивился Клад.
        - Зарегистрировался свободным торговцем, потом связался с отправителем, предложил услуги. Скинул данные своей учетки наемника. Того все устроило. Вот, теперь распихиваю не влезшее по каютам и коридорам, - указал на штабель Мирр, подхватывая очередной контейнер.
        - Понятно, - кивнула Ино.
        Клайд, в это же время, пытался осознать, что он только что прочитал. Получалось плохо. Тяжело поверить в то, что кто-то способен скакать кузнечиком, взвалив на себе контейнер, да еще и будучи одетым в броню, весящую как три тебя.
        - Гад! - выругалась Ино, когда они с Клайдом протиснулись в свою каюту.
        - А? - вскинул бровь, не до конца отошедший от увиденного Клайд.
        - Он же над нами издевается! Мерзкий экзот! - пнула ножку стола раскрасневшаяся девушка.
        - В смысле, издевается?
        - Использует он нас! Помню я тот контракт, там как раз отряд требовался.
        - И? - все еще не мог понять сути Клайд.
        - Да что тут непонятного?! - окончательно вышла из себя Ино, смахивая стакан со стола и вновь пиная многострадальную ножку. - Просто все! По-нашему соглашению, он мог выступить как торговец, а нас представить своим отрядом под командованием Свеза. Наверняка еще и «Скат» дважды использовал.
        - Это как?
        - А вот так. Документы у него на Ирма. Соглашение с нами, тоже на это имя оформлено. Вот и смотри. Регистрируется он торговцем в какой-нибудь местной гильдии или там ассоциации. Указывает, что владеет «Скатом». Никто же не смотрит и в детали не вникает. Договор есть? Есть. Все, поставили подтверждение. Понял?
        - Ну… это да, а как он второй раз корабль указал?
        - Элементарно. Как Свез, он мог взять контракт, но там требовался отряд, вот он и указал корабль, который принадлежит уже нам, как отряду наемников.
        - А… - Клайд честно попытался понять, но быстро сдался и обратился за помощью. - Как? - посмотрел он на Ино.
        - Просто, - вздохнула та, раздосадованная непонятливостью своего парня. - Как Ирм, он сам себе, в лице Свеза, заверил право собственности. Там же просто отметка в профиле. Вот и подтвердил, когда запрос пришел. А дальше просто.
        Ино подняла стакан, который с честью пережил удар о стену и падение. Плеснула в него воды и промочила горло.
        - Как клиент, - продолжила она разъяснение, - Ирм запросил в гильдии наемников информацию о том, владеет ли Свез и мы «Скатом». Естественно, ему все подтвердили. Понимаешь?
        - Угу, - кивнул Клайд.
        - Дальше просто. Свез заключил с Ирмом контракт на охрану. Данный факт зафиксировали в гильдии. Все, осталось отправить пакет документов клиенту.
        - Заказчик решил, что раз наемник с большим рейтингом владеет половиной корабля, а второй владеет отряд… - озарило Клайда.
        - Именно! Причем контракт заключен именно этим наемником, а не отрядом, то логично, что это и есть командир отряда. Обычная практика. Как, по-твоему, будет клиент задаваться вопросами и копаться в деталях, уточнять что-то сверх обычной проверки подлинности документов?
        - Нет, - мотнул головой Клайд.
        - Понимаешь теперь, что он нас поимел?
        - Ну, деньги ведь все равно поделим, и вообще, мы же его без кредитов и корабля оставить планировали.
        - Только это и сдерживает меня от того, чтобы не пойти, и прямо сейчас не пристрелить этого двуличного гада.
        - Тише милая, - усмехнулся Клайд, - не мешай котику делать нам деньги.
        - Не буду. Пусть отрабатывает свою жизнь.

* * *
        Хорошо вчера пробежался. Продуктивно. Конечно, несущийся в тяжёлой броне кадр привлек внимание полиции, но ничего кроме проверки документов они сделать не могли. Нет такого закона, который запрещал бы заниматься бегом в бронескафах. В общем, покрутив мысленно пальцем у виска, остановивший меня лейтенант попросил бежать дальше без шлема. Нет проблем. Снял, подвесил на пояс и понесся дальше. Сомневаюсь, что случайные свидетели, увидевшие мою гривасто-клыкастую морду, перенесли это легче, чем черепообразный шлем, но служивому видней.
        В какой-то момент бежать просто так стало скучно. Приятно, конечно, ощущать, как работают соскучившиеся по нагрузкам мышцы, но голова-то простаивает. В общем, отцепил планшет и начал на ходу копаться в сети. Почти сразу привлекла внимание заявка на транспортировку кристаллов. Удивительно в ней было то, что весьма ценный товар отправляют вольным торговцем, пусть и с охраной. Обычно, насколько мне известно, такое перевозят солидные компании. Конечно, берут они соответственно, но и безопасность обеспечивают соответствующую. Связался с клиентом, договорился, что через часок забегу в гости.
        Прибежал. В буквальном смысле. Секретарша слегка сбледнула, но шефу доложилась четко. Даже каф оперативно доставила. Встретил меня мужик в деловом костюме. Хм, наверно правильней говорить самец расы битов? А, да какая разница! Мужик или самец, один хрен. В общем, встретились, пообщались. Договорились. Еще бы, очередной аферист. Конечно, любой одаренный, не сидящий на попе ровно в глухомани, вечно во что-то встревает, но мне хотелось бы немного отдохнуть. Не судьба, видимо.
        Так вот, головастый бит, раз в год-два, проворачивал беспроигрышную схему. Отправлял партию кристаллов вольняшкой, и сливал информацию бандитствующим элементам. Если груз перехватывали, аферист списывал налоги, получал страховку и кредиты от криминала. Если товар прибывал по адресу, он удовлетворялся сверхприбылью. Сплошные выгоды и никакого риска. С любой стороны, по закону, чистеньким гад оставался. За руку ведь его не поймать, подумаешь сболтнул в кантине. Попробуй доказать, что он знал кому и что говорил. Нереально.
        Согласился перевезти кристаллы. Просто потому, что иначе он ведь другого кого найдет. Джедаизм в одном месте взыграл. Не иначе, как последствия общения с детишками. Только подумал, что в эту банта пуду вступит кто-нибудь, кого дома ждут, так сразу и альтернатив не осталось. Свернуть шейку головастику можно, но что-то я слишком часто начал рассматривать это как вариант решения проблемы. Неправильно это. Хищники из прихоти не убивают. Претит такое их сути. Пока размышлял о том, как бы прекратить аферы бита, тот знакомился с документами. Проблема была в том, что ему хотелось поскорей отправить груз, а я был готов его везти, но он уже оформил заявку, которой мои возможности не соответствовали.
        - Есть способ, - наконец улыбнулся головастик.
        - Какой?
        Вот тут мне пришлось признать, что биты не зря считаются весьма умными существами, а один конкретный аферист, как минимум, талантливый крючкотвор. Предложенная им схема запросов и подтверждений позволяла представить дело так, будто меня, на отдельном корабле, сопровождает отряд наемников. В итоге, довольно быстро провернули схему. Совершенно, мать его, законную. С получением предоплаты, пришлось забыть о марафоне и поспешить к кораблю. Товар встречать.
        Летим вот теперь на сверхсвете. Скоро гипертрассу менять будем. Возможно, нас там уже ждут. А я сижу в рубке и мучаюсь. Правильно сделал, что Сет-Ла-Нопа не тронул или нужно было ему Силой по мозгам проехать? Вот ведь, дилемма. Вроде и гад он, а вроде и нет. Даже продавая информацию пиратам, он не сдавал точного маршрута. Просто корабль и груз называл. Если вольный-торговец не будет дураком, так и опасность для него, не обычная, конечно, но где-то рядом. Как же просто быть тупым паладином, и творить зло во имя добра, будучи свято уверенным, что несешь благо.
        Сообщение о выходе из прыжка совпало с предупреждением Силы об опасности. Р-р-р. Да что же меня все время на философию-то пробивает, перед тем как всякая ерунда случается. Похоже, пора рассматривать это как сигнал о грядущих про…
        - Входящий вызов, - сообщил искин корабля.
        - Соединяй и дай сигнал тревоги.
        - Выполняю.
        - Так ублюдки, глушим движки и ждем стыковки. Иначе разнесу вас на тысячу кусков. Ясно? - выдало нечто женоподобное неопределенного возраста, с зелено-синими волосами, красными белками подозрительно блестящих глаз и дымящейся сигарой во рту.
        - Ясней некуда, - отключаю связь. - Сдаваться будем? - это уже прискакавшим в рубку напарничкам.
        - Н-нет, - мотнула головой Ино, смотрящая на голограмму пиратского корабля.
        - Истребители, - выдохнул Клайд, углядев соответствующие значки.
        - Хватит сусликами стоять, пристегнитесь, - указал на пустующие кресла, и взявшись за штурвал соскальзываю в Транс.
        Пират выбросил два звена дронов. Интересно, какой умелец и где их клепает? Опознать по имеющимся базам не удалось, зато просканировали без проблем. Две спарки маломощных импульсных пушек и три непонятные трубки в носу. Хвала образованию, сходу понял - это пусковые для реактивных снарядов. Экзотика.
        Чудные гибриды. Непонятно кем и зачем сделанные. Маскировки и РЭБ нет. Силового поля нет. Бросил взгляд на цифры. Динамика разгона никакая. Значит и скорости с маневром у них нет. По-моему, пират их по случаю где-то достал, а сейчас освободил трюм. Ино с Клайдом пристегнулись. Девушка тут же занялась самоедством. Фу, как это неэстетично. И вообще, могла бы потише ногти грызть.
        Пират неспешно приближается, но это иллюзия. Просто расстояния в космосе огромные. Так-то мы о-го-го с какой скоростью сближаемся. Чудо-дроны понемногу наращивают отрыв от носителя. Хорошо. Сами разделились. От этих машинок и так-то толку… ну разве что ретираду прикрыть. Выиграть немного времени, удивив противника. На большее их все равно не хватит. Собьют до того, как свои РСы выпустят.
        Закладываю маневр. Смещаюсь в сторону. Угол расхождения растет. Пират продолжает ускорение. Его пушки нас и так достанут. Вот и не дергается. Зато дроны вынуждены маневрировать. Они-то реактивными снарядами меня не достанут. Вот и хорошо. Теперь их не прикрывает РЭБ носителя. Переделанный транспорт, утыканный оружием как мухомор пятнами, и раньше делал это посредственно, теперь же… мишени.

* * *
        Когда раздался вой сирены, а искин забубнил о пирате, Ино испугалась. Просто и совершенно неожиданно для себя. Сердце замерло, сжалось, а потом рухнуло куда-то в пустоту, образовавшуюся в животе. Взгляд заметался по каюте, тщетно ища выход. Память тут же подбросила перипетии побега и охватившую корабль темноту. Если бы не схвативший ее за руку Клайд, она бы так и осталась сидеть на койке, сжавшись в комок.
        Пока добежали до рубки, удалось чуть оклематься. Она даже смогла ответить Мирру, хоть ее голос и дрогнул. Когда Клайд сказал про истребители, ей захотелось расплакаться, закрыть глаза и куда-нибудь убежать. Мало ей было голограммы огромного корабля, расцвеченной красными метками орудий, но тут мерзкий кот обозвал ее и посмел приказать. Волна гнева всколыхнулась в груди. Сердце застучало быстрее. Она уже хотела резко ответить, но вовремя сообразила, что сейчас не время.
        «Ничего, мы ему еще покажем», - бросила она взгляд на Клайда, пытаясь защелкнуть непослушный ремень. Наконец, совладав с пряжками, она вновь обратила внимание на тактическую проекцию. Мало что понимая в значках и цифрах, она вычленила для себя главное. Вместо попытки убежать, Мирр шел на врага. Ее невеликих знаний хватило, чтобы понять - боя не избежать. Липкий страх вновь завладел ее разумом и телом. Глаза сами собой распахнулись пошире, а зрение сузилось до какого-то тоннеля. Все что она могла - грызть ногти и неотрывно смотреть на приближающиеся значки горящие багрянцем.
        - Это будет просто, - мурлыкнул Мирр.
        «Что?» - не сразу поняла Ино услышанное. Просто? О чем он? Попытка осмыслить помогла побороть оцепенение. Ей удалось отвести взгляд от захвативших внимание «угольков» и посмотреть на Мирра. Массивный доспех, на темной броне которого сейчас играли чуть заметные блики от голограммы, ставшей основным источником света в рубке. Округлые наплечники бронескафа и возвышающиеся над ними угловатые крепления грудной кирасы служили обрамлением, будто высеченной из камня морды. Нет. Льда.
        Ей вспомнилось, как она с Клайдом ходила на выставку ледяных фигур. Целый зал был посвящен хищникам. Любили скульпторы их образы в своём творчестве использовать. Было что-то мистическое в сочетании животной ярости с холодным покоем льда. Ино попыталась припомнить, какого же цвета глаза Мирра, но не смогла это сделать. Сейчас, в полутьме рубки, они мерцали отраженным светом пульта и голограммы. Становясь то желтыми, то зеленовато-синими, то вспыхивали красным.
        Рыжевато-соломенная шерсть, с чуть медным оттенком, собралась мелкими складочками над черным носом, вибриссы шевельнулись и… «Клыки?» - удивилась Ино, смотря на молочно-белые, с чуть желтоватым колером зубы. «Когда и почему он оскалился?» - задалась она вопросом. «Пираты!» - словно током, ударило пониманием. Резко. Чуть не с хрустом позвонков, она повернулась к голограмме.
        Легкая, скорей фантомная, чем реальная вибрация корпуса, возникла за миг до того, как значки истребителей попали в узкий конус, упирающийся вершиной в значок «Ската». «Угольки» замерцали и пропали. Хрипло вдохнув, девушка ощутила солоноватый привкус и почувствовала боль в прокушенной губе.
        - Сюрпрайз, маза фака, - прорычал непонятное Мирр.
        - А? - подал голос Клайд.
        - Слонопотамов гонят прайдом, но мы и дворником удовлетворимся, - ответил Мирр, ловко пробегаясь когтями по пульту.
        Клайд промолчал, пытаясь, как и Ино, осознать, что за бред они только что услышали. Впрочем, времени на пространные размышления у них не было. Новая дробь-клацанье когтей по пульту, и им пришлось ощутить на себе все прелести перегрузок. Сердца парочки затрепыхались, стараясь протолкнуть вдруг ставшую такой густой кровь. Легкие хрипели, пытаясь втянуть хоть немного воздуха. Глаза затуманились. Сознание поплыло. Длилось это недолго. Какие-то секунды. Но именно они решили исход столкновения.
        И только потом, много позже, просматривая записи, парочка разобралась, что именно сделал Мирр.

* * *
        Бесполезная потеря дронов стала щелчком по носу. Разозленные пираты сменили курс и поперли на сближение. До пересечения траекторий и выхода на дистанцию уверенного поражения оставалось чуть-чуть. Спешат, голубчики. Перебросил энергию на двигатели и накопители орудий. Снял поле. Почувствовал ликование обреченных. Реакция пиратов оказалась предсказуемой - залп из всех стволов. Форсирую двигатели. «Скат» превращается в комету. Компенсаторы не справляются. Балласт хрипит и портит воздух. Вся доступная энергия течёт в пушки. «Скат» трясет. Силовой набор стонет. Маневровые теряют ресурс. Искин ведет кинжальный огонь. Щиты пирата сносит.
        Прямые попадания кромсают корпус. Пальцы ломит. Когти рвутся наружу. Инстинкты требуют вцепиться в плоть жертвы. Рот полон слюны. Разворот. Маршевые гасят скорость. Искин продолжает вести огонь. Пират разваливается. Выбросы атмосферы из многочисленных пробоин. Хаотичное вращение и рывки вместо судорог. Агония. Вспышка. Прозрачная броня рубки темнеет, спасая глаза. Удовлетворенно урча, снимаю лапы со штурвала. Удачная охота. Облизываюсь. Недовольно ворча, звериная часть меня убирается прочь. Она рассчитывала на теплую кровь. Не судьба. Иные времена, иная охота.
        Дальнейший путь прошел без эксцессов. Его и оставалось-то немного. Парочка сбрасывала стресс в койке. Тяжело им бой дался. Вспомнилось как с парашютом прыгал. Второй раз было страшней. Еще бы, ведь первый ты ничего толком не знаешь и не понимаешь. Сплошная теория. Впрочем, тут кому как. Приятель мой, который и стал инициатором экстрима, наоборот ловил кайф. Его даже инструктор отчитал. Не зарывайся, мол, убьешься. Все профи живут до тех пор, пока не решают, что им море по колено. Запомнилось тогда это. Хорошо запомнилось - и пару раз в жизни пригодилось.
        Бриллиантовая россыпь звезд на бархатной подушке космоса возникла за иллюминатором. Окутанный облаками шар планеты и блямба станции прямо по курсу. Соуринг и Паркоп. Возникло странное ощущение. Какая-то помесь ностальгии и дежавю. Вышедший на связь диспетчер не дал времени разобраться, а потом как-то не до того стало. Пока «Скат» полз к выделенному ангару, объявился грузополучатель. Какой-то он нетерпеливый и болтливый был. Сообщил номер причала, заверил, что все в порядке, в общем, отделался, но заинтересовался.
        Полез в сеть и тут же наткнулся на главную новость декады. Караван, собранный местным бизнес-сообществом, был перехвачен объединенным пиратским флотом. В результате товарищеского «матча», между наемниками с одной стороны, и джентльменами удачи с другой, пришлось возвращаться. Понесенные потери не позволяли продолжить полет. Вот и суетятся «опоздуны», стараясь пристроить свои товары. Мурлыкнул, караван и караван. Пролететь по окраинам, распродать втридорога свое, прикупить по дешевке чужого. Обычное дело, вон Торговая Федерация или Коммерческая Гильдия, на регулярной основе этим занимаются. Крупнейшие корпорации галактического уровня, между прочим.
        Куда больше меня заинтересовала агитка местной ресурсодобывающей компании, чья реклама попалась во время прочтения статьи о злоключениях торговцев. Соблазнительные условия, особенно в свете информации о том, что за полгода можно заработать на приличный звездолет. Посмотрел, что же тут за корабли такие, оказалось - Паркоп не только станция, но еще и верфь. Странно конечно, что это не указано в справочнике. Впрочем, может они недавно доки построили. Ознакомился с ТТХ выпускаемой продукции. Неплохо. Только есть проблема, космолеты местного производства не сертифицированы. Проще говоря, чем ближе к ядру, тем меньше шансов, что тебе позволят приземлиться на планету. Такой себе способ давить конкурентов и тормозить развитие внешних миров. Один из многих.
        Времени на размышления не осталось. «Скат» вошел в ангар и занял выделенное место. Как только световая полоса периметра сменила цвет, к нему рванула вереница грузовых платформ с толпой тумбоподобных дроидов. Что ж, пора идти работать. Головастый клиент, соотечественник Сет-Ла-Нопа, явно не настроен тянуть резину. Испортит мне еще рейтинг, поставив низкую оценку, а то и отзыв матерный страницы на две оставит, не поленится. Нет уж, не надо мне такого счастья. Я ценю свою учетку.
        - Мы в кантину, подтягивайся потом, отметить надо, - бросил Клайд.
        - Угу, - дернул ухом, не отвлекаясь от датапада, разгрузка шла полным ходом.
        Это следование киношным традициям, изрядно раздражало. Бой прошел, живы остались? Надо выпить. Контракт заключили? В кантину. Закрыли договор? Опять ударить по печени и почкам. Корабль, броню, бластер, да хоть нож купил? Маршрут прежний. Конечно, еда и питье - важная часть жизни любого живого существа, но надо же и меру знать. В конце концов, наёмники не растущие катары, тем более, мы жрем, а не нажираемся. И вообще, у нас метаболизм. Так, проголодался, вот и лезут соответствующие мысли. Пожалуй, стоит присоединиться к парочке, как с разгрузкой закончу.
        Спешащий бит махнул рукой, выдал дежурное прощание-благодарность, забрался на платформу и был таков. Что ж, удачи ему. Задумался, пойти в кантину или кают-компанию. Решил, что первое предпочтительней. Прон, космос ему пухом, имел шикарный бар и древний пищевой синтезатор. Закуски-то он готовит хорошие, выбор тоже приличный, но все остальное… Поменять бы его, но смысла тратить деньги и возиться нет. Все равно «Ската» продавать планирую.
        Закрыл аппарель, перевел защитные системы в дежурный режим, да и пошел себе в ближайшую кантину. Так себе идея оказалась. Народу тьма, музыка орет, кости гремят, твилечки и прочие человечки вокруг шестов голыми попами крутят. Веселуха, одним словом. Не учел, что на станции полно наемников и торговцев с командами. Углядел Ино с Клайдом, сидящих в компании четверки бородатых типов. Коллеги, похоже. Вон у одного голова перевязана, а второй рукой подергивает. Видимо из тех, кто безопасность каравана обеспечивал. Пф, да тут половина гуляк - пережившая бой охрана. Ладно, парочка вполне довольна компанией, а значит ну их к лешему. Пойду искать место поспокойней.
        Покинув душную кантину, привалился к углу, вызвал план-схему станции и принялся искать максимально удаленное от причалов заведение. Нашел, естественно. Прикинул маршрут, решил воспользоваться транспортной капсулой. Живот согласно буркнул. «Тише, пузо, не шуми», - похлопал закованной в латную перчатку рукой, по толстой сегментированной броне живота. До ближайшего ствола транспортной системы Паркопа оказалось недалеко. Пара поворотов и вот он створ. Пять минут и двери распахнулись. Нос уловил приятные ароматы. Вот и хорошо, ладушки-оладушки.
        - Здравствуйте, - вежливо, но без особого энтузиазма приветствовал парнишка официант, - что будете заказывать?
        - Мяса. Много мяса и какой-нибудь сок или морс.
        - Алкоголь? - задал дежурный вопрос юноша.
        - Благодарю, но нет.
        - Как пожелаете, - кивнул он, а в эмоциях мелькнуло что-то вроде легкого удивления.
        Осмотрелся. Ничего так, скорее бар, чем кантина. Народу почти нет, поздно уже. Обстановка простенькая, но не бедная. Обычный минимализм. Вполне стильный и функциональный. Столик, опять же, удобный. Широкий и крепкий, но не массивный. Самое то, в бронескафе сидеть. По уму, его бы снять, но как подумаю, что снова мышцы начнут сигнализировать о недостаточных нагрузках, так вся дурь из головы и уходит.
        - Ваш заказ, - поставил поднос с приятно пахнущими тарелочками официант.
        - Спасибо, - чуть шевельнул ухом, что не осталось незамеченным парнишкой.
        Незаметно усмехнулся, отметив правильное понимание им жеста и появление заинтересованности. Порадовал и правильный выбор блюд. Конечно, странно было бы, принеси он что-то не то. Небольшое дополнение-внушение, которым сопроводил заказ, позволяло не сотрясать воздух, долго и нудно объясняя собственные вкусы.
        - Да? - нацепил запиликавший шлем, сожалея о недоеденной порции.
        - Агент, вам надлежит немедленно ознакомиться с приказом. По выполнении отошлете рапорт, - сообщил абонент в форме корпуса юстиции и отключился.
        Обалдеть. Ни тебе здрасьте, ни тебе представиться. Только аппетит испортили. Уроды. Мстительно не стал открывать поступившее сообщение. Снял шлем и продолжил набивать брюхо. Совсем оборзели. Увы, еда утратила изрядную долю вкуса. Тем не менее, сперва опустошил тарелки, и лишь потом достал планшет. Проверил идентификаторы, ввел свои. Задумался.
        От меня требовалось вступить в гильдию Охотников за Головами, после чего взять заказ на устранение Пабатзхаба Пезафаха Ноансенкапа. Дала же Сила имечко. И что прикажете делать с таким заданием-приказом? Почесал лобастую тыковку, подергал ушами, постучал пятками по ножкам стула. Как-то все это не слишком, но юстициары же. Так, хватит гадать. Раз Сила молчит, значит нужно регистрироваться и знакомиться с досье. Судя по тому, что мне ничего не прислали на этого человека-скороговорку, у корпуса нет информации, отличной от той, что будет доступна охотнику.
        Зашел в сеть, нашел портал Охотников, нажал соответствующий значок. Ха, тесно сотрудничаем с наёмниками, значит. Логично. Ввел данные Свеза, получил почти полностью заполненную анкету. Удобно. Подумал немного над псевдонимом, но ничего умней Релика в голову не пришло. Просто перевернул наоборот «киллер», сократив двойную букву. Перевел положенную сумму. Вот и все, собственно говоря. Конечно, пришлось немного подождать, но это уже мелочи. Как раз десяток котлет на десерт умять успел.
        Так-с, посмотрим, что же у нас за Пахаб такой, которого желают ликвидировать моими лапами. «Ого», - присвистнул от перечня заочно вынесенных приговоров. Не каждый хатт таким послужным списком похвастаться может. Тут тебе и убийства, и контрабанда, и похищения с вымогательствами, и наркоторговля с работорговлей, и шантаж с пиратством и черт те что еще. Даже шпионаж с диверсиями имеется. Хорошо мужик за полвека покуролесил по галактике. Чуть не в трети секторов Среднего Кольца отметился и во всех сферах незаконного поучаствовал. Везло ему капитально, но своеобразно. Громких дел и выдающихся успехов за ним не значилось. По сути, он просто выживал в разных передрягах. Влезая из одной в другую.
        И что нам предлагают, за устранение этой, в высшей степени заслуживающей смерти личности? Не густо. Много-много мелочи от частников, плюс выделенная из тощего бюджета корпуса символическая сумма. В итоге - мышкины слезы. Умел, гад, не оставлять за спиной серьезных врагов. Уцелели только рядовые разумные, чьи судьбы он походя исковеркал. Ладно, не в кредитах дело. Убрать такого - благо. Все равно с ним никто связываться не станет. Слишком серьезный противник, и слишком маленькая оплата за риск.
        «Кстати, - пришла запоздалая мысль, - а как меня юстициары вычислили?» - Задумался над животрепещущим вопросом. Прикинул хвост к носу, почесал ухо, понял. Официальный контракт на доставку кристаллов и такой же на охрану. Все же в столице сектора заключалось. Так, ну мне такого счастья не надо. Разорвал контракт между Свезом и Ирмом, выплатил неустойку. Все, теперь пусть думают, что торговец полетел с караваном, тем более что тот скоро уходит, а агент остался выполнять задание. Сделал знак официанту нести счет. Пока парнишка суетился, прикинул план действий. По всему выходило, что откладывать нет смысла.
        Чем быстрей исполню Пахаба, тем лучше. Черт его знает, какую он гадость учудить планирует. По сведениям охотников, мужик на планете третий месяц, а сколько он тут реально трется - одна Сила знает. Наверняка занес кому надо сколько положено, чтобы прикрыли. Ха, вот с этих «кому надо» и начнем поиски клиента. Сердечко застучало чуть быстрей, кровь побежала веселей, звериная сущность заворочалась. Охотничий азарт проснулся. Рано. Скользнул в Силу и, «приморозив» чувства, взял под контроль тело. В планируемом деле, древние инстинкты не помогут. Лучше обойдусь холодной головой.
        Глава 17
        Перед тем, как отправляться на планету, заглянул на «Ската», требовалось экипироваться. В процессе перетряхивания баула, почувствовал тревогу. Соскользнул в транс и сходу определил направленную на меня ненависть. Даже растерялся на миг. Это кто же меня так не любит-то? Потянулся к источнику, удивился - Ино. Странно. Знал, конечно, что парочка ко мне неровно дышит и планирует гадость сделать, но такого не ожидал. Впрочем, волновали меня не столько они, сколько четкая развилка будущего. Снова выбор. Что ж, вся наша жизнь из них состоит. Догадаться, с чем именно ко мне вот-вот завалятся бывшие напарники, в компании мутных личностей, труда не составляло. Вопрос лишь в том, давать ли им это? «А почему нет?» - спросил сам себя. «Ведь ничего хорошего им это не принесет», - мелькнула злобная мысль. «Жалко дураков», - попыталась возразить совесть. «Пусть сами своей судьбой распоряжаются», - ответила обида.
        - Мы требуем… - начала с порога Ино, решительно входя в каюту, и осеклась.
        - Что именно вы требуете? - усмехнулся, перекатывая в лапах активированный термодетонатор.
        Ввалившаяся компания, та самая, которая пила в кантине с парочкой, замерла. Еще бы, в довольно компактном помещении… только пепел останется, если я буду неловок.
        - Итак, дорогие мои бывшие партнеры, - промурлыкал, сдерживаясь, чтобы не расхохотаться, чревато, - что же вы требуете?
        - Корабль, - выдал Клайд, сглотнув комок в горле и стремительно трезвея.
        - Что ж, не вижу проблем, - продублировал пожатием плеч, движение ушей. - Я забираю кредиты, отложенные на покупку нового, и передаю вам свою долю. Устраивает?
        - Да, - скрипнула зубами Ино.
        - В таком случае - пошли вон, мне надо собраться.
        Четверка битых наемников не рвалась меряться детоделательными органами с типом в бронескафе, а Клайд с Ино… это Клайд с Ино. Кишка у них тонка. К тому же, у всей компании не было достаточно убойного оружия, чтобы гарантированно пробить мои доспехи. Какая-никакая, но все же штурмовая броня. В стесненных условиях коридоров корабля, без серьезной пушки - не смешите. В общем, бурлящие от злости, но молчащие, гости покинули каюту. Вот и ладно. Так даже лучше. Если юстициары, вдруг, решат что-то проверить, то им придется попотеть. Ай, да наплевать. Будем считать, что сделал прощальный подарок. Подал идиотам.
        Так, под гудение мыслей и мельтешение разноплановых эмоций, собрал вещи, набросал дарственную, подхватил кофры, забросил на спину баул. Вот и все.
        - Удачи «Скат», - хлопнул по стене кораблика.
        - Спасибо, сэр, - пропиликал искин.
        Хмыкнул и молча коснулся сенсора открытия двери. Переминающаяся под ней компашка уставилась в визоры шлема. Так ни на что и не решились. Слабаки.
        - Голодиск с дарственной на столе. Прощайте.
        - Скатертью дорожка, - буркнул Клайд.
        - Знаешь… - навис над сжавшимся парнишкой, - можешь позвонить.
        - Больно надо, - буркнул он в спину, на что я лишь вздохнул. Сам не знаю, зачем ему это сказал.
        Хотят лететь в качестве охранников каравана, набрали себе подельников, ну что ж… Так. Все. Забыл.
        Вьюга в Силе и ледяной панцирь укрывает лучше всякой брони. Сев в транспортную капсулу, снял шлем и вытащив датапад принялся смотреть свободные каюты. Таких нашлось достаточно. Выбрал ту, которая располагалась поближе к кантине, в которой перекусывал. Хорошая кухня, небольшое число посетителей, приятная, в целом, атмосфера. Идеально. Вдобавок, удобно добираться до учебного центра ресурсодобывающей компании. Хмыкнул, когда поймал себя на последней мысли. Что ж, вот и план на ближайшее будущее сложился. Буду астероиды копать и недостающие на космолет кредиты зарабатывать. Вот исполню Пахаба и за пару-тройку месяцев недостающее доберу.
        Ткнулся в присмотренную каюту, заполнил небольшую форму, оплатил. Тут же получил электронный ключ. Быстро, просто, удобно, цена, правда, великовата, ну да это мелочи. Кредитом больше, кредитом меньше - ерунда. Забросил вещи, принял полноценный душ. Обтерся-обсушился, размялся с мечами. Ох, как же я по ним соскучился. Ганфайтер какой-то, а не джедай. Немного расстроило, что нельзя было поставить привычную для тренировок гравитацию. Ладно, потерплю. К тому же, ката можно и в броне отрабатывать. Для боя с одаренными она подходит плохо, здоровая больно, мешается, но в остальном, вполне. Попробовать, что ли, Силой ее пропитать? Хм, попробовать можно, хуже точно не станет. Заодно и тренировка.
        Заскочил позавтракать в знакомую кантину. Парнишка-официант приветливо махнул рукой - чем-то я ему запомнился. И это явно не только моя экзотическая внешность с гардеробом. Нос уловил запах яичницы с беконом, рот наполнился слюной. Вот и определился с меню.
        - Доброе утро, - улыбнулся парнишка, - что…
        - Яичницу и мяса. Тройную порцию. И каф.
        - Понял. Сделаю, - кивнул он, понимающе усмехнувшись.
        Заправившись калориями и повеселев, махнул на прощанье официанту лапой, тот кивнул как старому знакомому. Скорей уж клиенту. В общем, попрощались и ладно. Мой путь лежал к начальнику службы безопасности станции. Если Пахаб желал оставаться незамеченным как можно дольше, он не мог проигнорировать столь важного разумного. Само собой, ломиться к блюстителям порядка не стал. Просто послонялся рядом. Пошуровал в головах, выяснил, где можно пересечься с главным. Довольно утомительно, но ничего особенного. Главное, направить мысли в нужное русло. Простимулировать правильную ассоциативную цепочку, а там уже не зевать. Понятно, что рядовые сотрудники не слишком много знали о привычках собственного босса, но слепотой и глухотой они тоже не страдали.
        Как только появилась хоть какая-то информация, стало легче. Мысли направлял точнее, а значит и результат получал быстрей и проще. Тем не менее, пока не пообедал рядом с одним из замов, узнать все нужное не удалось. Впрочем, копаться в голове начальника СБ станции не пришлось. Весьма информированный карьерист попался. Проще говоря, мужик копал под собственного начальника. Бывает. Про Пахаба он не только знал, но и куда нужно стукнул. Вот только выяснить, где именно на планете сидит клиент, он не смог. Ладно. Разберемся.
        Прогулялся до каюты. Переоделся. Проехался до планетарного лифта. Оплатил билет. Прошел формальный контроль. Десять минут шикарного вида из кабинки. Добро пожаловать на Соуринг.
        Знаете, когда звезды, плавно, и вместе с тем стремительно, сменяются голубым небом с розовато-белыми, словно зефирки, облачками. Впечатляет. Особенно, если декорациям сопутствует ощущение свободного падения. Силу-то не обмануть. Это вестибулярка молчит, веря искусственной гравитации. Честно, давно меня так не пробирало. Когда вниз посмотрел, так чуть когтями в подлокотники не впился. Захватывающее зрелище. В общем, кабину орбитального лифта покидал одним из последних и не слишком твердой походкой. Да уж, будет что внукам рассказать. Вот ведь, не думал - не гадал, а до печенок испытал. Брр и мряу.
        Лететь на флаере, и любоваться пирамидальной архитектурой делового центра, как-то не хотелось. На зеленые террасы, опоясывающие ступенчатые строения, можно и с земли поглядеть. Хватит мне на сегодня впечатлений. И вообще, пешие прогулки полезны для здоровья. В общем, проявил малодушие. Зато на город посмотрел, сувенирчик купил, и просто отдохнул. Подумалось, что вряд ли цель планирует что-то прям «ух» совершить. Возраст у Пахаба солидный, не мальчик уже, последние лет десять он ничем особо тяжким не занимался. Как-то даже складывалось ощущение, что он от дел отходить начал. Короче говоря, убедил сам себя в том, что спешить некуда.
        Добрался до главного жандармского управления планеты. Забавно. То полиция, то жандармы, то префекты, то шерифы, то еще какая экзотика. Впрочем, большинство обходится обычной СБ. Бедновато что-то с фантазией у народа. С другой стороны, разве суть в названии? Нет, конечно.
        Просторный холл за стеклянными дверями в духе супермаркетов. Суета служащих, разумные в форме оформляющие или ведущие задержанных. Посетители, что-то спрашивающие, заполняющие, ждущие. Нормальная такая, рабочая атмосфера. Много зелени в кадках. Похоже у местных это что-то вроде идеи фикс. Тут как на станции не получится. Слишком много народу. Планета населенная, управление соответствующее. Придется поскандалить. Вот сейчас и начнем шоу устраивать. Театр одного актера. Мрр.
        - Здравствуйте, - киваю служащему, ответственному за прием заявлений.
        - Здравствуйте, чем могу помочь, - дежурно отвечает седой офицер с пивным брюшком.
        - Отец пропал, - делаю жалостливые глазки и опускаю уши.
        - Заявление уже писали?
        - Нет, я со станции, мне сказали, что не прилетал, но я-то точно знаю. Он сообщение прислал. На них тоже пожаловаться хочу.
        - Так, погоди, - потер лоб жандарм, собираясь с мыслями.
        - Мне надо к следователю, - кладу руку на стойку и делаю круговое движение пальцем, чуть выпустив коготь.
        - Да, - завороженно смотря на картину перед носом, кивает офицер.
        - Выпишите мне пропуск, пожалуйста.
        - Конечно, - начинает стучать по сенсорной клавиатуре рассеянный жандарм.
        - Спасибо большое.
        - Ну что вы, это моя работа. Всего доброго, и не волнуйтесь, мы найдем вашего папу.
        Таким вот нехитрым образом, напропалую пользуясь обманом разума и добрался до высокого начальства. В какой-то момент пришлось переключаться на тему жалобы. Все же, глава всея планетарной жандармерии, пропавших не ищет, а вот кляузы на собственных сотрудников, рассматривать обязан. Жандармы, понятно дело, послали бы меня, претензии писать, но против майндтрика устоять не могли, а потому, без всякой волокиты, почти добровольно, вели к вышестоящему начальству. Так вот и добрался до главного.
        - Здравствуйте, сэр, - мурлычу, несколько утомленный от постоянного использования Силы.
        - Здравствуйте. Что вы хотели? У меня мало времени, - ответил главжандарм, который был совсем не рад меня видеть. Вон как желваки на обвислых щеках играют. Серенькие глазки, под тоненькими седыми бровями, выражают страстное желание, чтобы я вот прям сейчас, немедленно, истаял как дым.
        - Я хотел бы узнать, где сейчас находится Пабатзхаб Пезафах Ноансенкап, - мило улыбнулся в клыки.
        - К-кто? - дернулся жандарм.
        Проняло вислощекого. Но зря он, право слово, в несознанку решил играть. Впрочем, все нужное я уже узнал. Так уж вышло, что Пахаб вызывал у него весьма противоречивые чувства. С одной стороны, платил много, а с другой - был гнидой из тех, которых главжандарм терпеть не мог. Вот и маялся бедолага. Возраст у него, и кризис переосмысления жизненного пути. Приходит понимание, что деньги тлен, но привычка брать на лапу, все еще сильна.
        - Я взял на него контракт.
        - Понятно, - кивнул жандарм, и вытащив платок утер испарину с высокого лба.
        - Это личное. Вы видели, что стало после его аферы на Салак-Манаке?
        - Нет, - медленно качнул головой хозяин кабинета.
        - Посмотрите, - притянул планшет, открыв один из файлов, заказанных для детишек, но так и не показанных.
        Жандарм оказался крепким малым. Ожидаемо, в принципе, профессия обязывает.
        - Причем тут ты? - вернул он датапад.
        - У меня был контракт. Это запись с моей брони.
        - Тварь. Убийца.
        Если бы не ледяной панцирь, и вьюга в Силе, хрен бы я невозмутимо выдержал то презрение и ненависть, с которой это было сказано.
        - Хуже, - шокировал жандарма безжизненным голосом. - Смерть.
        - Он на острове. Элитный курорт. Пансионат «Ирий».
        - Благодарю, - махнул хвостом и направился на выход.
        - Пошуми, - догнал меня голос в дверях. - Когда уйдешь. Он там не один.
        Молча кивнул и захлопнул дверь. Ничего кроме презрения, старик у меня не вызывал. Такие как он - гниль. Решился, наконец-то. Тьфу. Порой жалею, что не умею плеваться ядом или кислотой. Выбросив из головы продажного жандарма, вытащил датапад и, шагая к лифту, принялся искать ближайший магазин для разумных рискованных профессий. Проще купить все тут, чем преодолевать препоны, таща на планету свое. Давно стоило озаботиться чем-то менее вычурным, чем «Мул». Можно корочки оформить, но толку с них во Внешнем, и даже Среднем Кольце - чуть. Говорить всем, что джедай - бесполезно. Падаванам «вездеходы» не положены. Разве только каким-нибудь избранным. К тому же, световой меч, сам по себе, ничего не доказывает, хоть и может служить инструментом убеждения. Как, впрочем, и бластер.
        Вообще, если так разобраться, то падаван - существо бесправное априори, ибо из документов, например у меня, классические усы, лапы и хвост. Маловато для доказательства джедаистоисти будет. Уж про то, как нашего брата любят, в том числе и официальные власти, можно не заикаться. Нет, молчание золото, к тому же, я вроде как на секретном-пресекретном задании и все такое. Бр-р-ред. Но лучше не светиться, спокойней как-то, да и вообще, мало ли оно что. Неуловимым Джо быть удобно, а порой, еще и очень полезно.
        Искомый магазинчик нашелся на окраине, недалеко от космодрома. Логично. Подальше от центра, поближе к клиентам. Наверняка на неприметном складе, при наличии денег и рекомендаций, можно будет много интересного найти. Так, ну экзотика мне не нужна. Перед тем, как идти за покупками, завернул в кантину, подкрепился, заодно и про пансионат разузнал. Небольшой остров, комплекс строений типа «Дворец обыкновенный, бюджетный» в центре. Длиннющий перечень услуг, который сводился к банальному «любой каприз за ваши деньги». Вот, собственно, и все. Странный выбор резиденции. Два десятка головорезов в охране и навороченный комплекс контроля периметра - это хорошо, но против серьезно настроенных и более-менее подготовленных бойцов, почти что ничего. Сомнут и не поморщатся. То ли цель уверовала в свою исключительность и удачу, то ли еще что. По барабану. Мне проще будет.
        Закупил снаряжения для дайвинга. Трубка в рот с загубником, способным выделять кислород прямо из воды. Примерно с такими Квай-Гон и Оби-Ван в подводный город плыли. Странно только, откуда они их взяли. Вещь весьма далека от того, что в карманах среднестатистического джедая найти можно. Вот подходящих очков или маски на мою морду не нашлось. Пришлось заказывать. Благо сделали быстро и по индивидуальным меркам. Сканер, бластер, пара ножей, легкая броня, которая не столько защищала, сколько скрывала. В общем, морской котик-диверсант к миссии готов. Ласты в зубы и на охоту.
        Перелетел на рейсовом флаере до побережья. Забавный опыт. Помесь автобуса и самолета, только винты не гудят, места больше и летит в верхних слоях стратосферы. Последнее позволило за два часа чуть не на противоположную сторону планеты добраться. Арендовал бунгало и в первую же ночь отправился в заплыв. К середине следующей ночи добрался до цели. Несколько переоценил свои силы и скорость. Выбрался на берег, огляделся, рыкнул - проплыл бы еще немного, не пришлось бы локальным альпинизмом заниматься и дельфина из себя изображать. Отряхнулся, отфыркался, выпустил и втянул когти, поправил вещи. Нормально. Лапы в зубы, побежали.
        Сканер послал сигнал на визор, но я уже и так почувствовал датчики впереди, и последние метры передвигался ползком. Погрузившись в Силу, потянулся к электронике. Однако, денег тут явно не жалеют. Двойное перекрытие зон. Неприятно. Знаний на то, как испортить или заблокировать сигнал, не подняв тревоги, увы, не хватает. Остается только перехватывать сознательно или положиться на прихваченное оборудование. Второе, пожалуй, надежней будет. В конце концов, для меня не проблема точно установить, где что расположено, как и с чем связано.
        Стоп. Что-то я туплю. Вымотался от заплыва. Потянулся в Силе к зданиям впереди. Отлично. Совсем другое дело. Так, большая часть охранников дрыхнет. У каждого своя комната. Жируют. Прислуга? Тоже спит. Кухарка, или кто она там, не в счет. Логично, время раннее. Хорошо, что на небе облачно, а то бы уже и сумерки рассветные наступили. Сосредоточился, аж хвост в стрелу вытянулся. Десяток одалисок, две рядом с целью. Тоже дрыхнут. Все трое. Ага, вот и клюющая носом смена.
        Вариант номер раз - встать и тупо рвануть вперед. Никаких автоматических оборонительных систем тут нет. Пока охрана сообразит, пока тревогу поднимет, пока… в общем, я уже начну их валить. Нормальное решение, но слишком шумно и непрофессионально как-то. Второй вариант - помочь уснуть и так борющимся с дремой и тишком-ползком, полагаясь на предвидение и маскировочные возможности снаряжения, глуша и забивая сенсоры, попробовать преодолеть периметр. «Или…» - пришла неожиданная мысль, вибриссы сами поползли в стороны, обнажая кончики клыков и, хвостом вперед, шустро двинул обратно. Все нужное есть на пляже. А бешеному коту, сто верст не крюк.

* * *
        - Это еще что такое? - потер усталые глаза Нир.
        - А? - вскинулся совсем поникший Лог, и уставился на голограмму южного сектора.
        - Ха. Ха-ха. Ха-ха-ха! - заржал Руп, третий из ночной смены охранников.
        И было от чего. По влажной траве носился огромный кот, запутавшийся в тент. Каким-то образом, животное сумело прогрызть или порвать плотную материю по центру, а потом засунуть дурную голову в образовавшуюся дыру. Вот только, обратно она не вылезла, и теперь, одуревший кот, истошно мявкая и рыча, носился огромными скачками. Мотал лобастой башкой. Постоянно запинался. Кувыркался и совершал умопомрачительные кульбиты. Зрелище было уморительное.
        - Уф, - утер слезы Лог. - Мне вот интересно, откуда он тут взялся?
        - Приплыл, наверно, - пожал плечами Руп, не отрывная взгляд от ужимок бедной животины.
        - А тут разве такие водятся? - хмыкнул Лог.
        - Я тебе что, ботаник что ли, - отмахнулся Руп.
        - Так, хватит, - взял себя в руки Нир. - Берите станнеры и идите обезвреживать нарушителя. А то он уже до кустов доскакал.
        - А ты…
        - А я, Лог, начальник смены, так что буду сидеть тут и наслаждаться шоу. Все, вперёд, парни, вас ждет сафари.
        - Тоже мне, сафари, - хмыкнул Руп, вставая и переводя оружие в парализующий режим.

* * *
        Наконец-то эти лентяи насмотрелись и соизволили отправиться разобраться. Между прочим, я прямоходящий гуманоид, и изображать из себя четвероногого, пусть даже мне изрядно в этом помогал стащенный с лодки тент и маскировочные системы костюма, не так-то просто. Полезно иногда быть экзотическим экзотом, ну или я обалдеть какой талант, раз искин охранного комплекса мои ужимки принял за чистую монету, решив обратиться за помощью к операторам. Хотя, откуда мне знать, как там у них и что настроено?
        - Спокойно киса, - выставил вперед руку первый охранник.
        - Р-р-р, - припал к земле и уставился на людей.
        Второй боец не стал пытаться наладить контакт и просто пальнул из переведенного в режим станнера бластера. Так как для меня их намерения были яснее ясного, с прыжком немного опоздал. Мешком свалился на землю, дернул хвостом и закатил глазки. Убит, совсем убит. Ах. Мрр.
        - Иди, снимай с него чехол.
        - Сам иди, я подстрахую.
        Ну да, на их бы месте, я тоже не полез бы к огромному коту, успевшему продемонстрировать внушительные клыки. Пока парочка разбиралась, кто там из них самый смелый и дурной, нанес удар по разуму оставшегося в караулке. Громко сказано, всего лишь простимулировал любопытство.
        - Так, чего возимся? - заявилось не усидевшее начальство.
        - Да вот, Лог не хочет чехол с кота снимать, - опередил коллегу в переводе стрелок первый охранник.
        - Я между…
        Ждать дальше не было смысла. Прыжок. Серия молниеносных ударов. Разлетевшаяся на клочки ткань. Три тела. Убивать не стал. Эти придут в себя нескоро. Организовал мужикам амнезию, напрочь стерев воспоминания последнего часа. Это была не ментальная, а целительская техника. Применялась она редко и в чем-то даже противоречила пути джедая, но я по случаю выучил. Тем более, что там все элементарно оказалось. Положил руку на голову, да вмешался немного в биохимию мозга. Чуть ли не телекинез. Огляделся по сторонам. Отлично.
        Место, где я изволил пасть, было выбрано с умыслом. Слепое пятно на внутренней границе охранного периметра. Понятное дело, богатые клиенты не желали, чтобы за ними следили и собирали какую-либо информацию. Поэтому-то, на самой территории комплекса, никаких датчиков и сенсоров не стояло. Вот только, опоясывала все это дело живая изгородь, а она имеет тенденцию разрастаться. Естественно, за ней тщательно следили, но есть у таких ограждений и еще одна беда, совмещенная с достоинством - эстетика. Простой и однотонный заборчик из кустарника - это к каким-нибудь англичанам. Короче говоря, тут имелось дерево, под ветвями которого и оказалась наша компания. Цветущее, надо заметить. Пахло умопомрачительно, аж в носу свербело, но главное - пышная крона, оформленная под колокол с каким-то, то ли бантом, то ли рогами.
        Прыг-скок и я на ветке. Короткий забег. Прыжок. Погасить скорость перекатом. Вот и все. Теперь можно и в спальню к цели заглянуть.

* * *
        Прикрыл дверь и огляделся. Хозяйские покои. Кровать типа аэродром, пара женских головок по бокам от одной мужской. Она-то меня и интересует. Приблизился. Присмотрелся внимательней. Легкая седина, небольшие морщины, загорелый, волосы чуть рыжеватые или скорей медные. Тут особенности цветового восприятия и освещения, глазки-то у меня не человеческие. В принципе, ничего особенного. Нос с горбинкой - это не природное, пара переломов минимум.
        Проникаю в голову, ненадолго задержавшись во фривольном сне. Что поделать, возраст у тела такой, гормоны играют. Быстренько, насколько это вообще возможно, просмотрел память. Только чтобы убедиться. Мало ли, вдруг ошибка. Увы, нет. Все верно в досье указано. Даже не все совершённое отмечено. Вот вроде не одаренный, а везло уроду, как какому-то избранному.
        «И зачем, скотина ты этакая, столько гадостей ближнему и дальнему делал? Не маньяк ведь какой, даже на социопата не тянешь», - размышлял, смотря на беззащитного спящего. Просто тяну время. Глупость, конечно, но вот так просто взять и убить… не могу. Даже такого не могу. Вот и копаюсь в чужой памяти.
        Ух ты, а вот это уже интересно. Пустые счета и смертельная болезнь-проклятье, подхваченная от каких-то культистов-одаренных. Неожиданно. Понятно, что несколько десятков тысяч джедаев, от мала до велика, включая тех, кто во вспомогательных корпусах и даже из ордена ушел, не способны обеспечить поголовный отбор владеющих силой во всей галактике. По сути, так уж вышло, что ситхи и мы - два самых больших земноводных на болоте. Громче всех квакали и чаще всего дрались.
        Орденов, сект, монастырей и черт знает чего еще, имеется несколько сотен, а то и тысяч. Фактически, Пахаб сюда умирать прилетел. Не долго ему осталось. Полгода - максимум. Удивил способ, которым он от последних средств избавился. Само собой, большая часть накопленного ушла на поиски лечения. Увы ему, медицине с Силой не тягаться. Доказано Скайуокером, спровадившим любимую жену в мир иной. Он ведь ее даже не додушил, а она все равно померла. Хотя, тот же Кеноби или Йода, могли бы ее и спасти. Правда, что-то не припомню за ними целительских способностей, но уж гранд-мастер, наверняка, хоть чем-то да владел.
        Провел чуть засветившейся рукой над головой цели. Просто ради интереса. Жуть, как ему все перекрутили и поломали. Удивительно, что он так долго протянуть сумел. В принципе, его даже спасти можно. Задумался над интересной задачей. «Брр, что-то я совсем не тем занимаюсь», - тряхнул головой, убирая руку. То время тянул, потому что убить спящего не мог, теперь раздумываю не пустить ли его на опыты. Хватит. Последние кредиты он отправил в фонд исследования галактики. Так что есть мизерный шанс, что увековечит свое имя. Тщеславный ублюдок.
        Рыкнув, перевел бластер в режим парализатора и трижды выстрелил. Все. Хватит тут джедаизмом пополам с тупизмом страдать. Вытащил сведенное судорогой тело и перебросил его на диван. Включил запись, ткнул анализатором, показал результат объективу. Перевел бластер в боевой режим. Прострелил голову. Запах паленого мяса, и вид разбросанных по сторонам прожаренных мозгов становится привычным. Провел сканером, на всякий случай взял пробы тканей. Отправлю цилиндрик с биологическим материалом в гильдию. Вдруг кто-то дотошный найдется. Все. Цель исполнена. Пора отсюда убираться. Только заверну в караулку и оставлю сюрприз. Старик просил пошуметь, вот пусть и присылает своих спецов. Полыхнет задорно. Гарантирую.

* * *
        Первые лучи появившейся на горизонте звезды, коснулись мокрой от брызг гривы. За спиной уже давно пропал столб дыма. Реквизированный гидроцикл мерно рычал, шлепая плоским днищем по волнам. Полоска берега стремительно приближалась. Зрение уже позволяло различить местные пальмы. Заранее вызванный флаер должен ждать на острове. Возвращаться в бунгало, и вообще на материк, было опасно. Мало ли, что жандарм решит. Гнилой он.
        Сбросил скорость. Вибронож легко вспорол корпус гидроцикла. Под бульканье уходящей на дно машины, погреб к берегу. Отряхнулся по собачьи. Блестящие на солнце брызги разлетелись фонтаном. Вскинув руку, сжал кулак, превращая затонувшего красавца в комок. Не прошли даром тренировки и практика с контейнерами. Хорошо вышло. Качественно. Стремительный бег позволил согреться, высохнуть и просто отвлечься. Фонтанчики песка из-под лап оставили цепочку следов. Ерунда, мало ли кто тут по утрам бегает. Не стоит совсем уж паранойей страдать.
        Автоматический флаер ждал на стоянке перед небольшим отельчиком. По сути - просто частный дом с лишними комнатами. Семейный бизнес. Продиктовал адрес, оплатил, и, откинувшись на спинку мягкого кресла, прикрыл глаза. Разум тут же попытался вытащить недавние воспоминания, но мне совершенно не хотелось их пережевывать в очередной раз. Обдумал уже. Потер морду, лизнул ладони, сморщившись от соли, задвинул подальше воспоминания и вытащив датапад, принялся набрасывать планы. В принципе, все было ясно, но уточнить детали и просто записать - никогда не лишнее.
        Космический лифт был все так же огромен и поражал воображение, но в первый раз мне было не до него, отходил от спуска. Сейчас - тоже как-то не сложилось. Как-то машинально, даже механически, отметил размеры основания, служащего фундаментом и терминалом. Оценил диаметр, прикинул на глазок скорость и численность стремительно перемещающихся кабинок с пассажирами и платформ с грузами. В общем, вместо того чтобы просто восхититься, пришел к выводу, что сам такое не спроектирую, хоть и понимаю, что там и как работает, какова прочность материалов, да что там, даже порядок потребляемой энергии, на компенсацию гравитации и прочих сил, смог прикинуть. Храм молодец, отличную программу самообразования скомплектовал. Надо бы ее скорей освоить.
        Флаер приземлился на вип-стоянке, поблагодарил, попутно сообщив, что мне теперь доступны скидки. Слушать остальную часть рекламного блока не стал. Поспешил к терминалу. Луч сканера прошелся по телу. Сидящий в «аквариуме» жандарм попросил отключить системы брони. Подчинился. Новое сканирование и вежливо-дежурное пожелание счастливого пути. Дернул ухом, кивнул, и поспешил к пассажирской капсуле. Похоже, зря огород городил. Вот и ладушки-оладушки. Хм, с первым местом, которое удостоится моего внимания, все ясно.

* * *
        - Привет, Скаб, - махнул парнишке-официанту, скучающему у стойки.
        - Здравствуйте, сэр, - приветливо улыбнулся он. - Мяса?
        - И побольше, друг мой, побольше.
        - Понял. Сделаю, - кивнул парнишка, сгорающий от любопытства, но держащий язык за зубами.
        Могу его понять. Грива-то моя от соли поблескивает, еще и слиплась местами, зараза. Опять же форма. Разбирается мальчишка в броне. Не профи, но по верхам нахватался. Как-никак на станции работает, а караваны тут регулярно формируются, наемников хватает.
        - Вот, сэр, - поставил поднос с аперитивом Скаб. Или аперитив это слабый алкоголь для возбуждения аппетита? Да, точно. Что-то совсем уже замотался.
        - Спасибо, и зови Свезом, мне так привычней.
        - Странное имя. Ну, для катара, - смутился под моим взглядом парнишка.
        - А ты разбираешься в наших именах? - шевельнул ухом, примериваясь к сочной сардельке.
        - Ну, я почитал немного, - сплел пальцы Скаб.
        - Мрр, - выдал несколько озадаченно. - Мирр-ра-Мрр, к твоим услугам, - представился, раз уж он потрудился разузнать хоть что-то о катарах.
        - Скаб Траф, - протянул руку парнишка.
        - Рад знакомству, - пожал ладонь Скаба, отметив мимоходом длинные и удивительно сильные для человека пальцы.
        - А… можно спросить? - решился, распираемый от любопытства, знакомец.
        - Мурум-рум-рум, - ответил урчанием и кивком, так как был занят пережевыванием сочнейшей сардельки.
        «Как-то быстро они заканчиваются», - отметил с легким сожалением. Все равно Скаб с мыслями собирался, не зная о чем первом спрашивать.
        - А почему вы с караваном не полетели? - наконец-то выбрал он относительно нейтральный и безопасный вопрос.
        - Не сложилось. Рассорился с напарниками, - прижал на миг уши и шевельнул вибриссами, обозначив намек на тень оскала.
        - Почему? Хорошие же деньги? - удивился парнишка.
        - Мррр, ха-ха-ха! - рассмеялся от вопросов, с ожидаемыми ответами на которые, сам спрашивающий был категорически не согласен. Более того, он явно собирался поспорить.
        - Сам-то что в наемники не бежишь? Хорошие же деньги?
        Пока Скаб соображал, что же на это ответить наемнику, спокойно доел сардельки, глотнул ягодного морса, и принялся за котлетки с зеленью в качестве начинки. Нечто геномодифицированное, когда-то, по-видимому, бывшее горохом или еще какой фасолью. В общем, сытно и вкусно. Меня, во всяком случае, вполне устраивало.
        - Ну, мне как-то не охота по галактике мотаться, и приключения на задницу искать, - наконец решился на прямой и честный ответ Скаб.
        - Очень правильно мыслите, юноша, - одобрительно качнул надетой на вилку котлеткой. - Вот и мне изрядно надоело, что кто-то вечно покушается на хвост и пытается завести экзотическое украшение над камином.
        - Ясно, - сглотнул Скаб, смотря как в пасти исчезает котлетина, способная размером поспорить с его ладонью.
        - В общем, решил я поработать шахтером, деньжат собрать, кораблик прикупить и податься в вольняшки.
        - Понятно, - тряхнул чуть вьющимися волосами Скаб, заворожённо проводя взглядом стейк из гронта, умудрившейся целиком влезть в пасть Мирра.
        - Вкусно, - муркнул, проглотив почти килограммовый шмат мяса. - Ладно, парень, пойду я, дела еще. Загляну вечерком, поболтаем. Бывай.
        - До вечера, - кивнул Скаб, и вернулся на свой «пост» у стойки.
        Отмывшись и приведя в порядок шерсть, критически осмотрел отражение. Оброс. Вздохнув, полез в баул за триммером. Не люблю я с гривой возиться, но если ее запустить - зубастый одуванчик. И это еще комплиментом будет. Пожужжал проклятой машинкой, срезая жесткий волос. Ополоснулся, просушился, причесался. Вот, теперь похож на… эм, приличного катара. Заплести что ли косичек? Прикрыл глаза, представил. Брр, помотал головой, прогоняя наваждение. Не быть мне викингом. Мордой не вышел. Да и ладно, не очень-то и хотелось.
        Выбрался из ванны. Рявкнул в полную мощь. Прыжок. Когтями по глазам. Уклониться. Отвлечь хвостом. Удар в корпус. Блокировать. Сблизиться и зубами в шею. Все, тень повержена. Тело отозвалось одобрительным гулом в мышцах. Так, ладно, хватит играться.
        Датапад взлетел со стола и поспешил в отставленную лапу. Кровать беззвучно выразила протест, принимая тяжелое тело, решившее улечься на нее прыжком. «Так-с, ну и что у нас есть интересного?» - коснулся когтем пиктограммки браузера. Пора было разобраться с темой шахтерства детальней. Разумные, во все времена объединялись по интересам. Находились среди них и те, кто безвозмездно делился личным опытом. Конечно, хватало и уродов с гипертрофированным эго, но их на деле всегда меньше. Как там было? А точно. Хороших больше, но плохие лучше организованы. Тут, конечно, не совсем правильная аналогия. Просто всякие неадекватные личности, обычно, громче всех вопят и лезут на глаза, вот и складывается ощущение, будто их много.
        «Ага, вот, то, что надо», - прекратил пространные размышления, когда очередная ссылка привела на сообщество камнегрызов. Что-то вроде группы в социальной сети, с примесью форума и чата. Пробежался диагонально по обсуждаемым темам. «О! То что доктор прописал», - коснулся когтем заинтересовавшего заголовка, оформленного под банальный вопрос «С чего начать?» Развернулась объемная статья. «Ну-с, почитаем-с», - перевернулся на живот, чтобы удобней хвостом размахивать было. Не досушил кисточку, и вообще, хочется какой-то деятельности.
        «Что ж, не зря потратил время», - подытожил, откладывая планшет и вскакивая с кровати. Тускло блеснувшие рукояти мечей шлепнули в ладони. Обратное сальто. Гул рассекших воздух клинков. Серия ката в ускорении. Вокруг тела образовался натуральный щит из света. Замер. Пронзив гипотетического противника в сердце. «Тыц», - щелкнул зубом, недовольный результатом. Расслабился, обленился. Слабак! Уселся на пол, положил мечи рядом, ладони на коленях, хвост вдоль ноги. Можно и обдумать прочитанное.
        Во-первых, компания «Навачиз», являющаяся местным ресурсодобывающим гигантом и основным игроком на рынке, благотворительностью не занималась. Логично, чай не фонд какой. Обучали и давали корабли в лизинг, само собой на весьма невыгодных условиях. Впрочем, тут ведь смотря с какой стороны поглядеть. Подумаешь, раз этак в пять стоимость завышали. Во-первых, платили за добытое сырье честно и сразу. Кредиты не зажимали и прилично относились к вольнонаемным сотрудникам. Еще бы, как-никак, те им львиную долю поставок обеспечивали. Во-вторых, если у тебя в кармане пусто, так разом выйти на приличный доход - все равно не светит. Разве что в лотерею выиграешь.
        «Тум-ту-дум, шкряб-та-тах», - отбил пальцами левой и когтями правой дробь по полу. Хватит сиднем сидеть. Единым движением перетек на ноги, попутно левитируя мечи на кровать и притягивая планшет с халатом. Неприлично как-то голым звонить, пусть я и «одет» в шерсть.
        - Здравствуйте. Компания «Навачиз». Чем можем вам помочь, сэр? - дежурно выпалила девушка лет двадцати трех и казенно-радушно улыбнулась.
        - Здравствуйте. Я хотел бы пройти обучение, приобрести шахтерский корабль и заключить договор.
        - Прекрасно, сэр. Я сейчас же перешлю вам комплект документов. Вам потребуется их только подписать.
        - Благодарю. Только я предпочел бы оплатить все сразу.
        - Вы не нуждаетесь в рассрочке?
        - Нет.
        - Я вас поняла, сэр. Документы отсылать на этот номер?
        - Да, будьте любезны.
        - Выслала, сэр, - улыбнулась чуть живее девушка.
        - Спасибо. Приятно видеть столь профессиональную красавицу.
        - Ну что вы, - сделала вид что слегка смущена блондиночка. - Могу вам еще чем-то помочь?
        - Нет, всего доброго.
        - До свидания, сэр.
        «Хм, это что, я пробовал пофлиртовать?» - задумчиво подергал ухо. «Ндям-с, дела, однако», - хмыкнул, открывая полученное письмо.
        Пробежал глазами договор на обучение - стандартный и до оскомины казенный. Заполнил, оплатил, приложил электронный «чек», поставил подпись. Отослал. Пока изучал перечень и ТТХ предлагаемых суденышек, получил подтверждение, заверенную копию, расписание занятий на тренажерах и программу для виртуального обучения. «Шлем надо сменить», - отметил требования к оборудованию. Что-то они завышенные. То ли халтура разработчиков, то ли действительно что-то серьезное. Первое вероятней.
        Выбор шахтерских ботов не поражал воображение. Фактически, ничем они особо друг от друга не отличались. Прям яблочки с одной яблони. Один шустрей, другой производительней, у третьего трюм больше, четвертый более мощный сканер имеет, пятый большей автономностью обладает, у шестого топливный бак увеличен, седьмой комфортней и так далее. Ерунда это все. Отличия в ценах незначительные и полностью соответствуют мелкой разнице в ТТХ. Бери любой, не ошибешься. Выбрал самый быстрый. В конце концов, основная добыча идет за границами системы. Лететь в пояс Койпера, не имея возможности совершить прыжок - то еще удовольствие. Сутки сидеть в крошечной кабинке - жуть. Понятно, почему в шахтеры народ поголовно не ломится.
        Пока долетишь, уже устанешь, а ведь потом еще джойстиками ворочать придется. Насколько представляю, система там, даже не знаю с чем сравнить, что-то вроде управления ковшом экскаватора. Приходится сверлить-бурить-вырезать и тягловыми лучами в молотилку направлять, не забывая нужные режимы выставлять. Короче говоря, работа тяжелая, однообразная, но при этом требующая сосредоточенности и внимания. Самое то для меня. Пока туда-сюда летать буду, смогу самообразованием плотно заняться и медитациям время уделить. Можно и техники какие потренировать. Вот и ладушки-оладушки.
        Мурлыкая нечто бравурное, упаковался в бронескаф, и отправился в магазин электроники. Прикуплю шлем, заскочу к Скабу, а там и за учебу примусь. Виртуал позволяет ускорить субъективное ощущение времени. Главное - успевать информацию воспринимать. Так что, дней за десять, а то и за неделю, должен осилить курс.
        Глава 18
        Краткий курс обучения на космического шахтера остался позади и сейчас я направлялся в свой первый рейс. Все же, одаренность, порой - проклятье. Невозможно было на тренажерах выложиться по полной и серьезно относиться к работе. Все время где-то внутри сидело осознание - это не реальность. Вот вроде все понимаешь, стараешься, а червячок грызет. Зудит, гад такой, комаром за ухом. Мешает.
        Пульт пискнул, привлекая внимание к мониторам. Ага, вышел на курс. Стрелочка «Крота», как назвал свой бот, заползла на зеленую полоску траектории. Вот и хорошо. Клац-клац, щелк-щелк, по клавишам. Цифры ускорения начали стремительно меняться. Отлично. Теперь, если все будет нормально, остается только ждать. Вздохнув, огляделся. Как бы клаустрофобию не заработать. Кабина в тридцать кубов, вроде бы не так и мало, но, как всегда, есть «но». В моем случае оно заключалось в том, что почти вся электронная начинка, и даже часть сенсорного комплекса, в этих самых объемах располагалась.
        За спиной имелась дверь, ведущая в еще меньшее помещение «жилого» отсека. Поднял койку, добрался до клозета. Опустил, можешь спать. Покушать? Нет проблем, ниша-шкаф, ниша-холодильник, ниша-микроволновка. Умыться? Салфеточки в помощь. Сервис на уровне капсульных отелей. Чувствую, скоро начну с ностальгией Лер-О вспоминать. Интересно, а как повстанцы на истребителях по галактике носились? Там-то условия совсем швах. Впрочем, у них был мощнейший стимул. Ага, Имперский Флот. Да-да, оба слова с большой буквы.
        Откинулся на спинку, устроил руки на подлокотниках. Хорошо. Кресло - самое удобное и эргономически выверенное, что есть на «Кроте». Оно даже массаж сделать может. Повибрировав. Здравое решение, шахтер ведь в нем большую часть времени проводит. И ведь сам по себе бот маленьким не назвать. Конечно, тут используются технологии чуть ли не позапрошлого поколения, но все равно, могли бы и озаботиться чуть большим комфортом, а не отводить все что можно под трюм. Буржуи, вечно стараются выжать последние соки из трудяг. Ха-ха. Мву-ха-ха. «Ой, не могу», - утер морду отсмеявшись. Тоже мне, пролетарий выискался.
        В общем, спустя примерно час после вылета нацепил на голову шлем и занялся учебой. Медитировать не хотелось. Лучше буду нагонять программу. Конечно, нарушение выверенного Храмом графика - чревато, могу что-то и не запомнить, но можно ведь и повторить будет. И вообще, память у меня заметно лучше стала. То ли природное, то ли результаты постоянной работы головой. Ага, с головами.
        - Ну кому ты врешь? - задал себе резонный вопрос. - Признай уже, что тебе просто интересно узнавать новое и элементарно нравится учиться.
        - Признаю, - ответил сам себе, попытавшись припомнить, задумываются ли шизофреники о том, что они шизофреники? Вроде бы нет.
        Летел себе, летел, и, вот неожиданность-то, прилетел. Вывел на монитор карту окрестностей. Задумался. Куда податься-то? Подергал ухом, скользнул в транс. Прикрыв глаза попытался ощутить направление. Удивительно легко и четко «разглядел» десятки вариантов. Мрр. Обученный одаренный - весьма полезная зверушка. В любой сфере деятельности.
        Выбрав самое вкусное и проложив маршрут, дал команду менять курс. Кроме шуток, ощутил «увиденное», как нечто вроде жаренной с карри курочки, чуть слюной капать не начал. Похожий на воздушный шар бот, где корзина была обитаемой частью, вальяжно накренился, неспешно меняя траекторию. Выйдя на прямую сближения, «Крот» развернулся и принялся гасить скорость. Вот вроде далекая-далекая, невероятные технологии и все такое, а поди ж ты, маневрирую чуть ли не так же, как на древних химических ракетах. Чертова экономия. Спасибо хоть не вручную рассчитывать импульсы приходится.
        Уравняв скорость с целью, проще говоря зависнув рядом с массивным камешком, размером с половину Гренландии, насколько я помню географию, приступил к сканированию. «Удачно залетел», - заурчал, смотря на список и мельтешение отметок. Весьма и весьма удачно. Работы мне тут лет на двадцать будет. Впрочем, я и полугода шахтерить не собираюсь. Тем более, с таким Клондайком. Месяца за три, максимум четыре, соберу нужную сумму. Пошевелив пальцами, как бы разминая их, решительно заклацал по пульту, задавая программу молотилке. Таскать пустую породу невыгодно. Поэтому, она проходила первичную обработку на боте. В итоге получается концентрат, которым и заполнялся трюм.
        «Готово», - довольно мурлыкнул и, взявшись за штурвал, повел «Крота» к ближайшей жиле. Если бы астероид не вращался, так совсем бы лафа была, ну да не все коту масленица, придется малость попотеть. Сблизился. Сманеврировал, зависнув точно над центром месторождения. Включил стабилизатор. Щелк. Все, штурвал отодвигаем, в ближайшее время он не пригодится. Клац-клац. Большой экран переключился в режим синтезированной картинки. Подрегулировал-подкрутил параметры. Вот так, не идеально, но лучше вряд ли получится. Слабоваты сканеры. Ничего, если что, Сила поможет, опять же, броня вместо тощенького скафандра, могу не бояться выбросов. Они, вообще-то, огромная редкость, но случаются. Уносят жизни, обрастают легендами и жуткими подробностями. Бредятина, но популяризации профессии не способствует.
        Не кочегары мы не плотники,
        Но сожалений горьких нет, как нет
        А мы бурильщики-пустотники, да
        Из пустоты вам шлем привет
        Мурлыкал под нос, шуруя джойстиками в такт прилипчивого, чуть измененного мотивчика. Дело спорилось. Вырезанные из астероида куски породы перелетали к зеву молотилки. Там их давило, ломало, плющило и дробило в песок, просеивало, калило, крутило, фильтровало. Короче говоря - перерабатывало. Полоска загрузки медленно ползла к отметке сто. Не так уж и трудно. Может попробовать телекинез использовать? Нет, пожалуй - это лишнее. Не в первом рейсе. Освоюсь, опыта поднаберусь, тогда - обязательно. Еще и камни попробую Силой пощупать. В общем, здравомыслие победило.
        Трепало кудри ускореньем
        Пронзали камни излученьем,
        Ища богатый астероид
        Понес отсебятину, уж больно утомило одно и то же мурлыкать. На задворках сознания промелькнуло: «И хорошо, что гитару не купил». С моими талантами, нечего и мечтать Высоцкого на общий переложить. Так что, левой-правой, щелк, вот тут подрезать, клац-клац, тут расширим. Еще немного. Отлично. Щелк. Плавненько подрубим. Подхватываем. Тянем-потянем. Замечательно идет. Клац-цок. Отпускаем, дальше само в захват прилетит. Клац-щелк, джойстики вновь управляют излучателями. Программа тут же предлагает варианты того, как, по ее мнению, ловчей вырезать очередной кусок породы. Интуиция, в целом, согласна, но шепчет, что можно и побольше отхватить. Не буду спешить. Обойдусь золотой серединой. Так и опыт наработается, и спокойней как-то.
        Вот и все, трюм полон, в лапах ощущается легкая усталость. Удивлен, это с моей-то выносливостью?! Бедные шахтеры. Впрочем, никто же не заставляет в один присест трюм набивать. Лесом размышления. Полетели руду сдавать.
        Потихоньку-полегоньку отошел от астероида, дал бортовому компьютеру просчитать траекторию. Пока тот пыхтел, сжевал энергетический батончик. Невкусно, зато питательно. Ага, готово. Выдал одобрение-разрешение, убедился, что встали на курс. Можно и отдохнуть. Где там мой шлем? Это когда я его под панель запинать успел? Увлекся камнепластанием, видимо. Хорошо форсюзером быть, не приходится лишний раз нагибаться. Пафосно выбросил лапу, чуть не врезав себе по носу, мало, чертовски мало места. «Призвал» беглеца. «Да здравствует самообразование!» - пафосно мяукнул, перед тем как приступить к этому самому образованию.

* * *
        Знакомая кантина, пустая в этот поздний час, встретила запахом свежеприготовленного мяса. В груди сам собой завелся урчащий моторчик, выразивший удовлетворение и предвкушение. Возникло ощущение завершенности. За время работы шахтером, спонтанно сложилась традиция. Возвращаюсь из вылета и сразу сюда.
        - Привет, Мирр, - улыбнулся Скаб, опуская два подноса с легким перекусом. - Как слетал?
        - Привет-привет, - промурлыкал, выразительно поводя носом. - Как всегда, - махнул хвостом и чуть заметно шевельнул ушами, примериваясь к сочному ростбифу. - Прилетел, поработал, вернулся. Разгрузился, кредиты получил, встал в док и сразу к тебе.
        - Ага, - хмыкнул парнишка. - Я твое сообщение даже открывать не стал.
        - И правильно, чего на пустой лист смотреть, - кивнул, отправляя в пасть первый кусок мяса.
        - Вот и я так же подумал, - плеснул себе в стакан сока Скаб.
        - Хочешь историю расскажу? - предложил задумавшемуся приятелю, отодвигая опустевшую тарелку.
        - Давай, - вынырнул он из меланхоличной задумчивости.
        - Была на одной планете, которая еще не вышла в космос, страна. За века своего существования, превратилась она из города-государства, в огромную воинственную империю. И вот, как-то раз, один генерал вернулся из очередного похода. Да не просто так, а триумфатором.
        Тут я сделал перерыв на борьбу с колбасками. Сочненькие, горяченькие, м-м-м, вкуснотища.
        - И? - поторопил Скаб, понявший что может и не дождаться продолжения.
        - Да. Так вот, вернулся он значит триумфатором и поспешил домой, к молодой жене. Однако, самка у него была весьма фривольной дамой, к тому же, до крайности любвеобильной. Как уж там и почему вышло, что о возвращении собственного мужа она не знала, история умалчивает. Закончилось же все тем, что бойкий любовник зарезал рогоносца.
        - Судьба, - пожал плечами Скаб.
        - Согласен, - кивнул, попутно сняв с вилки последнюю колбаску. - Только у истории той было продолжение. Верней, с тех пор в той стране появился интересный обычай.
        Тут я опять сделал паузу на смену блюд и нарезание отбивных. Скаб проявил терпение. Молодец.
        - Так вот, после того случая, любой мало-мальски серьезный гражданин, всегда, перед возвращением домой, шлет вестового, гонца или еще кого, чтобы, значит, предупредить о своем прибытии. Это не только позволяет избежать «судьбы», но и… - тут я просто указал вилкой на подносы.
        Скаб сообразил не сразу, но потом лишь понимающе фыркнул.
        - Спасибо.
        - Не за что. Рассказывай, что опять с отцом не поделил?
        - Да как обычно все, - вздохнул парнишка.
        - Ну, твоего старика тоже понять можно, - заметил философски, и наполнил стакан морсом.
        - А меня? Меня кто-то понимает? - насупился Скаб.
        - Тоже мне, теория гипера, - вяло шевельнул ухом.
        - Так чего он тогда… - обиженно забубнил парнишка.
        - Потому что он хочет как лучше и думает, что знает в чем это лучше для тебя заключается. И более того, в девяти случаях из десяти, родители бывают правы.
        - Вот только, тот раз, когда они ошибаются, ломает детям жизни.
        - Не всегда, даже не так уж и часто, - чуть рыкнул, забрасывая в пасть кусок отбивной. - Просто, о случаях с серьезными последствиями очень любят поговорить, снять кино, написать и поохать. Разумные падки на ужастики и всегда любопытны до чужого горя. Отсюда и появляются иллюзорные представления, которыми, словно флагами, обожают размахивать юнцы. Это ведь такие сочные примеры, они же так замечательно подтверждают их правоту.
        - Будто мало фильмов или книг о том, как поступившие по-своему сворачивали шеи, - возразил Скаб.
        На это можно было бы возразить, но так как это был не первый подобный разговор, я предпочел не отвлекаться от котлет. Все он понимает, и возражает просто из принципа. Тут мне пришла в голову давно подспудно в ней бродящая мысль. Почему бы и нет?
        - Полетишь завтра со мной? - шокировал парнишку вопросом.
        - В смысле? - захлопал он глазами.
        - Отец не станет возражать если ты полетишь со мной, я его уговорю - а ты попробуешь то, чего хотел. Глядишь и перестанете друг другу нервы трепать.
        - Нуу, - задумался Скаб, а потом решительно мотнул головой и с горящими глазами выпалил, - согласен!
        - Вот и позови отца.
        Мысленно скривился, утешился мыслью, что это для пользы дела, и добавил вскочившему парнишке в спину:
        - Стакан прихватить не забудь и бренди, ну или что там он у тебя предпочитает.
        - Аа-га, - кивнул Скаб, бросив на меня удивленный взгляд. Еще бы, выучил уже мои застольные привычки.
        Мистер Траф оказался мужчиной лет пятидесяти, не тучным, но плотным. Похоже он сам, или кто-то из его родителей был родом с «тяжелой» планеты. Вообще же, он вызывал стойкую ассоциацию с подзапустившим себя борцом. Впрочем, внешнее было делом десятым. Что сразу ощущалось - беззаветная отцовская любовь. Он хотел для сына лучшего, а потому и страдал. С одной стороны, прекрасно понимая, что подавляет Скаба, лишает того самостоятельности и делает несчастным, а вот с другой, он просто не мог допустить даже мысли о том, что с его мальчиком что-то случится. Тяжелый случай.
        Любовь сама с собой боролась. Не мог он сына отпустить в камнегрызы. Пусть за все годы, что он держал кантину на станции, на его памяти погиб лишь один шахтер, но профессия не просто так в реестре опасных числится. Ситуацию еще усугубляло и то, что он знал погибшего. Шапочно, но значения это не имело. Сам факт сказывался.
        Впрочем, несмотря на чувства, умом он понимал, что рано или поздно, но Скаб просто хлопнет дверью. Накопит денег и все. Не удержит. В общем, дал он добро сыну на полет с опытным камнегрызом. Сам дал, без всякого майндтрика. Собственно говоря, мое предложение пересекалось с мыслями самого мистера Трафа. К тому же, чем-то моя морда и бронескаф внушали доверие. Глубоко в чужие мысли и чувства не заглядывал, но уверен, Скаб делился с папкой нашими разговорами, а тот, мог и озаботиться сбором информации о приятеле сына. Наверняка среди завсегдатаев кантины найдутся те, кто имеет доступ к информации. Пусть и не особо секретной.
        Что мне понравилось - как мистер Траф разделался с мелькнувшей у него подленькой мыслишкой. Ничего особенного, в ней не было. Всего лишь идея дать на лапу и попросить «убедить» сына в ошибочности выбранного пути. Правильный мужик. Простой, но правильный. Побольше бы таких.
        - Собирайся, сухпаем и полуфабрикатами запасайся, завтра полетим, - напутствовал счастливого Скаба.
        - Ага. Я это, на причале буду…
        - Второй док, седьмой причал, шестнадцатая секция. Вылет в девятнадцать ноль ноль. Сразу после ужина, - фыркнул, смотря на парнишку, все еще толком не верящего в то, что уже завтра он полетит за мечтой.
        - Точно! Ты же перед вылетом всегда к нам заходишь, - смутился Скаб, осознавая, что его энтузиазм немного не того.
        - Вот поужинаем, а там и полетим.
        На том и расстались. Пофыркивая и мурлыкая, отправился к себе. Пора было в «спячку» падать. Ох и замучаемся мы вдвоем объемы «Крота» делить. Ладно, ради хорошего дела, потерплю. Смешно конечно, что Скаб не видит других путей мечту осуществить. Впрочем, с его знаниями и возможностями, выбранный один из самых быстрых и наименее рискованных.

* * *
        «Как же это утомительно», - потерла Араела глаза. Целыми днями ей приходилось сидеть в кабинете и читать, читать, читать. Доклады и отчеты, запросы и счета, договора, предложения, споры и прочее, прочее, прочее. Во всем требовалось разобраться, вникнуть, наложить резолюцию, дать ответ, назначить исполнителя, руководящего и контролирующего, а ведь это не так-то просто. Приходится учитывать не только личные способности, но и амбиции с характером, не забывая про опыт, знания и прежние заслуги. Тяжело приходилось молодой Альфе, но она справлялась. Доходы и силы стаи росли. Разногласия с соседями были урегулированы. Хатты исправно платили за поставки. Вот только воины были недовольны. Ворчание, легкое и незаметное, но игнорировать его не стоило - если она и дальше собиралась вести стаю.
        Бросив взгляд на время, девушка решительно развернула кресло и встала. Полчаса до прихода Дезхана она потратит на разминку. Тело требовалось поддерживать в надлежащем виде. В конце концов, природная красота - это ее естественное оружие, а любое оружие требует своевременной заботы и ухода.
        - Альфа, - склонил седую голову Дезхан, приветствуя и подтверждая статус Араелы.
        - Клык, - ответила та кивком, признавая статус, таланты и заслуги.
        - Капитаны просят возглавить налет, - перешел сразу к делу глава вооруженных сил стаи.
        - И наша молодёжь повизгивает от перспективы, - скривилась Араела, демонстрируя не только свое отношение, но и степень доверия к собеседнику.
        - Молодые, горячие, - ответил Дезхан, одновременно вздохнув и улыбнувшись краешками губ.
        - Чем для нас обернется перехват каравана?
        - Большими потерями и сомнительной выгодой.
        Араела мысленно вздохнула. Порой прямота старика была излишне… прямой.
        - Официально отказать, - приняла решение Альфа. - Неофициально помочь. Самых визгливых и буйных одолжить капитанам. О доле за бойцов пусть договаривается Козек. Индивидуально с каждым капитаном. Бифану готовиться к наплыву требующих ремонта кораблей. Пусть закупит запчасти. И… - Араела задумалась, еще раз мысленно рассматривая идею, - пусть наши капитаны начинают залетать на Паркоп. Понюхают, послушают, заведут знакомства. С владельцами кантин или еще кем, не мне тебя учить, Клык.
        Дезхан лишь одобрительно кивал. Перехватить караван - соблазнительно, но слишком трудно и рискованно. Требовалась серьёзная подготовка. Он был уверен в своих подчиненных, но не желал терять их попусту. Лучше потратить годы и получить максимум, чем бездарно терять корабли. Сейчас они просто не готовы к таким масштабным операциям. «Но соблазнительно», - представил он десятки захваченных транспортов. Разнообразное оборудование, техника и расходные материалы, могли бы существенно помочь осуществлению мечты о возвращении на родину. Сам он всецело разделял проводимую Альфой политику, так как уже видел результаты, но, к сожалению, более молодые сородичи, в массе своей, наблюдательностью не отличались.

* * *
        - Вот он, мой Клондайк, - усмехнулся Мирр, указывая на астероид.
        - Огромный, - восхитился Скаб неспешно крутящимся гигантом.
        - Не туда смотришь, - фыркнул Мирр и указал на центральный монитор.
        - Ого, - присвистнул Скаб.
        - Ага, - хмыкнул Мирр, дергая ухом, стараясь скорей прогнать из него звон и мысленно матеря разработчиков бота. - Сейчас займу позицию и покажешь, чему успел научиться.
        - Может…
        - Подстрахую, - оборвал сомнения Мирр уверенным урчанием.
        «Крот» прополз над глубоким, но нешироким разломом, миновал обломанный древним столкновением пик и завис над рукотворным карьером. Переведя автоматику в режим удержания позиции и отключив штурвал, Мирр принялся выбираться из кресла. Слегка придавив Скаба, он поменялся с ним местами и махнул лапой: «Садись, мол».
        - Ну как?
        - Нормально, - поерзал Скаб в кресле, убедившись, что оно полностью подстроилось под него.
        - Тогда, - Мирр пробежался по панели управления, - начинай.
        - Хорошо, - чуть дрогнув голосом и сделав пару вдохов-выдохов, Скаб взялся за джойстики излучателей.
        - Смелее, - подбодрил его Мирр, проурчав в макушку.
        С удивлением ощутив, что стало как-то спокойней, Скаб уверенно совместил прицельные маркеры и, нажав гашетку аккуратно повел маркеры вдоль рекомендованной системой анализа линии.
        - Хорошо, переключайся на тягловый, - подсказал Мирр ученику.
        - Да, - облизнул пересохшие губы Скаб и щелкнув крышечками нажал укрытые кнопки.
        Маркеры изменили цвет и прыгнули в сторону.
        - Закрой, - остановил начавшего наводиться Скаба Мирр.
        - Ага.
        Клацнув крышечками, и дав себе пару мгновений на то, чтобы сосредоточиться, Скаб продолжил совмещать маркеры тягловых лучей с подсвеченным куском отделенной породы. Когда ту охватил условный круг, ему оставалось лишь нажать кнопки и потянуть добычу на себя. Стилизованная картинка показала зону захвата, в которую и требовалось завести добычу. В общем-то, процедура была простой, но Скаб вспомнил виртуальные тренировки, и то, какие порой получались загогулины. Задумавшись о том, с чего бы они такими были, когда шахтер сам определяет форму, он чуть быстрей потянул рычаг. Если бы не вовремя легшая на его руку лапа, он мог бы и запаниковать от предупреждающего писка. Вряд ли бы это закончилось трагично, но ничего хорошего бы точно не вышло.
        - Внимательней, - просто сказал Мирр, погасивший излишнюю скорость куска астероида.
        - Задумался.
        - Я понял. Дальше сам.
        - Угу.
        Мирр убрал лапу, а Скаб вдруг понял, что ему было бы проще отгрызть кисть, чем освободить ее. Впрочем, помня о том, к чему его только что привели посторонние мысли, он сосредоточился на деле.
        - С почином, - одобрительно промурлыкал Мирр.
        - Ага, - глуповато улыбнулся Скаб, смотря как здоровенный камень исчезает в «пасти» молотилки.
        - Работай, - вернул в реальность рокочуще-урчащий голос.
        - Слушай, Мирр, я спросить хотел, - кивнул Скаб, переключив джойстик на управление излучателями и переводя маркеры обратно на подсвеченный участок жилы.
        - Спрашивай.
        Скаб чуть ли не воочию увидел, как его странный друг, шевельнул ушами, чуть поворачивая одно к нему, а второе слегка наклоняя в сторону.
        - Те уроки, ну, в виртуале, почему там такие странные срезы были?
        - Потому что ты пропустил теоретическую часть. Долго объяснять, да и не стоит тебе отвлекаться. Потом, если не передумаешь в шахтеры идти, пройдешь полный курс.
        - Ладно, - кивнул Скаб и сосредоточился на деле.
        Конечно, Мирр мог бы дать простое объяснение, хотя бы на уровне того, что месторождения в астероидах, порой, образуют причудливые пространственные конструкции, из-за относительно малой гравитации и связанных с самим появлением космических странников процессов. Потому, иной раз бывает выгодней заняться художественной резкой в объеме, а не кромсать все на кубики, конусы, параллелепипеды или какие-нибудь вариации сфер. Вот только цель совместного полета была в другом. Он хотел дать возможность Скабу понять, каково это быть «камнегрызом», а не обучить его за один рейс на шахтера.
        «Если по возвращении на Паркоп не охладеет», - думал Мирр, поглядывая на сосредоточенно работающего джойстиками парня. «Отдам свою программу и одолжу шлем. Пусть вникает. Будут вопросы - отвечу. Могу даже еще на вылет-другой взять. Все равно больше не получится», - прикинул Мирр, сколько раз ему еще придется навестить «Эльдорадо», чтобы на счету образовалась достаточная сумма. Выходило, месяца полтора еще придется поработать.
        - Аккуратненько, - пробормотал Скаб, заводя в зону молотилки добычу.
        - Отлично, - подбодрил парня Мирр, когда тот переключился на излучатели. - Сто баллов.
        - Угу, - кивнул Скаб, явно довольный похвалой.
        «Надо будет идентификатор перенастроить», - вспомнил о примитивной защите на программе обучения Мирр. Ледорубом он не был, но Храм включил в программу образования курс по программированию и защите данных. Просто хорошая база, не более того, тем не менее, даже ее вполне хватило, чтобы понять - разработчики схалтурили настолько, что еще немного и получился бы откровенный брак.
        В принципе, Мирр и полез-то посмотреть «нутро» виртуального курса лишь потому, что ничего иного под рукой в тот момент не нашлось, а соответствующий раздел в программе обучения закончился. Написать сниффер, для перехвата потока данных и анализатор, чтобы закрепить полученные знания практикой, оказалось делом несложным. А дальше, достаточно было лишь взглянуть на результат, чтобы понять, насколько же кто-то поленился.
        Втянувшийся в работу Скаб, начал что-то немелодично мычать. Мирр снисходительно посмотрел на парня и фыркнул в вибриссы.
        - М? - тут же отреагировал начинающий камнегрыз.
        - Да так, сам мурчу, когда работаю, - пояснил Мирр.
        - А, ясно.
        - Помогает.
        - Угу, - щелкнул колпачками переключателя Скаб.
        «Упорный», - отметил Мирр, размышляя, не остановить ли начинающего стахановца. В том, что от стези шахтера парень не откажется, Мирр был уверен на все сто. Если уж за столько часов не растерял энтузиазма, то нечего и надеяться. «Мистер Траф расстроится», - заранее посочувствовал он отцу Скаба. Определенно, пора сделать перерыв.
        - Как самочувствие?
        - Нормально.
        - Да? А ну-ка пальцы разожми.
        - Ять-ять-ять!
        - Запомни, этому в виртуале не научат: каждый час делай разминку. Повторяй за мной.
        Мир выставил руки так, чтобы Скаб мог их видеть и начал показывать упражнения. Скрипящий зубами бедолага, честно пытался их повторять. Поначалу выходило плохо. Да что там, когда одеревеневшие мышцы немного размялись, они тут же сообщили хозяину все, что о нем думают. В общем, парню пришлось смахнуть с ресниц слезы радости, но он проявил упорство, за что и был вознагражден. Минут через пятнадцать все пришло в норму и Скаб даже порывался еще поработать, но тут уже Мирр его в приказном порядке отдыхать отправил. Устроив небольшую головомойку на тему графика, режима, безопасности и производительности труда.

* * *
        Наполнив трюм отборным концентратом, легли на обратный курс. Изрядно вымотавшийся Скаб уполз отсыпаться. Поразительный парнишка. Упорный и трудолюбивый. При этом простой и открытый. Поставить что ли его отцу бутылку чего-нибудь элитного? Ради такого дела, даже сам готов в ее распитии поучаствовать. Смешно и немного грустно видеть молодого парня, с блестящими от счастья глазами, на осунувшемся и посеревшем лице, который благодарит тебя за науку и делится сокровенным. Да уж, мечты у него приземленней некуда.
        «Семью хочу, детей хочу и на ренту спокойно жить. Мне ведь многого не надо. Домик где-нибудь в пригороде, обычный флаер, не навороченный, а просто надежный и вместительный, ну и чтобы мог детям образование нормальное дать. Еще на выходных куда-то слетать. Если захочется. В горы там, или к морю. И в парк развлечений. И чтобы не отказывать мелким, если они игрушку захотят. Ну или жене платье какое купить, если надо будет…» - прозвучала как наяву торопливая речь Скаба в голове.
        Как же он спешил со мной этим поделиться, говорил быстро и взахлеб, а потом, когда наконец выговорился, наверное, впервые в жизни, как-то сжался даже и взгляд отвел, словно удара ждал. Не физического, а морального. Его даже читать не надо было, чтобы понять, откуда у него эти мечты и представления о счастье взялись. «Все у тебя так и будет, лет за пять заработаешь», - посмотрев в глаза и сжав плечо, как можно уверенней ответил ему тогда и отправил отсыпаться. Мелькали в его голове размытые образы. Воспоминания детские. Паршиво порой быть одаренным, особенно натренированным в ментальных техниках. Не хочешь, а улавливаешь.
        Лучше бы по боевой линии пошел. Дуболом с мечом и бластером - это же как проще бы жить-то было? «А смог бы жить таким?» - спросил себя, но не нашел ответа. Верней, нашел конечно же, да только, что в нем толку. Я это я и другим мне не быть. Уже не быть. Но ведь можно и попытаться? Даже, нужно пытаться. Кто решил, что достиг всего, тот все равно что умер. Не помню кто это сказал, да и не важно. Мало двигаться, нужно еще и правильно это делать. Хомячок, вон, тоже в колесе во всю лапками перебирает, да что с такого бега толку?
        А ведь я, по сути, и есть тот самый хомячок. Скачу от звезды к звезде, и снова собираюсь этим заняться. И…
        Вот тут-то меня и прервал сигнал от датапада, уведомивший о получении сообщения. «Судьба или воля Силы?» - хмыкнул-рыкнул, касаясь когтем соответствующего значка. Потом, когда прочитал сообщение, долго изображал из себя мартовского кота. Нет, истерики не было, просто ржал до слез. Но обо всем по порядку. Начну с основного. Во-первых, не такой уж я оказывается и хомячок. Впрочем, один Падишаал уже мой бег окупал. Во-вторых, моя тупая кошка. Савсэм савсэм мыр-мур дундука будет.
        В общем, сообщение мне пришло не от учителя, не от корпуса, и даже не от ордена, а от парочки сводных братцев-акробатцев, которых я в свое время примирить попробовал. Тех самых, что чуть ли не в начале наших с учителем странствий, советы по организации мобильной мастерской давали. Писали же мне они следующее. Первое - куда ты делся, мохнатый? Второе - не нужна ли помощь? Дальше шел своеобразный рассказ-отчет о делах. Короче говоря, жутко приятно и столь же дико стыдно. Как перед партнерами, так и за собственную тупость.
        Конечно, отсылая информацию по рынкам посещаемых планет, я особо не заморачивался. По большей части этим вообще Пиф занимался, мной же лишь краткое резюме добавлялось, да и то не всегда. С какой стороны не посмотри, обычные деловые отношения. Может чуть менее формальные, но не слишком. Однако, вместо того чтобы месяцами курочить астероиды и заниматься прочими глупостями, я мог просто связаться с ними и одолжить денег. Да элементарно попросить поручителями выступить! Но даже не подумал об этом.
        Чен-Ко и Сен-Ко, оказались хваткими малыми. Первыми до Падишаала добрались, там же и с другими подтянувшимися контакты наладили. Со временем, вышло нечто вроде неофициального клуба по зарабатыванию кредитов. Само собой, не все, с кем я контактировал и делился информацией, вошли в него и даже знали о его существовании, а из вошедших образовалось несколько групп по интересам и сферам бизнеса, но, в любом случае, одолжить на корабль можно было просто.
        Вообще-то, без всяких шуточек и хохмочек - это звоночек. Весьма и весьма неприятный. Рассчитывать на себя - бесспорно правильно, но и забывать о старой поговорке про сто рублей и друзей, не стоит. Слишком уж увлекся тем, что путешествую, забыв о том, что орден, официально, нас с учителем информацию собирать послал. И пора начинать серьезно относится к торговле и образующейся сети контактов. Вообще над этим стоит поработать, а не на авось полагаться. Как-то все самотеком шло. Неправильно это, ой неправильно. В конце концов, впереди война, меня даже видение посещало, а я… одно слово - котенок.
        Набросал ответное послание братцам, так мол и так, наткнулся на злых пиратов. Отбился, но остался без корабля. Просить вас было неудобно, так что подался в шахтеры. Еще месяца полтора камни попилю и вновь буду на коне. Короче говоря, не волнуйтесь, все в порядке, договоренности наши в силе, скоро пойдет информация. В ответ, когда уже в док заходил, пришло краткое сообщение. Рады что жив, зря не обратился за помощью, и мы тут посовещавшись решили, что ты давно уже на премию заработал.
        Не скажу, что прослезился, но где-то внутри комок образовался и долго не желал рассасываться. Ведь чужие люди, по сути. А чужие ли? Вспомнилось, как в прошлой жизни в сети деньги на лечение собирались. Государство умывало руки, а простые граждане шести и семизначные суммы собирали. И ведь реально больных спасать удавалось. Не всегда, но даже один вылеченный в складчину - это уже больше, чем ничего. Бесконечно больше.
        Конечно, у меня тут и близко не критическая ситуация, но, когда десятки мелких бизнесменов скидываются по тысяче кредитов - это уже внушительная сумма. Мне же выделяли по принципу кто сколько может и не жалко. В итоге, на счету образовалась очень даже кругленькая сумма. А уж с учетом накопленных кредитов… Короче говоря, вновь лететь до «Эльдорадо» не было смысла.
        - Доброе утро, - поприветствовал меня, выбравшийся в кабину Скаб.
        «Да и с ботом возиться его нет», - решил, бросив взгляд на парнишку.
        - Скорей уж ночь. Не забыл, во сколько я к тебе после вылета заглядывал?
        - А… ну да. Наверное, - потер он мятое лицо и попытался пригладить патлы.
        - Идем, тебя наверняка отец заждался. Я ему сообщение отправил, что причалили.
        - Ага, - улыбнулся Скаб, уверенный что больше батя не станет противиться его мечте. Точней, способу ее достижения.

* * *
        Звезды превратились в лучи, а бархатная тьма космоса сменилась синим маревом гиперпространства. Вот и снова я в пути. Позади остались ночные посиделки, перешедшие в скромную попойку. Скаб полностью примирился с отцом. Тот, видя неподдельную радость и энтузиазм сына, благословил его на выбранную стезю шахтера, ну а я вручил дарственную на своего «Крота». Понятное дело, что парнишка вначале отказывался, потом деньги предлагал, но ни в первом, ни во втором успеха не достиг. Все на что согласился - отметить это дело. За взломанную программу виртуального обучения Скаб просто сказал спасибо. Хорошо посидели.
        Впрочем, мистер Траф нашел способ отблагодарить за все. Правильный он мужик, понимающий. Был у него знакомый с доступом к разному интересному, что простым смертным с улицы не продавали. Вот он меня с ним и свел. Дело в том, что приобретенный мной корабль, модели ЯН-Х, был весьма своеобразно укомплектован. Он вообще был довольно оригинален. Сам корпус представлял собой вытянутое яйцо со срезанным низом. К нему крепилось четыре дополнительных двигателя, которые обеспечивали потрясающую маневренность. Достигалось это за счет того, что они были подвижными. Проще говоря, крутились на триста шестьдесят градусов относительно продольной оси и могли менять свое положение, становясь чуть ли не перпендикулярно корпусу. Это позволяло дать разнонаправленную тягу, а дальше в дело вступали мощные маршевые.
        Конечно, привлекло меня не это, а внутренняя компоновка. Так как сам по себе корабль взлетал и приземлялся вертикально, что позволяло сразу использовать все двигатели, то и компоновка у него была соответствующей. По центру проходил лифт, обеспечивающий связь между грузовыми трюмами и обитаемым отсеком. Конечно же, это был не единственный способ попасть с одного уровня на другой. Имелись пандусы-переходы, из-за которых, если смотреть в разрезе, получался такой себе ступенчатый Архимедов винт. Но это всё лирика, соблазнил меня корабль огромным внутренним объёмом и тяговитостью. Все вместе, это делало ЯН-Х великолепным судном для частника, зарабатывающего на жизнь грузоперевозками и торговлей.
        Особенность комплектации заключалась в том, что корабль поставлялся без оружия, щитов, сенсоров и даже кают. Спасибо хоть систему жизнеобеспечения, реактор, двигатели, гипердрайв и прочее не убрали. Зато в ангаре имелся челнок. Тот еще раритет, но летает и ладно. В общем, цена была привлекательной, даже с учетом того, что требовалось доплатить. В принципе, какая-то логика во всем этом была. Приходит клиент, оформляет покупку, тут же оплачивает установку чего пожелает, проектирует себе жилую палубу и прочее. Проблема была лишь в выборе того, что мог предложить производитель. Откровенно бедном, если не сказать убогом. Короче говоря - порадовался тому, что не придется тратить время на демонтаж хлама. Надо же во всем находить положительные моменты. Тем более у меня были свободные кредиты и связи мистера Трафа.
        На приобретение нормальной партии ходовых товаров, денег бы все равно не хватило, но на обустройство жилой палубы - очень даже набралось. К черту пушки, щиты, сенсоры и прочий хлам. Комфорта хочу! Намыкался. А если какой-то нехороший разумный решит обидеть котенка… Пусть только пристыкуется. В общем, все, чем обзавелся, кроме шикарной жилой палубы - первоклассный искин. На самом деле, самый обычный, для миров ядра, но мы-то во Внешнем Кольце, так что «дефисит, однако».
        Глава 19
        Вышел из прыжка, сменил гипертрассу, ушел в прыжок. Хорошо летим, только медленно. Зато с комфортом. Тренируюсь сутками напролет, медитирую немного, самообразовываюсь по графику. Со своим шахтерством умудрился вперед забежать. Не страшно, подравняем и будет нормально. Когда и от обычных занятий устаю - играю в шахматы с искином. Не Пиф, далеко не Пиф, ну да какие его годы, разовьется еще. Торгую помаленьку, отчеты партнерам высылаю, вот с клиентами особо поболтать пока не удается. Верней как, общаемся, но приходится на погрузку-разгрузку отвлекаться. Помощниками дроидами обзавестись - денег нет. Живого кого нанять - желания.
        Есть у меня подспудный страх и недоверие. Свяжусь, снова, с каким-нибудь разумным, на голову вывернутым. Нет, благодарю покорно, даром не надо. Хватило Ино с Клайдом. И так-то сдерживаюсь, чтобы всем встречным поперечным память до нежного возраста не просеивать. Подзаработаю кредитов, куплю себе протокольного дроида в помощники, потом ремонтников и грузчиков. Можно что-то боевое взять, но лучше универсальные антропоморфные платформы. Дронов каких-нибудь. С одной стороны - это дешевле выйдет, а с другой - потребуется серверная, чтобы искин мог с ними полноценно управляться. Оружие, щиты и сканеры приобрести нужно. Короче говоря, корабль требуется довести до ума.
        Маршрут мой нынче в сторону Сектора Хаттов лежит. У слизней можно достать что угодно и по приемлемым ценам. Лечу зигзагом, порой даже петли-кренделя выдаю, если контракт какой попадется или возможность провернуть выгодную сделку встретится. Кредиты нужны, никуда без них. Это в центре «без бумажки ты букашка», а тут, на окраинах, бумажки ничего не стоят. Либо деньги, либо сила, в идеале - все вместе. Дикий запад отдыхает. Впрочем, не был, не знаю, а кино и всяким разным дневникам с мемуарами особо не доверяю. Да и не читал их. Про запад. Который совсем дикий. Зато другие читал, и помню о таком понятии как нарративный источник. Те же историки их любят, но не доверяют.
        - Входящий вызов, - сообщил искин, когда мы на посадку заходили.
        - Соединяй.
        Над приборной панелью соткалась голограмма учителя. Довольно расплывчатая и дергающаяся. Это из каких далеких далей он звонит?
        - Здравствуйте, мастер, - приветствую Немака.
        - Привет, Мирр. Ну как у тебя дела?
        - Все хорошо, учитель. Нанялся к частнику, добрался до Соуринга, поработал шахтером немного, повезло с богатым астероидом, корабль купил, правда не комплектный, привожу в порядок его.
        - Молодец, - продребезжала голограмма и чуть окончательно не рассыпалась.
        - Вы где, мастер? Как у вас дела? Что…
        - Я в порядке, просто занесло далеко. Тут какие-то аномалии, сигнал то проходит, то нет. Хорошо, что у тебя хорош…
        Звук пропал, верней, сигнал исказился настолько, что система связи не смогла ничего слепить из пришедшей мешанины.
        - … задержусь, не теряй и не волнуйся, - закончил Немак.
        - Понял, мастер.
        - Да пре…
        - И с вами пусть «пре», - хмыкнул в ответ пропавшей голограмме.
        Интересно, куда же моего непутевого наставника занесло? Попытался припомнить карту аномальных зон, но что-то не слишком получалось. Их не сказать, чтобы много, но хватает. Конечно, даже в масштабе Республики они никакого особого значения и роли не играют, тем более, большинство изучено и понятно, а потому и аномалиями считаться не может. Нет, ну правда, что такого особенного в плотном газовом скоплении или взорвавшейся сверхновой? Да ничего. Тем не менее, на той же связи - это очень даже запросто сказывается. И вообще, Немака могло на границу Неисследованных Регионов, а то и за нее понести. Сила повелела или вожжа под хвост попала - и привет. Он личность увлекающаяся.
        Сдал груз, погулял по превращённому в музей колониальному транспорту. Выслушал экскурсовода, пытающегося нагнать трагизма. Так себе из него актер вышел. Все, что рассказывал о первых поселенцах и их трудностях, вызывало стойкое желание воскликнуть: «Мне бы ваши проблемы!» Прикупил сувениров и голодиск с видами и историей планеты. В общем, отвлекся-развлекся перед работой.
        Вернувшись на корабль, разобрался с собранной искином информацией. Составил и отослал отчет с рекомендациями партнерам. Побренчал на все же купленной гитаре. Хорошее дело, помогает настроиться, и Сила под собственнолапно выдаваемые ритмы как-то лучше ощущается. Все-таки, мелодией довольно просто задать настроение и вызвать нужные эмоции. Вышел в сеть и принялся неспешно выбирать контракты. Закупаться чем-то и тащить куда-то, чтобы лишний кредит получить, не стал. Не тот мирок для этого.
        Прихватил попутный груз в направлении на Хаттский Сектор. «Снова буду сам себя охранять», - усмехнулся в вибриссы. Схема, предложенная головастым аферистом и вновь использованная мной на первой же планете после Соуринга, оказалась весьма эффективной. Цены я не ломил, чуть-чуть больше обычного вольняшки брал. Немногим интересующимся объяснял щедрость тем, что просто по пути. Верили. Причем, без всякого воздействия в Силе. Так как дураков отказываться от дополнительной охраны груза не было, контракты заключались на раз-два. Рейтинги Ирма и Свеза стабильно росли. Сплошная выгода. Как наемник нынче выше среднего котируюсь. Правда послужной список не впечатляет, так не очень-то и хотелось. Верней, совсем не хотелось.
        Год самостоятельного плаванья, пусть и запоздало, отметил медитацией в пустоте. Вот захотелось мне тишину далекого космоса послушать, я и послушал. Отлетел подальше, воспользовавшись Силовой навигацией, отключил все что можно, сел на коврик, гитару в лапы взял и под тихий перебор медитировал сутки напролет. Сидел и слушал. Ни одной мысли, никаких эмоций. Тишина и покой. Как в безбрежном океане не растворился - сам не знаю. В какой-то момент струна лопнула и ударила по пальцам. Вернулся в реальность. Первое время соображалось туго, но состояние отрешенной созерцательности быстро на нет сошло. Интересный опыт. Пусть и бесполезный с практической точки зрения. Не быть мне звездочетом или философом каким. Не мое это.
        Подлетая к Сектору Хаттов решил заправиться. Дороговато у слизней топливо. Завернул в принадлежащую Торговой Федерации систему и сильно удивился количеству «бубликов», без центральных сфер-ядер, болтающихся на орбите. Впрочем, ответ нашелся быстро. Даже в сеть лезть не пришлось, не то что в шпиона играть. Тут, ни шатко ни валко, выполнялось предписание сената об уничтожении военной мощи ТФ. Как раз процесс вялого демонтажа одного из «бубликов» мне и позволила разглядеть хиленькая аппаратура корабля, когда на посадку заходил. «Зуб даю, «шары» где-то тут же припрятаны, чтобы в день Д и час Ч, из каких-нибудь кратеров взлететь и положенное место занять», - фыркнул, парой кликов организовав запись. Будет что в орден переслать, а то все кратенькие отписки шлю, пусть, разнообразия ради, голозаписи порадуются.
        Само собой, не воспользоваться моментом было бы глупо. Ведь где «Барышники», там и боевые дроиды В-1. Причем, дроиды первого поколения, то есть, почти что дроны. Естественно, по документам, они проходили как списанные, а потому, купить их удалось чуть дороже, чем по цене лома. Универсальная гуманоидная платформа - то что надо. Манипуляторы только сменить стоит. Грубые трехпалые клешни, существенно ограничивают возможность использования В-1 в чем-то отличном от их первоначальной функции.
        - Пробуй, - скомандовал искину, закончив подзарядку десятка дроидов.
        - Выполняю.
        Развернувшиеся из транспортного состояния металлического эмбриона в активное, В-1 выпрямились, осмотрелись и устроили разминку. Вы когда-нибудь видели, как десяток дроидов занимаются аэробикой? А мне вот довелось. Причем, каждый робот выполнял свой комплекс упражнений. Смотрелось забавно.
        - Ну как?
        - У меня теперь есть руки, - радостно ответила Яна, и десяток В-шек, синхронно подняв манипуляторы, поклацали ими изобразив уточку.
        Везет мне в этой жизни на необычных разумных. Кто бы мог подумать, что доведется воочию наблюдать редкий случай развития женской личности у искина. И ведь как маскировалась, трусиха. Изображала из себя тупого исполнителя, но прокололась на запросах в сеть. Любопытная.
        - Руки, крылья, ноги, все это хорошо, но главное…
        - Хвост!
        - Ага, - помахал кисточкой вышеупомянутого. - Так, сколько наших болванчиков сможешь контролировать?
        - Еще десяток, потом скажется на управлении кораблем.
        - Понятно. Что ж, остальные пока полежат до появления серверной.
        - Входящий вызов. Абонент не определяется.
        - Вот и кончилось спокойное время, - вздохнул, ощутив бурление Силы. - Переведи на рубку и попробуй отследить.
        - Выполняю.
        В отличие от меня, Яна оказалась хорошим ледорубом. Во всяком случае, тех знаний, которые она почерпнула из моей самообразовательной программы, ей хватило на создание целого комплекса программ. Суррогат, конечно, но качественный. Будут деньги, приобретем у слизней профессиональный софт. Мало ли, вдруг пригодится.
        - Как успехи? - спросил, усевшись в кресло.
        - Почти. Потяните время.
        - Попробую.
        Дернул ухом, соединяй мол. Яна правильно поняла жест, она вообще в моей мимике отлично разобралась, что, впрочем, и неудивительно.
        - Мистер Свез, у меня к вам есть щекотливое дело, - начала фигура в наброшенном на голову капюшоне.
        Честно говоря, напрягся. А ну как это ситх какой, или, не приведи Сила, сам Палпатин решил со мной пообщаться. Бред, конечно, где он и где я, но мало ли.
        - Я вас внимательно слушаю, - не зная как обратиться, решил на всякий случай вежливо склонить голову и продемонстрировать заинтересованность ушами.
        - Мне вас рекомендовали, - начал этот балахонистый нагонять жути, - как компетентного специалиста…
        Тут Яна вывел информацию об абоненте и у меня гора с плеч упала.
        - Господин Паянс, давайте перейдем ближе к делу, - прекратил словесный поток в духе киношного злодея.
        - Хорошо, - легко согласился он и скинул капюшон. - Простите за этот спектакль, но я хотел убедиться в вашей компетенции.
        - И потому использовали столь примитивную защиту и дешевый, - тут я просто крутанул рукой.
        - Не такая уж и примитивная защита, - хмыкнул Паянс. - Ну да ладно, давайте к делу.
        - Весь внимание.
        Если вкратце, то история следующая. Имеется две богатые семьи, желающие породниться. В одной подрос мальчик, в другой девочка. Казалось бы, какие проблемы? Совет да любовь. Нет, со стороны юноши вопросов не возникло, надо значит надо. Мальчик вообще здравомыслящим для своих семнадцати оказался, в чем-то даже гениальным. Вот девица попалась некондиционная. Слишком мало ей папаша внимания уделял, выросла она на сериалах про крутых и чувственных парней. Что-то вроде «Сумерек», только в космическом антураже. Не Ино, но где-то рядом. Интеллигентный воспитанный юноша, через три года получающий диплом престижнейшего республиканского вуза, шестнадцатилетнюю мадемуазель не устраивал совершенно. Казалось бы, обычная же ситуация, из которой имеются разные выходы. Нет, давайте найдем наемника, который девчонку похитит, а герой на белом звездолете ее эпично спасет, превозмогая трудности.
        Лапа - это морда, морда - это лапа, с новой встречей вас. И что прикажете делать? Отказаться? Так родители кого другого наймут. В себе-то я уверен, а вот в «коллегах», которым за непыльную работенку предложат большие деньги, сильно сомневаюсь. Видимо, дело в моей джедаистости. Наверно, я один из немногих наемников, кто пусть с большой натяжкой, но вписывается в рамки тех самых киношных стереотипов. Реальный шакал войны обоих детишек прихватит и отцов доить будет, а когда у тех платить нечем станет, продаст заложников в рабство. Так что шанса увидеть детей живыми, про невредимыми молчу, скорей всего не будет. Согласился. Куда деваться-то было. К тому же, я экзот, уж в меня девица точно не влюбится. А если попытается, Сила мне в помощь.
        - Меняем курс. Летим на Леду.
        - Есть сменить курс, - отрапортовала Яна.
        - Докатился. Лечу похищать девицу.
        - Они же сами просят.
        - И что? Технически - похищение. Юридически - оно же, да еще и по предварительному сговору. Киднеппинг как он есть. Во всей красе.
        - Вы же не собираетесь причинять вред и получать выгоду. Более того, по имеющимся у меня данным, если бы они обратились к другому наемнику, все могло бы закончиться плохо.
        - Только этим и остается утешаться. Но вообще, мне почему-то не везет со спокойной жизнью.
        - Зато вам повезло со мной. Я умная, быстрая, могу роботами управлять и освоила сто семьдесят четыре способа приготовления кафа.
        - Спасибо, - муркнул от картины-воспоминания о В-1 подающим каф. - Утешила.
        - А еще я приготовила проект, - заявила Яна.
        Мне очень живо представилась девчонка с гордо поднятым носиком и огромной папкой в руках.
        - Что за проект?
        - Должны же вы производить соответствующее впечатление. Вот, - вывела она голограмму меня в виде лихого не пойми кого. - И еще потребуется оформить часть корабля.
        Картинка изменилась. Демонстрируя довольно мрачную каюту-карцер с элементами пыточной. Вот только…
        - Ай-ай-ай, это чем же ты таким вдохновлялась? - подпустил в голоса вибрирующих ноток.
        - А что не так? Насколько…
        - Конечно, чисто технически, с медицинской точки зрения, вибратором пытать можно, но это из другой серии. Ладно, в главном ты не ошиблась. Антураж придется подготовить. Что там у нас по пути будет, для закупки необходимого?
        - Две развитые системы, - тут же вывела голопроекцию карты Яна.
        - Вот там-то и закупимся декорациями.
        - Принято, вношу корректировки в маршрут. Доиграем партию или отправитесь на тренировку?
        - Давай партию, - предвкушающе потер лапы, играть с ней в трехмерные флотошахматы было интересно. В отличие от Пифа, она порой действовала по какому-то наитию, а не расчету, что, как минимум, удивляло.
        В очередной раз обыграв искина, и выслушав заявление о том, что в следующий раз меня точно «победют», помуркивая, отправился мечами махать. Напрыгался в новеньком спортзале, начитался, в виртуале поработал, навыки ремонта и проектирования повышая, помедитировал, а там и промежуточная остановка случилась. Закупился всем нужным, заказав доставку и доплатив за срочность, отоспался и принялся за дело.
        Пока корабль преодолевал парсеки в гипере, наводил марафет. Переделал каюту в мрачную холодную камеру. Организовал маршрут с шикарным видом захламлённости и бардака. Подготовил допросную с пятнами плохо отмытой крови и соответствующим запахом. Хвала навороченной системе климата. Мой чувствительный нос потребовал именно ее, и я не нашел повода отказать. Блажь, но почему бы себя не побаловать?
        В общем, все было приведено в соответствии с канонами мрачного корабля пирата-работорговца. Злобного психопата, будем надеяться, отыграть сумею. Немного внушения и легкое воздействие на эмоции, эпизодическая инфразвуковая терапия, и будет барышня мелко дрожать, при одной только мысли о похитителе. В-шек упаковал в броню, само собой, антуражную, хоть в ее основе и была вполне себе реальная. Будут экипаж изображать, благо, поставить им вокодер, способный голоса разные имитировать - просто и не дорого. Впрочем, мне выплатили солидный аванс, так что деньги меня нынче не слишком волнуют.
        Пришлось потратить время и на просмотр любимых кинолент девушки. Не могу же я обмануть ее ожиданий. Нахлебается романтики так, что сопли пузырями из ушей полезут. Больно уж мне моменты надругательств над пленными не понравились. Конечно, их лишь в версиях без купюр оставили, но сам факт того, что вообще сняли, раздражал. Интересно, а заказчик вообще в курсе, что девица вполне могла просмотреть именно это, а не то, что крутят в общем доступе? Нет. Вряд ли. Какой нормальный разумный проникнется к творящим подобное героям хоть какой-то симпатией? И всякие «ах бедненькие, их заставили», с прочими «они считают это нормальным», не канают. Да блин горелый! Никто же это нормальным не считает, так с какого пи-пи-пи, они должны не понимать, что зверства и дичь творят? В общем, зацепило меня немного просмотренное. Даже полировку чуток коготками попортил.
        - Мы на месте, - доложился заказчику после приземления на столичном космодроме Леды.
        - Отлично, - подергал ухоженную бородку Паянс. - Дочка сегодня идет по магазинам, перешлю вам сейчас маршрут. И пришлите видео, хочу посмотреть, как проявит себя Йорег.
        - Он разве не в курсе? - чуть прижал уши, выразив тем самым недовольство и некую досаду на заказчиков.
        - Мы его предупредили, но он не знает когда именно и кто…
        - Понятно. Пришлю запись. Конец связи.
        Взрослые же мужики, солидные бизнесмены, а ведут себя как подростки. Давно похоже у них проблем не было, вот и решили найти приключений на задницу. Самим-то вроде как не солидно, так они на детях оторваться вздумали.
        - С кем приходиться работать, - поднял глаза к потолку и тоскливо мяукнул.
        - Если не вы то кто, Мирр-доно? - ответила Яна бархатистым голосом полным сочувствия.
        - Кхм, это что сейчас такое было?
        - Я взломала ваш датапад, изучила всю доступную информацию и отправила запрос Пифу, - довольно ответил искин, задорно-звонким девичьим голосом.
        - Останешься без серверной.
        - Я больше не буду, честное-пречестное!
        - Посмотрим на твое поведение. Ладно, пойду костюм напялю и делом займусь. Как с охватом? Сможешь дронами управлять?
        - Задействую парочку для ретрансляции.
        - Хорошо.
        Вступающий в своеобразный подростковый возраст ИИ - это нечто. Одна радость - они его очень быстро проходят. Если не решают сознательно принять соответствующую модель поведения. Впрочем, таких обнуляют даже самые лояльные к искинам разумные. Вечный подросток, от которого не знаешь, что он в следующий момент отчебучит, никому не нужен, особенно там, где есть риск убиться. Космос, даже спустя десятки тысяч лет его активного покорения-освоения, все еще остается смертельно опасным местом. Пожалуй, искины это лучше органиков понимают.

* * *
        Сижу в балахоне, с маской на роже. Якобы мне дышать тут трудно. Не столько из-за систем наблюдения переживаю, сколько для придания себе зловещего вида эту гадость нацепил. Все же, бронескаф и крупный торговый центр столицы, одной из ведущих планет сектора - слишком гротескно. А так, вроде ничего, соответствую представлению обывателя о космическом разбойнике. Маска придает загадочности, тем более я шрам наваял, виден-то только его край, но так даже лучше, остальное воображение дорисует.
        Высокие сапоги со вставками пластика под квантиум. Совершенно нереально, хотя бы потому, что с заклепками, но смотрится впечатляюще. Потертые штаны из тканой брони - отдельная песня. Знали бы вы, сколько надо сил и времени их тереть, чтоб чертовы волокна кортозиса заметны стали. Если мне попадется хоть один художник по костюмам из галактического Голливуда, целых костей я ему не оставлю. Нет! Это слишком мягко. Заставлю повторить мой трудовой подвиг. Пусть посидит и бронеткань ручками пошоркает. О, идея! Одену гада в комбинезон из нее, а потом загоню на полосу препятствий. Будет бегать, пока не протрет. Да. Мррр, я есть зло во плоти. Мву-ха-ха. Скучно.
        Балахон со страшной рожей, череп какой-то хищной птицы с зубастым клювом, тоже пришлось попотеть, придавая ему вид поношенный и потертый. Качественный, гад, оказался. Имитирующие броню нашлепки, вставки и прочие разные бляхи, затруднений не вызвали. Собственно говоря, они и есть броня, только идиотская. Ну так, все же в соответствии с киношным образом. Нарезал я их мечом, просто так быстрей получалось. Пострелял в них из бластера, поигравшись с мощностью выстрела и расстоянием. Вышло идеально. Бредятина полнейшая, но смотрится внушительно - для тех, кто вообще ни в зуб ногой.
        Короче говоря, косплею злобного пирата, по мере сил и возможностей. Натурального во мне - бластер, настроение и световые мечи. Что забавно, аборигены, особенно женская часть, верит. Какие-то они тут все немного с «прибабахом», ладно бы где в ядре дело было, но тут-то окраина. Многие с ужасом и восхищением исподтишка таращатся. От их мыслей и эмоций пришлось закрываться наглухо, а то с ног сшибало. Слишком дикий коктейль. Может сходить в бордель? Надо бы обдумать. Серьёзно так обдумать. Но позже. Вначале дело сделаю.
        - Объект вышел из машины, - доложился парящий в районе парковки дрон-наблюдатель.
        - Принял.
        Хорошие машинки купил. Вот вроде игрушка-игрушкой, что-то сродни квадракоптеру, но при умелом использовании, очень даже полезными оказаться могут. Тем более у них еще и аппаратура наблюдения на уровне. Вдобавок, на них почти не обращают внимания соответствующие службы, если честь по чести зарегистрировать и уведомить, конечно же. Простые обыватели и подавно игнорируют. Летит себе и летит. Мало ли, может за правопорядком бдит. Собственно говоря, нечто подобное не только полиция, но и многие другие организации, в том числе и частные, очень даже активно используют. Доводилось пару раз рекламу курьерской службы экспресс-доставки всякой мелочи встречать, которая схожими аппаратами пользовалась.
        Сижу, потягиваю какую-то бурду через трубочки, скучаю. Терпкая зараза, чем больше пьешь, тем больше хочется. Охрана торгового центра косилась, первое время даже топтуна приставили, но теперь игнорирует. Предупреждать их не стал, слишком уж они самодовольные и расслабленные. Убедились, что клиент всякой всячины накупил и в зоне фуд-корта осел, да и забыли. Зря они так, очень зря. Будет ребятам урок на будущее. Постоянная бдительность! Вдруг реальный злодей появится? Стоянка, между прочим, тоже в их зоне ответственности, а там никого.
        Будущая жертва похищения шарахается по торговому центру. Шопингует, зараза. Скучно. Достал планшет, активировал, расстроился и выключил. Это надолго. Блондинистая девица, вполне себе оформившаяся и симпатичная, примеряла платье. Не красотка модельная, но определённая изюминка присутствует. Уловил очередной пристально-презрительный взгляд. Вздохнул и повернулся к источнику. Пара молодых парней, не качки, но явные завсегдатаи спортзала. Встретился глазами с первым. Слабак, дюжины секунд не продержался. Второй сразу отвернулся. Скучно.
        Девица вышла из примерочной и потопала в другой отдел. Следом пошла пара подружек. Одна страшненькая, вторая умненькая. Потянулся к троице Силой, благо в зоне прямой видимости, и я уже на них настроился. Героиня будущего действия изволит гневаться. Не нравится ей сын папиного друга, и она вознамерилась его за это наказать. Зарезаться собственным когтем. Переключился на будущего «героя». Вполне себе обычный парнишка. Чем он ей не угодил? Вроде не урод, не идиот, в меру спортивен, тактичен, деликатен, за словом в карман не лезет, обе подруги одобряют. Классическое нелюб? Или она просто в пику родителю? Да кто же разберется в голове шестнадцатилетней девчонки, если даже она сама в себе разобраться не способна. Впрочем, она даже и не пытается.
        Может, дело в самом мистере Мазорзале? Мужик-то он вроде головастый, но вот внешность у него, мягко говоря, отталкивающая с возрастом стала. Этакий сморщенный глист, проглотивший баскетбольный мяч, с ногами-спичками и руками-веточками. Тоже вот странный тип, деньги есть, медицина развита, ну так приведи ты себя в порядок, но нет, он видишь ли идейный. Ага, что-то вроде вегетарианца, который умер от истощения, но так и не нарушил своих принципов. Такое может и достойно уважения, но большинство считает это просто идиотизмом, а то и помешательством. И ведь он своей внешности настолько стесняется, что давно уже за Паянсом спрятался. Честно говоря, подозреваю, что и смысл слияния капиталов семей для него в том, чтобы окончательно где-нибудь запереться и от мира отрешиться. А, к черту это все, еще я над чужими тараканами голову не ломал, своих хватает. Клац-клац по столику. Щелк по менюшке. Все, жду новую порцию напитка.
        Вернулся к мыслям и эмоциям компании, тем более они в другой отдел перебазировались. Число пакетов, которые тащил женишок, возросло, а его настроение упало. На этот раз решил подруг невестушки «пощупать». Мысленно окрестил первую Страшненькой, вторую Умненькой. Просто захотелось. Вообще-то они обе ничего так, пусть и заметно уступали «героине» внешне. Коснулся мыслей девушек, муркнул. Маска исказила звук, и получился интересный эффект рыка. Парочка оказалась ушлой и совершенно открыто собираются использовать Ику для построения своего будущего. Страшненькая еще и храброй оказалась. Или просто рисковой, тут кому как. Она нашла в себе смелости и наглости рассказать о своих планах Паянсу. Тот поступок оценил. В итоге, Умненькая отстает по очкам, но ей больше благоволит Ику. Баш на баш где-то выходит. Разрыв минимален, вдобавок стороны еще и склонны к поиску компромисса, а не беспринципной борьбе. Понимают, что если поделить, обеим хватит.
        Девушки бродят по магазинам, Йорег страдает и работает носильщиком. Скучаю. Робот уборщик, отвечающий на все запросы идентификатором протокольного дроида-секретаря, ползает по соседству с компанией. Наблюдает. Никто его не трогает и не замечает. Даже система безопасности торгового центра игнорирует. Логично. Мало ли кто решил в таком оригинальном корпусе помощника завести. А что полы периодически трет, так это законом не запрещено. Может у хозяина мизофобия или тот просто фанат чистоты и маньяк уборки.
        Походы дам по магазинам - это долго. В нашем случае - чертовски долго, но все рано или поздно заканчивается. Вот и будущие жертвы спектакля решили закругляться, о чем сообщил бдительный «уборщик». Сделал он это не сам, а через Яну. Она же прошептала, в расположенный за ухом динамик, что роботы успели перегнать арендованный флаер поближе к машине Ику. Пора и мне отсюда убираться. Скоро поднимут занавес и начнется главное действие.
        «Дать в зубы Йорегу или не дать, вот в чем вопрос», - задумался о стоимости чести и достоинства моего хвоста, в пересчете на количество выбитых зубов. Не стоило ему надо мной смеяться, ой не стоило. И плевать мне, что у них тут какие-то тушканчики водятся, аналогичной частью тела схожие. И вообще, этот Соколиный Глаз, когда меня приметил, начал много разного нехорошего думать. Пусть, в общем и целом, я его позицию относительно затеи родителей и дурацких трат разделяю, но вот в оценке умственных и прочих талантов одного наемника - категорически не согласен! И могу это подтвердить зуботычиной. Не, ну а че, он же меня бить на полном серьезе собрался, так и я его имею право в треть силы стукнуть. Все честно.
        Реакция Ику, только сейчас углядевшей мою персону, аж к включению грудного моторчика привела. Пренебрежение и презрение. Ой не могу. Просто мр-р-ряу. Апломб и непрошибаемая уверенность в том, что я какое-то чмо, посмевшее, нет, ну вы только вдумайтесь «посмевшее!», не могу, мряу мррр, одеть настоящую броню героев. Лапа, знакомься - это морда. Морда - это лапа. С новой встречей вас.
        Серьезно, если бы не подруги девицы, мог бы и полечь во цвете лет. Позорная смерть от хохота. Задохнулся в маске. Нет, куда-то не туда катится наша благословенная галактика. Совсем не туда. Девушки довольно резво утянули Ику в первый же попавшийся отдел, наперебой вливая той в уши какой-то бред. Заметили красавицы полосу отчуждения вокруг. Может и просто подсознательно ощутили. Инстинкты, они даже самым цивилизованным разумным, вполне четко сигнализируют об опасности нахождения рядом с хищником. Когда тот рычать начинает. Эффект искажения звука маской. Честное слово, я не хотел никого пугать, оно само так получилось.
        В общем, борясь со смехом, поспешил к флаеру. Нарываться на неприятности не хотелось. Вряд ли бы мне кто-то их попытался организовать, контингент несколько не тот, но лучше перебдеть. Вообще-то, без повода в драку полезть - это тоже уметь надо. С ходу, молча зарядить в глаз кулаком, такое требует особого воспитания или подготовки. Даже гопота из подворотни, как правило, предварительно себя накачивает «разговором».
        - Уф, проржался, - резюмировал, натягивая обратно маску. - Где там детишки?
        - Идут к выходу. Пять минут, - сообщила Яна.
        - Нормально, - потянулся, хрустнув пальцами, и быстро выпуская-убирая когти.
        - Я не уверена, но через две машины справа, подозрительные типы.
        - Дай картинку. Давно заметила? Чем подозрительны?
        - Пятьдесят четыре минуты. Перепарковались, осмотрели флаер цели и больше из машины не выходили.
        Быстро просмотрел короткое видео, задумался. Действовать нужно быстро, детки с минуты на минуту тут будут.
        - Вызови заказчика, я иду встречать.
        - Готово, - отозвалась Яна в ухо.
        - Что случилось? - раздался голос Паянса в наушнике.
        - Вы еще кого-то наняли?
        - Нет. А…
        - Понятно, - перебил клиента. - Ваша идиотская идея пришла в голову конкурентам или просто кому-то залетному.
        - В смысле?!
        - В паре машин от меня сидят четыре вооруженных лба…
        - Защити детей! Я заплачу!
        «Шустро соображает», - отметил способность Паянса быстро и четко реагировать.
        - Уже заплатили. Когда разберусь, дальше по плану или…
        - По ситуации.
        - Понял. Отбой.
        Определенно, очень необычный человек. Поразительно даже. Так. Потом.

* * *
        Йорег шел за девушками, обвешанный пакетами, как новогодняя елка гирляндами, и скрипя зубами ждал момента, когда появится нанятый родителями клоун. Он не собирался действовать по сценарию стариков. Не сегодня. Не сейчас. Все, чего ему хотелось - бросить дурацкие пакеты и дать выход злости. С каким же наслаждением он размажет ряженого придурка по земле.
        Дурацкая затея, никчемный наемник, тупая Ику! О нет, он определенно не станет сдерживаться. Как-никак, он с семи лет рукопашным боем занимается. У него разряд, грамоты и медали. Это хорошо, что она не прониклась увидев ряженного. А то некоторые девицы от клоуна аж текли. Ику точно не станет жалеть придурка. Или станет? Женская логика она такая. К демонам! Пошла эта дура! Если кинется защищать урода, он сам против воли отца пойдет. Дотянет до получения диплома, а там…
        Додумать Йорег не успел. Навстречу вышла знакомая фигура, все время шопинга просидевшая в зоне фут-корта попивая коктейли. Мысль о том, что на его месте мог и должен был быть он, еще больше разозлила парня. Решительно отбросив пакеты, Йорег сжал кулаки и шагнул навстречу.

* * *
        Недооценил я всю степень раздражения мальчишки, недооценил. Йорег швырнул пакеты так, что чуть одну из девиц не пришиб. С предвкушающей рожей, начинающий камикадзе решительно попер вперед. Он явно собирался поломать сценарий, путем банального избиения меня любимого. Бедняга даже не догадывается, с кем собирался подраться. Пора бы и привыкнуть к подобному отношению всех встречных поперечных. Вот почему вся галактика в курсе неимоверной физической силы вуки, но про катаров ни слухом, ни духом? Как-то даже обидно за свой вид. «Ты, а ну отвали», - грозно начал Йорег. В следующую секунду это стало неважным. «Сила молчала», - удивился, ощутив в голове взрыв сверхновой. Глаза закатились и сознание накрыла тьма.

* * *
        Угораздило же нарваться на профессиональных ловцов, прямо из транспорта саданули чем-то звуковым. Срубило сразу и напрочь. Еще и из-за собственной чувствительности позже всех очухался. Забавно, но маску с меня не сняли, а вот всего остального я лишился, как, впрочем, и четверо людей, прикованных врастяжку по соседним койкам. Мне то ладно, я в родную шерсть одет, а вот молодежь дрожит. Свежо в камере. Или они в целом, так сказать от ситуации и вида своего? К черту, потом разберусь с ними. Подумать надо.
        Так, и что мы имеем? Сила не предупредила, но тут есть варианты. Либо это так называемое проявление ее воли, либо, что мне кажется ближе к истине - профессионализм. Забойщик не испытывает жалости, ненависти и прочих эмоций, когда отправляет на тот свет животных. Вот и тут нечто схожее. Работа, всего лишь обычная и привычная работа. Еще и Йорег «шумел» очень, попутно перекрыв своим выходом «видимость». Ладно, будем честны с собой, кто-то зарвался. Почувствовал свою крутость и получил по носу. Это главная причина по которой…
        - Эй, наемник, что происходит? - спросил Йорег, заметив мои открытые глаза и напрочь сбивая с размышлений.
        - Игра превратилась в суровую реальность.
        - Что за игра?! - взвизгнула одна из девиц, не разглядел со своего топчана. Вроде бы это Страшненькая.
        - Хм, я думал ты их просветил, - повернул голову к парню.
        - Не до них как-то было, - скривился он в ответ.
        - Да? И чем был занят? Если не секрет, конечно.
        Ради интереса, приподнял голову, чтобы оба уха в его сторону направить.
        - Матерился, в основном. Освободиться пробовал. Безуспешно.
        - Еще бы, нас профи брали, - фыркнул, опуская голову и принимаясь за приведение в порядок ватного тела.
        - Ладно мы с Ику, но вы то им зачем?
        - Довеском пойдем. Лишние деньги, лишними не бывают. Я экзотическая зверушка, они, - махнул неопределенно хвостом, поочередно напрягая лапы, - молоды. - Ты же не думаешь, что вас собираются родителям вернуть?
        - С чего бы это? - совершенно искренне удивился Йорег.
        - Зачем им вас возвращать? - ответил вопросом, начав работать мышцами живота и спины.
        - А выкуп? - резонно, как он думал, ответил Йорег.
        - Так они его и без этого получат, раз уж такую редкость как звуковой парализатор достали. Профессиональные работорговцы, у них все схемы давно и четко отработаны.
        Пока парнишка переваривал сказанное, осмотрелся. Ничего интересного. Каюта как каюта, обшарпанная и временем потрепанная. Четыре откидных койки, давно и намертво зафиксированные в разложенном положении. В углах дырки, через которые пропущены своеобразные наручники-фиксаторы. Все дешево и сердито. С тем, что в голофильмах показывают, сходство лишь на уровне атмосферы эмоциональной, но никак не интерьеров.
        - Кто-то похитителей видел? - решил продолжить беседу, так как смотреть особо не на что оказалось.
        - Я видела, - отозвалась Умненькая.
        Именно в нее чуть Йорег пакетом не угодил. Видимо она отскакивая из зоны действия парализатора выпрыгнула или краем зацепило и девушка не сразу отключилась. Все равно, в общем-то.
        - Люди среди них есть?
        - Да, двое. А что?
        «О женщины, имя вам любопытство», - вздохнул про себя, но вслух решил воздержаться. Лучше ток крови подстегну.
        - Просто вам не повезло, барышни, - продемонстрировал клыки, тем кто мог их видеть, само собой.
        - П-почему? - подала голос виновница торжества.
        Вопрос о том, видела ли она версии без купюр, можно закрывать раз и навсегда. Хм, а это мысль, да, определено мысль.
        - Красотой не блещете, а девственность рабынь давно утратила свою цену. Медицина, сами понимаете. В общем, готовьтесь к худшему, - ответил просто чтобы не молчать и головы присутствующих занять, нечего меня с построения планов сбивать.
        Всхлипы двоих, истерика одной. Не на такой эффект я честно говоря рассчитывал. Что-то они совсем слабенькие. Что-что? А, ну-ну, папа ее спасет, все за нее ответят и много прочих громких слов. Наивная. Жизнь не кино. Тут и поимеют, и отрежут чего для стимулирования родни и доказательства серьезности намерений.
        Пока сокамерники осознавали и проникались своим положением, спокойно скользнул в Силу. Надо же разобраться, где мы находимся. Новости неутешительные. Летим в гипере. Шустрые гады. Оно, конечно, ожидаемо, но все равно неприятно. Сидеть на планете, где у родни похищенных есть много больше возможностей - такое будет только идиот делать, да и то по велению сценариста. В реальности стараются увозить как можно быстрей и дальше. По возможности - вообще с территории Республики.
        Так, ну мы однозначно к хаттам летим. До них тут рукой подать, и сразу несколько маршрутов имеется. Хатты это интересно, слизни это хорошо. Особенно прожаренные отбивные в сладком соусе. Не отвлекаться.
        На корабле с полсотни живых ощущается. Сколько из них рабы, а сколько команда - не совсем ясно. Судя по эмоциональному фону, где-то половина - похищенные. Еще десяток «потухших», либо обработку прошли, либо давно уже невольники. В общем, не больше двух десятков врагов. Которые сейчас отсыпаются после трудовых подвигов. Не все, понятное дело, но большинство.
        - На хрена ты этих куриц напугал?! - не выдержал Йорег звукового фона, создаваемого девицами.
        - Не люблю бабские вопли. Уши болят. Пусть сразу поистерят, проорутся, может охрипнут даже. Потом, когда их пользовать начнут, тише будут.
        Подобное заявление встретили тишиной. Шоковая терапия и легкое внушение в действии. Пока они дружно осмысливали, изучал корабль. Ничего особенного, обычный грузопассажирский транспорт, вроде кореллианский, но тут не уверен. Естественно, суденышко подверглось перепланировке под нужды владельца.
        - Скотина! - проорала виновница всех бед, но как-то не слишком уверенно.
        - Даже не представляешь какая, - рыкнул тихо, но все кто собирался рот открыть, мгновенно передумали.
        Спокойно слился с кораблем в Силе, намечая будущий маршрут. «Интересно девки пляшут, по четыре штуки в ряд», - муркнул, стараясь припомнить все, что довелось хотя бы краем уха слышать о работорговцах. Смутило меня отсутствие хоть каких-то противоабордажных систем. Как-то все с электронной начинкой на судне бедно. Странно, ну да ладно, разберемся позже.
        - Что делать будем? - решился нарушить тишину Йорег.
        - Наслаждаться шоу. Спорим, твою невесту первой поимеют, не смотря на более крупные железы подруг, она мордой симпатичней.
        - Издеваешься? - как-то уныло спросила Страшненькая. Быстро учится и неплохо соображает.
        - Конечно, - дернул ушами, принявшись вертеть приподнятой головой.
        - А если серьезно? - попытался поиграть со мной в гляделки Йорег.
        - Могу освободить, - чуть показал клыки, после того как он отвел взгляд. - Завалишь два десятка головорезов?
        - Освобождай, там видно будет.
        - Как скажешь, - потянулся Силой к кандалам, четыре щелчка, и они раскрылись.
        Попытка вскочить, закончилась для него фиаско. Залежался, затек, мышцы одеревенели, короче говоря - обычное дело.
        - Как?! - изумленно уставился на меня, прекративший трясти головой Йорег.
        - Магия, духовная энергия, чакра, сила. По-разному называют. Я не заморачиваюсь. Работает и ладно.
        - А…
        - Б. Что делать собираешься?
        - Не знаю, - понурился, вновь несостоявшийся герой, после нескольких минут интенсивных размышлений.
        На самом деле, он не столько думал, сколько с рвущимся наружу воплем боролся. Еще бы, порой от мириад иголок, впивающихся в отсиженную ногу, слезы крокодильи наворачиваются, а тут, все то же, только разом и везде. Я его немного зауважал, надо же, не завыл в голос, всего лишь губу до крови искусал. Воля есть, мозги на месте, Ику дура, но это мы исправим. Во всяком случае, попытаюсь. Тем более, Йорег к ней не равнодушен, хоть и сам это смутно пока что понимает.
        - Назад заковываться будешь? А то смотри, придут проверять, увидят тебя такого всего на нарах сидящего, могут и пристрелить, - обратился к малость оклемавшемуся Йорегу.
        - Слушай, если ты такой крутой, может перебьёшь их всех? - выдала Ику.
        Молодец, не добавила про папу и деньги. Соображать начала. Не безнадежна.
        - И что потом?
        - В смысле? - удивилась она, даже рот приоткрыла.
        Ну да, ну да, это ведь само собой разумеющееся, перебить работорговцев и все враз станет хорошо и просто.
        - В прямом, вот порвал я всех плохишей, а дальше как?
        - Не знаю, - мотнула она головой, порадовав тем, что не начала нести бред.
        - А дальше есть варианты. Например, вывалимся мы из гипера, а перед нами корвет. Что делать будем?
        - Э… - подал голос Йорег, но развить мысль я ему не дал.
        - Бе! Один залп, и мы облачко плазмы. Но это вряд ли, скорей просто из ионного приголубят и на абордаж возьмут.
        - А ты…
        - Не, мальчик, на корвете до тысячи лбов может быть. Я и треть не потяну. Прорваться и угнать капсулу или челнок какой, могу попробовать. В одиночку, - удушил в зародыше искорку надежды.
        - Что, совсем без вариантов? - уставился он то ли на руки, то ли просто в пол.
        - Можешь повеселиться напоследок, - поднял хвост и указал на Ику.
        - Ты злой! - выдала истерично Умненькая.
        - М-р-р, естественно, я же настоящий, а не киношный. Знаешь сколько стоит рабыня?
        - Тысяч десять, - проявила эрудицию Страшненькая.
        - А как рабов в повиновении держат в курсе?
        - По-разному. Кого-то имплантами, кого-то наркотиками, кого-то…
        - И все способы гарантируют полную зависимость от хозяина и невозможность получить окончательную свободу.
        Страшненькая аж дернулась, похоже, сам факт того, что кто-то может в ее познаниях сомневаться, она считала чуть ли не посягательством на девичью честь.
        - Неправда! Я читала…
        - Деточка, я лично под сотню разумных продал, то, что вам вещают по головиденью и пишут в сети - полная ерунда. Наниты из мозгов вытащить - это все равно что полное обновление организма провести. В курсе, почем процедура?
        - Дорого! - отмахнулась, как смогла Страшненькая. - Но есть же и просто чипы, и…
        - Херня. Психологическая зависимость гарантирована. Даже переборка тела на клеточном уровне не поможет. Про импринтинг слышали?
        - Это привязанность к первому увиденному объекту…
        - Не совсем, там просто яркое и быстрое запечатление, это нужно для обучения и… А, чего я вас тут, учить что ли буду. Короче, получивший свободу раб, вынужден искать себе кого-то, кто хоть как-то сможет заменить последнего владельца. Но даже если найдет суррогат, особого счастья ему не светит.
        Тут мне как-то некстати вспомнился Энакин, очень быстро привязавшийся к Квай-Гону, а потом и Палпатину. Там, бесспорно, было очень много фактов, да и неизвестно, был ли чипован, или как-то иначе обработан мальчик, но как повод для инсинуаций…
        - Это ужасно, - всхлипнула Ику.
        - Да не, обычное явление. У тех же хаттов рабы, зачастую, получше обывателей живут. Не все, но многие. И про сдохшего от голода раба лично мне слышать не доводилось.
        - Это как? - удивился Йорег.
        - А так, - выразительно фыркнул закатив глаза. - Если тебе жрать нечего станет, ты что делать будешь?
        - Продам что-нибудь, - понятливо кивнул он.
        - Вот-вот. Сам понимаешь, новый хозяин не бедствует, раз уж купил, так что порцию баланды выдаст. И, скорей всего, достаточно питательной, пусть и невкусной. Падающий от бессилия раб никому не нужен. Он этим господина позорит. Стариков лет в семьдесят освобождают и на помойку выбрасывают, но не все, далеко не все.
        - Ты так говоришь, будто рабство - это хорошо! - дернулась Страшненькая, похоже вновь забыв, что она прикована и немного растянута на койке.
        - Просто вас успокаиваю, чтоб не выли и не питали иллюзий. Красивой сказки не будет. Слизни вас в койку не возьмут, им нечем. На танцовщиц вы не потянете, жрать вас не станут, тощие, да и там таких любителей единицы. Станете уборщицами, подавальщицами, опахаломахальщицами или еще кем. Много дел найдется.
        Махнул кисточкой хвоста и глаза прикрыл, сосредоточившись на парочке появившихся в коридоре бандитов. Те потоптались, переговорили и пошли дальше. Повезло, работорговцы не горели желанием возиться с непокорными, они и секса-то не слишком жаждали, скорей от скуки и желания уснуть покрепче приперлись.
        - Как будто тебя другое будущее ждет!
        - Мальчик, ну естественно, - расхохотался и уничижительно взглянул на парня, тот аж растерялся, явно ощутив себя кретином. - Я пойду в гладиаторы. Снова. Для воинов - прекрасный способ освободиться. Полсотни убитых коллег или монстров каких, и все. Свободен. Можешь идти куда пожелаешь. А если не повезло, - беззаботно махнул хвостом, - погиб в бою, достойная смерть.
        - И сколько раз ты уже в рабстве был? - вытаращился квадратными глазами Йорег.
        - Однажды, и не долго. Юбилей какого-то важного червяка, большие игры и все такое. За декаду набил полсотни идиотов, получил свободу и свалил по своим делам.
        - Почему я об этом не знаю? - усомнился парень.
        Так и хотелось ответить - потому что я изрядно факты передергиваю, весьма вольно трактуя порядки, о которых знаю лишь теоретически, но это бы разрушило создаваемый образ. Сейчас мне надо было стать кривым и гротескным, но все же узнаваемым киношным героем. Этакий черствый и циничный гад, с большим и добрым сердцем. Ага-угу, детский сад. Ничего, я вам потом всю подноготную этого сердца покажу. Наплачетесь еще. Достаточно Йорега взглядом давить, пора и ответить.
        - А ты кто? Сын мелкой жабы из захолустного болота. Или ты всерьез думаешь, что твои десять лет рукомашества и ногодрыжества делают тебя бойцом? Про вуки слышал?! - спросил резко и зло, он аж подпрыгнул.
        - Слышал. Впятеро сильней человека.
        - Я вчетверо и вдвое быстрей. Вдобавок когти и клыки. Даже без подготовки и опыта, ты для меня тля. Ясно?
        - Как будто там сплошные вуки и твои сородичи, - буркнул Йорег.
        - Нет, слава Первокоту. Вот только среднестатистический гуманоид, к которым ты относишься, на арене шансов практически не имеет. Мандалорец при полном параде - еще туда-сюда. Тебе не предложат участвовать. Сразу на обработку пойдешь.
        - Утешил.
        - Ладно. Раз вы все осознали и все прониклись, пора выбираться.
        - А? - захлопал глазами Йорег.
        Впрочем, до высоких стандартов девушек, в искусстве махания ресницами, он сильно не дотягивал. Те аж ветер в мою сторону гнали.
        - Б.
        Захваты щёлкнули, освобождая лапы. В отличие от парня, вскакивать не стал. Не солидно как-то. Тело-то я лекарскими техниками и обычным напряжением мышц давно в порядок привел. В общем, сел спокойно, покрутил кистями, потянулся, похрустел суставами. Когти продемонстрировал и гривой потряс. Короче говоря - произвел впечатление. Вон как оцепенели. Еще бы, большая киса на охоту собралась.
        - И что вы в них находите, - вздохнул задумчиво подергивая ухом.
        Под взглядом моих вертикальных зрачков и чуть прищуренных глаз, все три красавицы изрядно смутились и отчетливо покраснели. Я же лишь печаль, тоску и сожаление испытал.
        - Займись ими, что ли, - кивнул Йорегу.
        - В с-смысле? Т-то есть, к-как? - парнишку очень неожиданно подвело тело.
        Вот как-то не до того ему раньше было, а тут он как-то внезапно осознал, что рядом три голых девушки. Причем, в весьма интересном положении. Вполне себе симпатичных. Естественно, молодой организм отреагировал самым что ни на есть адекватным образом.
        - Тебе видней, - фыркнул-мыркнул и хвостом махнул, - можешь освобождать или спариваться, мне все равно, - ну не мог я его не подколоть, душа и обыгрываемый образ требовали. - Под ногами не путайтесь. Ясно?
        - Да.
        Пора наносить справедливость, причинять добро, крушить зло и отрабатывать гонорар. «А в борделе делать нечего», - пробилась мысль, сквозь стремительно нарастающую корку льда из Силы. Голые девушки иного вида не возбуждали. Запах нужен. И что-то сильно сомневаюсь в том, что в рядовом борделе отыщется искусственный заменитель. Наверняка и в элитном не найдется. А без такого - обойдусь.
        Сила взметнулась, закружилась мириадами снежинок, унесла несвоевременные мысли. В разразившейся круговертью метели вьюге что-то мелькнуло. Порыв нематериального, но отчетливо осязаемого ветра взвыл, но мне уже не до того. Внутри пробудился зверь, выдохнул морозный пар и оскалил клыки. Дурачок. Крови ждет.
        Глава 20
        Простенький механизм открытия двери нашей камеры не пришлось даже ломать. Телекинезом нажал кнопку с наружной стороны и все. Переступив порог вдавил кнопку на косяке, почти бесшумно дверь вернулась на место. Хоть я и прочувствовал корабль похитителей, но все же получить информацию от членов экипажа - не лишнее. Тем более, парочка работорговцев решила развлечься в сей, то ли ранний, то ли поздний час. Эмоциональный фон из камеры с живым товаром, однозначно свидетельствовал о происходящем в ней. Дернул раздраженно хвостом и поспешил к будущим информаторам.
        Двери открываются, глазки закрываются. Забрак и человек, вряд ли бы могли оказать мне достойное сопротивление, а уж со спущенными штанами и занятые делом… В общем, рога я поотшибал. Забраку в буквальном смысле, человеку в фигуральном. Пользуемые рабыни хлопали глазами, но молчали. Так как по планам на будущее им предстояло быть «актрисами», вырубил и их, отвесив каждой аккуратного «леща». Немного целительской техники, совмещенной с ударом, способствовали глубокому оздоровительному обмороку и правильным, для будущего восприятия ситуации, воспоминаниям.
        - Х-х-х, - задергался рогатый, приходя в себя и ощущая недостаток кислорода.
        - Сюда смотри, - продемонстрировал выдвинутые когти.
        Не смотря на то, что пленного мутило после удара в затылок, не смотря на явные проблемы с дыханием, вызванные сдавленным горлом, совместить увиденное с ощущаемым он смог мгновенно.
        - Отвечаешь четко и быстро, иначе станешь евнухом. Понял?
        - Д-да, - выдавила серо-желтая образина.
        Проведя краткий допрос и выяснив необходимое для дальнейших действий, просто и бесхитростно шмякнул рогатого о стену. Пара рожек хрустнула, глазки закатились, носом кровь пошла. Секунду раздумывал, спасать или нет? Спас. Слишком легкая смерть для насильника и работорговца.
        Оружия у парочки с собой не было. Они даже каких паршивых шоковых дубинок не имели. Ну и черт с ним. Каюта капитана - моя цель. Вырубать реактор, находясь в прыжке - не лучшая идея. Если бы тут работала большая компания, свозившая на основной транспорт захваченных рабов, тогда да, пришлось бы идти на такие меры, но Сила миловала. Изображать из себя невидимку пришлось лишь пару раз. Похитители не особо напрягались системами наблюдения и контролем внутреннего объема. Правильно, в общем-то. Голый раб им мало что сделать мог. Тем более, самих людоловов было немногим меньше жертв. Техническими лазами-ходами преодолел большую часть пути.
        Там, где это было сделать невозможно и имелись камеры, воспользовался Силой. В первом случае банально проскочил, воспользовавшись тем, что объектив вращался, контролируя два коридора. Экономия капитану вышла, точнее скоро выйдет, боком. Второй раз просто замкнул контакт. Простейший телекинез. Без оборудования, на одной Силе, картинку было не зациклить. Вообще, после того случая с Пахабом, поразмышлял на тему того, как бы так извернуться, и найти универсальный способ системы разные дурить. Нашел, правда способ выходил гибридным. Сила выступала своеобразным способом удаленного подключения и проводником сигнала. По сути, это все равно что напрямую к проводу или в несущее сигнал излучение вмешаться, только никакая защита от подобного на Силу не реагирует. Дальше все становится элементарней некуда. Особенно, если датчик-сенсор, или к чему там подцепился, постоянно не меняет код ответа. Впрочем, не такая уж это и проблема, если время на анализ имеется. Контролировать, точней сознательно работать таким себе ретранслятором и «крокодильчиком» в одном лице - утомительно, но если в трансе и потренировавшись,
так вроде бы и ничего. Пробовал во время перелетов до астероида и обратно экспериментировать, без фанатизма, только с целью проверки теоретических изысканий, получалось нормально.
        Вот и нужная каюта. Коснулся разума обитателя - спит. Прекрасно. Пусть и дальше спит, пока может. Нажал внутреннюю кнопку открытия телекинезом. Скользнул в полутемное помещение. Закрыл за собой дверь и огляделся. Вульгарная роскошь и много-много кожи. Причем, насколько могу судить - это самый что ни на есть натурпродукт. Мельком посокрушавшись, что вновь мне дело с каким-то неадекватным типом иметь придется, приблизился к удивительно скромной койке. Всего-то два с половиной на два.
        - Пора вставать, - коснулся кончиком хвоста, носа храпящего мужика.
        - Еще пять минуточек, - пробормотал он. - Что?! - подскочил на койке капитан, осознавший, что он только что сказал.
        - Детство кончилось, да? - сочувственно взглянул ему в глаза и оскалился.
        - Ты к-кто?! - скривился работорговец, прекращая попытку освободить метнувшуюся к оружию руку.
        - Судьба твоя, наверное, - пожал плечами и сжал кулак.
        - А…
        Слушать вопли настроения не было. Молниеносная серия ударов, и капитан скулит-хрипит, не зная за что хвататься, ведь болело все, везде и сразу. Что-то я слишком быстро и легко в планируемый образ вживаться начал. Не иначе как влияние ауры корабля сказывается.
        Удивительно редкий и упрямый случай. Обычно ведь как? Садисты обычно сами очень плохо боль переносят, а тут прям мазохист какой-то попался. Полчаса провозился, прежде чем сломал волю и смог выбить код владельца. Кремень мужик, ему бы свои таланты на что-то созидательное направить, а не удовлетворение низменных мотивов, мог бы стать незаменимым специалистом или еще каким-нибудь полезным и уважаемым человеком.
        Прихватив бластер и отправив капитана в страну грез, поспешил в рубку. Пара выстрелов из переведенного в режим станнера оружия и вой тревоги. Ерунда.
        - Не надо! - заверещал искин.
        - Сам код не принял, - махнул хвостом и вдавил кнопку сброса.
        Подоспевшего первым работорговца свалил выстрелом в лоб и вышвырнул из рубки. Это заставило притормозить остальных. Пока запоздавшие разобрались, пока к капитану вломились и осознали, что тот недееспособен, пока… в общем, искин перегрузился-обнулился и спокойно принял код владельца. Который я тут же сменил на свой. Кому-то может показаться, что столь простой способ защиты корабля - нонсенс. Однако, нужно понимать ряд нюансов.
        Вот представьте, в далеком космосе случилась беда. Связи нет, капитан недееспособен, и что прикажете делать? Без навикомпа в прыжок не уйдешь, а если нет образования пилота, так даже им не воспользуешься, придется отдавать команду искину. И что делать, если тот откажется подчиняться? Остается только убивать своенравную железяку. Вот только он даже в обнуленном состоянии сохраняет все последние коды и права доступа. В теории, по инструкции лохматого года, капитан обязан хранить соответствующий код в специальном жетоне на шее, но это уже давно архаизм.
        Куда более важно, ибо основано на экономике, возможность купить или продать судно без лишних ухищрений. Хотя бы по той причине, что не всегда и не везде есть возможность быстро связаться с соответствующими службами и заверить сделку надлежащим образом. Конечно, это порождает сопутствующие проблемы, но космос, особенно от Среднего Кольца и дальше - это вообще не самое спокойное местечко. Риск тут - это обыденное явление.
        - Заблокировать отсеки. Опустить переборки. Выключить свет.
        - Выполнено.
        - Пойду в кошки-мышки поиграю.
        Свежеобнуленный искин промолчал. Перестрелять растерянных работорговцев, оставшихся разделенными и заблокированными, оказалось просто. Разбуженные среди ночи, они, в массе своей, даже толком не экипировались. Похватали оружие и повыскакивали в коридоры. У них, в силу выбранной сферы деятельности, вообще тяжелого вооружения не нашлось. Только один единственный техник в своей каюте плазменный резак держал. К тому моменту, когда до него добрался, он им вовсю орудовал. Даже не заметил, как ему в затылок парализующий заряд прилетел.
        Так как похищенных я освобождать не собирался, возникли сложности с экипажем. Для размещения захваченных просто не нашлось достаточного числа свободных топчанов. Пришлось импровизировать. Силовая ковка мне в помощь. Теперь у меня довольно жуткий трюм. Десяток голых мужиков, частично вмурованных в металл. Антуражик вышел - просто закачаешься. Аж самого пробрало, когда закончил постояльцев размещать. Естественно, позволять бывшим работорговцам раскрывать рот, в мои планы не входило. Так что они еще и стильными намордниками обзавелись. Мычать и шипеть могут, трубочку в рот взять тоже, а большего и не надо.
        С декорациями закончил, пора и гонорар отработать, но вначале, разберемся с рабами. Привел в чувства капитана, задал пару уточняющих вопросов. Оставил бывшего владельца корабля обдумывать непутевую жизнь и наслаждаться перспективами. Достал из сейфа стопку дисков с уже подписанными контрактами. Проверил, нет ли на голодисках еще чего-то. Мало ли. Отправил гадость в утилизатор, предварительно с урчанием поломав. Повезло похищенным, что их всего лишь заставили подписаться, а не обработали сразу. Оглядел каюту капитана, мысленно пробежавшись по сделанному. Вроде ничего не забыл. Пора сходить до молодежи. К воспитательному процессу все готово.
        - Выходим, - махнул лапой бывшим сокамерникам, сгрудившимся за Йорегом, при открытии двери.
        - А где эти? - спросил парнишка, первым выбравшийся из камеры.
        - Неудачники в утилизаторе, остальные легли на топчаны, - выразительно махнул хвостом в сторону камеры.
        - И что дальше делать будем? - подключилась к беседе Ику.
        - Вы будете присматривать за грузом, я рулить и торговать.
        - К-куда? - задала правильный вопрос страшненькая.
        - В смысле торговать? - округлила глаза умненькая.
        - Мы что… - начало доходить до Ику.
        - Сейчас корабль летит к хаттам. Не вижу смысла тратить время на перелеты туда-сюда. Корабль и все что на нем - мой трофей. Продам рабов, потом полетим назад, у меня как-никак контракт с вашими предками. Я хоть и не работорговец, но кредиты мне лишними не будут.
        - Может…
        - Не может. Ты будешь командовать девками и отвечать за них передо мной. Они косячат, ты страдаешь. Ясно?
        - Д-да, - пролепетал придавленный морально и ментально парень.
        - Все поняли, с-самки? Или обратно, - указал когтем на все еще гостеприимно распахнутую дверь камеры.
        - П-поняли, - закивала троица, попытавшись инстинктивно за Йорегом спрятаться.
        - Хор-р-рошо. Марш одеваться.
        Видели бы вы их лица, а уж какие эмоции и мысли метались в головах. Просто любо дорого. Кто-то дочке решил шокотерапию устроить? Заказ будет не просто выполнен, я его изрядно перевыполню. Как там насчет большой любви к спасителю - не знаю. Как-то все не так с ним вышло. Хоть парень и держался вполне достойно, но геройствовать ему не пришлось. Обстоятельства. Вот ненависть к наемникам с попутным вышибанием дурной романтики - это на раз-два обеспечу. Будут Ике душеспасительные беседы с настоящими мотивами, а не киношными соплями. И общение с будущими рабами тоже будет. Ей их кормить-поить, в тонусе держать и за ними убирать. Хотя… с последним все не так критично. Ничего, у нас роботы сломались. Внезапно, все и сразу. Напортачил глупый котик. Еще и злость на невинных сорвет. М-р-р, да, где-то так будет очень даже правильно. Образ полной мрази - то что нужно для промывки мозгов.
        Естественно, ни к каким хаттам мы сразу не полетели. Верней, из прыжка-то мы уже в пределах их сектора вышли, но вот к Нал-Хатта я не спешил. Устроить мрачно-депрессивный хоррор с полным погружением удалось на месте. Благо, декорации в наличии имелись.
        Организовать качественное внушение, сразу для четырех бодрствующих разумных, у меня оказалась кишка тонка. Так что приходилось работать с ними во сне и по очереди. Бывший экипаж любезно поделился реальными воспоминаниями. Мне только и осталось, что заменить образы прошлых рабов, на имеющихся в наличии бедолаг. Подопечные становились свидетелями продажи несчастных с аукционов, проигрышей в карты, убийств за неповиновение и прочих мерзостей.
        На все про все ушла пара месяцев. За это время девушки и парень успели вдоволь насмотреться на реальных наемников, пиратов, узаконенных убийц-охотников и прочих личностей, которых так любовно и успешно романтизирует головидение. Познакомились они и с парочкой реальных перекупщиков (бывшие работорговцы отведали на своей шкуре то, на что других обрекали). Я заставил молодежь самостоятельно найти клиентов и продать часть рабов. Собственно говоря, это как раз было перед полетом на Нар-Шаддаа и окончанием эпопеи.
        За эти месяцы, обернувшиеся для четверки адом, субъективно растянувшемся на годы, они освоили нехитрую науку кормления и поддержания в чистоте и порядке живого товара. Повзрослели и многое переосмыслили. Пожалуй, более ярых борцов против рабства еще поискать придется. Про романтическую дурь и иллюзии Ику забыла раз и навсегда. И да, Йорег стал для бедняжки тем якорем, за который она уцепилась всеми конечностями. Парень реально сумел ее поддержать и утешить. В принципе, можно было и не вмешиваться, но для закрепления эффекта, пришлось немного позверствовать. В результата моего «раздражения», вызванного ненадлежащим уходом за товаром и просто злобностью натуры, парень пару раз отлеживался в синяках и ссадинах. Само собой, получал он их не за себя, а за Ику.
        Отцов детишек, конечно же, в судьбу отпрысков не посвящал. Дал им эти месяцы промариноваться и осознать, что именно пропавшие для них значат. Заодно они получили прививку от излишнего самомнения. Считали себя серьезными людьми со связями? Вот и убедились, чего на деле стоят все их возможности. Только прикованных к топчанам несчастных и было жаль. Рассказать им правду не мог, вот и мучились бедолаги неведеньем. С ужасом ожидая, когда настанет их черед уходить в неизвестность.
        По прибытии на Нар-Шаддаа, запер четверку осунувшихся, посеревших от усталости и переживания «помощников» в каюте. Понятное дело, что ничего объяснять не стал. Дав в очередной раз прочувствовать, что они для меня мало чем от рабов отличаются. Сам же отправился за покупками. В конце концов, Нар-Шаддаа не просто так зовется Луной контрабандистов и Маленьким Корусантом. Деньги, полученные от и за бывших работорговцев, а также грузоподъемность захваченного кораблика, позволили прикупить много интересного и полезного. Дроиды, оружие, щиты и даже гипердрайв третьего класса, реально тянувший на два с половиной.
        Сенсоры было решено снять с трофея, как и систему маскировки. Наличие последней, да еще такой продвинутой, стало в свое время сюрпризом. Конечно, на моем судне она не будет столь эффективной, да и, честно говоря, не нужна она мне, но не продавать же. Пусть будет. Закупившись всем, что хотел, и набрав много разного сверх того, полетел обратно на Леду. Пора было вернуть детишек родителям.
        Ободранный на разные полезности корабль, с резко повзрослевшими пропажами и несостоявшимися рабами, оставил в космопорту. Последних освободил, снабдил новенькими комбинезонами и чипами с деньгами. Только из камер-кают не выпустил и слегка с памятью поработал. На самом деле, большинство меня вообще не видели, так что это была дань паранойе и своеобразным способом искуплением вины. Все время полета и так не давая несчастным сойти с ума, помогал с депрессиями и разными психозами-неврозами бороться, но даже так, приятного в этих месяцах было мало. Ха-ха, «мало». Ничего приятного не было! Вот и помогал забыть. Не стирал воспоминания, а… как бы отодвигал в далекое прошлое. Убирал остроту чувств и переживаний.
        Перед уходом в прыжок, отправил сообщение родителям детишек. Номер посадочной площадки и контакты посредника, занимающегося продажей корабля. Пусть забирают отпрысков. Желания наблюдать сцену воссоединения не было. Деньги по контракту, если что, за меня гильдия получит. Отчет о том, что реально на борту происходило, есть в оставленном датападе. Захотят - просмотрят. Мне все равно.
        Естественно, сразу же станет ясно, что не такой уж я гад и мразь, каким был все это время, но разве это что-то изменит? Отношение ко мне? Пфр-р-р. Плевать с дальней орбиты!
        Лесом такие заказы. Тренировки с мечом опять забросить пришлось, да и с чтением не особо было. Конечно, практика в работе с чужими мозгами вышла что надо. Силовую медицину опять же подтянул. В целом, пожалуй, все хорошо сложилось. Может быть, именно эти четверо станут песчинкой и обрушат лавину? Вряд ли. Но вдруг сработает эффект бабочки, и что-то изменится спустя тысячи лет? Поживем - увидим. Ха. Поживем. Нет, в принципе, Сила такое позволяет. Да что там Сила, технологиями обойтись можно. Тот же Йода умер не столько от старости, сколько от усталости и груза ошибок. Добровольно земной путь прервал и в Силу ушел. Помогло ли ему это? Кто знает. Есть покой. Возможно.
        - Я решила сменить имя, - отвлекла от размышления Яна.
        - Да? И на какое же? - проявил вялый интерес к причудам искина.
        В ответ раздалось едва уловимое шипение двери рубки и в кабину вошел белый андроид с черным овальным дисплеем вместо лица.
        - Зовите меня Ня, - сказал робот, отставив ногу и смотря синими глазами «елочкой».
        - Ха. Ха-ха. Ха-ха-ха… - разобрало меня от смеха.
        Под рвущимся урчанием-мурчанием, последние куски маски разлетелись мириадами осколков и истаяли, словно угодившие в костер снежинки. Стало легко и просто. Отсмеявшись, полной грудью вдохнул пропитанный ароматами разнотравья воздух, и от всей души зарычал.
        - Спасибо… Ня.
        - За что, хозяин? - озадачился андроид, заострив глаза-галочки и сделав их чуть толще.
        - Рассмешила и помогла избавиться от тягостных мыслей. И не называй меня хозяином.
        - Как пожелаете, господин.
        - А в сенсор? - продемонстрировал внушительный кулак роботу.
        - Но мне нравится вас так называть, к тому же вы…
        - Ладно, но старайся делать это пореже.
        - Хорошо, Мирр-доно, - покладисто согласилась искин, кивнув.
        - Как тебе пополнение? - сменил тему, попутно отбив на панели команду и выведя схему сектора.
        - Воспитываю. Они такие смешные. Все время запросы шлют.
        - Понятно. Как думаешь, залететь нам к Скабу, или найдем что поближе?
        - Лучше поближе.
        - Не терпится обновочки примерить? - понимающе муркнул.
        - Конечно, - тут же ответила Ня.
        Так сыграла голосом, что чуть ли не физически ощутил себя сморозившим глупость мужланом. Угораздило же с таким ИИ на одном корабле оказаться. «Зато не скучно», - легко нашел положительный момент в ситуации.
        - Тогда выбирай, - широким жестом указал на карту.
        - Сюда, - ткнул пальцем андроид в засветившуюся систему.
        - Хорошо. Смени маршрут, как из прыжка выйдем. Я на тренировку.
        - Так точно, повелитель! - отрапортовала бодрым, но совершенно детским голосом Ня.
        - Вольно, - рыкнул, стараясь сойти за престарелого генерала, а то и целого маршала.
        Да уж, хвост даю, в ближайшее время на корабле начнется полный дурдом. Не стоило мне столько дроидов закупать. Это чудо их воспитает. Как бы не пришлось для собственного спокойствия на внешнюю обшивку перебираться.
        - А, наш блудный ученик, - обрадовался первый из «разбуженных» призраков.
        - Мастера, - поклонился появившейся троице. - Простите, пришлось отлучиться.
        - Ничего, мы все понимаем.
        - А потому…
        - Наверстаем.
        От вида потирающего ладошки призрака, шерсть как-то сама зашевелилась. Впрочем, порыв малодушия был задавлен на корню. Не котенок уже, давно не котенок. Лезвия мечей загудели и рассекли воздух в начальном движении большого разминочного комплекса. Мастера не торопили. Наоборот, выразили одобрение. Кто кивком, кто словом. Что им час подождать, когда впереди десяток на вбивание ума-разума. «Я готов», - отсалютовал коллегии и поклонился, отдавая себя в их полную и безраздельную власть.
        Никаких приключений в ближайший год. Время летит неумолимо, а я все еще не готов. Не знаю к чему, но это и не важно, достаточно того, что просто чувствую это.

* * *
        Жизнь постепенно вошла в своеобразную колею. Планеты сменялись большими и малыми станциями, те - доками пустотных поселений, а потом вновь наступал черед обитаемых миров. Неделя шла за неделей, месяц летел за месяцем. Так как-то совершенно незаметно минул год и начался следующий. Погрузки и разгрузки, тренировки, учеба, экскурсии и отдых. Нельзя сказать, что впал в какое-то оцепенение. Вовсе нет, очень даже живо время проводил, одна только сборная солянка из искинов чего только стоила, но в общем-то… даже не знаю, наверно я был счастлив. Хоть и понимал, что это всего лишь затишье перед бурей. Далекие отголоски надвигающейся грозы мелькали где-то там, в близком будущем.
        Налаживая контакты с торговцами и мелкими производителями, расширяя число участников негласного клуба по интересам, все чаще и чаще слышал об объединении и отделении. Недавно даже слово Конфедерация прозвучало. Слухи, сплетни, настроения, но самое главное - идеи. Верней, одна идея - о независимости, отчетливо висела в воздухе. Знаете, иногда, перед летней грозой, когда затихает ветер, смолкает шум листвы и прячутся птицы, становится как-то душно. Вот именно такую густеющую атмосферу я и начал ощущать. Даже в рядовой кантине, от простых забулдыг, нет-нет да возникали разговоры об «отделиться и жить своим умом». Конечно же, такое мне доводилось послушать и раньше, даже не скажу, что так уж и редко, но… теперь над стаканными теоретиками все реже смеялись и все больше слушали.
        Черт возьми, да я сам к ним прислушивался! Живя и работая бок о бок с этими людьми и нелюдями, мне были понятны их стремления и мотивы. Что они видели от Республики? Ни-че-го. Редкая, буквально единичная помощь, да что там, подачка, превозносилась так, что даже если она и была, те, кто ее лично не видел и не ощутил, начинали сомневаться. Сенаторы относились к Внешнему Кольцу как к оккупированным территориям. Куда там бесправным колониям! Единственное, почему не было прод- и ресурсразверсток - это отсутствие реальной военной силы. Будь у Республики нормальная армия, а не суррогат в виде Корпуса Юстиции, не сомневаюсь, дело бы дошло до сжигания заживо недосдавших предписанное. В запертых сараях. Сейчас ограничивались рейдами, которые изымали недоимки и обеспечивали контингентом многочисленные рудники, шахты и приравненные к ним опасные производства.
        От понимания причин творящегося легче как-то не становилось. Да, Республика уперлась в Неисследованные Регионы. Вот только причина была не в технике, сложности навигации и прочей ерунде, о которой можно было много почитать и послушать. Все было проще и банальней. Центр аккумулировал, тянул на себя слишком много ресурсов. Он стал подобен черной дыре, из гравитации которой невозможно вырваться. Именно это было основной, если вообще не единственной причиной, по которой остановилась экспансия. Миры Внешнего Кольца, просто не имели шансов уйти вглубь. Они стали крайними. В прямом и переносном смысле.
        Палпатин, джедаи и ситхи, избранный - чушь. Бесспорно, все они и многие другие личности сыграли свою большую и малую роль в грядущем, но основная причина была не в них. Они всего лишь оседлали волну объективных процессов. Ускорили то, что было неизбежно и без них. Могли бы они обуздать стихию? Не знаю. Палпатин пробовал, создал Империю, построил могучий флот, но в итоге пал сам, а от его детища остался лишь осколок. Новая Республика? Она ведь тоже развалилась. Вонги этому бесспорно поспособствовали, но там и без них хватало тянущих на себя одеяло. Союзы, империи, республики, царства и черт те что еще - вот судьба галактики на ближайшее тысячелетие. Потом, на осколках, в крови и огне, выкуется нечто новое. Будет ли это Республика или Империя, не столь уж и важно. Рано или поздно, но разрозненные анклавы соберутся вместе. История всегда идет по спирали. Сейчас настало время, когда центробежная сила начинает превосходить центростремительную, но потом это изменится. Так всегда бывает.
        - Иногда удается перепрыгнуть с одного витка на другой.
        - Редко, очень редко.
        - Именно это и попытался сделать Палпатин.
        - Еще нет.
        - Попытается.
        - Так может, стоит ему помочь? Что все его преступления и злодеяния, в сравнении с теми неисчислимыми жертвами и поломанными судьбами, которые образуются за века разобщенности?
        - Я не знаю. У меня нет ответа.
        Как-то буднично закончилась составленная Храмом программа. Просто я в какой-то момент осознал, что способен без проблем усваивать вдвое, а то и втрое больше материала за раз, чем рассчитал искин ордена. Вот и перестал заниматься ерундой, ограничивая себя отведенным временем. Не иначе как последствия ментальных техник сказались. Без воли и дисциплинированного разума, работать с чужой головой - это только вредить. В том числе и себе.
        Ради интереса прошел аттестацию по изученным специальностям. Немного удивился, получив предложение оплатить курсы и получить дипломы. В том, что сдам, особых сомнений не было, просто немного странным показалось. Вдруг рядом со мной матерый специалист сидит и подсказывает? Хотя, такой подлог быстро выявят на первом же месте работы. Появится в общедоступных сведениях о личности жирная отметка и все. Вовек не отмоешься.
        Подумал, прикинул, оплатил. Дорого, да и черт с ним. Что мне, солить кредиты эти, что ли? Тем более, после истории с похищением их оказалось много. Отцы, устроившие деткам приключение, не просто честь по чести рассчитались, но еще сверху накинули. Отблагодарили за науку. Прекрасно мой посыл поняли и, главное, по достоинству оценили.
        Учителя фехтования ничем новым не радовали. Даже не поправляли, а лишь изредка советовали. Ката стали родными и буквально въелись в плоть. Наверно, в какой-то момент просто перескочил черту. Так в любом деле бывает. Вначале быстрый прогресс, потом стагнация. Развиваешься и растешь над собой медленно. Кажется, что все, достиг потолка, уперся в предел. Большинство сдается. Кто-то раньше опускает руки, кто-то позже. Лишь единицы продолжат ползти вперед. Стискивают зубы и пашут, пашут, пашут до помутнения в глазах. Именно они в конце концов прорывают невидимый барьер. Нет, не превращаются разом в нечто «вау», не становятся «о-го-го» и «ух». Всего лишь походя начинают делать вещи, из которых все это и складывается.
        Всерьез задумался над вопросом ухода из ордена. В самом деле, война, империя, повстанцы, вонги, революции и прочие гонения с притеснениями, разбавленные предательствами да падениями во тьму. Да не пошло бы оно все! Меня и так моя жизнь устраивает. Корабль-дом, шикарное образование, прекрасные навыки и возможности самозащиты. С кредитами, опять же, нормально. Дело для души имеется. Какую-никакую пользу приношу. Чего еще надо-то? Разве что на родину слетать и подругу найти. «Лучше нескольких», - лениво потянулся давно не проявлявший себя зверь. «Цыц, животное», - лениво приструнил персональное не пойми что. Нечего меня с пути праведного сбивать, сам заплутаю.
        Вообще-то тема довольно щекотливая. Особенно в моем случае. Зашел как-то в элитный бордель, зелтронку снял. Увы, но даже ее природные способности источать феромоны и лучшие афродизиаки от «маман» не помогли. Похоже, дело не только в «химии». Для чистоты эксперимента, и чтобы не обижать девушку, пошел на хитрость. Тому, кто собственным телом на уровне гормонов и мельчайших мышц управлять может, «технические» моменты полового акта проблем доставить не могут в принципе. Порадовал труженицу, а сам, увы, ничего особо не испытал.
        Возможно, запах сможет заменить Сила? Не знаю, не уверен. Скорей всего нужно и то и другое, а может и еще что-то третье. В борделе нашлось несколько отличавшихся чуть большей чувствительностью девушек. Ничего такого, по меркам джедаев даже на одаренность не тянет. Тем не менее, интерес они вызывали ничуть не меньший, а то и больший, чем облитая афродизиаками и старательно насыщающая воздух феромонами зелтронка. Правда, с ними тоже все получилось механистически. Может, дело в попаданческой сути? Так ее во мне с гулькин нос. Или нет? В бездну! Так и свихнуться можно.
        Тем не менее, потраченные кредиты, а взяли с меня ой как немало, до сих пор считаю одной из самых полезных трат. В конце концов, благодаря этому опыту, скорей уж эксперименту, избавился от мнимого чувства неполноценности. Могло бы ведь и в комплекс, а то и вообще фобию перерасти. Стать навязчивой идеей, или еще как гадостно на психику повлиять. Помню, в свое время переживал, что достоинство маленькое. И ведь даже знание о том, что очень даже биологической норме соответствую, проходя по верхней границе статистического среднего, совсем не помогало жить спокойно. Со временем, естественно, прошло, когда с девушками встречаться стал. А уж когда кое-чему в постели научился, так и вовсе думать забыл. Вот только юношеские сомнения-метания, и накатывавшие порой мысли, четко помнил. Что поделать, для мужиков это обычное дело.
        Пожалуй, самым запоминающимся событием стало поздравление от наставника с днем рожденья. Честно говоря, серьезно удивился, что он вообще знал дату. Может, Пифа спросил? В храме подобные личные праздники не отмечаются и вообще никак не выделяются. Даже в чем-то и не приветствуются. Сам, в прошлом, лет в двадцать с мелочью перестал отмечать очередной прожитый год. Близкие друзья - кто разъехался по другим городам, у кого дети появились. С младенцем как-то не до загулов становится. Даже раз в год. Выспаться бы. Еще и работа тогда навалилась. Карьеру строил, горы свернуть порывался. Сошлось все как-то один к одному. Честно говоря, странный у нас тогда разговор вышел.
        - Слышал что-нибудь про КНС, падаван? - спросил после приветствий и поздравления Немак.
        - Нет, наставник. Что это такое? - соврал не моргнув и глазом.
        - Конфедерация Независимых Систем. Сепаратисты, хотят отделиться от Республики, - пояснил он подавшись вперед и понижая голос.
        - Ясно. Буду знать, о чем спрашивать, - ответил машинально, пытаясь разобраться в странных водоворотах Силы.
        Тогда по лесу парящих «водорослей», внезапно окруживших стеной, такое шевеление пошло, что как-то не до Немака с его загадочностью стало. Честно говоря, отвык я от детского восприятия Силы. Растерялся даже и, не иначе как сдуру, коснулся. Такой калейдоскоп образов увидел, такие эмоции прочувствовал, что чуть мордой в корабельный пульт не впечатался. Хвала тяжелому бронескафу и откинутому креслу. Что примечательно, Немак обновки в упор не замечал. Может, просто притворялся?
        - Не лезь на рожон. Это все серьезно. Не скажу, что поддерживаю их, но и винить не получается. Сам, наверное, многое уже повидал, - вещал мастер, совершенно не реагируя на мое вялое шевеление выброшенной на берег амебы.
        - Буду аккуратен, - выдал кое-как, замуровывая себя в «лед». Пытаться разобраться в увиденном, и тем более осознать один из вариантов будущего, даже не стал пытаться. Боль, страх, ненависть, отчаянье, страдание и решимость. Да ну его к демонам. Мне и без эха еще не начавшейся войны хорошо.
        - Вот-вот. Есть смутные слухи, что за всем этим граф Дуку стоит, - воздел многозначительно вверх палец Немак.
        «Дурацкий жест», - отметил машинально, но вслух изобразил положенное удивление.
        - Он же джедай?
        - Был. Он недавно из ордена ушел. С самим советом поругался.
        - Э… сильно, - выдал хоть что-то, лишь бы не молчать.
        - Да, сила у него особенная, - огорошил Немак.
        - Вы его давно знаете? - тут же попытался вытянуть побольше, ну вот просто ощущалось что-то этакое. Будто запах какой-то уловил, только разобрать не мог, а Сила молчала. Нагнала какой-то серой хмари, что-то сродни моросящему дождю. Липкому такому, противному, и напрочь видимость застилающему.
        - Виделись пару раз в храме.
        - Понятно.
        - Береги себя. Если что-то узнаешь, сразу связывайся со мной. Это приказ, падаван.
        - Конечно, наставник. Вы же мой учитель, не совету же докладывать.
        - Именно. Да пребудет с тобой сила, ученик.
        - И с вами, сэнсэй.
        Такой вот у нас вышел интер-р-ресный разговор. Не совету, а ему. Темнит что-то Немак, ой темнит. Я даже по связи к нему дотянуться попытался, но ничего особенного не уловил. Чем-то он был недоволен. Раздражен и даже зол, но вместе с тем и радость ощущалась. Свет какой-то. Вроде как ностальгия или грусть. Похоже, он все еще корил себя за то, что отправил меня в свободное плаванье и предавался воспоминаниям. Не скажу, что совсем успокоился, но как-то легче стало. У самого картинки прошлого в голове всплывать начали. Да только мне их «посмотреть» толком не дали. Вначале Ня захотела маршрут уточнить, потом братцы Ко на связь вышли, посоветоваться решили, мол, ты не ошибаешься, вот и рассуди, чего нам везти. Хитрецы, решили свой мини-караван организовать. Так сказать, пройтись за моим хвостом. Хорошее дело. Прибыльное. В общем, не до отвлеченных мыслей стало.

* * *
        Палпатин поставил точку и, пробежав глазами текст, отослал файл. Откинувшись на спинку кресла, он прикрыл глаза. Несколько минут у него есть. Можно передохнуть. Ему не требовалось смотреть на хронометр. Что-что, а чувство времени и момента его никогда не подводило. Тонких губ коснулась легкая улыбка, а перед глазами, словно наяву, встала картина недавнего прошлого.
        Зал на заброшенном заводе. Полумрак. Две фигуры в темных плащах. Одна стоит преклонив колено.
        - Клянусь в верности вашему учению, - произносит Дуку и опускает голову.
        - Встаньте, Дарт Тиранус, - отвечает Сидиус, тщательно скрывая нотки ликования.
        Палпатин вновь усмехнулся краешками губ. Со стороны наверняка казалось, что он о чем-то мечтает. Рядовой избиратель мог бы подумать, что канцлер задумался о великом будущем Республики. Естественно, в первую очередь его, избирателя, будущем. Счастливом, сытом и обеспеченном. Те, кто был знаком с Шивом получше, и следил за культурными событиями Корусанта, наверняка бы решили, что такой любитель оперы, как Палпатин, предается мечтам о новой постановке. И даже самые близкие к канцлеру, и даже Дарту Сидиусу разумные, не смогли бы угадать, что тот зол и опечален.
        Мечта о дельном помощнике, сподвижнике, пошла крахом. Дуку оказался никчёмным учеником. В силу его возраста и навыков, Сидиус не мог применить и половины привычных методов. Попробуй простимулировать молниями бывшего мастера-джедая и одного из лучших мечников ордена, когда твое собственное оружие надежно спрятано, вмурованное в статуэтку. Если обидевшийся ученик тебя не зарежет, что совсем не факт, так может просто помереть от сердечного приступа. Конечно, одаренные, особенно такие - весьма трудноубиваемы, но ведь и молнии Силы далеко не электрический ток.
        Впрочем, трудности обучения были лишь малой долей проблем, которые доставлял Дуку. Он оказался инициативен. С одной стороны - это было плюсом, а вот с другой - огромным минусом. Хуже дурака, может быть только деятельный дурак. Вообще, основной причиной возни именно с Дуку, был его наследный титул графа Серенно. Уже одно только это позволяло легко и непринужденно, без всяких вопросов и кривотолков, организовывать любые встречи и проходить в такие места, куда не пустят ни за какие деньги.
        Проблема же заключалась в том, что Дуку постоянно заносило. Он был идеалистом и действительно желал построить светлое будущее. Нет, сам-то Палпатин его стремление всецело разделял и поддерживал, вот только они расходились в том, для кого именно это самое светлое будущее строить. Граф хотел для всех, ну по крайней мере большинства разумных, тогда как Сидиус прекрасно понимал, что это невозможно. Сейчас они были попутчиками, но рано или поздно одному из них придется сойти.
        Конечно, оставлять в живых Дуку и не планировалось. Вот только… И новоиспеченный Тиранус, собирался избавиться от учителя. Обычное, в принципе, дело, но не с первых же дней сотрудничества заговоры плести! «И ведь этот шакал напропалую внушением пользуется», - вздохнул Палпатин. Он вовсе не желал устраивать чистки, но, похоже, без них ему было не обойтись. «Лидеров Конфедерации придется убирать. Всех», - с горечью подумал канцлер. Разумеется, дело было не в жалости или, упаси Тьма, человеколюбии, тем более, там и людей-то на первых ролях не было. Кроме самого графа. Просто Сидиуса расстраивала бесполезная трата перспективного материала. Новоявленной Империи потребуется враг и ушедшие в подполье сепаратисты, могли бы стать прекрасным цементирующим составом для его будущего государства. Это же так удобно объяснять подданным, что нужно потерпеть и затянуть пояса.
        «Придется выкручиваться и создавать каких-нибудь повстанцев», - вздохнул Палпатин, отчетливо понимая, что революционеры будут в разы, а то и на порядок менее эффективным пугалом. Ну Дуку, ну зараза, так испортить все планы. «Да лучше бы я поручил дело психованной садистке Малии!» - мысленно саданул по столу молниями Сидиус в сердцах, но внешне на лице канцлера не дрогнул ни один мускул. Он все так же мечтательно улыбался, а отраженный орбитальным зеркалом свет играл на стопке голодисков. Отражаясь от них и распадаясь на веселые радужные пятна, лучики перебирались на горку чипов, перепрыгивали на сложенные в рядок датапады, и согревали кожаные папки. У Палпатина было много, очень и очень много работы.
        Открыв глаз, усталый мужчина с мудрым и понимающим взглядом протянул руку, берясь за тяжелую и неблагодарную работу. Кто, если не он, проведет Республику через грядущие испытания? Кто сделает ее великой? Кто низвергнет старое и создаст новое? Только он, величайший из канцлеров и императоров галактики. Мечтательная улыбка так и не покидала его лица до самого вечера. Он даже отказался от посещения оперы. Ведь его работа была не закончена. Естественно, вездесущие журналисты и обозреватели мигом пронюхали о том, что из-за навалившихся дел Шив Палпатин не посетит премьеру. Разумеется, такая похвальная самоотверженность и радение были правильно преподнесены народу.
        Конечно же обыватели оценили это. Ведь пособия по безработице немного подросли, а налоги чуть снизились. Правда лишь в мирах ядра и центра, но разве это кого-то волнует? Нет. Всем наплевать. А те немногие, кто что-то там считают и о чем-то кричат, так они просто идиоты. Подумать только, нет, вы только представьте, какие-то отсталые планеты, которые мы снабжаем всем, от одежды до дроидов, могут выйти из Республики. Да скатертью дорожка! Нам же всем легче будет. Снимем с шеи дармоедов!
        Да не надо нам рассказывать чушь про ресурсы и продовольствие. Что мы, мясо сами не вырастим или хлеб? У нас вон какие заводы, верфи, фабрики, цеха, лаборатории и производства, а еще у Корпуса Юстиции новая эскадра. Целых пять огромных крейсеров и десяток корветов. Да они кого хочешь в нанослой размажут! И хватит уже брюзжать, возьмите лучше пива и помолчите. Видите, ток-шоу начинается, а потом матч, гонки и концерт будет.

* * *
        Очередная планета аграрного типа, на которую доставил партию Три-НЭНоН техники и химию, ничем особым от десятков подобных не отличалась. Разве что космодром в средних широтах располагался. Не сказать, чтобы это было такой уж редкостью, но все же. Разгрузился, получил оплату, поболтал с заказчиком. Обсудил текущее положение на планете, виды на собираемый урожай и достоинства привезенного. Хотя, что там было обсуждать? Типичное не экологично, но надежно. Не экономично, но недорого. Не эргономично, но неприхотливо. В общем, самый что ни на есть Три-НЭНоН. Тем не менее, в ходе разговора задумался на тему пикничка.
        Во-первых, просто и банально устал. Тут же - очень даже дикий лес под боком имелся. Плюс речка с озером невдалеке. Посидеть на бережку, рыбки половить, ушицы сварить, отдохнуть. Как представил, так аж сразу и заурчал в предвкушении. Во-вторых, аборигены заканчивали собирать урожай. Васан был готов подсобить с загрузкой трюма. Не то, чтобы мне так уж хотелось с подобного рода товаром связываться, пусть его и за копейки отдают, но и отказывать было не по-людски. Деньги есть, прибыль какую-никакую получу, а местных сильно выручу. Они тут, после пиратского налета, огромные трудности испытывают. В общем, согласился подождать, совместив приятное с правильным. Все равно всех денег не заработать, так и ладно, я и не планировал.
        Проинструктировал Ня, чтобы обеспечила приемку груза и расчет. Собрал набор туриста. Утрамбовал его в рюкзак. Закинул груз на спину, подвесил шлем на пояс, хлопнул на прощанье по стойке аппарели и отправился в забег. Порядка сотни километров отмахал. Еще и паркуром немного по пути позанимался. Это в бронескафе-то! Впрочем, бешеному коту сто верст не крюк, а тренированному и одаренному ломиться словно лосю - моветон. Хотя, назвать свой бег бесшумным - это сильно против истины погрешить.
        Сижу себе с самодельной удочкой на коряге, травинку кисленькую жую, за поплавком краем глаза приглядываю. Под деревом бронеткань раскатана. В качестве подстилки для меня - самое то. Рюкзак один угол прижимает, шлем другой, остальные корни держат. Удобное место. Отражение в воде бронескаф портит. Не вписывается броня в лоно природы. Слишком чуждая она для девственного леса. Разрушает гармонию. Вот только, настолько привык к ней, что буквально второй кожей ощущаю. Еще бы, ведь она моей Силой пропитана. Странно было бы, не чувствуй я ее частью себя. Жаль, что пользы от этого немного. Паршивый композит хоть и стал прочней, но все равно выше среднего не поднялся.
        «Хорошо», - промурлыкал, щурясь от бликов на воде. Идущее к закату солнышко сквозь ветки бросило лучик. В малом контейнере, служащем котелком, вяло трепыхаются три рыбины. Парочку их товарок уже употребил в естественном виде. Вкусно, хоть и немного странно. Мои биологические предки с водной фауной особых дел не имели. Так ведь и домашние кошки в любви к подводной охоте не замечены. И тем не менее, всякие Васьки да Мурки, весьма благосклонно относятся к обитателям водоемов, когда видят их в собственной миске.
        - И долго там стоять будете? - спросил кусты за спиной, где уже второй час пряталась пара ребятишек.
        Глава 21
        После непродолжительного сопения-шуршания, соглядатаи решились выбраться на свет. Смелые. Большинство в подобной ситуации задали бы стрекача. Почти бесшумно раздвинув ветки, густо покрытые небольшими округлыми листиками, на свет выбрались мальчишки. Да уж, видок у них еще тот. Два маленьких леших. Навскидку, детям лет по семь-восемь. Впрочем, могу и ошибиться, оба заморенные, от одежды - грязные лохмотья. Потеряшки? Беспризорники? Сироты? Да хоть все вместе. Так, пора налаживать контакт. Вряд ли они к подобному мне без крайней нужды на глаза бы показались. Пиратский налет и его последствия доверию чужакам не способствовали.
        - Привет. Я Мирр, - подпускаю в голос мурчанья-урчания, чуть разворачиваясь к поплавку.
        Спина, пусть и бронированная, подсознательно повышает уровень доверия. В конце концов, чтобы напасть, мне теперь развернуться придется. Лесовички чуть расслабились. Хорошо. Вернее - плохо. Тени весьма смутно улавливаемых мыслей и эмоций, однозначно говорили - смену положения оценили разумом. Это где же они такого опыта набрались?
        - Здравствуйте. Я Шак, а он Каш, - ответил старший.
        - Рад знакомству, - кивнул чуть на бок, а то бы не разглядели. Запустил что-то гриву в последнее время.
        Мальчики молчат, а я бестолковку мысленно чешу. Попытка коснуться разума детей, дала однозначный ответ - одаренные. Причем, пробудившие дар. Еще и пользуются им специфически. Так, ладно, все потом, хватит в молчанку играть.
        - И что вы делаете в этой глуши? - не то чтоб прям дикая местность, но я сюда часа три бежал, пусть и зигзагом. По прямой, до столицы, километров под сотню будет.
        - Мы заблудились, - просто и буднично соврал Шак.
        Угу, верю, что по лесам не первый месяц бродите. Бросил взгляд на детишек. Напряглись оба, ну чисто котятки. Старший чуть вперед подался, опору на выставленную ногу перенес. Младший наоборот готов отскочить, только деру он давать не станет. Чувствуют, но не понимают, а потому готовятся бить или бежать. Паршиво. Сила мне тут не поможет. Сейчас она во вред. Прощупать и повлиять - не факт что смогу. Лучше не рисковать без необходимости.
        - Понятно. Голодные? - задаю глупейший вопрос, будто по ним и так не видно, что они и сами не помнят, когда последний раз досыта ели.
        - Что нам за это придётся сделать? - тут же ответил Шак, подобравшись еще больше.
        Не правда ли, охренительный вопросик для мальчонки лет восьми? Вот только мне и без всякой Силы ясно - благотворительность тут неуместна. Хвостом чую, на нее отреагируют стремительным бегом. Лови их потом по всему лесу.
        - С вас хворост для костра, чистка, мытье и нарезка продуктов, за это отдам одну рыбину.
        - И все?
        - Если приготовите все, получите две и хлеба. Сумеете?
        - Сварим, - кивнул Шак, переглянувшись с братом.
        - Тогда приступайте. Продукты в рюкзаке, - махнул лапой и сделал вид всецело поглощенного рыбалкой разумного.
        Чтобы не обученные, но все же интуитивно использующие Силу детишки не почувствовали подвоха, подманил тихонько ближайшую рыбину. Не спортивно, конечно, но как-то не до того стало.

* * *
        Отвернувшийся чужак напрягся. Прижал уши. Братья переглянулись в замешательстве. Никогда они такого не ощущали, но броситься в кусты или еще как-то отреагировать не успели. Совершенно невероятным, единым текучим движением, Мирр оказался на ногах. «Рыба?» - выдохнул Шак молча. «Огромная», - вздохнул Каш с завистью. В руках-лапах экзота трепыхался огромный толстолобик. Добыча разевала пасть, дергала ротовыми отростками-щупальцами, била хвостом, дергалась, но вырваться из стальной хватки не могла.
        Очень скоро рыбина безвольно повисла в вытянутой руке. Похожий на огромного кота чужак довольно заурчал и поднес ее к морде. Наверно, он хотел разглядеть толстолобика поближе. Только тот не собирался так просто становиться ужином. Взмах могучего хвоста отозвался смачным шлепком по любопытному носу. Обиженный мяв. Взмах руками. Фонтан брызг.
        Переглянувшиеся братья расхохотались. Вид мокрого кота, грозно рычащего на так и не выпущенную добычу, которая в ответ беззвучно открывала рот, да еще и развесившего уши, к одному из которых прилип листок, оказался уморителен. Когда Мирр выбрался на берег, мальчишки не выдержали и попадали на землю. Выливающаяся из брони вода, превратила его в натуральный фонтан. Впервые за долгое время, ребята от души смеялись. Когда отряхнувший голову кот, обиженно мяукнул и бросил рыбину в контейнер-котелок, Шак с Кашем легли окончательно.

* * *
        «Что ж, оно того стоило», - муркнул про себя, смотря на держащихся за впалые животы мальчишек, катающихся по траве и ржущих до слез. Изобразить из себя дырявый самовар - это было самое трудное, никогда не пробовал так телекинез использовать. С другой стороны, легкое движение рукой, и из воды метнулись две серебристые молнии. Мелкие не заметили, а мы теперь обеспечены завтраком.
        - Хватит уже ржать, чистите давайте, - толкнул ногой, в сторону немного успокоившихся мальчишек, контейнер.
        - Извините. Мы не…
        - А, - прервал Шака взмахом руки и отправился вылавливать удочку, с которой вновь устроился на коряге.
        Краем глаза смотрел, как дети таскают хворост и моют продукты. Быстро, аккуратно и привычно контролируя обстановку вокруг. Интересно, это они интуитивно сектора разделять научились, или подсказал кто? И что делать прикажете? В головы залезть и все узнать? Можно попытаться, но они одаренные, чтоб их. Еще и Силу самым неудобным в данный момент способом используют. Попробовать «протиснуться», окутать тончайшими нитями? Нет, что-то не хочется рисковать. Обойдемся без рискованных методов. Правы иногда джедаи, когда говорят: «Если что-то можно просто сделать, то делай. Не место Великой там, где руками справиться можно».
        Каковы шансы найти двух одаренных, еще и братьев, да вдобавок на захолустной планете? Про лес можно и не вспоминать. Чисто математически - невелики. Практически, вообще нулевые. Да только, где Сила, а где вероятности? Рядом не валялись.
        - Нам нечем костер разжечь, и ножа нет, чтобы рыбу почистить, - подошел Шак.
        - Сейчас, - встал с коряги.
        Мальчик посторонился, напрягся, но не шарахнулся - хороший знак. Не зря комедию ломал и все это время положительные эмоции ненаправленно транслировал.
        - Все равно не клюет, - пожаловался мимоходом.
        В ответ мальчишки только фыркнули и сдержанно усмехнулись.
        - Учитесь, древнейший способ добычи огня.
        Вытащил из подсумка на поясе струну, натянул на палку, получив что-то вроде кривого детского лука. Накинул петлю из тетивы на ветку попрямей, упер один конец в полешко потолще, второй прижал куском коры и быстро зашуровал туда-сюда. Мальчишки подтянулись поближе, с любопытством смотря за методом получения огня. Физика и в далекой-далекой остается физикой. Трение никуда не делось, а с учетом моих физических возможностей… в общем, вскоре на поляне запылал костерок.
        - Круто! - выдохнул Каш.
        - Ага! - разделил эмоции брата Шак.
        - Рассказывайте, что ли, - решил воспользоваться моментом.
        - О чем? - не понял старший, но совершенно автоматически умудрился закрыть собой младшего.
        Что-то у меня возникло желание кого-нибудь загеноцидить. Вот так вот, просто. Р-р-р.
        - Об этом, - подбросил в костер телекинезом пару веток и притянул к себе продукты.
        - Вы такой же?! - округлили глаза мальчишки.
        - Не, у меня усы, лапы, уши, когти и хвост есть.
        Продемонстрировать последнее, будучи в броне, сложновато, а вот ушками забавно в разные стороны покрутить - это пожалуйста. Когтям тоже нашлось дело.
        - Вы тоже проклятый, как мы, - заключил Шак, сопроводив свой вывод таким коктейлем эмоций, что даже не стал в нем разбираться.
        - Это не проклятье, это дар, если им пользоваться уметь, - протянул мальчикам по-быстрому нашинкованных бутербродов.
        - Расскажите, пожалуйста, - попросили они, уже без страха принимая угощение.
        - Почему нет, слушайте.
        Под потрескивание веток в костре, неспешно разделывал рыбин когтями. Остальные продукты, чаще всего, подвергались обработке ими же. Удобней, особенно когда напропалую при этом телекинезом пользуешься. Обыденное использование Силы, необычный собеседник, сгущающиеся сумерки, тепло огня и полные за долгое время животы, благотворно сказались на разговоре. Хотя, у нас скорей два монолога вышло. Вначале мой, потом старшего. Младший уснул, и был укрыт братом краем подстилки. Увы, одеял и прочего не захватил, а плащ не ношу. Глупо он на бронескафе смотрится.
        Космические корабли бороздят галактику, а религиозный фанатизм и прочее мракобесие никуда не делось. Прекрасно себя чувствует. Особенно в таких вот глухих уголках.
        Жила-была обычная семья. Отец, мать, двое мальчишек погодок. И все у них было нормально, пока не началась черная полоса. Вначале пираты. Впрочем, их-то как раз пережили не заметив. Отсиделись в горах. Вот последствия от налета были хуже. Отцу семейства пришлось отправляться на заработки. Не повезло. Какой-то наркоман, из-за пары кредитов, прирезал первого встречного. Убийцу поймали сразу, но кому от этого стало легче?
        Мать с детьми осталась одна. Пробовала выкрутиться, но всем было не до нее. Своих проблем хватало. В итоге, продав за копейки захиревшую ферму, подалась в город. Там, понятно дело, ее никто не ждал, а с детьми на руках она и подавно никому не нужна оказалась. Помыкалась вдова, помыкалась, и совсем уже на все согласна была, видя голодные глаза мальчишек, но тут ей встретилась сердобольная женщина. Одна беда - она из какой-то, то ли секты, то ли общины своеобразной была. Хоть не пришлось на панель идти или рабский контракт подписывать. Дальше банально. Утешили, помогли, дали кров и пищу, работу какую-никакую. И все бы ничего, жить можно, но дети оказались одаренными.
        Вот тут-то и нашла коса на камень. Да здравствует экзорцизм, лечебная терапия голодом и ударным трудом. Зло должно страдать! Тогда оно покинет тела невинных. А так как демоны, духи, или кто там еще в тела детей вселившийся, чувствуют физическую боль занятой плоти, добавим целебных порок. Ей-богу, средневековье какое-то. Мать мальчишек терпела, страдала, не выдержала. Схватила детей и сбежала. Разумное решение, но вот исполнение…
        Короче говоря, сектанты-общинники, рванули следом. Отловить, вернуть, продолжить спасать заблудших. Ох, благие намерения, сколько же вы народу на тот свет отправили. Сырая от росы трава. Нога скользит. Рука хватается за ветку. Надежный сук обламывается. Крик. Катящееся кувырком под откос тело. Страх и ужас. Непонимание. Мама странно дергается. Стеклянные глаза. Кровь. Торчащая из горла палка. Шум погони. Две ладошки, крепко держащиеся друг за друга. Бег. Желание стать невидимыми. Спрятаться. Исчезнуть. Все что угодно, лишь бы не нашли. Считывание образов-воспоминаний, приправленных бурей чувств, далось нелегко. Привык Шак настороже держаться и интуитивно закрываться.
        У малышей начались «увлекательные» скитания по лесам. Еще повезло, что они на природе росли, а серьезных хищников тут не водилось. Только зиму никто не отменял. Пришлось мальчишкам в городке каком-то бедовать. Судя по всему, это было поселение хиппи-наркоманов или что-то схожее. Поля там возделывались специфические. Контингент обитателей и гостей представить не сложно. Самое оно для беспризорников. Теперь вопрос про «должны будем сделать» странным уже не кажется. Зато желание наведаться лично, или хоть с орбиты гостинец послать, растет по экспоненте.
        Все же, Сила хранит своих детей. Ничем иным не объяснить, как пара малышей осталась целыми и невредимыми в результате таких приключений. Только ее попустительством такое возможно. Местные власти? Не смешите. На всей планете около пары миллионов разумных. Промышленности ноль. Контроль пространства условный. Раньше хоть древний спутник-станция на орбите болталась, теперь - кое-как восстановленная диспетчерская башня в порту. Тут даже не времена дикого запада, тут хуже. На Земле, вон, в начале третьего тысячелетия, в той же Африке, тьма и жуть творится. Сомалийцы в открытую захватывают корабли европейских держав. И что? Да ничего. Нефти нет, бомбить не будем. В свое время, на мирных судах СССР морпехов «катали». Помогло. Советские сухогрузы десять лет стороной обходили. А тут, целую планету пираты как липку ободрали. И? Да ничего! Корпус Юстиции не почесался. Сенат и бровью не повел, какой уж там налоги снизить или помочь. Даже какой вшивый фонд сочувствия на словах не выразил. Так и живем.
        Из места зимовки мальчики сбежали сразу, как только погода позволила и в лесах какое-никакое пропитание появилось. Изрядно они отмахали, почти до столицы добравшись. Почему вообще сюда решили пойти - они и сами не знали. А вот как умудрились на десятки километров отклониться - тут ясно. Чистое вмешательство Силы. И что мне…
        - Вы нас не бросите? - подал голос Каш, который вроде бы уже давно и крепко спал.
        - Нет, - мотнул башкой, сопроводив слова мощнейшей волной Силы.
        Все светлое и доброе, что только за обе свои непутевые жизни откопать сумел, на детей направил.
        - Спите, завтра домой пойдем.
        - Угу, - сонно пробормотал мальчик и улыбнувшись повернулся на другой бок.
        «Ну что, катар, хотел прайд? Получи и распишись», - мысль крутилась словно заевшая пластинка. Костер догорал. Дети сопели в обнимку. Два беззащитных комочка. Когти своевольничали, то высовываясь, то убираясь. Звезды над головой призывно манили. Руки сами потянулись к мечам.

* * *
        Шак проснулся от странного ощущения. Вчерашний день мгновенно пролетел воспоминанием перед глазами, после чего он их аккуратно приоткрыл, стараясь как можно скорей оценить обстановку. Увиденное заставило распахнуть их во всю ширь. Мирр, такой же проклятый, в смысле одаренный, плавно двигался в утреннем тумане. Светящиеся в руках клинки кружились в замысловатом танце. Непонятном, но завораживающем и манящем. Хотелось схватить их, и… повторить.
        Мирр двигался бесшумно и словно какими-то рывками. Вот он был у воды, держа клинки над головой. Мгновение. Теперь он стоит на другой стороне поляны. Лишь запоздалое жужжание-гудение от световых мечей, да размытый след в клубящемся тумане, вот и все что сопровождало смену кадров. Впрочем, это лишь заставило Шака распахнуть глаза, которые он вскоре закрыл и сосредоточенно прислушался к лесу. Сила их нового знакомого, вчера теплая и добрая, похожая на наполненный ароматами молодой зелени и цветов весенний ветерок, сегодня стала ледяной рекой. Огромной, могучей и бездонно глубокой. Она заполняла собой весь обозримый мир. Покрывала его толстым льдом. Странно, но под этим холодным панцирем было уютно, словно… в давно забытом доме? Шак растерялся, не зная, как и что делать с пришедшим сравнением.
        - Доброе утро, - вырвал мальчика из оцепенения голос катара.
        - А? - дернулся Шак, ощутив на лице теплое дыхание.
        - М-р-р-р, - довольно прищурился Мирр отстраняясь. - Беги умойся, соня, а я рыбку пожарю.
        - Ага. В смысле доброе, - тряхнул каштановыми волосами мальчик.

* * *
        После завтрака и быстрых сборов возник вопрос, как нам до корабля добираться. Вызвать сюда челнок? Так себе вариант. У меня среди дроидов пилота нет. Как-то без надобности раньше было. Это, конечно, не самая большая проблема, но, с учетом посадки в лесной глуши и модели, актуальная. Нанять кого-то? Не та планета. Сфера услуг тут, мягко говоря, изрядно недоразвита. Да что там, у них в голонете ровно три ресурса имеется. Положенный по закону правительственный, мертворожденный изначально. Стандартная смесь биржи с доской объявлений и форумом, тоже не особо живая. Последний создали после нападения пиратов. Сбор пожертвований, помощи в поисках пропавших, сообщения об ущербе и прочее. Короче говоря, все три бесполезны, а остальные, локальные, еще хуже будут. Да что я, пару дистрофиков не унесу?! Тоже мне, нашел проблему.
        - Так котятки, держитесь крепче, сейчас будет паркур, - сказал, подхватывая мальчиков на руки.
        Сопротивляться братья не стали, хоть и напряглись. И ведь все объяснил, пока лагерь сворачивали. Так, ладно, все потом. Прыг-скок, даешь форсаж.
        - А!
        - У!
        - Здорово!
        - Класс!
        - Еще!
        - Быстрей!
        Пожалел о двух вещах. Во-первых, отсутствие плаща. За него мальчишкам бы было удобней держаться. Броня - не лучшее, на чем можно сидеть и к чему прижиматься. Особенно при конституции тела типа кожа да кости. Ладно, Сила в помощь, подлечим потом помятые бока. Во-вторых, стоило надеть шлем. Когда тебе с двух сторон, радостно визжат в уши - это нечто. Такой звон в голове стоит, жуть просто.
        Уже в конце неспешного забега по пересеченной местности пришла гениальная идея, о том, что стоило бы свернуть подстилку и повесить ее на шею. Детям было бы мягче, а мне тише. Впрочем, претензий мальчишки не высказали. Оба стойко перенесли дорогу. Более того, хоть под конец забега и перестали оглашать лес криками, подрастеряв запал, но все равно изрядно радовались каждому кульбиту.
        Космодром тут еще не обнесли заграждением, так что я не стал маяться дурью и прибежал прямо к кораблю.
        - Хозяин, рада вас видеть на борту. У нас гости? - поприветствовал искин, стоило пройти шлюз.
        - Привет, Ня. Это Шак, - поставил на ноги старшего, - а это Каш. Да, они теперь с нами будут жить. Ребята, знакомьтесь. Голос, который вы слышите, это Ня, искин моего корабля. Если что-то будет нужно, смело обращайтесь к ней. А сейчас, идемте, покажу вам свободные каюты. Они, в общем, почти все одинаковые и достаточно просторные, так что можете занять смежные или жить вместе, как захотите.
        - Вместе, - тут же ответил Шак.
        - Нам так спокойней, - добавил Каш.
        - Конечно, - муркнул и пошевелил ушами. Очень уж им нравились мои подвижные «лопухи». Тем более на них, в силу возраста и прямого вмешательства, что-то вроде кисточек образовалось. Повлиял немного на рост и цвет шерсти, чтобы те стали более выраженными. Не рысь, конечно, но все равно стильно вышло.
        Пресытившиеся эмоциями от забега, вида огромного космического корабля, и просто крутых перемен в жизни, братья попадали спать. Вот и ладно, пусть отдохнут. Оставив мальчишек в соседней каюте, полез в сеть. С отчетом Ня и позже ознакомиться можно будет. Сейчас меня куда больше интересовал вопрос приобретения детской одежды, да и о других необходимых вещах забывать не стоило.
        «Интересно было бы понаблюдать за наставником в подобной ситуации», - посетила мимолетная мысль, заставившая задуматься. Скорей всего, Немак бы стандартный набор юнлинга приобрел, по мере сил и соображения, заменяя отсутствующие элементы аналогами. «А вот приобрести игрушек он бы, пожалуй, не догадался», - хмыкнул, поняв, что и сам о них только сейчас вспомнил. Впрочем, особо усердствовать с ними не стал. Тем более и выбора особого не оказалось. Присмотрел пару виртуальных шлемов, а вот набор симуляторов, не тупые леталки-стрелялки, а чисто учебно-игровые вещи, пришлось качать по сети. Брал только сертифицированное, апробированное и рекомендованное.
        Понятно дело, на планете подобного добра днем с огнем не сыскать. Пришлось лезть в голонет. Не дешёвое удовольствие. Сами программы далеко не копейки стоили, плюс трафик. В общем, пришлось растрясти мошну. Да и черт с ней. Зато каждая игрушка, по факту, что-то вроде средне-специального образования с отличной практикой дает. Теоретически, можно и сертификацию попытаться пройти. Опять метрополия делает все для развития колоний. Ведь даже такое образование, во Внешнем Кольце, на вес бескара будет. Что-то я все больше и больше на сторону реформатора Палпатина склоняюсь. Интересно, сколько в той же КНС могло бы оказаться джедаев, не будь к ним основным требованием переход на темную сторону? Впрочем, на нее и так много одаренных перешло. Во всяком случае избранный, из лично порубленных темных, мог в небольшой погостик организовать. Угу, прямо по соседству с кладбищем бывших братьев и сестер, что его стараниями образовалось. Вышло бы символично.
        Не успел разобраться с закупками и составлением маршрута, почувствовал, как мальчики проснулись. Хотел уже к ним идти, но тут Васан позвонил. Ня тут же маякнула, что займется детьми. Пока отделался от будущего главы планеты, ну да, он конечно радел за сограждан, но и о себе не забывал, выяснилось - дети купаются. Хорошее дело. Их вообще сразу стоило в душ отправить. Закончил планирование шопинга, добавив в него пункт о парикмахерской, ознакомился с отчетом Ня о принятых грузах. Нашел транспорт до города. Хвост даю, мальчишки захотят со мной отправиться. Все вроде. Пойду котяткам покажусь, а то чувствую, волнуются.

* * *
        Впервые за многие месяцы нормально вымывшиеся дети, одетые в старые, но чистые лохмотья, активно поглощали поставленные на стол угощения. Не смотря на обилие вкусностей братья все чаще и чаще переглядывались, бросая взгляды на дверь. Напряжение понемногу нарастало.
        - Как вы тут? - спросил Мирр, входя в столовую. - Простите, пришлось задержаться, - тут же повесил он уши, мгновенно развеяв страхи и сомнения детей.
        - Хоофо, - ответил Каш, и тут же пытаясь утрамбовать в рот еще одну пироженку.
        - Я за покупками в город, пойдете со мной или подождете? - спросил Мирр, подхватывая притянутый телекинезом стакан.
        - С вами, - тут же ответил Шак, мгновенно обменявшись взглядом с братом.
        - Тогда доедайте и спускайтесь к шлюзу. Ня проводит.
        - Мы быстро.
        - Не спешите.
        Доесть и прибежать в нижний трюм, заняло у мальчишек ровно одиннадцать минут. На что Мирр только головой покачал. Впрочем, говорить он ничего не стал, махнул рукой и пошел занимать место в транспорте. Шак с Кашем поспешили следом.

* * *
        «Видок у нас своеобразный», - муркнул, представив нашу компанию со стороны. Закованный в броню катар, с напоминающим гротескный череп шлемом на поясе, и пара чистых малолетних оборванцев. Мужик на стареньком погрузчике, согласившийся за пару монет в город подкинуть, всю дорогу пытался заработать косоглазие. Чего он только за время пути не передумал. Если верить утверждению, что каждый судит по себе, то мы ехали в компании каннибала со склонностями к педо- и ксенофилии, ну и маньяка-расчленителя до кучи. Как страшно жить, ей богу - Сила, я тебя местами ненавижу. Высадив нас на окраине, шофер поспешил в кантину. Не терпелось ему поделиться страшными догадками с приятелями-собутыльниками. Быть ему сегодня звездой вечера - к гадалке не ходи.
        Интересно, линчевать меня прибегут, с вилами наперевес и факелом под мышкой? Не, вряд ли. Где они столь раритетные вещи достанут? «Б-р-р», - прогнал идиотские мысли о том, как и где можно быстренько наделать пару сотен вил и что пустить на факелы.
        - Идемте, - успокаивающе муркнул притихшим братьям, они хоть и не могли читать мысли, но что-то в голове водилы бесспорно уловили.
        Сам по себе процесс закупок затянулся. Причиной этого стало совершенно идиотское расположение нужных магазинов. Вот вроде столица планеты, почти сто тысяч жителей, а нормального торгового центра, улицы или полноценного ЦУМа-ГУМа нет. Ассортимент, опять же, не блещет. Привезти сюда, что ли, какой-нибудь ширпотреб, с упором на детские товары? Или вообще открыть сеть магазинчиков? А что, ТФ не брезгует, так чем я хуже? За три века можно о-го-го как раскрутиться. Нет, ну серьезно, несчастный банный халат искал в пяти магазинах и лишь в шестом купил. Да и то на вырост! Ладно, закатают рукава, не самое жизненно необходимое.
        Комбинезон, способный кратковременно побыть скафандром, вообще найти не удалось. Сами-то они в продаже имелись, но подходящего размера не оказалось. Впрочем, особо и не надеялся. Зато нашлась броня! Какими путями она сюда попала? Почему для гуманоидов ростом от метра до полутора? Мистика. Это что в голове должно щелкнуть, чтобы партию подобного закупить? Экзотика же!
        Смех смехом, а пришлось брать. Как-никак, но обеспечить выживание разумного в вакууме она могла. Конкретно эта создавала суспензионное поле, способное до часа продержаться. Само-то оно может и больше протянет, но вот запасы воздуха, поддержание температуры и прочих жизненно важных условий - не осилит. Энергии мало. Ладно, хоть что-то. Космос - это по умолчанию враждебная среда, мало ли какая неприятность случиться может. Пусть хоть так будет пока. Броню для котяток все равно брать собирался, так что все сложилось удачно. Доберемся до цивилизации, поменяем на что-то поприличней.
        Естественно, на нас все время беззастенчиво пялились аборигены. Это только кажется, что куда ни плюнь - в экзота попадешь. В реальности, две трети населения галактики - люди или человекоподобные расы, мало чем отличающиеся от хомо. По большому счету, форма ушей, носа, глаза цветом или разрезом оригинальным похвастаться могут, еще расцветка кожных покровов, тут вообще все цвета радуги встречаются, редко когда с пальцами что-то не то - то лишний, то не хватает - чаще ногти-когти разные бывают. А уж в отдаленных мирах иные виды разумных чаще отсутствуют вовсе, или составляют сотые доли процента от общего моновидового населения. Так что, здоровенная прямоходящая кошка, в тяжелой броне, закупающая вещи для двух человеческих детей - на пару месяцев разговоров.
        Нездоровые поползновения парочки местных шерифов, или кто они тут, задавил ментально на корню. Все равно им на малышей плевать было, просто хотели стрясти с меня немного денег. Вот с одной из хозяек магазинчиков пришлось поговорить. Женщина действительно за ребят волновалась и оказалась достаточно смелой, чтоб прямо спросить о моих намерениях. Хорошо еще, она про джедаев хоть что-то реальное знала. А то, слышать про нас многие слышали, но толком ничего не знали. У некоторых в головах, порой, такая дичь крутилась, что хоть стой, хоть падай. Опять же, классическому образу полубомжа со светошашкой, никак не соответствовал. В общем, пришлось немного смухлевать и воспользоваться внушением.
        В принципе, за исключением нездорового любопытства и дурацкого расположения магазинов, усугубленного сложностями с транспортом, все прошло нормально. Мелкие убыли разбирать покупки, я занялся шлемами. Распаковать, проверить, к корабельной сети подключить, аккумуляторы зарядить. Все же, техника условно опасная, напрямую с мозгом работает, полностью сигнальную систему под управление берет и нервные импульсы перехватывает.
        Поужинали вместе, после чего отправились осваивать «игрушки». Рассказал как пользоваться. Объяснил технику безопасности и зачем она вообще нужна. Провел мастер-класс по обслуживанию устройства. Научил правильно выходить из виртуала и ставить паузу. Особо сложного во всем этом ничего не было, но нюансы, как и в любом деле, имелись. Провели практические испытания. Все прошло на ура, за исключением сложностей с выковыриваем увлекшихся детишек. Пришлось немного схитрить - воспользовался Силой и простимулировал физиологические потребности.
        - Успеете еще, - остановил мальчишек, собравшихся вновь окунуться в увлекательный виртуальный мир. - Сейчас по кораблю прогуляемся. Пустота беспечности не прощает, случиться может все что угодно. Знать «где», «что» и «как», на своем корабле обязан каждый звездолетчик.
        Не сказать, чтоб братья прям горели энтузиазмом, так, пылали немного, но возражать, разумеется, они не стали, да и слушали внимательно. Старательно пытались запоминать. Хороший настрой. Правильный. Первым делом показал где и что. Устроил своеобразную экскурсию. Рассказал, как из одного отсека в другой попасть. Объяснил про разгерметизации и прочее.
        Особый энтузиазм у детей вызвал тренировочный зал. Три призрачных мастера-наставника затмили даже рубку. Детишки так же не оставили троицу равнодушной. Еще бы, со мной им было скучновато. Полноценный спарринг провести невозможно, тем более с такими призраками как они. Учить, вроде как нечему больше. Классическая стадия наработки реального опыта, без которого ни один боец не может стать мастером, кто бы и как его не тренировал. А тут, хоп, и непочатый край работы образовался, учи не хочу.
        На месте котяток, я бы изрядно струхнул, при виде неподдельного энтузиазма развеселой троицы суровых пожилых кадров полупрозрачных кондиций. Этим же хоть бы хны. Узнали, что им мечи дадут и вообще могучему колдунству учить будут, и рады-радешеньки. Ну-ну, посмотрю я на вас завтра. Надо, кстати, настройки гравитации перекрутить, а то я давно уже под четырехкратной перегрузкой сайберами машу, брони не снимая. Мальчишки от такого сразу лягут и вряд ли сами встанут. Думаю, полуторной будет достаточно. Пусть учатся Силу использовать, коли уж дар пробудили.
        Вообще-то, одаренного от простого смертного отличить нереально. Во всяком случае до тех пор, пока он не начнет хоть как-то Силой пользоваться. Вероятно, будет некоторая симпатия. Что-то на уровне реакции обычного здорового индивидуума к милому ребенку своего вида, вряд ли больше. Другое дело, если малыш как-то на окружающий фон влияет. Такое не заметить - это слепоглухонемым надо быть. Или качественно закуклиться в Силу, скрывая себя от других. Конечно, есть и специальные методы поиска. Например «Сонар Силы». Пустил волну и слушаешь отзыв. Только им, как и прочим подобным, не так-то просто пользоваться. Глубокая медитация и специфический опыт нужен. «Размытие еще чувствительность повышает», - всплыло воспоминание об еще одном способе маскировки.
        Впрочем, стопроцентной гарантии все равно нет. Найти разумного с большим количеством мидихлориан - это ерунда. Будь все так просто, джедаи давно бы обеспечили поголовную медицинскую проверку. Вообще-то, доводилось как-то краем уха слышать, что у ордена списочек потенциальных кандидатов в юнлинги имеется, но само по себе количество симбионтов еще тебя форсюзером не делает. Нужно как бы активировать дар, а вот тут все сложно. Как и почему это происходит никто точно не знает. Обычно, одаренность «просыпается» в момент смертельной опасности или горячего желания. Как раз в районе трех-пяти лет подобное чаще всего происходит. Я про желание, естественно. Конфетку со стола или там полки какой достать - запросто катализатором стать может и к спонтанному применению Силы привести. Вот дальше - тут как повезет. Засекли? Прилетит джедай. Нет - так нет. Может, кто из конкурентов заглянет на огонек, а может, до конца дней своих, кроме балаганных фокусов и развитой интуиции ничего и не будет.
        Понемногу наладили быт и выработали режим. Подъем, зарядка, душ, завтрак, тренировка, отдых, обед и так далее. Во многом повторил храмовый подход, только обучение перенес в виртуал и патриотическую накачку убрал. Наоборот, весьма неоднозначные программы поставил. Пусть учатся думать. Сдавать найденышей в храм, на возможное в ближайшие годы растерзание избранным? Нет уж. Полетают со мной, а там - решим по обстоятельствам. Приличных и даже отличных вариантов и без ордена хватает. Слава возродившего орден Сковородкина младшего мне и даром не нужна. Я катар скромный, вот этих конкретных детишек спасу и в люди выведу, а большего и не надо.
        Жить с появлением Шака и Каша стало веселей. Вот вроде ничего особо не изменилось, всё так же летаю, грузы вожу, торгую помаленьку, тренируюсь до упаду. Кое-каких программ и курсов прикупил, с целью углубиться в некоторые аспекты изученного, а все одно как-то неуловимо корабль преобразился. Эмоциональный фон другой стал. В принципе, если так посчитать, то в живую мы общались от силы часа три-четыре в день. Плюс совместный прием пищи и вечерняя сказка.
        Сам был в некотором шоке, когда Каш ее попросил. Так-то с первого дня стал заходить им спокойной ночи пожелать и проконтролировать выход из виртуала. И тут, буквально на девятый день, такая просьба. Прям аж растерялся от нее. Напряг память, но ничего кроме банального колобка в голову не пришло. В общем, пришлось импровизировать. Самое дикое - прямо во время рассказа, колобок, как-то самопроизвольно, трансформировался в гриб-сморчок по имени Йо, а лиса стала лисом Сиди. Съесть-то колобка он съел, да только несварение заработал. Сила бедолагам пухом, ну или на что там у кого аллергия. Надеюсь, никто и никогда не прознает о том, чьи образы я в детской сказочке использовал.
        Потом, когда отоспался-отдохнул, была курочка ряба, снесшая яйцо из бескара, которое даже световой молот деда не взял. Затем хитом стал джедай Иванушка, спасающий возлюбленную от злобного ситха Кощеюшки. Как он только этого не делал. И на ранкоре разъезжал, и на линкоре летал, и много где смерть вражескую искал. Да чего только не вспомнил и не адаптировал. Один только батыр Виндушка, вечно тупящий и зависающий, чего стоил. Ох, что-то я опасаюсь перед советом появляться. А ну как прознают? Магистры все же, не хухры-мухры. Пустят еще на половичок или заставят варежки юнлингам вязать, пинцетом добывая шерсть из собственной гривы. Б-р-р.
        Изрядно удивился тому, что сказки, с великим вниманием и интересом, слушали искины корабля. Еще и находили в них много смыслов с нюансами. Нет, я конечно пытался через рассказываемое закладывать некие базовые шаблоны для разных ситуаций, но это не было основной целью. Странная у нас, если подумать, компания образовалась. Как представлю Высший Совет ордена, с полным и честным докладом о самоуправстве отдельно взятого падавана знакомящийся, так на хи-хи пробивает и в груди моторчик включается. Ага, дизельный. От трактора. С другой стороны, а что они ждали от молодого самца катара?
        Положено мне в прайд войти, если свой собрать не смогу, вот и поступаю, как инстинкты велят. Это второе из череды заготовленных объяснение, если «Сила повелела» не прокатит. В конце концов, не станут же они меня убивать? Надеюсь, наверное, может быть. Пусть попробуют. Р-р-разорву. Мне еще котят в люди выводить.

* * *
        Шак сидел в рубке и смотрел за тренировкой отца. Как-то странно было называть представителя другого вида этим словом, но мальчишку подобные вопросы не волновали. Просто так сложилось и все. В одно утро, за завтраком, Каш совершенно буднично спросил, возьмёт ли их папа в город. Они как раз ночью на новую планету приземлились. В ответ Мирр лишь ушами дернул. Мальчики уже знали, что он так согласие выражает, а еще этот знак пожатие плеч заменял, и многое другое, но точно не отрицание. Тот день вышел потрясающим.
        На планете было мало суши и много воды. Они погуляли по торговому центру, накупили всякой всячины, поели местные сладости, а потом пошли на пляж. Ещё никогда братья не видели океана. Это было здорово и пугающе одновременно. Среди покупок оказались маски-регенераторы для дайвинга. Тогда же, они впервые увидели отца без брони. У него действительно был хвост с кисточкой! А ведь они много раз на этот счет спорили.
        А еще он умел плавать и нырять! И смешно отряхивался, забрызгивая все вокруг. Купаться было весело, отец быстро научил их держаться на воде и под ней. У них вообще, все что он показывает, практически сразу получается. С призраками наставников так не выходит, хоть они и стараются изо всех сил. Подводный мир оказался ярким и жутко интересным. Они столько сувениров на дне набрали, что целую сумку ими забили, а часть ракушек, камешков и кораллов пришлось в карманах нести. Это был один из самых счастливых дней в их, пока еще недолгой, жизни.
        Вечером того замечательного дня, когда папа рассказал им новую историю, он перед уходом задержался. Поправив им одеяла и слегка растрепав ему челку, он вдруг как-то странно, практически неслышно рыкнул. По спине почти уснувшего мальчика пробежали мурашки.
        - Ня? - спросил шепотом в пустоту Шак.
        - М? - так же тихо ответил искин, Каш уснул еще до окончания истории.
        - Мне показалось… - Шак замялся, не зная, как правильней сказать. - Отец себя как-то странно вел, - сказал наконец мальчик.
        - Не заметила, - ответил искин, просмотрев запись.
        Вот только Шак был точно уверен, что сегодня произошло что-то особенное.
        - Он вроде как рычал, но не так, как иногда для нас. И еще уши прижал, по-особому. Раньше он так не делал.
        - Для сказок он рык изображает, а этот был настоящим, - не слишком понятно ответил искин.
        - А уши? - решил, во что бы то ни стало разобраться Шак.
        - Вот так?
        В комнате возникла приглушенная голограмма. Очень похожий на отца катар, прижимал уши и скалил клыки. Пусть последнего мальчик и не видел, но был уверен, что папа сделал так же.
        - Да! - выдохнул Шак, вглядываясь в картинку.
        - Так его сородичи обозначают, - начал искин, но остановился на пару мгновений и закончил проще и доступней для ребенка, - вы его сегодня отцом назвали, а он вас так в прайд принял. Семью, если по-человечески, - уточнила Ня, проанализировав выражение лица мальчика.
        - Это хорошо, наверное, - наморщив лоб, попробовал осмыслить новую концепцию Шак.
        - Да. Теперь он вас будет до последнего защищать. А теперь спи.
        - Ага, - зевнул мальчик, опуская голову на подушку.
        Странный, в общем, и не особо понятный разговор тогда был у него с корабельным интеллектом. Впрочем, новые впечатления, тренировки, интересные занятия, некогда ему обо всем этом задумываться было. Просто, как-то запомнилось и все. Будто что-то шепнуло: «Важно, не забудь». Нечто подобное не раз их в прошлом выручало.

* * *
        - Долго нам еще? - спросил вошедший Каш.
        - Часов десять, - ответил мальчик брату.
        - Девять часов сорок восемь минут, - не мог смолчать педантичный в подобных вопросах искин.
        - Это надолго, - кивнул на голограмму младший.
        - До ужина точно.
        Сам по себе разговор был весьма бессмысленный - за столько времени оба прекрасно выучили распорядок отцовских тренировок.
        - Может пойдем к нему?
        - Не, в последний раз еле уползли.
        - Пошли тогда в трюм, в войнушку поиграем.
        - Идем.
        С некоторых пор оба стали большими поклонниками лазер-така. С одной стороны выступала команда искинов корабля, с другой они. Бластеры в парализующий режим, броню надеть, учебные мечи взять и можно весело проводить время. Отец не возражал, периодически даже проводил разборы их боев. Указывал на ошибки сторон. А еще подсказал несколько способов разнообразить игру. Захвати или удержи помещение, пронеси «бомбу» в рубку или реакторный отсек, стащи флаг или выведи заложника и многое другое.
        Прекрасная альтернатива тренировкам в выходной день и замена шлема. В плане учебы они придерживались жесткого графика. «Хотя бы первые пару лет, чтобы правильный фундамент заложить», - объяснил им подобную строгость отец. В строительстве домов оба ничего не понимали, но наглядный пример с плохой основой, собранной тяп-ляп, позволил уяснить простейший принцип. Тем более, собирали и разваливали оба варианта братья лично.
        Новая планета, в этот раз столица сектора, обещала, как минимум, интересную прогулку. После разгрузки, отец не стал спешить и, как обычно, провел целый день в сети, составляя маршрут. В планах были руины пещерного города аборигенов, посещение настоящего театра с живыми актерами и поход в парк развлечений.
        Первое ребятам понравилось, они смогли вдоволь набродиться по извилистым тоннелям, представляя себя героями первооткрывателями. Представление в театре их не особо заинтересовало, но раз отец считает это полезным и нужным - так тому и быть. Парк обоих мальчишек просто очаровал. Карусели, горки, аттракционы, красочные шоу, куча призов, выигранных как ими самими, так и папой для них. Жаль, вечер наступил слишком рано. Ничего, на таких планетах они всегда задерживаются, наверняка еще много где побывают.
        Глава 22
        Под звуки классики, до ужаса напоминающие Вагнеровский «Полет Валькирии», помахивая пальцем, словно дирижируя невидимым оркестром, раздумывал над планом мероприятий. Мальчишки спали беспокойно. Не стоило задерживаться в гравицентре. Последний час был явно лишним. Перевозбудились, долго засыпали, теперь вот ворочаются во сне. Но как можно было отказать, когда сам готов скинуть броню и с радостным мявом прыгнуть в трубу, пролететь на дикой скорости по переплетению тоннелей и начать выделывать кульбиты на вариациях хай-тек батутов? Почувствовать себя бильярдным шаром и мячиком для пинг-понга - жутко соблазнительно.
        «Та-та-да-дам!» - сменился трек. Мощно, аж шерсть чуть шевельнулась и уши прижались. Вообще-то, детей классикой особо не напрягаю. Рановато им. Однако, своеобразную музыкальную терапию провожу. Веселая и бодрая музыка звучит на корабле частенько. Вместе с пропитавшей все вокруг Силой, насыщенной положительными эмоциями, удалось быстро победить мучающие их кошмары. Да что уж там, я ведь и столь насыщенную культурно-развлекательную программу устраиваю не в последнюю очередь, чтобы у них было побольше светлых и радостных воспоминаний. Психолог доморощенный.
        Собственно говоря, у меня тут дилемма образовалась. Среди интересных мест, имелся на планете музей техники. И все бы ничего, но один из павильонов был посвящен боевым машинам. Так уж вышло, что лет сто пятьдесят назад случилась в этом мире гражданская война. За два года население на треть сократилось. Не все погибли в боях или от последствий, часть просто сбежала, но все равно масштаб покруче чем ВОВ был. Вот и раздумываю, идти нам или не идти. Все же, мы одаренные, а остаточные эманации никто не отменял. Я-то ладно, толстокожий, а вот котятки привыкли мир «слушать», очень даже уловить могут.
        «Нет, обойдемся», - взмахнув ладонью под бой литавров, решительно вычеркнул музей из списка. Потом, когда научатся лучше Силу и собственную чувствительность контролировать, сходим во что-то подобное. А сейчас - обойдемся картинной галереей, контактным зоопарком, океанариумом и парком развлечений типа «Джунгли». Пусть себя Тарзаном почувствуют. Заодно и с другими детьми пообщаются. Замыкаться друг на друге и мне - это не дело. Искины тоже не выход. Все же, они разумные специфические.
        Выставку восковых фигур, скорей уж аниматронных, оставил под вопросом. Ассортимент персонажей так себе, опять же, не все они были однозначными. К тому же, мы в них будем слишком явный подвох ощущать. Это простые дети и взрослые могут отстраниться, увлечься сюжетом разыгрываемых сценок, но нам, увы, такое в разы сложней сделать. Отчасти, показной аскетизм джедаев вызван именно этим. Трудно нам восхищаться разными шоу, театрами и прочими развлечениями, так как мы банально ощущаем фальшь. Простейший пример - актерская игра. Изобразить-то эмоцию талантливый артист способен, но нас этим не провести. Вдобавок подготовка сказывается. Как можно экшеном увлечься, когда ты постоянно оцениваешь и прикидываешь, сумел бы так же? Правильно ли герой мечом работает? Так ли он кулаком ударил? Профессиональная деформация, помноженная на даруемое Силой - лишает многих простых радостей.
        Тряхнув гривой и прогнав накатившие мысли, попутно рыкнув на себя, вот ведь, что созданная гением печальная мелодия сделать может, свернул файл с планами по отдыху, и открыл сделанную Ня подборку. Так-с, что тут у нас имеется? Попутные и не очень грузы, контракты для наемников на их охрану и перечень перспективных товаров с направлениями. Ничего выдающегося или интересного, следовательно, предпочтения отдадим тому, что приведет нас в какое-нибудь интересное место. Выбрать можно будет и потом, посоветовавшись с мальчишками. Хотя, лично меня вот что-то тянет на коньках покататься. Интересно, к чему бы это?
        Закрыл результаты одних трудов Ня и открыл отчет для партнеров. Бегло ознакомился с анализом рынков планеты, спросом и предложением, динамикой и прогнозами. Наболтал резюме-впечатление. В том числе и по нескольким посредникам, в головах которых беззастенчиво пошарил. Как ни крути, а входить на новый рынок проще через них. Во всяком случае, первую партию товаров имеет смысл при их участии реализовывать. Прибыль меньше, но спокойствия и гарантий больше.
        Отослал отчет, как следует потянулся и выключил музыку. Скоро мальчишки проснутся, пойду им приготовлю завтрак, что ли. Громко сказано, конечно, приготовлю. Так, выберу чего-нибудь вкусного и необычного из обширного меню синтезатора. Заодно и сам попробую. Вдруг нечто интересное попадется.
        - Входящее сообщение, - доложила Ня. - Лично вам, Мирр-доно.
        - Бездна, - вздохнул, четко ощутив развилку выбора в Силе.
        - Включай, - поборол малодушный порыв немедленно стереть и сделать вид, что ничего не было.
        Чревато такое, Сила и обидится может. Она и так была весьма милостива и давно не подкидывала проблем. Видимо, пришла пора отрабатывать.
        - Выполняю, - ответила Ня, чуть приглушая свет и активируя проектор.
        В появившейся голограмме с удивлением узнал Клайда, хоть в нем и не осталось ничего от знакомого мне молодого человека. Дело даже не во внешнем виде, хоть он и выглядел весьма паршиво. Дело во взгляде и… голосе. Безжизненном, умоляющем, сломленном голосе, которым он заговорил. Скорей уж исповедовался. Похоже, ему было некому выговориться и попросить помощи.
        Когда с новыми приятелями парочка отправилась сопровождать караван, они умудрились неплохо заработать. Налет какой-то слабо организованной пиратской шайки пережили удачно. «Скат» шел в дозоре, который устроившие засаду бандиты пропустили. Пока развернулись, пока долетели, строй нападающих уже развалился. В общем, искин пострелял от души, а они, ничем особо не рискуя, посидели в рубке. Заработали премию, подняли рейтинг, порадовались начавшейся белой полосе. Само собой, отметили. Дальше полет прошел спокойно и без эксцессов. Посетили кучу миров, накопили кредитов, грезили сменой корабля, расширением отряда, но все сложилось иначе.
        Четверка подельников имела свои планы. Как на корабль, так и на кредиты в капитанском сейфе. Ладно бы если только это, возглавлявший квартет бородач, еще и глаз на Ино положил. В итоге, одним не самым прекрасным утром, парочку разоружили, избили и разделили. Какое-то время ублюдки развлекались с девушкой, а потом, наигравшись, вспомнили о парне. Клайд долго не продержался и вскоре отдал корабль и деньги. Наивный, думал, что их отпустят. Нет, отказываться от постельной игрушки и раба никто не собирался.
        Сколько времени они провели в том аду, парень точно не знал. В некотором смысле им повезло. Их не успели продать до того, как «Скат» выбрал цель не по зубам. Попытка прижать маленький и юркий кораблик, идущий по окраине глухой системы, превратилась в бой с весьма зубастым хищником. Пришлось начинающим пиратам спешно уносить ноги. И занесла их нелегкая на Басомагс. Вот там-то у Ино с Клайдом появился шанс, которым они и воспользовались.
        Пока расстроенная четверка нажиралась, парочка, прекрасно понимающая, кто вскоре станет крайним и на ком сорвут злость, сбежала. Дырявый «Скат», утративший контроль над кучей систем, и состояние не стояния квартета, весьма способствовали реализации простенького плана. Фактически, Ино с Клайдом просто и бесхитростно ушли. Пока они объяснялись с блюстителями порядка, их пропажу обнаружили. Не смотря на выпитое, уроды сразу сообразили, что на планете задерживаться не стоит. Пусть «Скат» и был в паршивом состоянии, но все же на ходу. Так что, к тому моменту как шестерни бюрократической машины провернулись, задавать вопросы стало некому.
        Какое-то время парочка помыкалась, банально выживая. Ситуацию усугубляло то, что парню приходилось постоянно следить за подругой. Ино не хотела жить. Сам он тоже не был образцом позитива, так как во всем произошедшем винил себя. Небезосновательно, конечно, но весьма несвоевременно. Короче говоря, проблем у них хватало. После того, как Клайд чудом успел вынуть Ино из петли и потратить немногие накопленные гроши на ее лечение, дело приобрело совсем уж унылый оборот. Оставить ее одну он просто боялся. Но ведь и работать требовалось. Им еще повезло, что на планете была какая-никакая социалка. Сжалились над ними чиновники, назначили пособие. Мелочь, но хоть как-то позволяла концы с концами сводить.
        Может они бы и выбрались. Со временем. Оно все же лечит, опять же забота друг о друге и любовь, но видимо над ними злой рок повис. Басомагс охватила эпидемия. Вот так вот, просто и бесхитростно. Бывает иногда такое. Порой заканчивается тем, что целые планеты вымирают. Иногда просто какой-то вирус мутирует, иногда что-то заносят извне. Порой находят какие-то древности. Не смотря на десятки тысячелетий освоения космоса, он все еще таит смертельно опасные сюрпризы. Когда Клайд понял, что дело приобрело серьезный оборот, он распродал что мог, занял у кого смог и отправил мне сообщение.
        «Мирр, пожалуйста, спаси Ино, она заболела!» - были его последние слова. Он даже не пытался утереть сырые дорожки на щеках. Желтизна белков, которую не могли скрыть слезы и недосып, синеватые, чуть опухшие губы и припухлости на отощавшей шее, лучше всяких слов говорили о том, что и ему не удалось миновать заразы.
        - Ня, найди мне информацию об эпидемии на Басомагсе.
        - Уже, хозяин, - тут же ответил искин. - Сообщений нет.
        - Займись детьми, мне нужно, - тут я хотел сказать подумать, но закончил иначе, - позвонить.
        Совершенно четко и недвусмысленно, Сила подала сигнал о правильности предположения. Пусть в разной заразе я не слишком-то разбираюсь, но кое-что знаю. Еще во время прослушивания сообщения, Ня развернула краткую справку по Басомагсу и теперь, смотря на численность населения, я испытывал очень неприятное чувство. Да что там, изображение планеты для меня подернулось серой дымкой. Словно истлевшим до прозрачности саваном накрыли.
        - Свяжи с юстициарами, - отдал распоряжение, собираясь в преддверии неприятного разговора.
        - Слушаю вас, агент, - появилась голограмма твилека в новенькой форме корпуса.
        - Я хочу сообщить об эпидемии на Басомагсе, - не стал тянуть за хвост и перешел сразу к делу.
        В место ответа, синекожий гуманоид повернул голову чуть в сторону. Видимо проверяя информацию.
        - Вы несколько запоздали, в сенат уже поступил официальный запрос правительства планеты об оказании помощи.
        - На Басомагсе эпидемия ДИПСА четвертой категории. Вирус мутировал, обычная сыворотка не поможет.
        - И откуда у вас эти сведенья? - скептически поинтересовался твилек.
        - Вселенная шепнула! - рыкнул я, отчетливо понимая, что даже моя джедаистая джедаистость тут бесполезна.
        - Ах вселенная. Понятно, - ухмыльнулся этот. - Вот что, агент, - начало синее чмо, манерно растягивая гласные, - корабли для блокады уже выслали, а вот ваша пропажа тянет на…
        - Пошел. Ты. К. Демонам!
        - Ч-что?!
        Продолжать разговор было бессмысленно. Он вообще был верхом идиотизма. Отрубив связь и ощущая, как где-то рвется фантомная струна, только рыкнул. Оставался орден. Что ж, не смотря на все, я должен попытаться. Вдохнув и резко выдохнув, ткнул в контакт на комлинке. Ня ретранслировала сигнал. Обойдусь аудио, представать перед магистрами в броне - моветон, а снимать ее - время.
        - Случилось важное падаван, мм? - раздался знакомый каждому голос гранд-мастера.
        - Простите, что отвлекаю, но на Басомагсе эпидемия. ДИПС четвертой категории, местная мутация. Я…
        - Плохо это очень. Уведомим мы сенат немедленно. Блокировать планету должно…
        Вот тут я не сдержался. Там десятки тысяч умирают, а Йода банальщину несет.
        - Я уже сообщил юстициарам, они вышлют корабли. Сенат получил официальный запрос, но пока отреагирует, сто миллионов умрут! Я знаю, что нужно, у меня есть корабль, но нет денег на такое количество вакцины. Я прошу…
        - Нет смерти, падаван юный. Сила лишь есть. Запрещает совет тебе вмешиваться. Понял ли ты?
        - Да, гранд-мастер. Понял.
        - Хорошо. Сенат поторопим мы. Магистр Винду выступит. Внимание к проблеме привлечет.
        - Спасибо, гранд-мастер. Еще раз простите за беспокойство.
        - Рад я, что сердце твое за других переживает, но не можем мы везде поспеть и спасти всех.
        - Я все понимаю. Простите за несдержанность. Поддался эмоциям. Больше не повторится.
        - Да пребудет с тобой сила, Мирр-ра-Мрр.
        - И с вами.
        «Дон-н-н», - порвалась еще одна невидимая нить. Переть против явного не стоило и пытаться. Хоть такого и не ожидал. Да. Совсем не ожидал. Итак, падавану запретили лезть. Что ж, падаван будет послушным котенком. А вот наемник, торговец и даже убийца - нет!
        - Ня, список всех, с кем работаю и вызови братцев.
        - Выполняю.
        Помниться, я как-то рассуждал на тему того, как деньги всем миром собирал, вот и попробуем провернуть то же самое. В конце концов, спасение утопающих - дело рук самих утопающих.
        - Ирм? - зевнул Чен. - Что случилось?
        - Мне нужна помощь.
        - Чем смогу. Рассказывай.
        Изложение сути дела и набросков плана заняло буквально минуты. И в этот раз «струна» выдержала.
        - Так, - потер лоб Сен, так же подключившийся к разговору, - с нашими я переговорю. Чен займется закупками, но даже все вместе мы не потянем такую сумму. Сто миллионов доз, - он качнул рогатой головой, - нет, не потянем. Дешевле будет оборудование купить и произвести…
        - Нет, слишком долго и немногим дешевле. Я постараюсь достать кредиты. Если не получится, то… хоть что-то лучше, чем ничего.
        - Сделаем что сможем, - решительно кинул Чен.
        - Спасибо. Конец связи.
        - Отбой.
        Голограммы забраков исчезли. Ня тут же обновила список контактов, правильно расценив, что раз Сен взял на себя переговорную часть, то я не стану звонить этим абонентам. Оглядев куцый выбор, фыркнул и ткнул в первый же пункт.
        - Здравствуйте, мистер Паянс, - приветствовал отца, заказавшего когда-то приключения для детишек, обернувшееся настоящим похищением.
        - Мистер Свез, чем обязан? - не смог скрыть он свое удивление.
        - Хочу предложить вам поучаствовать в спасении миллионов жизней.
        - Это… необычно.
        - Еще как, но должен же кто-то не быть задницей в нашем сумасшедшем мире.
        - Слушаю, - усмехнулся Паянс кивая.
        Пару минут раздумывая над моими словами и крутя большими пальцами собранных в замок рук, он наконец решился.
        - Мы поможем, но у нас сейчас не так много свободных средств. После свадьбы и слияния активов, - тут он понял, что его несколько не туда заносит и махнул рукой. - Попробуем взять кредит, но даже с поручительством ваших друзей, - вздохнув, Паянс закончил, - денег на покупку не хватит.
        - Сделаем что сможем, сэр. В конце концов, хоть что-то в данном случае намного лучше, чем ничего.
        - Верно. Пересылайте контакты. Мы со своей стороны попробуем подключить других.
        - Отправил. Конец связи.
        Прикрыв глаза, быстро прокрутил в голове варианты. Сила явно сформировала нить будущего, достаточную, чтобы с так и крутящейся рядом голограммы Басомагса исчез саван. Вот только, пока мы в лучшем случае спасем треть населения.
        Переговорив с остальными разумными, из наработанного за эти годы списка контактов, откинулся на спинку и забарабанил пальцами по подлокотникам. Конечно, далеко не все горели желанием участвовать в спасении населения мира, о котором даже не слышали, но в целом, примерно половину населения мы лекарством обеспечим. Удивительно, но Сет-Ла-Нопа, тот самый головастый аферист из расы битов, оказался очень полезным кадром. А ведь я ему и звонил-то для галочки и очистки совести.
        Во-первых, он не поскупился на кредиты. Во-вторых, мгновенно нашел общий язык со спонтанно образовавшимся штабом спасения. Сводные братцы забраки, в компании Паянса с приятелем, приняли его как родного. И он не подвел. Тут же выдав схему организации фонда, благодаря которой, все подключившиеся к делу, могли изрядно сэкономить на налогах. Естественно, возможность получить не только моральную, но и вполне материальную выгоду, незамедлительно сказалась на размере участия остальных.
        Тем не менее, результат меня не устраивал. Возможности торговца Ирма и наемника Свеза, были исчерпаны. Падаван Мирр, вообще ничего толком не мог сделать. Даже с учителем связаться. Не факт, что Немак бы смог помочь, но мало ли. Что ж, оставалась моя последняя ипостась, навязанная юстициарами.
        - Ня, дай список целей для охотников. Отсортируй по наградам за голову, расстоянию и размеру кошелька.
        - Выполняю, - тут же откликнулся искин.
        - Ха. Ха-ха. Р-р-р! - только и смог выдать, когда увидел результат.
        - Господин? - Ня сыграла не только модуляцией голоса, передавая вопрос интонацией, но даже создала голограмму лица андроида, с синими удивленными глазами.
        - Да так, не обращай внимание, - отмахнулся, беря под контроль эмоции.
        Возглавляли список целей два хатта. В самом этом не было ничего удивительного, слизни постоянно убирали конкурентов по криминальному бизнесу, да и других желающих избавиться от них хватало. В общем, если бы не парочка обстоятельств, я бы не стал так остро реагировать. Первое - обе цели обретались на одной и той же планете. Второе - это был чертов Татуин. Нельзя так просто стать попаданцем, и не побывать на гребанном комке песка, прожариваемом парочкой звезд. И что мне теперь делать? Лететь и ломать канон? Ладно Гардулла, я про нее ничего не знаю, а значит, она скорей всего и не важна, но вот Джабба… «Да пошел он!» - там миллионы умирают, а тут один заслуживающий смерти жирует.
        - Ня, курс на Татуин.
        - Выполняю.
        - Дети расстроятся, - рыкнул, тряхнув гривой.
        - Они поймут, Мирр-доно.
        - Надеюсь.

* * *
        С самого утра Шак с братом почувствовали, что с отцом что-то не так. Не смотря на климат контроль, поддерживающий на корабле постоянную и комфортную температуру, оба мальчика постоянно мерзли. Пронизывающая корабль Сила, ощущалась ими как настоящая зимняя метель. Только завываний пурги в щелях сарая, который не давно был их местом ночлега, не хватало. Когда папа не пришел на завтрак, Каш не выдержал и спросил:
        - Ня, что происходит?
        - Мирр-сама получил сообщение от знакомых, - ответил искин.
        - А…
        - Доедайте и идите на занятия, - не дала задать новый вопрос Ня. - Мои вычислительные мощности нужны для помощи хозяину.
        Спорить мальчики не стали. Быстро закончили с завтраком и отправились в тренажерный зал. Вот только сегодня у них все получалось из рук вон плохо. Призрачный консилиум мастеров-наставников лишь головами качал. Несмотря на все свои ограниченные возможности, даже они улавливали отголоски разразившейся на корабле бури Силы. Вот только, не зная причин, помочь ученикам советом не могли, хоть и постарались поддержать добрым словом. Все же, не смотря на свою форму существования, они не были закостенелым слепком, а могли развиваться. Ограниченно, но тем не менее испытывать эмоции и чувства.
        Отбыв положенные часы на занятии, мальчики пообедали и попытались спрятаться в виртуальной реальности. Увы, но и это им толком не удалось. Получилось все то же отбывание. Они честно старались собрать предложенную схему, чтобы пройти на следующий уровень, но мысли их были далеки, а работа не спорилась. Отмучившись и кое-как выполнив задание оба, не сговариваясь, сняли шлемы. Как раз вовремя, чтобы почувствовать взлет.
        - Не попасть нам больше в парк, - с грустью посмотрел на брата Шак.
        - А я хотел еще кораллов набрать, - ответил невпопад Каш.
        - Будут у нас еще парки и кораллы, - вошел в каюту Мирр.
        - Пап, что случилось? - тут же подскочил к отцу Каш.
        - Беда случилась. На планете Басомагс болезнь страшная, и никто не хочет задницу оторвать, чтобы жителям помочь.
        - А мы? - удивился Каш. - Мы ведь можем помочь?!
        Опустившийся в стоящее между кроватей кресло, Мирр на миг прикрыл глаза. Оба мальчика тут же почувствовали, как стало тепло.
        - Простите, - опустил он уши. - Помочь постараемся, - погладил Каша по голове Мирр. - Мои друзья и знакомые, делают что могут, но этого мало.
        - Почему? - присел рядом с отцом Шак.
        Оба испытующи посмотрели в глаза отца. Им казалась странной даже сама мысль о том, что такой как он, может чего-то не смочь.
        - Нужны деньги, много денег на лекарства.
        - Давай отдадим наши.
        - Мы много собрали, - встрепенулся Каш, собираясь сбегать за копилкой.
        - Боюсь, даже этого не хватит, - остановил мальчика Мирр.
        - И что же делать? Там ведь очень плохо, мы чувствовали, ты бы не стал так закрываться, там…
        - Тише, Каш, - вновь погладил мальчика по голове Мирр.
        Оба брата почувствовали, как от отца в их сторону повеяло согревающим ветерком. Светлым, чистым, но немного колючим.
        - Мы летим на одну плохую планету. Там много преступников, вроде тех, которых вы видели зимой, только намного хуже. Я собираюсь взять у них недостающее на лекарства для больных.
        - Это хорошо. Пусть хоть что-то доброе сделают, - тут же кинул Каш.
        - Может есть не такой рискованный способ? - заволновался Шак.
        - Этот самый быстрый. Пока болезнь не начала уносить миллионы жизней ежедневно, но до этого все меньше и меньше времени.
        Переглянувшись, мальчики не сговариваясь обняли колючую гриву и постарались выразить свои чувства через Силу.
        - Ты справишься, папа.
        - Ты у нас самый лучший.
        - Вам придется побыть немного одним, пока я буду охотиться. Не испугаетесь?
        - Нет, мы смелые, - решительно выпятил грудь Каш.
        - С нами Ня и остальные будут, - проявил практичность Шак.
        - Вот и хорошо. А теперь, предлагаю пойти в спортзал и наверстать упущенное.
        Естественно, возражать против тренировки с отцом дети не стали. Это было не только весело, но еще и полезно. Конечно, тот поддавался и вообще дурачился, вот только, после такого, обычно, у них вдруг начинало получаться то, над чем они порой неделями бились и не достигали результата. Такая особенность, впервые подмеченная мастерами-призраками, не слишком волновала мальчиков. Для них было достаточно того, что это же папа с ними занимался. Вникать в заумные теории, выдвигаемые полупрозрачными сущностями, они еще не были готовы в силу возраста. Впрочем, те и не настаивали, прекрасно обходясь спорами друг с другом.

* * *
        «Ну здравствуй, Татуин, глаза б мои тебя не видели», - рыкнул, ступая на раскаленный песок космодрома. Можно было и прямо в пустыню сесть, но смысла в этом было чуть. Контроль за прибывающими-убывающими в этой клоаке был формальным. Что ответишь на стандартный перечень вопросов, то и запишут. Никто ничего проверять не будет, ограничатся символическим сбором и предложением стандартных услуг.
        Не столько с целью что-то скрыть, сколько следуя дани местной моде, набросил капюшон плаща на шлем. Тут вообще их все носить старались. Исключение рабы составляли. Да и то не поголовно. Разумно, в принципе, звезды Татуина палят нещадно, так что хочешь не хочешь, а макушку прикрывай. Где искать Гардуллу, вопроса не стояло. Ее дворец был прекрасно заметен с любой точки, позволяющей хоть как-то оглядеть окрестности. Хитрить и устраивать многоходовки не было времени, а потому решил действовать нахрапом. В конце концов, города не только ослы груженые золотом берут, но и смелость с наглостью.
        - К… - попытался хрюкнуть свиномордый боец, но тут же забыл обо всем на свете.
        - Я к Гардулле. Проводи.
        Понятное дело, что никуда рядовой привратник меня не довел. Уже на входе в сам дворец нас остановили. Впрочем, сути дела это не поменяло. Просто теперь шел за новым провожатым. Особо по сторонам не глазел, сами понимаете, немного не до того было, но все же общий стиль и вкус убранства оценил. Денег на комфорт и пускание пыли в глаза, хаттша не жалела. Вообще-то слизни гермафродиты, но тут вопрос самоидентификации - кем хочу, тем себя и считаю.
        - Стоять! - выскочил из-за угла отряд наемников, во главе с настоящим мандалорцем в бескар’гам.
        - Стою, - поднял руки повыше, и даже покрутил их, чтобы бойцы не волновались лишний раз.
        - Кто такой? - грозно вопросил сын Мандалора, не теряя, впрочем, бдительности и не опуская оружия. Чем и выделился среди остального сброда.
        - Охотник за головами Релик.
        - И чего приперся? За боссом что ли? - голос мандалорца не изменился, но вот эмоции потеплели.
        - Нет, к боссу, артефакт хочу продать, ну и услуги предложить.
        - И почему таким оригинальным способом?
        Спрашивая, мандалорец сам же и дал мне ответ. Верней, порадовал тем, что мой заготовленный, будет им адекватно воспринят.
        - Спокойно, сейчас я медленно сниму перчатку, - пошевелил пальцами, обозначая, какую именно, - и ты сам ответишь, почему.
        - Подчинитель, - кивнул, хоть и не опустил оружия наемник.
        - Именно, как видишь, - указал на безучастного ко всему происходящему провожатого, - отлично работает.
        - Наглядное доказательство. Ладно, идем, сам тебя провожу, но без фокусов и перед входом сдашь дроиду оружие.
        - Нет проблем, но бомбу оставлю.
        - А ты наглец, - хохотнул мандалорец.
        - Разумная предосторожность. К тому же, все честно. Гардулла знает о ней, значит будет встречать меня за силовым полем, так что для нее все безопасно, а что ремонт дороже выйдет, чем честно заплатить… сам понимаешь.
        - Идем, продуманный ты наш, - качнул стволом бластпистолета наемник, убирая карабин.
        Определенно я ему понравился. Что ж, мандалорцы ребята специфические. Вот только, он не знает, что я катар и его судьба предрешена. Ненависть к тем, кто пытался уничтожить нас, как вид, отложилась чуть ли не на генетическом уровне. И наплевать, что это чисто физически невозможно.
        В сопровождении пятерки наемников, без проблем прошел дворец до самых покоев Гардуллы. Принимать меня в тронном зале - много чести. Вот и прекрасно. Как говорится, нашим легче.
        - Оружие, - указал провожатый на дроида, с головой похожей на бинокль, наверняка напичканной сканерами-датчиками, и кофром, вроде того что был у юстициаров на крейсере, в манипуляторах.
        Делай раз. Тянусь Силой к камерам и дроиду. Делай два. Техника приведена в негодность. Делай три. Пять тел летят в стороны. Мандалорец успевает выстрелить. Хорошая подготовка. Только я его закрутил в полете. Шмяк. Есть контакт. Хрусть. Нет костей. Кхх. Трупы проскрежетали броней и легли рядком. На все про все, секунда.
        Рывок с ускорением. Разукрашенные двери разлетаются щепками. За спиной падает бронестворка. Поздно. Силовое поле окутывает хаттшу. Пф. Хлоп. Ионная граната - это тихо, но эффективно. Если знать где эмиттер находится. Гардулла дернулась, пытаясь увернуться от метнувшейся к ней тени. Скорей просто поняла, что раз силовое поле погасло, то пора уползать.
        - Здрасьте, - проявил немного вежливости.
        Вот только отвечать мне не спешили. В силу физиологии, разглядеть приставленный к горлу меч она не могла. Впрочем, у слизней же нет горла как такового. Тем не менее, ей хватило и кончика клинка попадающего в поле зрения.
        - Итак, мадам, будьте любезны, и отзовите своих бойцов, а то у нас вряд ли состоится деловой разговор.
        Надо отдать Гардулле должное, она быстро и четко отдала требуемые распоряжения в прилетевший к ней коммуникатор.
        - Что ты хочешь? Кто тебя послал?
        - Сразу к делу? Уважаю такой подход. Кто послал, тут вы и сами догадаетесь, в конце концов, на этом комке шлака не так много слизней.
        - Джабба, - прошипела она так, что я даже начал сомневаться, а точно ли хатты не от змей произошли. Мало ли чего там ученые мужи напутали.
        - Поражен вашими дедуктивными способностями. Однако, давайте перейдем к более волнующей меня теме.
        - Сколько? - задала Гардулла правильный вопрос.
        - Конечно же все, и ты ведь понимаешь, - перед выпуклыми глазищами хаттши пролетела ваза, - хоть я и не могу подчинить твой разум, но вот ложь почувствую легко.
        Вообще-то, мозги тоже можно отформатировать, но именно что отформатировать. Насовсем. Больно уж они у хаттов специфически устроены. А толку мне с пускающего слюни слизня? Да никакого.
        - Не густо. Я ожидал большего, - рыкнул недовольно, увидев переведенную сумму. - Выбирай, какой глаз будем удалять, - приблизил кончик меча, попутно продемонстрировав силу мускулов, придержав попытавшуюся отпрянуть жертву.
        - Это все, - просипела хаттша. - Я сделала большую ставку и проиграла.
        - Жаль.
        Действительно жаль. Тащиться к Джаббе мне не хотелось, но что поделать. Убрав меч, бросил на труп Гардуллы пару термодетонаторов с таймером. Разбег. Выстрел. Окну амбец. Лечу, однако.
        Приземлился жестко, как-то с левитацией у меня не особо. Пришлось компенсировать этот навык укреплением тела. Вот тут я хорош. Вон какую яму оставил и хоть бы хны. Бегу себе. Быстро бегу. Устраивать бойню нет никакого желания. Пусть на глав каджидиков и других преступных организаций, работают далеко не невинные овечки, но вырезать всю шушеру в галактике - это не ко мне.
        Оригинальный способ ухода, вкупе с ускорением, позволившим оторваться, плюс отвод глаз, вот и вся хитрость. На самом деле, можно было особо и не напрягаться. Лишившись начальства, наемники растерялись. Точнее, просто не рвались рисковать головой. Заместители тоже враз обзавелись куда более интересным занятием. Угу, власть же надо поделить. Они-то еще не знали, что каджидик банкротом стал. Впрочем, им и имущества хватит. Вообще, слабое место хаттских организаций - принцип муравейника. Убрал главного и все, сами вымрут. Слизни свято придерживаются принципа стравливать правую и левую руку. Чтобы те не объединились и не придушили. Вот и ладно.
        Перекинул деньги на счет благотворительного фонда имени Ра, мельком удивился, что за бог солнца такой? Впрочем, мало ли сколько в огромной галактике было выдающихся разумных, о которых большинство ныне живущих ни сном ни духом. И вообще, у меня тут дела есть. Джаббу посетить надо. Причем, сделать это стоит как можно быстрей. Запрется еще в покоях, придется штурм устраивать, а это время.
        - Хозяин, - отвлекла Ня.
        - М?
        - Если на планете нет еще одного хатта, то искомый объект, только что прибыл в город.
        - Показывай.
        Ведущие наблюдения дроны и дроиды, тут же организовали видеоряд, обеспечив съемку с трех ракурсов сразу. В слизнях я не слишком разбираюсь, но Ня права, если тут нет еще одного слизня, то передо мной ни кто иной как Джабба и сотня головорезов его криминальной гвардии.
        - И что же он тут делает? - задумчиво муркнул.
        - Вероятно, спешит взять власть над обезглавленной организацией конкурента, пока ее не растащили предприимчивые разумные, - ответила Ня, приняв озвученную вслух мысль за обращенный к ней вопрос.
        - Это-то понятно, вопрос в том, что это нам дает?
        - Возможность проверить отряд вашей поддержки, - отрапортовал искин, изобразив матерого сержанта.
        - И когда он у меня появиться успел? И не твоим голоском пытаться лаять.
        - Принято, а отряд давно сформирован. Мы посовещались и решили, что вам могут потребоваться мобильные силы прикрытия. Тем более, - тут Ня просто вывела изображение из зала, где Шак с Кашем, старательно, раз за разом, повторяли начальные ката первой формы боя на мечах.
        - Выношу благодарность. Готовь дронов, будут отвлекающим отрядом.
        - Есть готовить жестянок! - бодро козырнула Ня, сотворив голограмму.
        Да уж, андроид в берете и камуфляжной раскраске, с синими глазами елочкой - это еще то зрелище. Черт, я только что убил, пусть паршивого, но все же разумного, а теперь собираюсь… «И?» - сам собой появился вопрос, на который как-то не нашлось ответа. Не рефлексирую, и слава Силе. Над перебитыми безопасниками-надсмотрщиками, тоже вон особо не плакался. Черт, да мне даже на Ино с Клайдом плевать. Или нет? Так, потом, все потом. Надеюсь, Джабба будет при кредитах. Убирать его мне все же не хочется. Это мистическое слово «канон» как-то подспудно довлеет над загривком.
        - Дроны выдвинулись к дворцу. Ударят в тыл наемникам слизня, - отрапортовала Ня, выводя тактическую проекцию.
        - Это кто же там такой сопротивляющийся?
        - Не могу знать, Мирр-сама.
        - Ладно, наплевать. Я пошел.
        - Удачи, хозяин.
        - Спасибо.

* * *
        Так хорошо начавшийся день, стремительно превращался для Джабба Десилиджик Тиуре в самый паршивый из возможных. А ведь как все хорошо начиналось. Скормил ранкору надоевшую танцовщицу, и сразу после этого получил сообщение об убийстве давнего конкурента. Как тут было удержаться от того, чтобы не собрать отряд и не поспешить занять дворец Гардуллы? Вот и поспешил. Недооценил он жадность ее бойцов и переоценил силы своих. Теперь же, с появлением непонятно чьих наемников, дело и вовсе приняло скверный оборот.
        Когда ему доложили о несущейся к штурмуемому дворцу репульсорной платформе, с парой дюжин наемников на борту, он не слишком обеспокоился, но все же отправил десяток гаморреанцев разобраться с тем, кто это такие и чего хотят. Увы, но те даже рта открыть не успели. Разве что от удивления, когда в них сразу две ракеты полетели. Естественно, после такого, сомнений в том, на чьей стороне будут гости не осталось. Вот только еще пара огненных болидов, воткнувшихся в борт его личной репульсорной яхты, заставили хатта всерьез пожалеть о том, что он поддался эмоциям. Очень уж он желал лично присутствовать в момент триумфа. Опять же для имиджа полезно.
        «Беспредельщики!» - выругался Джабба, сплевывая забивший рот песок и спешно уползая подальше от полыхающих остатков любимого корабля. Ситуация сложилась паршивой. С одной стороны - дворец, в котором идет перестрелка, с другой - какие-то залетные бандиты, активно расстреливающие его охрану. Быстро оглядевшись, хатт припустил к ближайшему проулку. Трое бойцов - вот и все, кто сопровождал несостоявшегося триумфатора. «Оторвались», - выдохнул Джабба, давно не утруждавший себя физическими нагрузками и сейчас жалеющий об этом.
        Голову идущего впереди охранника снес сгусток плазмы. Еще два промелькнули опалив толстую кожу. Замерший хатт, не столько услышал звук рухнувших за спиной тел, сколько понял шестым чувством, что остался в одиночестве.
        - Здрасьте, - приземлился перед хлопающим глазами Джаббой воин.
        Тут хатт наконец-то вспомнил, что у него в руках бластер и тут же попытался им воспользоваться. Вот только эффект был несколько не тот, на который он рассчитывал.
        - Ай-яй-яй, - отбил серию выстрелов световым мечом убийца.
        Хатт узнал того, кто ликвидировал Гардуллу. Конечно, добытое его людьми изображение оставляло желать лучшего, но тут Джабба полагался больше на интуицию.
        - Итак, дорогой мой слизняк. Да, - заметил реакцию на выделенное голосом слово неизвестный, - ты правильно понимаешь. Тебя, в отличие от Гардуллы, я убивать не буду. Кое-кто решил, что два хатта на один комок шлака, многовато. Ты так не считаешь?
        - С-с-совершенно с-согласен, - ответил Джабба, быстро прикидывая варианты.
        - Слушай, а вы точно от слизней произошли? - спросил наемник, а в этом хатт теперь не сомневался, вдруг оказавшийся так близко, что Джабба разглядел свое искаженное отображение в визорах шлема.
        - Точно, - захлопал глазами сбитый с толку хатт, совершенно не ожидавший такого вопроса.
        Впрочем, куда больше его волновала попытка втянуть брюхо, оказавшееся неприятно близко к клинку.
        - Ну ладно, верю, - огорошил странный тип. - Так, тебе повезло, до Гардуллы было ближе, потому я и убрал ее. Однако, коли уж ты сюда приполз, а меня не ограничивали в набивании личного кармана, то за целостность и комплектность тушки тебе придется заплатить.
        - Сколько? - отбросил посторонние мысли Джабба. Разбираться с заказчиками и всем остальным он будет потом.
        - Конечно же все. И учти, - продемонстрировал меч наемник, - ложь я почувствую. А членовредительство прекрасно заменит внушение. Итак, приступим.
        В результате борьбы жадности с осторожностью победила последняя. В конце концов, имея контроль над всей планетой, кредитов он еще заработает, решил Джабба и перевел все, оставив лишь личный счет на черный день. Не потому что хотел утаить - а просто не вспомнил. Да и было там всего ничего.
        - Вот ведь ты жадный, - сокрушенно вздохнул наемник.
        - Я все перевел! - отшатнулся от взлетевшего меча Джабба.
        - Да ладно, надо же тебе раскручиваться и наемникам платить. У Гардуллы-то на счетах пусто. Живи, слизень.
        - А…
        - Так точно от слизней?
        - Д-да.
        - Ну бывай, - махнул рукой наемник, запрыгивая на крышу и скрываясь из вида.
        Матерящийся на семи языках сразу, Джабба подхватил бластер и пополз к дворцу. Неизвестные наемники уже убрались. Впрочем, хатта это ничуть не расстроило. Воодушевленные примером босса, наемники утроили рвение. Правда, даже так им приходилось больше бежать за патроном, чем помогать ему давить сопротивление.
        «Зато теперь никто трусом не назовет», - постарался найти хоть что-то положительное во всем случившимся Джабба Десилиджик Тиуре, попискивая, когда меддроид лепил очередной бакта-пластырь.
        Глава 23
        Джабба оказался слизнем запасливым, так что денег на закупки нам хватило, даже немного сверху осталось. Послужной список Релика пополнился новой отметкой. Рейтинг подрос. Не столь значительно, как мог бы, все же ликвидация Гардуллы не совсем правильно «оформлена» была, но все равно существенно. Естественно, последнее меня совсем не волновало. Скорей уж раздражало немного. Потому, старался просто не думать обо всем этом. Раскольниковым себя не ощущаю - вот и слава Силе.
        Неожиданной проблемой стала доставка лекарства на Басомагс. Капитаны не хотели связываться с флотом блокады Корпуса Юстиции. Даже за большие деньги не нашлось того, кто бы рискнул головой. Была у меня слабая надежда на Немака. В том, что он не откажется помочь - не сомневался. Увы, учитель оказался недоступен. Где его черти носят и чем он занимается?! В общем, отослал ему сообщение, а сам, условно говоря, вдавил педаль в пол. Из-за всего этого пришлось навернуть изрядную петлю по галактике. Носился бешеным тушканчиком между звезд, чтобы забрать все собранное лекарство на промежуточных складах лежащее. Само собой, потеря времени положительным эмоциям не способствовала.
        Мальчишки старались помочь и поддержать, да только - что они могли? Смотрел на них и рычание давил. Ведь там, на Басомагсе, умирают тысячи таких же как они, а скоро счет пойдет на десятки, сотни, а затем и миллионы жизней. Приходилось все время держать себя в лапах и кутаться в ледяной панцирь самоконтроля. Одна радость - дети меня понимали. Точнее, чувствовали. Для понимания разумом не доросли они еще. Многое им испытать довелось, но все равно мальчишками они быть не перестали. Бесспорно, в каких-то аспектах, у них житейской мудрости больше чем у иного старика, но вот в других… одно слово - дети.
        - Готова к прыжку, - отрапортовала Ня.
        - Сверхсвет.
        Наконец-то мы вышли на финишную прямую. Теперь осталась сущая ерунда, в нарушение всего и вся на планете оказаться. «Ну не могут же меня не пустить?» - вопрошал сам себя, понимая, что еще как могут. Ладно, мне бы до главного добраться, а там решим вопрос.
        - Пап, идем позанимаемся, - с порога рубки попросил Шак.
        - Идем, па, все равно лететь долго, - ухватил за руку Каш.
        - Хорошо, - тряхнул гривой, котятки правы.
        Провел урок-игру, причем, что удивительно, даже самоконтроль сбросил. Устал видимо в тисках воли себя держать. Конечно, до нормальных занятий с мальчиками еще далеко. Они ведь, без году неделя, как мечи в руки взяли. С другой стороны, прогрессируют великолепно. Дал им немного погонять себя. Потом подключил дроидов фехтовальщиков. В компании этих опытных роботов, они могли хоть что-то сделать.
        Вообще, способность братьев понимать и чувствовать друг друга, могла, со временем, превратить их в очень грозных бойцов. Правда, в этом же была и их слабость. Впрочем, у любой палки всегда два конца имеется. Я как-то с мастерами-наставниками совещание целое устроил, решая, на что ставку делать. Мнения разделились, но, в свете возможного будущего, было решено сперва научить детей работать парой.
        - Ха! - крутанулся Шак.
        - Да! - атаковал Каш.
        - Мимо, - ухмыльнулся я.
        - Как?! - выдали мальчики хором.
        - Что ж, давайте посмотрим запись, - остановил бой, тем более, попытка сыграть ва-банк все равно закончилась провалом и вести его стало не с кем.
        Ня тут же вывела голограмму и начала ее неспешно прокручивать.
        - Так, ну тут у нас баловство одно было, - махнул лапой, и голограмма тут же ускорилась.
        - Все равно весело, - улыбнулся Шак.
        - Угу.
        А что мне еще было отвечать? Скакать по стенам и бегать по потолку - это забавно. Только в реальном бою, с нормально обученным одаренным, от всей этой акробатики толку мало. Прыжки, финты, пируэты - они бесспорно помогают, но жизненно необходимы лишь легким воинам. Что толку, например, мне, усиливать удар инерцией собственной массы и брони? Большинство гуманоидов и так снесет, если они решат жёсткий блок поставить. Тот же, кто в состоянии мои удары нормально держать, и с таким «эх, ухнем» справится.
        - Не забывайте, пока вы в воздухе, - указал на собственное тело, совершающее длиннющий прыжок, - вы всегда ограничены в маневре и возможности противодействия.
        - Мы помним, па, - серьезно ответил Шак, а Каш лишь подтвердил слова брата кивком.
        - Это хорошо. Вы у меня, как говорится, кровь с молоком. Атару - совсем не ваш стиль, но знать его основы вы обязаны.
        Понятное дело, что все это они слышали много раз, но «повторение - мать ученья». Тем более, я подкреплял слова наглядными уроками. И сам подставлялся пару раз, и их периодически полетать отправлял, когда в них кузнечик просыпался.
        - Так, ну вот и основное. Ня, помедленней.
        Мальчики подались вперед, а искин замедлил воспроизведение.
        Пятерка многоруких дроидов, вооруженных учебными мечами, виброклинками и разным дальнобойным оружием, активировалась и присоединилась к веселью. Сразу стало не до акробатики. Опытные искины действовали слаженно и грамотно. Отражать выстрелы и уклоняться приходилось в ускорении. Мальчишки тоже не зевали, как в первое время, привыкли уже.
        - Стоп, - остановил воспроизведение. - Вот тут вы правильно решили пожертвовать этой парой, - указал на дроидов заходящих слева, - но не учли общей расстановки.
        Картинка вновь задвигалась. Увернувшись от сети и отразив несколько выстрелов, моя голограмма прыгнула вперед и кувыркнулась.
        - Видите, дроиды не могли стрелять, я прикрылся вами.
        - Угу, - кивнул Шак.
        - Нам надо было отступить, - предположил Каш.
        - Это бы вас не спасло, но, как вариант, чтобы сбежать, вполне.
        Тем временем, виртуальный я разделался с парой дроидов и, остановив меч Шака, прогнулся, немного довернув тело, и избежал атаки Каша.
        - Все, собственно говоря. Вы полезли вперед и проиграли.
        - Но это было близко, - улыбнулся старший, переглянувшись с младшим.
        - Близко, но все же далековато. Ня, разверни картинку градусов на тридцать.
        - Ууу, - разочарованно выдали мальчишки.
        - Вот и «ууу», - передразнил воителей, правда, на деле у меня получилось больше «р-р-ру». Очень уж их разочарованные мордашки забавно смотрелись.
        - Про экипировку мою вы тоже подзабыли, а?
        - Забыли, - не стал отрицать очевидного Шак.
        - И все равно молодцы, - растрепал две головенки, наведя на них хаос. - Бегите в душ, а потом за учебу. Шлемы ждут.
        - Ага.
        - Уже.
        Мальчишек как ветром сдуло. Тройка условно уцелевших дроидов вернулась к стене. Голограмма меня, с активированной пусковой и выдвинувшимся бластером, исчезла. Хорошо размялся. Теперь можно и нормальную тренировку провести.
        - Вообще-то, используй вы ракеты, вас бы в пробоину вынесло, - заметила Ня.
        - Уцепился бы за что-нибудь, - отмахнулся от излишне заботливого искина.
        - И все же, я бы рекомендовала вернуть захваты на стопы.
        - Нет, они слишком тяжелые и делают подошву излишне толстой.
        - Вы же все равно не собираетесь использовать броню для боя с одаренными.
        - Жизнь покажет. Да и потенциальный противник этого не знает, что позволит удивить его, опять же, способ быстрого снятия…
        - Весьма травмоопасный! - перебила Ня.
        - Меня им даже не оглушить, тем более, как раз я-то буду готов к бабаху.
        - И все равно…
        - Ня, прекращай, испытывали же, - прижал уши, не желая слушать решившего позанудствовать искина.
        - Хорошо, Мирр-доно, но я все равно остаюсь при своем мнении и расчетах.
        В ответ лишь лапой махнул и мечи включил. Гравитация тут же возросла и попыталась согнуть, но куда ей. Сила заклубилась, раскинулась снежным настом и взметнулась мириадами снежинок. Разогретые мышцы радостно начали привычные движения первых ката серии, разум отстранился, чутко следя и контролируя, перед глазами замелькали тени силуэтов, раскинулись вектора атак, появились чернильные пятна угроз, тянущих свои щупальца. Нельзя отразить их все и сразу, но уже одного лишь знания о них достаточно. Кто предупрежден - тот вооружен.

* * *
        - Выходим из прыжка, - отрапортовала Ня, добавив звенящих ноток в голос.
        - Спокойно, котятки, спокойно, - послал волну уверенности нервничающим детям.
        - Выход. Щит на максимуме. Сбрасываю скорость.
        Звезды стали точками, далеко по курсу маячил крошечный шарик планеты. Сейчас, чисто визуально, он был примерно с куриное яйцо. Такое себе пятнистое, зелено-бело-желто-голубое яйцо. Впрочем, не до Басомагса пока, прямо к нам корвет летел. Весьма недружелюбно настроенный, настолько, что это даже мальчики ощутили.
        - Мы в конусе. Нас ведут.
        - Отправь идентификатор и сообщение.
        - Уже транслирую.
        - Умница.
        - Вызов.
        - Давай на меня. Ограничь фокус.
        - Готово.
        При виде голограммы абонента, испытал смешанные чувства. Во-первых, им оказался тот самый юстициар, который в свое время встречал меня в трюме крейсера. Он подрос в чинах, но вряд ли стал меньшим буквоедом и занудой. Во-вторых, если тут этот тип, то, вполне вероятно, и другие знакомцы найдутся. С одной стороны, я вряд ли вызову у них положительные эмоции, но с другой - объясниться будет легче. Надеюсь, им не до специфических проверок. Одного катара от другого отличить сложно, а я совсем не горю желанием быть опознанным. Благо, целительские аспекты Силы не только кисточки на ушах выращивать позволяют, но и куда серьезней с телом работать. На всякую биохимию и тому подобное, у юстициаров времени точно нет, да и ситуация не располагает.
        - Вы нарушили границу карантинной зоны. Немедленно лечь в дрейф и отключите системы защиты.
        - Выполняю.
        Давать сигнал Ня не пришлось, та и сама уже все необходимое делала.
        - У меня на борту лекарство для планеты…
        - Разберемся, - перебил лейтенант-коммандер. - Следуйте по выделенному коридору на малой тяге. Любое отклонение от маршрута, открываю огонь на поражение, - огорошил юстициар. - Готовьтесь принять на борт досмотровую партию.
        - С удовольствием, только давайте побыстрей, на планете скоро начнется мор.
        - Ситуация под контролем. Выполняйте приказ.
        - У вас что, челнока не найдется? Счет на часы, если не на минуты идти может! Проверьте, пока до орбиты телепаем!
        - Я действую в соответствии с инструкцией. Следуйте…
        - Да следуем мы, - рыкнул, перебивая идиота, которому устав с наставлениям и прочими инструкциями давно и напрочь мозг заменил.
        Конечно, умом-то понимаю - любая техника безопасности и порядок карантинных мероприятий пишется кровью. Зачастую миллионы, а то и миллиарды жизней за сухими и скупыми пунктами инструкций стоят, но чертова одаренность… И без того лекарства по складам собирая времени много потерял, а теперь - просто знаю, чувствую, как вибрирует натянутая до предела струна.
        - Пап, - дрогнул голосом Каш, и указал на выросший шар планеты.
        - Бездна! Ня?
        - Корабль, малый пассажирский транспорт, южный полюс…
        Отрывистый, даже где-то обрывочный доклад, искин сопроводил выводом тактической голограммы с метками-пояснениями и справочной информацией. Древняя рухлядь, которая была старьем еще в то время, когда неудачно приземлилась на Басомагсе. Музейный экспонат, который, собственно и был, до недавнего времени, всем музеем в местном аналоге Мурманска.
        - Беглец транслирует сообщение на открытой волне.
        - Выводи, - принял решение, бросив взгляд на мальчишек.

* * *
        Воротник новенького кителя, нещадно раздражал контр-адмирала Моза. Мало того, что он не мог толком выспаться, и чтобы уснуть был вынужден принимать снотворное, так еще и этот ситхов воротник. Ситуация на планете летела в бездну, а сенат все еще не включил ситуацию в повестку. Ублюдки, способные только болтать, очень удобно устроились. Пока они не приняли решения, вся ответственность лежит на Корпусе, конкретно, на нем, как старшем офицере блокады.
        - Адмирал, с планеты готовится взлететь корабль. Спутник передает картинку. Погрузка, сэр.
        - Территориалы?
        - Недееспособны, сэр.
        - Выведи, - махнул на боковую панель проектора адмирал.
        «Дурацкий вопрос», - вздохнул Моз, остановив руку, своевольно потянувшуюся к удавке, по недоразумению названной воротником. Как будто он не знает - девяносто процентов планетарных сил обороны валяется по койкам в переполненных больницах и госпиталях. Это если им повезло в них попасть.
        - Готово, сэр.
        Древняя рухлядь, ударными темпами приведенная в способное к взлету состояние. Вереница людей, бредущая потоком по полю космодрома. Моз скрипнул зубами и отключил голограмму. Не помогло. Даже перед закрытыми глазами, стояла четкая картина частокола. Один высокий силуэт на десять маленьких. «Богиня, - взмолился адмирал, - пусть они не взлетят. Ну что тебе стоит, великая, прошу, я был не лучшим твоим сыном, но смилуйся над ними».
        - Действовать по инструкции, - отдал приказ Моз.
        Собрав пальцы домиком и уперев подбородок в большие, он, постукивая указательными перед носом, принялся рассматривать синтезированную карту системы. В этом не было никакой необходимости, но позволяло хоть немного отвлечься.
        - Сэр, обнаружен корабль, идет к нам, - отвлек адмирала доклад энсина.
        - Выслать корвет.
        - Есть, сэр.
        Опять кто-то родню спасти пытается. Может обойдется? Не хотелось бы число обломков увеличивать.
        - Огонь открывать только при попытке прорыва к планете.
        - Есть, сэр.
        - Если захотят уйти, не препятствовать.
        - Е…
        - Это нарушение карантинных мер! - напомнил о своем существовании господин Шмакс, наблюдатель от сената.
        - Найти бы того, кто их составлял, - буркнул адмирал. - Передать приказ, энсин.
        - Есть, сэр.
        Эктон Шмакс, предпочел выразить свое мнение красноречивым сопением. В очередной раз напоминать о том, что он обязательно доложит о самоуправстве, нарушениях инструкций, положений и главное, его рекомендаций, он не стал. Ограничился тем, что вновь пообещал себе приложить максимум возможных усилий для организации скорейших похорон карьеры одного нахала, посмевшего иметь собственное мнение.
        - Сэр, нарушитель передает, что на его борту иммунобиологические препараты. Запрашивает разрешение на посадку. И, - тут энсин еще раз бросил взгляд на датапад, - среди переданных идентификаторов был аннулированный код внештатного агента Корпуса, сэр.
        - Богиня, - выдохнул Моз, испытав огромное облегчение.
        - Что за аннулированный код? - влез Эктон.
        - Э… - растерялся молодой человек и бросил взгляд на адмирала, но Моз лишь кивнул.
        К сожалению, адмирал был слишком утомлен и занят собственными мыслями, чтобы сходу сообразить - инициативный и умный энсин не мог растеряться от простейшего вопроса.
        - Когда внештатные сотрудники нарушают приказы или правила, их допуск аннулируется и выдается ордер на арест.
        - Что?! - картинно вскинул руки Шмакс, увидевший гарантированную возможность вот прямо сейчас, немедленно, похоронить карьеру Моза.
        - Это не важно, - отмахнулся адмирал, прекрасно понимая, что дает Эктону Шмаксу козырного туза и джокера впридачу.
        - Но…
        - Сопроводить на дальнюю орбиту, проверить, организовать мне связь с управлением… - начал раздавать приказы Моз, полностью игнорируя Эктона.
        - Я этого так не оставлю! - рявкнул багровый Шмакс и поспешил покинуть рубку.

* * *
        «На борту женщины и дети. Мы не больны. Зараза не добралась до нашего поселения. Не стреляйте! Повторяю, мы не больны…» - сообщение на открытой волне сопровождалось трансляцией с борта, и передачей экспертного заключения меддроида. «Не выходите из атмосферы. Попытка покинуть атмосферу приравнивается к попытке прорыва карантина. Повторяю, не покидайте атмосферу…» - бубнил в ответ юстициар. «Мы здоровы! Тупая твоя башка! Не заражены!» - орал в ответ капитан ползущего в космос судна. «При попытке покинуть атмосферу, открываем огонь на поражение», - нес в ответ эфир.
        - Пап? - жалобно смотрел на меня сжавшийся в комочек Шак.
        - Па? - рвал душу взглядом Каш.
        «Чертова Сила!» - рычал я про себя, видя выход, но не способный сдвинуть штурвал. Вот так вот, смотрел на мальчишек и понимал, если бы не они… но они были.
        - Говорит контр-адмирал Моз. Дед, не дури, на орбите корабль с лекарством. Вернись на планету. Мы проверим груз прибывшего и…
        - Я не могу, адмирал. Физически не сяду.
        - Ня, связь! - прорычал, разглядев в буре тоненькую тропинку возможности.
        - Готово.
        - Адмирал, позвольте им пристыковаться ко мне! Тогда вам не нужно будет никаких разрешений, вы просто прикажете мне вернуться на планету, как потенциально зараженному судну!
        Несколько тягучих секунд тишины и наконец раздался ответ:
        - Хорошо. Приказ по флоту блокады, огня не открывать. Корвету четырнадцать, сопроводить на нижнюю орбиту и проконтролировать.
        - Спасибо, адмирал.
        - Иду на стыковку.
        Мальчишки вздрогнули, а я отчетливо услышал «дзинь», когда рядом с голограммой адмирала появилась еще одна фигура.
        - Я отменяю ваш приказ, - заявил, с отчетливо уловимым злорадным торжеством, влезший в кадр мужик в гражданском.
        - Эктон, вы всего лишь наблюдатель и…
        - Уже нет, адмирал. Специальным декретом сената, я только что получил все необходимые полномочия. Вот, ознакомьтесь.
        Одна миниатюрная фигурка протянула другой датапад.
        - Копии направлены капитанам кораблей блокады, - добавил гражданский с самодовольной улыбочкой.
        - Шмакс, не сходите с ума! Мы можем спасти десятки миллионов, на планете вот-вот начнется мор. Количество смертей растет. Вы что не понимаете…
        - Я понимаю лучше вашего! Пятьсот лет назад, из-за такого как вы, население субсектора сократилось в сто раз. Десятки миров вымерли подчистую!
        - Сейчас иная ситуация!
        - Не вижу никакой разницы, - отмахнулся Эктон. - Я отстраняю вас от командования. Приказ по флоту. Если нарушитель предпримет попытку сойти с орбиты - уничтожить. Если транспорт покинет атмосферу - уничтожить.
        - Я не позволю вам играть в бога! - рявкнул Моз.
        - И что же…
        Вот только договорить ему не удалось. Адмиральский бластер, смотрящий прямо в лоб, как-то не способствовал болтливости. Улыбочка медленно сползла с лица Эктона. Сменилась отчетливым страхом. Глаза выпучились, а губы задрожали так, будто он собирался расплакаться. «Бесполезно», - пришло ко мне отчетливое понимание, еще до того, как в спину Моза ударил выстрел. Нашлись в рубке флагмана карьеристы. Куда же без них-то. Экипаж ведь из Центральных Миров. Посылать подразделения со стороны - обычная практика, когда нужно усмирять и карать. Как раз на такой вот случай.
        - Пап, - непонимающе повернулся ко мне Шак.
        - Мы…
        - Нет, мы уже ничего не успеваем.
        Я так и не смог убрать лап со штурвала. Так и сидел, стиснув его массивные ручки до ломоты в пальцах. Старик, ведущий древний рыдван с беженцами, заклинал и умолял не стрелять. Казалось, не найдется никого, кто способен нажать гашетку. Не могло быть во вселенной такого урода. Весь разговор шел на открытой волне. Все всё видели и понимали, но… нашелся тот, кто выполнил приказ. Контролирующий нас корвет разрядил орудия. Незащищенный силовым полем корабль разорвало пополам. Золотой выстрел. Обломки вспыхнули погребальным салютом. Пронзили атмосферу метеорами. Погасли.
        - Тварь. Ня, дай связь с этим Шмаксом и сбрось пару дронов, поработают ретрансляторами, постарайся связаться с планетой.
        - Выполняю.
        - Слушаю, - появилась голограмма, уже сидящего в адмиральском кресле Эктона.
        - Сэр, я прошу вас выделить спаскапсулы и отправить на них лекарство.
        - Нет. Это подотчетное имущество. К тому же, мы еще не разобрались с тобой и твоим грузом. Может там наркотики или еще какие запрещенные препараты.
        Доказывать и спорить с дорвавшимся до власти дураком, чуть не пачкающим штаны от обретенной власти и могущества - бесполезно. Рассчитывать на совесть офицеров и рядовых - глупо. Доводилось как-то про эксперимент Милгрэма читать. Честно говоря, был потрясен. Даже шокирован. И плевать, что находились отказавшиеся. Тем не менее, все переговоры записываются и фиксируются, следовательно, на этом можно попробовать сыграть.
        - Как гражданин Республики, прошу вас направить официальный запрос в сенат, с предложением рассмотреть возможность использования спаскапсул флота блокады для осуществления скорейшей доставки иммунобиологических препаратов на планету Басомагс.
        - Направлю, - отмахнулся Эктон. - А пока, жди досмотровой команды.
        - Есть ждать команды, сэр-р-р.
        Если бы не жесткий самоконтроль, я бы не сдержался. Смотреть на мальчишек не хотелось, да что там - не мог! Еще бы их взгляды не ощущались так явственно. Ой как они чувствовались. Шерсть сама шевелиться начинала, и уши к голове прижимались. Надо найти смелости и посмотреть им в глаза. Они поймут. Это ради них. Шансов прорваться нет. Целыми точно не приземлимся. Вот сейчас соберусь и подниму морду. Только подожду немного. Еще чуть-чуть настроюсь. Щиты самоконтроля укреплю.

* * *
        - Тише, милая, - прижал Клайд к кровати Ино. - Потерпи.
        - Больно. Пусти.
        - Нет. Нельзя. Понимаешь, доктор сказал…
        - Больно. Пусти. Пожалуйста, - захныкала исхудавшая до состояния обтянутого кожей скелета девушка.
        - Нельзя, любимая. Хуже станет, - бормотал Клайд, удерживая слабо трепыхающуюся Ино. - Я Мирру написал, он прилетит, он нас не бросит.
        - Не прилетит. Мы были дураками. Бросит.
        - Уже прилетел. Я слышал. Говорили о корабле с лекарством.
        - Его не пустят. Клайд, милый, если он сядет. Обязательно извинись. За обоих, - горячо зашептала Ино, вцепившись изъязвленными пальцами в одежду парня.
        - Не если, а когда. Он обязательно приземлится. Помнишь, как он нас спас от рабства и какие фортеля на «Скате» выделывал. И потом еще пирата разнес. Он сможет. Ты только не умирай, ладно? Потерпи. Совсем немного потерпи.
        - Кхе-кхе, - вырвалось вместо ответа, и обессилившая девушка опять потеряла сознание.
        В этот раз Клайд не смог подняться. «Совсем что-то сил нет», - подумал он отрешенно. «Нужно хоть за водой сходить», - предпринял он еще одну попытку встать, но лишь кое-как перевалился на бок. «Хоть так», - чуть дрогнули опухшие синие губы. По крайней мере, он не давил своим тощим телом на часто-часто вздымающуюся грудь Ино. «Отдохну немного и схожу», - прикрыл воспаленные глаза Клайд, проваливаясь в черноту.

* * *
        - Входящий вызов с планеты, - отвлекла от попыток справиться с собой Ня.
        - Соединяй.
        В рубке появилась голограмма беловолосого мужчины. Картинка дрожала и сбоила, так что я не сразу понял - он совсем не природный блондин. Серое, местами какое-то землистое лицо, синие распухшие губы и настолько красные глаза, что желтизну белков не различить.
        - Я глава того, что осталось от правительства. У вас действительно есть лекарство? - начал он без предисловия.
        - Есть, - ответил, старательно смотря на него, и только на него.
        - Вы готовы рискнуть, если мы обеспечим вам прикрытие?
        - Нет, - мотнул без раздумий головой. - У меня на корабле дети.
        Прозвучало жалко. Сам все осознаю, ощущаю в Силе, ненавижу себя, но ничего не могу с собой поделать. Только трусость матерю, хиленькое утешение в процессе находя. Да просто голову забивая!
        - Понимаю, - кивнул беловолосый, после того как прокашлялся и утер платком кровь с губ. Бурым платком.
        - Пап, пожалуйста, - прозвенел дрожащий голос Каша.
        - Па, мы ведь тоже чувствуем, - добавил Шак.
        «Бездна!» - я наконец сумел посмотреть им в глаза. Полные слез глаза, наполненные болью, отчаяньем, верой и надеждой. Волна ненависти и отвращения к себе, вырвалась из груди ревом. Первобытным, диким, сокрушительным и обреченным.
        - Поднимайте истребители. Схожу с орбиты.
        - Спасибо. Даю отсчет.
        Голограмма пропала, но мне уже не до того. Сила клубилась адской метелью. Корабль не просто стал ощущаться моим телом, теперь он был моим я. Ремни и фиксаторы выскочили из кресел, обхватили и зафиксировали мальчишек. Реактор разгорался и пульсировал. Энергия рванула к накопителям. Ня опустила переборки и принялась откачивать атмосферу. Заскуливший зверь внутри поджал хвост. Наплевать. Щелчок - дети захлопнули забрала шлемов.

* * *
        - Парни, я не могу приказывать, я не буду врать, боевая химия угробит нас с гарантией часа за полтора-два, но если мы обеспечим посадку транспорта, то десятки миллионов останутся живы. Пехота сплоховала, не удержала кордоны и дала заразе охватить весь мир. Вы сами держались до последнего. Сбивали гражданских. За это нас ждет справедливая кара, но если мы сейчас взлетим и прикроем транспорт… Быть может, демоны нижнего мира сжалятся над нами и подарят забвение. Прошу вас, выполним долг перед нашим народом. Кто со мной, берите, - комэск указал на раскрытый контейнер.
        Свою дозу он уже вколол. И был готов, если так сложится, летать хоть в одиночку.
        Изможденные люди, один за другим поднимались, молча подходили, брали инъектор, прикладывали к шее. Спустя минуты, они же, порозовевшие и взбодрившиеся, но все такие же молчаливые, натягивали летные скафандры и забирались в кабины. Техники, в висящих мешками комбинезонах, откатывали пустые платформы. Давали знак об окончании зарядки. Кивали в ответ на полученное подтверждение и неспешно покидали площадку. Не до техники безопасности мертвецам.
        - Здесь лидер, старт, - раздался хрипловатый голос в шлемофонах.
        Выпускающие взмахнули светящимися жезлами. Древняя традиция, давно утратившая практический смысл, но свято соблюдаемая во многих мирах. Боевые машины устремились вверх. Пылающие дюзы истребителей стали точками, а затем и вовсе исчезли.
        - Будешь? - пожилой техник протянул в рассветной мгле помятую пачку другу.
        - Все равно тяжело, - закуривая, ответил тот невпопад.
        - Пошли, помянем, пока можем.
        - Идем, - кивнул он, щелчком отбросив окурок.

* * *
        - Командор Ал, с планеты взлетают истребители.
        - Арестованное судно форсировало двигатели.
        - Фиксирую активацию планетарных батарей ПКО.
        - …
        Доклады с постов сыпались один за другим, а перед глазами командора стояло лицо Моза. Отдать приказ, действовать по инструкции - это ведь так просто и правильно. Вот только, правильно ли это?
        - Командор! - появилась перед Алом голограмма Эктона Шмакса. - Почему вы не командуете?!
        - Жду распоряжений вышестоящего начальства, - спокойно ответил он чиновнику, занявшему кресло его друга.
        Злорадствовать или еще как-то реагировать на красную рожу, с бисеринками пота на лбу, он не счел необходимым. Ну правда, ползет себе червяк и ползет, не пачкать же ботинки.
        - Это мятеж! Мы на прицеле ПКО планеты! Немедленно атакуйте!
        - Не визжите, - поморщился Ал, - сделаю, что смогу. Конец связи.
        - Сэр? - нарушил тишину старпом, так и не получивший приказа.
        - Знаешь, - достал бластер Ал, задумчиво посмотрев в ответ, - держи, - протянул он оружие вперед рукоятью. - Хочешь сбить его и получить повышение с медалькой и грамоткой какой - дерзай.
        - Вас посадят.
        - После слов этого индюка о мятеже, могут и расстрелять, - пожал плечами Ал. - Я буду в своей каюте.
        Проводив взглядом командира, старпом лишь усмехнулся краешком губ. «Тоже мне, моралист выискался», - фыркнул он про себя, и, сев в чужое кресло, быстро ввел личный код. Еще немного поработав с вмонтированным в подлокотник пультом, он принялся отдавать приказы.

* * *
        Нам удалось выиграть немного времени. Больше чем ожидалось, но меньше чем хотелось бы. Когда пасущий нас корвет открыл огонь, мы уже на границе конуса поражения находились. Простейшая полубочка позволила избежать первого залпа. Даже щиты не опалило. Вот только - это оказалось всего лишь преддверие ада. Никто не хотел стрелять, но все нажали гашетку. Канониры юстициаров оправдывались тем, что просто выполняют команду. Отдавшие её, прятались за долгом, уставом, инструкциями с приказами и тем, что не сами давят кнопки-сенсоры. Территориалы поголовно верили в свою правоту. За какие-то мгновения, потребовавшиеся на осознание происходящего, Республика вообще, и Корпус Юстиции в частности, превратились для них в лютого врага.
        Страшно, когда наполняющий Силу стон мучительных смертей, перекрывает рев ненависти и безумной ярости. Шторм захлестнула огромная волна цунами. Долгие, бесконечно долгие мгновения, непонятно на чем и как, но я удерживал кокон льда вокруг детей. Не дать им услышать и почувствовать, хотя бы приглушить. Когда казалось все, не выдержу, очнулся зверь. Заскулил и забился. Потребовал сбежать, думать о себе.
        Тварь даже не пискнула, когда я свернул ей шею.
        Сосредоточившись на мальчишках, полностью отрешившись и раскрывшись, наплевав на себя, мне удалось защитить их. А потом стало проще. Ярость и ненависть. Злость и обида. Все это нашло выход. Умирающие б