Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Ролевик: Шаман-2 Сергей Александрович Давыдов

        Ролевик: Шаман #2 Хотя нет, я слишком категоричен. Вернее будет так: люди, не играйте в ролевые игры, в которых нет возможности сохраняться! Я вот сдуру поучаствовал в ролёвке на местности… В результате еду знакомиться с родителями жены. И всё бы ещё ничего, если бы жена не была джинной, в первую же брачную ночь (вернее, был день, но это уже мелочи) попытавшейся меня прикончить. Причём джинной вполне настоящей… А ведь я её собственными руками освободил из браслета, в котором она проторчала семьсот лет! Народ, не освобождайте джиннов, оно того не стоит. А что насчёт желаний… ну, с этим у нас почти как в том тосте - исполняет только одно желание, зато сколько угодно раз. Н-да…


        Сергей Давыдов 
        Ролевик: Шаман. Часть 2
        Люди, не играйте в ролевые игры!
        Хотя нет, я слишком категоричен. Вернее будет так: люди, не играйте в ролевые игры, в которых нет возможности сохраняться! Я вот сдуру поучаствовал в ролёвке на местности… В результате еду знакомиться с родителями жены. И всё бы ещё ничего, если бы жена не была джинной, в первую же брачную ночь (вернее, был день, но это уже мелочи) попытавшейся меня прикончить. Причём джинной вполне настоящей… А ведь я её собственными руками освободил из браслета, в котором она проторчала семьсот лет! Народ, не освобождайте джиннов, оно того не стоит. А что насчёт желаний… ну, с этим у нас почти как в том тосте - исполняет только одно желание, зато сколько угодно раз. Н-да…
        Что, непонятно? Ну так я и сам толком не понимаю, что к чему. Знаю только то, что с ролёвки попал в другой мир, не без содействия божества азартных игр и, так сказать, сопутствующих товаров. Впрочем, в его пользу могу сказать, что этот тип снабдил меня «набором для выживания» в виде материализации роли, под которой я участвовал в ролёвке. Так что сейчас я вполне натуральный шаман, и с духами, к коим относится и моя любезная жёнушка, на короткой ноге. Собственно, несколько штук из личной свиты постоянно вокруг вертится, да и в резерве есть пара
«аргументов» вроде почти честно заработанного огромного волка. Могу, если что, и амулет какой смастерить, недорого…
        Вообще, радует разве что то, что мирок, в который я угодил - далеко не худший вариант. Никакой тебе инквизиции со всеми её прелестями, развитая культура, в городах вполне себе имеется водопровод и даже газеты выходят… Плюс продвинутая магия, которая оставляет шанс, что мне удастся-таки вернуться домой к ещё более развитой культуре, интернету и ролевым играм с возможностью сохраняться. Ещё бы мне той магии, в личное пользование… Увы, но в этом плане я обделён. Точнее, кое-что мне выдали в составе «стартового пакета», но о метании файрболов и прочих эффектных боевых штучках можно только мечтать: мой потолок - демонтаж амулетов, созданных магами.
        В общем, я очень надеюсь, что удастся вернуться домой, но даже если нет - смогу устроиться и здесь. Жилплощадь есть, пусть пока и не очень комфортная - проклятый замок, из которого постепенно вычищаю проклятье - работой тоже обеспечен, а когда закончу с замком, будет и прилагающийся к нему титул. Это в плюсе. В минусе же то, что моя жена и местные сектанты, с которыми у меня получился конфликт, уже пытались меня прикончить, и, скорее всего, попытаются снова. Ещё есть девица, работающая на одну из местных разведок, та ещё лиса… В принципе, она мне вроде как жизнь спасла, но чего от неё ожидать в дальнейшем - не представляю.
        И вот в такой ситуации жена, от которой я доброго слова не слышал, вдруг сообщает, что её родители хотят со мной встретиться… Первой мыслью, понятно, было - «это ловушка». Напрямую моя дражайшая половина (хотя, учитывая их традиции, скорее дробная часть) вредить мне не может, однако договориться с родственниками - вполне. Однако мне была гарантирована безопасность на время пребывания во владениях рода… В итоге я сказал, что подумаю, и помчался читать книжку про общество и традиции джиннов.
        Выводы из прочитанного напрашивались странные. Если книга не врала (что тоже возможно), получалось, что хан и ханна рода не стали бы помогать дочери в таком деле - сама должна уметь. Да и вообще - чтобы они так вот пожелали встретиться с никому не известным шаманом, должно было случиться что-то экстраординарное… Ума не приложу, что. Может, тоже жёнушка что-то замутила?..
        В общем, ничего не понятно, но - надо ехать. Недавно один джинн, спровоцированный Крооргиной - женой моей, в смысле - уже пытался встретиться со мной с недружественными целями. Эти духи огня и ветра - сильные маги, так что, полагаю, на этом бы моя история и закончилась, однако - не было бы счастья, да несчастье помогло. Как раз в то же время на мой замок напали и вышеупомянутые сектанты, с которыми джинн и сцепился, а я немного помог. В итоге - я всё ещё жив, но в следующий визит на удачу рассчитывать не стоит. Нужно, чтобы его не было… А для этого необходимо, чтобы джинна перестала плести свои интриги, либо сама, либо по приказу родителей. Задачка не из лёгких, но придётся постараться - если не справлюсь, будет хреново…
        Оставалась ещё одна проблема - я не могу покинуть замок на несколько дней, иначе могу лишиться на него прав. Тонкости местного законодательства… Нужно ещё пару недель проторчать в нём, дабы зарегистрировать право собственности. Впрочем, с этим пообещала помочь Раптари - та самая лиса, работающая на разведку. Хотя я тоже на неё как бы работаю. Что-то вроде «внештатного сотрудника», только не информатора, а «наживки» - на меня как раз сектантов и ловили.
        Поприкидывав так и этак, я решил, что всё-таки стоит рискнуть. Вернее, что отказаться от приглашения более рискованно, чем принять его. Так что я призвал жену - она у меня в буквальном смысле по вызову - и сообщил, что готов отправиться к её родителям.
        Сама джинна способна переноситься на Ледяной континент, где, собственно, и проживают джинны, в мгновенье ока, как и являться оттуда по вызову, а вот со мной сложнее. Как шаман, я мог бы отправить туда один свой дух, оставив тело в замке; это заодно решило бы и проблему с регистрацией. Однако, к сожалению, этот вариант не годился - сочтут за неуважение. Да и рискованно хранить тело в проклятом месте…
        В итоге мы неслись к цели на бешено ревущем смерче. Чтобы меня не выбросило в простирающийся внизу океан, я прижимался к полуобнажённой джинне, сжимая её в объятьях. Это могло бы даже быть приятным, если бы на её месте была менее опасная женщина и если бы полёт не длился уже третий час… В принципе, её можно было бы и отпустить - ветер держал нас в небе надёжно, просто так не упадёшь - но меня беспокоило это «просто так». Ей только дай возможность… «Прости, дорогой, так получилось». Возможно, даже венок выделит, на радостях…
        Понятное дело, мне было неудобно. А вот джинна не жаловалась, только пару раз не удерживалась от колкостей в духе «мужчина, вы прижимаетесь ко мне уже третью остановку, но ничего не делаете». Несмотря на рёв ветра, слова были прекрасно слышны.

- Долго ещё? - вздохнул я.

- Думаю, с полчаса.
        Ледяные серые воды океана под нами сменились сверкающим белым снегом и льдом. Трудно поверить, что здесь может кто-то жить… А ведь там живут не только джинны, которым температура, по большому счёту, пофиг, но и их смертные рабы. Что поделать, они консервативны и придерживаются старых традиций… Но речь о том, что должны быть и условия, в которых люди и прочие простые смертные способны жить. К тому же в книге говорилось, да и Крооргина обмалвливалась, что у них там даже фруктовые сады имеются. Однако пока что пейзажи, которые можно было разобрать сквозь смерч, не отличались от нашей Антарктиды - одни только снег да лёд кругом.
        Хотя, не только. Я заметил впереди что-то… странное. Северное сияние, что ли?

- Что это? - обратился я к джинне, указывая пальцем.

- Почти прибыли! - отозвалась она. - Это Стена Бахруда!
        Хмм, в книге это не упоминалось…

- Что ещё за стена?

- Магический барьер, удерживающий холод.

- Понятно… - пробормотал я. Этого следовало ожидать…

«Стена» приближалась. Северного сияния «вживую» я не видел, но на то, что показывали в паре фильмов, было действительно похоже. С расстояния это выглядело красиво, но вблизи походило просто на слегка мерцающую прозрачную плёнку. Смерч, нёсший нас, прошёл через неё и резко стал стихать. Мы снижались на расчерченную ровными клетками, десять на десять, квадратную площадь.

- А почему в клеточку? - поинтересовался я.

- Для игры - ответила джинна. Ветер окончательно стих, и мы плавно приземлились на каменные плиты площади. Однако нехило они тут устроились… Даже то, что я успел заметить сверху, впечатляло. Обычных зданий вообще не было видно, одни только каменные дворцы со сверкащими металлическими - золотыми? - куполами… Дворцы окружены пышными садами, на улицах какие-то сияющие огни - видимо, освещение… Каждый следующий город, в который я попадаю, всё круче и круче.

- Так, теперь во дворец, и привести тебя в приличный вид… - деловым тоном произнесла джинна и дважды звонко хлопнула в ладоши. Откуда-то с края площади к нам подлетел… Хм, пожалуй, больше всего эта штука походила на паланкин, только без носильщиков. И вместо длинных ручек из четырёх углов этого парящего на уровне моего пояса экипажа выдавались вытянутые фигурки драконов. Крооргина вошла в паланкин, я последовал за ней.
        А что, неплохой транспорт. Не очень быстро, но это сейчас и ни к чему, зато совершенно никаких тряски и шума, а внутри удобно - мягкий пол паланкина сам принял удобную для меня форму, превратившись в мягкое кресло.
        Вообще по прибытии в город мне, с одной стороны, стало немного полегче - за жизнь пока что можно не опасаться - но с другой стороны… Это всё равно как идти в гости к отцу своей девушки, о котором все знают, что он бандит. Очень похоже… Не то, чтобы у меня был такой опыт, правда. Но ощущения такие. Страшно… Кто знает, чего им надо и чего в голову взбредёт? Наверно, стоит делать уверенно-многозначительный вид, типа, «вы меня ещё не знаете, но вы меня ещё узнаете»…

- И всё-таки, с чего вдруг твои родители захотели меня увидеть? - обратился я к джинне.

- Их интересует, насколько полезен ты можешь быть роду - отозвалась она. Как будто я этого и так не понял…

- В продлении или в выживании? - усмехнулся я.

- В усилении.
        Я откинулся в кресле, краем глаза наблюдая, как за окнами колышутся ветви фруктовых деревьев. Не думаю, что могу быть им полезен кроме как мелкая разменная фигура… Не деревьям, конечно - им-то как раз мог бы пригодиться. Если не для благословения земли - это я умею - так в качестве удобрения… Мысли мрачноватые, но что поделать - на хорошее настроиться не удаётся.
        Паланкин остановился. На всякий случай я глянул на сияние духа джинны, однако оно было ровным и спокойным - либо никаких неожиданностей пока не планируется, либо она просто хорошо умеет себя контролировать, что вполне возможно при её возрасте.
        Расстегнув сумку с имуществом, которую всегда стараюсь носить с собой, я достал магическую коробочку, доставшуюся в обмен на потерю пары драгоценных камней, и извлёк из неё свой тотемный посох. С ним чувствую себя как-то увереннее… И уже с посохом в руках следом за джинной выбрался из паланкина.
        Перед раскрытыми воротами дворца стояли две девушки в прозрачных одеждах, джинна и… хмм, эльфийка, что ли? Уши, по крайней мере, соответствуют… Эльфы в этом мире имеются, но встречать пока не доводилось, так что уверенным быть не могу.
        По большому счёту, их одежда напоминала ту, что носит моя жёнушка, но попроще. И из украшений на джинне имелись только один простой браслет на руке да цепочка на шее; на гипотетической эльфийке же и того не было. Увидев меня, девушки поклонились.

- Я буду твоей личной служанкой на время пребывания во дворце рода Жалящих Искр, господин Дмитрий - произнесла джинна. - Пожалуйста, пройди за мной, я покажу тебе твои комнаты.
        Я вопросительно глянул на Крооргину.

- Мне следует поздороваться с родителями - произнесла она. - Располагайся пока, господин мой…

- Веди - пожав плечами, обратился я к служанке. Она повела меня в глубь дворца; молчащая ?эльфийка? шла рядом.

- А ты кто будешь? - обратился я к ней.

- Я - твоя рабыня, подарок от хана рода - отозвалась она. И голос приятный… Хмм, погоди-ка, рабыня? Подарок? Нормуль, халява. Если выкручусь, в хозяйстве пригодится. У меня в замке однозначно не хватает рабочих рук… Однако, встречают меня как почётного гостя. Без особой пышности, но с уважением.

- Понятно… - пробормотал я. - Ты, случайно, не эльфийка? Или эльф, как это, вообще, правильно произносить?
        Вообще-то говорю я по-русски, а смысл слов собеседника до меня, как и моих до него, доносит языковой амулет, работающий отнюдь не идеально, но всё равно любопытно.

- Мужчина - эльф, женщина - эльфь - сообщила она. - Но хозяин может называть, как захочет.

- Учту - кивнул я.

- Мы пришли - произнесла джинна. - Проходите, пожалуйста.
        Я вошёл в указанный дверной проём. Просторная комната, на дальнем конце которой виден выход на терассу в саду; пара диванчиков, столиков, кое-где на каменном полу, покрытом мягкими коврами, аккуратно разложены цветные подушки. В центре комнаты в каменной чаше мягко журчит фонтанчик. Н-да… Впечатление - яркий, роскошный, и довольно-таки уютный хаос.
        Я взял с одного из столиков крупное яблоко и откусил кусок. Вкусно…

- Господину следует переодеться - сообщила служанка. - Или сперва есть какие-то пожелания?

- Пока нет. А переодеться… Во что?
        Джинна подошла к стене, и в ней открылась ниша, в которой обнаружился набор одежды. Штаны, в основном короткие шёлковые, рубашки, несколько пар туфлей и видов шапочек… Отдельно стояла небольшая коробка.

- А там что? - поинтересовался я, указывая на неё.

- Трусы.
        Хмм… Ни у Крооргины, ни Раптари их вроде бы не было… Может, их здесь только мужчины носят?

- Ладно - решил я не спорить - что-нибудь себе подберу.

- Советую это - произнесла служанка, доставая бледно-голубые шаровары, белую рубашку и тёмно-красный пояс. - Тебе пойдёт.
        В конечном итоге я не стал выделываться и нарядился согласно рекомендациям служанки - в конце концов, ей лучше знать, что здесь к чему - сложив свою старую одежду в волшебную коробку. К слову, помощь служанка не навязывала, только рекомендовала. Эльфийка… прошу прощения, эльфь, так и вовсе просто стояла рядом молча. И сдаётся мне, на ней какое-то заклятье… Нужно будет попытаться разобраться, что за - то ли какая-то пакость для меня, то ли просто бытовая магия типа средства от насекомых. Но - попозже… Если будет время.

- Желаешь подкрепиться? - спросила служанка, когда я переоделся, напомнив себе в этом наряде Синдбада-Морехода - именно таким я его и представлял.

- Не помешало бы - согласился я. Всё-таки перелёт был довольно-таки долгим и нервным.

- Есть какие-либо особые пожелания?
        Я отрицательно мотнул головой.

- На твой вкус.

- Сейчас будет - произнесла она и вышла. Задумчиво проследив за ней, я перевёл взгляд на эльфь.

- Что за чары на тебе? - обратился я к ней.

- Насколько мне известно - ароматические, здоровья и подчинения.
        Хмм… Ну, подчинения - понятно, хотя стоит выяснить, как именно они работают; но здоровья и ароматические? На магию не скупятся, я погляжу… Хотя, это же как бы подарок. Сам я в этой магии не разберусь, нужно призывать какого-нибудь духа, сведующего в этом деле… А до того лучше быть с ней осторожнее.
        Пока служанка отсутствовала, я успел расспросить рабыню о её обязанностях и свойствах наложенных на неё чар. Вкратце - заклятье при неподчинении, попытке сбежать или попытке причинения намеренного вреда хозяину вызывает сильную боль, а обязанности - работы по дому и всё, что скажут. Я только собирался расспросить, как она попала в рабство, как вернулась служанка с подносом.
        Прежде чем пробовать пищу, я скармливал немного ожившей тотемной сове. Сразу и жертва, и проверка на посторонние примеси… Яд вряд ли будет, раз гарантировали безопасность, но вполне возможно что-то более хитрое. Сама пища оказалась довольно лёгкой, но вкусной и питательной - не еда, а угощения. В основном фрукты и сладости. Моя сова всеядная, ест и их…
        Ничего постороннего в пище не оказалось; это вселяло оптимизм. Служанка унесла поднос с чашами, в которых лежали сладости, и я хотел было вернуться к допросу рабыни, но тут на сцене появилось новое действующее лицо. В комнату вошла похожая на мою супругу джинна, немного пониже её ростом и с выражением лица скорее хитрым, нежели стервозным. Впрочем, хрен редьки не слаще…

- Кого я имею удовольствие лицезреть? - обратился я к ней. Не люблю лесть, не люблю комплименты, но в данных обстоятельствах…

- Канария, хани рода - представилась джинна. - Младшая сестра Крооргины.

- Чему обязан визитом?

- Простое девичье любопытство - мило улыбнулась она. - Сестры не было дома семьсот лет, а вернулась с мужем. Естественно, мне стало интересно.

- Боюсь, удивить тебя мне нечем - усмехнулся я в ответ. - Я более-менее обычный человек…

- Вот это «более-менее» как раз и интригует. Чем ты её привлёк?

- Скорее, она меня - усмехнулся я. Памятуя о том, что в этом мире попадаются персоны, способные различать ложь, я заранее решил, что врать не стоит. А вот ходить вокруг да около - вполне годный подход… Кстати, со слов этой Канарии можно предположить, что Крооргина не рассказывала родственникам об обстоятельствах брака. Оно и логично - она его и предлагала-то под тем соусом, чтобы никто не знал о заключённом с ней шаманском договоре верности… - Если с тобой такое случится, думаю, ты её поймёшь. Этот брак придаёт нашей жизни оживлённость.
        Она с интересом посмотрела на меня.

- Я слышала, ты сильный маг.

- Вообще-то я шаман - пожал я плечами. - К слову, Крооргина мне практически ничего не рассказывала о своей семье… Как вы тут живёте, чем занимаетесь? Не расскажешь, как родственница.

- Почему бы и нет? - улыбнулась Канария. - Пойдём, я покажу тебе дворец и окрестности.
        Я кивнул.

- Буду признателен.
        В ближайший час у меня сложилось чёткое впечатление о Канарии: первое впечатление было верным. Умная и хитрая… Проводя экскурсию по дворцу и парку, с упоминанием славных исторических моментов своего рода, связанных с тем или иным местом, она то и дело словно невзначай задавала вопросики, стараясь разузнать побольше обо мне и о моих отношениях с женой. Я всячески старался не сболтнуть лишнего; надеюсь, мне это удалось. Со своей стороны, я тоже расспрашивал о том-о сём, и хотя ничего важного она не рассказывала, кое-что полезное узнать всё же удалось. Например, книге о традициях джиннов, похоже, вполне можно доверять. Вообще, есть такое правило извлечения истины: тому, что не идёт в поддержку линии рассказывающего, как правило, можно доверять. То есть из истории рыбака, к примеру, вполне можно верить тому, во что он был одет, поскольку это никак его не восхваляет - просто нейтральный факт. Простенький принцип, но полезный… Таким образом, мне удалось невзначай узнать, что между родами джиннов идёт нешуточная конкуренция, и хотя открытые стычки случаются редко, холодное противостояние и борьба за
лидерство ведутся всеми силами и методами. Хмм… Меня рассматривают как возможность усилить род? Но я слишком мелкая фигура. Столь уважительную встречу можно было бы понять, если сейчас у рода переломный момент, когда любая мелочь может повлиять на ход конфликта… Хорошо бы выяснить ситуацию, но как? Канарии в этом вопросе доверять нельзя, она заинтересована в навешивании лапши мне на уши… Информация, мне нужна информация! Нужно следить за каждым своим словом и внимательно слушать окружающих. Полагаю, это «знакомство с родителями» станет самым сложным испытанием в моей жизни.
        К слову, на то, что встреча с ними состоится в ближайшее время, не было никаких намёков. Скорее всего, они сперва хотят составить впечатление обо мне, наблюдая со стороны. До вечера я в основном прогуливался, осматривал дворец и сад. Понятно, пускали меня далеко не везде, но выпроваживали вежливо, а на конфликт я, понятно, не нарывался.
        Супруга моя так и не появилась, что, на мой взгляд, и к лучшему. К вечеру - продолжительность дня здесь определялась не солнцем, а сиянием Стены Бахруда - я вернулся в выделенные мне покои и потребовал ужин и не беспокоить. Получив требуемое, я устроился на диванчике; ожившая сова уселась на стоящий в углу насест.

«Что ты думаешь?» - мысленно обратился я к сове. Вообще-то мысленное общение утомительно и вызывает головную боль, так что используется не для бесед, а просто для отправки сообщений, но в моих условиях приходится на это идти. Ни за что не поверю, что меня не подслушивают… А нашу мысленную беседу подслушать очень проблемно, если вообще возможно.

«Думаю, что тебя поимеют» - кратко, но ёмко сообщила сова. Кстати, одна из особенностей подобного общения - передаются не мысли, а скорее образы, которые принимающая сторона интерпретирует в привычные себе.
        Я вздохнул.

«Сам знаю… Соображения, как выкручиваться, есть? Или хотя бы как минимизировать потери? Выйти в плюсе было бы идеально, но нереально…»

«Тяни время, играй на том, что рад бы помочь, но сейчас нет возможности. Или предложи содействие в обмен на помощь по возврату в свой мир. Постарайся произвести впечатление, но не слишком сильное. И подумай, возможно, со своей родины ты принёс какие-то знания, которые могут здесь пригодиться?»
        Я подумал. В голову ничего не приходило. Я не учёный, и ничего вроде компа с собой на ролёвку не брал. Даже сотового не было… А имеющиеся научно-технические знания в основном обрывочны и бесполезны. Даже порох сделать не смогу - из чего он делается, помню, но как, в каких пропорциях… Не то, чтобы он был мне нужен, правда. Амулеты всё равно лучше.

«Глухо» - наконец, признал я. - «Может, у мудрой Совы найдётся информация о нынешнем положении дел среди джиннов?»

«Здесь не мои владения…»
        Короче, как обычно: спасение утопающих - дело рук самих утопающих. Я вздохнул и пригладил волосы, растрёпанные игравшими с ними сильфами, духами ветра из моей свиты. Бросил взгляд на безмолвно и неподвижно стоящую у стены рабыню…

- Ты там не голодная? - поинтересовался я.

- Благодарю, господин, я сыта.

- Ну, как скажешь…
        Я рабовладелец неопытный, так что вполне могу попасть впросак с какими-то тонкостями. Поэтому и произнёс:

- Если что, говори. Я хочу, чтобы ты была в хорошей форме и хорошо себя чувствовала.

- Как прикажешь - отозвалась она. Я кивнул.

- Кстати, как ты в рабство-то попала?

- Я в нём родилась.
        Вот даже как…

- И как, хотела бы освободиться?

- Я не знаю. Здесь для меня есть место только в качестве рабыни, а за пределами города не выжить. Но даже если взять другие континенты… Я не знаю.

- Понятно… - пробормотал я. - Сова, ты не в курсе, как у нас с законодательством по части рабовладения?

- На территории Ганке-Ло рабовладение недействительно, но в провинциях, в том числе и твоём замке, законы утверждают местные власти.

- Это хорошо…
        Больше никаких более-менее дельных вопросов в голову не приходило. Поужинав, я ещё немного почитал прихваченные с собой книги (в основном ту, что про джиннов, но и учебник по конструированию амулетов полистал), а затем лёг спать на подготовленную в соседней комнате постель. Рабыня, имя которой я так и не спросил, улеглась на что-то вроде подстилки на полу рядом с моим ложем - хренотенью, напоминающей большой пуфик.
        Короткая интермедия.


- Ну, и как?

- Странное впечатление. Похоже, какой-то опыт работы в тайных службах у него есть
- навыки сбора информации и уклонения от вопросов, например. В Иль-Кракрау он обучение не проходил - стиль не их, да и шаманы тамошние довольно упёртые старики, зубами держащиеся за позиции своих кланов… А с этими четырьмя кланами он не связан точно. С другой стороны, никаких особенных способностей или талантов обнаружить не удалось, да и упомянутые навыки… грубоваты. Словно он дилетант или нарочито выставляет их напоказ.

- То есть он ждёт, что мы предпримем, и показывает, что готов к игре?

- Возможно. Хотя если бы не тот инцидент, я бы всё же сказала, что он просто дилетант, нахватавшийся где-то обрывков специфических знаний.

- Даже если так, мы всё равно сможем его использовать. На всякий случай нужно позаботиться, чтобы растравленные Крооргиной мальчишки успокоились. Что со сбором информации об его прошлом?

- Медленно. Мы же не хотим привлечь внимание раньше времени… К тому же много возни с другими родами и блокировкой их разведок.

- Да уж, мне лично приходится держать пелену… И даже так они едва не пробились. Чувствую руку Даканиса… Ладно. Думаю, завтра можно будет встретиться с ним лично…
        Туман… Знакомая картинка. Недавно я здесь уже побывал, заснув. Я огляделся, но костра поблизости, как в прошлый раз, не заметил, да и туман оказался существенно гуще. Можно либо стоять на месте и дожидаться «окончания сеанса», либо попытаться пошляться в тумане в поисках приключений на пятую точку и идей, что это за место такое. Я предпочёл второе.
        Как и в прошлый раз, посох и сумка с имуществом были при мне, но ни тотем на посохе, ни духи в домах духов не отзывались. Посох вроде бы сохранил силу, но текущие по нему струи энергии заметно потускнели и текли словно с усилиями. Личная же моя магия ощущалась как-то странно, словно пульсировала - то сильнее, то слабее. Впрочем, здесь всё странное…

«Ощупывая» пространство перед собой посохом, я осторожно двинулся вперёд. Густые клубы тумана, словно щупальца, вытягивались и обвивались вокруг посоха, не прикасаясь к нему, и рассеивались, когда я отмахивался. Смотрится жутковато… Словно в ужастике находишься. И сова, которая должна предупреждать меня об опасности, недоступна… Я поёжился.
        Туман сгустился ещё сильнее; уже на расстоянии вытянутой руки не было ничего видно. Я остановился; при таком обзоре даже с посохом очень сложно двигаться. Хорошо ещё пока что грунт, или что там у меня под ногами, ровный был…
        Впереди вроде бы мелькнул отблеск огня. Костёр? В прошлый раз я у него встретился с парой прелюбопытнейших личностей, с которыми очень хотел бы продолжить беседу… Стоит проверить.
        Я сделал шаг вперёд, не забывая об осторожности ткнул посохом перед собой… и не ощутил сопротивления. Присев, стал осторожно пододвигаться вперёд, осматривая
«землю» перед собой, и внезапно туман стал рассеиваться. Уже через несколько секунд он почти исчез, превратившись в лёгкую дымку, и обнажив простирающуюся в шаге передо мной бездонную пропасть. Я поёжился и отвёл взгляд. Весело, блин… Хорошо бы я прогулялся, не будь со мной палки. Отсвет костра, к слову, исчез вместе с туманом.

- Сдаётся мне, мне здесь не рады… - пробормотал я вслух. Впрочем, это не новость - после «попадания» у меня вообще обнаружился просто-таки талант наживать врагов…
        Отвернувшись от пропасти, я побрёл в противоположном от неё направлении. Туман, похоже, решивший, что одной проделки за раз достаточно, снова сгущаться не стал, что несомненно радовало. Однако путь я посохом всё же проверял, на предмет замаскированных ям или чего-то в этом роде.
        Местность вокруг простиралась серая и совершенно голая. Ни растительности, ни руин вроде тех, которые были видны в прошлый раз… Вообще ничего, только серая равнина и дымка тумана.
        Метров через сто в «земле» впереди показалось что-то похожее на узкую яму. Всё какое-то разнообразие… Только вопрос: стоит её осмотреть или лучше держаться подальше?
        Вопрос решился за меня. Пространство в радиусе десятка метров от ямы оказалось окружено стеной из сгустившегося тумана. Стеной в буквальном смысле - нечто белое, слегка упругое, и непроходимое. Та-ак… Чует моё сердце, сейчас оттуда кто-то полезет…
        Предчувствие меня не обмануло. Из ямы начало подниматься нечто пепельно-серое, похожее на гладкую, без каких-либо внешних органов колбасу на корявых, несимметрично расположенных лапах. Пасти у этой штуки тоже заметно не было, но на лапах с разным количеством пальцев имелись крупные когти. Из ямы успела выбраться часть этого уродца с тремя лапами, когда я убедился, что туман не выпускает, так что бегство не вариант. А то, что данная зверушка (или что это) окажется дружелюбной… Не с моим счастьем.
        Подскочив к яме, я с силой вмазал по «колбасе», отбрасывая её обратно в странно расплывчатые глубины норы. Без малейшего звука, даже без звука удара, часть
«колбасы с лапами» оторвалась; большая часть упала обратно в нору, а оторвавшийся кусок на миг вспыхнул языком пламени, а затем расплылся и превратился в клуб тумана слегка отличного цвета, зависший на месте.
        В норе что-то зарябило, и оттуда начала подниматься новая «колбаса». Я вздохнул и поднял посох для следующего удара.

- Отойди - произнёс глухой голос из-за моей спины. Я отпрыгнул в сторону и повернулся так, чтобы видеть и говорившего, и нору. Однако… Новый гость хотя бы человекоподобен. Хотя и ростом метра три, да и не рассмотреть его толком - закутан в плащ, на лице… хмм, если оно у него вообще есть - маска, вроде как металлическая.
        Не обращая на меня внимания, гигант подошёл к яме. Ковырнул «землю» носком серебристой туфли. Из-под плаща появилась рука в чём-то вроде варежки; гигант провёл ей над норой, и в неё из окружающей стены ударила струя тумана, скрыв нору от глаз. Когда через несколько секунд туман исчез, вместе с ним исчезла и нора - передо мной снова была ровная голая равнина. Стена тумана тоже исчезла.

- От вредителей избавляетесь, значит?.. - пробормотал я вслух. Гигант перевёл взгляд на меня.

- Это моя работа - произнёс он. Как мне показалось, с лёгким акцентом на слове
«моя». Я пожал плечами.

- На конкуренцию не претендую. Предпочёл бы не связываться…

- Конкуренция… - повторил он. Или она. Или оно… Он - пожалуй, буду пользоваться мужским родом, пока не доказано другое - протянул руку в сторону клуба тумана, оставшегося от «колбасы», и тот послушно влетел на ладонь. Гигант сжал руку.

- Протяни свой посох - произнёс он. Хмм… В такой ситуации, если тебя просят, лучше выполнить просьбу.
        Гигант разжал ладонь, и с неё к посоху метнулась длинная, тонкая струйка тумана, похожая на серую нить. Обернулась вокруг посоха, и… Теперь по моему посоху текли три струи. Сверху вниз, снизу вверх, и, гм, откуда-то куда-то. Я вопросительно посмотрел на гиганта.

- И?
        Вместо ответа он протянул руку куда-то в сторону. Пожав плечами, я двинулся в указанном направлении.

- Конкуренция… - насмешливо-задумчиво прошелестело позади.
        Впереди снова показались отблески огня. Я насторожился, но, кажется, на этот раз костёр настоящий… если здесь вообще есть что-то настоящее. И, по-моему, у костра кто-то есть… Я ещё немного приблизился, и туман вновь проделал свой трюк с
«всасыванием» и «выплёвыванием» к костру.
        У огня с задумчивым видом, но при этом не забывая краем глаза следить за окружением, сидела давешняя одоспешеная девица. Я внимательнее пригляделся к ней: она или не она? В прошлый раз я в лицо ее не очень-то запомнил. Да нет, точно она. Во всяком случае, рост и фигура характерные. Как там её звали… Ольга, что ли? Нет, кажется, Алёна… Я бы, пожалуй, предпочёл ассасина Александра, но хоть что-то. Вернее, кто-то.

- Привет жреческому сословию - произнёс я, присаживаясь к костру. Она резко и раздражённо глянула на меня, но потом, видимо, решила, что я не стою затрачиваемых усилий.

- Привет, глюк - неохотно буркнула она.

- Ну, религия, конечно, опиум для народа - заметил я - но я, вообще-то, как минимум не менее реален, чем ты. И вообще-то я бы предложил обменяться информацией, пока нам сеанс связи не оборвали. Прежде всего, было бы неплохо всем нам собраться в более реальном мире… У меня вот сейчас база возле одного из порталов Ганке-Ло… Знаешь такой?

- Не знаю - после паузы ответила она. По-моему, с сомнением. Или подозрением?

- Странно… - пробормотал я. У меня сложилось впечатление, что этот город ОЧЕНЬ известен… - Кстати, чего так невесело? Оптимизм - ключ к успеху! Лично я намерен выбраться даже из той жо… прошу прощения, из тех неприятностей, в которые угодил. Или быть мрачной - одна из заповедей твоей религии?

- В заповедях этой, так сказать, «моей» религии я сама до конца ещё не разобралась, - и отмахнулась: - И не трогай ты религию. Забудь и не дави на больное… Веселиться в нашей ситуации особо не с чего.

- Ну, веселиться не с чего, - согласился я - но положительный настрой нам строить и жить помогает… А не трогать религию - без проблем. Я хоть и атеист… Хмм.
        Вообще-то, если подумать, сложно продолжать считать себя атеистом после того, как играл с богом в карты. Однако в религии своего родного мира я по прежнему не верю, так что, наверно, всё-таки можно так себя называть?.. Я задумался.
        Жрица продолжала смотреть на меня сверху вниз, я бы сказал, с любопытством. Чуток посмотрела, а потом добавила:

- Чего задумался? - поскольку пауза продолжалась.

- Не могу определиться, можно ли мне считаться атеистом - поделился я своей проблемой. - С одной стороны, в наши земные религии как не верил, так и не верю, а с другой - недавно с местным богом в карты играл…

- Как звать? - вскинулась она.

- Дмитрий - удивлённо ответил я.

- Да не тебя, - поморщилась она. - Бога!

- Ну, имён куча, но на ролёвке Арагорном представлялся.
        Жрица рефлекторно ударила кулаком в ладонь. Говорящий жест…

- Согласен - вздохнул я. - Хотя особых претензий у меня и нет. Да и вообще, важнее домой вернуться… Что и возвращает нас к вопросу о встрече в реале.
        Жрица - всё-таки её Алёной зовут, точно… - вздохнула и села.

- Попробуем разобраться, кто где… - согласилась она. Наконец-то здравый подход… А то только время теряли. Вообще, довольно агрессивная девица… Впрочем, я её обстоятельств не знаю. Да и вообще, хоть какой-то потенциальный союзник… Союзница.
        Некоторое время мы мучали известную нам географию, пока не пришли к однозначному печальному выводу - мы «попали» в разные миры. Досадно… Истории наших «попаданий» тоже ничего полезного не дали. Она, по её словам, вообще по ошибке «попала», вместо другой девушки…
        Некоторое время мы разочарованно молчали, глядя в огонь. Первой заговорила Алёна.

- Так ты, значит, шаман?.. Шаман же вроде тоже что-то вроде жреца?..

- Да нет - проворчал я - тут совсем другая шняга. Я, правда, со жрецами не общался, но с Совой у меня отношения по принципу «ты - мне, я - тебе». Взаимовыгодные, а не поклонение, короче. С верой и религией вообще никак не связано… Чуть-чуть знахарь, немного - мастер амулетов, а в основном - укротитель духов.

- Действительно другая… - пробормотала она. Снова возникла пауза.

- Ты, кстати, ассасина с прошлого раза не встречала? - поинтересовался я. Она отчего-то поморщилась, а затем отрицательно мотнула головой, а я проморгался, вглядываясь в неё внимательнее. Такое чувство, что что-то в ней не так… Нет уж, больше я на это не попадусь! Уже пару раз принимал духа за живое существо… Я сдвинул восприятие.

- Чего уставился-то, как баран на новые ворота? - недовольно спросила она, но я поднял руку.

- Погоди минутку… Хмм…
        В духовном зрении обнаружилась довольно странная картина. Во-первых, впечатление было такое, словно сияние её духа… как бы двойное. Словно одновременно излучает свет и находится в рассеянном луче света откуда-то со стороны; немного похоже на луч, связывающий меня с тотемом. А во-вторых… Я вгляделся ещё пристальнее, сдвинув восприятие почти до предела в сторону духовного. Огонёк духа словно затянут в какую-то тёмную плёнку, препятствующую поглощению второго, внешнего сияния…

- Любопытно… - пробормотал я вслух, возвращая восприятие в норму. - Тебя, случайно, никто не проклинал? В смысле, по настоящему… Сдаётся мне, характер у тебя… суровый. Так что обычные проклятья наверняка были.
        Я улыбнулся, а вот моя собеседница посерьёзнела. Хотя вроде куда уж дальше…

- Ты о чём?

- Ну, - пожал я плечами. - Хотя до моей жены и далеко…

- Я не об этом. Почему ты о проклятье заговорил? Что-то увидел?
        Я кивнул.

- Угу, есть какая-то фигня… Я ведь как шаман ещё и проклятьями-благословениями занимаюсь. Ну вот и у тебя что-то такое… Словно блокировка какая-то.

- Блокировка?..
        Хмм… По-моему, она уже в курсе. Я снова кивнул.

- Впечатление такое, хотя опыта у меня и маловато. Если хочешь, могу попробовать что-то сделать… Только я уже сказал, опыта у меня маловато.

- Нет уж, спасибо, не надо - поспешила заверить меня жрица. - Всё ещё не настолько плохо…
        Я только пожал плечами. Я сам признался, что дилетант… На её месте, тоже не стал бы рисковать.

- Ну, моё дело предложить… Если найду хорошего спеца, дам адрес. - Я усмехнулся. - В принципе, сдаётся мне, ты и сама можешь справиться. Регулярная медитация, какие-нибудь ритуалы духовного очищения, только реальные, а не шарлатанские… Что бы это ни было, оно не так уж прочно. Продолжай долбить в слабые места, и оно развалится.

- Оптимист… - пробормотала Алёна. - Сам бы попробовал! А я бы на это посмотрела.

- В моей ситуации оптимизм - единственное, на что я могу расчитывать.

- И как, помогает? - едко поинтересовалась она. Я пожал плечами.

- Ну, я ещё жив… Кстати, мой тебе совет: не освобождай джиннов.

- Что - хмыкнула она - «я поклялся убить освободившего меня»?

- Почти… - вздохнул я, и тут туман снова сомкнулся вокруг меня.

«Опасность!» Это было первым ощущением, прежде чем я что-то сообразил. И первым действием, соответственно стало скатывание с кровати… я проснулся? Ещё ночь… Не знаю, что происходит, но нужно быть наготове.
        Скатившись с постели - к счастью, в другую сторону от рабыни - я схватил стоящий у стены посох и только после этого начал осторожно подниматься. Дома у меня на руке, я не снимал их перед сном, так что можно считать меня условно готовым.
        Рядом с то ли треском, то ли свистом, что-то вспыхнуло. Довольно ярко, но, к счастью, я смотрел в противоположную сторону - в сторону двери.

- Господин?.. - послышался голос эль…фи. Повернувшись на голос, я обнаружил на подушке в том месте, где какие-то несколько секунд назад была моя голова, дыру с почерневшими краями. Мамма миа… Атака запросто может повториться, и мне лучше не стоять на одном месте.
        Я бросился к выходу из спальни.

- Сова, как угроза?

- Снизилась, но ещё сохраняется.
        Так, нужно сообщить о произошедшем хозяевам. Это явно не их работа - им проще было бы той же рабыне приказать меня по-тихому прирезать, да и вообще сомневаюсь, что они нарушат своё слово о гарантиях безопасности. Хмм, между прочим… А ведь это мне на пользу.
        Я слегка прикоснулся к браслету. На него завязан договор о подчинении Крооргины, так что… Вот и она. Видимо, призыв застал джинну во сне, поскольку она явилась обнажённой. Впрочем, её это не смущало ни на грамм.

- Для чего звал, супруг? Вижу, что совсем не для того, что можно было бы ожидать…
        Надо же, у неё получилось почти не ядовито… Может, сонливость перебила?

- Меня только что пытались убить - сообщил я. - Чего вообще стоят ваши хвалёные гарантии безопасности?
        Она мгновенно подобралась; сонливость из голоса тоже пропала.

- Подробнее.

- В спальне - я указал большим пальцем руки. - Я проснулся, встал с постели; в следующий момент - вспышка, треск, и дыра в подушке.
        Крооргина исчезла в спальне.

«Угроза исчезла» - сообщила сова. Я перестал расхаживать по комнате и позволил себе поёжиться, слегка расслабившись. Однако, поскольку не хотелось показывать слабину перед своей супругой, тут же постарался собраться, тем более что это не больно-то и сложно. На ум тут же пришла простая техника расслабления и очищения разума.
        Когда через несколько минут Крооргина вышла из моей спальни - к слову, одетой - я был уже полностью спокоен. Работает, однако…
        Выйдя из дверного проёма, она поклонилась.

- От имени рода я приношу извинения и прошу прощения за этот инцидент. Мы приложим все усилия, чтобы этого не повторилось.
        Хмм, такое впечатление, что ей… не то, чтобы стыдно, но отношение к произошедшему неприязненное. И даже не потому, что я-таки снова остался жив… То ли семейная честь, то ли я попросту ошибаюсь.

- В следующий раз буду тобой прикрываться - проворчал я. - Что это было, интересно?..
        Джинна слегка фыркнула.

- Твоё право… А атака была одним из видов молнии.
        Хм, так они ещё и разных видов бывают…

- И где мне досыпать? На этой дырявой постели?

- Могу предложить свою постель…
        Я зевнул и пожал плечами.

- Пойдёт.
        В общем, остаток ночи я провёл с Крооргиной. Я честно хотел просто поспать, но… В общем, к утру я всё-таки уснул снова.
        К некоторому - впрочем, совсем небольшому - удивлению, когда я проснулся, эльфийка-рабыня обнаружилась рядом с постелью с моей одеждой в руках. Впрочем, не вчерашней, а новым таким же комплектом. Интересно, долго она так стоит?.. Крооргина, между прочим, куда-то исчезла.
        Впрочем, возвращаясь к рабыне.

- Господину помочь одеться? - спросила она, обнаружив, что я уже проснулся и задумчиво смотрю на неё. Отрицательно мотнув головой, я протянул руку и забрал одежду. Рабыня поклонилась и вышла.
        Когда я вышел из спальни, оказалось, что и завтрак уже подготовлен. Блин, мне это начинает нравиться… Бытовые удобства - наше всё.
        Правда, с умыванием обнаружились небольшие сложности: в покоях Крооргины ничего для этой процедуры не обнаружилось. Видимо, в связи с тем, что джинны - духи ветра и огня, воду они не очень уважают… Но у меня всё равно под рукой личный источник воды в виде гидры, так что не проблема. Да и без неё наверняка что-нибудь бы придумалось…
        Занимаясь всеми этими утренними делами, я не переставал думать о ночном происшествии. Во-первых, само покушение… Кто это мог быть и зачем? Враги рода, опасающиеся любого его усиления? Странно как-то получается… Логичнее было бы убить кого-то более сильного.
        Хотя… Это ещё и удар по репутации. Получилось бы, что род не может сдержать обещание, гарантировав безопасность. А с теми, кто не может сдержать слово, и дела вести не любой захочет… Разумный вариант, это вполне возможно. Так или иначе, похоже, я действительно попал сюда в бурное время и меня непременно попытаются использовать. Придётся снова идти на контакт, как и с разведкой Иль-Кракрау… Избежать вряд ли удастся, так что нужно хотя бы добиться выгоды для себя. Буду надеяться на лучшее… К сожалению, об опасности в переговорах сова предупредить не может.
        Что возвращает к предупреждению. Это сова разбудила меня сигналом опасности, выдернув при этом из «туманного мира», или просто так совпало? И вообще, как и насколько связаны эти миры? В реальности «туманного мира» я не сомневался. Кстати… Я всмотрелся в посох. Так… Вот она. Добавленная гигантом нить тумана была на своём месте, продолжая течь непонятно откуда непонятно куда. Даже её цвет… я никак не мог понять, какой же он. В итоге - ещё один вопрос, который нужно прояснить. Я и с апгрэйдом тела в виде левой руки не разобрался ещё, как мне апгрейд к посоху добавили… Кстати, тень тотема поддерживают как раз две струи энергии в посохе. Добавка может отразиться и на моей сове…

        «Ты ничего необычного не ощущаешь?» - обратился я к ней.
        «Не могу определить… Что-то смутно знакомое».
        Та-ак…
        «А ночью ничего странного не было? Помимо покушения?»
        «Незадолго до него началось то, о чём ты спрашивал».
        Всё-таки влияние есть… Вопрос только, какое.
        «Нужно поговорить подробнее, но мысленно это напряжно».
        «Тогда ночью, во владениях Совы».
        Хорошо… Сову мне вообще есть о чём поспрашивать. Я не спеша закончил завтрак; стоило мне встать из-за столика, как в комнату вошла служанка.

- Хан просит гостя в свои покои - с лёгким поклоном произнесла она. Я кивнул.

- Я провожу - добавила служанка и повела меня за собой. Рабыня тоже последовала за нами.
        Перед небольшой, но очень прочно выглядящей дверью, служанка остановилась.

- Прошу, проходите - произнесла она, указывая на дверь. Я мысленно поёжился. Логово льва, блин… Впрочем, внешне старался сохранять невозмутимость. Подошёл к двери, открыл и вошёл… Пока что всё нормально, хе.
        Девицы остались за закрывшейся дверью, что неудивительно. «Серьёзные люди будут говорить»… Я же оказался в коротком узком коридочике, напоминающем шлюз; впереди была ещё одна дверь, из-за которой просачивался сладковатый запах. Довольно неприятно, но со своим уставом в чужой монастырь лезут только с преобладающей силой, так что потерплю. Я открыл вторую дверь.
        Сладковатый запах ударил в нос с новой силой. В воздухе небольшой комнатки туманной завесой висел туман, источником которого являлся узорный кальян - по-моему, золотой - который курил сидящий на горке подушек пожилой джинн. Хмм, такое впечатление, что я его уже где-то видел… Наверно, это из-за внешнего сходства с Крооргиной. Я коротко поклонился, отметив наличие с другой стороны своей жёнушки. Джинн указал мне на одну из незанятых горок подушек. Непривычно, но я кое-как устроился; джинн протянул мне чубук кальяна. Блин, и отказывать как-то… стрёмно, но я не курю и вообще не переношу табак…

- Благодарю, но я не могу курить - поморщился я. Лучше сразу вежливо отказаться, чем мучаться и позориться… С меня и дыма хватит.
        Пожав плечами, джинн забрал чубук и глубоко затянулся. Пауза тоже затянулась. С одной стороны от меня сидел глава рода и молча курил кальян, с другой стороны - Крооргина, которая не курила, но тоже молчала. Я решил, что присоединиться к ним будет самым разумным.
        В тройном молчании прошло минут десять. А что, хорошо сидим… Напряжение потихоньку уходило.

- Кому ты служишь? - неожиданно спросил джинн.

- Никому - удивив даже себя мгновенным ответом, отозвался я. - Вернее, себе.

- А Иль-Кракрау?

- Общие интересы - пожал я плечами. Было бы удивительно, если бы он не знал о моей связи с разведкой полиса, тем более после того, как Крооргина застала в моём замке Раптари… Хотя замок всё ещё не совсем мой, к сожалению.

- И к чему ты стремишься?

- Скорее, куда, а не к чему. Домой хочу вернуться, на родину…
        Как-то я слишком откровенен… Впрочем, я всё равно изначально планировал прощупать джиннов в этом плане. Да и происхождение моё уже не секрет, с того момента, как я Раптари проболтался…

- Тебе нужны связи и деньги - констатировал джинн.

- Они всем нужны - пожал я плечами. Джинн усмехнулся.

- Кое-какие связи у тебя уже есть, а вот с деньгами хуже…
        Я вздохнул.

- Мы оба понимаем, к чему это идёт. Этикет и вежливость - не самые сильные мои стороны, к тому же из-за дыма я неважно себя чувствую, поэтому, может, перейдём сразу к делу? Чего вы от меня хотите?

- Прежде всего, прими это в качестве извинения за ночное происшествие - джинн взмахнул рукой, и Крооргина встала со своего места. Подошла ко мне и протянула перстень с овальным красным камнем. Крупный, гладко отполированый и почти непрозрачный… И излучает довольно мощную магическую ауру.

- Немного дополнительной защиты никогда не повредит - произнёс джинн.

- А также возможность отслеживать моё местонахождение? - я вздохнул и принял перстень, одев его на правую руку. - К амулету Иль-Кракрау в пару отлично пойдёт…

- Что же насчёт того, что от тебя нужно… - продолжил джинн и снова глубоко затянулся. Крооргина вернулась на прежнее место. - Пока что - ничего. Погости у нас… Получай удовольствие.
        Он усмехнулся.
        Я вздохнул. Почему-то мне кажется, что я возвращаюсь к той же роли, в которой был недавно. Роли наживки… Не самое безопасное занятие. Но, по крайней мере, это гарантирует безопасность со стороны поклонников моей супруги… Им не позволят вмешиваться, когда ловят кого-то другого. Того, чего хотел, я вроде и добился, но как-то это не радует…

- Крооргина, позаботься о своём муже - закончил джинн. Она кивнула и встала; я проделал то же и мы вышли из задымленной комнаты.
        Ещё одна короткая интермедия.


- Могло быть и хуже… - пробормотал джинн, когда посетители покинули его комнату. - Твоё мнение?

- Нам это в любом случае выгодно - ответил женский голос, и в видимо пустом помещении появилась фигура джинны. - Что же насчёт анализа… Магические способности близки к нулю, личная власть на уровне начинающего профессионала, физическое развитие низкое.

- Согласен. Но тогда КАК он это проделал? Это не был двойник, он меня узнал… Не верю, что кто-то способен настолько хорошо маскироваться. Кроме богов, разве что…
        Джинна кивнула, и глава рода, несмотря на то, что его лицо было обращено в другую сторону и он вроде бы не мог заметить её движения, молниеносно обернулся к супруге.

- Что ты имеешь в виду?

- Божественное вмешательство, несомненно, было. Есть неоднократные отпечатки божественных эманаций. Похоже, наш зять под наблюдением одного из трикстеров…
        Джинн затянулся и вздохнул.

- Могло быть и хуже… - повторил он.
        Не знаю, куда собиралась вести меня Крооргина, но я первым делом потребовал провести меня в сад, проветриться. Довольно приятно, кстати, идти в окружении трёх привлекательных девиц… Жена, служанка, рабыня - на любой вкус. Кстати, мне кажется, или они действительно то и дело косятся на перстень?..
        Я устроился в саду, на свежем воздухе, и ощутил, как выветривается накатившая в покоях отца Крооргины… хмм, а как его зовут-то?.. - безмятежность. Дым, это наверняка дым… Я и сам знаю пару трав с подобным эффектом. Немного досадно, что я на это попался, но всё равно ничего важного не разболтал, так что не страшно.

- А зовут-то твоего отца как? - поинтересовался я у стоящей рядом жены.

- Закарион.
        Ну и имена у них, блин… Я поморщился. Не «Хасан Абдурахман ибн Хоттаб», конечно, но тоже заковыристые. Хотя, с другой стороны, у здешних тоже могут быть ещё более сложные полные имена. Я снова вздохнул. Назовёшь кого-нибудь не так, как положено, а это сочтут оскорблением… По поводу прошедшей беседы, думаю, переживать не стоит, но в дальнейшем нужно и это учитывать.
        Так, ещё один вопрос…

- Как он действует? - снова обратился я к Крооргине, демонстрируя перстень.

- Ты не знаешь о перстнях Джакалаа? - удивилась она. Я отрицательно мотнул головой.

- Ты же знаешь, я издалека.

- Это точно… - проворчала она. - Хорошо, мой господин, я расскажу…
        Она задумчиво постучала подушечками пальцев рук друг по дружке.

- С чего бы начать… Пожалуй, будет уместно с начала. Джакалаа был… - или была, неизвестны ни пол, ни раса, хотя в основном считается, что это был мужчина - алхимиком и магом. Его исследования сохранились, а вот информация об авторе - нет… В любом случае, изначально он занимался вопросом, какая из стихий является первичной.
        Я хмыкнул. Насколько мне известно из разных обрывочных источников, алхимики и на Земле этим заморачивались… Впрочем, здесь этот вопрос может иметь смысл.

- Он был приверженцем идеи первичности огня - продолжала Крооргина. - Эксперименты, доказательства… ну, подобные вещи не интересуют моего господина. Главное, в конце концов он выдвинул гипотезу - я не слишком сложные слова использую? - праогня.
        Вот зараза… Всё-таки не удержалась от поддёвки. Ладно, в любом случае это лучшее отношение, какое до сего времени наблюдалось с её стороны…

- Ничего, если в твоих объяснениях что-то будет не так, ты об этом первой узнаешь
- пообещал я. - К тому же мы оба хорошо умеем учиться…
        Я с улыбкой сделал рукой движение, словно прихлёбываю что-то из ложки. Джинна слегка покраснела и продолжила.

- По его гипотезе, быстро превращавшейся в теорию, всё сущее возникло из первозданного океана праогня, вечногорящего и всёсжигающего, но в тоже время являющегося высшей формой существования и энергии.

- Хмм, что-то мне напоминает… - пробормотал я себе под нос.

- Сущее, появившееся из океана праогня - продолжала меж тем джинна, и по-моему, она сама увлеклась своей лекцией - отделилось от него и существует в независимом плане бытия, поскольку иначе было бы вновь им поглощено.

- Вспомнил! - щёлкнул я пальцами. - Первозданный Хаос!
        Крооргина кивнула.

- Совершенно верно. Это было зарождением теории Хаоса. Джакалаа - её основатель, и он же достиг в изучении Хаоса наибольших успехов. - Она усмехнулась. - По большому счёту, он единственный, кто достиг хоть каких-то успехов из исследователей до Великих магических войн… Во всяком случае, официально. Учитывая итог войн, были и другие успехи…
        Её усмешка скривилась.

- Хаос - неограниченный источник энергии - сообщила она. - Но он крайне опасен, труднодостижим и не подчиняется правилам. Но даже так Джакалаа как-то ухитрился создать ряд амулетов, использующих его энергию. Они не требуют зарядки, не изнашиваются, и обладают необычными свойствами. Наиболее известны из них десять перстней.

«А одно, всесильное, властелину Мордора…» Я не смог удержаться от улыбки.

- Они случайно невидимым делать не могут? - поинтересовался я. - Было бы забавно…

- Только отводить взгляд. Их главная сила - дестабилизация сложных структур.

- Например?

- Самое очевидное - разрушение сложных чар. Когда перстень активен, сложные плетения поблизости от него… разваливаются, это самое точное слово. Это мешает использовать чары, но и защищает от них. Большинство ядов тоже разрушаются, вдобавок на носящем перстень почти невозможно сосредоточиться.

- Это как раз к отводу глаз… - пробормотал я. Хмм, похоже, это действительно хорошая штука… Мои шансы уцелеть растут. - Но, погоди-ка. Если перстень использует силу Хаоса, то что насчёт побочных эффектов? Влияния на носящего?

- Никто не пользовался творениями Джакалаа достаточно долго, чтобы они успели проявиться - снова усмехнулась Крооргина, на этот раз ехидно. - Хотя сложные чары с ними творить почти невозможно, для простых они являются неисчерпаемым источником энергии. Любой маг отдаст за один из этих перстней… многое. Так что те из них, что не хранятся в сокровищницах как фамильные ценности, постоянно переходят из рук в руки.
        Получается, список желающих от меня избавиться будет только расти, тем больше, чем больше я буду сверкать перстнем… А если им не пользоваться, возможно повторение ночной молнии или чего-то подобного. Я мрачно вздохнул. Похоже, единственное, что может меня спасти, это срочное возвращение на Землю… То есть чудо. Уныло посмотрев на перстень, я ещё раз вздохнул и одел его на средний палец. Камень едва заметно засветился; обе присутствующие джинны вздрогнули. Я вопросительно поднял бровь.

- Раньше было не так сильно… - пробормотала Крооргина.

- Ты о чём? - нахмурился я.

- Боюсь, мой господин, я не могу этого описать… - ответила она и придвинулась ближе. Я поспешно стянул перстень с пальца; сияние камня погасло, и джинны, словно опомнившись, сделали шажок назад. Н-да, и служанка тоже…

- По-моему, ты рассказала мне не всё - констатировал я.

- Но я ещё и не закончила - парировала моя супруга. - Ещё одно общее свойство творений Джакалаа - активированые, они притягательны для всех духов. Даже очень притягательны…
        Интересно, почему… Но тогда понятна их реакция, в конце концов джинны - тоже духи, хоть и очень высокоорганизованные.

- Ну, в моей профессии это пригодится.
        Хмм, между прочим… Если эта штука - я подбросил перстень на ладони - на них влияет, то и я, как шаман, должен бы быть способен на них влиять. Я всё-таки специалист по работе с духами… То, что они в материальном зрении выглядят практически как люди, только что кожа голубоватого оттенка, немного сбивает с нужного хода мыслей. Нужно будет поэкспериментировать… Только осторожно. А в качестве подопытных эта пара девиц как раз прекраснейшим образом подойдёт…

- А какой-нибудь книги о них у вас нет? - поинтересовался я. - Хотелось бы изучить подробнее… Похоже, это вообще интересная история.
        Крооргина кивнула и бросила взгляд на служанку. Та поклонилась и умчалась из сада.

- Отец сделал тебе очень щедрый дар - заметила моя супруга. - Полагаю, он ожидает, что ты его оправдаешь…
        Я пожал плечами.

- От меня многие чего-то ожидают. Вы, разведка Иль-Кракрау, кицуне, Сова, я сам, в конце концов… Я рассчитываю всех сильно удивить.

- Это было бы интересно - послышался чей-то голос. А, Канария пожаловала… - Прошу прощения за вмешательство, я прогуливалась в саду и случайно услышала обрывок вашей беседы. Радости, сестра…

- И тебе радости - не слишком дружелюбно отозвалась Крооргина. Н-да, не могу сказать, что появление Канарии меня обрадовало. Совсем даже наоборот… По мне, младшая сестричка куда опаснее. Хотя она и не проявляет враждебности, но зато менее прямолинейна, чем Крооргина, и вдобавок не ограничена договором и браком. Угораздило же меня обзавестись такими «родственничками»…
        Канария бросила взгляд на перстень на моей ладони.

- Так мне не показалось, это был он - заметила джинна. Я спрятал перстень в карман; потом переложу в коробочку. Канария проследила за ним взглядом. - Раз уж я здесь, хочу и от себя извиниться за ночное происшествие. Можешь быть уверен, виновные понесут наказание… Собственно, тот, кто подложил наводящий маячок, уже найден.
        Доставшаяся мне «энциклопедия» никак не прореагировала на термин.

- Наводящий маячок?
        Канария удивлённо вскинула бровь. Всё-таки красивые они, заразы… Обе сестры. Хотя внешность Крооргины, как уже упоминалось, и портит печать стервозности и самомнения, так что Канария у неё выигрывает…

- Я же не маг - пожал я плечами. - У меня другая специализация. Совсем другая…
        Канария кивнула.

- Разумеется. Одна из рабынь поместила под постель маяк, указывающий цель чародеям наших врагов. Вернее, их чарам. Стандартная практика убийства при помощи магии, в общем-то.
        Это я могу понять… Большинство проклятий «наводятся» на цель подобным образом. Ну, принцип другой, но с обывательской точки зрения разницы никакой - главное, подкинуть цели надлежащим образом подготовленный объект. Полагаю, и мой замок проклят по этому методу; я вроде как даже нашёл эпицентр проклятья, в котором и находится этот самый предмет. Хотя в моём ремесле это скорее «чёрная метка», чем
«маячок». Впрочем, я отвлёкся.

- Не заметил никакого фона от постели… - пробормотал я. Скорее, просто мысли вслух, но Канария ответила.

- Да, маячок был очень качественный. Охранные чары его тоже не заметили…

- Шепчущий Бриз - скривив губы, произнесла Крооргина.

- Название рода, я так понимаю? - поинтересовался я. Крооргина кивнула.

- У них, возможно, и не самые сильные, но самые искусные маги - заметила Канария. Хмм, такое впечатление, что она старается перехватить у Крооргины инициативу в разговоре… Что бы это значило? - Подобные вещи у них получаются лучше, чем у кого бы то ни было другого. Ну, разве что в Ганке-Ло специалисты найдутся…
        Она бросила на меня многозначительный взляд. Понятия не имею, что она имела в виду, но постарался ответить понимающей улыбкой. Похоже, сошло…

- Ну, Ганке-Ло - лидер во всём что связано с магией, это общеизвестно - произнесла Крооргина. - Хотя свои специалисты по подобным вещам найдутся у каждого полиса, и трудно сказать, насколько они хороши - никто не любит оставлять следов… Хотя в том же Иль-Кракрау предпочитают иные методы.

- Насколько мне известно, яды - тут же вмешалась Канария, подкрепляя мои подозрения.

- Да уж, весёлый у нас разговорчик получается… - пробормотал я. - Впрочем, какая жизнь, такие и разговоры, верно?

- Если эта тема кажется тебе неуместной… - тут же начала Канария

- То я могу предложить другую - тут же ловко ввинтилась Крооргина. Н-да, сестрички точно друг дружку не любят… Даже в такой ерунде соревнуются. Не из-за меня же это, на самом-то деле… - Что мой господин думает о расширении хозяйства? В твоём замке нужны рабочие руки, и не только… Я бы всё же предложила взять вторую жену.
        Та-ак… Опять она об этом.

- Ну, обходится же ваш отец одной - хмыкнул я, стараясь не кривиться. И вот тут сёстры проявили солидарность.

- Почему одной? - в один голос удивились они и посмотрели друг на друга. Возможно, мне и показалось, что Канария едва-едва наклонила голову, уступая право говорить, но продолжила Крооргина. - У отца пять жён.

- И вполне возможно, что в ближайшее время он возьмёт шестую - добавила Канария. Н-да… Я сумел сдержаться от произнесения этого вслух. Равно как и от сообщения о том, что одной жены мне более, чем достаточно.

- Ну, я с этим не спешу - сообщил я вместо того. И шутливо добавил: - Будут на присмотре подходящие кандидатуры, дай знать.

- Одну кандидатуру ты уже нашёл сам, мой господин, разве нет? - незамедлительно ответствовала Крооргина. - Её сложно забыть, не каждый день встречаешься с дочерью главы рода кицуне… Да и офицерское звание в разведке чего-то стоит.

- Чего и следовало ожидать - лучезарно улыбнулась Канария. - Столь перспективные молодые шаманы встречаются ещё реже…
        Шестерёнки в моей голове заскрипели. Блин, похоже, я не знаю даже больше, чем думал… Объектом интереса Канарии всё же являюсь я? Похоже, после разговора с родителями я стал представлять для неё какой-то личный интерес… Хотя, конечно, всё это может быть и спектаклем, но, опять-таки - с какой целью? Ничего не понимаю. У меня нет какого-то важного куска информации…

- Брак - дело ответственное, и в первую очередь в нём должны быть заинтересованы обе стороны - отозвался я. - Взаимовыгодность - лучшая основа.

- Не могу не согласиться со столь мудрыми словами - поддержала Канария. - Хороший брак - взаимовыгодный и взаимодополняющий. Например, силу нужно поддерживать умом, богатство - связями, знание - хитростью…
        Блин… Она точно на это намекает. Офигеть… Чего же такого я не знаю?.. Чем больше я узнаю, тем больше понимаю, что ничего не знаю…
        Как бы там ни было, дальнейшую беседу мне удалось удержать в нейтральном русле, а чуть позже и отделаться от сестёр под предлогом, что хотел бы расслабиться в ванной. Чего-чего, а воды они не любят… Не то, чтобы она джиннам вредила, просто они её не любят. В общем, я предпринял стратегическое отступление на более-менее свою территорию. Ванна там действительно нашлась, и я действительно в неё забрался, поставив сумку и посох рядом, под своим присмотром. От предложения эльфи
«помочь» тоже отказался, так что сейчас компанию мне составляла сова на посохе. Впрочем, только она мне сейчас и была нужна. Ах, да: перстень я тоже взял с собой, положив на борт просторной каменной ванны рядом с Домами.

«Что скажешь?» - обратился я к сове.

«Тебе сказали правду» - сообщила мой тотем. - «И этот перстень действительно очень ценная вещь».

«Насколько?»

«Ценнее, чем замок, в котором ты устроился».
        Н-ды, это замок настолько дешёвый или перстень настолько дорогой?.. Может, лучше продать его?
        Хмм, между прочим…

«Если он разрушает чары, то и отслеживать его нельзя?»

«Наоборот. Засечь активный перстень Джакалаа - проще простого даже с большого расстояния. Собственно, есть те, кто постоянно наблюдают за подобными вещами. Поэтому их в основном и хранят в сокровищницах - использующий перстень непременно привлечёт к себе внимание заинтересованных лиц…»
        Ещё одна «хорошая» новость… И ещё один аргумент в пользу продажи перстня. Но - не в ближайшее время, если так избавлюсь от подарка, это опять-таки засчитается как оскорбление. Весело живём… Правда, в плюсе возможность приманивать на перстень духов. Впрочем… Если он притягивает ВСЕХ духов, в моём замке его одевать не стоит. И даже рядом с замком… Не хватало ещё, чтобы весь тамошний рассадник нечисти ко мне слетелся.
        Ладно, настраиваемся на положительную волну, ищем плюсы… Крооргина говорила, что он является неограниченным источником энергии для простых чар. Нужно попробовать…
        Я одел перстень; камень снова едва заметно засиял. Как и в прошлый раз, я ощутил мощную, но словно, пожалуй, вибрирующую магическую ауру. Попробовал использовать энергию перстня для чар света, самых простых из известных мне; со второй попытки получилось. Хмм… Где там у меня книга об основах магии? Там была пара полезных, но непосильно утомительных для меня чар вроде магического щита. Вставать из ванной было неохота, так что я послал за книжкой гнома.

«Что насчёт Канарии?» - снова обратился я к сове.

«Либо она считает тебя достаточно перспективной персоной, чтобы годиться в мужья, либо пытается убедить тебя или кого-то ещё в этом».
        Разумно… Если на меня пытаются кого-то поймать, вполне разумно попытаться выставить меня кем-то важным. А что, если воспользоваться ситуацией и взять её второй женой? Теоретически, понятно. В реальности оно мне нафиг надо… Вполне возможно, что она действительно пойдёт на это, но тогда даже если я выкручусь из
«ловли на живца», родители наверняка быстро помогут дочкам освободиться - от незамужних им больше пользы, вернее, больше перспектив. Можно выдать за кого-то полезного…
        Пока я думал об этом, гном притащил книгу. Приказав гидре вобрать воду с поверхности моих рук, дабы их высушить, я открыл книгу и принялся сочетать приятное с полезным - принятие ванны с упражнениями в низшей магии. Что-то получалось, что-то не очень; в целом, результат можно считать неплохим.
        Свои упражнения я продолжил и после того, как выбрался из ванной. Наконец я отложил книгу… Хм. А у хозяев здешних, случайно, библиотеки нет? Нужно служанку спросить. Что я, собственно, незамедлительно и сделал.
        Библиотека оказалась… большой. Многометровый зал, даже в высоту не меньше пяти метров, освещённый мягким рассеянным светом, оказался заполнен рядами книжных полок, примерно треть которых, в свою очередь, заполняли связанные с магией трактаты. Учебники, справочники, разнообразные теории и исследования… Рулез. Нужно пользоваться этим богатством, пока есть возможность - книги здесь дорогие… Но в первую очередь меня интересует отнюдь не магическая литература, а историческая и отражающая нынешнее состояние общества. Увы, я слишком неинформирован в этом плане… И это нужно срочно исправлять.
        Итак… Я побрёл между полок в поисках интересующих меня книг. О! «Общая история мира», как раз то, что надо! Взяв книгу с полки, я направился к примеченному заранее столику для чтения.
        Не успел я дочитать вступление, как меня окликнул женский голос.

- Прошу прощения, что отрываю, но не мог бы ты мне помочь?
        Я поднял голову от книги и обнаружил перед собой прелестное виденье - просительно смотрящую на меня джинну, примерно ровесницу Канарии или немного моложе. Обаяшка, чесслово… Светловолосая, голубые глаза, пухлые губки, курносый носик… Хоть и напрягает меня их племя, но все их женщины, которых я успел повидать, настоящие красотки. И духи у неё приятные… Третья сестра? Да непохожа совсем, даже цвет волос светлый в контраст черноволосым сестричкам…

- Буду рад помочь, если смогу - отозвался я. - В чём дело?

- Мне нужно достать книгу с верхней полки - сообщила она, указывая на тянущийся к самому потолку книжный шкаф. - Но эти лестницы… Я боюсь упасть. А если поднять ветер, все книги разлетятся… Так что ты бы не мог придержать лестницу?
        Я бросил взгляд на длинную стремянку на колёсиках. Да уж, мне она, признаться, тоже доверия не внушает… Настоящий джентльмен слазил бы за книгой сам, но я быть джентльменом не стремлюсь. К тому же это слишком уж удобная возможность избавиться от меня, уронив с высоты… Она, конечно, обаяшка, но минимальную осторожность нужно соблюдать.

- Хорошо - кивнул я. - Я придержу.
        На её лице расцвела улыбка.

- Клёво! Пододвинь её вот сюда.
        Женщины… Я вздохнул. Только что речь шла о «придержать», но это уже превратилось в
«пододвинуть». Ладно, прощу…
        Лестница довольно легко двигалась в пазах в полу, похожих на рельсы наизнанку - не выступающие, а наоборот, вдавленные в пол. Я поставил её на указанное джинной место и ухватился обеими руками, придерживая. Посох пришлось прислонить к ближайшему шкафу. Джинна принялась взбираться; неплохой вид снизу, особенно учитывая прозрачность тонкой ткани, из которой сделана её одежда… Очень аппетитные формы, и ножки, и попка, прямо руки тянутся пощупать.
        Наконец, девушка взобралась на самый верх и потянулась к книге. Вытащила её, принялась спускаться… Остановилась.

- Ой… - смущённо произнесла она. - Это не та.
        Она поместила книгу на прежнее место и огляделась по сторонам.

- Вот она! Извини, ты бы не мог пододвинуть лестницу немного правее?
        Я снова вздохнул и потянул лестницу. Она не шевелилась; я поменял позицию и толкнул плечом. Видимо, застрявшее колесо расцепилось; лестница дёрнулась, качнулась, и сверху послышался визг падающей джинны.
        Не знаю, у кого как, а у меня, когда на меня что-то падает, реакция - отскочить. Однако и падало не что-то там, а привлекательная девушка… «Если вы думаете, что девушки не взрывоопасны, попробуйте уронить одну». Именно эта мысль возникла у меня в голове, когда я отскакивал.

- Духи! - выкрикнул я, выбрасывая вперёд руку. Сильфы, которых я почти никогда и не загоняю в Дома, метнулись вперёд, в следующий миг рядом возник волк, едва уместившийся между шкафов. Духи ветра слегка замедлили падение, а волк послужил большой мохнатой подушкой. Всё-таки молодцы они у меня, с полуслова понимают…
        Джинна скатилась с «подушки», ойкнула. Испуганно глянула на нависающего над ней волка; я взмахнул рукой, и он вернулся в Дом.

- Я так и знала - вздохнула джинна, поднимаясь. Я не рыцарь, а вполне себе шаман, так что помогать ей с этим не стал. - Всё время с этими лестницами что-то случается… Благодарю за помощь.
        Хмм, смотри-ка… Действительно не взрывоопасная. Блин, она мне всё больше нравится…

- Ты не ушиблась? - поинтересовался я.
        Она отрицательно мотнула головой.

- Благодарю, всё нормально. Этот зверь был довольно мягким… Ой!
        С болезненным возгласом она споткнулась и едва не упала снова; удержалась на ногах, ухватившись за книжный шкаф.

- Кажется, всё-таки вывихнула лодыжку об лестницу… - пробормотала она. - Или растянула…
        Джинна беспомощно осмотрелась, а затем умоляюще взглянула на меня. Я вздохнул.

- Дай посмотрю…
        Кажется странным, что у духа может быть подобная травма, но мои шаманские знания однозначно сообщали - в этом нет ничего удивительного. У духов, которые в норме выглядят, как люди, много общего с нами. Даже дети общие бывают… Надеюсь, мне это не угрожает. К счастью, моей жене это явно ни к чему.
        В общем, вывихи и растяжения у джиннов бывают, но не факт, что лечатся они так же, как у людей. Но посмотреть-то можно, вреда не будет… Не убийца же она. Поведение не то, слишком долго находится рядом.
        Джинна присела на пол и вытянула ногу. Я осторожно ощупал стопу, лодыжку, просматривая ногу и в духовном зрении; вроде всё нормально… Никаких аномалий, и никакой реакции на ощупывание. Аккуратно помассировал…
        Послышался звук открывающейся двери, затем быстрые шаги. Не отвлекаясь от пациентки, я попытался краем глаза глянуть, кто это идёт - шаги раздавались совсем рядом - и из-за шкафов возникла Крооргина. Глаза моей супруги расширились, она вскинула руку… и светловолосую джинну унесло к стене. Теперь уже слегка прифигел я… Слегка - потому что от неё всего ожидать можно, но всё же…

- Уж эту-то возможность я не упущщщу!.. - прошипела Крооргина. Старые знакомые? Но так вот, прямо в доме, нападать, противоречит их традициям… Не знаю, что происходит, но «если женщины дерутся, в драку лучше не встревай». Я попятился, стараясь удалиться с «линии огня»; Крооргина снова задействовала какие-то чары, похожие на комок сжатого воздуха. Один ученик-волшебник в меня такими швырял…
        Светловолосая вскинула руку с парой браслетов и двумя перстнями на пальцах, и воздушный шар разбился о невидимый барьер. Высвободившийся воздух мощным порывом ветра рванулся назад, сбросив несколько книг с ближайших полок. Блин, они тут сейчас устроят… А отдуваться как бы не пришлось мне. Погоди-ка… А ведь я могу кое-что сделать.

- Крооргина, постой - скомандовал я. - Что это значит?
        Моя супруга напряглась, но тут среагировали брачные браслеты на её руках, наполнившись алым и голубым сиянием. Она стиснула зубы, сделала глубокий вдох, и всё-таки ответила.

- Я избавляюсь от мусора в своём доме.
        Я бросил взгляд на прижавшуюся к стене, выставив защиту, светловолосую.

- Не слишком ли резко?

- Нет - односложно отозвалась Крооргина и снова метнула воздушный снаряд, на этот раз большей мощности и потрескивающий искрами. На пол полетели новые книги; защита выдержала. Блин, не переношу варварского отношения к книгам, да и вообще…

- Прекрати немедленно - проворчал я. Повернулся к светловолосой. - Ты кто, собственно, такая?

- Я Миэла, хани рода Раздувающих Пламя.

- Младшая - уточнила Крооргина. Её браслеты разгорелись ещё ярче, удерживая мою супругу в рамках. Хмм, сильно же она её не любит…

- И я здесь с разрешения ханны - продолжила Миэла. Крооргина дёрнулась. - Уже три дня.

- Тогда почему я не в курсе?.. - прошипела Крооргина.

- Извини, сестра, мы тебе не говорили - послышался голос Канарии, и в помещение вошла она собственной персоной. Огляделась, покачала головой. - Хотели избежать подобного, зная, как вы любите друг друга… Жаль, не удалось. Ты не пострадала? - она обращалась к Миэле.

- Благодарю, нет. Обо мне позаботились… - светловолосая кивнула в мою сторону. - Благодарю.

- Приятно осознавать, что твой супруг заботится о порядке и приличиях - улыбнулась Канария.

- Так это ты муж Крооргины? - удивилась Миэла. - Ойй…

- Она упала с лестницы - сообщил я. - Я осматривал её ногу, а тут пожаловала Крооргина…

- Я прошу прощения за сестру - склонила голову Канария. - Полагаю, она решила, что ты здесь для очередной попытки покушения на Дмитрия. Ночью уже была одна попытка, так что её можно понять…

- Я понимаю… - вздохнула Миэла. - Особенно при наших… разногласиях.
        Канария кивнула.

- Дмитрий, ты бы не мог помочь нашей гостье? Довести до её покоев, раз она повредила ногу?
        Я вздохнул и кивнул.

- Пойдём, сестра. Нам нужно поговорить - произнесла Канария, слегка поклонилась нам с Миэлой, и вышла. Крооргина бросила на Миэлу злобный взгляд, скривилась, но вышла следом за сестрой, оставив помещение в беспорядке.

- Где твоя книга? - поинтересовался я у «подопечной».

- Куда-то улетела - вздохнула она. - Ладно, всё равно настроение пропало…
        Глянув на стол, на котором оставил свою «Общую историю», я обнаружил, что ветер Крооргины и её куда-то унёс. Досадно… Ладно, тогда сначала отведу Миэлу «до дому, до хаты».

- Ступать не можешь? - уточнил я. Девушка тронула пострадавшей ногой пол и вздрогнула.

- Больно - виновато сообщила она. Ладно, что поделать… Подхватив посох (без него - никуда…), я подставил девушке плечо, охватив её за талию. Не слишком удобно, но идти она смогла.
        Интермедия. Ещё одна. Первая часть…


- Шепчущие уже сделали свой ход, а теперь и Раздувающие вышли на контакт… События действительно развиваются неплохо для нас - заметил глава рода. - Мы сможем получить неплохую выгоду.

- Объект стоит столько, сколько за него готовы заплатить - отозвалась его старшая жена. - И нам нужно продать как можно выгоднее, пока есть спрос… А если всё пройдёт как надо, в дальнейшем уже будет неважно, насколько хорош он был на самом деле.

- Если он станет мостиком к Раздувающим, это стоит перстня… - задумчиво произнёс джинн. - Необходимо обеспечить успех.
        Джинна наклонила голову, словно прислушиваясь к чему-то.

- Они прислали новое послание - сообщила она. - Я сейчас проверю…
        Глава рода сделал затяжку из кальяна; несколько секунд стояла тишина. Затем он глубоко вздохнул.

- Досадно… Хотя и разумно с их стороны. Ну что ж, игра стоит свеч… Осталось только позаботиться о подстраховке, чтобы увеличить шансы и минимизировать возможные потери.

…и вторая.

        Крооргине решительно не нравились взгляды, которые бросала на её мужа сестра. С одной стороны - негативное отношение к «супругу и господину», но с другой - собственнические инстинкты, резко выступающие против возможности делиться чем бы то ни было с младшей сестрой… Инстинкты оказались сильнее. Особенно после того, как муж неожиданно проявил себя… небезперспективным. В общем, джинна решила приглядывать за супругом. И, на всякий случай, лично.
        Выяснив, что после ванны он направился в библиотеку, Крооргина последовала за ним. И перед дверью ощутила подозрительно… знакомое присутствие.

«Неужели действительно она?..» - ошеломлённо подумала джинна и ворвалась в библиотеку.
        Конец интермедии.

        Прижимающаяся ко мне джинна действовала, гм, возбуждающе. Н-да, Крооргина такого эффекта не даёт… Возможно, это из-за первой брачной ночи, когда она меня едва не убила, но с ней я никак не могу толком расслабиться. А с Миэлой я хотя и стараюсь не терять бдительности, но того подсознательного давления нет… Да и тотемный посох успокаивает - была бы опасность, сова бы меня предупредила… скорее всего. В общем, я старался быть оптимистом и находить во всём хорошие стороны, как рекомендовал и жрице Алёне.
        И духи у Миэлы, между прочим, приятнее, чем у Крооргины… Я принюхался и непроизвольно улыбнулся. Не люблю резких запахов, так что духи меня обычно раздражают, но обе джинны пользуются мягкими ароматами, даже не сразу заметными. То есть не «обе», а все четыре - благоухала, если припомнить, даже служанка, хотя её духи были самыми простыми, и запах, пожалуй, самый сильный. Не настолько, чтобы стать неприятным, но всё же… Н-ды. Ладно, запахи - это всё неважно. Нужно собраться и думать о делах, о своих проблемах с непонятками, и как с ними быть… Хотя когда под боком красивая девушка, думается плохо. На практике проверено…
        Я вздохнул, встряхнулся - мысленно - и повёл светловолосую обаяшку дальше. Интересно, за что Крооргина на неё взъелась? Не поделили что-то?

- Между прочим, чего моя дражайшая так на тебя набросилась? - поинтересовался я.

- «Моя дражайшая»? - удивилась Миэла. - Ты имеешь в виду Крооргину?
        Блин, забываю время от времени, что не стоит пользоваться подобными выражениями… Амулет перевода, которым я пользуюсь, преобразует их в наиболее близкие ассоциации, но возможны непонятки и путаница. Без неприятностей пока, тьфу-тьфу, обходилось, но лучше думать, прежде чем что-то говорить. Это, кстати, вообще полезно…

- Именно её - согласился я. - Что вы не поделили?

- Многое… - вздохнула Миэла. - К тому же ты не мог не заметить, что она не выносит поражений.

- Да уж… - проворчал я, поёжившись. Если я не смогу держать её в узде, однажды она с удовольствием со мной за всё посчитается, ничуть не сомневаюсь… Победа или смерть, блин. Ну вот, получается, с кем поведёшься, от того и наберёшься…
        Заметив мою реакцию, Миэла улыбнулась.

- Товарищи по несчастью? - понимающе произнесла она. Я только вздохнул. Однако, она меня неплохо понимает… Блин, вот была бы она вместо Крооргины! Однако, увы, мне досталась именно та джинна, а не эта…

- Почти пришли - сообщила Миэла. - Мои покои там.
        Я кивнул, отбрасывая глупые фантазии. Всё, хватит, не думать о глупостях и сосредоточиться на проблемах.

- Полагаю, дальше справишься сама? - осведомился я, заведя её в комнату. В общем-то, похоже на мою, разве что выхода в сад не вижу… И столик у стены завален книгами. Девушка любит почитать? Ещё один плюс…

- А… Может, пока побудешь здесь? - жалобно спросила она. - Я боюсь, Крооргина попытается закончить начатое, раз уж узнала, что я здесь… А я сейчас не в лучшей форме. Хотя бы часик… Ханна за это время что-нибудь придумает, да и я подготовлюсь.
        Этот аргумент, вполне, на мой взгляд, резонный, не мог оставить меня равнодушным.

- Ну хорошо… - я подошёл к столику, посмотреть, что там за книги. Хозяйка не возражала, так что я полистал их. Хммм… Стопка детективов, стопка публицистической литературы, стопка эротики… Однако она ещё и разноплановая. Я удивлённо посмотрел на Миэлу. Блин, чем дальше, тем больше она меня интересует…

- Любишь читать? - поинтересовался я.

- Современная девушка должна быть начитанной - улыбнулась джинна. - А ты?

- Я тоже. Знания вобще бывают полезны… Никогда не знаешь, что в жизни пригодится.
        Хотя мои «широкие и бессистемные» мне пока что никак не пригодились… Я вздохнул. Временами вспоминаю анекдот про «учи, дурень, матчасть!» Хотя меня и снабдили профессиональными знаниями, наши, земные, тоже могли бы быть очень полезны… Если бы я нормально изучал что-нибудь такое. Ладно, глупо сожалеть о пролитом молоке, тем более, когда рядом девушка. Хотя, насколько я понимаю джиннов, именно девушка она вряд ли, гы… Пошловато, зато жизненно. А что поделать, если «огонь» и
«страсть» - почти синонимы. Но, как бы ни хотелось, мне на неё зариться не стоит - это гарантировано только увеличит количество проблем. А их и так немало… Хотя не могу не признать - она мне нравится, практически со всех сторон. Но у меня и так уже есть жена, любовница, и рабыня. Не стоит быть слишком жадным…
        Пока я предавался подобным размышлениям, Миэла улеглась на горке подушек напротив столика; и чего они так эти подушки любят, неудобно же… Впрочем, её, похоже такое ложе вполне устраивало. Она взмахнула рукой, и с другого столика ей в руку влетел напоминающий абрикос фрукт. Только без косточки, судя по тому, как она его укусила… Был бы банан, была бы эротическая сцена. Я непроизвольно улыбнулся.

- Как твоя нога? - поинтересовался я.

- Если не беспокоить, не болит - отозвалась джинна. Всё-таки интересно, чем она так достала Крооргину?.. Супруга моя, конечно, та ещё стерва, однако, чтобы так разбушеваться в доме, у неё должна быть веская причина. Нужно будет у неё спросить…

- Не хочешь? - спросила Миэла, подхватывая своими чарами ещё один фрукт. Блин, красиво ест, всё-таки…

- Пожалуй, можно - согласился я и сделал шаг к столику.

- Руками? - удивилась Миэла.

- Ну не ногами же - улыбнулся я. Хмм… В принципе, почему бы не продолжить тренировку?
        Как только перстень очутился на моём пальце, кружащие вокруг меня сильфы на миг сбились, но тут же продолжили свой непрерывный хоровод, только чуть быстрее. Миэла вздрогнула, как и джинны в саду, и попыталась встать, но тут же остановилась.

- Сильное ощущение… - пробормотала она. - Это Джакалаа, верно?
        Я кивнул и зачерпнул энергию перстня, сплетая «воздушную петлю». Телекинез - не такая простая штука, как можно подумать; чистый телекинез - просто придание объекту импульса, то есть рывка. Так что для мягких объектов, хрупких, или там, где требуется точность движений, простой телекинез не годится.

- Я уже ощущала это сегодня, но не так сильно - продолжила Миэла. - Вблизи это… Уникально.
        Я пожал плечами и попытался ответить ей, не теряя контроля над плетением.

- Я не дух, так что ничего не ощущаю.
        Пусть чары и несложные, но у меня получилось не сорвать их, отвечая, да ещё и с первой попытки… Это как завязать узелок одной рукой, не глядя. Весьма неплохой результат. Думаю, сыграло роль нежелание опозориться при Миэле.

- Можно вопрос? - поинтересовалась она.

- Разумеется - пожал я плечами.

- Ты много путешествуешь?

- Больше, чем хотелось бы… - вздохнул я. - Я вообще-то домосед по характеру. Но жизнь заставляет мотаться то туда, то сюда…

- А вот я - меньше, чем хотелось бы. В мире много интересного…

- Это точно. Только, знаешь, в одной стране было такое проклятье: «чтоб вам довелось жить в интересные времена». Это и к интересным местам зачастую относится… Как раз в одном таком я руку и потерял.

- Но… - пробормотала джинна, глядя на мои руки. Я усмехнулся.

- Хочешь сказать, «у тебя же обе на месте?» Ну, бывает и такое. Хорошие медики и целебная магия творят настоящие чудеса… К слову, о медиках. Может, мне ещё раз посмотреть твою ногу? В прошлый раз Крооргина не дала закончить…

- Конечно, буду признательна.
        Я присел рядом с ней и повторно принялся ощупывать и просматривать ногу. Не думаю, что найду что-нибудь, зато приятно. Ей, по-моему, тоже… Целовать ноги - это совсем не ко мне, но вот погладить - другое дело. Да и чуть выше можно… Ммм…

- И-извини - произнёс я, отдёргивая руку. - Увлёкся.

- Ничего - улыбнулась Миэла. - Если женщина не вызывает у мужчины желания, то что-то не так либо с женщиной, либо с мужчиной. Главное, не выходить за рамки приличий.

- Каковые весьма расплывчаты… - пробормотал я. Миэла снова улыбнулась.

- Это как раз то, что нам всем в них нравится… Вообще свобода - это способность самостоятельно устанавливать свои границы. И самостоятельно их раздвигать…
        Кхм, кхм, кхм… Остынь, остынь… Я похлопал себя по щекам и проделал успокаивающее дыхательное упражнение. Миэла озадаченно наблюдала за моими манипуляциями. Нет, она ну очень привлекательна… Но интрижки на стороне мне сейчас ни к чему. Инстинкт самосохранения подсказывает, хотя и очень слабым голосом - другой инстинкт заглушает…

- В последнее время на меня большой спрос… - пробормотал я.

- Неудивительно - усмехнулась Миэла. - Слухами земля полнится…

- Слухами?..
        Однако расспросить её я не успел. Дымчатая плёнка во входном проёме - хм, я и не заметил, когда она возникла… - растаяла, и за ней обнаружилась моя служанка.

- Госпожа Миэла, прошу прощения за беспокойство и приношу от имени рода извинения за испытанные неудобства. Господин Дмитрий, хан просит тебя немедленно прибыть в зал Дружбы.

- Извини, вынужден тебя оставить - произнёс я. Уфф… Удачная возможность для отступления без потери лица. А про слухи потом спрошу, когда остыну… Я поспешил ретироваться. В этот раз пронесло…
        Погоди-ка, а почему это вдруг хан снова меня зовёт? Только недавно же встречались… Я нахмурился. Не нравится мне это… Подозреваю, ему что-то от меня надо. Хотя не совсем так: то, что ему что-то от меня надо, сомневаться не приходится, а сейчас, скорее всего, напряжёт чем-то конкретным.
        Служанка провела меня мимо одного из охранников, которые раньше меня не пропускали. Хмм… Странно. Такое впечатление, что я здесь уже был. И дверь эта знакома… Что бы это значило?..
        И зала за дверью… Я точно это уже видел! Но где и когда?.. Что, блин, такое творится?

- Вижу, узнаёшь - заметил появившийся словно из ниоткуда хан.

- Узнаю - не стал спорить я. - Это зал Дружбы?

- Да. Здесь проходят встречи глав родов. Официальный зал…

- Встречи глав родов? - нахмурился я. Я представил этот зал наполненным лю… джиннами, и в моей голове с почти слышимым щелчком сложились детали. У-йё… Ну, Арагорн, удружил… Бог азарта, неожиданностей и розыгрышей, блин. Если это было реальностью, а не сном, тогда всё становится понятно. И вызов этот внезапный, и отношение джинн… И то, что от меня хотят чего-то соответствующего уровня. Лучше бы я имел дело с поклонниками Крооргины… Похоже, всё-таки стоило переспать с Миэлой. Напоследок…

- Итак, какое невыполнимое задание вы собираетесь мне поручить? - вздохнул я. Нет смысла тянуть, чем раньше узнаю, тем раньше начну придумывать способ выкрутиться.

- Скорее, трудновыполнимое - возразил джинн. - В конце концов, мы заинтересованы в успехе…

- Это внушает оптимизм - проворчал я. - Между прочим… Прежде чем выяснять суть дела, хотелось бы узнать, каким образом вы намерены убедить меня за него взяться.

- Разумеется, ни о каком принуждении речь не идёт. Ты вполне можешь не браться за это дело… Но сперва я хочу сообщить текущую ситуацию. Твоё появление на встрече произвело сильное впечатление на ханов сильнейших родов. Но если главы рода Раздувающих Пламя присматриваются и ищут возможность использовать ситуацию к своей выгоде, то в роду Шепчущего Бриза считают, что не могут допустить нашего усиления. Я уверен, что покушение на тебя - их работа.

- И?

- Они не прекратят попыток, пока не добьются своего. Или пока это не станет невыгодным.
        Я продолжал вопросительно смотреть на джинна. Тесть, блин…

- В настоящий момент силы трёх родов примерно равны. Поэтому появление у нас столь сильного мага, каким ты предстал - я обратил внимание на этот нюанс в его фразе - нарушает баланс. Однако появилась возможность альянса с Раздувающими пламя… Если это будет сделано, твоё устранение не только потеряет для Шепчущих смысл, но и станет невыгодным - это послужит причиной войны родов, войны, в которой преобладающая сила будет на стороне нашего альянса.

- И я должен обеспечить этот альянс? - вздохнул я.

- Именно.

- Но каким образом?

- Брак. В настоящий момент ты через брак с Крооргиной связан с нашим родом; брак с Миэлой - к слову, благодарю за то, что позаботился о ней - станет связывающей два рода нитью.

- И в чём подвох?

- Сам по себе брак большого значения не имеет, но вместо связующей «нити» его можно сделать «канатом», если провести под благословение Старого рода. Когда-то мы все были едины, но со временем разделились на несколько родов, каждый из которых имеет особую склонность к чему-то. Например, у рода Шепчущего бриза искусные чародеи, в то время как род Раздувающих пламя известен талантом налаживать отношения и находить союзников. Но несмотря ни на что все мы почитаем Старый род, наших отцов и дедов. Тебе нужно отправиться к ним и испросить благословения на брак.

- Подвох в чём? - повторил я. - Если вам действительно нужен успех этого… предприятия, стоит мне всё объяснить.

- Видишь ли… Во время последней Великой Магической Войны связь с ними была потеряна. Собственно, так и произошло первое разделение родов - на тех, кто остался, и тех, кто ушёл. Ушедшие основали этот город, а об оставшихся с тех пор ничего не известно. Мы даже утратили знание о месте, где находился Нихранир и выяснили это буквально на днях.

- А почему произошло это разделение? - поинтересовался я.

- Увы, это тоже забыто…

«Он что-то недоговаривает» - неожиданно возникла у меня в голове брошеная Совой мысль.

«Я тоже так считаю» - согласился я. Собственно, тут и думать нечего… Не вижу причин, по которым он стал бы рассказывать мне всё.

- Ладно, допустим - произнёс я. - Но если прошло много времени и они до сих пор не дали о себе знать, то они, скорее всего, погибли.

- Если так, тебе достаточно будет принести родовой герб из тронного зала. С ним не могло ничего случиться, он заклят на вечную сохранность, как регалия рода…
        Н-да, много слов, но в чём подвох, он так и не сказал…

- И почему этим должен заниматься именно я?

- Ну, ты же женишься, тебе и просить благословения - удивлённо ответил хан. - К тому же, организовав твой тайный выход, мы помешаем убийцам Шепчущего Бриза. Если они не будут знать, где ты, то не смогут и угрожать тебе, верно?

- А вы и Раздувающие посмотрите, смогу ли я с этим справиться… - пробормотал я. - Позвольте кое-что уточнить. Разделение родов произошло во время войны?
        Джинн кивнул.

- Них… упомянутый город находился в зоне боевых действий?

- Оказался ближе к концу.

- Понятно…
        Я вздохнул. Действительно, если так, то становится гораздо понятнее. «Ушедшие» попросту бежали, в то время как «оставшиеся», по всей вероятности, держали оборону. И какие-то остатки этих линий обороны, возможно, сохранились, что и создаёт опасность… Да и о последствиях применённой магии нельзя забывать - понятия не имею, что с неё могло получиться, но вполне может быть какая-нибудь пакость вроде мощного проклятья. Это, кстати, ещё один повод отправить именно шамана…
        А в руинах вполне могло сохраниться и что-то ценное, помимо герба. Так что следующий вопрос…

- Кого вы хотите отправить вместе со мной?
        Хан улыбнулся и кивнул. Рядом с ним, как недавно он сам, проявилась джинна; похожа на Канарию… Жена?

- Крооргину и Миэлу, разумеется - произнесла она. - Думаю, ты и сам это предположил…

- Моя старшая жена, ханна Кинара - продолжая улыбаться, представил её хан. - Что скажешь, супруга?

- Неплохо - отозвалась она, глядя на меня. - Ты ведь понял, что это не самая важная причина.
        Последнее явно было не вопросом, а утверждением, направленным ко мне. Я пожал плечами.

- Очевидно, что вы рассчитываете найти там что-то ценное…

- Тем не менее, то, что я говорил, тоже правда - заметил хан.

- Я бы хотела, чтобы ты поделился своими соображениями - произнесла джинна. - Любопытно, к каким выводам ты пришёл на основании полученной информации…
        После этой своеобразной проверки соображалки начался реальный разговор, вернее, инструктаж. Собственно, инструктировала меня уже одна Кинара, а хан куда-то незаметно исчез. Н-да, и не боится он оставлять свою жену наедине с мужчиной? Ладно, шучу… Хотя в каждой шутке есть доля шутки. Но Кинару я уже через несколько минут общения воспринимал не как женщину, пусть и джинну, и даже не как тёщу (жуткое слово…), а как очередного офицера спецслужбы. Н-да, везёт же мне на них…
        Как бы там ни было, дама оказалась профессиональной и дотошной. Инструктаж затянулся на несколько часов; помимо изучения известной об Нихранире и возможных там опасностях информации она дала несколько советов по применению перстня и снабдила меня несколькими амулетами. Отказываться я не стал, но поставил себе мысленную пометку «проверить их поподробнее». В конце концов, изрядно уставший, я вырвался из цепких когтей тёщи и отправился в свою комнату. Спать… Мне нужен отдых…
        Только добравшись до спальни, я сообразил одну важную вещь. Хан исчез, прежде чем до этого дошло дело, а ханна за инструктажем не дала мне возможности, но нужно будет с ними поторговаться. Хотя они и стараются выставить всё так, что это в первую очередь нужно мне самому, но я уверен, что они получат очень существенную выгоду, если всё пройдёт успешно. Так что…
        Я зевнул. Нет, сначала высплюсь, а потом уже определюсь, что с них требовать. Сейчас я слишком плохо соображаю…
        Темнота, шорохи, запах леса… Владения Совы?.. Ах да, я же хотел с ней поговорить. Блин, не лучшее время, но не просить же её перенести на следующий раз… Не поймёт. Договорились на эту ночь, а договор должен соблюдаться.

- Ты хотел поговорить - послышалось из темноты. Всмотревшись, я заметил на одной из веток рядом со мной очертания моей совы. Естественно, со мной говорила не Сова собственной персоной, а приставленная ко мне тень. Впрочем, большего мне сейчас и не нужно.

- Хотел - согласился я. - Ты можешь определить, что случилось с посохом?

- Я изучила его. Добавился… новый канал.

- Канал?.. Хмм. И каковы его свойства? Что изменилось?

- Ну, опасности прямой нет, для начала… Как раньше посох был столпом, что Верх и Низ соединяет, так и теперь он ту же роль, лишь чуть пошире, исполняет.
        Стихотворное откровение, блин… Чего это на неё нашло? Хотя… всё правильно, это откровение и есть.

- Есть Нижний мир, обитель тьмы, и Верхний мир, обитель света, но и другие есть миры; связует с ними нитка эта.
        О-па-ньки… Неужто я заполучил ключик к пути домой?..

- Не путь для тела, путь для душ; маяк во тьме миров туманной.
        Облом?.. Хм, погоди-ка. «Туманной?» Случайное слово или это имеет значение? Я нахмурился.

- Не то, что было - то, что есть. Ничто, что чем угодно станет.
        Сова умолкла. Впрочем, пищей для размышлений она меня уже снабдила… И, видимо, из тумана меня выдернула именно она.

- Благодарю за мудрость… - пробормотал я.

- Ты перспективен - отозвалась сова. - У тебя есть ещё вопросы?

- Нет… хотя, есть. Я не знаю, чего мне следует просить у джиннов в обмен на их поручение. Уверен только в одном: они от этого дела, если всё сложится, получат гораздо больше, чем я.
        Сова заухала; по-моему, она смеётся…

- Два рода и так отдают тебе лучшее, а тебе мало?

- Слово «джинна» - проворчал я - синоним слова «неприятности». Они мне за это ещё доплатить должны…
        Сейчас, во владениях Совы, окутавшее меня обаяние Миэлы рассеялось. Нет, она действительно очень привлекательна, но вполне очевидно, что она намеренно добивалась такого эффекта на меня. Если вспомнить, это как раз специализация её рода… Как я уже сказал, «джинна» и «неприятности» - синонимы.

- В чём-то ты прав - согласилась сова. - Но эти мечи обоюдоостры. При правильном применении они могут быть грозным оружием и надёжной защитой…

- Я не уверен, что мне по силам управиться с ними - вздохнул я. - Даже одна Крооргина, это уже не мало, а если их двое, да ещё норовящих угробить друг дружку…
        Ну, правда, пока что только Крооргина пыталась прикончить Миэлу, но я подозреваю, что последняя просто играла передо мной роль жертвы.

- Там, где они хитрее, действуй силой. Там, где они сильнее, действуй хитростью…

- А если и то, и то? - возразил я.

- Там, где они сильнее и хитрее, действуй властью.
        Попытаюсь, что ещё остаётся… Обращаться с Крооргиной я худо-бедно научился, осталось разобраться с Миэлой, которую тоже хотят мне всучить. Всё-таки сейчас о ней размышлять получается намного проще и беспристрастнее… Она точно что-то со мной сделала.

- Ещё один вопрос. На меня не наложено никаких чар?

- Нет - без паузы ответила сова. - Ты под гостевой защитой. Столь грубые методы применяться не будут.
        Ну, и на том спасибо… Значит, чистая психология. И, возможно, снова какое-то химическое воздействие, как в «курильне» хана. Хотя я и знаю некоторые варианты, но, к сожалению, далеко не все… И защиту от этого… Хмм. Можно сделать, если это действительно идёт воздушным путём. Даже амулет делать не нужно.

- И всё-таки, чего у них просить?

- Для начала - неприкосновенности - снова «засмеялась» сова, и окружающий меня лес исчез.
        Проснулся я на этот раз без каких-либо происшествий, сам. Вспомнил беседу с совой… Н-да. Особенно завершение… Действительно, с них станется после завершения от меня избавиться. На всякий случай. Да хотя бы чтобы тех же Шепчущих подставить… Однозначно нужно это обговорить с тёщей. Она обещала сегодня продолжить подготовку, так что возможность будет.
        Так, ещё кое-что. Выбравшись из постели и прихватив фрукт со столика, я обратился к сильфам.

- Девочки, а покажите-ка мне свой танец. Я буду посередине, а вы - вокруг.
        Сильфы закружили вокруг меня. Получился сла-абенький аналог «стены вихря»; слегка приглушает звук, зато очищает и освежает воздух - сильфы убирают прочь то, что препятствует их танцу. Отлично идёт против низкоконцентированых газов и дыма.

- Очень хорошо! - похвалил я духов. - Смотрел бы и смотрел…
        Вот так вот, простенько, но вполне надёжно. Будут кружить, пока я не остановлю… Я оделся и прикинул, что ещё нужно успеть сделать. Хорошо бы несколько духов отловить, особенно саламандр, и я вчера историю так и не почитал… Оп-па. А что это за книжка у меня здесь лежит?

«Изучение Джакалаа»… Ах, да. Я же просил служанку принести, а она, видимо, отнесла в мои покои. А я вчера сразу ввалился в спальню и не заметил… Отлично, почитаю. Но, опять-таки, попозже… Книжка просто печатная, выглядит новой и особой ценности явно не представляет, так что я пока что положил её в свою коробочку. А сейчас - умыться, позавтракать, и за дела…
        Прежде всего нужно сварганить защиту от холода. Нихранир находится всё здесь же, в местной версии Антарктиды, так что стоит позаботиться о защите от холода. Пожалуй, это самый простой амулет из возможных…
        Уже минут через десять он был готов. Я привязал к пряжке пояса пару саламандр; должно защитить не только от любого мороза, но и от одного-двух слабеньких ледяных заклятий. К сожалению, это всё, что пригодится наверняка… Кинара, моя «горячо любимая» тёща, не могла сказать почти ничего конкретного. Скорее всего, она действительно сама мало что знает… Остаётся отловить как можно больше разных духов и быть о-очень осторожным. То есть - ничего не меняется…

«Простейших», младших элементалов, найти и поймать элементарно, так что через часик моя коллекция пополнилась гномом и по паре саламандр, гидр и сильфов - про запас. К сожалению, с другими видами духов во дворце туговато… Джинны предпочитают обслугу из смертных рабов и не жалуют постороннее присутствие в своих домах. У них даже домовых нет…
        К слову, про домовых: любопытная штука выяснилась. Они, оказывается, не совсем духи, а скорее что-то вроде демонов; скорее всего, помесь. В отличие от духов, они практически независимы от идей и представлений живых существ о них, и являются вполне самостоятельными сущностями.
        Как бы там ни было, дворец - неудачное место для отлова духов. Во всяком случае, если не ограничиваться одними элементалами, а этого не хотелось бы. Хотя… Есть одна мысль.
        Рабыня всё это время следовала за мной; мне не мешала, так что я не возражал. Я повернулся к ней.

- Между прочим, как тебя зовут?

- Лита.

- Понятно… Где здесь держат рабов? И где их хоронят?

- Хоронят? Умерших кремируют и либо развеивают прах в Стене Бахруда, либо удобряют сады.
        Однако… Ничего не могу сказать, рациональное использование имеющихся ресурсов. Готов поспорить, оба варианта замешаны на толике магии, особенно развеивание… Скорее всего, это поддерживает стену. Тогда и рабовладельческий строй оказывается практической необходимостью, если так… Вряд ли тут используется какой-то вид некромантии, столько духов я бы не мог не заметить, а вот жертвы родным стихиям - однозначно.

- Живьём хоть не сжигают?

- Только за очень серьёзные провинности.
        Н-ды… В любом случае, мне всё это на руку.

- Кремируют в одном месте?
        Эльфь кивнула.

- Проводи.
        Эльфийка - ну вот, опять сбился на привычное слово… - повела меня в дальний угол сада. По-моему, это примерно с противоположной от входа стороны… В небольшом, окружённом живой изгородью закутке, посреди усыпанной мелкими белыми цветами лужайки, я увидел прямоугольную тумбу из серого камня, живо напомнившую мне о моём появлении в этом мире. Я тогда проснулся на похожей…
        Впрочем, похожей только внешне. От той не фонило магией, да и вокруг… Я сдвинул восприятие и убедился, что не ошибся. Непростые здесь цветочки… Натуральные Дома Духов. Самопроизвольные, в смысле… Неудивительно, что моя спутница остановилась как раз у границы их произрастания.

- Крематорий - эта тумба? - поинтересовался я. Эльфь кивнула. Понятно, кладут на него тело, и срабатывает магия, после чего остаётся только смести пепел. Впрочем, возможно, и это автоматизировано… Интересно только, как туда подходят? Цветы-то нетоптаные, что весьма разумно.
        Впрочем, не моё дело. Мне здесь нужна просто пара слуг…

- Ну-ка, Лита, сбегай во дворец и принеси мне пару кукол.

- Каких именно, господин?

- Хмм… Да пожалуй что любых. Если есть разные, разных и принеси несколько штук… Я здесь подожду. А, и ещё захвати немного мёда и белого хлеба.
        Рабыня поклонилась и умчалась выполнять поручение, а я присел на корточки и принялся готовиться. Так, начертить небольшой ограждающий круг, постелить белую ткань, воткнуть в землю пару купленных в Ганке-Ло палочек благовоний… Вот так. Осталось дождаться возвращения эльфи…
        Она вернулась гораздо раньше, чем я ожидал, с корзинкой в руках. Интересная корзинка, кстати, с двумя отделениями. В одном обнаружилось четыре небольших куклы, в другом - горшочек мёда, несколько ломтей хлеба, ложка и нож.

- Молодец - пробормотал я - то, что надо… А теперь отойди в сторонку и не мешай. Приступим…
        Я положил хлеб на ткань и поставил рядом открытый горшок с мёдом. Провёл над ними посохом, делая соединением миров духов и живых.

- Благославляю сию пищу. Да снизойдёт на неё ясность. Да снизойдёт на неё благодать. Спящие, меж смертью и жизнью, услышьте мой голос, пробудитесь и примите моё приношение.
        Я слегка ударил в бубен. Вместо обычного негромкого хлопка послышался протяжный гулкий звук, словно зависший над цветами на несколько секунд. Когда он всё же затих, я ударил снова.

- Примите мои дары, данные без злого умысла. Вернитесь на время в мир живых, я открываю путь. Голос мой - мост, бубен мой - ворота…
        Цветы зашелестели, закачались, хотя ветра и не было (ну, кроме того, что создавали мои сильфы, но он дул строго вокруг меня и цветы не затрагивал). А вот и гости… Заходят в круг, и, отведав угощения, на время проявляются в реальном мире. Я бросил взгляд на эльфь; она наблюдала за происходящим со странным выражением.
        Мой зов услышали пара десятков духов. Наверняка среди них найдётся парочка, которые примут моё предложение…
        Так оно и вышло. Собственно, желающих было больше, чем мне нужно, так что пришлось выбирать… Вскоре я выбрал пару наиболее перспективных и договорился, что я, со своей стороны, обязуюсь предоставить: 1. Возможность существования в мире живых и полноценного мышления. 2. Тела (кукольные), 2 шт. В ответ духи обязуются: 1. Защищать меня и 2. Выполнять мои поручения. Все довольны, печать…
        Вообще-то средний дух мёртвого человека - слабенькая сущность, но, во-первых, и они могут пригодиться, а во-вторых, люди обладают гигантскими способностями к развитию, как живые, так и мёртвые. Хотя последним и сложнее, но с моей помощью всё получится. Правда, время нужно, а его нет… Нужно ещё что-то придумать, в общем.
        Пока духи осваивались со своими новыми телами, я пытался придумать, что ещё можно сделать. В голову ничего не приходило. Вряд ли во дворце ещё есть духи… Кроме джиннов, конечно, но у меня их и так уже на две больше, чем надо. И ладно бы просто не было; в конце концов, можно попытаться призвать… Можно было бы, если бы не ограждающие дворец чары. Они не пропустят мелких духов, которых я мог бы призвать, а просто так покидать эту защиту для меня сейчас - самоубийство. Блин, издевательство какое-то… Получается, у меня нет возможности профессионально подготовиться. Хотя… Я вздохнул. Остаётся заготавливать гранаты. Думаю, несколько дней мне дадут. Ещё и с перстнем поупражняться нужно… В общем, по хорошему, нужно всё свободное время посвятить упражнениям и изготовлению амулетов с доступными стихийными духами. Через «не хочу», через «не могу», пока не буду твёрдо уверен, что легче сдохнуть, чем продолжать над собой издеваться. Я вздохнул. Не хочется-то как…
        Пока я портил себе настроение, духи освоились с кукольными телами и ходили вокруг, осваиваясь.

- Сул, Мака! - окликнул я их… кстати, насчёт имён. Наделение именем - акт привязки, так что для того, чтобы им было проще удерживаться в мире живых, я дал этой парочке новые имена. Один - Сул, от английского «душа», ну а вторая… Ну, мне вспомнился один мультик, так что её я назвал по ассоциации. Там пару главгероев так звали…
        Куклы обернулись на мой голос. Двигались они ещё довольно неловко, но всё же неплохо. Быстро освоились, не зря я их выбрал… Яркие души.

- Залезайте в сумку. Лита, забирай остальное, это больше не нужно.
        Короче, «покой нам только снится»… В паузах между изготовлением разноплановых амулетов - в основном разных типов гранат - и практикой плетения простых чар при помощи перстня я успел прочитать книжку про его создателя. Почти никакой полезной информации, кроме той, что мне уже сообщили, но на удивление интересно написано. А ведь помимо изготовления, нужно ещё новых отлавливать, да и своей свите не забывать уделять хотя бы толику внимания… Мама, роди меня обратно.
        Ближе к вечеру я решил дать себе передохнуть, но - покой нам только снится… Меня вызвала на новую встречу тёща. Вернее, вызов был от имени хана, но встретила меня она.

- Приветствую, всё такое прочее - сразу начал я - и хочу сказать две вещи. Во-первых, я не могу как следует подготовиться, а во-вторых, я хочу гарантий, что после моего возвращения от меня не избавятся.

- По поводу второго - тебя устроит клятва от имени хана?
        Ну, угрозой я им не являюсь, просто не очень-то нужен… Я кивнул.

- Если услышу от него, пойдёт.

- Хорошо, твоё пожелание услышано. А по поводу первого… Вот.
        Она протянула мне жемчужные бусы. Хмм… Вроде не магические.

- Что это?

- Тренажёр. Инструмент для упражнений в магии, подобными обычно пользуются дети. В каждой бусине - она провела пальцем по жемчужинам - встроено простое плетение. Достаточно наполнить его энергией, чтобы активировать магию.

- Это может быть полезно… - пробормотал я. - Благодарю.

- На каждой бусине есть метка, обозначающая плетение. Тебе нужно будет выучить их и научиться эффективно использовать бусы и перстень.
        Я кивнул. Ещё одна нагрузка, но это действительно нужно…

- Помимо этого, твоя рука.
        Я вопросительно-насторожённо посмотрел на джинну. С рукой действительно нужно разбираться, но что она хочет сказать?

- Иди за мной.
        Она встала и вышла из комнаты. Хмм… Я последовал за ней.
        Мы вошли в просторную пустую комнату; спортзал напоминает, только без инвентаря. Джинна немного отошла, а затем внезапно развернулась и бросилась на меня с кинжалом в руках. Я отпрыгнул, но как только прошла первая неожиданность, прикинул, что это значит, и остановился. Джинна тоже остановилась.

- Не сработало… - вздохнула она.

- У меня всё-таки есть немного мозгов - проворчал я. - Понятно, что это либо проверка, либо способ вызвать стресс. Правда, не уверен, чего именно ты хотела добиться…
        Я хотел добавить, что убить меня нашлись бы фигуры и помельче, чем ханна, но… Вообще-то, если немного подумать, она как раз самая подходящая фигура. Дело деликатное, репутация рода, так что надёжнее либо избавиться от исполнителя, либо использовать кого-то из своих. А насколько я понимаю, у неё и позиция… близкая, если не соответствующая.

- Значит, придётся воспользоваться другим методом - констатировала джинна. - Дай-ка руку…
        Я подозрительно посмотрел на неё, прикинул варианты… Чую подвох. Вообще-то давно нужно уже было разобраться с рукой, но…

- Что ты собираешься делать?
        Пара быстрых, плавных движений, и моя рука оказалась прижата к стене.

- Вот это - произнесла она… и всадила кинжал мне в руку. Уйй… Э?
        Моя кисть снова стала шершаво-когтистой. Хотя кинжал примерно на половину лезвия вошёл в неё, пришпилив к стене, было практически не больно. Неприятно, да, но не больно… И крови не видно.
        Я попытался пошевелить рукой; пальцы работали. Джинна выдернула кинжал… и дырка прямо на глазах принялась затягиваться. Оставшиеся неприятные ощущения тоже быстро исчезли. Н-да… Прикольно, однако - регенерация, работающая только на одной части тела… В других местах царапины и шишки приходится заговаривать.
        Однако большой пользы не вижу. Конечно, хорошо, но сильнее это меня на самом деле не делает, и жизнь вряд ли спасёт… Я бы сказал, мелкий бонус. Ладно бы я был каким-нибудь спецом боевых искусств, тогда и когти были бы в тему, а так… От этого
«кусочка оборотневости» мне толка нет.
        Как в прошлый раз, я поработал кистью, и рука снова приняла нормальный вид. Вздохнул. И повернулся к джинне.

- И?
        Она спокойно смотрела на меня.

- Я говорю, зачем было это делать?

- Чтобы проверить кое-что.

- И как, проверили?
        Она кивнула.

- Могу я узнать результаты?
        Раздражение понемногу накапливалось, и последняя фраза прозвучала ядовито. До Крооргины мне, конечно, далеко, но всё равно нужно быть сдержаннее… От ссор с местными хозяевами возможны только проблемы. У меня и на Земле были сложности из-за того, что «рангов не чту», а уж здесь это вообще быстрый способ потерять голову. Пока что удавалось сдерживаться, но сейчас едва не облажался. Хорошо, что я им ещё нужен… Но следить за собой нужно тщательнее. Я вздохнул. Быстрей бы разобраться с этими джиннами… И, возможно, стоит взять пару уроков этикета, как ни раздражает эта мысль. Потом. Если выживу…
        Блин, однако построение планов на «после», когда тебе угрожает опасность, неплохо… не то, чтобы успокаивает, но даёт некую опору. Любопытный психологический эффект.
        Впрочем, все эти мысли пролетели от силы за пару секунд. Я вслушался в то, что говорила джинна.

- Благословение Леса, также известное, как Лесное Проклятье. Я хотела убедиться… Обычно оно распространяется не только на одну кисть. Ты помог Сердцу или рассердил его?
        Я попытался пошарить в закромах памяти, но про упомянутое проклятье-благословение ничего не вспоминалось.

- Не то и не то - ответил я. - Хотя, пожалуй, можно сказать, что помог… Каковы эффекты этой фигни? Я такое не изучал, а досталось мне, можно сказать, в нагрузку, и пока что никак не проявлялось.

- Частичное оборотничество. Впрочем, обычно оно со временем распространяется всё больше… Особенно, когда им пользуются. Когда оно захватывает большую часть тела, у хозяина появляются проблемы с самоконтролем… Кто-то даже полностью превращался в зверей, почему и называют «проклятьем».
        То есть я уже дважды оборотень, если не забывать про плащ. Видимо, Стражи это сделали как стимул и временное ограничение в поисках Сердца… Странно только, что оно всё ещё не распространилось дальше одной кисти. Да и вообще странный какой-то метод… Впрочем, они духи, у них свой образ мысли.

- Похоже, больше никаких особенностей, кроме замедленного распространения, в этом случае нет - продолжила ханна. - Снимать его достаточно сложно и долго, к тому же несколько снизит твои способности, так что этим сейчас лучше не заниматься. С другой стороны, если хочешь, его можно развить… Это может значительно увеличить твои возможности выживания.
        Я задумался. Действительно, регенерация - штука полезная… К тому же в когтистом состоянии, насколько я могу судить, моя рука становится сильнее, да и шкура прочнее. С другой стороны… Не знаю. Что-то мне не нравится… Если бы я мог быть уверен, что они впоследствии действительно сумеют снять это обоюдоострое
«благословение», тогда однозначно «да», но доверять джиннам у меня нет практически никаких оснований. Даже если они это сделают, и я останусь жив, они не упустят случая воспользоваться ситуацией. Не знаю, как, но мне точно ничего хорошего не светит. Короче, игра не стоит свеч…
        Я вздохнул. Или всё же не стоит беспокоиться из-за возможных будущих проблем и принять то, что увеличит мои шансы в ближайшем будущем?..
        Хотя… От этого «благословения» всё равно мало толку, если оно не будет покрывать большую часть тела. А при большом распространении проявляются негативные эффекты…

- Предпочту отказаться - произнёс я. - Пусть останется как есть.

- Как угодно. В таком случае, продолжим подготовку…
        И снова эта… тёща гоняла меня до вечера. Бесспорно, она учит меня очень полезным вещам, но это так выматывает… Я вздохнул и бухнулся в кровать. Чем больше я узнаю о магии, тем меньше хочу быть магом. Лучше уж быть шаманом - у нас есть свои сложности, но, по крайней мере, большую часть работы делают за тебя… К тому же я не больно-то хорошо умею быстро анализировать меняющуюся ситуацию и принимать соответствующие решения, что необходимо в схватке магов. Мне проще заранее наделать амулетов на все случаи жизни, а если что-то пошло не так - удрать.
«Комплексом победителя» не страдаю… Вообще, если подумать, роль шамана - именно то, что мне подходит. Пожалуй, мне стоило бы быть благодарным судьбе, или чему там я обязан, за реализацию этой роли… Эхх… Устроиться бы спокойно в замке, зачистить его, обставить, удобства организовать… Тут, правда, ни телевидения, ни интернета, но есть иллюзион, по крайней мере. Жить, в общем, можно, и даже неплохо… Если бы ещё меня никто убить не хотел. Хочется спокойной жизни, но - покой нам только снится… Я зевнул. А раз так, хотя бы посплю спокойно…
        И в этом обломали… Это была моя первая, и довольно-таки раздражённая, мысль, когда я обнаружил себя в знакомом тумане. Сейчас он плотно окружал меня непроглядной стеной со всех сторон, так что, если решу двигаться, нужно будет делать это очень осторожно. В прошлый раз чуть не свалился в пропасть… А в этом «сне» такое может оказаться как бы не опаснее, чем в реальности.

- Странное место… - прозвучал знакомый голос. Э?..

- Сова?.. - удивлённо произнёс я.

- Ты ожидал кого-то ещё? - поинтересовалась с посоха сова, поворачивая голову ко мне.

- Здесь, по-моему, всё возможно. Но почему ты здесь? Раньше тебя не было.
        Сова наклонила голову.

- Не знаю - наконец, произнесла она. - Странное место… И словно знакомое.
        Хмм… Я осторожно положил посох к ногам и попытался обернуться в сову; не получилось. В общем, падать явно не рекомендуется, но непонятно…

- Связь с Великой Совой слишком слабая - сообщила мой тотем. - Можно считать, что её совсем нет. Я здесь автономно…
        Вот оно как… А что насчёт Домов?
        Проверил. Работают… Призывать духов я не стал и заглянул в сумку; кукол там не оказалось. Непонятно… Интересно, а перстень работает?
        Я достал его из коробочки и одел на палец. Опа… Камень, в рельном мире едва заметно светившийся, здесь сиял как не очень яркий, но всё же фонарик. Что это может значить?
        Подняв посох, я попробовал сплести заклинание, мелкую сетку щита. Магия работала, но… Плетение проявилось в обычном зрении. Больше того, туман «налип» на него; зависшие передо мной чары были похожи на паутину, покрытую каплями воды. Я поспешно разрушил плетение, и капли осыпались на «землю». В каждое посещение этого странного места появляются новые загадки…

- Думаю, я знаю, где мы - сообщила сова. - За Гранью, на Изнанке, в Нигде… Это место по разному называют. Место, где демоны строят свои дворцы, свалка и строительная площадка миров… Честно говоря, мне здесь не место. Да и тебе тоже, хотя вы, люди, везде пролезете.

- А как отсюда убраться, не знаешь? - поинтересовался я.

- Нет. Хотя хотелось бы… Здесь небезопасно.

- Это точно… Предчувствовать опасность ты здесь не сможешь?
        Сова промолчала, я вздохнул. Короче, её присутствие здесь скорее символическое. В этом тумане она даже летать не сможет… И хотя Дома заработали, призывать духов я не рискну. Мало ли что… А я своих духов зря подставлять не хочу, и так Искра еле откачал.
        А вот с магией стоит разобраться, только осторожно. Она вроде бы работает, только что с этим странным эффектом «проявления и запотевания». Кстати…
        Я снял перстень и создал одни из немногих доступных мне самостоятельно чар, шарик света. Незамедлительно простенькая энергоконструкция шарика оказалась облеплена частицами тумана; какие-то секунд десять, и… Шарик, похожий на стеклянный, упал и разбился на осколки. Однако…
        Я повторил эксперимент с использованием перстня. Плетение «запотело», но полностью материализовываться не спешило. Стабилизация-дестабилизация?.. Блин, одни сплошные непонятки. Но, похоже, с перстнем магией пользоваться можно. Во всяком случае, ещё парочка опробованных чар действовали, хотя самые сложные, «заморозка», не сработали - линии плетения, покрытые туманом, «слиплись», и чары развалились. Причём меня словно током стукнуло…
        Ещё раз проверив все чары в ожерелье, чтобы знать, какие можно и не пытаться применять, я вздохнул и двинулся вперёд, ощупывая путь посохом и подсвечивая перстнем. Поищем костёр… И тех, кого я у него встречал. Обменяться информацией может быть очень нелишним… Информация, блин, правит миром. В конце концов, знал бы я, как меня подставил Арагорн - а кто ещё мог это сделать? - вёл бы себя иначе…
        В тумане послышался скребущий звук; я резко оборвал отстранённые размышления.

«Их несколько» - сообщила сова. - «У земли, на два часа».
        Я поспешно, насколько это возможно с сохранением осторожности, зашагал в противоположном от источника звука направлении, пока меня не заметили. Что-то не хочется мне встречаться здесь неизвестно с кем… А вернее даже с «чем», учитывая, что это нечто двигалось у земли, да ещё с такими звуками.
        Однако стоило мне начать отступление, как туман резко разошёлся в стороны. Я так и знал, он что-то против меня имеет…
        В направлении, откуда доносился резко усилившийся скребущий звук, на «земле» извивалось несколько корявых «колбас с лапами», с одной из которых я уже встречался в прошлый раз. По-моему, они пытались рыть нору… Когда туман рассеялся, они на миг замерли, а затем одна из них помчалась ко мне. И довольно резво, могу заметить… Ну что ж, испытаем магию.
        На всякий случай поудобнее ухватив посох - он-то точно эту нечисть крошит, а магию ещё проверить нужно… - я сплёл чары молнии. И тут произошла очередная странность. От монстрика к перстню протянулась огненная нить и принялась стремительно втягиваться в перстень; «колбаса» распускалась, словно вязание, оставляя после себя только клуб тумана. Традиционный вопрос: а что это было?.. Однако обдумывать его лучше где-нибудь в другом месте. Пока остальные монстрики не среагировали на исчезновение сородича… Я поспешил ретироваться.
        Туман снова сгустился; пришлось замедлить шаг. К счастью, преследования не было, во всяком случае Сова ничего не слышала. Итак, что мы имеем… Перстень здесь светит ярче, чем в нормальном мире, и вытягивает что-то… энергию? из этих «колбас». И ещё магия с ним хоть как-то действует…

- Есть идеи по поводу того, что только что произошло? - обратился я к сове.

- Что является источником силы перстня? - вопросом ответила она.

- Хаос… - пробормотал я. - А здесь, говоришь, «свалка и строительная площадка миров»?.. То есть Хаос в каком-то смысле поблизости?

- Можно так сказать - согласилась сова.
        Ну что же, наводит на мысли. Хотя я слишком мало знаю, так что не буду спешить их формулировать - это может увести меня в неверную сторону. Хотя кое-что можно предположить с приличной долей вероятности: сияние перстня усилилось из-за того, что источник его энергии стал доступнее. Блин, нужно будет почитать доступную информацию по исследованиям Хаоса и этого гиперпространства. Именно гиперпространства, самое подходяшее название для того, что лежит между мирами…
        Хотя, с другой стороны, из-за порученного мне задания времени на это, скорее всего, не найдётся. Ладно, посмотрим… Для начала нужно выбраться отсюда. И хорошо бы научиться делать это самостоятельно, а то в прошлые разы это происходило само и невовремя. И ладно ещё слишком рано, а если будет слишком поздно? Застряну здесь, допустим, на неделю… Мой первый трофей в виде сухаря до сих пор со мной, но надолго его явно не хватит. Да и с водой - не факт, что гидра сможет здесь её получить… Здешний туман состоит явно не из водяных паров.
        Правда, не факт и то, что я здесь нуждаюсь в пище или питье, но учитывать нужно всё. Нужно будет держать в сумке запас пищи и воды, это вообще пригодится…
        Я продолжал брести в густом тумане, прощупывая посохом «землю» и высматривая вокруг отблески огня от костра. Вернее, высматривала в основном сова - у неё зрение лучше. Была бы связь с тотемом, и у меня было бы не хуже, а так… Ну, по крайней мере она оказалсь полезна.

- Что-то вижу - сообщила сова. - Там.
        Она подняла крыло, указывая направление. Прошагав немного по новому курсу, я и сам заметил отсветы огня; впрочем, один раз такое уже оказалось обманом.
        Однако на этот раз костёр оказался настоящим. И вдобавок… угу, точно, у огня кто-то сидит. Правда, этого я, по-моему, ещё не видел… Нашего полку прибыло?

- Привет, Хогвартский внук Гэндальфа! - окликнул он меня.
        Блин, и этот туда же… Или это старый знакомец опять прикалывается? Поменял облик, богу это не в напряг, и стебается…

- С чего бы это? - забросил я пробный шар, разглядывая собеседника. Лучник, что ли?..

- Ну, как же. Сова на плече, волшебная палочка (он кивнул на посох), Нарья на пальце…
        Властелина Колец я читал, и даже Сильмариллион осилил, но помнить все имена и названия оттуда - увольте… Однако, по-моему, это оттуда, одно из колец. Хотя могу и ошибаться… Но всё-таки, это Арагорн или один из наших? Что с Земли - ясно, раз Поттера вспомнил… А, нафиг заморачиваться. Если это Арагорн в маскировке, сам расколется… Будем считать, что это всё-таки ещё один мой коллега по несчастью в виде «попадания». А следовательно, нужно продемонстрировать, что я и сам такой…

- Нет, к британскому фэнтези отношения не имею - произнёс я.

- Ясно. Тогда, может, друид? - поинтересовался он. Ну, я хоть и повязан с лесом, но ни к кельтским жрецам, ни к лесным магам отношения не имею… Хотя можно понять, почему он так подумал. Я хмыкнул.

- И не друид тоже - отозвался я, присаживаясь. Уф… Всё-таки, как ни крути, здесь намного приятнее, чем в этой белёсой мути. Спокойнее как-то… И человек живой имеется.

- Ага, значит, на скрижали имени Алёны Вы ещё автограф не оставляли? Вооон там щит лежит, полированный, а на нём - автографы - сообщил «живой человек». Блин, похоже, я слишком расслабился, раз не заметил столь существенную деталь ландшафта… Да и сова…
        Я недовольно глянул на неё - по-моему, она вообще задремала… и встал. Подошёл к указанному лучником щиту; он - человек - подвинулся, пропуская меня. Хмм, похоже, мы здесь только друг к другу подходить не можем… Любопытная деталь.
        Так… Действительно, у нас тут имеется щит с выцарапанными на нём надписями. Ну, Алёну, которая жрица, я знаю, а мой собеседник, получается, рейнджер… Во всяком случае, на друида он не очень похож. Но друид, получается, тоже где-то бродит, и, похоже, серьёзных проблем у него ещё не было, иначе не прикалывался бы про «первый лэвэл». Впрочем, он и написал, что гостит у коллег…
        Интересно, а что имела в виду Алёна своим стишком про кольца? Раз потратила на него столько места, явно считала, что это того стоит… Я с подозрением посмотрел на свой перстень, убавивший, кстати, яркость после выхода к костру. Блин, сплошные непонятки, куда ни кинь… Ясно одно: мы все - в разных мирах, судя по названиям. Так, ладно, из этих царапок много инфы не извлечь, так что попробую поговорить с этим - я бросил ещё один взгляд на щит - Виктором.

- Ты, стало быть, Виктор? - произнёс я.

- Ух, ты! Как догадался? Шаман, наверное? - усмехнулся он. Увы, когда шутка правдива, она становится несмешной… Хотя она и изначально оригинальностью не блистала.

- Именно что - хмыкнул я. - Тотем - Сова, если не заметно. А ты не из Техаса?
        Крутой Уокер с луком… Я мысленно улыбнулся.

- Нет, рейнджер - это класс, который на ролёвке отыгрывал. А сейчас я - Страж Грани, из одного весьма непростого, судя по всему, Ордена.

«Грани»? Хмм. Интересно, это не имеет отношения к наименованию данного места «За гранью»? Хотя, это термин из того мира, в котором я обретаюсь… Нужно подробнее расспросить, только сначала автограф оставлю…

«Проклятье-благословение», как и в прошлые разы, было активно, так что я попробовал царапнуть щит когтем. Получается… Левой рукой, правда, не очень удобно, но всё же можно. К тому же, не знаю, забавно, пожалуй…

«Дмитрий, Шаман Совы. База - замок Карагал возле Ганке-Ло. Полагаю, это место (туман) - междумирье, и как-то связано с Изначальным Хаосом».
        Ну, вроде всё… Во всяком случае, не знаю, что ещё следует сообщить всем коллегам по несчастью. Или всё-таки есть ещё что-то?.. Я задумался.

- Слушай, если так - то у меня для тебя подарочек! Нет, честно! Я тут недавно твоего коллегу встретил. У нас возник спор небольшой. Он считал, что я гожусь на обед, а я считал, что из него неплохой компост получится. Короче, несколькими орками стало меньше. А у меня оказались бубен и какая-то погремушка. Правда, файрболл тот шаман с этой погремушки стряхнул знатный, чуть не поджарил меня - отвлёк меня длинной тирадой рейнджер Виктор. Интересно, чего он с орками не поделил-то? Нормальные ребята…
        Прежде чем я успел задать этот вопрос, он продолжил:

- Короче, я вот тут вот свёрточек положу на землю, и пойду. Там бубен, внутри него трещотка. Только осторожно - она, сволочь, жжётся! Всё это в передничек того же орка завёрнуто. Я пойду, а ты глянь подарочек. Захочешь - возьмёшь, нет - хоть, вон, в костёр кинь. А мне пора, хорошо бы ещё хоть часик поспать…
        Он положил на землю какой-то свёрток, и - исчез. Опа… Такое впечатление, что он сам ушёл, а не «выдернули» его, как нас. Парень умеет отсюда уходить?.. Плюсик в пользу моей версии о его ордене… Вот только, зараза, опять слишком рано, я ни о чём расспросить не успел. Впрочем, я тут и сам хорош, автограф можно было и на потом отложить. Я вздохнул. Ещё одна упущенная возможность… Ладно, что там у него за трофеи такие?
        Я осторожно откинул «обёртку» - кожаную, похоже - посохом. Я что, дурак, неизвестные магические предметы руками хватать? Тем более, что и рейнджер предупреждал…
        Как он и говорил, внутри оказались небольшой бубен и лежащая в нём штука, напоминающая скипетр родом из каменного века. Стержень, кажется, костяной, нижний конец заострён, а навершие… Хмм. Это же амулет. Да ещё и составной вдобавок… К верхушке этой скипетропогремушки кожаными ремешками крепились сделанные из кусочков кости и дерева Дома. Но общее ощущение от этой штуки… Я скривился. Кажется, начинаю подозревать, что рейнджер не поделил с орками. У этой штуки такая аура, словно она служила инструментом не шамана, а палача.

- И что они им только делали, интересно… - пробормотал я. - Сова, что думаешь?

- А что тут думать? Втыкали в жертву и запитывали жизненной силой. У нас таким барахлом почти никто не пользуется - не любят этого, да и нерационально… Варварский подход. Хотя эффект и бывает довольно мощным…
        Дальнейшее изучение показала, что эта штука «заряжена» саламандрами. Использование жизненной силы в качестве источника энергии оказывает на стихийных духов своеобразный эффект, что-то вроде допинга. По объяснению совы, оказавшейся в курсе этой «технологии», выпущенная из амулета саламандра набрасывается на указанную цель и при попытке атаковать «взрывается». Этакий ручной гранатомёт… Только ящерок жалко - подобная перегрузка их, как правило, уничтожает - да и метод заряжания оставляет желать лучшего. Сомнительная штука, в общем.
        Что же до бубна… Н-да. С мастерами, которые такое делают, нужно обходиться бережно, без пролития крови. Передавать, блин, в заботливые руки матери-инквизиции… Аутодафе как раз для таких придумано. Ж-жуткая, блин, гадость… Ничего удивительного, что рейнджер так стремился от него избавиться. Не знаю, и знать не хочу, как и для чего его делали, но это явно очень мощный инструмент, и основанный на очень сильном негативе. Я бы сравнил его с материлизованным проклятьем, пожалуй. Привязанных духов я не заметил, но вот почти материальных боли и отчаяния… Для этого и духовное зрение не нужно.
        Я осторожно поднёс к бубну руку. Пальцы начало покалывать, но, что интереснее, перстень стал сиять чуть ярче - совсем немного, но заметить можно - а сам бубен еле слышно загудел. Однако… Я поспешил убрать руку. Бубен тоже связан с Хаосом?.. Блин, готов поспорить, штука ценная, хоть и гадость редкостная… Как я понял, в том мире, где я обретаюсь, технологии, связанные с Хаосом, очень ценятся. В общем, встаёт вопрос: что делать с подарочками? Погремушку, в принципе, можно оставить - пользоваться ей я могу, хоть и не очень хочется. А вот с бубном сложнее… Быстро разобраться, что с ним и как, не получится, оставлять у костра - жалко, а забрать может быть опасно… Кто знает, каких свойств в него напихали. Хмм… Может,
«родственничкам» отдать на исследование? В принципе, хорошая мысль. Если, конечно, удастся забрать его отсюда в нормальный мир. Но если получится, скорее всего, джинны смогут с ним разобраться быстрее меня, и, возможно, извлечь из этого что-то полезное. Даже если со мной не поделятся, это всё равно очко в мою пользу - это же я предоставил предмет… Глядишь, и отношение будет чуть получше. Сближаться я с ними не хочу, но и ссориться - тем более, лучше всего поддерживать дружеские дистанционные отношения…
        В общем, завернул я трофеи рейнджера обратно в кожу - похоже, это было что-то вроде передника - затянул края имевшимся на этом переднике кожаным ремешком, и запихнул в сумку. В коробочку засовывать не стал - на всякий случай, взаимодействие магических предметов штука сложная, а я всё-таки не маг. Я только и знаю, что возможны непредсказуемые эффекты… Что-то вроде того, «правда ли, что во время грозы нельзя разговаривать по сотовому - молния ударит». Все знают, никто не уверен, правда ли, но многие решают не рисковать. Вот и я так с бубном…

- Какой-никакой, а всё навар… - пробормотал я вслух и присел к костру. Щёлкнул пальцем по одному из висящих на руке Домов, и из него мне на колени выпрыгнула саламандра. Искр - или всё-таки Искра? С этими саламандрами совершенно непонятно…
- выглядел вполне оправившимся и восстановившим силы. Ящерка, цепляясь за одежду, взобралась по животу к плечу и пробежала по руке к кисти, а точнее, к перстню Джакалаа. Ну да, он же привлекает духов… Даже на Старших действует.
        Глядя на свою саламандру, я невольно вспомнил её тёзку из магазина в Ганке-Ло. Да, мой Искр на фоне того гиганта ну совсем не смотрится… Хм, интересно, а что, если
«подкормить» его энергией перстня? Ну-ка, осторожно…
        Саламандра оживилась, поглощая тонкую струйку энергии. Вроде всё нормально… Погоди-ка.
        Как и в тех случаях, когда я сплетал чары, на нить магии начала наматываться струйка тумана. Здесь, возле костра, он был совсем жиденьким, но всё же был. И Искр впитывал туман вместе с энергией… Заметив это, я немедленно прекратил
«кормёжку». Однако, мне кажется или Искр немного подрос?.. Блин, теперь опять придётся за ним следить и опасаться побочных эффектов… Но запитать духов от перстня в нормальном мире - хорошая мысль. Главное, не переборщить.
        Я сидел у костра, размышлял, следил за бегающим вокруг Искром - отбегать далеко он и сам не рисковал - и продолжал осваивать ожерелье с перстнем. Рядом с костром работали все заложенные в ожерелье плетения, и даже без перстня мне удалось успешно сплести чары. Время шло, но ничего не происходило - от костра меня не выкидывало, и гостей не появлялось. Трофейный сухарь уже начал казаться съедобным и даже в чём-то заманчивым… Гидра, как оказалось, всё же могла производить воду, хоть и медленно, так что с этой стороны было терпимо; а вот с едой сложнее. Очень хочется надеяться, что я не задержусь здесь настолько, чтобы этот вопрос встал…
        Туман зашевелился; я насторожился и встал, хватаясь за посох.

- Искр, домой!
        Саламандра послушно подбежала ко мне и запрыгнула в Дом. На всякий случай я начал плести защитные чары; однако не успел их закончить, как из тумана к костру шагнула новая фигура. Я потряс головой, сдвинул восприятие, но нет - зрение меня не обманывало. Перед костром стоял бомжеватый мужичок в фуфайке и кепке. Ещё и папироса незажжённая в зубах…

- Не возражаешь? - поинтересовался он, демонстрируя папиросу.

- Вообще-то возражаю… - пробормотал я. - Не переношу табака.

- Ну, если так… - вздохнул он, с сожалением убирая папиросу.

- Вы, собственно, кто будете-то? На ролевика как-то непохожи… Ну, или реконструктора - добавил я, вспомнив историю жрицы.

- Да я не из ваших.

- Местный, что ли?

- Не, у местных своя епархия… Я так, мимо проходил.

- Угу… - пробормотал я. - В межмирье мимо проходил какой-то бомжеватый дядя… Вы ещё скажите, что на огонёк заглянули, погреться.

- Ну, почти - согласился он. - Не на огонёк, правда, а скорее на звук… Ты с этой штукой - он ткнул пальцем в сторону торчащего из сумки свёртка с бубном - поосторожнее. Приятель твой, который с луком, правильно сделал, что от него избавился, но вот тому ли отдал… Не хочешь тоже от этой штуки избавиться?
        Я отрицательно покачал головой, настороженно глядя на эту подозрительную личность. Ходят тут всякие, а потом бубны пропадают…

- Ну, как знаешь - пожал плечами странный тип и потянулся к карману, в который спрятал папиросу. Спохватился и остановился.
        Он покачал головой.

- Если встретишься с конкурентом своего божественного знакомца, крепко подумай, что к чему… И что тебе ближе, созидание или разрушение. Сам всё решай… Ладно, бывай, я предупредил. Может, ещё встретимся…

- Э-э, так кто ты такой-то? - остановил я его.

- Наблюдатель - отозвался странный гость, и, вспыхнув белым светом, исчез.

- И много тут таких бродит? - поинтересовалась сова. Я неопределённо пожал плечами.

- Не знаю, но несколько человек тут было… Автографы ты видела. Плюс ещё встречал одного типа в маске…
        Я рассказал сове про встречу и про апгрейд посоха.

- Кажется, Сова знает про таких… - задумчиво произнесла она. - Спроси меня в нормальном мире, когда связь вернётся.
        Я кивнул.

- Вопрос только, когда мы вернёмся…
        Словно в ответ на мои слова, туман заволновался и нахлынул волной, разбиваясь о неприступную твердыню костра. Однако я твердыней не являлся… Туман охватил меня, слегка сжал, дёрнул… и я подскочил на постели.
        Больше каких-то особых событий в следующие несколько дней не происходило. Бубен, действительно оказавшийся в моей сумке точно так же, как и был «во сне», я при ближайшей встрече передал ханне и попросил изучить и проанализировать. Загоревшегося с первого взгляда интереса она даже не пыталась скрыть; на вопрос, откуда он у меня, пожал плечами и ответил, что сначал хотел бы узнать, что они смогут выяснить. Видимо, в качестве мести эта… тёща увеличила нагрузку, жалуясь, что времени слишком мало. У меня, во всяком случае, его не осталось совсем… Впрочем, я не жаловался - тяжело в учении, легко в бою, все эти издевательства увеличивают мои шансы на выживание, так что ещё благодарным быть нужно…
        Несмотря на жёсткую нехватку времени, с совой я всё же поговорил; впрочем, разговор получился недолгим. Великий Дух посетил меня во сне и сообщила, что слышала о «Хранителях», обитающих между миров. Описание соответствовало, но кто они такие, чем именно занимаются - неизвестно; даже эту «подробную» информацию Сова узнала случайно пару сотен лет назад. Кроме этого, она порадовала сообщением, что странная ситуация с визитами в межмирье её заинтересовала, и она попытается держать связь и узнать что-то ещё.
        В процессе магических тренировок, в том числе спаррингов с тёщей, я убедился: даже если снабдить меня упрощающими магию инструментами, я всё равно нифига не маг. Печально, но факт. Или не печально?.. Хорошему магу-поединщику необходимы очень гибкий ум и огромная адаптабельность, чтобы моментально оценить создаваемое противником плетение и столь же быстро предпринять контрмеры. И контрмеры контрмерам. И так далее… Шахматы реалтаймовые, блин. По словам Кинары, по-настоящему хорошие поединщики могут часами стоять друг против друга, так и не завершив ни одного плетения. К счастью, от меня такого не требовалось, даже если бы я и был способен, но всё же нужно очень быстро соображать. Джинна не пыталась добиться от меня умения моментально сплетать чары и модифицировать их; от меня требовалось всего лишь мгновенно накачивать энергией подходящее по ситуации плетение в бусах, но даже это оказалось гораздо сложнее, чем кажется. Поначалу я вообще банально путал бусины… Впрочем, какая где - запомнилось быстро.
        Однако это было только начало. Обучение использованию бус, тренировочные спарринги
- сперва на одной магии, но затем и с использованием защитных амулетов, изготовление которых, собственно, и съедало остававшееся после тренировок время - теоретические основы… Через несколько дней всё это перешло в новую стадию. В Гонконгских боевиках про Шаолинь бывает, показывают, как монах проходит через лабирнт с ловушками. У джиннов в подвале оказался подобный… И я его каждый день проходил. По несколько раз, с увеличением сложности. Большая часть ловушек магические, и всё это устроено так, что конфигурацию лабиринта можно поменять за несколько минут. Сурово, блин… Без травм не обошлось. Причём к моему лечению привлекли Крооргину… Хорошо, что в первый раз я был в отключке, иначе не подпустил бы её к себе даже несмотря на то, что сейчас беречь меня - в её интересах.
        Как бы там ни было, эти изуверские методы давали ощутимый результат. Я на удивление быстро приловчился проходить лабиринт без травм; основная заслуга, впрочем, принадлежит Сове. Она предупреждала об опасности, я останавливался и осматривал окружение, прибегая к помощи духов. Получалось очень эффективно, я сам такого не ожидал…
        Со спаррингами ситуация была намного хуже. Мои слабенькие амулеты позволяли продержаться буквально пару секунд, а попытки атаковать магией вообще не давали эффекта. Впрочем, при использовании «гранат» ситуация выглядела немного более позитивно: если мои плетения Кинара разрушала или отклоняла, то от применяемой раздражёнными духами грубой силы ей приходилось защищаться, и в эти моменты мне удавалось достать её и плетениями из бус.
        Как только в моих тренировках обнаружились эти успехи, Кинара форсировала следующий этап. Теперь я учился действовать совместно с Крооргиной… Я снова был удивлён. Как ни странно, но и это получалось неплохо. Она не пыталась выделываться, команды выполняла чётко… Даже ошибочные.
        Прошла всего лишь неделя, но это время дало мне на удивление много. В первую очередь, в оценке своих сил: я могу больше, чем предполагал, но меньше, чем хотелось бы. Анализ бубна, по словам Кинары, закончится не раньше моего возвращения из Нихранира; она несколько раз пыталась исподволь выяснить, откуда он у меня, но я держался.
        Миэлу я видел всего пару раз урывками. Наше общение явно специально ограничивали, чтобы она раньше времени не узнала о моей низкой квалификации.
        С Искром никаких проблем заметно не было; попытка «подкармливать» духов от перстня показала, что им это нравится, но эффект тот же, как и от подпитки собственной Силой, ничего особенного. Просто усиление на некоторое время… К слову, притягательность перстня не распространялась на моих кукол. Интересно почему, но времени на выяснения не было совершенно.
        В конце недели мои старания ознаменовались новым успехом: нам с Крооргиной удалось справиться с Кинарой! Комбинация моих гранат с жёниной магией оказалась весьма эффективной. Особенно с учётом вбуханной в привязанных к амулетам духов магии перстня… Если бы ещё гранаты не были одноразовыми, было бы вообще отлично. К сожалению, их эффект основан на том, что раздражённые духи сбрасывают разом всю накопленную энергию, так что для этого лучше использовать насильно привязанных к амулету духов, с которыми нет договора. С договорными подобное издевательство портит отношения, что нехорошо.
        Победа над Кинарой ознаменовала окончание тренировок. Можно было бы сказать
«наконец-то!», однако… Это означало, что от ученья мне пора переходить к реальному бою. И энтузиазма по этому поводу я испытывать никак не мог… Тренировки хоть и были утомительными, а зачастую и болезненными, но, по крайней мере, не несли угрозы жизни. А вот про нашу «экскурсию» в заброшенный город этого сказать никак нельзя… Однако ничего не поделать.
        Завершающий инструктаж, день отдыха, и на следующее утро команда отправляется в путь. Я, Крооргина, Миэла… Ну, и мои духи.
        Без долгих разговоров Миэла создала смерч, поднимая нас в небо, и мы полетели.
        Примерно через час полёта скорость заметно снизилась; похоже, Миэла искала ориентиры. Правда, трудно понять, что приметного можно найти в сплошных снеге и льде, однако ей видней.
        Найдя ориентир, Миэла снова увеличила скорость. Так продолжалось несколько часов; разговоров мы не вели - я читал, Крооргина замерла с иллюзион-сферой в руках, а Миэла управляла полётом.

- Приближаемся - неожиданно сообщила она. Я оторвался от книги и осмотрел местность. Никаких признаков города, даже его руин, не наблюдалось. Ну, мало ли… Помнится, когда к Ганке-Ло подъезжал, его тоже видно не было. Правда, в тот раз караван подъезжал не к самому городу, а к порталу… Но и здесь возможны всяческие хитрости. Маскировка, хотя бы… Или просто ещё не в зоне видимости.

- Он должен быть подо льдом - добавила джинна, проясняя вопрос. Ясно, примерно то, что я предполагал (и в чём ошибся) про Ганке-Ло.
        Мы снижались. Крооргина, хоть и была погружена в иллюзию, каким-то образом это заметила и вернула иллюзион-сферу в свою сумочку; подозреваю, там найдутся интересные штучки… И не только для боя.
        Смерч окончательно утих, и мы опустились на заснеженый лёд. Стена ветра тоже рассеялась, равно как и согревающая магия Миэлы. Однако мой согревающий саламандровый амулет работал вполне эффективно; холод совершенно не чувствовался.

- Вход где-то впереди - сообщила Миэла. - Нужно поискать, но стоит быть поосторожнее.

- Пожалуй, это работа для меня - заметил я. - Я поищу, а вы охраняйте меня.
        Для пущего эффекта одев перстень, я, подстелив сумку, сел на жёсткий, скорее похожий на лёд, снег. Положив на колени бубен, хлопнул по нему левой рукой, затем ударил по снегу посохом в правой руке; снова левой по бубну, посохом по льду… Очень просто, но работает.
        Однако прежде чем я сумел достучаться до местных гномов, к нам заявились другие, незваные, гости. Нет, к счастью, это не было что-то вроде охранной системы Нихранира… По ледяной равнине, кружа снег, неслась метель. За сверкающими на солнце кристаллами льда в центре множества смерчиков просматривались маленькие танцующие фигуры - Айкири, духи снега и вьюги. Не то, чтобы злые, но уж и добрыми их точно не назвать. Их морозные танцы - причина многих смертей… И сейчас они собирались на зов перстня. Впрочем, угрозы нам они не представляют, даже если соберутся в очень большом количестве - айкири не любят огня, а со мной две джинны. Да и укрытие сделать я смогу без проблем, если что…
        Я продолжал звать гномов, но духи земли всё никак не отзывались, только айкири вокруг становилось всё больше. Признаться, они начинали действовать мне на нервы… Хотя отловить несколько штук после того, как закончу с гномами, было бы неплохой идеей. С ними могут получиться отличные ледяные «гранаты», да и вообще… Чем больше разнообразных духов есть в запасе, тем лучше.
        Мой зов наконец-то дал плоды, на которые я рассчитывал: изо льда выбралась пара гномов. Я незамедлительно снял перстень: этих гномов должно хватить, а продолжать собирать в округе айкири ни к чему, их и так слишком много.
        Через полчаса, когда «допрос» гномов был завершён, большая часть вьюжных духов разбрелись, кто куда. Однако оставалось их всё ещё прилично, так что стоит поймать парочку, прежде чем двигаться дальше. Ни времени, ни сил на это много не понадобилось; уже через пять минут моя коллекция пополнилась тремя новыми духами. Джинны меня не подгоняли; то ли посчитали, что я лучше знаю, что делать, то ли сами не спешили лезть в руины, от которых неизвестно, чего ожидать.
        Вообще-то я хотел узнать от гномов как можно больше, но, как я уже не раз отмечал, младшие духи не отличаются ни интеллектом, ни памятью… Так что пришлось довольствоваться местонахождением входа в подземные, вернее подлёдные, руины. Решив ограничиться пойманной троицей, я отмахнулся посохом он назойливых духов и попросил сову слетать осмотреться. С уходом большинства айкири ветер утих, так что она без проблем поднялась с посоха в небо.
        Вернулась она быстро и сообщила, что ничего подозрительного не заметила. Дальше оттягивать неизбежное уже не было смысла; вздохнув, я указал джиннам двигаться за мной. Вернее, за указывающим точное место гномом…
        Место, к которому привёл нас этот мелкий Сусанин, решительно ничем не отличалось от любого другого в обозримых пределах. Лёд, снег, и никаких признаков чего бы то ни было, кроме. Впрочем, гном мог забыть или не говорить, но не ошибаться.

- Я могу растопить лёд - вызвалась моя супруга.

- Не стоит - отказался я. - Сделаем по другому.
        Никакой защиты здесь не было, да и лёд - не камень и тем более не металл. Небольшая беседа с гномами - и они сами разошлись, утаскивая дрыхнущих гидр. А под несколькими метрами льда обнаружилось то, что мы искали - вход в тёмный, наклонённый в глубь льда, тоннель. С одной стороны на нём висели покорёженные остатки металлической двери; да, без боя здесь не обошлось… Но при таком состоянии входа вероятность того, что здесь остался кто-то живой, стремится к нулю. Впрочем, этого я и ожидал…

- Свет сделай - бросил я Миэле. По словам Кинары, в боевом плане хани рода Раздувающих пламя ничего особенного из себя не представляла, так что пусть уж будет на подхвате, занимаясь подсобными чарами, а Крооргина прибережёт силы для возможных стычек.
        Изобретать велосипед Миэла не стала: на её руке засиял шарик стандартных световых чар. В свою очередь Крооргина без моего указания, но совершенно правильно, подготовила защитные чары. Мы осторожно спустились к тоннелю.
        Его стены по виду напоминали всё тот же лёд, только… Как бы это сказать… Более плотный. Собственно, бросив на эти стенки духовный взгляд, я убедился, что так оно и есть - очень сильно сжатый лёд. Ну, правильно, самый доступный материал…
        Кроме разрушенных ворот, следов сражения пока заметно не было. Хотя…

- На стенах нет никаких чар, которые я не заметил? - обратился я к своим спутницам. Они одновременно отрицательно покачали головами. Значит, версию о самовосстановлении можно отбросить… Разве что они восстановили повреждения, после чего и сами без обновления приказали долго жить. Но это слишком сложно, так что будем считать, что в тоннеле битва не велась. Бритва Оккама, однако.
        Магии не чувствовалось, а механические ловушки за более-менее просматривающимися ледяными стенами спрятать было бы сложно, но всё же мы продвигались медленно и осторожно. В принципе, не факт, что тут вообще есть какие-то ловушки или охранные чары, но лучше осторожный, чем мёртвый.
        Тоннель протянулся на пару десятков метров, когда впереди обнаружились ещё одни остатки ворот. Наконец и вход в сам город?..

- За воротами есть источник магии - сообщила Миэла. - Правда, совсем слабый.
        Крооргина недоверчиво глянула на Миэлу, сосредоточилась, затем кивнула.

- Действительно…
        Я достал из сумки куклу Сула.

- Сбегай, посмотри, что там такое.
        Дух, хорошо освоившийся в кукольном теле, стремительно умчался выполнять поручение. Вернулся он буквально через минуту.

- Там светится что-то - сообщил маленький разведчик.

- Хмм… Ладно, тогда так. Кро, концентрируй защиту на Миэле, а ты подойди поближе и попробуй разобраться, что там за чары.
        Тревога оказалась ложной - всего лишь еле живой светлячок осветительного заклятья
- но я совершенно не собирался ослаблять бдительность. Лучше медленно и осторожно, зато верно и надёжно…
        Помимо этих, осветительных, других чар поблизости не ощущалось; мы продолжили движение. По мере приближения к проёму ворот стал заметен и отблеск синеватого света. Как оказалось, он пытался освещать вмонтированную в стену под тонким, прозрачным слоем льда табличку с какой-то надписью справа от входа; слева обнаружилась такая же, но там освещения не было. Шрифт на табличках, к слову, напоминал текст Республики, с которым я столкнулся сразу после попадания в этот мир.

- Языка никто не знает? - поинтересовался я. Сова и Крооргина отрицательно мотнули головами, а вот Миэла неожиданно кивнула.

- «Исследовательский центр Нихранир, сектор один (контрольная зона)».

- Исследовательский центр? - дружно удивились мы с Крооргиной. Миэла пожала плечами.

- Здесь так написано.
        Хмм… Впрочем, никаких идей по этому поводу у меня не возникло. Нужно гораздо больше информации, чтобы делать какие-то выводы.
        Итак, если отвлечься от табличек, что мы имееи за вторыми воротами? Округлое помещение всё из того же уплотнённого льда, но более тёмного оттенка. Присмотревшись, я заметил в полу углубления; возможно, когда-то там что-то стояло, однако сейчас кроме этих углублений заметно ничего не было. Ближняя к нам половина помещения была чистой и хорошо сохранившейся, а вот дальше…

- Миэла, прибавь света - попросил я. Джинна послушно увеличила яркость заклинания, и под его светом обнажились разрушения дальней половины. Ледяные стены с той стороны были тёмными, потрескавшимися, и покрытыми выбоинами; напротив входных ворот этой стороны там находилась неровная оплавленная дыра. Хмм… Стоит проверить.

- Ну-ка, Кро, шмякни по стене огнём слегка - произнёс я. Вырвавшийся из руки джинны пятиметровый язык пламени лизнул ледяную стену, однако следов я не заметил. Н-да… Серьёзно же здесь поработали.

- Э, можешь прекратить - поспешил добавить я, поскольку Крооргина, видимо, раздражённая неуступчивостью стены, готовила огненные чары помощнее. Она, вроде как опомнившись, прекратила плетение; Миэла усмехнулась, но так, чтобы Крооргина этого не видела. Н-да, я так и забыл спросить, что у них за конфликт… Надеюсь, старшие знали, что делали, когда отправляли эту парочку вместе, и они не передерутся. Пока что Крооргина старательно игнорировала Миэлу, но кто знает, что будет дальше… Нда, куда ни кинь, неизвестно, чего ждать. Терпеть не могу такие ситуации…

- Так, ладно. Двигаемся дальше - скомандовал я. - И ищем таблички. Кстати, Миэла, повреждения тоже записывай.

- Я всё записываю - отозвалась она. Стоит пояснить, что в нашем «отряде» на неё была возложена ещё и роль картографа - она записывала наш маршрут на иллюзион-сферу. В отличие от каких-нибудь «волшебных карт» это делается вручную и требует концентрации, зато в итоге мы имеем и карту, и «видеозапись» пройденного и увиденного. - Даже напряжённость магии.
        О как… Старательно к делу подошла. Хотя тут действительно что угодно может оказаться важным для её старших…
        На всякий случай я осмотрел разрушенную половину помещения и в духовном зрении, уже на ходу. Никаких остаточных эманаций от множества смертей не было; впрочем, это было давно, а достаточно много народу сюда просто не поместится… Ладно, думаю, можно считать это место безопасным в плане неупокоенных духов.
        За оплавленной дырой обнаружилось два коридора в разные стороны. Указывающие таблички тут если и были, то оказались уничтожены тем же ударом, который расплавил стену. Всё-таки слово «растопил» здесь явно не подходит… Думаю, на Земле за технологию производства такого льда строительные компании отвалили бы миллионы.
        Ладно, неактуально. Вопрос - куда идти… Хм. Ну, оба варианта равноценны, так что подойдёт любой. Ну и будем поворачивать всё время направо…
        Минут через двадцать, завершив круг, мы оказались на прежнем месте. По пути коридор в нескольких местах расширялся, превращаясь в небольшие помещения; почти во всех стены были повреждены, хотя и не так сильно, как у входа. И таблички во всех сохранились - «пост охраны», и номер. Было и три ответвления коридора; два вели в небольшие комнатки с табличками «Комната отдыха охраны», в которых даже сохранилось что-то вроде мебели (ледяные выступы стен и пола в форме диванчиков), а третье - в помещение с шахтой в полу, уходящей куда-то во тьму внизу. Очень удобное место для засады, но, похоже, нам туда…

- Посвети туда - обратился я к Миэле; мы вернулись к дыре. Интересно, как здесь вообще спускались-поднимались? Никаких признаков, что здесь когда-то был лифт, не заметно…
        Джинна направила в шахту яркий луч света. В нескольких метрах внизу виднелось что-то тёмное, и…

- В сторону! - резко скомандовал я. - Сова, хватай одного!
        Я ещё успел заметить, как Крооргина открывает рот, чтобы задать вопрос - н-да, всё-таки на тренировках она была более дисциплинированой… - когда из провала вырвался рой бесплотных теней. Удар посоха о пол с выплеском силы Совы, и бросившихся ко мне призраков отбросило в сторону; сова, поднявшаяся в воздух, вцепилась когтями в одну из теней, а я заработал посохом, впечатывая призраков в стены. Оп-па, смотри-ка… Стенки-то не только на прочность зачарованы. Призраки сквозь них не просачиваются… Интересно, а почему тогда от стен магии не чувствуется?
        Часть призраков, обогнув меня, набросились на джинн; однако там им, пожалуй, светило ещё меньше, чем со мной. Хотя как раз «светить»-то светило… Яркая вспышка иссиня-белого света рассеяла часть призраков, а остальные бросились в бегство. Часть вернулась обратно в провал, часть умчалась в ведущий к выходу коридор. Остался только один призрак, слабо трепыхавшийся в когтях совы.

- Ну вот и языка взяли… - пробормотал я. Призраки, правда, далеко не лучший источник информации… да что там, один из худших, как испорченная запись. Но всё-таки уже что-то… Лучше, чем ничего. Ладно, приступим к допросу.
        Поручив дамам охрану, я занялся добычей информации из призрака. Метод простой и без помощи тотема небезопасный - подселяем в себя и заставляем поделиться воспоминаниями. Однако с помощью совы мне ничего не угрожает, да и ковыряться во всей сохранившейся памяти призрака не придётся - сова направит к тому фрагменту, который меня интересует.
        Увы, мои ожидания оправдались… В том плане, что ничего толком узнать не удалось. Призрак при жизни был солдатом, участвовал в операции по захвату Нихранира… Больше, в общем-то, ничего узнать не удалось. Ну, ещё то, что погиб мой «пациент» прямо там, внизу, но от чего - непонятно. По-моему, он сам не успел этого понять.

- Пустышка - вздохнул я. - Ладно, продолжим. Может, кто-то поинформированней попадётся…
        В том отряде, по идее, должны были присутствовать маги, а они сохраняются лучше. Правда, с ними и дело иметь сложнее… Ну да ничего, с поддержкой джинн это не должно составить проблемы. А призраков тут, подозреваю, будет ещё изрядно, это на живых рассчитывать не приходится.

- Так, ладно. Крооргина, продолжай на всякий случай держать защиту, только подстрой против призраков. А ты, Миэла, проверь стены и организуй спуск.
        Кивнув, джинна протянула руку к стене. Спрашивать, на что проверять, не стала; она тоже заметила призраконепроницаемость стен.

- Ничего не чувствую - отозвалась она через несколько секунд. - Никакой активной магии… А вот оттуда - она указала на дыру - вроде бы чем-то веет, но я даже не могу точно сказать, не кажется ли.

- Ладно - вздохнул я - когда будем возвращаться, отколупнём кусочек стены. Пусть спецы разбираются… Спускаемся.
        Поскольку Крооргина продолжала держать защиту, безопасный спуск обеспечивала Миэла. Шахта оказалась довольно глубокой, несколько десятков метров точно; когда же мы опустились достаточно низко, чтобы увидеть лежащее внизу… Ничего себе! Да здесь, похоже, действительно целый город… Имеющийся свет не позволял далеко видеть, но вспомнив, что я всё-таки шаман, я обратился к аспектам Совы, воспользовавшись совиным зрением. Нас окружали небольшие аккуратные домики, следов разрушений в непосредственной близости не заметно…
        Мы опустились в свободный пятачок в центре перекрёстка. Довольно широкие дорожки, и это уже не лёд - нечто непрозрачное и шершавое, серовато-молочного цвета. И - здесь было тепло… Градусов восемнадцать точно будет.

«Здесь… опасно» - сообщила сова. - «Непосредственной угрозы пока нет, но в общем… Это опасное место».
        Нахмурившись, я сдвинул восприятие и осмотрелся ещё раз.

- Что это такое?.. - вырвалось у меня.

- В чём дело? - дружно спросили джинны.

- Мир… Реальность… Она здесь словно истончена - пытаясь подобрать слова, ответил я.

- Равномерно или участками? - нахмурившись, спросила Миэла.

- Везде, но есть участки, где сильнее.

- Подобное бывает при массовых призывах. Подожди минутку, я попробую посмотреть сама…
        Она сосредоточилась. Хмм, странно как-то… Даже у меня это получается проще, а ведь я всё-таки человек, а не дух, в отличие от неё…

- Действительно… - пробормотала наконец Миэла. - Призывали здесь долго и много… Стоит быть осторожнее с магией.

- Почему?
        Это спросил не я; Крооргина успела первой. Смотри-ка, она тоже не знает…

- Можно ненароком приманить какую-нибудь пакость - пояснила Миэла.

- А защита? На неё тоже может среагировать? - вмешался я. Джинна кивнула.

- В таком случае, Крооргина, защиту поставь на минимум. Усилишь, если будет какая-то угроза.
        Итак, наша небольшая команда принялась осматривать Нихранир. Поразительно, но здесь обнаружились садики с живыми растениями. Может, всё-таки остался и кто-то живой?..
        Немного дальше обнаружились и разрушения. В нескольких местах возле участков
«истончения реальности» здешние небольшие аккуратные домики были превращены в мусор - разломанные и расплавленные куски материала. После этого напрашивавшаяся идея осмотреть их изнутри резко пропала - судя по всему, здесь так и было сделано: вторженцы заглядывали в домик, нарывались на ловушку, защищались магией и получали в нагрузку какую-то пакость вроде демона. Нет уж, нафиг… Оно, конечно, интересно, но любопытство кошку сгубило. Была, правда, мысль запустить в дома кукол, но я отказался и от неё. Ни к чему лишний риск…
        К счастью, здесь не только сохранялись таблички с названиями улиц и районов, но нам даже повезло наткнуться на план города на столбе. Правда, то, что его не убрали перед лицом наступления противника, к которому явно подготавливались, наводило на мысли… С другой стороны, можно ориентироваться по разрушениям - там, где уже прошли, вряд ли ещё остались ловушки. Городок, кстати, на карте был небольшим, по словам Миэлы - примерно вдвое меньше того, в котором джинны обосновались сейчас.
        Поскольку от излишнего применения магии приходилось воздерживаться, я добавил к совиному зрению слух и внимательно вглядывался и вслушивался в окружение. Почему и получилось, что сперва я услышал какой-то звук.
        Я немедленно поднял ладонь, приказывая джиннам замереть. Прислушался. Какой-то то ли шорох, то ли постукивание… Я молча указал направление, с которого доносился звук; джинны переглянулись, кивнули, и начали вместе со мной осторожно отступать. Звук стал удаляться и наконец совсем затих. Не знаю, что это было, но выяснять не хочется… Мои спутницы, похоже, были со мной солидарны. Я бы предпочёл по-быстрому смотаться за гербом в тронный зал, однако ничего подобного на карте указано не было. Собственно, самое близкое - «Административный сектор», куда мы и двигались.
        Ещё несколько раз я слышал на отдалении странные звуки, похоже, производимые чьим-то движением, и каждый раз мы обходили их стороной. Так, в темноте, вряд ли будут двигаться нормальные живые существа…
        Пока что всё шло удачно - так и не выяснив, что издавало эти звуки, то есть без стычек, мы добрались до края административного сектора. И вот тут удача нам изменила. Хотя, с другой стороны, вполне возможно, что просто мы это поняли только в тот момент…
        Внезапно я обнаружил, что звуки раздаются сразу с нескольких сторон. С шести, кажется… И вроде бы приближаются… Я указал джиннам направления и подгрёб рукой к себе, показывая, что они приближаются. Учитывая, что находились мы на неширокой улице между двух рядов зданий, для отступления оставалось только одно направление. Пару секунд я колебался - мне совсем не нравилось происходящее, такое впечатление, что нас куда-то гонят. Может, лучше попробовать прорваться?
        С другой стороны, нам всё равно нужно найти этот клятый герб, а он, скорее всего, где-то в административном районе, то есть там, куда мы и идём… Я бросил взгляд в том направлении и остолбенел. Во тьме впереди виднелась плохо различимая, но явно человеческая фигура. Я сдвинул восприятие… Э.
        Вместо конструкции из стихийных духов и души моему духовному взгляду открылась отчётливо видная картинка: человек, жонглирующий какими-то фигурками. Словно почувствовав мой взгляд… хотя, не «словно» - он повернулся ко мне лицом, поймав свои фигурки, насмешливо отсалютовал и исчез. И, по-моему, это был всё тот же Арагорн…

        «Сова, ты это видела?»
        «Угу».
        «Не морок?»
        «Нет. Это он».
        Так… Не знаю, чего ему от меня на самом деле нужно, но что-то - наверняка. Так что… Я двинулся по улице в том направлении, где видел этого шутничка.
        На том месте, где он стоял, ничего не было; впрочем, мне было не до разглядываний. Звуки приближались, и довольно быстро. Прикинув, что особых «истончений» поблизости нет, я указал Крооргине усилить защиту. Мало ли, могут и колдануть внезапно…
        Перед нами появилось, словно вынырнув из окружающей тьмы, протянувшееся в обе стороны двухэтажное здание.

- Административный корпус - бросила Миэла, поднажимая. Судя по звукам, преследователи были уже в каких-то паре десятков метров, но оборачиваться и проверять я не стал. Мелькнула мысль бросить преследователям подарочек в виде взрывного амулета, но это привлечёт к нам дополнительное внимание. Похоже, здесь бродит изрядно всякой дряни, так что не хотелось бы, чтобы они накинулись на нас всем скопом… В здании мы, как минимум, сможем использовать стены. Да и цель наша вроде как там…

- Сова? - бросил я на бегу.

- Спереди сравнительно чисто. Опасность пока что сзади - откликнулась она.

- Кажется, это мелкие демоны - сообщила Миэла. Действительно, если мы с совой говорим вслух, значит, и ей можно…

- Не проблема - тут же вставила Крооргина.

- В здании можно использовать магию - сообщил я, сдвинув восприятие. - Только лишнее внимание ни к чему, так что - ничего особо заметного. Барьер можешь?
        Она кивнула.

- Перестраиваемся. Ты первая, ставишь барьер.
        Дверь приближающегося здания была распахнута, но шириной она не отличалась, так что одновременно проскочить не удалось бы. Крооргина, резко уйдя в отрыв, проскочила в дверь и немедленно принялась творить чары барьера; Миэла присоединилась к ней. Я тоже рванул в здание… что за?..
        Не знаю, виной тому магия джинны, или что-то другое, но дверной проём прямо передо мной превратился в портал. В который я, не успев затормозить, и влетел…
        Тьма. Я поспешил создать свет - его и без кольца не проблема организовать - и обнаружил, что меня окружает густая серая пелена. В первый миг я решил, что каким-то образом опять угодил в «туманное межмирье»… Но тут пыль начала оседать.
        Вскоре выяснилось, что я стою в просторном пыльном помещении. Даже не просто пыльном, а очень пыльном… Слой пыли на полу был сантиметров пять, и, когда я шагнул в портал, она столбом поднялась в воздух. К счасть, моя «сильфовая защита» всё это время действовала, так что в мои лёгкие вся эта пылища не попала, но всё же было неприятно. Да и видно плохо…
        Так… Сова молчит, так что непосредственной опасности нет. Или её отрубило, как в том тумане?

- Сова, ты как? - шёпотом спросил я.

- Нормально.
        Ну, нормально - это хорошо. Только вот куда, всё-таки, меня занесло? Я произнёс вопрос вслух.

- Не знаю - ответила сова. - Но не слишком далеко от того места, где ты был.
        Она закрыла глаза, затем снова открыла.

- И немного глубже. Больше ничего сказать не могу.

- Не можешь сказать или не знаешь? - уточнил я.

- Не знаю. Никогда не была связана с Нихраниром…
        Ладно… Пыль более-менее осела, так что я принялся оглядывать помещение. Хмм… Пусто, и не видно ни дверей, ни окон. И пыль какая-то странная… Хм, погоди-ка. По-моему, это пепел… Мелкий-мелкий пепел. Мне стало не по себе. Сова не сообщает об непосредственной опасности, так что вроде всё не так страшно, но… Тут кто-то есть. И их становится больше…
        Окружившие меня призраки стояли и молча смотрели. Брр… Я перебрал плечами. Не думаю, что они могут мне навредить - пусть только попробуют! - но это однозначно неуютно. Вообще кремационная камера уютных ощущений вызывать не может по определению, а когда ещё и с призраками… Их, к слову, тоже можно понять - неприятно, когда твой прах топчут. Напрямую навредить, как уже сказано, не смогут, но вот как-нибудь исподволь напакостить могут и суметь… Например, навести на меня какую-нибудь пакость, если я всё ещё в Нихранире. Так что, пожалуй, стоит их умиротворить. Ароматические палочки у меня есть…
        Ритуал усложняло то, что, во-первых, невозможно было двигаться, не наступив снова на устилающий пол пепел, а во-вторых, некуда было воткнуть палочки. Первую проблему решил, поручив окуривать помещение куклам - они и сами призраки, им можно. Второе… со вторым было сложнее. К счастью, стена, рядом с которой я стоял, если и была зачарована, то только от высокой температуры. Пара прицельных ударов посохом по гномам, и в ней появилась небольшая трещина, в которую я и засунул сразу четыре палочки, произнося ритуальные извинения. Ритуал сработал; духи один за другим исчезали. Теперь нужно выбираться отсюда, пока палочки тлеют… Иначе опять пройдусь по праху и всё придётся начинать по новой.
        Я призвал гнома. Поиск тайных дверей - работа для него, если не замаскировано магией, найдёт быстро. Он и нашёл… Только вот открыть не смог. В любом случае, найти дверь - это уже полдела…
        Осторожно ступая - всё-таки не стоит лишний раз сердить духов - я подошёл к указанному гномом месту. Так… Чтобы что-то ощутить, пришлось прижаться к стене, но наконец я уловил едва заметные чары внутри неё. Вот они-то и держат дверь закрытой… Ну, ломать - не строить, проверено.
        Работать сквозь толщу материала оказалось сложно; у меня едва хватало сил. Однако от мысли использовать перстень я отказался - если все эти призраки снова соберутся, будет только сложнее. Расковырять дверь посохом, чтобы упростить работу, тоже не удалось… Пришлось просто напрячься и работать с тем, что есть.
        К счастью, заклятье и так уже было на последнем издыхании. Иначе, боюсь, у меня были бы проблемы… А так справился, и даже успел до того, как палочки дотлели. После чего осталось только предоставить гному вторую попытку разобраться с замком и с изрядным облегчением выбраться из «крематория»… и остановиться в коротком тамбуре перед второй дверью.
        Осилив, наконец, и её - и изрядно умаявшись - я оказался в помещении, соответствующем моему представлению о лаборатории продвинутого мага. Продвинутого
- в смысле, перешедшего от использования черепов и начерченных кровью пентаграмм к приспособлениям, выглядящим… более современно. И опрятно…
        Прежде всего, даже я сразу почувствовал, что какая-то магия здесь ещё сохранилась. В общем-то, для этого и не нужно уметь её чувствовать - достаточно слабого сияния, исходившего от прозрачного шара размером с голову возле центра помещения. Также из очевидно магического здесь присутствовало: непонятный тоже едва заметно светящийся узор на полу в углу, рисунок на стене и какие-то штуки на столе у стены. В принципе, всё это могло быть просто флюоресцентным, однако я всё же получил способность ощущать магию, попав в этот мир, так что - она, родная. Любопытненько, что здесь такое… Осторожненько, конечно, но стоит изучить, что это такое и куда меня занесло. Да и «почему» тоже хотелось бы разобраться…
        О джиннах можно особо не беспокоиться. Вообще-то их безопасность тоже важна - как-то не хочется ссориться с их родами… - но они способны позаботиться о себе лучше, чем я. Лишь бы друг с дружкой не передрались… Опять. Помимо этого, с ними только одна проблема - уверен, если что, они тут же сбегут, бросив меня здесь… Так что стоит побыстрее выбираться к ним или хотя бы как-то дать знать о себе. Правда, не представляю, как… Нет, в крайнем случае можно попробовать отправить к ним свой дух - но если здесь действительно водятся демоны, пусть даже мелкие, это слишком опасно. Ладно, поживём - увидим… Пока стоит проверить, что тут у нас есть.
        В первую очередь я подошёл к столу и рассмотрел предметы на нём. Похоже на какие-то инструменты, но для чего они?..

- Сова, ты не в курсе, что это такое?

- Вон то - дистанционный манипулятор - ответила она, махнув крылом - а вот это прибор зрения. Остальное не знаю.

- Прибор зрения?

- Искусственный заменитель духовного зрения.
        А… Ну, это мне не надо.

- А манипулятор в каком смысле?
        Сова глянула на меня, словно сомневаясь в моём умственном здоровье.

- Телекинез. Может работать с несколькими объектами одновременно.
        Хмм, может пригодиться… Я поднял эту штуку, похожую на стеклянную пробку от графина, и попытался активировать. Огонёк в манипуляторе мигнул и погас. Сдохло… Я попытался зарядить прибор, направив в него капельку своей Силы, но из этого ничего не вышло. Может, делаю что-то не так, а может, он на зарядку не рассчитан… Пожав плечами, я осторожно переложил все инструменты в бездонную коробку. Глядишь, что-то да пригодится… Я запасливый, с неограниченным инвентарём могу себе позволить.
        Правда, когда последняя штуковина уже перекочевала в коробку, мне пришла мысль, что там могло быть что-то вроде мины. Но - ничего не случилось, значит, пронесло… В принципе, у них всё равно оставшейся энергии ни на что бы не хватило.
        Ладно, что тут ещё есть? Шар и рисунки.

- А про это можешь что-то сказать? - обратился я к сове, указывая на них.

- Похоже на систему управления и наблюдения - отозвалась она. - Шар на основе иллюзиона. Дай-ка рассмотрю поближе…
        Она взлетела с посоха и опустилась на шар, который незамедлительно повторил судьбу манипулятора.

- Оно - сообщила сова, вернувшись на посох. - Связано было с тем крематорием.
        Эге, да я, похоже, угодил в лабораторию по исследованию опасных объектов… Которую переоборудовали в большую ловушку для вторженцев. Скорее всего, я и угодил в её остатки, портал с замедленным срабатыванием на входе… Довольно остроумно, хотя и жутко.
        В любом случае, если это система управления, можно попробовать ей воспользоваться. Для начала я начертил в тамбуре, ведущем в крематорий, ограждающие знаки, чтобы призраки оттуда не лезли, после чего одел перстень. Инструментами потом займусь, когда специалисты посмотрят, а пока попробую подзарядить эту фиговину… Только куда тут заливать, не повредить бы чего… На этот раз тщательнее подойду.
        Несколько минут я пытался найти в сложнейшем узоре точку, в которую можно залить энергию, не опасаясь взорвать или по крайней мере испортить всё. Блин, это примерно как рассматривать плату электроприбора и искать, куда приткнуть батарейку… С учётом того, что в электронике знаешь только самые основы.
        Удача улыбнулась мне и на этот раз. Впрочем, эту «удачу» зовут Кинара… Если бы тёща не подтянула меня в основах магии, нифига бы я не разобрался.
        Плетение жадно поглощало энергию; погасший шар снова начал сиять. Жалко, нельзя оставить так, чтобы само заряжалось - нужно «придерживать контакты». Подождав несколько минут, я решил, что этого должно хватить - я же не собираюсь «выводить систему на расчётный уровень», лишь бы работало.
        Пару элементов плетения я разобрал - например, ту часть, которая открывала-закрывала двери «крематория», там «нитки» к дверям тянулись - однако большая его часть для меня - тёмный лес. Несмотря на то, что я вбухал в него не так уж мало энергии, этого не ощущалось; странно как-то… Погоди-ка, а эту нитку я раньше не заметил. Уходит куда-то дальше, за стену… И, похоже, большая часть закачанного утекало в неё. «Включил в розетку батарейку, снабжаю дом»? Так, что ли?.. Тогда хватит, ещё включу ненароком какую-нибудь систему безопасности. И вообще, вот когда Миэлы не хватает, она, полагаю, смогла бы разобраться в этом плетении. Сам я, увы, не могу ничего толком разобрать.
        Хотя… Есть идея. Я достал из сумки запасной амулет-переводчик. Он основан на духе постижения и понимания; дух хоть и мелкий, но всё же что-то подсказать должен бы. Разобрать амулет, договориться, объяснить задачу…
        Результатом моих усилий стала ещё одна карта Нихранира в виде голограммы. Получалось, что портал унёс меня меньше чем на километр в сторону и примерно на сотню метров вглубь. Ещё бы эту карту с собой как-то прихватить… Я снова пожалел об отсутствии Миэлы.
        Впрочем, обойдусь и без неё.

- Сова, сможешь запомнить карту?

- Легко - фыркнула она. - Я это уже сделала.

- Тогда здесь ловить больше нечего. Двигаем к дамам…

«И смотрим по пути, какие ещё трофеи можно прихватить», добавил я про себя. Похоже, мой настоящий тотем - не Сова, а Хомяк… Главное, всё-таки не нарваться на что-то вроде мины.
        На карте были и обозначения функций помещений, однако так как ни я, ни Сова языка не знали, толку с этого не было. Блин, нужно откормить духа амулета, чтобы он лучше переводил… Чем он сильнее, тем меньше для него непонятного, хотя, конечно, абсолютного знания и не достичь. А пока что я просто брёл, руководствуясь указаниями совы. Ничего интересного не попадалось; вернее, была ещё пара инструментов, но они оказались полностью разряженными. Да ещё попался призрак, не обративший на меня никакого внимания…
        Судя по всему, я двигался по «лабораторному» сектору, весьма неплохо сохранившемуся. Как я уже выяснил, кое-где здесь даже сохранилась энергия, пусть и крохи. Захватчики сюда так и не добрались, что ли?..
        Очередной короткий коридорчик, и запертая дверь. Хмм… Снова запирающие чары, но на этот раз энергии в них ощутимо больше. Кое-что ещё действует, однако… Но это значит, что за этой дверью может найтись что-то ценное.
        Попытка с ходу взломать заклятье результата не дала; пришлось снова нацепить перстень, котоый я снял, чтобы не привлекать к себе лишнего внимания. Вроде поддаётся…

«Опасность!»
        Тренировки в лабиринте помогли выработать безусловную реакцию на предупреждение тотема; я отскочил, прежде чем успел подумать, в чём дело, и автоматически активировал бусину с защитным плетением. Из двери словно выметнулось… что-то… что-то вроде едва заметного воздушного лезвия, и, замедлившись в защите, рассеялось сантиметрах в двадцати от моей груди. Кажется, очередное заклятье сдохло… А если бы не оно, то я. Я похлопал себя по щекам и перевёл дыхание.
        Дверь открылась; я автоматически восстановил защиту, ослабевшую после ловушки, однако больше ничего не происходило. Я впустил в открывшийся проход Сула, затем осторожно вошёл сам.
        Здесь даже был свет! Тусклый, но тем не менее… Светящиеся красным прямоугольники на потолке - аварийные огни? - и голубые узоры на стенах и потолке, похожие на тот, что был возле «крематория», но гораздо сложнее. Несколько прозрачных шаров, как и там…
        А ещё здесь были мумии. С десяток, на полу, прислонённые к стенам… Не по типу египетских, обработанные мастерами-бальзамировщиками и замотанные в ленты ткани; эти высохли и мумифицировались самостоятельно, естественным путём. Конечно, если им не помогли магией - этого я определить не могу… Одежда на них выцвела и истлела, так что было невозможно понять, как она выглядела изначально, а вот на руке одной из мумий я заметил широкий браслет из синеватого переливающегося материала. Странно, но вид мертвецов не вызывал никаких негативных эмоций; вообще, единственной мыслью был вопрос - стоит ли снимать браслет?
        Я поднял взгляд в поисках ещё чего-нибудь ценного, что не нужно отбирать у мертвецов, и ошарашенно обнаружил, что в помещении есть человек. Хотя нет… Это всего лишь призрак, просто очень хорошо сохранившийся. Он стоял у магического узора в углу, высокий седоватый мужчина, одетый в некую помесь пиджака и халата, и от него ощутимо веяло усталостью. Не как от злых духов, отнимающих силы; просто как от кого-то, очень долго делающего свою работу.
        Призрак повернулся ко мне; я поудобнее перехватил посох. Он шагнул вперёд… и не обращая на меня никакого внимания подошёл к одной из мумий.

- Ты был прав, Сино - произнёс он. - Ловушки действуют… И идея использовать демонов сработала отлично. Они будут осторожнее, но это поможет выгадать время…
        Он повернул голову в направлении другой мумии, лежащей на полу возле центра помещения.

- Лима, что со связью? - пауза - Плохо… И насчёт первого сигнала так и неизвестно?
- пауза - И от группы Синга тоже ничего?.. - пауза - Ну хоть это хорошо… Ещё немного, и хотя бы по этому поводу можно будет вздохнуть спокойно…
        Призрак продолжал беседу с мертвецами, несмотря на то, что даже из призраков здесь был только он. Что поделать, и мёртвые временами сходят с ума… Через какое-то время он вернулся к узору в углу, где я его и заметил изначально, после чего вся
«беседа» началась с начала. Сколько же лет он так крутит пластинку?.. Помочь бедняге, что ли? Хмм… Стоит попробовать. Он может быть ценным источником информации. Ясно, что на деле Нихранир не имеет ничего общего с изложенной тестем картиной «древнего города джиннов», но что за «исследовательским центром» он был на самом деле? И чего на самом деле от меня хотят родственники жены? Да и
«Арагорн», если уж на то пошло…
        В общем, стоит потратить немного времени и сил. Есть два варианта: «настроиться на его волну» и попытаться объяснить ситуацию, либо обрубить связывающие его нити памяти и привязанности. Первое опасно, второе сложно… Попробую по второму варианту. Не получится так не получится, а рисковать неохота.
        Так, обычного духовного зрения недостаточно, даже с учётом того, что оно у меня продвинутое. Тут даже одним… препаратом не обойтись. В памяти всплыл рецепт смеси из трёх трав и гриба.
        В общем, выражаясь родными и привычными мне по жизни на Земле понятиями, сперва нужно было визуализировать земные узы призрака, а затем их оборвать. Причём все разом, иначе будет нехорошо… Ещё одно отличие шамана от мага - маги работают с чёткими, выверенными схемами, и даже когда прибегают к импровизации, она основывается на разуме и логике. А вот у шаманов главную скрипку играют мироощущение, психология и собственные представления о том, что и как. Грубо говоря, во что веришь, то и реально. Я, признаться, не понимаю, как это устроено, однако работает… Вот и сейчас, проглотив противный порошок, я видел то, чего не существует - эмоциональные привязанности призрака к миру живых. Однако, тяжёлый случай… Долг, ответственность, обещания и забота опутали его куда плотнее, чем ткань - египетские мумии. Я почесал голову. Н-да, всё это одним махом не убрать…

- Я об этом позабочусь - произнесла сова. Голос был более глубоким и властным, чем обычно… Великий дух?
        Отбрасываемая совой на стену тень принялась расти. Она расползалась по помещению и словно обретала объём. В какой-то миг мне показалось, что вокруг меня осталась только тень, а свет исчез… но в следующее мгновение всё вернулось в норму. Тень исчезла, сова спокойно сидела на посохе, а призрак… призрак стоял на месте и растерянно оглядывался. Так, с чего вдруг Сова решила помочь, потом её спрошу, а сейчас нужно от привидения информацию получить… Желательно полезную.
        Когда его взгляд наткнулся на труп с браслетом, призрак вздрогнул.

- Я вспомнил… - пробормотал он. Перевёл взгляд на меня. - Благодарю… Который сейчас год?
        Вопрос поставил меня в тупик. Вообще-то сейчас идёт тысяча пятьсот восемдесят четвёртый год, но…

- А по какому календарю?
        На этот раз растерялся призрак, однако быстро нашёлся.

- От войны между Ниркамом и Шима-Ге.
        А призрак, я погляжу, сохранился просто великолепно… Сильным магом был, что ли?..

- Никогда не слышал о таких. Мой календарь - от основания Ганке-Ло…

- Ганке-Ло? - нахмурился призрак. - Остров Изгнанников, что ли?..

- Похоже на то - согласился я.

- Значит, не меньше полутора тысяч лет…
        Хорошо видимое лицо призрака приняло какое-то беспомощное выражение. Ой… Кажется, он начал исчезать…

- Погоди - окликнул я его - не подскажешь, где здесь найти герб рода джиннов?
        Мой собеседник немного, гм, ожил.

- «Герб рода»? Может быть, эмблема линии?..
        Я пожал плечами.

- Понятия не имею. Они просили принести герб.
        Призрак с явным облегчением улыбнулся.

- Так они всё-таки выжили… Хоть что-то хорошо. Там - он указал на стену - секретный сейф. Мой браслет его откроет. Там эмблемы, записи… Пусть достанутся наследникам нашей работы. И флейта тишины… Удачи тебе, шаман.
        И он растаял.
        Долго возиться не пришлось. Сейф нашёлся сразу же, стоило надеть браслет на руку; больше того, он оказался вполне рабочим артефактом, не потерявшим силу за прошедшее время. Жаль, в стену вмонтирован, я бы себе взял… Хороший сейф - штука нужная.
        Внутри обнаружилось: пяток шариков, смахивающих на уменьшенные иллюзион-сферы, несколько смахивающих на марки ромбиков-эмблем - рисунок на одной из них совпал с гербом во дворце рода Жалящих Искр; похоже, оно - и флейта. Без каких-либо украшений, тёмная… И тяжёлая, зараза, как металлический прут. При ближайшем рассмотрении выяснилось, что она ещё и сплошная… Сверху было восемь углублений, но сам стержень - сплошной. «Достигни просветления, и сможешь играть на флейте без отверстий»? Так, что ли?..
        Пока я недоумевающе рассматривал странный музыкальный инструмент, откуда-то с отдаления донеслось уже знакомое мне шуршание-постукивание. Ой-ёй… Торопливо запихнув находки в коробку - потом, всё потом… - я поспешил ретироваться. Благо, звук вроде бы доносился не с того направления, куда мне нужно двигаться.
        Я старался двигаться тихо, однако твёрдые подошвы моих сапогов отвратительно громко стучали по полу.

- Оно приближается - сообщила Сова.

- Сам слышу - огрызнулся я и побежал. В одной руке посох, другой достаю гранату… Хорошо бы, чтобы не пригодилась. Однако постукивание преследователя явно приближается, и быстро… Так, судя по звуку, что бы это ни было, оно не очень большое. А раз так… Я активировал бусину усиления мышц; бежать стало проще, но главное не это. Возвращаю гранату обратно в сумку, перехватываю посох двумя руками… А вот и подходящее место.
        Когда я остановился за поворотом, звук был уже совсем рядом. Ну что ж… Посох в моих руках обрушился на вылетевшее из темноты нечто. Это… существо походило на пса, состоящего из чёрного дыма, частицы которого, отделяясь от основного тела, быстро рассеивались. И вроде бы на лапах копыта… Впрочем, рассмотреть его я не успел - от мощного удара существо улетело обратно в коридор, не издав ни единого звука, кроме звука самого удара. Клочья дыма разлетелись в разные стороны и истаяли.
        Я осторожно заглянул за поворот и обнаружил, что существо шевелится, пытаясь подняться. Ну уж нет… Прыгаю к нему, и с размаха опускаю посох, добавляя к силе удара свой вес. Мой посох прочный, он и не такое выдержит…
        Однако и тварюшка продолжала шевелиться. Правда, после того, как от удара снова во все стороны разлетелись и растаяли клочья дыма, она, кажется, съёжилась… Я продолжил наносить удары и убедился, что так оно и есть. Теряя фрагменты, существо становилось всё меньше, пока последний удар не обратил его в ничто. Н-да… Одиночная - ладно, но если таких тварюшек будет несколько, у меня возникнут проблемы…
        Эмм… Между прочим, а почему я её магией не приложил? Всё-таки маг из меня никакой, рефлекса на атаку нет… Ну хоть на защиту более-менее. На всякий случай я подкинул Силы в свой самодельный амулет-нагрудник - он-то работает постоянно…
        Размышляя так, и не забывая прислушиваться, я продолжал двигаться по запомненной совой карте. То есть она говорила, куда, а я шёл… Бортовой совиный навигатор, однако.

- Далеко ещё? - поинтересовался я.

- Тут рядом подъём на верхний уровень, а там уже всего пара сотен метров, судя по карте.
        Хорошо… А вот и подъём - такой же провал, как и тот, что был на самом верху. Сдаётся мне, здесь и там были магические подъёмники… Ничего, не проблема.
        Я сменил облик и принялся подниматься. Посох в когтях, а сова рядом, чтобы груз уменьшить.

- Опасность! - внезапно (как обычно, впрочем) выкрикнула она. Я дёрнулся в сторону, едва не врезавшись в стену, и мимо, сверху вниз, пронеслась давешняя дымная тварь. Или такая же… Я глянул вверх - и обомлел. В нескольких метрах надо мной шахта, похоже, открывалась на один из ярусов подлёдного города, но единственное, что было видно, это толпа окруживших шахту дымных «псов». И они примеривались к прыжку… Я заметался в стороны, одновременно энергично работая крыльями на подъём. Несколько тварей прыгнуло; к счастью, все они пронеслись мимо. Ещё несколько… Уфф, кажется, пронесло. Я поднялся-таки над этим ярусом… Сова тоже уцелела.
        Однако я рано радовался. Промазавшие «псы» словно мухи побежали вверх по стенам. Твою ж мать… И быстро, к тому же… Я бы поднажал на подъём, но и так уже работаю крыльями изо всех сил. Если наверху тоже будет оцепление, это опа…
        Удача мне пока не изменяла: наверху никого не было, и я даже немного оторвался от преследователей. Прямо на лету я сменил форму, и, встав на краю шахты, нацепил перстень и принялся прицельными воздушными ударами сбивать «псов» со стен. Работало плохо - похоже, эти твари не слишком материальны… Мелкие демоны, как говорила Миэла. Однако более подходящих плетений в ожерелье не было.
        Шары сжатого воздуха удар за ударом отрывали-таки «псов» от стен и сбрасывали их вниз. Не знаю, как они держались на стенах - следов от когтей за ними не оставалось…

- Хватит магии! - остановила меня сова. - Это становится опасно…
        Точно, «истончённая» реальность…

- В каком направлении джинны?
        Сова махнула крылом. Я метнул напоследок в ползущее по стенам скопление «псов» - штук восемь - водяную «гранату» и побежал. Мне здесь всё равно делать больше нечего, пора встречаться с женщинами и линять из Нихранира… Моя задача выполнена.
        Да твою же ж!.. Похоже, граната была лишней. Пусть она и не очень громко
«взрывается», но всё же звук привлёк внимание… Буквально со всех сторон слышались знакомые звуки. А без гранаты бы те за мной погнались… Куда ни кинь, везде клин.
        Ладно… Снова меняю облик, прихватив в клюв «гранату» на шнурке - как раз на подобный случай сделал. Ещё парочку прихватила в когти сова… Дивизион пикирующих бомбардировщиков готов к бою.
        Так, к джиннам их вести не стоит, опасно… Нужно увести в другую сторону, а там оторваться. Шнурок в клюве говорить не мешал - в совином теле речь вообще непонятно как действует - так что сова меня понимала без неприятного мысленного общения.
        Для начала мы попытались взлететь повыше и просто спрятаться от приближающихся демонов - тогда их и уводить за собой не придётся - однако затея провалилась. Нас засекли… Больше того, один из демонов незамедлительно взобрался на ближайшее здание и прыгнул с него на сову. Высотой здесь не спасёшься, потолок, так что мы бросились наутёк.

- Есть идеи? - поинтересовалась сова через несколько минут кружения над Нихраниром и обитающими в нём демонами. Я отрицательно мотнул головой. - Я так и знала…

- Ну, можно собрать их в кучу и разбомбить, но вряд ли трёх амулетов хватит… Вообще у меня их много, но они в сумке. Хмм… В принципе… Есть идея.
        Не очень далеко торчало довольно высокое, смахивающее на башню здание. Отлично… И реальность там вроде бы почти нормальная… Жаль, это в совином теле видно плохо. В любом случае, план есть.

- Сначала отбомбимся по одной - сообщил я. - Они как раз скучковались.
        Действительно, преследующие нас демоны сбились в довольно плотную стаю. Время от времени кто-то из неё пытался достать нас в прыжке, взбираясь на здания, но после промахов все они возвращались в стаю - до новой попытки. Мы с совой сделали в воздухе петли разворота, заходя на позиции, и сбросили по амулету.
        Хорошо пошли! Накрыло всю стаю. Некоторых разбросало в стороны, но большинство вбило в пол; жаль, что он не обвалился. Впрочем, за стеной чёрного дыма точно видно не было, но если бы обвалился, это было бы слышно.

- Повтори через пару секунд, и ко мне - произнёс я и полетел к присмотренному зданию. На крыше сменил облик и достал ещё несколько гранат; ну, теперь потанцуем…
        Несколько демонов, отброшенных взрывами в сторону, очухались довольно быстро и полезли ко мне по стенам башни. Убедившись, что реальность здесь действительно близка к норме, я сбил их уже опробованными воздушными чарами. Водяные были бы эффективнее, но это же магия джиннов… Не любят они воду. Ладно, и так работает…
        Подлетела сова; я выдал ей ещё пару амулетов. Сама сообразит, когда и куда кидать… А я тоже подкину парочку.
        Грохот взрывов сменялся хлопками воздушных ударов; разлетающиеся брызги воды - облаками пара. Блин, а это на удивление весело… Я, признаться, даже увлёкся. Вот уж не ожидал от себя такого…
        Пол всё ещё держался, а вот здание, на котором я стоял, начало угрожающе трещать. Ничего, мгновенно не обвалится, перекинуться успею…
        Стоило стене дыма на месте основного скопления начать рассеваться, как я или сова бросали туда очередную гранату. С разных сторон к зоне боевых действий стягивались новые «псы», но я был настроен оптимистично - их не так уж много, а взрывы накрывают почти всех, вышибая из них объём. Ещё с десяток гранат, и от них мало что останется… А у меня их около сотни.
        Однако жизнь любит обламывать наши радужные ожидания… Фортуна наконец повернулась ко мне спиной. Из стены дыма высунулась огромная почти собачья голова; распахнулась полная клыков пасть, и пара «псов» исчезли в ней. Хвать, хвать, хвать… Гигантский пёс за какие-то секунды сцапал всех своих маленьких собратьев. И подрос ещё…
        Оно встряхнулось, разгоняя завесу дыма, и предстало передо мной во весь рост. Метров пять в холке, не меньше… И откуда столько объёма, я же их долбал?.. Ладно, чем больше, тем громче падает.
        Монстр присел - готовится к прыжку? - и я поспешил метнуть в него сразу три гранаты. Однако эта туша неожиданно резко скакнула в сторону, так что взрывами её почти не накрыло, и снова прыгнула ко мне. Я тоже спрыгнул, обернувшись совой, и вовремя: здание обрушилось. Прекрасная возможность для бегства, пока демон засыпан обломками…
        Я понёсся прочь, стараясь скрываться за зданиями, пытаясь по дуге вернуться к джиннам. Грохот осыпающихся обломков позади меня говорил, что псина выбирается из завала; другого я и не ожидал…
        Завал дал мне достаточную фору; грохот продолжался, но доносился уже из разных мест. Похоже, псина потеряла меня и теперь вымещала злость на городе, снося всё, что попадается под горячую лапу… Жаль исторический памятник, но что поделаешь. Что-нибудь всё равно останется…
        А вот и административный сектор… И то самое здание вижу. Псин нет, похоже, все ко мне стянулись; оно и к лучшему. Я спустился, принимая человеческий облик, и вошёл в здание.
        Никаких следов джинн… Твою мать. И отца. И прочих родственников… Следов битвы не заметно, так что вряд ли они были вынуждены уйти. Блин, всего ничего подождать не могли, с…волочи?

- И что мне теперь делать?.. - пробормотал я вслух. Опустил взгляд… Кажется, я поторопился насчёт «никаких следов». Здесь было на удивление мало пыли, однако всё же можно рассмотреть следы, идущие внутрь здания. Это уже что-то… Я двинулся по ним. По коридору, к закрытой двери… Сова, вернувшаяся на посох, молчала; я осторожно толкнул дверь… и тут меня что-то толкнуло в спину, довольно сильно. Я споткнулся о порог и покатился кубарем; хоть не сломал ничего и даже почти не ушибся, и то хорошо… Зато утратил контроль над чарами света и оказался в темноте.
        Впрочем, она быстро посветлела, посерела… и я обнаружил, что нахожусь в знакомом туманном межмирье. Однако… Называется, внезапный залёт. Кто меня так «удачно» толкнул, есть одна версия, но доказательств нет… Да и не важно это.
        Я попытался оглядеться, но туман в этот раз был особенно густым, так что дальше вытянутой руки не было не только видно, но даже и слышно. Нет, этот туман меня точно не любит…
        Я поспешил вернуть сильфов в Дома - этот туман они всё равно не развеют, а вот непредсказуемые эффекты возможны - и, вздохнув, осторожно зашагал вперёд. Принцип отработан - ощупываю путь посохом и прислушиваюсь…
        Однако у этого дурацкого межмирья снова нашлось, чем меня поддеть. «Почва» под ногами вдруг словно наклонилась, и я, едва удержавшись на ногах, автоматически побежал вперёд, пытаясь сохранить равновесие. Прежде чем успел остановиться, помня об угрозе пропасти, я налетел на какую-то смутно различимую в густом тумане фигуру, ухватившись свободной рукой за нечто выпуклое. Реакция последовала незамедлительно: мощный удар в челюсть довершил-таки то, что не удалось туману, сбив меня с ног. На угрозу тут же среагировал мой волк: материализовавшись передо мной, он уже готов был броситься на обидчика, но тут туман рассеялся, словно под ветром, и я смог разобрать, кто передо мной. Давешняя жрица Алёна… Кхм, кажется, понимаю причину конфликта. Однако…

- Твою ж! Стой!.. - прикрикнул я на волка, который в тонкостях мотивации не разбирается. Дух, немного помедлив, вернулся в Дом, а я встал, опираясь о посох.

- Что ж так ласково-то… - произнёс я, поправляя челюсть. Хороший удар, однако… Хоть не сломано ничего, и на том спасибо. - Ну, Алёна… Уж ТАК-то за что?

- Извини, - коротко обронила она. - Но за бюст хватать не стоило. Так что… - и она развела руками, не продолжая.

- Ладно, - примирительно махнул я и улыбнулся: - Будем считать, что это было для полного комплекта.
        Жрица вопросительно посмотрела на меня, выгнув бровь.

- После этого «попадания» джинна была, кицуне была, эльфийку - и ту подогнали - пояснил я. Правда, эльфийку я пощупать не успел, хе… Я хмыкнул. - Только нормальных человеческих женщин как-то не попадалось. А теперь вот тоже довелось… потрогать, - я сделал паузу, и решил немного разбавить ситуацию иронией. - Хотя если честно, я рассчитывал на более нежные и теплые объятья, братские так сказать, а не на…
        Я снова потрогал челюсть. Всё-таки больно… Нужно побыстрее заговорить ушиб.

- Ну, чем богаты - тем и рады! - в том же духе ответила она. Хорошо, пошло, значит… Конфликт можно считать исчерпанным.
        Уже нормальным тоном она спросила:

- Тебя тоже сюда Арагорн выдернул? Ну, в смысле в туман?
        Я пожал плечами.

- Трудно сказать. Он вроде мелькал, но точно сказать не могу. Кстати, что ты там на щите про кольца писала?

- Какие кольца? - Удивилась она. Потом сообразила, о чём речь. - Да не про кольца! Я написала строчки из стишка из 'Властелина колец', чтоб по ассоциации стало понятно, что я намекаю на Арагорна.
        Н-да, странная логика… Женская, видимо.

- А зачем намекать то? Прямо сказала бы.

- Прямо я не могла. Этот гад у огня тоже ошивается, а я кое-что про него знаю… Кстати чего мы стоим?! Пошли к костру, там нас должны ждать, - и она зашагала куда-то во вновь сгустившийся туман. Хмм… Похоже, у неё больше информации, чем у меня.

- И что ты знаешь? - поинтересовался я, догнав её.

- Он в чем-то накосячил и из-за него мы попали сюда, - коротко пояснила Алёна. Ну, меня это не удивляет, был готов к любому варианту… И?
        Однако прежде чем она продолжила, туман раздвинулся, и мы оказались у костра. Местность здесь несколько изменилась; вокруг костра геометрически правильно торчали камни. Есть на чём сидеть… У меня, правда, и так стул припасён, но нужно же и о других думать. И вообще, не буду выделяться…
        Я подошёл к одному из камней, и, ткнув его на всякий пожарный посохом, уселся.

- А точнее про Арагорна сказать можешь? - обратился я к столь информированой жрице, пробормотав заговор и устроившись на камне; однако тут снова возникла непредвиденная помеха. Не зря я камень проверял, не зря… А вот Алёна сей предосторожностью не озаботилась, и совершенно напрасно. Камень, на который она с размаху уселась, оказался, гм, не совсем камнем. Вернее, совсем даже не камнем…
«Валун» неожиданно крякнул, и жрица кувыркнулась назад, приняв, видимо, боевую стойку. «Камень» же выпрямился, и под маскировочным плащом обнаружился лучник, снабдивший меня бубном и погремушкой.

- Девушка, я, конечно, все понимаю, задремал бесхозный паренёк у костра, - произнёс он. - Но не могли бы вы в следующий раз, не столь рьяно падать на меня своей аппетитной, но бронированной фигуркой?
        И после небольшой «театральной» паузы добавил:

- А вот если без брони, то оно и пожалуйста…
        Наш человек, одобряю… С юмором. Я засмеялся.

- Виктор, ты осторожнее! Сегодня уже раз покушались родственными объятьями на неприкосновенность жрического сословия. А ты решил продолжить тему, замахнулся на посиделки?
        Алёна раздражённо зыркнула на меня, но в этот момент произошло очередное постороннее вмешательство: туман заволновался, и из него возник Арагорн в сопровождении ещё одного старого знакомого, ассасина Александра.
        С театральным поклоном этот кривляка - ну не могу я его воспринимать как бога… Та же Сова куда как больше впечатляет - произнёс:

- А вот и последний ваш спутник, прошу любить и жаловать. Так, насколько мне известно, друг дружку вы уже знаете, так что процедуру знакомства и братских объятий пропустим, - и он, подойдя к костру, прикурил от языка пламени, вытянувшегося в его сторону. Ну, с обычным костром и я бы так смог… Правда, я и не курю.

«Арагорн» выглядел так, словно всецело сосредоточен на костре и сигарете, так что я решил вернуться к теме.

- Ну, чего же так резко, братские объятия они иногда даже очень ничего, особенно с некоторыми… В конце концов, все люди - братья. Кроме тех, кто сёстры…
        Она возмущенно глянула на меня, погрозив кулаком. Внушает, однако… Хоть и женщина, но кулак вполне приличный, а силу я уже испытал. Тем более, в латной рукавице…

- Молчу, молчу, - поспешил произнести я, продолжая, впрочем, улыбаться. - Я же без всяких намеков, просто хотел чисто по-братски прижаться к… кхе… обнять землячку так сказать.
        Нет, вечное мое желание подшутить выходит мне боком… В реальном мире ещё сдерживаюсь, а тут вроде все свои, земляне…

- По-братски значит - протянула жрица. Она просто шагнула ко мне и стиснула в крепких «объятьях». Ну очень крепких… Не, это не D&D-шная жрица, у тех главный стат - мудрость, а у этой, похоже, всё в силу ушло… Я крякнул и попытался вдохнуть. Рёбра целы, амулет защитил, но прижала она меня на совесть…
        Наконец она меня отпустила, и я облегчённо вздохнул.

- Вот так всегда, ты к ним со всей душой можно сказать, с самыми чистыми намерениями, а они сразу стремятся выжать из тебя все соки, - вполне, к слову, искренне, произнёс я, перевёл дыхание, и подобрав выпавший при «объятии» из рук посох, отступил к куда более мирному и безопасному ассасину. - Привет, Саш.
        Мы пожали друг другу руки. Александр глянул в сторону усевшегося на камень лучника Виктора; похоже, они ещё не встречались…

- Знаешь его? - негромко спросил Александр меня, подтверждая моё впечатление. Я кивнул.

- Угу, пересекались разок, он рейнджер, и вроде как немного толкиенутый.

- Толкине..что? - удивлённо спросил ассасин.

- Ну, фанат 'Властелина колец'.

- А… - кивнул он.
        Рейнджер, видимо, заметив, что говорят о нём, встал и подошёл к нам.

- Я Виктор, можно короче - Кот.

- Александр, - отозвался ассасин, протягивая руку. - Или Лекс, если так удобнее.

- Странная у тебя одежка, - продолжил рейнджер, пожимая протянутую руку. - Катана, обруч на голове… подожди, дай угадаю - ты ниндзя.

- Не совсем, - возразил Александр. - Я ассасин.

- В принципе, одна фигня - махнул рукой лучник. Я мысленно согласился. В нашем случае разница вряд ли есть… Я вот этого самого рейнджера про себя постоянно лучником называю. Если в нашей компании попаданцев не появится ещё один лучник, путаницы всё равно не будет…

- Народ, вы закончили? - прервал нас Арагорн, наконец докуривший свою сигарету. Переглянувшись, мы кивнули.

- Вот и хорошо, - Арагорн подошел к камню, с которого меня согнала Алёна, и, устроившись на нём, окинул нас внимательным взглядом. - Теперь, мои дорогие, немного о ништяках, вам полагающихся и, предупреждая ваш следующий вопрос, сразу скажу, что за них вы мне ничего должны не будете, - это, так сказать, от меня вам маленький презент.

- Угу, почти верим, - усмехаясь, хмыкнула Алена. Я был с ней полностью солидарен, памятуя о «свадебном подарке», но промолчал.

- Ну, это вы девушка зря, я ведь от всего сердца… И чтобы вы мне поверили, вам я сделаю подарок первой. Так, где это он…? - Арагорн принялся шарить в карманах; наконец, достал откуда-то четки, сделанные из… оп-па, это можно назвать неопределённым духом, духом-без-сущности… В материальном плане они выглядели как странные мерцающие шарики, вот я и заинтересовался, сдвинув восприятие. Однако… Интересно, что это такое и для чего?…
        Тем временем Арагорн протянул чётки жрице. Та их неохотно взяла, поперебирала шарики пальцами, разглядывая, как вдруг ее её лицо приняло ошарашенное выражение a-la «пыльным мешком по голове», и и наша боевая дама буквально швырнула подарок в лицо богу. Опа… Я бы не рискнул. Вопрос «что же это такое?..» встал с новой остротой, возбуждая моё любопытство.

- Вот те на? - Арагорн, похоже, был удивлён ненамного меньше меня. Он взял зависшие перед его лицом чётки, и положил их на камень, где только что сидел. - Ладно, на случай, если передумаешь, я пока забирать не буду. Теперь тебе, Робин Гуд ты наш, - Арагорн продемонстрировал нам пустые руки и, взмахнув ими в воздухе
- клоун! натуральный клоун, а не бог… - извлек из ниоткуда светящуюся синим светом нить, и протянул её лучнику.

- А тебе вот тетива, с ней застрелишь ты слона, - неудачно попытался срифмовать он. Я только вздохнул. Знакомство с этим богом всё больше делает меня атеистом…

- Остряк, - буркнул Виктор, но тетиву, в отличие от Алёны, взял. Пропустив сквозь пальцы, спрятал куда-то под плащ. - А на кого-нибудь, кроме слонов, она годится? А то знаю я твои шуточки… ищи потом этих хоботатых.
        Угу, похоже, и над этим успели постебаться. Вот уж достался нам бог… У меня такое впечатление, что я - наименее пострадавший от его выходок.

- Ну, тут уж ты как-нибудь сам разберешься, - усмехнулся Арагорн . - Так, а что подарить тебе, мой друг, и так обвешанный всяческим барахлом по самое не хочу? - он неожиданно оказался уже передо мной. И неправда, вовсе я и не обвешан… У меня в основном всё в сумке хранится.
        Впрочем, вслух я этого, опять-таки, говорить не стал. Арагорн в это время с задумчивым видом обошел вокруг меня, словно высматривая свободное место, а затем резко выбросил вперед руку и, проведя ею у меня около уха, продемонстрировал маленькое пятнистое яичко. - Ты у нас вроде любишь со всякими тварями общаться, вот тебе еще одна, хотя это скорее не тебе а твоей суженной… какой-то там по счету.
        Язва!

- Твоими стараниями, между прочим - не удержался-таки я, скривившись, но произнёс это негромко. И уже громче добавил: - А фокусы-то у вас, товарищ бог, дешевые.
        Яйцо я, впрочем, забрал, и засунул в коробку в сумке, наощупь. Потом посмотрю, что мне подсунули… Сдаётся мне, что бы это ни было, всё равно что-то полезное.

- Ну не Коперфильд я, извиняй, - грустно произнёс этот даже не клоун, а фигляр, разведя руками. Повернувшись к ассасину, протянул ему компас. - Как пользоваться, уже знаешь.
        Александр молча кивнул.

- Вот и ладушки, с пряниками закончили, теперь самая суть - произнёс Арагорн, похоже, радуясь, что с раздачей подаков закончено. - Задание, значит, простое: проникнуть в замок, вас туда отведет сей доблестный разведчик, - он кивнул в сторону ассасина. - Там вы должны отыскать дверь с рисунком в виде нескольких треугольников, вложенных друг в друга, и принести ее сюда.
        Мы переглянулись.

- В смысле принести? - высказался я. Похоже, этот вопрос возник у всех…

- В прямом, - усмехнулся Арагорн. - Взять и принести.

- Дверь.

- Дверь, - подтвердил он.

- Это шутка? - мрачно поинтересовалась Алена, пытаясь взглядом пробурить в Арагорне дырку.

- Отнюдь девочка моя, отнюдь, - покачал тот головой.

- А может нам просто тебя послать? - ехидно поинтересовалась жрица. Момент, достойный запечатления в истории - «жрица препирается с богом, пусть и не своим»…
«Запоминай» - шепнул я сове.

- Можете и послать, - кивнул бог. - И знаете, я даже пойду в указанном вами направлении. Правда, дверь вам все равно придется сюда принести, ибо без нее вы из этого междумирья никуда не уйдете, так и будете здесь шататься. Впрочем, воля ваша, жить можно и здесь, прецеденты, знаете ли, уже были.
        Я навострил уши. У меня такое чувство, что он сейчас проговорился о чём-то потенциально важном… К сожалению, тут вмешался лучник.

- А дверь как, просто с петель снять или вместе с коробкой притащить? - неожиданно спросил он, но тут же пожал плечами, поражённый прицельно брошенным в его сторону мрачным взглядом жрицы. - Ну, я просто уточнить, а то два раза бегать лень, тем более лишний груз тащить…

- Самой двери вполне достаточно, - Арагорн добродушно улыбнулся и неожиданно начал таять. Последней исчезла улыбка. Я же говорю, фигляр…

- Как там сказала Алиса у Кэррола: «Котов без улыбок я видела, а вот улыбок без котов…» - рейнджер покачал головой. - Да уж, ситуация.

- Хреновая ситуация, - отрезала Алена. - Этот Арагорн загнал нас в угол.

- Да ладно вам, - махнул рукой я. - Выкрутимся, не впервой. Саш, где там этот замок, хотелось бы на него взглянуть для начала…
        Александр бросил взгляд на компас, который держал в руке, и махнул другой, указывая направление.

- Ну, значит вперед, труба так сказать кличет, веди нас, верный Сусанин. Надеюсь, все согласны?
        Рейнджер только пожал плечами и коротко кивнул, а вот Алена громко фыркнула, не изменяя женской манере делать из всего событие, и, бросив, что одной тут сдуреть можно, вернулась к тому месту, где сидела. Подхватила с земли лежащий там шлем, посмотрела пару секунд на лежащие на камне четки, а затем решительно подошла к ним и, подобрав подарок бога, сунула его в небольшой напоясный мешочек.
        Пока жрица собиралась, лучник подошёл к ассасину и перекинулся с ним парой негромких фраз.

- О чем шепчитесь, братия? - поинтересовался я.

- О вечном, светлом и добром, батюшка, - потупил глаза рейнджер.

- О бабах, значит - констатировал я. - Хотя, знаете ли, я бы сейчас не стал, не тот случай. - Я потрогал всё ещё побаливающую, несмотря на быстрый заговор, челюсть, затем пощупал ребра и тяжело вздохнул.
        Идти пришлось не очень далеко, да и попроще, чем в одиночку - лучник, похоже, неплохо видел в этом тумане, а у ассасина имелся компас. Однако, когда туман внезапно рассеялся и перед нами появился искомый замок, это оказалось неожиданностью и для него. К слову, этот несчастный явно пытался клеиться к жрице, они даже вышли к стенам вместе. Бедняга… Хотя, у всех свои вкусы, не стоит говорить дурно о начинающих мазохистах. Особенно если они пока не знают, что они мазохисты… Я улыбнулся.
        Как раз в этот момент перед нами и появился замок. Я с подозрением уставился на него. Было в нём что-то… неуместное, я бы сказал. Стены привычно блокировали духовное зрение, но… Замок выглядел, пожалуй, немного более реальным, чем окружение. Да и видок у него… Ничего общего с моим владением. И больше гораздо, и, хм, абстрактней, я бы сказал.

- Ну, нифига себе кто-то дачку отгрохал - удивлённо произнёс лучник. - И как же мы туда попадем?

- Можно попытаться через тот пролом, - сказала Алена, указывая на огромную трещину в стене. - Все равно другого входа не вижу. Как думаете?

- Подозрительное всё-таки место… - пробормотал я вслух. - Какой-то прямо кусок реальности в этом туманном безреалье.

- А ты думал, Арагорн нас на курорт отдыхать отправит? - фыркнула жрица. - Ясно, что тут дело не чисто, раз уж он сам сюда не хочет соваться. Кстати, Александр, как ты прошлый раз в замок пробирался? Ты ведь уже здесь был, как я поняла?

- Был - кивнул ассасин. - Только я в тот раз вышел на замок чуток в другом месте, и проход искать времени особо не было, поэтому просто залез на стену.
        Интересно, как он это провернул? Впрочем, у всех нас есть свои секреты.

- Ого, а ты у нас случайно не 'спайдермен' замаскированный? - удивился лучник. - Стена, конечно, не идеал ровности, но лично я бы на такое не пошел - оступишься один раз, и даже наш дорогой 'проказник' не поможет. Кстати, народ, заметили, эту крепость явно обстреливали не катапультами, чую это той частью тела, где спина теряет своё благородное название.
        Я усмехнулся про себя. В нашей компании ещё один клоун… Впрочем, этот - безвредный. Надеюсь…

- Это какая же у тебя часть тела такая чуткая? - поинтересовался я, поддерживая тон.

- Как какая? - сделал удивленные глаза Виктор. - Голова, конечно. Я ж не сказал, что другое название менее благородное.

- Ааа, а я-то уж подумал, что нечто другое - ухмыльнулся я. - Не менее важное…

- Другое тоже довольно чувствительно, но относится к датчикам несколько иного рода, - с видом мудрого старца пояснил рейнджер.

- Так народ, если не заткнетесь, у обоих данные датчики незамедлительно перейдут в разряд срочно нуждающихся в ремонте, причем именно те о которых вы подумали, - перебила нас Алёна, причём, судя по её виду, она готова была перебить и в буквальном смысле, если её не послушаются. Виктор явно намеревался продолжать развивать тему, однако грозный вид жрицы заставил его поменять намеренье; он провел пальцами по своему рту, демонстрируя, что уже молчит.

- Вот и ладненько - неожиданно улыбнулась Алена. - Но да как бы там ни было, метод Александра нам не подходит, а значит остается либо пролом, либо возможность отыскать вход.

- Что-то мне подсказывает, что на последнее надеяться не стоит - хмыкнул я. Никаких доказательств, просто ощущение… - Хотя пролом мне тоже не особо нравится.
        Действительно, в проломе словно витало нечто… Не знаю. Даже максимально сдвинув восприятие, я не мог ничего разглядеть, но ощущение присутствия чего-то было чётким и неприятным.

- В принципе я мог бы попытаться сменить облик и перелететь через стену, - продолжил я - но тут связь слишком плохая…
        Во всяком случае, сова утверждала, что лучше не рисковать, и я был с ней согласен.

- Вы-то, может, и могли бы напрямую, а вот у нас с Виктором выбора особого нет, я в своих железках наверх не полезу,- пожала плечами жрица. Тоже верно, в её доспехе по стенам не полазишь… Однако решать нужно, и решать быстро. Судя по ощущениям совы, сзади, от тумана, надвигалась какая-то опасность. Пока что сова расценивала её как незначительную, но ощущение росло… Я обеспокоенно оглянулся, но, как обычно, не смог ничего разобрать в стене тумана. Вдобавок возникли новые неприятные ощущения - напряжённость, словно знаешь, что вот-вот произойдёт что-то неприятное, и ещё словно не совсем по мне, но рядом, шарит чей-то взгляд. Странные ощущения, но точнее их сформулировать не получалось.

- Ну, так что мы тогда стоим? - поинтересовался лучник.

- Подождите - остановил его Александр и подошёл ко мне.- Дим, чувствуешь что-то нехорошее?

- Не знаю, - покачал я головой в ответ. - Общее ощущение от этого места поганое, такое впечатление, что нас еще не видят, но уже почувствовали и… блин, не знаю, как объяснить. Сформулировать толком не могу…

- Ясно, - он повернулся к жрице. - Ален, вы давайте двигайте к пролому, а я прямиком на стену, гляну что внутри, а то предчувствие не очень, если что не так, дам сигнал скрещенными руками над головой, если все нормально, помахаю одной рукой.
        Мне признаться, отчаянно захотелось его поправить - «помашу», а не «помахаю» - но я героическим усилием сдержался.

- Хорошо, - кивнула та и скомандовала: - Так добры молодцы, хватит лясы точить, выдвигаемся, до той щели.
        Бросив взгляд на лучника, она погрозила ему кулаком.

- Только состри у меня что-нибудь на этот счет.
        Ассасин, словно таракан, проворно «взлетел» по стене. Нет, на самом деле он не летел - по-моему, я здесь единственный летающий… - но пробежался по стене, как по лестнице. Круто… Спайдермен-не спайдермен, но на ниндзя вполне тянет. при мысли о лестнице подумалось, что можно было бы попробовать выбить в стене посохом ступеньки, но… Пожалуй, нет. Слишком эта стена подозрительна…
        В любом случае, нам пришлось идти через пролом. Подмывало попытаться перекинуться и перелететь через стену, но опасность примерно одинакова - в проломе что-то странное, а при попытке лететь можно грохнуться… Пойду уж лучше со всеми.
        Александр помахал рукой, и мы двинули к дыре - лучник первым, жрица за ним. Лучник перекликнулся с ассасином, а я, прежде чем лезть в этот подозрительный пролом, решил присмотреться к нему поближе. Проведя в проломе рукой, я ощутил, словно попал в тонкую паутинку, однако времени разобраться, что это, мне не досталось.

«Опасность!» - мысленно завопила сова одновременно с поднявшим дыбом волоски на моей шее ощущением угрозы, а миг спустя послышался голос Алёны.

- Сзади! - выкликнула она, и послышались звуки ударов. «Паутина» разом стала толще, а миг назад пустовавший двор заполнился зелёными человекоподобными фигурами. Похоже на ту фигню, с которой я столкнулся у себя в подвале, но только в общих чертах, ощущение совсем другое.
        Мои спутники вступили в бой, а я задержался. Блин… Мои «гранаты» применять опасно, могу своих задеть, даже если они будут здесь работать… Я швырнул воздушный шар, откинув одну из тварюшек, примерившихся ко мне, и… понял, что я осёл. Здесь же достаточно свободного места…

- Ну-ка, серый, прикрой меня… - пробормотал я, выпуская из Дома волка. - А я попробую заняться тыловой поддержкой…
        Как шаман я здесь мало что могу сделать, так что попробую заменить отсутствующего в команде мага. Интересно, почему Арагорн нам его не подсунул?.. Отложу этот вопрос на потом…
        Пока мои спутники активно сокращали поголовье местной нечисти, а волк не допускал её до моей совсем не воинской тушки - хорошо, кстати, орудует, зверюга! От ударов лапами зелёные так и летают… - я пытался сообразить, что в картине происходящего кажется мне неестественным. В духовном зрении сражающиеся зелёные монстрики выглядели даже не как куклы - их вообще не было видно. Словно и не существует…
        А вот чувство магии кое-что дало. Сосредоточившись на нём, я в первый миг растерялся - весь двор замка оказался заполнен уймой магических нитей и не больших плетений, находящихся как раз в зелёных монстриках, да ещё то и дело появлялись
«вспышки» какой-то странной магии - кажется, это наша жрица пользовалась своими, вернее, божественными, силами. Эге… Похоже, эти зелёные - что-то вроде кадавров, управляемых магией кукол. Нити, идущие откуда-то из замка, их питают, а плетения в груди - если присмотреться, они видны обычным зрением, сияние, похожее на скопление огоньков - придают форму и питают. Похожи на амулеты… Ага. Ну, это работа по мне… Создать что-то подобное - увольте, но ломать - не строить. Тем более, я старательно изучал раздел магии «порча амулетов»…
        Наверно, мне следовало сообщить компаньонам, что сияние в груди кадавров - их слабое место, но они сообразили это и сами. Вот и чудненько… Я запустил «ломающее» плетение в ближайшего кадавра; сработало, сияние в груди угасло и он растёкся. Ещё один… Блин, их бы всех так накрыть… Ну, я не маг, я скромный шаман, делаю, что могу.
        Одна из тварюшек, вроде даже покрупнее остальных, насела на лучника, превратившегося по ходу событий в мечника. Я бросил в неё «ломающее» плетение… и ничего. Виктор отбивался своим мечом, сияющим опять-таки незнакомой мне магией, однако особого эффекта от его ударов заметно не было. Кажется, его, кадавра, управляющий контур, чем-то защищён. Ну что ж… Если не могу разбить процессор - перережу питание.

«Есть много способов оборвать силовую нить» - вспомнил я слова Кинары. - «Тебе достаточно знать два. Во-первых, её можно порвать, как и обычную нитку, ударив по ней своей силой. Этот способ, «разбивание», быстрый, но зачастую нити оказываются слишком прочными. Для них тебе подойдёт второй способ, «удушение»…»
        Выброс Силы из перстня… нить вздрогнула, осталась целой. Значит, воспользуюсь удавкой… Надеюсь, лучник продержится.
        Моя магическая нить обернулась вокруг «кабеля питания» кадавра, восьмёркой замкнувшись вокруг него. Работает, прямо как во время тренировок…
        В отличие от остальных, этот кадавр, похоже, обладал собственным запасом энергии. Он продолжал сражаться, несмотря на то, что его канал подпитки был уже практически перекрыт. Даже когда Виктор практически развалил её надвое удачным ударом меча, тварюшка остановилась не сразу, и даже успела его ранить.
        Оппа-ньки… Пока я - точнее, мы с Виктором - возились с этим саббоссом, мои спутники успели добить остальных кадавров. Или они сами отступили с уничтожением
«лидера»? Не знаю, не видел. Был слишком сосредоточен на своей работе…
        Жрица бросилась к раненому. Лечить собралась? А это интересно… Бросив быстрый взгляд вокруг и убедившись, что больше непосредственной угрозы нет, я вернул волка в Дом и тоже подошёл к лучнику.
        Алёна, сбросив перчатки, наложила руки на рану Виктора. Я чувствовал течение силы, но… Никакими плетениями тут и не пахло. Просто поток… эм, то ли магии, то ли духовной силы - непонятно. Н-да, не понять мне вас, не понять…

- Сильно цепануло? - послышался голос Александра. Он тоже подошёл к раненому.

- Да не очень, - поморщился лучник. - Эта тварь чем-то от остальных явно отличалась. Я ей с пару стрел в этот светящийся узел всадил и еще своим клинком добавил, а она меня еще пару минут по двору гоняла, да и двигалась пошустрее остальных.

- Видимо, это их главный был - заметил я.

- Ага, босс, прокаченный до двадцатого уровня, - усмехнулся лучник. Ну, либо рана не такая серьёзная, либо странная магия Алёны достаточно эффективна, но держится он бодро…

- Я не шучу, серьёзно - пояснил я, пожимая плечами. - Если бы я не оборвал нить силы, идущую от него куда-то в замок, то эта тварь до сих пор бы за тобой бегала.

- Ну, значит спасибо тебе, респект и все такое…, ой, жжёт же!!! - неожиданно завопил он.

- А ты не вертись - сурово заявила Алена. - Мне надо сконцентрироваться. И так лечение здесь с трудом даётся, еще ты крутишься как уж на сковородке. Посиди пару минут спокойно!

- Яволь, майн генерал! - отрапортовал раненый и замер, стараясь не шевелиться.

- Значит, говоришь, из замка кто-то всем этим управлял? - спросил меня Александр.

- Не уверен, что управлял, но нити подпитки шли оттуда. А так у меня создалось впечатление, что эти существа вполне автономны, что-то типа магически созданных роботов, - механические оболочки без души накачанные энергией.

- Ясно - пробормотал он и насторожённо глянул в сторону серповидной дыры-входа, смахивающей на раскрытую пасть, в замке перед нами.
        За неприятно выглядящим входом, похожим на приоткрытую пасть, обнаружился ещё более неприятно выглядящий коридор, похожий на то ли глотку, то ли кишку. Вообще-то мне показалось, что это когда-то был более-менее обычный замок, но что-то его изменило - сразу за «пастью» даже остался кусок нормально выглядящего коридора - но это было всего лишь ещё одно необоснованное ощущение. Они вообще что-то зачастили…
        В любом случае, этот мерзкий кишкообразный коридор минут через десять привёл нас в неширокое, но довольно высокое овальное помещение с тремя арочными проходами в противоположном конце. Мельком бросив взгляд на перстень, который я так и не снял
- боевая обстановка, однако… - я обнаружил, что камень стал сиять ещё ярче. Здесь ещё ближе к Хаосу?.. Хмм, это может подтверждать моё впечатление о метаморфозах с замком…

- Камешка тут не хватает - пробормотал, судя по голосу, лучник.

- Какого ещё камешка? - машинально-рассеянно поинтересовался я.

- Обыкновенного, указательного. Который богатырям всегда подсовывают: «Направо пойдешь - женатому быть, налево - жена сковородкой погладит, а прямо пойдёшь - навернёшься об камень». Или нас за богатырей не считают? Даже обидно…
        Я скривился. Я, видимо, камень не заметил и пошёл направо… Н-да. Шутки смешны, когда не соответствуют истине…

- Угу, тебе еще камень подавай указательный, - видимо, по привычке непременно вставить своё веское женское слово, фыркнула жрица. И после небольшой паузы добавила командным тоном: - Так, минут десять передых, и надо чего-то решать.
        Ну, я-то не устал, а вот остальные изрядно помахали холодным оружием… Я перебрал в уме список плетений в бусах, но, к сожалению, ничего, чем я мог бы помочь спутникам - вроде хотя бы увеличения силы или выносливости - там не было. Вернее, было, но налагалось на того, кто носит бусы. Есть травы со стимулирующим эффектом, но у них послеэффекты неприятные… Однако, как практически не уставший, я должен бы хоть что-то сделать, пока остальные отдыхают. Я подошёл поближе к аркам-проходам и принялся их разглядывать. Ни в одном доступном мне «режиме зрения» ничего необычного заметно не было… Хмм, зато тут по краю идут какие-то символы, то ли надписи, то ли просто украшения… Амулет-переводчик на них никак не реагировал, но он вообще с текстом не очень.

- Разделяться, думаю, смысла нет, - пробормотал я. - Кстати, тут, похоже, какие-то надписи по краю имеются.

- Знаешь язык? - поинтересовалась жрица. Я отрицательно мотнул головой.

- Тогда смысла от них ноль, - она вздохнула и, повернувшись к ассасину, спросила.
- Саш, а твой компас что показывает?
        Он пожал плечами и, вытащив компас из кармана, бросил взгляд на стрелку, затем усмехнулся и показал его даме.

- Да уж, - констатировала та, несколько секунд посмотрев на компас. - Толку мало.
        Я тоже бросил взгляд на компас; оказалось, стрелка в нём крутится, не останавливаясь. Н-да… И что делать будем? Хмм… Может, попробовать…

- Могу я попробовать поискать, с помощью сильфов - предложил я. Девочки, конечно, разведчицы аховые, но лучше, чем совсем пичего. Хотя бы смогут сказать, если в одном из проходов тупик…

- С помощью кого? - переспросил лучник.

- Ну, духи такие, сильфами кличут - пояснил я. - Вот так…
        Я поднял руку, выпуская сильфов, и троица моих спутников уставилась на троицу моих спутниц. Не понял… Они что, их видят?.. Я перевёл удивлённый взгляд с тех на этих. Сильфы вроде не изменились…

- Классные девчонки, только больно маленькие, - сказал лучник, подходя ближе и пытаясь коснуться пальцем отпрянувшую то ли от неожиданности, то ли ещё от чего,
«фейку».

- Тяжело… - сдавленно пискнула одна из троицы. Они явно чувствовали себя неважно… Нет, так я их никуда посылать не буду. Я махнул рукой, возвращая сильфов в Дом. Но троица «попаданцев» действительно их видела… Вопрос только, это особенность места или их личные способности?..

- Как я понимаю с этими крошками у нас полный облом, - констатировал Виктор. Я кивнул.

«Сова, ничего не посоветуешь?»

«Эти надписи… Похоже на что-то знакомое. Но знаки словно деформированы… не могу быть уверена».

- Сова тоже ничем помочь не может… - пробормотал я. - Хотя говорит, что надписи ей кажутся знакомыми, однако она не уверена…

- А твоя деревяшка еще и разговаривать умеет? - удивился Виктор, с подозрением глядя на мой посох.

- Она не деревяшка, - поморщился я - а…

«Кажется, это всё-таки оно» - вмешалась сова, оборвав мои объяснения. - «Судя по всему, если бы эти надписи выглядели так, как должны, то над правой аркой было бы написано «склады», над левой - «казармы», а прямо - «тропы». Можешь так и сообщить своим спутникам…».

«А почему не сама?»
        Она промолчала. Ну, ладно… Я передал её слова остальным.

- Не сильно полегчало, - вздохнула Алена. - Хотя можно предположить, что в казармах данной двери мы точно не найдем. Остается еще два варианта… черт бы побрал этого Арагорна с его загадками.

- Погоди, я тоже кое-что попробую, - Виктор достал откуда-то кожаную ленту с нарисованными на ней глазами и, наклонив голову, завязал ее на лбу. Штуковина явно магическая, но - снова что-то мне совершенно незнакомое. И я имею в виду не просто незнакомое плетение, а в целом тип чар. Я даже не могу их толком ощутить, только чувствую, что что-то там есть…
        Пока я пытался понять эту странную магию - не уверен, что это удалось бы и настоящему магу… - он опустил ленту на глаза, и, повернувшись к проходам, стал поочередке их рассматривать. Через пару минут он вздохнул и, сняв повязку, коротко бросил:

- И в другом диапазоне проемы одинаковы.
        Понятно, ещё одна версия маговизора… Одну из них я в Нихранире находил.

- Думаешь, я бы не почуял, будь они разные? - хмыкнул я. Не знаю, правда, что это за тип маговизора, и что именно он показывает, но пока что встреченная здесь магия близка той, которую практикуют в моём мире базирования…
        Алёна, к слову, вроде бы тоже что-то «колданула», но её магия настолько, на мой взгляд, неоформленная, что это могло быть чем-то вроде случайного выплеска силы. Кто их, жрецов, знает… Я и в «своей»-то магии толком не разбираюсь…

- Мало ли, чем Арагорн не шутит… - пожал плечами лучник. - В любом случае, в казармы мне как-то не хочется, а вот по складам бы я пошарил…
        Перекинувшись ещё парой слов с Алёной и Виктором, мы выяснили, что никто больше не знает, что предложить, кроме как осматривать проходы по одному. Александр в это время, задумавшись, стоял поодаль.

- Ален, - внезапно произнёс он, и жрица вскинула голову. - А что у тебя там?
        И он указал пальцем в направлении места, относительно которого женщине, даже в доспехе, вопрос можно не задавать.

- Это шутка? - переспросила она.

- Не, ты не поняла, я не в смысле что там, - начал оправдываться Александр, смутившись. - А в смысле, что у тебя там? Ну… тьфу ты, напасть.
        Он ещё раз ткнул пальцем в направлении груди жрицы.

- Смотри. Что у тебя там?
        Алена некоторое время непонимающе переводила взгляд со своей груди на палец ассасина, затем быстро скинула латную перчатку, и, запустив руку за пазуху, извлекла на свет небольшой кулончик, мерцающий ярко-красным огоньком. И лучик от него упирался в одну из арок.

- Ого, а там у неё - мммм… - заметил лучник, не упуская возможности отпустить шуточку. Молодец человек… - У неё там просто какой-то лазерный прицел, чесс слово. Такой бы к луку прикрутить интересно было бы…
        Смотри-ка, проняло нашу железную леди! Слегка покраснев, она бросила взгляд на лучника, а затем снова переключила внимание на амулет. Ладно, стоит её отвлечь, а то мало ли… С этими женщинами никогда не знаешь, чего ожидать в следующий момент.

- Похоже, этот кулон нам куда-то указывает - произнёс я. Действительно, несмотря на то, что амулет в руках Алёны раскачивался, лучик света указывал всё время в более-менее одну точку, с незначительными колебаниями.

- Похоже - кивнула жрица. - Знаете, в свое время эта штука помогла мне найти одну вещь, может, и сейчас?..

- А что мы теряем? - поинтересовался подошедший Виктор. - Ясно, что эта вещица не просто так дала о себе знать, может, Арагорн решил таким образом нам подсобить.

- Угу, от него дождешься, - ухмыльнулась Алена, возвращаясь в своё обычное расположение духа, и, оглядев нас спросила:

- Ну что братцы-кролики, идем?

- Мы не просто кролики, а настоящие боевые кроли: жуткие, зубастые, и всегда готовые к основному своему предназначению - привычно и на привычную тему схохмил лучник.

- Это и видно, - улыбнулась Алёна. - Ладно, кроли, вперед за сладкой морковкой.

- Секундочку, - Рейнджер сунул руку за пазуху, и, достав оттуда метательный нож, протянув его ассасину. - Глянь, как тебе?
        Александр взял протянутый нож, осмотрел его, и пожал плечами:

- И что? Нож как нож…

- Надо же… - пробормотал себе под нос лучник, словно чему-то удивляясь. И пояснил:

- Это особый сплав, созданный в Ордене. Содержит помимо материальных компонентов некие глифы преобразований. В итоге абсолютно фатален для любых порождений Мрака и Хаоса. Наконечник стрелы из этого металла убивает самого крупного и здорового орка максимум за пять-шесть секунд при самом неудачном попадании в ногу, например. Одно 'но' - металл при этом разрушается…

- А смысл? - Александр ещё раз крутанул нож в руках. - Одноразовое оружие. Если массированная атака, как недавно, таких ножей телега потребуется.

- А патроны на Земле сильно многоразовые? Этот металл создавался как материал для наконечников стрел. Задача - минимальным количеством выстрелов остановить или максимально проредить набегающую орду до того, как она достигнет пехотного прикрытия. А для вас - вдруг тварь какая заковыристая попадется, так что, думаю, пригодятся. В принципе, есть вариант материала, который работает так же, но не разрушается. Но сложность изготовления и стоимость компонентов такова, что, например, обычный кинжал стоил бы как целый городок с населением тысяч пять человек и достаточно развитой промышленностью. Шпага или рапира по цене соответствует средней руки баронству. Новая, мало отработанная технология. Короче говоря, у меня таких ножиков восемнадцать штук. Мне не надо, стрелы есть такие же. Будете делить поровну, по шесть, или как? - закончив эту мини-лекцию, он рядком выложил ножи на пол.
        Эге… Очередной образчик иномирной артефакторики. Вот уж «родственнички» обрадуются… Жрица первой взяла четыре ножа, и я поспешил выбрать, что получше, пока меня не опередил ассасин. В ножах я совершенно не разбираюсь, и, хотя с помощью сильфов могу делать метательное оружие чуть ли не самонаводящимся… - оп-паньки, а это идея! Отличный новый вид амулетов… Запомним - выбирал я ножи единственно по магическому фону. Чем сильнее, тем лучше. Равномерным он не бывает, вряд ли где-то в артефакторике, требующей ручной работы, используются строгая стандартизация и штамповка… К слову, интересно - аура ножиков вызывала на языке кисловатый вкус, как от батарейки.
        В любом случае, особо жадничать я не стал. Выбрал шесть лучших, а остальные оставил ассасину - ему это «профильное» оружие, а мне скорее просто «трофеи». Парочку джиннам, парочку кицуне с её разведкой, и парочку себе на всякий случай…

- Ну, теперь все? - спросила Алена, когда Александр закончил размещать ножи на своём лёгком доспехе и поясе. И, еще раз окинув нас пристальным взглядом, кивнула в сторону прохода, указанного кулоном. - Вперед.
        Идти пришлось довольно долго. Искривлённые, запутанные проходы внутри замка создавали натуральный лабиринт. Если бы Миэла с её шаром была здесь, это не было бы такой уж проблемой, а так нашим единственным ориентиром являлся красный лучик-прицел амулета, явно ведущий к чему-то… только вот к чему?
        Впрочем, и без джинны дела обстояли не так уж плохо. Я спросил у совы, и она подтвердила, что запоминает дорогу и сможет указать обратный путь, если что. Ладно, пока что всё идёт неплохо, я даже остался с прибылью в виде ножей… Буду надеяться, что и дальше так будет.
        Я двигался в арьергарде отряда, так что когда впереди идущие вдруг остановились, за спинами Алёны и Виктора в нешироком коридоре было трудно разобрать, в чём дело. Однако сова об опасности не предупреждала, да и я сам ничего не чувствовал - а после попадания в этот замок обострилось и моё собственное чувство опасности.

- Вот это бойня была - негромко, почти шёпотом, произнёс Виктор.- Интересно, кто сражался?

- А не все ли равно? - так же тихо ответила Алёна. Я аккуратно, но уверенно протиснулся мимо лучника и жрицы - раз опасности пока не наблюдается, стоит посмотреть, о чём речь. Может, и духов, пригодных к допросу, найти удастся…
        Оказалось, что мы встали перед дверями просторного помещения, весь пол которого был засыпан древними костями и обломками доспехов, оружия и какого-то ещё мусора. Мебель, возможно… Опознанию поддавался только массивный сломанный стол.
        Духов не заметно… Впрочем, этого я и ожидал. А вот кости меня заинтересовали.

- Знаете, что странно? - произнёс я вслух, вороша концом посоха ближайшую кучу костей. - Тут нет ни одного целого скелета, одни разрозненные костяшки. Такое впечатление, что существ тут не просто убили, а еще и расчленили на мелкие кусочки.

- Существ? - Алёна вопросительно посмотрела на меня. - А разве это были не люди? Кости вроде вполне человеческие.
        Вместо ответа я подцепил посохом из кучи костей примеченный странный череп. Череп-то череп, но по строению это напоминало скорей уж грудную клетку. Не то, чтобы было действительно похоже, но в человеческом теле это самое похожее образование из имеющихся… Этакое переплетение тонких косточек, да ещё с торчащими шипами. Даже не представляю, как это выглядело при жизни, и было ли вообще живым… Или это, как и с замком, просто эффект деформации-преображения?..

- Бррр, даже не хочу представлять, как это выглядело, - мотнул головой лучник. Ну, я с ним солидарен… - Кстати, а вот интересно, кому этот черепок принадлежит, оборонявшемуся или одному из тех, кто штурмовал этот зал?

- Думаю, нет смысла гадать, - пробормотал я, аккуратно возвращая череп обратно на свое место. Были б тут их духи, можно было бы спросить, а так… А так и проблем с этими самыми духами нет.

- Ну я так, чисто академический интерес… Кстати, ребята, вот подумайте. Люди сотни лет мечтали о контакте с братьями по разуму, а мы…

«А мы, вообще-то, уже вступили» - хотел было заметить я, но тут неожиданно возникло ощущение угрозы, сбив слова с языка.

- Виктор, помолчи секундочку! - неожиданно прошипела Алена. - И всем тихо, даже не шевелитесь!
        Мы дружно замерли, и я обратился к совиному слуху. Вот, значит, что она услышала… Какое-то шуршание, словно где-то вдалеке ползла огромная змея. Похоже на звуки, издаваемые дымными псами Нихранира, но не совсем. И без постукивания…

- Что это? Откуда? - спросил Виктор, крутя головой в попытке отыскать источник звука.

- Думаю, проверять не стоит, - заметил Александр, ёжась.

- Согласен с Алексом, - кивнул я. - Опасность чувствую я тут, просто разит… Короче, ноги делать отсюда надо.

- Тоже мне мастер Йода выискался, - буркнул лучник. Да уж, высказался я причудливо… Но, как ощущал, так и сказал. - Это и так понятно, идти куда?

- Туда. - Алена приподняла амулет, и указущий луч задрожал на колоннах в противоположном конце зала.

- Ну, тогда вперед. - Лучник вытащил из ножен клинок и двинулся вперед, старясь не наступать на лежавшие на полу кости. Впрочем, полностью избежать этого здесь просто невозможно…
        Алена сперва тоже попыталась идти осторожно, но быстро поняла безперспективность и пошла напрямую, хрустя разваливающимися под ее сапогами костями. Виктор оглянулся и неодобрительно посмотрел на жрицу, но та лишь пожала плечами, бросив, что мертвым уже все равно. Не могу сказать, что она права, но сейчас не тот случай, чтобы обсуждать этот вопрос… Тем более, что души владельцев костей нигде рядом явно не присутствовали. И вот по поводу того, где они, меня терзали мрачные предчувствия…
        Путеводный луч амулета уперся в массивные, плотно закрытые двустворчатые двери, украшенные по периметру причудливым узором. И именно из-за этих дверей доносилось то самое шуршание.

- Вот те на… - Лучник задумчиво посмотрел на дверь. - А нам точно туда?
        Алена молча ткнула пальцем в бегающую по дверям красную точку.

- Ясно - он кивнул, и, решительно взявшись за массивную дверную ручку, потянул ее на себя. Олух, мало ли, что за ней!..
        Я дернулся вперед, чтобы его остановить, но не успел - двери неожиданно легко разошлись. Перед нами открылся огромный пустой коридор, со стен которого свисало что-то похожее на серые тряпки. Шуршание резко усилилось, превратившись в неприятный шум. Эффект примерно такой же, как от скрежета ножа по тарелке, на нервы действует…

- Что? - удивленно спросил лучник, недоумевающе глядя на меня.

- Уже ничего, - буркнул я. - Просто думать иногда надо, прежде чем открывать.

- Так ведь никого - он кивнул в сторону пустого коридора.

- А шуршит тогда кто?
        Виктор пожал плечами.

- Откуда я знаю? Может, это какие неведомы зверушки в местных подвалах шуршат. Или трудяги гномы…
        Я бы ему показал гнома… в смысле, настоящего, однако вмешался ассасин.

- Скорее трудяги пчелы, - заметил он, указывая на вылетевшее откуда-то из глубин коридора существо, похожее на зубастую - угу, именно так - осу размером с крупную псину. Именно от её/его крыльев и шёл неприятный звук.

- Блин, это какие-то неправильные пчелы - бросил лучник, быстро натягивая тетиву лука и беря «пчелу» на прицел.

- Ага, а вот и ее собратья - согласился Александр, вытаскивая катану, и ее кончиком указывая на еще троих насекомых, зависших рядом с первым.

«Пчелы» рванули с места и понеслись в нашу сторону, издавая при этом странный писк. Противные твари, а уж какие неприятные звуки издают… Меня покоробило.

- Твою ж мать!!! - Лучник выпустил стрелу и тут же достал из колчана новую, незамедлительно спустив с тетивы и её. Две подбитых «пчелы», врезавшись в стены, рухнули на пол. Даже хруст, с которым ломались их крылья, быо неприятным; меня снова передёрнуло.
        Оставшиеся «пчелы» две проскочили над нами, и, взмыв к высокому потолку, развернулись для новой атаки; однако за считаные мгновения лучник «снял» и их. Насекомые грохнулись на пол, добавив к звуковому сопровождению ещё и хруст ломающихся костей. В коридоре появились новые насекомые, и я уже засунул руку в сумку за «гранатами», однако тут проявила себя Алёна. Оттолкнув Виктора, она ухватилась за двери и резким движением захлопнула их.

- Что это было?.. - пробормотала она, прислоняясь спиной к двери.

- Не знаю, - пожал плечами ассасин. - Какие-то насекомые.

- Понятно, что не бурундуки.

- Я и говорю, «неправильные пчелы» - лучник встал рядом с клеричкой. - Мадам, я помогу вам подпирать сию поверхность, дабы злобные вражины больше не побеспокоили ваш покой.

- Остряк, - буркнула жрица, пихнув лучника кулаком. Тот охнул, но тут же улыбнулся во весь рот.

«Знаю я этих насекомых» - неожиданно сообщила сова. - «Они у нас на юге, в джунглях, живут, их там шуршами называют. Не знаю, как они сюда попали, видимо, вместе с замком, но у них здесь, похоже, гнездо. Ядовитые, средней силы, но ничего сверхъестественного в них нет. Даже здесь и сейчас…»

- Это шурши, - сообщил я своим спутникам. - Сова говорит, что это обычные насекомые и к тварям хаоса не имеют отношения, а еще они довольно ядовитые и у них там гнездо.

- Весело… - вздохнула жрица. - И что нам делать?

- Может, стоит поискать обход? - предложил ассасин. Алена покосилась на него и покачала головой.

- Не факт, что он есть.

- А может, у кого бутылочка дихлофоса где завалялась? - поинтересовался лучник. - Ну так, совершенно случайно. Хотя, судя по их размерчику, бутылочкой тут не обойдешься, нужна цистерна.
        Вся компания дружно посмотрела на меня. Хмм… От комаров и для комаров у меня есть, от пчёл и ос тоже, но вот вот подействует ли на этих… шуршей? Я проконсультировался с совой, раз уж она их знает.

«Нет, ничего, что могло бы их отпугнуть, у тебя нет».
        Жаль… Но - чего нет, того нет.

- Уж извините, как раз на этот случай ничего не завалялось… - пожав плечами, заметил я.- Хотя, пчел еще дымом выкуривают… Можно попробовать.

- Угу, пчеловод ты наш, пойдешь на выкурку? - ехидно поинтересовался Кот. Ну, в принципе, можно пустить на это дело пару не очень нужных вещей, хотя и не хотелось, честно говоря… Я задумался, прикидывая, стоит это предложить или всё-таки сначала поискать другие варианты. Как раз их и предлагали остальные.

- Кстати, ребята, а если попробовать поджечь эту серую дрянь на стенах - выдвинула один жрица.

- А если она не горит? - хмыкнул ассасин.

- Ну, попробовать-то стоит.

- Думаю, нет - сообщил Виктор. - Что-то эти шуршунчики за дверью стали еще громче, думаю, нас там ждет еще больше этих «пчелок». Так что я бы не стал рисковать туда соваться, по-крайней мере пока они не успокоятся.

- А когда они… - завела жрица. Я вздохнул. Похоже, на идеи с этой стороны рассчитывать не приходится… Может, попробовать их рвануть? Заодно проверю, как здесь работают мои амулеты, а то что-то у меня сомнения имеются. Однако первым к аналогичному выводу пришёл ассасин… Неудивительно, в более-менее спокойной обстановке я соображаю неспеша. В любом случае, действовать стал именно он.

- Народ!.. - окликнул всех Александр. Спорящая парочка умолкла и вопросительно посмотрела на него; я, впрочем, тоже.

- Ребята, я сейчас приоткрою дверь, и кое-что туда кину, а потом все прячемся кто куда. Готовы? - произнёс ассасин.

- Эээ, - потянула Алена, отходя от двери вместе с Виктором.

- Все вопросы потом - оборвал её Александр, ухватившись за ручку двери. Метнув что-то в приоткрытую створку, он резко захлопнул её и отскочил.
        Рвануло. И основательно, не слабее пары моих топовых амулетов, думаю… Одну из створок сорвало с петель, и вместе с языком пламени из коридора вынеслось что-то… Однако рассмотреть это я не успел. Как и увернуться…
        Ойй, бедные мои рёбра, опять им досталось… Если бы не амулет-нагрудник, пусть и не очень качественный, точно были бы сломаны пара штук. А так вроде целы, хотя и побаливают… Впрочем, боль быстро утихала.

- …или искусственное дыхание сделать? - как сквозь вату донеслось до меня.

- Вот ты последним и займись - ответил женский голос. Почему-то стало жарко и боль в груди сменилась желанием её почесать… эй, погодите что это задумали?

- Ни надо ничем таким заниматься. Все в порядке, с огнем-то я договориться могу, а вот - я глянул в сторону, чтобы посмотреть, чем это меня - тушкой шурша приложило неплохо.
        Однако, оригинальный снаряд… Едва не убило трупом пчелы. Пусть и гигантской… Кому рассказать, будут смеяться. Мне и самому, признаться стало смешно, хотя, в принципе, ничего особенного в ситуации и не было.

- Зато теперь ты не просто шаман, а шаман пчелой стукнутый, - схохмил лучник. - А значит особенный, редкой породы.

- Да уж… - пробормотал я. Одной рукой потянулся почесать грудь, а другой зашарил вокруг в поисках посоха. Между прочим, такое ощущение, что присутствует что-то постороннее… Я сдвинул восприятие, и тут же заметил, в чём дело. От меня к жрице - или наоборот… - протянулась тонкая нить, что-то вроде выроста ауры. Последствия лечения? Я слегка прижал её; сопротивления не было. Грудь, к слову, тут же перестала чесаться.
        Ладно, рвать не буду, может, она меня ещё подпитывает… Тогда может получиться, что оборву и отрублюсь. Оно мне надо? Тем более, нитка явно недолговечная, сама рассеется.

- Слушай, Алекс, а чем это ты так бабахнул? - поинтересовался я, обнаружив наконец свой посох, присыпанный косточками в паре шагов от меня.

- Да так, подарочек один - ответил тот, протягивая что-то похожее на камень тоже заинтересовавшемуся лучнику.

- Ого, тяжелый - хмыкнул Виктор, приняв его. - Из чего сделан?

- Понятия не имею - Александр подал лучнику ещё один. - А это тот, который я сейчас использовал.

- В смысле? - озадаченно спросил Виктор.

- В прямом - усмехнулся хозяин. - Эти камни как тот неразменный пятак, сколько не кидай - назад возвращаются, единственное подзаряжать надо - бросаешь в любой огонь на несколько минут и опа…
        Неплохо, однако… Понятно, иметь большой запас, как у меня, удобнее, чем несколько
«бумерангов», которые нужно перезаряжать, но - неплохо. Тем более, что мощность сего боеприпаса будет повыше, чем у моих амулетов, даже топовых. Да и пользоваться может человек (ну, и не только…), вообще не связанный с магией. В общем, отличная штука, хотя для меня и не настолько, как для кого-то другого… А вот Виктору эти камушки явно приглянулись.

- Здорово - покачал он головой. - Прямо нанотехнологии на марше… У вояк на земле такого рода штука килограммов 20 весит, РПО «Шмель» называется. Хм… «Шмель», надо же, как в тему пришлось бы…

- Да уж, неплохо - согласился я, забирая у лучника один из камней. Всмотрелся в него во всех диапазонах… Интересно, вроде и плетение, а вроде и нет. Очень сложное что-то разобрать не могу… И на духа тоже похоже, то ли на спящего, то ли лишённого сознания. Хотя, вернее даже… - Знаешь, у меня сложилось такое впечатление, что эти камни - кусок чего-то большего, причем это нечто - явно живое существо.
        Я вернул камни хозяину. И, сдаётся мне, хозяина они узнают… Не знаю, будут ли они работать в чужих руках, но воровать такое я бы точно не рискнул.

- Возможно - кивнул Александр, забирая второй камень у лучника.

- Ладно, все живы, и это хорошо - прервала обсуждение жрица. - Однако, мальчики, может, хватит болтать, и двинем дальше?..
        Что мы и проделали, двинувшись по подкопчённому коридору. Взрыв ассасинской гранаты выжег шуршевую бумагу, обнажив тёмные каменные стены. Кое-где попадались немногочисленные обугленные трупы шуршей; в одном месте, впрочем, нашлась целая куча хорошо прожаренных насекомых. Странно, что они валялись так вот кучкой, но разгадывать эту загадку не было ни времени, ни резона. К тому же дохлые насекомые так воняли… Я лишний раз пожалел о неработоспоспобности сильфов - они бы вполне смогли обеспечить вентиляцию и освежение воздуха.
        По пути попадались и двери - или это просто вставленные для какой-то неведомой цели в стены листы метала?.. - но наш путевой навигатор в виде амулета жрицы вёл мимо них, в глубины коридора и замка. Лучник, правда, попытался всё же открыть одну из дверей, но просто не разобрался, как это сделать.
        Впрочем, попалась и пара открытых дверей. За одной располагалось просторное помещение с рядами каких-то то ли бадей, то ли вообще чашек. Столь странное помещение вызвало у всех изрядное недоумение; лучник привычно пошутил, что это, видимо, сауна, которую почётные гости совмещают с блекджеком и, гм, женщинами нетяжёлого поведения. Ассасин заметил, что скорее уж это поилки для животных, а помещение - что-то вроде конюшни, однако жрица резонно возразила, что для конюшен мы слишком углубились в замок. В общем, версии строить можно было бы долго, однако снова помогла сова, прочитавшая надпись, которую я, признаться, даже не заметил: оказалось, что это казармы местной охраны. Ни за что бы сам не догадался… Остальные, впрочем, оказались удивлены не меньше.
        А вот за следующей открытой дверью оказалось нечто куда более интересное: арсенал. Я, разумеется, не воин, однако трофеи есть трофеи… Их, как минимум, можно будет продать или приспособить для чего-то не по назначению. Пару затесавшихся между стеллажей с оружием и различными приспособами вялых шуршей моментально подстрелил лучник, и, выяснив, что больше тут никто не скрывается, мы с ним в едином порыве здорового энтузиазма приступили к разграблению. По моему впечатлению, большая часть здешних запасов, как и сам замок, подверглась изменениям, но, подозреваю, это только прибавит им ценности в глазах исследователей «моего» мира. Большинство вещей были магически и духовно инертны, но кое-на чём улавливались и магические эманация. Сова завила, что некоторые предметы ей вроде бы знакомы, так что мы с Виктором разделили обязанности - он стаскивал ко мне заинтересовавшие его, но непонятные, предметы, а я совместно с совой пытался разобраться, что это такое. После чего если предмет его интересовал, он его забирал, если не очень - то забирал я (всё равно мне больше достанется - много лучник не унесёт…), а
если предмет был магическим, но разобраться не удавалось, то его откладывали в сторону, чтобы не рисковать зря.
        Рядом что-то произнесла Алёна, Виктор ей ответил; я отвлекаться не стал. Между прочим, оставшийся канал к ней я тоже поподробнее рассмотрел. Немного похож на мой канал к сове, и, вроде бы даже, по нему тоже можно сбрасывать мысли. Впрочем, возвращаясь к нашим баранам - блин, да тут столько всего! Пусть я и не маг, но, как вернусь к себе в замок, сооружу себе лабораторию. Одного только здешнего добра хватит… Расходное, правда, всё равно покупать придётся…

- Наро-од! - рявкнула жрица, видимо, раздражённая, что на неё особо внимания не обращают. - Мы все же не на прогулке. Сейчас как что-нибудь вылезет, а вы как дамочки с побрякушками на распродаже! Заканчивай мародерство…
        Ну, в моём случае запас карман не тянет вполне буквально, так что я только поморщился.

- Алена, успокойся - отозвался я, засовывая в коробку очередной опознанный совой магический предмет. Весьма, к слову, причудливой формы… - В данный момент реальной угрозы нет. Я бы почувствовал и предупредил - это во-первых. А во-вторых, здесь чуть ли не каждая вещь имеет магические свойства и потенциал, каких в нормальном мире днём с огнём не сыщешь. Иметь шикарную возможность пошуровать в закромах и не воспользоваться этим - сущий идиотизм. Вот посмотри…
        Я хотел было передать её разъяснение совы о функциях предмета, который только что держал в руках - забавная, к слову, штука, на ёжика смахивает… - Но тут же решил, что чем словами, лучше попробовать мысленно. Заодно и проверю, не ошибся ли я с этим канальчиком…
        Вроде бы сработало, однако тут же возмутилась сова, выдав тираду о том, что не следует делиться ценной информацией с временными союзниками, которые вдобавок работают на посторонних богов. Ну, может, она и права…
        Жрица, выглядящая, словно её шибанули по голове - слегка - вышла. Н-да… Вообще стоит быть поосторожнее с такими экспериментами… Дичаю? Нужно больше общаться с людьми, вместо духов и всяческой нелюди.
        Канал оборвался. Похоже, сама жрица решила избавить себя от подобных экспериментов в дальнейшем. Ну, мне хуже не стало… Пожав плечами, я продолжил разбор трофеев.

- Столько всего, что просто глаза разбегаются - пожаловался лучник. - И только представлю, как всё это бросить придётся, как сразу жаба давить начинает…

- Это точно - согласился я. - А вторую ходку вряд ли удастся сделать…

- И это пожалуй что и к лучшему, если так - заметил он. Я согласно кивнул. - А вот спутники наши, похоже, не понимают всей прелести сбора трофеев… Видимо, нет в них нужной жилки.

- Может, они там флиртуют без посторонних - усмехнулся я, поддев лучника.

- Какое коварство! - наигранно ужаснулся он. - Под внешностью честного ассасина скрывался коварный ловелас!

- Парни, мы тут что-то нашли. - раздался голос упомянутого «ловеласа». - Нужно вместе посмотреть… Причем срочно!
        Я сунул во внутренний карман небольшой металлический диск - по словам совы, слабый защитный амулет, который не должен конфликтовать с моим нагрудником - и встал. Мы с лучником подошли к Александру, который и провёл нас к месту.

- Ну и что тут у вас за загадка? - поинтересовался Виктор, когда мы подошли к стоявшей около стены жрице.

- Сам посмотри, - ассасин ткнул пальцем в стену.

- Ага, вижу, стена. Кладка кстати неровная, - с философским видом заметил лучник.

- Остряк, - хмыкнул ассасин. - Только вот огонек с Алениного кулона именно сюда указывает.

- Правда? - с долей скепсиса поинтересовался Виктор.

- Правда, - ответила вместо Александра Алёна. - Сам смотри.
        Она вытащила кулон; огонёк действительно засиял на указанной стене.

- Странно… - пробормотал я. Пока они разговаривали, я успел рассмотреть стенку, и не заметил никаких отличий от соседних стен. Лёгкий фон есть, но он здесь везде, и вокруг нас - более-менее равномерный… В духовном зрении здесь всё непрозрачно, но я всё же попробовал стукнуть стенку посохом. Никакого эффекта…
        И всё же, несмотря на безрезультатность, у меня почему-то крепло ощущение, что этот участок стены действительно чем-то отличается от остальных. Но я даже не мог понять, чем, не то что как с ней быть…

- Может дверь заложили? - предположил ассасин.

- Нет, тут что-то другое, - покачал я головой. Если бы просто заложили, это было бы заметно… - Только понять не могу, что…

- Скажи 'друг' и входи, - пробормотала Алена.

- И кто после этого 'толкиенутый'? - покосился на нее лучник.

- Кстати, вариант, - оживился я. - Только какое слово?..

- А твоя сова что-нибудь говорит? - поинтересовался Виктор. Сова молчала, так что я скривил губы и отрицательно покачал головой.
        Попробовать выпустить гнома, чтобы он посмотрел?.. Хотя сомнительно мне, что получится, но что-то пробовать надо.
        Однако Виктор, который лучник, успел первым. Аккуратно отставив жрицу в сторону и что-то ей прошептав на ухо (несчастный… впрочем, допускаю, что ему с женщинами везёт больше, чем мне), он произнёс:

- Ладно, тогда я попробую глянуть…
        Достав уже знакомую повязку с нарисованными глазами, он, надев ее на лицо, уставился в стену. В прошлый раз эта штука оказалась неэффективна… Однако сейчас получилось иначе.

- Так вот же она, - воскликнул он через секунду.

- Ты ее видишь? - удивился я. Н-да… Вот оно, преимущество разнообразия подходов… Слегка досадно, но нельзя же объять необъятного, в конце концов.

- Угу, - кивнул Виктор. - Обычная металлическая дверь , даже без ручки. По сути, просто лист металла на петлях с замочной скважиной. Елки!
        Он отшатнулся и, сорвав повязку, принялся тереть глаза.

- Такое впечатление, что мне в глаз дали, причём в оба сразу, аж ноют…
        Угу… Что-то вроде защитной системы. Странно, правда, что реакция такая слабая, но это тоже может быть связано с использованным в повязке типом магии.

- Ладно, подождите, - не теряя энтузиазма, Виктор вытащил кинжал и, ощупав стену, куда-то его воткнул. Внутри стены что-то громко щелкнуло, и часть ее с грохотом ушла в пол.

- Вот так-то, знай наших!
        В открытой им нише обнаружилась… Дверь. Нет, не дверь куда-то - просто дверь, не соединённая со стенами. Впрочем, даже без предупреждения «Арагорна» о цели наших поисков (а дверь явно была та, о которой он говорил - внешний вид совпадал, треугольники эти…) я бы особо не удивился - видал я уже такое. Правда, там помасштабнее было, целые ворота…

- И как с ней быть?.. - вздохнула жрица.

- Дайте я попробую - вызвался я, доставая из сумки волшебную коробочку. Подошёл к двери, открыл коробочку, попытался засунуть в неё угол двери… Облом. То ли сама дверь не даётся, то ли очередная странность этого места…

- И что ты собираешься делать? - поинтересовалась Алёна, выражая, по всей видимости, общее мнение. Причём с таким видом, что я счёл за лучшее незамедлительно продемонстрировать свойства «свадебного подарка», достав из коробочки стул и засунув его обратно. Видимо, всё-таки дело в самой двери…

- Ух-ты! Клёвая штука - заинтересованно заметил Виктор, подбираясь ко мне. - Где взял?

- Наш общий знакомый подкинул - проворчал я. - Типа, свадебный подарок… Неограниченный инвентарь. Только с этой дверью не работает…

- Хорошая штучка… - пробормотал он. - Может, и мне жениться?
        И он бросил многозначительный взгляд на жрицу.

- Ты что, уже у себя там и жениться успел? - удивился ассасин. Вздохнув, я кивнул. Александр задумчиво посмотрел куда-то сквозь меня, затем решительно мотнул головой.

- Ладно, давайте лучше дверью займёмся - произнёс ассасин, выполняя свою профессиональную работу - «убив» настрой.

- Давайте, - кивнул Кот. - Ни у кого случаем полкило пластида нет? Рванем этот постамент к чертовой бабушке.

- Да уж… - пробормотал я. Потыкал посохом в камень, убеждаясь, что моя методика демонтажа вышибанием гномов здесь не катит. Затем склонился над постаментом, внимательно его рассматривая. - Тут в пазу какие-то штыри ее держат, если их срезать дверь должна свободно выйти.

- Чем срезать? - спросила Алена и тут же предложила. - Хотя, может в том арсенале чего найдем?

- Вариант, - согласился лучник. - Я там как раз пару штуковин интересных видел.
        Даже не пару - улыбнулся я про себя.

- Подождите, - Александр подошел к двери и достал из ножен катану. Миг - и ее лезвие загорелось. Опаньки… А ведь это не магия, в «ножик» какой-то огненный дух встроен… И не саламандра, посильнее будет.
        Это подтверждалось и тем, как огненный клинок резал опоры - хоть и с видимым усилием, но всё же с пламенем, которое способна дать саламандра, пусть даже не одна, этот номер не прошёл бы.
        Дверь начала заваливаться; лучник и жрица её быстро подхватили - судя по их реакции, дверца не из лёгких… - но Виктор, продолжая играть роль галантного кавалера, тут же её отстранил, позвав Александра. Ну, если бы подобная ситуация была с моими джиннами, я бы на них взвалил. И совесть бы меня ну ни капли не мучала… Хм, в моём случае, на самом деле, это и правильнее - если встать на место одной из них, то вторая наверняка запомнит, что освободил от ноши не её… Практически «тонкости менеджмента гарема».
        Я вздохнул, и вдруг замок вздрогнул. Пол, стены… По всему словно прошла волна; реальность всколыхнулась. По коридорам пронёсся стон, и чувство угрозы резко усилилось.
        Волна и стон утихли, но ощущение угрозы сохранилось. И в окружающих нас стенах тоже что-то изменилось, словно начала таять некая пелена…

- Хотел бы я знать, что это было, - выдохнул Виктор, убедившись, что пол больше не выкидывает кренделей.

- А я бы как раз не хотел, - эхом отозвался Александр. - Поскольку все это мне очень и очень не нравится.
        Мне тоже, но я промолчал, только нахмурился. А пелена продолжала таять, и чувство угрозы всё нарастало…

- Нравится, не нравится… - фыркнула жрица. - Не на ромашке гадаете! Раз строеньице так воет, то нужно в спешном темпе делать ноги.

- А разве кто-то против? - отозвался лучник. - Только вот с такой бандурой не сильно побегаешь. Вроде метал не очень толстый, а вес как у двери от сейфа «Форт Нокса».

- Это смотря как жить захочешь… - пробормотал я. Остальные, похоже, ничего не замечали, но мимикрия «замка» почти полностью растаяла, и то, что я видел…
«Монолит душ», всплыло из «справочника» в моей памяти. Неудивительно, что здесь не было ни одного духа, а мои сильфы плохо себя чувствовали… - У нас крупные, я бы даже сказал, гигантские, неприятности…
        Я заметил, что судорожно вцепился в браслет, и попытался расслабить руки.

- И что мы тогда тут стоим? - скомандовал ассасин. - Ален, веди нас, давай.
        Жрица вопросительно уставилась на него.

- Кулон! - рявкнул он. Похоже, он с трудом удерживал дверь… - Задействуй свой кулон, иначе плутать нам в этих коридорах!

- Не работает, - растерянно развела она руками. - Похоже, заряд кончился.

«Сова?»

«Я проведу…»

- Я проведу - повторил я вслух и двинул обратно в коридор. По звуку шагов было понятно, что остальные двинули за мной.
        В зале с костями парни выронили-таки дверь; пришлось немного задержаться, чтобы её поднять, хотя больше всего на свете мне хотелось как можно скорее отсюда выбраться.

- Ну вот, дали знать всем заинтересованным лицам, что мы тут, - вздохнул лучник. Вообще-то, думаю, все заинтересованные лица знали о нас как минимум с момента снятия двери…
        Сова уверенно указывала направления в ветвящихся коридорах, хотя, по-моему, мы шли другим путём. Однако ей лучше знать… Судя по всему, мои похождения снова привлекли внимание тотема лично, а уж поиск правильного пути для Совы проблемой быть не должен…
        Замок сбрасывал последние остатки маскировки, и, по-моему, уже и мои спутники заметили, что что-то не так. А вот и уже и форма стен начала меняться… Похоже, зрелище прибавило «двереносильщикам» сил; они отчаянно пыхтели, но поднажали.
        В галерее с несколькими проходами сова помедлила, не спеша указывать путь.

«Ну же!» - не выдержал я, не то что задницей, а буквально всей шкурой чувствуя опасность. Даже трясти начало… Пришлось принять успокоительное. - «Эта гигантская душеловка и тебя схрумкать может, не подавится!»

«Стараюсь - недовольно отозвалась сова. - Сложно… Помоги проводить силу, для меня одной слишком много помех»…
        Я расслабился, позволяя тотему действовать через меня. На какой-то миг я ощутил переплетение коридоров замкового лабиринта, но не успел ничего запомнить. Надеюсь, сова справится лучше…

- Японский городовой!!! Вить, хватай бандурину!!! - раздалось сзади. Послышался гул тетивы и свист стрелы… Оборачиваться и выяснять, что именно нас нагоняет, я не стал. Радости это зрелище мне явно не прибавит…

«Туда» - сообщила сова, указывая направление. Наконец-то!..

- Нам туда, за мной! - крикнул я, двигаясь в нужный проход. Хотелось рвануть со всех ног, но, помимо того, что нам нужна эта треклятая дверь, быть вместе кажется более безопасным вариантом - вполне может напасть кто-то, и в одиночку отмахаться будет проблемно.
        Вперёд, поворот, поворот, и… тупик. Проход оказался перекрыт зеленоватой, на вид каменной, стеной.

«Ты куда нас завела?»

«К выходу» - отозвалась сова.

«К какому, блин, выходу?»

«К единственному, который тут есть - несколько озадаченно ответила она. - Чего стоите-то?»

«Тут ТУПИК!»

«Какой ещё тупик? Тут выход».

- Чего стоим? - спросила жрица.

- Тупик, - резко ответил я.

- Завел, Сусанин, - буркнул лучник. - Учти, следующий волочёшь дверь ты.
        Я хмуро глянул на него.

- Странно. Сова говорит, что впереди нет преграды, но… - я постучал посохом по стене. - Она здесь есть.

- Значит, возвращаемся, - тут же предложил ассасин.

«Что насчёт другого пути?»

«Это единственный выход, других нет».

- Другого пути нет, - раздраженно сообщил я. - Сова говорит, что это единственный.

- Ребята, надо бы за поворот отойти, а то шарахнет, костей не соберем - вздохнул ассасин. Он что, опять взрывать хочет? Расходовать боеприпас и замок злить только… Я обернулся.

- Не стоит с этим спешить, я что-нибудь придумаю…

- Некогда придумывать, - перебил меня лучник. - Саш, кидай свою гранату, а то сзади черте-что твориться… Я прикрою.
        Пожалуй, он прав… Коридор за нами потерял всякое сходство с построенным человеком объектом; он дрожал, извивался и довольно быстро сжимался. Н-да, даже если ещё разозлим замок, большой роли это уже не сыграет…

- Прячемся за дверь - скомандовал ассасин… ой, дурень! Нас же на таком растоянии всех взрывной волной размажет!
        Однако этот гений-взрывотехник, как настоящий герой не задумываясь о мелочах, уже бросал свою гранату. Я спешно вкачал всю имеющуюся Силу в бусину с защитным плетением, стараясь растянуть защиту и на спутников.

- Саша, не надо-о-о! - завопила жрица, но было уже поздно. Рвануло…
        Меня вместе с защитой впечатало в стену. В очередной раз сработал амулет, упрочняя одежду; защитные чары лопнули, однако моей власти над огнём оказалось достаточно, чтобы уберечь от того огня, на который не хватило магии. Остальным повезло меньше: мои чары ослабили взрыв слабее, чем хотелось бы - ну не маг я, не маг… - а личная защита, похоже, была только у жрицы, в виде доспеха. Впрочем, наговаривать на себя не буду - взрыв действительно был мощный, и если бы не бусы с перстнем, всё могло быть намного хуже.
        Приложило меня всё же знатно - хорошо ещё, стенка не схавала… а ведь могла - но, главное, взрыв проделал в перекрывшей путь стенке хорошую дыру. А народ жив, и крови не видно, да и руки-ноги у всех как положено торчат, вроде никто ничего не сломал… Жрица, как самая защищённая, очухалась первой и скатилась с лучника. Даже в такой ситуации к даме тянется, однако… Следом зашевелился и валявшийся поодаль ассасин. Взрывотехник, блин, любитель… А ещё говорят, что сапёр ошибается один раз. Или это потому, что он не сапёр?..
        Я хотел было помочь народу подняться и уматывать отсюда, однако тут из продолжающих корёжиться стен коридора высунулся протуберанец, моментально принявший форму этакой горгульи. Тварюшка тут же устремилась к отлетевшей на несколько метров двери и с лёгкостью её подхватила, явно собираясь утащить. Ну твою же мать… Мы тут столько корячились, чтобы наш трофей, почитай, у самого выхода спёрли?.. Поскольку остальные ещё толком не пришли в себя, действовать нужно мне, и действовать быстро…

- Твою ж, ну что за западло… - раздражённо рявкнул я. - Чтоб тебе… Пошла вон, зараза!
        И я попытался стукнуть тварюшку посохом. Сова взлетела, чтобы не мешать, и тут… Вырвавшаяся из конца посоха струя тумана охватила горгулью, сжала, и дёрнула ко мне; тварь завизжала и выронила дверь. Однако, ну и тюнинг мне устроили… Я даже растерялся, и это, похоже, сказалось на хватке тумана. Горгулья рванулась, и вырвавшись-таки из хватки тумана, прыгнула обратно к стене, из которой появилась, вновь в ней исчезнув. Туманный жгут тоже исчез, и сова вернулась на своё место.

- Что это было?!.. - пробормотал пришедший в себя ассасин.

- Сам замок - вместо меня ответила жрица. По тому, что я видел, мог бы добавить, что это некая полуматериальная хренотень, смесь магии, духов и песка, но… какая сейчас разница?

- Давайте быстро делать отсюда ноги - самая умная фраза исходила от лучника. Он же и первым подошёл к двери, пытаясь её поднять. И вовремя: отколовшиеся от стен куски принялись сползаться и превращаться в очередного кадавра. Это зрелище явно придало всем прыти: ассасин резво подскочил к лучнику и помог ему подхватить дверь. Ну, вот и чудненько… Я пробрался в постепенно затягивающуюся дыру в стене. Всё-таки хорошая штука - успокоительное, лишь бы таких приключений поменьше было, чтобы не подсесть… А вот сова нервничает. Ничего, выкрутимся… Надеюсь.
        Порыва двереносцев надолго не хватило. Адреналин - штука эффективная, но недолго действующая…

- Сща сам попрешь, - буркнул Виктор, когда я вопросительно посмотрел на остановившуюся в очередном повороте пару «носильщиков». - Блин, водички бы сейчас…
        Увы… Хотя моим первым рабочим амулетом была как раз водяная чаша, но в этом, блин, замке, более-менее работоспособны только сова да волк. И то, серый изрядно выдохся во время битвы во дворе… А запаса воды я не взял - чаша-то работала, вот и посчитал ненужным. Так что этим помочь не могу, единственно, могу обрадовать, что бежать осталось недолго.

- Нам осталось три залы, и мы у выхода, - сообщил я, стараясь звучать бодро. - Помните, мы здесь уже были?

- Да какая разница, были или не были, - отмахнулся лучник. - Главное, что оторвались, правда, не совсем понятно от кого, но это уже мелочи.
        Он усмехнулся. Вот и хорошо… Знал бы, от кого, вернее чего, именно, вряд ли держался бы так весело. Глядишь, и успокоительным пришлось бы делиться… А травка не то, чтобы распространённая. Однако, насчёт «оторвались»…

- А вот в этом я не уверен, - мрачно покачал я головой. Обратился к сове.

«Как ситуация с преследованием?»

«Догоняет» - одним словом ответила тотем и снова продемонстрировала мне объёмную
«картинку» замка, по коридорам которого к нам двигалась волна неоформившейся эктоплазмы. О, вспомнил-таки нужное слово…

- У нас еще в запасе, - я прикинул дистанцию и скорость наступления волны. - Еще минут десять, и они будут здесь.
        Хорошо хоть волна катится из «сердца» замка, а не выкатывает из всех стен разом… Какие-то ограничения есть, видимо.

- Тогда пять минут на передых и вперед, - решил ассасин. - Идем самым коротким путем, без остановок. Как выберемся во двор, Дмитрий и Алена забирают дверь и уходят, а мы с Котом держим двери. Уж извини Ален, придется тебе тяжести потаскать…

- А может, ты потащишь? Ты же налегке, - перебила его жрица. - Забудь, в конце концов, что я девушка, и начни рассуждать логически. Бегун из меня в доспехах никакой, как и верхолаз. Когда сюда лезли через пролом, меня чуть ли подсаживать не пришлось. А вот боец из меня не последний.
        Упрямо приверженный земным принципам ассасин отрицательно мотнул головой. Глупо… Нужно трезво ценивать, а не по привычным стереотипам. Мы же здесь все в своих классах, а не в привычных земных категориях… От этого и отталкиваться нужно. Хотя, возможно, человек просто устал…

- Ты послушай! Там в мире, куда я попала, наемные клерики считаются ребятами не промах. Неужели ты думаешь, что я, в каком виде была, в том и попала? - не сдавалась Алена. - Вот это все, - она ткнула себя пальцем в грудь. - И внешность, и рост, и сила мне было дано при переходе, в придачу с умениями. И всем этим я умею пользоваться. Так что не дури. К тому же я медик. Случись чего с вами, я обратно могу не успеть. А если рядом кто со мной пострадает, то воскрешу.
        О как! Да наша дама ещё и высокоуровневая, даже воскрешать может?

- И сил на это хватит? - поинтересовался я.

- С этим? - он вытащила из поясного, подаренные Арагорном чётки. - Хоть полк солдат подниму!
        Судя по сиянию духа, правду говорит, хоть и не до конца. Ну, в любом случае - круто…

- Ну, так что?
        Ассасин замялся, смотря на нас, словно спрашивал нашего мнения. Я вздохнул. Так, кажется, самый подходящий момент, чтобы и мне поделиться своими запасами…

- Если уж придётся разделяться - вздохнул я - хочу всем кое-что подкинуть на всякий противопожарный.
        Я засунул руки в сумку и достал шесть штук амулетов-«гранат». Три водяных, три огненных, я их пометил… Паровых у меня немного, их сложнее делать, так что ими делиться не стал.

- Это ещё что такое? - подозрительно осведомилась жрица.

- Можно сказать, гранаты - вздохнул я.

- А раньше чего не доставал?
        Я пожал плечами.

- Ситуация не та была. Да и не уверен, что в этом замке будут нормально работать… Они на духах основаны.

- Как пользоваться? - деловито спросил лучник, не вдаваясь в выяснения обстоятельств.

- Взрываются, когда разбиваются - пояснил я. - С закорючками - водой, гладкие - огнём.

- Типа, контактный взрыватель… - хмыкнул Виктор. - Не лучший вариант, но пойдёт.
        Он забрал свою пару; я протянул остальным. Ассасин молча взял свои, благодарно кивнув, а жрица сперва с сомнением посмотрела на них.

- А если в руках треснут?

- Лучше этого не допускать… - пробормотал я. - Духи там обозлённые, даже на меня набросятся. А если бросить, просто долбанут со злости и смоются, можно не опасаться.

- Я, пожалуй, всё же воздержусь… - пробормотала жрица.

- Как угодно - пожал я плечами. Лишние амулеты отошли парням, ассасин взял водяной
- понятно, огненные «гранаты» у него свои есть… - а лучник - огненный.

- И да пребудут с вами духи… - вздохнул я. Благословение моё большой силы не имеет, но всё же лучше, чем совсем ничего…
        Спокойно добраться до двора нам не удалось: эктоплазма догнала нас уже в следующем зале. Выглядела эта пакость весьма неаппетитно - сплошное бурлящее месиво, из которого то и дело выглядывали то какие-то уродливые головы, то шарящие вокруг руки, чтоб через секунду-другую вновь скрывающиеся в бурлящем водовороте тел. Я Дум вспомнил, старый ещё, была там похожая пакость на стенах… Однако эти потоки эктоплазмы не были безвредным, пусть и неприятным, «украшением». Вытекающие из коридоров потоки, резво нагоняющие нас, были опаснее концентрированой кислоты…

- Быстрее! - прохрипел Александр. Я бы и рад помочь им, но - не могу… Если я попытаюсь тащить дверь, наверняка собью состояние медиума, и накроется навигация через сову… Впрочем, кое-что можно попробовать. Так, лист бумаги, карандаш, быстро черчу ограждающие знаки и кладу на пол. Больше чем на секунду-другую в любом случае не задержит, но всё же… Ещё ароматических палочек. Парочку. И магический барьер, есть в одной бусине подходящее плетение…
        Жрица тоже воспользовалась своей силой. Огонёк её духа на миг вспыхнул не хуже галогенки, а затем это сияние перелилось в её оружие, которое она с силой и впечатала в пол.
        Эффект превзошёл ожидания. Замок буквально встряхнуло; раздался жуткий вой, и вал эктоплазмы словно окаменел, покрывшись твёрдой коркой. Магия жрицы то ли лишила его энергии, то ли вышибла часть душ, трудно сказать… Но, увы, даже это бесспорно мощное действо дало лишь небольшую задержку. Образовавшаяся корка тут же принялась трескаться под напором остальной эктоплазмы, неподвергшейся действию заклятья; в трещины, ещё энергичнее, чем раньше, стали высовываться руки, ломающие корку… Лучник выпустил дверь, отчего ассасин едва не рухнул, и принялся стремительно пускать стрелы в формирующиеся на трещинах фигуры. Поражённые волшебным металлом сгустки эктоплазмы затвердевали, но и их тут же сменяли новые протуберанцы. Я метнул в вал воздушный шар, жрица начала готовить ещё одно заклятье; кажется, то же самое, что и в предыдущий раз. Даже лучник продемонстрировал владение магией, выдав красивую, хоть и не слишком эффективную, ветвистую молнию, в дополнение к стрелам.

- Уходите! - проорал он, с трудом перекрывая неумолкающий вой эктоплазмы. - Уходите, а мы тут задержим!

- Ладно… уходим - с явной неохотой согласился ассасин. Я сверил с совой карту остатка пути к выходу, активировал бусину силы и подхватил дверь. Мне и самому не хочется бросать земляков, но… Здесь и сейчас - это оптимальный выход…

- Все же надо было остаться, - бросил Александр уже на ходу.

- Нет, - я покачал головой. Понятно же, решение правильное… Да и поздно уже.

- А если они не справятся? - с нотками возмущения заметил он. Н-да, из тех, кто мыслит не головой, а эмоциями…

- Значит, такова судьба, - ответил я. И добавил. - Хотя, думаю, они справятся.
        Мы всё-таки выбрались… Пусть это ещё и не всё, но во дворе намного спокойнее, чем внутри этой душеловки, и чувство опасности утихло. Впрочем, я бы всё равно предпочёл отойти отсюда, но ассасин заявил, что нужно подождать остальных, и спорить я не стал - в конце концов, пусть отдохнёт. Если тут и есть безопасное место, то только у костра, а до него ещё добраться нужно… Так что путь уж восстановит силы на тот случай, если ещё с чем-то столкнёмся.
        Пока ассасин отдыхал на камушке, я на всякий пожарный начертил во дворе с десяток ограждающих знаков, осмотрел стоящую неподалёку хреновину, напоминающую телегу - ничего, впрочем, не нашёл - и проверил состояние духов. Здесь, во дворе, они чувствовали себя получше, но даже так были мало на что способны; ещё и успокаивать их пришлось. Разве что Сул с Макой были в неплохом состоянии, но для них всё равно работы пока не предвидится.
        Алёна с Виктором всё не появлялись, однако сова заверила меня, что смерть она бы почувствовала, так что я за них не переживал. Тем более, что успокоительное продолжало действовать…
        Александр что-то пробормотал себе под нос и встал.

- Дим, - он махнул мне рукой; я подошел, и он кивнул на прислонённую к одному из камней дверь. - Берись, давай. Думаю бессмысленно ждать дальше.

- Подожди секунду, - отозвался я, доставая коробочку. - Попробую еще разок, тут эманации и вообще ощущение реальности несколько иные, так что, надеюсь, сработает подарочек…
        Я поднёс раскрытую коробку к углу двери. Не сразу, и со скрипом - в буквальном смысле - но сработало. Интересно, что там, вообще, скрипеть-то могло?.. Впрочем, эта тайна так и останется нераскрытой.

- Вот теперь можно идти - заметил я, когда дверь исчезла в коробке. Отличная всё-таки штука… Я вернул её в сумку и полез в пролом.
        Но и в этот раз далеко уйти не удалось. Буквально сразу за стеной из тумана выступило трое: одоспешеный рыцарь с двуручником, блондинка-лучница в серебристом одеянии - похоже, тоже какой-то доспех… - и маг. С посохом, магическим. Не очень сильный, по моим ощущениям, но всё-таки… Магов недооценивать чревато.

- Это ещё кто такие?.. - пробормотал я, остановившись. Троица тоже остановилась и принялась рассматривать нас. Наконец, вперёд шагнул воин, и подняв руку, крикнул:

- Отдайте то, что унесли из крепости, и можете идти дальше!

- А что именно? - поинтересовался я. Отдавать что бы то ни было не хотелось, но, как минимум, узнать, что им нужно, следует. - Я там много чего прихватил.

- Дверь, - прошипел маг из-под капюшона надвинутого на глаза. Я даже вздрогнул от неожиданности. Он, кажется, и что-то вроде слабых чар страха в голос вложил… Я отступил на шаг.

- Какая дверь? - демонстрируя удивление, спросил Александр.

- Дверь, - повторил маг. - Куда вы дели дверь?
        Ассасин пожал плечами и вопросительно посмотрел на меня. Я развел руками, и сделал вид, что очень удивлён вопросом.

- Может, это не они?.. - с сомнением пробормотал сквозь шлем рыцарь.

- Не говори глупостей, - неожиданно фыркнула лучница. Видимо, она просто крашеная…
- Кто в этом закрытом пространственном кармане еще бродить-то может? Или ты тут ожидал 'чужих' из одноименного фильма?
        Опа, тоже земляне? Мы с ассасином переглянулись.

- Народ, так вас тоже Арагорн послал? - спросил я, немного расслабившись. Лучница с рыцарем переглянулись, почти как мы, а вот маг… Он снова зашипел, и… Вспышка, треск, и мои мышцы свело в конвульсии. Кажется, молния… Я упал. Вспышка ослепила меня, а левую руку отчаянно жгло и щипало. Мышцы продолжало подёргивать, и я никак не мог взять их под контроль.

«Сова?..»

«Тебя приложил молнией маг - без дальнейших вопросов стала излагать ситуацию тотем. - Поджарил бы, но тебе снова повезло - он угодил в левую руку. Благословение леса приняло на себя большую часть разряда, так что рука поджарилась, но тебя защитила, восстановится через несколько минут… наверно. Твой спутник схватился с рыцарем. Остальные посчитали тебя мёртвым, добивать не стали… Молодые ещё. Но нам на это пользу. Бой рукопашников идёт на большой скорости, и они не вмешиваются, боятся своего задеть».
        Так… Несмотря на ситуацию и неподчиняющееся тело, я рассуждал достаточно чётко и спокойно. Благодаря успокоительному, полагаю… Нужно действовать, и срочно. Вряд ли ассасин долго продержится в одиночку против троих; подозреваю, в этой троице все примерно равны по силе «нашим». Признаться, всё это напоминает какую-то игру, но… Потом об этом подумаю.
        Так, конвульсии прекратились, думаю, через пару секунд смогу встать. Слышу лязг металла, но вот глаза пока подводят…

«Сможешь «дать картинку»?» - обратился я к сове.

«Лучше придам сил. Потом жертву принесёшь».

«Ладно… Действуй».
        В глазах прояснилось. Так, ассасин вон он, сражается ещё, а вот и маг с лучницей… Магов нужно выносить в первую очередь. Я бросил дееспособным духам - волку и куклам - безмолвные приказы и рывком поднялся, прижав к груди продолжающую яростно щипать нерабочую левую руку. Правую рукой я держал посох; к сожалению, рук на гранаты не осталось, но, из сумки выпрыгнули держащие по гранате Сул с Макой. Жаль, что «сильфокоррекция броска» не работает, но духи в куклах немного владеют телекинезом…
        Долго мысли тянутся, скоро дело делается… Я ещё додумывал последнюю мысль, когда волк ударом лапы сбил с ног мага. Не знаю уж, была ли у него какая-то защита, но маг кубарем отлетел в сторону. Однако реакция лучницы - нет, она точно крашеная… - оказалась молниеносной: в голову волку вонзились сразу две стрелы. Твою мать… Волк растаял; потом разберусь, насколько он пострадал, а пока самому выжить нужно. Я метнулся к упавшему магу с посохом в руках, а куклы метнули гранаты.
        Рвануло. Буду надеяться, это как минимум отвлечёт лучницу… Стрелы в спину будут совсем даже лишними. На всякий случай, я пригнулся и резко скакнул в сторону, не переставая двигаться к пытающемуся встать магу. Подбегаю, взмахиваю посохом… Мой посох скрестился с его. Шваркнуло, и посохи вырвались из наших рук; я чуть кисть не вывихнул. Он попытался что-то колдануть, но я засветил коленом ему в живот. На удивление жёстко, но чары сбил, и он снова упал. Памятуя о лучнице, я вцепился в горло мага, прижавшись к нему так, чтобы стрелять в нас было опасно, и принялся его душить. Успокоительное прекрасно помогает и в борьбе с гуманизмом…
        Невзирая на своё неудобное положение, маг ухитрился наложить чары силы и так заехал мне в живот, что амулет не смог полностью защитить, и даже, по-моему, разрядился. Я, впрочем, воспользовался теми же чарами, прекратившими действовать после удара молнии - мне с бусами проще… - и стукнул его локтём. Мы покатились по
«земле», пинаясь, царапась, и только что не кусаясь. Хорошо, не вампир попался… Однако его «колдунство», похоже, было сильнее, да и левая рука моя хотя и заживала потихоньку, но всё ещё смахивала на головешку. Блин, а ведь сейчас когти очень бы пригодились… Хорошо хоть рука почти не болит, но драка складывалась не в мою пользу.
        Во время одного из кувырков я заметил, что мы подкатились к моему посоху. Ну… попробую.
        Резко оттолкнув мага, не ожидавшего от меня такого, я бросился к посоху. Но… Прежде чем я успел схватить его, в меня что-то врезалось, отбрасывая в сторону и сбивая с ног.

- Уходим в туман!!! - завопил ассасин, который, собственно, меня и сбил. Думаю, он знает, что говорит… Только куда в туман? Я потратил секунду на ориентацию - там маг держит лучницу, с той стороны к нам рыцарь несётся…

- В туман, быстро, уноси эту чертову дверь!! - Ассасин уклонился от удара меча. - Уходи, мать твою!!!
        Я кивнул и бросился в выбранном направлении, бросив напоследок в рыцаря воздушный шар. Шум битвы остался позади…
        Замок быстро исчез позади; с каждым шагом чувство опасности стихало. Бежать я боялся, тем более без посоха, но старался двигаться настолько быстро, насколько это возможно, не теряя осторожности. За посох я не переживал - в конце концов, сова там, она меня найдёт и посох притащит. Если, конечно, её не заметят, но это вряд ли… Немного больше беспокоили Сул с Макой, но и с ними, думаю, ничего не случится - в конце концов, уцепятся за посох… А вот поговорить с совой, почему она не участвовала в сражении, нужно будет. Ещё волка нужно проверить… Лишь бы те стрелы не были с какой-нибудь гадкой магией.
        Продолжая размышлять и прислушиваться к возможному преследованию, я продолжал удаляться от места стычки со странной троицей.
        Я старался не смотреть на левую руку - неаппетитное зрелище… - но её начало подёргивать; похоже, восстанавливается. Преследования нет, так что в целом всё неплохо… Без совы я не мог определить, жив ли ассасин, но буду надеяться на лучшее. И всё-таки, кто такие эти трое?.. Понятно одно - Арагорна они не любят. Конкуренты? Но в каком деле? И вроде тоже земляне… Я покачал головой. Слишком мало информации, чтобы гадать, но отложить в памяти нужно.
        Хотя, погоди-ка… Помнится, встречался ине тут один бомжеватый гражданин, упоминавший про конкурента Арагорна… Его ещё бубен интересовал. Про разрушение с созиданием говорил, и предлагал определиться… Такое чувство, что всё это как-то с Хаосом связано, он - Хаос - постоянно где-то рядом оказывается. Блин, эти обрывки информации только напрягают, а ничего полезного не дают… В принципе, искомая дверь у меня, можно будет попробовать выковырять у Арагорна ещё какие-то крохи инфы. Когда до костра доберусь. Если доберусь… На всякий случай я достал из сумки гранату. Без посоха у руках как-то… не по себе, так что буду держать хоть что-то
«самозащитное».
        Впереди замерцали отблески света. Надеюсь, это костёр, а не какая-нибудь пакость…

- Всё музыкальные инструменты собираешь? - хмыкнул кто-то рядом. Мгновенно развернувшись, я обнаружил перед собой того самого «наблюдателя», которого только что вспоминал. Всё в том же бомжеватом прикиде, и незажжённая папироса в зубах…

- Угу, а вот и рояль в кустах… - пробормотал я.

- Смешно - кивнул он. - Но я про флейту…

- Флейту?..
        Точно… Признаться, за этой кутерьмой я и подзабыл немного о своих трофеях из реального мира. Действительно, «флейта тишины»…

- Слушай, кто ты, вообще, такой?.. - спросил я. Блин, ну не вяжется его облик с
«высшими силами», но ведь явно играет на этом поле…

- Ну, я-то наблюдатель, говорил уже. А вот ты кто такой?.. Вернее, кем будешь?
        Озадачив меня данным вопросом, мужичок нахмурился и повернул голову, словно прислушиваясь к чему-то.

- Ладно, звиняй, дела. А тебе одно скажу: будь осторожен… Во всём.
        И он исчез, как и в прошлый раз. Вот так вот они все… Задуривают голову, а потом смываются. Я непроизвольно улыбнулся, хотя обстановка и не больно-то к этому располагала.
        Огонёк впереди действительно оказался отсветом костра. Здесь никого не было; немного беспокойно за остальных, но… Я всё равно не могу сделать больше того, что уже сделал. Так что и заморачиваться зря не стоит, лучше текучкой заняться.
        Поскольку более подходящего занятия не нашлось, я проверил состояние волка. Ранен довольно тяжело, но служить ещё будет… Правда, неделю, а то и две, придётся обходиться без него - стрелы всё-таки были зачарованы. Оказав посильную помощь, заключавшуюся в основном в небольшой «подкормке», я собирался связаться с совой и проверить ситуацию, но этого не понадобилось. С мягким хлопаньем крыльев - явно намеренным, обычно она летает бесшумно - появившаяся из тумана птица бросила к моим ногам посох.

- А Сул с Макой где? - поинтересовался я. Сова молча засунула голову под крыло, но ответ пришёл сам: к костру вышел главный фигурант истории о творящихся безобразиях, следом за которым и семенили куклы. Хм, чуют бога и стараются держаться рядом с ним?

- Все разошлись, один ты остался? - заметил Арагорн.

- Насколько я помню чьи-то слова, сами они разойтись не могли - хмыкнул я в ответ.

- Есть такое - кивнул он. - С другой стороны, сделал дело - гуляй смело… Премию я уже вперёд выдал, и больше мне от вас ничего не нужно… пока что.

- А я, типа, последний герой? - снова хмыкнул я.

- И не последний, и герой из тебя, уж извини, никакой… Герои сами всё делать должны, а за тебя всё больше другие отдуваются.
        Он кивнул в сторону кукол.

- Может, объяснишь, что это за танцы с хаосом? - решил я закинуть пробный шар.

- Некогда мне время на разъяснения тратить - поморщился Арагорн. - Дверь пока с собой поноси, более срочные дела образовались…
        Опа… И «наблюдатель» тот тоже вроде как спешил куда-то…

- Темнишь - хмыкнул я. - Может, мне…

«С конкурентами твоими будет толковей побеседовать?» - хотел сказать я, но не успел: Арагорн исчез. И костёр - тоже… И вообще, я… снова в реальном мире?..
        Царила кромешная тьма, однако мир ощущался не так, как в тумане. Прежде чем активировать световые чары, я осмотрелся духовным взором - и убедился, что действительно вернулся в «свой» мир. Интересно, у него название-то есть?.. Как-то не интересовался, всё равно на разных языках по-разному звучит… Ладно, неважно. Поскольку духовное зрение никого рядом не показало, я воспользовался-таки световой магией.
        Посох, на котором снова заняла своё место сова, лежал рядом, куклы вообще уже забрались в сумку и теперь выглядывали оттуда. А я оказался покрыт пылью, густо устилающей пол небольшого пустого помещения, особенно у стен: ближе к центру виднелись следы и немного расчищенного места. Э? Я вроде с другой стороны… блин, я же сюда за женщинами своими лез! И вообще, не то это место, где можно лежать…
        Я поспешно поднялся. Так, левая рука почти полностью пришла в норму… Хорошо хоть, немного передохнул у костра - в реальном мире запросто может образоваться новая встреча с «псами». Или ещё какой гадостью… Надеюсь, времени здесь прошло немного и с джиннами ничего не успело приключиться.
        Ладно… Поищем дам по следам. А они идут из помещения через другую дверь, в противоположном конце…
        В общем, теперь мне досталась ещё и работа следопыта. Нужно будет обзавестись духом, способным идти по следу, что-нибудь вроде сумрачной гончей подойдёт… А пока поработаю сам.
        К счастью, несмотря на отсутствие у меня каких-либо навыков следопыта, в этой пыли пройти по следам не смог бы только слепой. Не то, чтобы пыли было так уж много, но следы были видны чётко. Они проходили буквально по всему зданию - угу, дамы явно продолжали искать «герб», за которым мы пришли… - пока не обрывались у ещё одного провала на нижние ярусы. Прикрытого барьером, к слову… Разумно. Умел бы, тоже наставил бы их…
        При моём приближении «плёнка» барьера словно задрожала; того и гляди порвётся… Я хлопнул себя по лбу, отошёл, и снял перстень. Он же дестабилизирует сложные чары, к которым относится и эта, судя по всему, защита от демонов. Опасности я пока не чувствовал, а догнать джинн нужно, так что я перекинулся в сову и спустился в шахту.

«Псов» всё ещё не попадалось, а вот следы нашлись уже на следующем ярусе; тут же обнаружился и ещё один барьер. Похоже, дамы решили осмотреть все подходящие места, максимально подстраховавшись… Однако, это должно быть важно, если они меня не бросили и прилагают столько усилий. Я пожал плечами и продолжил движение по следам.
        Никаких признаков дымных демонов всё ещё не было заметно. Неужто в том побоище наверху ко мне стянулась вся эта нечисть?.. Да нет, вряд ли. Но большая часть с верхних ярусов - возможно…

«Я что-то слышу» - неожиданно сообщила до того молчавшая сова. - «Но не псов…»
        Я обратился к аспекту тотема. Действительно… Какие-то щелчки, вроде бы. Опасности всё ещё не чувствуется… Проверю, что за звуки.
        Они доносились от крупного здания слева. Следы, к слову, вели туда же, что давало надежду на взаимосвязь того и другого. Найду джинн и умотаю отсюда… А разбор полетов проведу в немного более безопасном месте.
        Звуки становились более отчётливыми; щелчки, хлопки, какие-то звуки, похожие на сдавленное мычание… Что за?..
        Вход в здание, вблизи оказавшееся похожим на бункер или убежище - во всяком случае, толщиной стен - был прикрыт очередным барьером. Угу… Звуки меж тем прекратились, сменившись чем-то очень похожим на тяжёлое дыхание. Я попытался вспомнить, дышат ли джинны. Вроде бы да, хотя скорее символически… Они что, отбивались от кого-то и сильно выдохлись? Тогда стоит поспешить, они мне живыми нужны…
        Это действительно оказались они, джинны. Однако реальность, которую я застал возле центра бункера, превзошла самые дикие мои предположения…
        Столь ошеломляющего зрелища, как то, что открылось моим глазам через щель в приотворённой двери, я, пожалуй, не видел даже в том замке в междумирье. Крооргина устало опиралась о стену, держа в руках плётку; рядом на полу лежала Миэла, с разорванной одеждой, которая и раньше-то не особо скрывала её прелести, а теперь и вовсе выставляла напоказ. Но главное то, что, во-первых, она оказалась связана причудливо обтягивающей тело верёвкой, а во-вторых, вокруг ней были разложены разнообразные предметы, часть из которых ассоциировалась скорее с секс-шопом, а часть я вообще не представлял, что из себя представляют. Н-да, сумочка джинны ДЕЙСТВИТЕЛЬНО скрывала весьма сомнительное содержимое…
        Немного заторможенно, но шестерёнки в моём мозгу щёлкнули, складывая одно с другим. Видимо, пока меня не было, Крооргина решила выяснить отношения с Миэлой. И, похоже, своего добилась… хотя метод и весьма неортодоксален. Вопрос, как быть - ввалиться туда сейчас кажется несколько, э, неуместным… Но и ждать, пока они там закончат, не лучший вариант.
        Мои сомнения разрешила Крооргина.

- Чего стоишь, заходи - произнесла она вслух, не оборачиваясь. Ну, глупо ожидать, что она не оставила какие-то сторожевые чары… - Поиграем втроём?

- Тебе не кажется что место не подходящее? - поднял я бровь, нагибаясь к Миэле. Блин, где здесь развязывается-то?..

- А что? По-моему, возбуждает - возразила эта, блин… джинна.

- Не меня - проворчал я. - Как это развязывается?

- А зачем развязывать? И так дотащим.
        По-моему, она издевается не только над соперницей, но и надо мной… Между прочим, а почему Миэла молчит-то? Я глянул ей на лицо - до того искал узел на спине - и обнаружил, что у неё на рту что-то вроде удил с какой-то хреновиной, мешающей говорить. Блин, чёрт знает что… Пока я, подвергая себя смертельной опасности, сражаюсь с монстрами, эта оторва в «садо-мазо» играется. Интересно, нормальные, человеческие женщины способны учудить что-то подобное? Подозреваю, что да… Как вернусь в свой замок, я ей это припомню…
        Хмм. Даже знаю, как можно… Впрочем, всё потом.

- Не майся дурью - скривился я - собирай свой хлам, развязывай Миэлу, и уматываем отсюда. Чем меньше мы здесь задержимся, тем лучше.
        Крооргина как-то покрутила пальцами, и верёвки сползли с тела Миэлы. Я молча указал пальцем на оставшиеся на прежнем месте «удила».

- Может, лучше всё-таки оставить? - предложила жена.

- Снимай! - рявкнул я. Меня всё это уже порядком достало… К тому же это зрелище оказывало и другой, тоже неуместный сейчас эффект. - И одежду ей обеспечь! Нормальную.
        Освобождённая Миэла тихо простонала, но вставать не спешила. Однако я был не в настроении для рыцарства, да и заметно, что она пострадала только морально.

- Вставай давай - недовольно произнёс я - одевайся, и возвращаемся.

- Нам нужно найти герб - напомнила Крооргина.

- Уже - проворчал я. - Я времени зря не терял.
        Она глянула на меня удивлённо, но, как ни странно, без недоверия, и кивнула.

- А предков ты встретил?

- Нет - коротко ответил я.

- Тогда действительно нет смысла задерживаться.
        В общем, мне кое-как удалось вернуть их к реальности. Миэла извлекла из своей сумки ещё пару лоскутков прозрачной ткани, заменяющей ей одежду, приладила их на тело, и мы направились к ведущей наверх шахте. Хани Раздувающих Пламя старалась прижиматься ко мне, находясь с противоположной от Крооргины стороны, а вот жёнушка моя довольно и самоуверенно шагала впереди. Один раз она даже обернулась и широко мне улыбнулась, от чего я чуть не споткнулся. Миэла помогла сохранить равновесие…
        Вот и шахта. Я почувствовал лёгкое дуновение опасности.

- Погоди - остановил я начавшую сплетать чары Крооргину - сначала я проверю.
        Призвав сильфов, я отправил их наверх с поручением осторожно глянуть, что там. Юркнув наверх, они уже через считаные секунды вернулись обратно.

- Там… большой… чёрный…
        Хотя три голоска звучали одновременно, я ухитрился разобрать всех трёх. И, кажется, даже понял.

- Тот, который из маленьких? - уточнил я. Сильфы дружно закивали, а из шахты на нас обрушилась волна грохота. Плохо…

- Лучше воспользоваться другим подъёмом - сообщил я. - Сова, проверь карту, где другой подъём? Ближайший, если есть несколько.
        Вместо того, чтобы просто указать направление, она поднялась с посоха и полетела. Я поспешил за ней.
        Альтернативный подъём, к которому она вела, находился всего в паре сотен метров, но… Он оказался перекрыт. Дыру в потолке затыкала словно огромная пробка из оплавившегося то ли воска, то ли матового стекла - хотя духовное зрение утверждало, что это лёд.

- Сова, веди к другому…

- Других нет - ухнула она, возвращаясь на посох.
        Блин… Всё таки придётся задержаться.

- Ладно… Подождём, пока оно отойдёт от шахты - проворчал я, разворачиваясь. - Возвращаемся, лучше ждать рядом.
        Воздух содрогнулся от мощного низкого рычания; повеяло опасностью, и чувствительнее, чем у шахты.

- Кажется, барьер сломан - сообщила Крооргина; удовольствие на её лице сменялось озабоченностью.

- Тот? - я указал пальцем в направлении, откуда мы пришли. Джинна кивнула.
        В моей голове молниеносно прокручивались варианты действий. Высота потолка здесь гораздо меньше, чем наверху, так что то, что я провернул там, не прокатит… Да и джинн нужно куда-то девать. Но думать лучше на ходу…

- Сова, другого пути наверх точно нет? - спросил я, двигаясь в противоположном от шахты направлении.

- Есть, но через другой сектор - отозвалась она. - Нужно спуститься на ярус ниже и подниматься оттуда. Ещё есть чёрный ход наружу через третий ярус.

- Веди к спуску - кивнул я. - Сколько, кстати, всего ярусов? Я не обратил внимания…

- По той карте - четыре.
        Хотя мы и удалялись от шахты, чувство опасности продолжало нарастать. По ушам и нервам снова ударил протяжный вой; на этот раз он явно доносился с нашего этажа. Если эта тварь может идти по следу, дело худо… Двигаясь по указаниям совы, я одновременно сдвинул восприятие и осматривал окружающее пространство, высматривая, где можно будет отбиваться магией без риска прорыва реальности. Мало ли…

- Что это там за тварь? - осведомилась Крооргина. Вопрос разумный, она у нас главная боевая единица, ей и отбиваться, в случае чего…

- Псов здешних видели?
        Она кивнула.

- Такой же, только БОЛЬШОЙ.
        Второй ярус был не только ниже, но и меньше первого; от ведущего вниз колодца уже была видна ледяная стена. Третий, на который меня занесло ловушкой-телепортом, был ещё ниже и меньше; если демон туда и полезет, ему будет сложно, в потолок упрётся. В общем, спускаемся… И будем надеяться, что там нас не ждёт ещё большая стая.
        Интермедия: Маг с ушибленным… самолюбием.

        Ул`Кнау был в плохом настроении. Вообще-то он с трудом мог вспомнить, когда последний раз был в хорошем, но в этот раз настроение было просто отвратным. Не особо сложное задание с треском провалено, а с ним и надежда избавиться наконец-то от проклятья… И ведь всё было в их пользу - и численное преимущество, и внезапность… И всё так по-дурацки получилось. Ну КАК этому шуту в перьях удалось выжить после удара молнии? Никаких защитных чар на нём не было, пара амулетов не в счёт - громовой посох пробивал подобные побрякушки с лёгкостью. И вот, нате вам… Слишком расслабился, и не сделал контроль. А этот… недобиток не только выжил, но и всё испортил. Ещё и магом оказался, пусть и не уровня Ул`Кнау, но всё же. Вызыватель, что ли? Да ещё и побил…
        Маг скривился. Его побили, унизили, и лишили шанса… И вдобавок сейчас приходилось выслушивать, как Рауна подробно живописует об этом их загадочному покровителю, однозначно выставляя виноватым в провале именно его. Закованный в доспехи Катор иногда покачивал головой, но не возражал.

- Подвели вы меня, подвели… - заметил Артас, выслушав доклад лучницы. - Боюсь, вы ещё ощутите последствия… И отнюдь не в вашу пользу. Хоть и говорят, что на каждый успех есть своя неудача, но это не для нас, верно?

- Ситуацию можно исправить? - прошипел Ул`Кнау. Артас одобрительно кивнул.

- Правильный вопрос. Пока ещё можно… И, раз уж я такой добрый, предоставлю тебе ещё один шанс. Держи.
        Артас бросил что-то; Ул`Кнау поймал предмет - переливчатую, словно подсвеченную изнутри, жемчужину - и обнаружил, что воина с лучницей рядом больше нет.

- Считай это удостоверением и переводчиком - сообщил Артас. - Закончи начатое и забери у шамана сумку. У него, к слову, есть кое-что, что и тебе пригодится… Только посох трогать не советую.

- Так он шшаман… Убить его можжно?

- Как хочешь - пожал плечами Артас. - Тот, кого увидишь первым, тебе поможет… Действуй.
        И пейзаж вокруг неудачливого мага растаял, сменившись другим.
        Конец интермедии

        Блин, похоже, у нас тот самый случай, когда вход - пятак, а выход - рубль… Вместо того, чтобы подниматься, мы спускаемся всё ниже. Причём ощущение опасности и не думает утихать; ну хоть не растёт, и то хорошо. Сильфовая разведка показала, что засады на третьем ярусе нет, так что мы поторопились убраться подальше от преследующей нас твари. А она - или оно? - явно преследовала нас. Странно как-то… Бегала себе наверху, и вдруг погналась за нами. Может, это из-за моих сильфов?..
        Хотя третий ярус и был ниже пяти метров, - здесь окружение уже не походило на город, скорее смотрелось, словно мы внутри здания - так что демон вроде и не должен бы здесь поместиться, я особо на это не рассчитывал. Кто знает, на что способна эта тварь?.. Уж точно не я. Вот был бы демонологом…
        В любом случае, всё время, пока мы двигались к указанной совой точке, меня не оставляла тревога. Попавшиеся по пути пара «псов» нас почти не задержали, мне даже не пришлось вмешиваться - Крооргина размазала их по стенам.
        Где-то на полпути по ушам снова ударил вой. Правда, на этот раз создавалось впечатление, что воют то ли два, то ли три голоса, но не так громко. Крооргина тоже это заметила и нахмурилась; я пожал плечами. Миэла, в свою очередь, вздрогнула и постаралась держаться ещё ближе ко мне, почти прижимаясь телом.
        Завывания повторились, и уже ближе. Нас догоняют…

- Кро, можешь поставить барьер на ходу?
        Она отрицательно мотнула головой.

- А так?
        Я активировал усиление и подхватил её на руки. Да она и весит-то всего ничего… Жена удивлённо уставилась на меня, но сосредоточилась, сплетая чары. Есть… Коридор за нами оказался запечатан довольно плотной плёнкой магии. Потому я и обратился к Крооргине - Миэла более чувствительна, но её магия будет послабее.
        Этот номер повторили ещё несколько раз. Если не остановит, то хотя бы достаточно задержит… Буду надеяться. Было бы лучше оставить что-то вроде мин, но никто из нас подобных чар не знал.
        Как показала «пробка» в подъёмной шахте, устаревшая невесть насколько карта - не лучший источник информации, однако «просканировать» местность, как в замке, сова отказалась, заявив, что в тот раз Великая Сова была заинтересована происходящим, а сейчас я и сам выкручусь. Оставалось надеяться, что она права… Тот самый случай, когда очень хочется верить в свой тотем.

- Почти добрались - сообщила сова.
        И впрямь, ещё пара поворотов, и пространство расширилось, образуя круг нескольких метров в диаметре, в центре которого находилась уходящая вверх и вниз шахта. Но стоило мне сделать шаг к ней, как чувство опасности буквально бросило меня назад, за поворот. И буквально через мгновенье рвануло… Прежде чем Миэла активировала защиту, меня успело тряхнуть взрывной волной - слегка, ветер меня всё же не трогает… - и поцарапать осколками твёрдого как металл льда. Крооргина швырнула в направлении шахты сразу два заклятья и тут же отскочила; я тоже бросился прочь от такого близкого выхода. Судя по реакции Крооргины, это не ловушка прежних хозяев Нихранира, а скорее чья-то засада…

- Сова, веди к чёрному ходу…

- Нас преследуют - сообщила она, указывая новую точку назначения. Крооргина метнула назад ещё одно заклятье, искрящийся воздушный шар. Боевые и на бегу может… Или это её опасность так простимулировала? В любом случае, я присоединился к огневому прикрытию, бросив назад гранату, которую сильфы тут же направили в цель. Впрочем, кто или что это было, я не видел - оборачиваться на бегу неудобно. Вместо этого спросил у жены.

- Что там такое?

- Пёс. Не такой уж большой…
        Я нахмурился. Даже если забыть про размер, тот «пёс» ничего не взрывал, хотя старался меня достать изо всех сил…

- Но там есть ещё кто-то, какой-то маг, похоже - подтвердила мои опасения Крооргина. Только мага и не хватало для полного счастья! Хотя нет, для полного ещё не хватает какого-нибудь бога. Ещё одного, я имею в виду - на Арагорна, в общем-то, жаловаться пока что не приходится…
        Не то, чтобы в этом ощущалась необходимость, но я обратился к аспекту Совы. И тут же обнаружил приближающееся шуршание-постукивание, но не сзади, а откуда-то со стороны. Твою мать… Всё веселее и веселее.

- С фланга ещё один - бросил я Крооргине, доставая гранату повышенной мощности, паровую. И уже сильфам:

- Девочки, отнесите подарок…
        Позади рвануло, зашипел пар; подарок нашёл адресата… Однако, я так бегать не привык. Спортом никогда не увлекался, что сейчас сказывается… Приходится подстёгивать организм заговорами и - я достал из сумки корешок - стимуляторами. Вредно это, конечно, но умирать ещё вреднее… А невозможность бежать приведёт именно к этому.
        Сильфы вернулись как раз в тот момент, когда я начал беспокоиться ещё и за них. Мало ли, тем же взрывом зацепило, или демон схватил… Секунду спустя снова послышалось постукивание когтей, на этот раз с другой стороны. Ё моё, да сколько их тут???
        Как уже упоминалось, этот ярус походил на внутренности здания, и сейчас мы бежали по длинному петляющему коридору с множеством ответвлений; стены отражают звук, и понять, откуда именно он доносился, проблемно. Однако я, нацепив перстень, на всякий случай швырнул в наиболее подозрительное ответвление гранату, закинув её за угол чарами телекинеза. Если можно обойтись без сильфов, лучше так и делать - не хочу подставлять их под удар. Потом по закону подлости их не будет, когда будут нужны…
        Я усилил личную защиту; джинны стелали то же самое.

- Маг всё ещё у нас на хвосте - сообщила Миэла, не оборачиваясь. Так, на мага я пока сильфов пускать точно не хочу, а вот если…

- Направить в него сможешь? - поинтересовался я, демонстрируя очередную гранату. Вернее, сразу две.
        Вместо ответа джинна подхватила их. Какие-то незнакомые мне чары - не то, чтобы я всматривался… - и за спиной дважды грохнуло.

- Он защитился - сообщила Миэла.
        Досадно… Но этого следовало ожидать. Когда противник знает, что представляют из себя мои амулеты, он может их перехватывать или ещё как-нибудь обезвреживать. Хорошо хоть обратно не кинул… А Крооргина, видимо, не знает никаких чар, которые можно было бы использовать на бегу против преследователя. Хмм… А если снова?..

- Кро, прыгай!
        Крооргина сразу всё поняла; я подставил руки и подхватил её. Охватил руками; - блин, посох мешает… - она, в свою очередь, прижалась ко мне, охватив меня ногами и пристроив голову на плечо. Шварк! Затрещал выпущенный джинной наэлектризованный воздушный шар. Звук характерный. Затем последовал звук удара, опять какой-то треск… не отвлекаться, не отвлекаться, бежать и следить за дорогой…
        Состояние реальности здесь, на третьем ярусе, было близко к норме, так что хотя бы из-за этого можно не волноваться. Впрочем, это позволяет безбоязненно колдовать и нашему преследователю… А он тоже огрызался ударами заклятий, разбивавшихся о щиты джинн - Миэла тоже вставляла своё слово в эту своеобразную магическую дуэль. Я же старался следить за путевыми указаниями совы и не отвлекаться ни на творимые чары, ни на прижавшуюся ко мне Крооргину, чья грудь… да, грудь у неё есть, этого не отнять.
        Хотя мы бежали не больше нескольких минут, ощущение было такое, словно прошло не меньше часа. Нет, Крооргина совсем не тяжёлая, и успокоительное ещё действует, но всё же кое-что досаждало. Например, волосы забивающиеся в глаза и прилипшие к щеке, покрытой разводами пота и припорошенной слоем пыли… Да и вообще - когда, наконец, это закончится?.. Приключения - это однозначно не моё. Я жить хочу, и жить хорошо…
        Оттенок окружающих стен изменился. И, кажется, здесь где-то сохранилась магия…

- Почти на месте - сообщила сова. Отлично… Надеюсь на одно, что больше никаких сюрпризов в ближайшее время не будет. - Налево, и в первую дверь…
        Вопрос «а если заперто?» остался незаданным: указанная дверь появилась перед глазами и оказалась раскрытой настежь. Я бы счёл это ещё одной ловушкой, оставшейся от хозяев города, но ни сова, ни я опасности не чувствовали, так что я проскочил в дверь. Миэла последовала за нами и что-то сделала; массивная дверь с грохотом рухнула, запирая проход. Научилась обращаться с местными дверями, пока меня не было?.. Как бы там ни было, это должно задержать преследователя, тем более что джинна ещё и добавила какие-то чары, запирающие, видимо.

- Ну, и где выход? - осведомилась Крооргина, соскакивая на пол. - Здесь, что ли?
        Она пнула что-то вроде крышки люка в полу. Раздался грохочущий звук, слишком громкий для её удара… Да это от двери!

- Крооргина, позаботься о двери, Миэла, помоги открыть эту фигню. Гном, за работу…
        Мы справились быстро, хотя грохот за дверью и отвлекал. Оказалось, что чары, удерживающие крышку, давно выдохлись, а всё ещё сохранившаяся ловушка оказалась на последнем издыхании и вряд ли смогла бы кому-то навредить, даже если бы Миэла её не обезвредила. Однако… Вместо подземного, вернее подлёдного, хода, на который я рассчитывал, под крышкой оказалась примерно полуметровая выемка, в которой колыхался оранжевый туман.

- Это что? - обратился я к сове.

- Похоже, что-то вроде портала… - хмурясь, сообщила Миэла. Я извлёк из коробки табурет - посохом рисковать не стал - и ткнул им в туман. Никаких спецэффектов, и со стулом ничего не случилось…
        В дверь бухнуло ещё сильнее.

- Он плавит дверь - сообщила Крооргина. - Не знаю, что это за чары, но она долго не продержится.

- Ладно, я первая - решилась Миэла и шагнула в этот «портал», беззвучно и бесследно провалившись в туман.

- Ээх… Крооргина, уходим! - скомандовал я и последовал за Миэлой.
        Я падал.

«Вот же хренов доисторический сбойный портал…» - успел подумать я, прежде чем обернуться совой. После этого какое-то время было не до размышлений - выровняться, поймать выпавший посох… Не поймал, к слову, но с этим справилась тотем.
        Ну, что я могу сказать… Слов нет. Простирающаяся подо мной местность ничуть не походила на ледяные просторы местной Антарктиды. Слева раскинулось что-то похожее на джунгли, хотя и не более-менее ровного зелёного цвета, а разноцветными пятнами
- я видел даже синие и фиолетовые - справа же простирался сероватый луг с текущей по нему неширокой речкой и натыкаными там и тут песчаными проплешинами. Странный пейзаж… И небо странное - похоже то ли на очень плотные серые тучи, то ли вообще на потолок, однако при этом светло. И куда же меня занесло, хотелось бы знать? Равно как и где джинны.
        Бесспорно, то, что я жив, уже хорошо, но всё же нужно стремиться к большему… Ладно, попробуем разобраться.

- Что скажешь? - обратился я к сове.

- Где мы - не знаю. Но, кажется, я что-то вижу…
        Она свернула в сторону кромки леса и принялась снижаться. Присмотревшись в том направлении, куда она летела, я заметил какое-то шевеление… ойй!
        Что-то резко дёрнуло меня вниз. Навалилась какая-то тяжесть, и я едва удержался на крыле. Секунду спустя тяжесть пропала; что это было?.. Никакой магии не чувствую, духов, кроме совы, тоже не заметно, и вообще… Сову, насколько я успел заметить, не тряхнуло. Ещё одним вопросом больше.
        Я снова вгляделся в мельтешение впереди. Ничего себе… Похоже на гигантские зелёные щупальца, метров эдак десяти в длину. Опа… что-то вспыхнуло, и одно из них упало. В направлении луга помчалась фигурка… да это же Миэла! Уфф, одной проблемой меньше. Хотя, с другой стороны, возможно что и наоборот… Не знаю, с чем и из-за чего она столкнулась, однако размеры внушают уважение.
        Однако эта проблема решилась: как только Миэла удалилась на пару десятков метров, щупальца, или что это там было - в принципе, было больше похоже на лианы… - втянулись куда-то за плотно растущий ряд деревьев. Мы с совой направились к остановившейся джинне; на всякий случай я решил немного обогнуть её и зайти с зоны видимости. А то ещё шарахнет магией от неожиданности…
        Неподалёку небо и землю соединил разряд молнии. Как ни странно, вспышка была довольно неяркой, а грома и вовсе не последовало - не считать же громом что-то вроде негромкого треска. Блин, да что это за странное место?

- Ты в порядке? - обратился я к Миэле, приземлившись и перекинувшись в человеческий облик.

- Более-менее… - пробормотала она. - Где мы?
        Я пожал плечами.

- Я это у тебя хотел спросить… Где мы - непонятно, Крооргины не видно… Ясно одно, портал барахлил. Хорошо хоть живы, по крайней мере мы с тобой…

- Надеюсь, Крооргина тоже цела - нахмурилась Миэла. Я удивлённо поднял бровь. Странноватая забота с её стороны…

- Политика - поморщившись, объяснила она. - Ты бы не мог её найти?

- Могу - согласился я - но только из безопасного места. А здесь пока ничего не понятно…

- И где оно, это безопасное место? - задала риторический вопрос джинна.

- Вот это и будем выяснять.

- К деревьям лучше не соваться - собщила она. - На меня там напали какие-то лианы.

- Я видел - кивнул я, отмечая, что это всё же были лианы. Если, конечно, Миэла не ошиблась… - Но, если что, и там можно будет попробовать пройти. Я, конечно, не друид, но могу попытаться договориться с лесными духами…
        Миэла кивнула и посмотрела вверх.

- И небо здесь странное… - пробормотала она.

- Не могу не согласиться, но пока что это не главное. Я предпочёл бы не камлать в незнакомом открытом месте, но что насчёт тебя? В смысле, у тебя в запасе нет каких-нибудь поисковых или хотя бы связных чар? Крооргину действительно стоит найти.
        Честно говоря, у меня есть способ её найти… но я пока что не хотел бы им пользоваться. По крайней мере, при Миэле. Боюсь, если она узнает, что у Крооргины со мной шаманский договор, это может иметь неприятные последствия… Так что сначала попытаюсь воспользоваться другими методами. Блин, как я не люблю все эти сложности и интриги… Как будто у меня без этого мало проблем.

- Попробую… - пробормотала Миэла. - Присмотри пока за округой…
        Закрыла глаза; не знаю, что она делала, но плетения чар я не заметил.

- Нет, - несколько минут спустя произнесла она, открыв глаза - не получается… Или она слишком далеко, или что-то случилось.

- Слишком далеко - это сколько? - поинтересовался я.

- Больше двух километров.
        Надо же, мой амулет даже меры длины может переводить?.. Впрочем, вполне возможно, что он переводит не по длине, а по употребимости термина… Ладно, в данном случае это не настолько важно.

- В таком случае - вздохнул я - нам остаётся одно. Искать местных обитателей и выяснять, где мы находимся… Насколько я помню, поселения бывают у истоков рек, так что проще всего подняться вверх по течению. Мы с тобой можем летать, так что много времени это занять не должно. Да и вообще, у нас только одна проблема - найти надёжное место и отыскать Крооргину.

«Если не произойдёт ещё какой-то пакости», мрачно подумал я, но произносить не стал. В последнее время жизнь делает меня пессимистом… Увы, но мой любимый пофигизм в опасных ситуациях крайне вреден.
        Любимым Крооргиной смерчем Миэла пользоваться не стала; она просто взлетела, не прикладывая видимых усилий. Дух ветра и огня, всё-таки… Я тоже поспешил перекинуться.

- Между прочим, хотел спросить, - проухал я на лету. - Что вы с Крооргиной не поделили?

- Обычная женская конкуренция - отозвалась Миэла. Что-то мне сомнительно… - Три сильнейших рода постоянно соперничают, как в политике, так и на уровне отдельных джиннов. Наши отношения с Крооргиной - последствия… То, чем мы все занимались в Нихранире, как раз и нацелено на нормальные отношения наших родов. Союз через брак…
        Был бы в человеческом облике, скривился бы, но совиное «лицо» к мимике не располагает. Нашли, блин, связующее звено… «Шаман, переходное звено от человека к духу и от одного рода джиннов к другому». Не говоря даже о том, что я вообще предпочёл бы держаться от джиннов - да, в принципе, от любой политики… - подальше, так ещё и такую пару подсунули… Не нужно провидческих способностей, чтобы предсказать - эти две дамы не прекратят устраивать разборки, а я буду оказываться на линии огня. Возможно, даже в буквальном смысле… И если Крооргину я ещё могу как-то контролировать благодаря шаманскому договору, с Миэлой этот номер вряд ли пройдёт.
        Внезапное чувство опасности прервало мои меланхоличные размышления, резко дёрнув в сторону. Э?.. Миэла, которая как раз в рассчёте на моё чувство опасности, следовала за мной, вдруг оказалась ниже и довольно далеко впереди. Не понял… Она остановилась и принялась озираться. Да что за хрень такая на это-то раз творится?.


- Я здесь - ухнул я джинне, подлетая к ней.

- Как ты там оказался? - удивилась она.

- Сам хотел бы знать… Фигня какая-то творится. Аномалии, блин…
        Миэла нахмурилась. Затем её лицо приняло выражение «твою мать…», и с её руки сорвалась молния… однако разряд закрутился в спираль и рассыпался искрами.

- Демоны… - пробормотала она и бросилась наутёк. И, кажется, это было не ругательство. Не фигуральное, во всяком случае. Нет, «псы» из Нихранира за нами вроде бы не последовали, но… Кажется, тут и местные есть. Во всяком случае, вылезшая из одной из песчаных проплешин хренотень, смахивающая на многоногую змею, вполне подходила под эту категорию. А уж с учётом высказывания Миэлы и странного поведения её молнии… Короче, разбираться я не стал, а рванул следом за джинной. Но всё-таки, куда нас занесло?..
        Существо гнаться за нами не стало - такое впечатление, что оно нас даже не заметило. Но тогда что закрутило молнию Миэлы, пассивная защита?.. Чем дальше, тем меньше я понимаю происходящее…
        Хотя мы с Миэлой и удирали, но делали это согласно изначальному плану, то есть вверх по реке. И за небольшим холмиком новый сюрприз преподнесла именно она: мне сразу показалось странным, что она стекает с холма - если там источник, то речушка должна бы быть поуже. Однако никакого источника на холме не было; речка, вопреки законам физики, просто текла через холм, поднимаясь по его обратной стороне. Бред…

- Миэла, ты тоже это видишь?.. - поинтересовался я. Джинна молча кивнула. Блин… Может, та хрень в Нихранире была не телепортом, а порталом в какую-то странную реальность?.. Надеюсь, всё не так плохо…
        Я пролетел над рекой, и меня снова дёрнуло. На этот раз - не вниз, а куда-то вверх и назад. Закрутило, и я едва не упал, но затем меня подхватило что-то невидимое. А, чары Миэлы…

- Благодарю… - пробормотал я. - Сова, можешь найти рядом достаточно безопасное место, чтобы хотя бы побеседовать с местными духами?
        Вместо ответа она выронила посох.
        -Эй!.. - начал я, но тут же остановился. Крутанувшись в воздухе, посох встал вертикально и со свистом ухнул вниз - однако в землю, выглядящую вполне мягкой, не вошёл даже частично, а встал на торец между редких травинок и всё так же вертикально замер. Затем вздрогнул, и словно волна искажения прошла по окрестностям, исчезнув через миг. Пару секунд ничего не происходило, а затем из вершины посоха фонтаном ударила струя серого тумана, проливаясь на землю.

- Твою… - только и смог пробормотать я.
        Фонтанирование тоже продолжалось недолго; туман быстро растаял, не оставив после себя никаких заметных изменений.

- Безопасно - сообщила сова и опустилась на землю. Эмм… Впрочем, если не доверять своему тотему, то кому вообще доверять?.. Я тоже приземлился и сменил облик.
        И первое, на что обратил внимание - сияние камня в перстне, который так и не снял. Он светился так же сильно, как в межмирье, если не сильнее. И что это может значить?..
        Рядом приземлилась Миэла.

- Странно… - пробормотала она; я не удержался от смешка. Только заметила? Видимо, она поняла причину, поскольку пояснила. - Ощущение здесь… другое. Более… домашнее.

- А там? - заинтересовался я, показывая большим пальцем вверх.

- Похоже на то, что от перстня - сообщила Миэла. - Но более грубое, не притягивает, а скорее напрягает. Неуютно…
        Она перебрала плечами, став похожей на беспомощную девчонку. Ну-ну… Я на это больше не куплюсь. По крайней мере, постараюсь. Однако… Её слова подтверждают, что и эта… локация связана с Хаосом. Снова проделки Арагорна или всё же нет?..

- Что ты знаешь о том портале, которым мы воспользовались? - обратился я к джинне.

- Немного. Побочный продукт каких-то исследований, такие порталы более долговечны и стабильны, чем обычные, но, во-первых, односторонние, а во-вторых, у них сложности с фокусировкой точки выхода. Скорее всего, ещё и перстень повлиял…

- Но в целом это просто телепорт? - уточнил я. Миэла кивнула. Хмм… Тогда, блин, куда нас занесло?
        Хотя… Мне ведь говорили, что в этом мире проходили большие - Великие - магические войны. Возможно, здешние эффекты - просто их последствия?.. Я произнёс это предположение вслух.

- Возможно - не стала отрицать Миэла. - Хотя там всё было иначе, но я не могу говорить за весь мир…

- Сова, а ты что скажешь?

- Судя по всему, это Закрытые Земли - ответила она. Миэла вздрогнула.

- Знакомое название? - нахмурился я.

- Слышала кое-что… - пробормотала джинна. - Но то, что я вижу, как-то… не соответствует.

- А Нихранир соответствовал? - фыркнула сова.

- Больше, чем это - спокойно ответила Миэла.

- В любом случае, расскажи, что знаешь. А там поговорю с местными духами и попробую разобраться…

- Да я и знаю не так много - заметила она. - Когда-то давно, ещё до Великих Магических, по всему миру образовалось несколько аномальных зон, отделённых от остального мира, но связанных между собой. Что-то вроде пространственных пузырей… Я слышала, что в них обитают монстры и творится сущее безумие, а также что выжить там дольше нескольких минут - серьёзное достижение. Ганке-Ло контролирует доступ к ним и вроде бы занимается их исследованием, но каковы результаты, и есть ли они вообще, я не знаю.

- По-моему, вполне соответствует… - пробормотал я. Ну, разве что кроме части про несколько минут, но это я озвучивать не стал. - Это всё?
        Миэла кивнула.

- Ну, значит, попробую найти Крооргину и выход отсюда. Сиди спокойно, ничего не говори и ничего не делай, если только я не попрошу.
        Она снова кивнула, а я залез в сумку. Начать нужно с жертвы. В первую очередь Сове
- расплатиться за уже оказанные услуги и аванс на будущее, своеобразный кредит - а потом местным. Вообще, жертвы делятся на два типа: пища и ценностями. Причём если с пищей всё более-менее понятно, с ценностями отдельная история. Их ценность для духов зависит от отношения жертвующего. Чем ценнее для жертвующего, тем ценнее для духов; по сути, жертвуется не сам предмет, а направленные на него эмоции. К примеру, любимая кукла, пожертвованная ребёнком, будет ценнее, чем горсть монет из рук богача, пусть даже кукла сделана из тряпок, а монеты - золотые. Шаманистика вообще во многом завязана на чувства и отношения, я уже говорил…
        Так, ладно. Обычно костёр используется, но… Далеко отходить от посоха не хочется, а поблизости ничего подходящего в дрова нет. Лес остался довольно далеко, а здесь даже одиночных деревьев не заметно. Ну, можно закопать, тоже вариант. Хотя нет, Сова же не связана с землёй… Значит, просто выкинуть подальше. Так, и что пожертвовать?..
        Первым пришёл на ум памятный сухарь, но я только улыбнулся. Как уже сказано, принцип «на тебе, боже, что нам не гоже» здесь не пойдёт. Да и этот сухарь уже столько со мной прошёл, что стал почти родным… Я снова улыбнулся. Но серьёзно, что бы принести в жертву?..
        Ладно, пусть будет так…

- Великий дух, прими мой дар за блага прошлые и будущие - пробормотал я, размашисто бросая в сторону леса свёрток с парой монет, аппетитным куском копчёного мяса и кусочком ароматической смолы, местного аналога мирры. - Обещаю отдать тебе трёх кроликов по возвращении во дворец Жалящих Искр и ещё пять - по возвращении в Карагал.
        Нет, я не жадный, мог бы и больше пообещать, но… Я так и не выяснил, почему сова не участвовала в стычке в тумане. И вообще, не так уж много она сделала… Хватит с неё, даже с избытком. Хотя…

- И пару кур - всё же счёл нужным добавить я. «Впишу в счёт» джиннам…
        Сова ухнула, то ли довольно, то ли насмешливо, но недовольства не проявила. Ладно, самое простое, с тотемом, закончил, теперь местные духи. Я достал перо Совы… а палочки ещё остались, ароматические? Угу, есть… Ну, приступим.
        Битый час я отплясывал и бил в бубен, призывая местных духов. Толку - ноль… Бывает и такое, но всё же странно. Ладно, попробую Наверху глянуть…
        Уселся поудобнее, листик в рот - кстати, нужно будет пополнить запасы, и вообще пособирать трав - настраиваюсь на нужный лад… И - словно дубинкой по черепу. Или головой о стену… В глазах потемнело. Очнулся лежащим на земле; Миэла не пыталась мне помочь, но оно и правильно.

- Я в порядке… Кажется. - пробормотал я. - Долго я провалялся?

- Минут пять.
        Неплохо… Но что это было?…

- Похоже, это действительно закрытые земли… Причём очень закрытые. Я даже не смог пробиться в Верхний мир.
        Попытался подняться; в голове снова колоколом ударила боль, и я осторожно потрогал затылок рукой. Крови нет, шишки тоже… Хотя и откуда бы ей взяться, удар-то был нематериальным. Разве что о землю приложился, когда падал, но она мягкая, а высота небольшая. Я бросил взгляд на перстень; камень в нём сиял гораздо слабее, чем после портала, почти так же, как во дворце джиннов. Судя по всему, дело в посохе, точнее, в том, что он учудил. Может, и в Верхний мир из-за этого попасть не могу?.


«Сова, знаешь, что это было с посохом?»

«Нет» - коротко ответила она.

«Тогда почему ты была уверена, что здесь безопасно?»

«Чувствую. Я всё-таки твоя хранительница… Да и Миэла права - вне безопасной зоны мир ощущается иначе».

«Так… А как отсюда выбраться, тоже не знаешь?»
        Сова не ответила. Понятно… Всё веселее и веселее. Я потрогал браслет; Крооргина, похоже, жива, но вот где она - вопрос. Может, плюнуть на всё и попытаться призвать её по договору?.. Нет, пока не буду спешить.

«Ладно… Хотя бы отыскать Крооргину здесь сможешь?»

«Я - Та, кто ищет потерянное» - несколько высокомерно отозвалась сова. - «Даже со здешними сложностями это не составит для меня труда».

«Хорошо… Тогда приступим».
        Я повторно приготовился покинуть своё тело. На этот раз сработало; как и в тот раз, когда я выполнял просьбу орков в Ганке-Ло, сова ухватила меня и с бешеной скоростью понесла к одной ей видимой цели. Впрочем, в этот раз скорость была не такой бешеной… Внизу даже удавалось разобрать детали местности. Однако никаких признаков проживания разумных существ заметно не было - ни вырубок, ни полей, ни дорог, ни зданий… Не сказать, чтобы я ожидал их увидеть, но всё же надежда - живучая штука.
        Перед нами возникла неуместно торчащая посреди степи невысокая гора. В норме у её подножия должна быть пышная растительность, питаемая стекающими с вершины ручьями, но тут такого не наблюдалось. Сова направилась к горе.
        Облетев вокруг, она направилась в небольшую пещерку в одном из склонов. Просто выемка, уходящая в камень меньше чем на десяток метров, у дальнего конца которой что-то блестело. Похоже на большой кусок льда… У меня нехорошие предчувствия.
        Как пелось в мультике «Раз, два, три, четыре, пять» - «предчувствие его не обмануло»… В толще то ли мутного льда, то ли не менее мутного стекла проглядывалась фигура. Женская… То она в браслете застряла, теперь вот в какой-то непонятной фигне… И как её оттуда выколупывать? Радует одно - вряд ли она куда-то отсюда денется. Доберёмся с Миэлой до горы, там уже и будем решать…

- Возвращаемся - обратился я к сове, бросив последний взгляд на замурованую в неизвестном материале, как муха в янтаре, джинну. Не знаю, кто с ней это сделал, но задерживаться здесь не стоит…

- Она жива - сообщил я Миэле, вернувшись. Встал, размялся; тело, как обычно после выхода из него, затекло и побаливало. За всё приходится платить, однако… - Находится, правда, довольно далеко отсюда, но за несколько часов должны бы добраться.
        Ну, если ничего не случится… Что маловероятно. Н-да, похоже, я потихоньку становлюсь пессимистом…
        Как ни странно, мы добрались до горы почти без происшествий. Во всяком случае, серьёзных - один раз меня ни с того ни с сего дёрнуло вверх, разок Миэла наткнулась на что-то невидимое, в одном месте воздух напоминал нечто густое, через что пришлось скорее прогрести, чем пролететь… Пару раз натыкались на местных обитателей. Сначала - на стаю каких-то зверьков, похожих на зайцев, но с очень длинными задними лапами и светящимися глазами; пара попыталась допрыгнуть до нас, схватив зубами, но Миэла сбила их воздушными шарами. Точнее, одного сбила, а от второго мы просто уклонились - её второй шар, как и молния, повёл себя неожиданно,
«лопнув» небольшим смерчиком. Потом нам попалась пара летающих угрей, но они были заняты друг другом и не обратили на нас внимания. Ещё к списку дорожных происшествий могу добавить радугу в виде восьмёрки, через несколько секунд сменившую форму на кольцо, а затем исчезнувшую с хлопком и облаком разноцветных искр… Миэла, похоже, записывала всё это на свою иллюзион-сферу. Перстень, к слову, после того, как я взял посох в руки, снова засиял ярче; снимать я его не стал, и сейчас он красовался на среднем пальце правой лапы. Тоже странно, между прочим. Я не уверен, как именно действует моё превращение, но рукам-то соответствуют крылья, а не лапы. Впрочем, на общем фоне странностей это такая мелочь…
        А вот и гора впереди показалась. Эмм… А почему пещера с этой стороны? Мы же в тот раз облетали… Может, другая?
        Однако сова уверенно летела именно к этой пещере. Да и блеск заметен…
        Вскоре, убедившись, что в пещере никто не прячется, мы уже стояли перед глыбой, в которой была замурована моя супруга.

- Вот таким вот образом - заметил я. - Не знаешь, что это за ерунда?

- Не уверена… - пробормотала она и подошла к глыбе ближе. Поднесла к ней ладонь и замерла. А я, пожалуй, попробую своими методами…

- Что это такое? - спросил я у вызванного из Дома гнома.

- Где?

- Ну вот, вокруг той джинны…

- Пещера.
        Тьфу ты блин, духи…

- Я про этот прозрачный материал, в котом она замурована.

- Замурована? - удивился гном. - Да нет там ничего такого…
        Я нахмурился. Гномы врать не умеют, да и с шутками у них туговато, так что я чего-то не понимаю… Я сдвинул восприятие на полностью материальный уровень. Глыба осталась на своём месте, только что стала немного прозрачнее. Тогда я переключился на другую сторону «спектра»… Однако.
        Картина разительно отличалась от того, что я видел в прошлые разы. Тогда мир виделся состоящим из мириада огоньков духов, сейчас же… Я словно висел в пустоте. Кое-где виднелись отдельные огоньки и сгустки сияния, но основными источниками было скопище огоньков в моём теле и два костра джинн. Причём сияние Крооргины было заметно более тусклым… Та-ак, похоже, её нужно срочно вытаскивать. А то я преждевременно овдовею… Оно бы и неплохо, но не сейчас. Но что это такое, во что она замурована?.. Какая-то магическая структура? Я прискорбно невежественен в таких вещах… Единственное, что приходит мне в голову - просто разбить этот
«хрустальный гроб». Но лучше подожду, пока Миэла посмотрит - может, она что-то придумает…
        Миэла наконец убрала руку от глыбы.

- Ну, что? - обратился я к ней.

- Защитная магия - ответила джинна. - Вроде анабиоза у смертных… ты же знаешь, что это?
        Я кивнул.

- Сможешь её разбудить?
        Она отрицательно мотнула головой.

- И что тогда делать? - удивился я. Может её того, в коробку?..

- Я не могу, ты можешь - пояснила Миэла. - Ты же муж, к тому же по полному обряду…

- Понятно… - пробормотал я, хотя на самом деле мне было не очень-то понятно. - И как это сделать?

- Просто разбуди - пожала она плечами. Ладно, попробую… Что ещё делать.
        Я постучал посохом по «саркофагу» Крооргины и произнёс вслух, чувствуя себя довольно глупо:

- А ну хватит дрыхнуть! Мужа встречай!
        Трудно поверить, но это сработало… Внутри глыбы зазмеились мелкие трещины. Их становилось всё больше, они расширялись… Миэла нахмурилась, а я обратил внимание, что все трещины остаются внутри, недоходя до поверхности глыбы. Крооргина зашевелилась; кажется, она пыталась выбраться, - из-за трещин было плохо видно - но «саркофаг» не поддавался. Что-то, похоже, пошло не так… Похоже, это очередной пример непредсказуемого поведения магии в здешних местах.
        Миэла торопливо пыталась что-то делать, но у неё, похоже, не получалось. «Мы её теряем»?.. Эх… была не была!
        Я с размаху треснул посохом по глыбе. Глухой удар… и трещины изнутри наконец-то добрались до поверхности, распространяясь вокруг посоха. Ещё несколько секунд - и глыба начала разваливаться, а осколки - бесследно таять. Из разваливающейся глыбы вывалилась Крооргина, упав на пол. Не шевелится… Она вообще живая, или как?.. Только ещё и не хватало, чтобы она в последний момент скопытилась!
        Миэла помедлила, однако, поскольку я никаких действий не предпринимал, неохотно подняла Крооргину.

- Жива - сообщила она и многозначительно посмотрела на меня. Я сделал вид, что не заметил.

- Может, всё-таки заберёшь свою жену? - сердито произнесла Миэла. Пришлось всё-таки подхватить бессознательную джинну. Слегка потряс её, она не прореагировала. Попробовал «подкормить» Силой перстня - дух всё-таки - тоже никакой реакции. Досадно… Вздохнув, я взвалил её на плечо. По крайней мере, она очень лёгкая…

- Итак, вопрос дня - как отсюда выбраться… - пробормотал я.

- Кажется, есть более актуальный вопрос - откликнулась двинувшаяся к выходу Миэла.
- Как быть с гостями…
        Вместо того, чтобы задать глупый вопрос, - хм, а ведь ещё недавно непременно задал бы… - я аккуратно положил Крооргину к стене, подошёл ближе к выходу и прислушался, воспользовавшись аспектом Совы. Кажется, были какие-то посторонние звуки, но идентифицировать их не представлялось возможным. Я подошёл ещё ближе и осторожно выглянул наружу.

- Нас окружают зайцы… - растерянно пробормотал я. Миэла кивнула.
        Подножие горы - оказавшееся, к слову, существенно ближе, чем я ожидал - было словно ковром покрыто множеством появившихся откуда ни возьмись серых зверьков с горящими глазами. Ничего себе… Я попытался высунуться из пещерки чуть дальше, чтобы оглядеться по сторонам, но в тот же момент в мою грудь ударил снаряд. Меня отбросило; я ударил посохом, пытаясь сбить с себя вцепившийся в одежду серый ком. Это удалось только при помощи Миэлы, оторвавшей-таки зайцеподобную тварь от меня заклинанием с такой силой, что в моей жилетке застрял обломок зуба, а «зайца» буквально размазало по стене. Крови на удивление мало…
        Рядом упали ещё какие-то серые клочки. Опа… Оказывается, сова успела растерзать ещё одного, а я и не заметил…
        Этими двумя прыгунами атака ограничилась. Я снова прислушался, но чьего-либо приближения слышно не было. Хмм…
        Очень осторожно приблизившись к выходу, я высунул наружу посох. Реакция последовала незамедлительно: удар, и на посохе висит очередной «заяц».

- Похоже, нас взяли в осаду - заметил я, когда зверушка была изничтожена. - Сова, Миэла, кто-нибудь из вас знает, что это за твари?
        Сова промолчала, но отозвалась джинна.

- Откуда? - пожала плечами она. - Я же говорила, о закрытых землях практически ничего неизвестно… Одно ясно, это не просто животные. Похожи на одержимых…

- Н-да, мы окружены стаей одержимых зайцев… - пробормотал я. - Расскажи кому, смеяться будут.
        А вот мне было не до шуток. Если эти твари бросятся все разом… Не знаю, Миэла, может, и уцелеет, особенно если её магия нормально сработает, а вот мои шансы стремятся к нулю. С такими челюстями… Нет, у них в пастях не было набора массивных клыков, как в каких-нибудь ужастиках - я заглянул - но широкие острые резцы прекрасно позволят «кроликам» обойтись и без них. К слову, клыки у них всё же были, да и вообще судя по набору зубов тварюшки эти всеядные, но «основными» зубами явно были крупные передние резцы. Не саблезубые кролики, но что-то близкое… Пожалуй, их можно назвать ножезубыми.
        Ладно, это может иметь значение, но не ключевое. Есть две проблемы: «зайцы», собравшиеся в большом количестве и атакующие, стоит чуть высунуться, и барахлящая магия. Хотя нет, не две… Четыре. Ещё - Крооргина в отключке, и неуверенность в том, как покинуть эту негостеприимную местность. Весело, короче…

- Так, ждать здесь в любом случае смысла нет - произнёс я. - Разве что пока Крооргина очнётся, но неизвестно, сколько это займёт и что в это время затеют зайцы. Если они действительно одержимые или что-то в этом роде, нельзя быть уверенными, что они совсем не могут соображать… Нужно прорываться. Подняться повыше, чтобы не допрыгнули, а там уже прикинем, куда дальше… Можешь организовать что-нибудь, бьющее по площадям?
        Миэла отрицательно покачала головой.

- Это её юрисдикция…
        Она указала на Крооргину. Ещё веселее, ещё и наш крупный калибр не функционирует. Впрочем, у меня тоже есть… Между прочим.
        Я достал из коробки оставленную мне лучником погремушку. Шаманский гранатомёт, однако…

- Сможешь воспользоваться? - обратился я к Миэле, протягивая погремушку. Она осмотрела предмет, затем кивнула.

- Значит, я наношу первый удар и расчищаю местность; превращаюсь, ты прикрываешь. Я взлетаю и прикрываю тебя, ты забираешь Крооргину и мы уматываем. Возражений нет?
        Миэла мотнула головой. Значит, план принят…
        Хорошо всё-таки, что я не поленился и заготовил гранат с большим запасом… Вроде и не средневековый мир, но без оружия из дома выходить всё равно страшно. Ладно, оставим лирику… Положив пару гранат на пол, я достал ещё две, примерился, и швырнул их в проход. Вниз по склону, в «зайцев»…
        Рвануло. Я взмахнул плащом… и вместо смены облика подхватил с пола и метнул заготовленные гранаты, потянувшись в сумку за новыми. Всё серое море монстриков сорвалось с места и бросилось в атаку…
        Миэла тоже метнула огненный шар из погремушки и какое-то заклятье; грохот взрывов, разлетающиеся клочья, но лавину это не остановило. Ещё пара гранат и залп… но
«зайцев» это в лучшем случае едва замедлило. То, что они не прыгали, а скорее бежали, - видимо, из-за слишком большого количества опасались столкнуться на лету
- дало нам несколько секунд. Примерно секунда ушла у меня на то, чтобы понять бесполезность гранат, ещё полторы - чтобы вспомнить о трофеях и достать нужный, и ещё почти две - чтобы активировать его. Голубоватый экран, генерируемый маленькой трёхгранной пирамидкой, запечатал вход в пещеру буквально в десятке сантиметров от первых «зайцев»… твою мать, несколько штук успело проскочить!
        Какое-то время - впрочем, недолгое - мы отбивались от маленьких бестий. Прикончив последнего из четырёх «передовиков», я поспешил проверить щит и его генератор, однако Миэла оказалась возле него первой.
        За плёнкой экрана, похожей на мыльную, световые чары Миэлы, которые она успела создать в какой-то момент, освещали плотную пробку из множества зверьков. Вплоть до выхода… И они пытались продавить экран всей совместной массой… хотя это вряд ли. При таком завале только задохнутся и друг дружку позадавят…
        Ой… Я забыл, что имею дело не с простыми животными. Передние «зайцы», чуть ли не расплющенные напирающей массой, продолжали шевелиться и даже пытались грызть экран. Бли-ин… А я понятия не имею, сколько продержится генератор. Сова в замке просветила меня только относительно основных функций - что делает и как включается… Так, как его на перстень запитать?..
        Хотя давящие на экран «зайцы» заодно давили и на нервы, разобраться оказалась намного проще, чем с управляющим плетением в Нихранире. Убедившись, что генератор работает, и экран не разваливается ни от напора, ни от дестабилизирующего влияния перстня, я всё же отошёл подальше. Так надёжнее…
        Так… От непосредственной опасности защитился, но положение аховое. Сколько мы сможем здесь проторчать? Не говоря даже о пище и питье - это не настолько проблемно - на какое время хватит кислорода?.. Ничего похожего на второй выход в пещерке нет, а вокруг - толща камня. И что делать, скажите?..
        Так, варианты, варианты… Не знаю, что это за ерунда, но духов земли я здесь не видел, так что убедить их проделать ход - в обычных условиях дело сложное, но возможное - не получится. А своих у меня всего двое, причём один привязан к амулету… Дыхательных заклятий я не знаю, а в бусах такого нет - это же джинновы, им такое не нужно. Так, думай, голова, думай… Нет крутизны, так хоть мозгами работай.

- Телепортацией не владеешь? - поинтересовался я у Миэлы. Она отрицательно мотнула головой. Ну, я и не рассчитывал…
        Так… Не подходит, не сработает, безперспективно… Хотя два варианта с хоть какими-то шансами есть. Во-первых, можно попробовать воспользоваться добытой в замке дверью - уверен, куда-то она ведёт. Другой вариант - войти в состояние глубокого транса, что позволит почти не потреблять кислород, и надеяться на джинн. Подпитка генератора должна бы работать и без моего участия…

- Миэла, я сейчас… - начал было я, но тут что-то произошло. Сперва сбоку, в полуметре от меня, что-то засияло; повернувшись в ту сторону, я обнаружил висящую в воздухе светящуюся точку. Опасности я не чувствовал, но всё же перехватил посох поудобнее и приготовился, если что, ударить магией. Эх, нельзя в таком тесном закрытом пространстве гранатами пользоваться… Если уцелею, постараюсь придумать что-нибудь и для таких условий.
        Точка принялась растягиваться. Круг вытянулся в овал, в котором мерцала похожая на светлую ртуть плёнка. Этот… объект продолжал растягиваться; вот уже он был больше двух метров в высоту, однако я всё ещё не чувствовал опасности.
        Расширение остановилось, и зазвучал голос. Мужской…

- Если не собираетесь кормить загрызайцев, двигайте в портал. И поживее, долго мы его держать не будем.
        Подозрительно? Бесспорно. Однако, в моей ситуации… Я подобрал Крооргину и направился к висящему передо мной «ртутному зеркалу», однако тут дала о себе знать моя хомячья натура. Генератор экрана бросать жалко, полезная штука… Подцепить его
«воздушной петлёй»? Нет, не вариант, он же включен - может на портал повлиять. Одного сбоя больше чем достаточно…

- Миэла, поставь здесь барьер.

- Он не продержится больше десятка секунд - предупредила джинна. Я пожал плечами.

- Да больше и не нужно… Ставь и уходи в портал, я за тобой.
        Выполнив моё указание, она исчезла; я, выключив генератор и сняв перстень, рванул за ней следом.
        В следующий момент я обнаружил, что лежу. Причём почему-то на постели… Крошечная кубическая комнатушка, материал стен которой походил на дымчатый пластик… Дверей не видно. Блин, что за хрень на этот-то раз приключилась?..

«Сова» - позвал я.

«Всё нормально. Это лагерь исследователей» - отозвалась она. Уфф… Я резко успокоился. Не до конца - предвижу сложности, территория-то закрытая - но главные проблемы позади…
        Я откинул накрывающее меня одеяльце, намереваясь встать, и обнаружил, что меня переодели - в короткие штаны и рубашку. Со мной или на мне не осталось ничего из моих вещей, даже трусов; перстень, разумеется, общей участи не избежал. Подозреваю, его забрали в первую очередь… Я скривился.

- И что дальше? - произнёс я вслух. - Долго мне здесь торчать?

- Минуточку - послышался чей-то голос. - Как ты себя чувствуешь?

- Хорошо. Но хотел бы получить обратно свою собственность. И, к слову, что с моими… спутницами?

- С твоими жёнами всё в порядке. Минуточку…
        Жёнами? Похоже, Миэла торопит события…
        В стене образовался проём, похожий на дверной. Дальнейших инструкций не последовало; ну что ж… Я вышел из своей камеры. Короткая прогулка по неширокому коридору, и тупик.

- Минуточку - произнёс всё тот же голос. Любимое слово…
        Передо мной снова открылся проход; обернувшись, я обнаружил сзади стену. Ну, как я и подумал, тюрьма. Или изолятор, карантинный блок… в общем, в этом роде.
        Выбравшись из «тюремного блока», я едва не столкнулся с высоким бородатым мужчиной, держащим в руках мои посох и сумку. Из сумки торчал край моей одежды, а через руку мужчины был перекинут мой плащ… Также я обратил внимания, что над головой возвышается огромный купол, а рядом находится несколько групп зданий-коробок из того же материала, что и «тюрьма». И под ногами то же самое…

- Надеюсь, вы намерены вернуть мои вещи? - поинтересовался я. Мужчина кивнул.

- Можешь переодеться в тамбуре - произнёс он. Голос не тот… К слову, он маг, и явно довольно сильный. Странно, что такого послали вещи отнести… В любом случае, я последовал совету. То, что на меня здесь надели, только и годится, чтобы в камере сидеть…
        Быстро переодевшись, - между прочим, одежду почистили… - я сложил тюремные тряпки на пол и осмотрел сумку. Всё её содержимое было на месте, только коробочку Арагорна я пока проверять не решился. А вот перстня нигде не было видно…

- А мой перстень? - поинтересовался я, снова выбираясь из тамбура.
        Мужчина явно замялся.

- Ну… Тут возникли небольшие юридические сложности. Этот вопрос как раз сейчас и обсуждается. Пойдём, я тебя провожу…
        Учитывая отсутствие джинн… Думаю, я примерно представляю ситуацию. Похоже, в конце концов мне повезло - попались законопослушные и даже вежливые исследователи… А ведь могли бы просто ограбить и прикопать. Всё-таки хорошо, что мир не средневековый…
        Я двинулся за сопровождающим.
        Стоило открыться входу, как по ушам ударил возмущённый голос Крооргины.

- Мы подадим официальную жалобу! Вы заплатите за всё!

- Я, со стороны своего рода, присоединяюсь - поддержала её Миэла. - Мы знаем законы Ганке-Ло и свои права… Вы воспользовались нашей беспомощностью и просмотрели секретную информацию… И что вы сделали с нашим супругом?

- С ним всё в порядке, его сейчас приведут - устало отозвался ещё один незнакомый голос. На этот раз - женский.
        В этот момент я и прошёл через короткий коридорчик, отделяющий вход от помещения, в котором шёл разговор. Помещение оказалось похоже на рабочий кабинет мелкого чиновника: небольшая комнатка, стол, пара шкафов и коробка, похожая на сейф, в углу. За столом - темноволосая женщина лет тридцати на вид, хотя мне почему-то показалось, что она существенно старше. И тоже неплохая волшебница… Над ней нависают джинны; Крооргина возмущённо уставила руки в бока и вообще раздражена, Миэла выглядит спокойной, но тоже явно уступать не собирается.

- А вот и он - сообщила чиновница… или кто она там. Джинны разом обернулись. Я же, стараясь не обращать на них особого внимания, подошёл к женщине.

- Они… - начала было Крооргина, но я, взмахнув рукой, остановил её.

- Подожди. Прежде всего, хочу поблагодарить за своевременную помощь. Мы признательны за то, что нас вытащили из пещеры…
        Я склонил голову.

- А теперь хотелось бы прояснить ситуацию. Для начала, я нахожусь в исследовательском лагере Ганке-Ло?
        В общем, всё оказалось довольно просто. Как только мы угодили в эти «закрытые земли», исследователи засекли мой перстень, - меня же предупреждали, что сигналы от творений Джакалаа многие ловят… - и тут же взяли нас под наблюдение. А когда запахло жареным, решили вытащить - прямо об этом не говорилось, но наверняка не из благотворительности, а из интереса - узнать, кто мы такие и как сюда попали. Да и перстень… Кто-то из местных хотел прибрать его к рукам, заявив, что мы нашли его на подконтрольной Ганке-Ло территории, и, следовательно, он проходит по какому-то их закону об артефактах. Но тут стеной встали джинны… Миэла, как оказалась, прекрасно разбиралась в законах, а Крооргина просто настаивала, что перстень - собственность её рода и угрожала всеми мыслимыми и немыслимыми неприятностями. По-моему, она просто почувствовала возможность оттянуться, устроив скандал, и не преминула ей воспользоваться…
        А вот озабоченность Миэлы я понимал. Портал, через который нас эвакуировали, был снабжён чарами, вырубающим всё живое и многое из неживого - соображения безопасности, как уклончиво объяснила дама, чьё имя я не выяснял. Территория всё ещё малоизучена, и здесь можно подцепить что угодно, начиная от демонов и заканчивая неизвестными вирусами… В принципе, я их прекрасно понимаю и спорить с этим не могу. Но, помимо осмотра и диагностики наших тушек - в основном моей, Миэла с Крооргиной всё же духи, так что с ними в этом было проще - местные безопасники основательно полазили и по нашим вещам. Опять же, я их прекрасно понимаю, но они просмотрели и сделанные Миэлой в Нихранире записи, а это - секретная информация… И джинны совершенно не желали ей с кем-либо делиться, тем более с представителями Ганке-Ло. А вот для меня, если подумать, это хорошо… В конце концов, я - самое слабое звено, и чтобы уберечь эту информацию, надёжнее всего от меня избавиться. А теперь - смысла нет… В общем, на мой взгляд, оно и к лучшему. В принципе, несмотря на свою хомячью натуру, я был бы готов принять и потерю перстня, но
джинны стояли насмерть и сумели-таки его отстоять. Я в споре участия почти не принимал, но, как глава нашей группы и непосредственный хозяин спорного артефакта, был вынужден присутствовать. Однако от перстня - который, к слову, так и не отдали, пообещав сделать это по завершении всех формальностей - джинны перешли к обсуждению компенсации за секретную информацию, и это уже меня не затрагивало. Так что я, стараясь не привлекать внимания, осторожно покинул помещение - выслушивать эти споры никакого желания нет, а вот на исследовательской базе, глядишь, и удастся узнать что-то интересное…
        Однако, разумеется, бродить здесь мне никто не собирался давать. Стоило мне выйти из здания, как рядом появился невысокий пожилой мужчина, седоватый, лысеющий, с аккуратными усами. Одет в серый… пиджак, пожалуй, и такие же брюки. Чем-то мне напоминал директора школы, в которой я когда-то учился…

- Благополучия, коллега - поздоровался он.

- Прошу прощения, но ты совсем не похож на говорящего с духами - заметил я. Действительно, как и предыдущие двое, он явно был неплохим магом, но ни свойственных шаманам эманаций, ни духов свиты, ни знаков тотема я не видел.

- Ну, я работаю и с духами - ответил он - но я не об этом, а о Хаосе.

- Хаосе?.. - насторожённо пробормотал я.

- Боюсь, это уже не секрет - усмехнулся он. - Но всё же давай лучше побеседуем в другом месте.
        Не знаю, о чём он, но хочу узнать… Я согласно кивнул.

- Меня зовут Матриан - сообщил мой собеседник, а сейчас ещё и проводник. - Матриан Шнайд, если полностью.
        Я остановился. Как ни странно, это имя мне знакомо… И есть подозрение, что это не тёзка.

- Подождите… Ты, случайно, не автор учебника по конструированию амулетов?
        Он тоже остановился и обернулся.

- О, ты читал мою книгу? - похоже, ему было приятно. - И как тебе?

- Полезно - пожал я плечами. - Довольно интересно и понятно написано. Хорошая книга… Вот уж не ожидал, что доведётся встретиться с автором…

- Жизнь иногда преподносит удивительные сюрпризы - улыбнулся он. - Однако давай всё же пройдём в мою лабораторию.
        Угу… Однако, любопытно будет взглянуть. Мне, между прочим, и самому нужно… ну, не лаборатория, скорее «священное место» для моей работы с духами - для призывов, в основном. Но лаборатория мага - это нечто совсем другое… Тем более, я не знаю, какие именно исследования они здесь проводят. А интересно…
        Однако ничего особо интересного я не увидел. Небольшое помещение походило на мастерскую безумного учёного - пол и стены покрыты странными узорами с наложенными на них совершенно непонятными мне магическими плетениями и без оных, на столе стоит несколько клеток с живыми мышами, тут и там расставлены и разложены какие-то непонятные штуковины…

- Да, как-то я не подумал… - смущённо произнёс Матриан, проследив за моим взглядом. - Постороннему человеку здесь может быть неуютно… Рабочий беспорядок, прошу прощения.
        Вообще-то, учитывая его аккуратные волосы и одежду, увидеть такое было неожиданно. Но - у всех свои странности…

- Так… - пробормотал хозяин лаборатории. - Думаю, так будет нормально.
        Сложное телекинетическое плетение - я только завистливо покачал головой - одним махом убрало половину беспорядка в помещении, перенеся беспорядочно расставленные предметы к стенам; впрочем два из них остались на своих местах, но увеличились в размерах, превратившись в стулья.

- Присаживайтесь, пожалуйста - предложил Матриан.
        Я последовал приглашению. Послышалось какое-то урчание; я перевёл взгляд на сову. Она ожила, и, наклонив голову, наблюдала за мышами.

- У вас лишней мыши не найдётся? - вздохнул я. Матриан открыл клетку, запустил туда руку и вытащил за хвост одну из мышей.

- Благодарю - произнёс я и протянул грызуна сове. Однако та, взмахнув крылом, выбила мышь у меня из руки; грызун бросился наутёк, а сова, сорвавшись с посоха, ринулась следом. Мышь не успела пробежать и метра, когда когти совы её настигли.

- Ну не в лаборатории же так развлекаться… - неодобрительно заметил я. Сова проглотила добычу, довольно ухнула, и вернулась на посох. Убедившись, что она больше не собирается оживать, я повернулся к хозяину лаборатории.

- Прошу прощения… Так о чём ты хотел поговорить?

- Ну, прежде всего… Что насчёт того, чтобы присоединиться к нашей группе? У нас неплохие условия… Платят хорошо, а уж такую компанию профессионалов трудно найти ещё где-то. Огромные возможности профессионального роста, доступ к исследовательской базе Ганке-Ло…
        Эмм… неожиданно.

- Чем вызвано это предложение? Я не исследователь, я практик. И, насколько я понимаю, мой уровень несопоставим с вашими. Собственно, совсем недавно я учился по твоей книге для начинающих…
        Матриан усмехнулся.

- Две высокородных джинны, медальон разведки Иль-Кракрау, перстень Джакалаа, эффективная победа над стаей демонов, прошедшее без последствий путешествие по Закрытым Землям…

- Минуточку - перебил я его - вообще-то оттуда как раз вы нас и спасли.

- У всех бывают ошибки, тем более в условиях Закрытых Земель - пожал плечами волшебник. - Вы все уцелели - это факт. И, наконец, твой посох… Никто из наших специалистов не смог разобраться в устройстве этого артефакта.
        Эге… Апгрейд Хранителей снова сказался, полагаю. Н-да… И как ему ответить?.. В принципе, посох они вернули, и перстень джинны отбили, так что, думаю, ничего страшного, если кое-что расскажу. И вообще, это прекрасная возможность завязать знакомства и связи среди магов Ганке-Ло. А то мои предыдущие попытки не выглядели особо эффективными…

- Самый напрашивающийся вывод, - продолжал меж тем Матриан - это, разумеется, что Иль-Кракрау и Кагзария занялись совместными исследованиями хаоса. Если так, мы готовы сотрудничать… Отталкиваться от шаманистики - это неожиданный подход.

- Возможно, они и ведут какие-то совместные исследования, - вздохнул я - но я не в курсе. Как я уже сказал, я практик… Просто мне довелось общаться с некоторыми… сущностями, которые неплохо разбираются в том же Хаосе.

- Хмм… - пробормотал Матриан. - Даже если так, ты, как минимум, обладаешь ценным опытом.

- Ну, я был бы рад сотрудничать с вами, но, к сожалению, именно сейчас у меня есть важные дела. Однако буду рад помочь, когда освобожусь. Думаю, найти меня проблемы не составит…

- Хорошо - немного подумав, кивнул Матриан. - Но что за сущности ты имеешь в виду?

- Да я и сам не уверен - пожал я плечами. - Один - точно бог, а про остальных вообще ничего толком сказать не могу…

- Боги - не лучший источник информации… - поморщился волшебник. Я кивнул.

- Это точно…
        Матриан хмыкнул.

- Хорошо, не буду больше задерживать. Тем более, твои жёны тоже уже закончили… Я провожу к порталу, они идут туда.
        Я кивнул. Скорее всего, у него в одежде что-то вроде амулета связи… Хотя тут столько всяческих плетений, что не мне пытаться что-то разобрать.
        Ну что же… Полагаю, меня можно поздравить. Даже если местные спецы и не помогут мне вернуться на Землю, такие знакомства в любом случае будут полезны… Как минимум, смогу чему-то научиться.
        Видимо, судьба решила, что одному человеку не стоит уделять столько внимания: больше никаких неожиданностей не было. Сам портал выхода, которым нас обещали отправить непосредственно в Ганке-Ло, внешне ничего особенного из себя не представлял - почти такой же, как городские порталы, только снабжённый уймой дополнительных чар. Магические рисунки, к примеру, полностью покрывали помещение, в котором он находился, причём как внутри, так и снаружи. По пути я украдкой проверил свою коробку. Главное, эмблемы, за которыми меня отправляли в Нихранир, оказалось на месте. Отлично… Похоже, у меня действительно наступила белая полоса. Правда, немного беспокоила лёгкость, с которой нас отпустили, тем более что это вроде как закрытый исследовательский центр… Хотя, я же не знаю, что и как они проверяли, пока я был в отключке. И вполне возможно, что меня возьмут под наблюдение теперь и спецслужбы Ганке-Ло… Да наверняка возьмут. Возможно, ещё и достаточно высокий статус джинн помог.
        В любом случае, мы спокойно и без каких-либо происшествий оказались в «Городе Конца и Начала». Признаться, я ощутил себя дома… Я бы хотел заскочить в свой замок и проверить, всё ли в порядке, но джинны чуть ли не силой тащили меня к себе, закончить дела. С одной стороны, я их понимал, да и сам бы хотел побыстрее с этим закончить, но с другой… Кто знает, что на самом деле планируют ханы. Даже в лучшем варианте, они угрожали меня ещё раз женить. Миэла, конечно, хороша собой, но она джинна, и этим всё сказано. Однако ничего не поделать… Только и успев проверить свою коробку (всё оказалось на месте), пополнить у Микея потраченые запасы, и наскоро перекусить, я снова отправился в город джиннов. Он, оказывается, называется Кагзария…
        И снова долгий перелёт на смерче… Правда, на этот раз джинн было две и я не боялся, что меня могут «ненароком потерять». По идее, пока я не отдам джиннам эмблемы, можно особо не опасаться… Хотя и расслабляться глупо.
        В связи с этим, а так же тем, что заняться в полёте всё равно нечем, я решил перебрать свои трофеи. Вещи сомнительные, и рассчитывать на них без основательного изучения и проверок не стоит, но мало ли какая может быть ситуация… В пещере вон уже пригодилось. Так что стоит выбрать несколько потенциально полезных предметов, на всякий случай… Большая часть оружейных артефактов, предназначенных для атаки, мне в любом случае бесполезна - они либо работают на силе пользователя, а у меня с этим проблемы, либо от накопителей, которые по большей части пришли в негодность. Использовать же с перстнем… Ну, попробовать можно будет, но сейчас я вообще не хочу его надевать - боюсь повлиять на несущий нас смерч. Перстень, между прочим, вернули прямо перед вратами, только что не в последний момент. Так, ладно… Пара защитных амулетов, один от грубых воздействий вроде оружия и простой боевой магии, второй от более тонких, вроде некромантии и менталистики. Но эффективность обоих под большим вопросом, да и запас энергии опять же… Хотя всё равно их в первую очередь нужно будет испытать. Прежде всего мне важна
целостность моей шкуры - чем сражаться, лучше безопасно сбежать… Арагорн неправильно сравнил, я не Гарри Поттер, а скорее Пратчеттовский Ринсвинд. «Опасность не раз смотрела мне в спину!» Я улыбнулся.
        Итак, что мы здесь имеем… Довольно много инструментов, полезных для охранной системы и в работе, для личной лаборатории… Интересно, что они в арсенале-то делали? Ладно, неважно… Есть, к слову, и пара штуковин, полезных для шамана, хотя в основном всё рассчитано на магов, причём достаточно сильных.
        Н-да, не так уж много потенциально полезных вещей. Хотя кое-что можно будет пожертвовать исследователям Ганке-Ло, тоже пригодится… Всё решают связи, однако. Ладно, какая-то польза от всего этого в любом случае будет…
        Я неудовлетворённо положил последний предмет обратно в коробку. Блин, вроде и кучу всего нахапал, а почти ничего непосредственно полезного нет… В следующий раз постараюсь нахапать больше.
        Хотя, погоди-ка… Это ещё не всё. Есть ещё инструменты из Нихранира - впрочем, их можно сейчас и не рассматривать, они для самозащиты практически бесполезны, да ещё и разряжены… - и подарок Арагорна. Я извлёк из коробки яйцо и задумчиво осмотрел его. Хмм, а скорлупа-то непрозрачная… В смысле, в духовном зрении. Не твёрдая, скорее кожистая, и тёплая…
        Я осторожно покатал яйцо на ладони. А если его «простимулировать»?..
        Я направил в яйцо немного силы. Оппа… Оно тут же мелко задрожало, словно только этого и ждало. Я тут же прекратил подпитку, но яйцо не унималось; неожиданно нас тряхнуло, и яйцо выпало с моей ладони. Э… Опомнившись, я попытался подхватить падающее яйцо телекинетическими чарами, но оно оказалось слишком маленьким и падало слишком быстро. Пара секунд - и подарок Арагорна исчез где-то далеко внизу и позади, провалившись сквозь то, что поддерживало нас в воздухе…

- Крооргина, стой! - заорал но, но в этот момент нас снова тряхнуло, куда сильнее, чем в прошлый раз. Окружавший нас ветер «разваливался», вращение стихало, и мы… падали?.. Что бы ни было причиной чп, но я поспешил сменить облик. Джинны, похоже, уже вдвоём пытались что-то сделать, но, глянув на меня, прекратили попытки и наш транспортный смерч окончательно прекратил существование.

- В чём дело? - проухал я, внимательно осматривая окресности, но не наблюдая ничего, кроме простирающегося во все стороны вечернего океана. - Нас атаковали?

- Не знаю - отозвалась зависшая рядом Крооргина. - Словно утечка какая-то… Как-будто что-то поглотило Силу, поддерживавшую смерч. Новый создать несложно, но если это было нападение, лучше не рисковать…
        Если бы я был в человеческом обличье, наверно, покраснел бы. Сдаётся мне, всё дело в яйце… Его нужно найти. Блин, тут сплошная вода, не начто встать, чтобы приступить к поиску… Хотя, зачем работать самому?

«Сова, говоришь, поиск потерянного - твой конёк?..»
        Сова без ответа сорвалась с посоха, в падении расправив крылья.

- Опасности нет, но немного подождите - произнёс я, обращаясь к джиннам. Проследил взглядом за удаляющейся совой… Н-да. Так по-дурацки потерять… Нарочно не придумаешь. Хорошо хоть море спокойное, это яйцо, как мне кажется, не должно тонуть - лёгкое совсем… Не знаю, что это за яйцо, но подарками богов в любом случае не разбрасываются. Хотя жрица наша, помнится, именно так и поступила… Впрочем, нам, вольным шаманам, логику служителей богов не понять. Тем более, женщин…
        Некоторое время я кружил над морем, ожидая возвращения совы. Джинны молча парили неподалёку; им проще, могут на одном месте висеть, да и вообще усилий для полёта не прикладывают… Но пейзаж красивый, была бы возможность - сфотографировал бы. Две красивых девушки на фоне вечернего моря… Кхем. Может, брак - не такая уж плохая идея?..

- Засмотрелся? - голос Совы звучал саркастически. Я очнулся и оторвал взгляд от джинн; хорошо ещё, тело самостоятельно справилось с полётом… Вернее, планированием.
        Я повернул голову… и обнаружил, что сова вернулась не одна. Рядом с ней, переливаясь перьями и разбрызгивая отражённые ими капли света, летела маленькая крылатая змейка.

- Это оно?.. - пробормотал я.

- Угу - ухнула сова в ответ. Змейка юркнула вперёд, облетев меня так быстро, что её движение слилось в одно переливчатое кольцо, и зависла рядом. Похоже, крылья у неё для вида - она ими даже почти не машет… Но красивая, однако. Даже красивее изумрудной змейки. Раза в два больше той, без рогов, зато с крыльями. А чешуйки радужные…

- Можете восстанавливать транспорт - сообщил я джиннам, продолжая рассматривать змейку.

- Я не могу этого сделать, когда ты двигаешься - ответила Крооргина. - Можешь угодить в смерч…
        Н-да… И что делать? Я-то, в отличие от них, на месте зависать не могу, во всяком случае, без подходящего воздушного потока, которого здесь не наблюдается…
        Впрочем, решение быстро нашлось.

- Придержи посох - обратился я к Миэле. Та подхватила его телекинезом, и мы с совой устроились на концах. Браться за чужой тотемный посох руками - не самый разумный поступок, но с телекинетическим плетением никаких проблем нет… Змейка ещё раз облетела вокруг и опустилась мне на голову. Хмм, что это за существо такое, вообще?.. Вроде и дух, и не совсем… Но дружелюбное, это я чувствую точно. Да и сова ничего не говорит, так что, полагаю, всё в порядке.
        Крооргина снова создала транспортный смерч; я мотнул головой, стряхивая устроившуюся на ней змейку, и поменял облик. Подставил руку, и змейка послушно опустилась на неё. Хмм… Я осторожно прикоснулся к змейке, погладив её; она зашипела, но, похоже, довольно. Третья змея в коллекции, если считать жену…

- Что это такое? - поинтересовалась Миэла.

- Пернатая змея - пожал я плечами.

- Это… заметно - согласилась джинна. - Никогда раньше не видела ничего подобного… Откуда оно?

- Подарок одного… знакомого - снова пожал я плечами. Заинтересовавшаяся Крооргина тоже подошла ближе; однако Миэла не поспешила отойти, как обычно после того случая с бондажем.

- Какая прелесть! - с долей удивления в голосе произнесла Крооргина. - Можно погладить?
        С каждым словом её голос смягчался, а под конец она просительно посмотрела на меня. Э?..

- Ну, почему бы и нет… - растерянно ответил я. - Только осторожно, ещё укусит…
        Крооргина прикоснулась к свернувшейся на моей ладони змейке. Та потёрлась о палец в ответ; тело Крооргины приняло более яркий голубой оттенок. По моему опыту, с ней такое, когда она довольна… А когда злится, краснеет.
        Неожиданно змейка рванулась и вцепилась джинне в палец. Однако джинна только растерянно посмотрела на неё; зубов во рту змейки не было. Бесполезно жевать палец или пытаться его заглотить та не стала; быстро отпустила, ещё раз о него потёрлась, и снова свернулась на моей ладони.

- Что это было?.. - удивлённо пробормотала Миэла.

- С тобой всё в порядке? - обратился я к пострадавшей… хотя она таковой и не выглядела. Наоборот, выражение её лица смягчилась, и она улыбнулась.

- Щекотно - произнесла Крооргина. - Занятное существо… Но я подумала: вам же, наверно, скучно так лететь… Может, в карты пока сыграем?
        Похоже, с ней действительно всё в порядке…

- Что ты затеяла? - подняв бровь, поинтересовался я.

- Затеяла? - удивилась джинна. - Да ничего, просто хочу как-то скрасить время в пути… Ну, если не хочешь в карты, могу станцевать. Миэла не сделаешь музыку? Я не могу одновременно держать и её, и вихрь…
        Тут уже и Миэла удивлённо переглянулась со мной. Кажется, она всё-таки НЕ в порядке… Я с опаской посмотрел на смирно лежащую змейку, потом на Крооргину.

- А ещё можно сыграть в качи - неожиданно предложила Миэла. Я перевёл взгляд на неё. Это заразно?.. Или они просто заранее всё это придумали? Да наверняка! У меня на душе тут же полегчало.

- Я не умею - отозвался я. - Возможно, когда научусь… А танец - обязательно, но лучше во дворце. Или в моём замке…

- Как пожелаешь - кивнула Крооргина. Меня снова начали терзать сомнения - что-то слишком легко они сдались…
        Змейка зашевелилась; подняла голову, пару раз взмахнула крылышками, но вместо того, чтобы взлететь, юркнула мне в рукав, и, судя по ощущениям, обернулась вокруг руки. Я попытался её достать, но она тут же заёрзала, и я счёл за лучшее оставить как есть. Подожду, как успокоится, а там уже и достать попробу… И запереть где-нибудь до разбирательства. Что, всё-таки, такое подсунул мне Арагорн?..
        Дальнейший полёт прошёл спокойно. Ещё пара попыток достать змейку успехом не увенчались, однако когда я её не трогал, она никак себя не проявляла. Джинны тоже больше ничего не предпринимали, и часа через полтора впереди показалась Стена Бахруда.
        В прошлый раз мы приземлялись на пустую площадь, но на этот нас встречали. Шестеро рослых, хорошо вооружённых джиннов; лиц я не узнал, но похожи на стражников из дворца.

- Ваши? - поинтересовался я у Крооргины.

- Я не помню всех наших стражников - пожала плечами она.

- Мне это не нравится - нахмурилась Миэла. - Нас не предупреждали о встречающих.
        Мы прекратили снижение.

- Думаешь, Жалящие Искры?.. - хмыкнула Крооргина.

- Я думаю, что лучше не рисковать - отозвалась Миэла. - Нам стоит опуститься ближе к дворцу. Там они, если это действительно дело Жалящих Искр, не посмеют напасть. А если не они… ну, ничего страшного.
        Крооргина кивнула, и нас понесло в сторону. На площадке в парке перед дворцом мы наконец плавно опустились на каменные плиты; правда, ветер изрядно потрепал окружающие деревья. Понятно, почему для этого выделили обширное свободное пространство…
        У раскрытых ворот дворца нас никто не встречал, кроме неподвижно, словно статуи, стоящей у них пары стражников. Но они были здесь и в прошлый раз, и, кажется, точно на тех же местах в тех же позах…

- Прекрасно… - произнесла Крооргина. - Осталось закончить всё это…
        В этом вопросе я её для разнообразия полностью поддерживал, так что мы направились во дворец.

- У нас редко что делается быстро - предупредила джинна. - Так что придётся ещё немного подождать, пока хан сможет нас принять… Но я постараюсь организовать побыстрее. А пока просто подождите у себя в комнатах…

- Как долго? - уточнил я.

- Думаю, не больше часа.
        Я кивнул.

- Хорошо… Пока приведу себя в порядок.

- Я тоже свяжусь с роднёй и подготовлюсь - сообщила Миэла.
        С этим мы и разошлись. Итак, я нашёл требуемое и вернулся… Вопрос - что дальше? Не в смысле «чем бы теперь ещё заняться», а «чего теперь ожидать от родителей жены»? Хотя, полагаю, брак с Миэлой действительно в их интересах, так что пока он не проведён, можно особо не беспокоиться. Ладно, раз уж я понятия не имею, чего можно ожидать, лучше просто немного расслабиться. И ванну принять, а то за время последних похождений я изрядно запылился… В прямом смысле.
        Дарёная эльфийка дожидалась в моих комнатах. Ещё и с ней нужно будет что-то делать… Но - потом. Сейчас есть более важные дела.
        Осторожно сняв верхнюю одежду, я аккуратно снял с руки заснувшую змейку - она так и не проснулась, спит, я погляжу, не менее крепко, чем изумрудная… - и положил её в сумку. Ну что ж, теперь - на помывку.
        Рабыня быстро и умело помогла мне отмыться и переодеться. Я и пообедать успел, но к хану всё ещё не вызывали; впрочем, и час ещё не прошёл. Можно впросто расслабится и ждать, но… Лучше это сделаю, когда окажусь подальше отсюда. Желательно, в своём замке… Хочется надеяться, что Раптари выполнила обещание и меня не ожидает дисквалификация в правообладании. А пока что проверю-ка я трофейные амулеты…

- Господина Дмитрия просит к себе хан! - прервал меня голос посыльного. Вернее, посыльной…

- Уже иду - отозвался я, подбирая амулет физической защиты. Стоило подзарядить его, и эта штука показала весьма неплохие результаты… Ударить по нему действительно сильно у меня просто не хватало сил, и даже «гранатой» рвануть возможности не было - не в саду же… - но мои запитанные на перстень чары не оказывали на его защитное поле никакого эффекта. Я даже заметного падения запаса энергии не ощущал… В общем, специалисту показать всё же стоит, но пользоваться уже можно.
        Главы рода, хан и его старшая жена, - ни Крооргины, ни Миэлы не было - встретили меня в той же дымной комнате, что и в прошлый раз. Правда, дым на этот раз пах иначе… В любом случае, мои сильфы послушно создали фильтрующий барьер ветра. Хан слегка улыбнулся.

- Приветствую вернувшегося с успехом - произнёс он. - Поздравляю, зять… Дочь рассказала мне, что несмотря на множество сложностей ты добыл гербы.
        Я кивнул.

- В Нихранире не осталось живых, но я нашёл то, что вы просили. Вот они…
        Я достал из коробки «эмблемы» с гербами Жалящих Искр и Раздувающих Пламя; последний я видел на вещах Миэлы.

- Это несколько… не то, что я ожидал - медленно произнёс хан. - Однако, это они…

- Я тоже ожидал, что они будут побольше - кивнул я.

- Как ты их нашёл?

- Один тамошний призрак подсказал, где искать. Я помог ему, он - мне…

- И, полагаю, не только их - усмехнулся Закарион. - Впрочем, сейчас это неважно…
        Угу… То есть он к этому ещё вернётся. Я мысленно скривился. Ну да ничего, прорвёмся…

- Ты выполнил порученнное - продолжил хан - так что брак с хани Разжигающих Пламя можно считать получившим благословение. К нему уже всё готово, обряд будет проведён завтра. А пока что я хочу выслушать твой рассказ об этой экспедиции…

- Но ведь Миэла и Крооргина уже составили отчёт?..

- Он неполон. Да и чем больше взглядов, тем лучше…

- Как пожелаешь - кивнул я. - С чего начать?

- Со входа.
        Я принялся рассказывать; ханна то и дело задавала уточняющие вопросы. Подробности, подробности… Рассказ получился дольше, чем я рассчитывал; передо мной возник какой-то напиток в хрустальной чаше.

- Сделай паузу, промочи горло - предложила ханна. Я покосился на сосуд. Нет уж, благодарю покорно… Вполне могли и подмешать что-то, раз уж от дыма я защитился.

- Благодарю, но я не хочу. Лучше продолжу рассказ…

- Как пожелаешь - кивнула Кинара.
        В общем, я подробно рассказал почти обо всём, лишь опустив приключение в межмирье и то, что в сейфе кроме «эмблем» были и другие вещи. Возможно, они и почувствуют, что я что-то недоговариваю… Но рассказывать об этом не хочу. Ладно ещё подкинутое Арагорном дело, но вот про «флейту тишины» и иллюзион-сферы из сейфа рассказывать не хочу. Если встанет вопрос, тогда и решу, как быть… Тем более, я ни в чём и не соврал, просто опустил «малозначимые моменты», обойдя вопросы ханны. Похоже, она не особенно старалась выжать из меня информацию, так что номер прошёл. Однако на будущее мне стоит продумать, что и как рассказывать, если они всё же решат повторить беседу подробнее…

- Вот как… - пробормотал хан, когда я закончил. Про змейку я тоже рассказал, равно как и про то, что яйцо было подарком Арагорна за выполненное для него дело. Упоминание о знакомстве с богом, к слову, джиннов ничуть не удивило. - Можешь показать это существо?..
        Пожав плечами, я осторожно, стараясь не разбудить змейку, открыл сумку. Некоторое время хан и ханна внимательно смотрели на подарок Арагорна.

- Интересно… - наконец произнёс Закарион. - Ну что ж, этого пока достаточно. Отдыхай и готовься к брачному обряду…
        С окончанием аудиенции я вернулся к себе - к сожалению, не на Землю и даже не в Карагал, а в свои комнаты во дворце. Ну что ж… Спешат, однако. Оно и понятно - чем больше времени, тем больше шансов сорвать брак у противников этой затеи. В принципе, я к ним тоже отношусь… Но не настолько, как третий клан, то есть род, джиннов. Этим выгоднее всего от меня избавиться… Хотя уже не настолько, как раньше
- Искры и Пламя смогут устроить брак с кем-то другим. «Эмблемы»-то я притащил… Хмм, но тогда я им уже не так уж нужен. Хорошо бы план отступления составить, на всякий случай…
        Я выглянул в сад - и обнаружил там Канарию. Она даже не пыталась делать вид, что оказалась здесь случайно… Бессмысленно.
        Заметив меня, джинна помахала рукой; интересно, что ей надо?
        Оказалось, что она хотела вытащить из меня подробности путешествия в Нихранир. Однако я не был уверен, стоит ли ей это рассказывать, так что постарался отмазаться: мол, сейчас слишком беспокоюсь из-за планирующегося брака, так что расскажу в следующий раз. Джинна не стала настаивать и распрощалась. Я, честно говоря, ожидал, что она будет настойчивее… Может, просто выманила из комнаты и отвлекала? Паранойя, конечно, но лучше быть живым параноиком… Однако духи, посланные обыскать помещение, ничего постороннего не нашли. Хмм.
        Я занимался испытанием второго трофейного амулета - оказалось, что он не очень хорошо ладит с перстнем - когда меня окликнула Крооргина. Блин, я и не заметил её приближения… Всё-таки дилетант я ещё. Конечно, об опасности предупредила бы сова, да я и сам после истории с замком в тумане её чувствую, но всё же… Нужно будет поручить духам предупреждать. Тем же сильфам.
        Между прочим, супруга окликнула меня, выбрав момент, когда я не сплетал чары. Даже не воспользовалась возможностью подгадить, «толкнув под руку», надо же… Что это с ней такое? На радостях от успешного завершения, что ли? Раньше каждой такой возможностью спешила воспользоваться.

- Ты чего-то хотела? - поинтересовался я.

- Да я просто проверить решила… - как-то неуверенно произнесла Крооргина. Я замер. Нет, так однозначно лучше, чем раньше, но мало ли чем это может обернуться в дальнейшем! И начались эти странности, кажется, после того, как её змейка укусила…

- С тобой точно что-то не то… В последнее время ты странно себя ведёшь.

- Ну, если ты так говоришь… - продолжила она меня пугать.

- Проверь, нет ли на тебе каких-то чар - посоветовал я. - Или чего-то вроде наркотика…
        Химия на духов тоже действует, правда, довольно своеобразно. Те же благовония, к примеру…

- Я так и сделаю. Благодарю за заботу… - кивнула Крооргина и вышла. Блин, нужно запереть где-нибудь эту змеюку, пока она ещё кого-нибудь не покусала… Но прежде всего нужно сделать одну очень важную вещь, забыть о которой было с моей стороны непростительно глупо. Нужно дать змейке имя… Она же только недавно вылупилась, значит, имени у неё (или него?) ещё нет. А дав предмету имя, получаешь над ним власть… Духи, конечно, не предметы, но к ним это относится в ещё большей мере.

- Так, ну, тут и мудрить нечего - заметил я. - Раз пернатый змей, значит, Кецалькоатль… А поскольку ещё маленький, буду Кециком звать. В общем, нарекаю тебя Кецалькоатлем!
        Гром не грянул, да и вообще никаких зримых спецэффектов не было, но реальность вздрогнула, а духовное сияние змейки слегка изменилось - стало более ровным и спокойным. Хотя оно и до того отличалось спокойствием…
        Кецик повернул голову, посмотрел на меня, и снова свернулся. Хмм… Так он спал или нет?
        В любом случае, я поместил его в тройной ограждающий контур, приставил пару духов присматривать, и вернулся к амулету. Потом вернулся и добавил ещё два барьера - больше просто не могу, они будут мешать один другому…
        Весь остаток дня я придумывал себе занятия. И заснуть смог только при помощи снотворного - уж очень сомнителен завтрашний день…
        Разбудила меня рабыня.

- Господин, ханна передала, что обряд состоится через два часа… К нему нужно подготовиться.

- Умыться да перекусить, вот и вся подготовка - проворчал я, зевая. Повернул голову и обнаружил на подушке Кецика. Выбрался-таки, мелкий… - Ладно, займёмся… Быстрее начнём, быстрее закончим.

- Господину также передали письмо - сообщила эльфийка. - Оно на столе.
        Завтрак тоже уже был на столе; прихватив горсть винограда - похожие ягоды, во всяком случае, но лежали горкой без грозди - я сперва умылся, а потом уже вернулся к столу и пробежал глазами текст. Там уточнялось, что брак будет проводиться по полном обряду и приводилось описание; впрочем, я такое уже проходил. Также сообщалось, к какому времени за мной придут, и прочие мелочи. В конце была добавлена просьба прибыть в теле, а не духом. Ну, не вижу для себя большой разницы… Что так, что так придётся оставлять тело под их присмотром. Н-да, если захотят сделать джинн молодыми вдовами, лучшей возможности и не придумаешь… Я мрачно вздохнул и ощутил, как о руку трётся тонкое змеиное тельце. Кецик снова обвился вокруг руки… Ещё одна хоть и мелкая, но потенциально большая проблема.
        Хотя… Да не так уж всё плохо. Джинны пока что во мне заинтересованы - взять к примеру тот бубен, они очень даже хотят знать, откуда он у меня… Хмм, нужно ещё пару предметов из замка подкинуть, чтобы увеличить интерес. Так сказать, свадебный подарок со стороны жениха… Отличная мысль.
        Я рассеянно погладил змеиную спинку пальцем свободной руки и ощутил, что меня наполняют спокойствие и уверенность. Опа… Убрал руку, и ощущение немного ослабло. Хмм, интересно! Земной Кецалькоатль был богом… ну, не помню точно, но в общих чертах - мира. По принципу «давайте жить дружно»… Похоже, моя змейка тоже в этом направлении работает. Вопрос только - это из-за имени или подарок Арагорна как-то связан с земным прототипом? Но что случилось с Крооргиной всё равно не понятно. Ладно, как бы там ни было, не думаю, что это существо - я никак не могу понять, дух это или нормальное живое существо - мне опасно. А со свойствами и способностями, как и с остальными делами, придётся разбираться, когда выберусь из Кагзарии…

- Есть не хочешь? - обратился я к змейке. Ответа вообще-то не ожидал, но она отрицательно мотнула головой. Смотри-ка, понимает… Точно дух, у нормального живого существа в таком тельце мозгов бы не хватило. В ней же даже сантиметра в толщину не будет…
        Так… Перекусил, подарки родителям жён выбрал, - и имеющейся, и предстоящей, для надёжности… - что ещё?..

- Готовить, убирать, стирать одежду умеешь? - обратился я к рабыне. Она кивнула. Ну, значит и ей занятие в замке нашёл… А вот уже и идут за мной, судя по звуку шагов. Уфф… Я ещё раз погладил змейку, дабы набраться спокойствия и морально подготовиться, и встал.
        Пара рослых стражей - блин, как они все друг на друга похожи! - и Канария провели меня во внутренний двор дворца. Здесь уже собрались заинтересованные лица - не так много, как можно было бы ожидать от политически значимого брака, всего по пятеро с каждой стороны, плюс стража по сторонам. Хотя это, наверно, уже телохранители…
        Со стороны Жалящих Искр присутствовали хан, Кинара, Крооргина, приведшая меня Канария и незнакомый мне джинн-мужчина. Немного поодаль кучкой стояли, полагаю, представители Раздувающих Пламя; с их стороны было только две женщины, считая и Миэлу, зато имелось два молодо выглядящих парня. Которые, между прочим, смотрели на меня с изрядной неприязнью.

- Здравствуйте - произнёс я, остановившись на примерно равном от обеих групп расстоянии. - Полагаю, все в курсе, но я - Дмитрий, Летящий за Совой.
        Миэла вышла вперёд и подошла ко мне.

- Перед тобой хан рода Раздувающих Пламя, Дагор - она указала в сторону самого представительного джинна - его старшая жена Литана, сын хана Кахир и племянник Менес.
        Уфф… Всегда плохо запоминал имена, а тут сразу несколько… Я кивнул в сторону представленных; кое-что об этикете выучил, надеюсь не опозориться.

- Прежде всего я хочу сделать со своей стороны представителям родов подарки. Кое-что, что раздобыл во время своих странствий… Сувениры, так сказать.
        Я протянул Миэле и Канарии по мешочку, в которые упаковал подарки.

- Это твоим, это твоим…

- Что там? - поинтересовалась Миэла. Я пожал плечами.

- Сувениры, я же сказал уже… Думаю, они заинтересуют ваших исследователей.
        Джинны отошли к своим кучкам с подарками. Я заметил, что Кинара бросила взгляд внутрь мешочков и что-то прошептала мужу.

- Благодарю за подарок от имени хана - произнесла Миэла, вернувшись ко мне.

- Мы тоже благодарим за подарок - последовала за ней Кинара. - Есть ещё кто-то, кто хочет что-либо сказать перед началом обряда?

- Я хочу! - произнёс Менес. Оба хана нахмурились, но молодой джинн сделал шаг вперёд. - Человек, никому не известный шаман, не достоин быть супругом прекрасной Миэлы.
        Он посмотрел мне в лицо.

- Я вызываю тебя на дуэль за право стать мужем и господином Миэлы Раздувающей Пламя. Это моё право - завершил он.
        Ну вот… Я так и знал, что без проблем не обойдётся. Странно, правда, что оба хана выглядят удивлёнными и недовольными… Да и у остальных как-то радости не заметно. Вопрос в том, как мне себя вести? Я всё-таки не больно-то хорошо разбираюсь в их обычаях… Вообще, если бы не киллер, предложил бы ему забирать Миэлу, и пусть сами разбираются. Но пока что я заинтересован в альянсе родов… А следовательно, и в этом браке.

- Дуэль? - переспросил я, обращаясь, впрочем, к Миэле. Кажется. она тоже обеспокоена происходящим…

- Не знаю, что взбрело в голову этому идиоту - негромко произнесла она - но он действительно имеет право вызвать тебя… И он довольно силён, иначе не присутствовал бы здесь.
        Последнее, впрочем, я видел и сам - его магическая аура была заметно мощнее, чем у самой Миэлы, примерно соответствуя ауре Крооргины, или даже немного мощнее.

- И что мне с ним делать? - так же тихо поинтересовался я.

- Сейчас посмотрим… - сквозь зубы прошипела джинна и скользнула к родителям.

- Я требую немедленного поединка - тем временем снова дал о себе знать джинн.

- Опомнись, Менес! - произнесла ханна Раздувающих. - Если ты так хочешь этого поединка, вызови после заключения брака!

- Я не могу позволить неизвестно кому обладать Миэлой! - вспыльчиво возразил Менес. - Пусть попытается доказать, что этого достоин!

- Он это уже сделал - заметила ханна.

- Я этого не видел - парировал джинн. - Они отправлялись втроём, кто знает, кто какую долю работы проделал?

- Так ты не желаешь отступиться… - пробормотала ханна. Джинн отрицательно мотнул головой.

- Я никому не уступлю Миэлу.

- Идиот… - прошипела снова оказавшаяся рядом со мной Миэла. - Он хочет всё испортить?..

- По-моему, он в первую очередь хочет испортить меня… - буркнул я. - Ладно… Что за дуэль, по каким правилам?

- Если противник сдаётся, дуэль прекращается - вздохнула Миэла. - Место выбирает вызываемый. Вот и все правила…
        Ну, если уж стараться видеть в всём хорошую сторону, то тут сразу две хороших новости - во-первых, не насмерть, во-вторых, нет правил против амулетов… Оружием я не владею, и маг из меня никакой (без перстня так и вовсе СОВСЕМ никакой), а так, возможно, и шансы какие-то есть. Правда, волк мой выведен из строя… Я скривился. Ладно. Как я ни стараюсь, избежать стычек не удаётся, так хоть попрактикуюсь. Как раз и амулетами обзавёлся…
        Я снова погладил Кецика, чувствуя, как отступают неуверенность и страх. Всё-таки хорошая зверушка… Надеюсь, негативных эффектов от него нет.

- Так… - пробормотал я. - Что можешь про него сказать?

- Молод, импульсивен, склонен к поспешным решениям. Высокой магией не владеет, но недооценивать его не стоит - довольно силён и может преподнести неприятный сюрприз. Опыта реального боя не имеет, но участвовал в нескольких дуэлях. - Кратко изложила Миэла.
        Тэкс… Значит, в его арсенале в основном прямолинейные атакующие чары… Ещё раз спасибо тёще, ну и литературе, просветили по поводу местной магии. Она делится на три уровня, просто магия или низшая, высокая и высшая. Сложные чары вроде ментальных воздействий или самонаводящихся плетений - это всё высокая магия, а в низшей в основном только то, чем можно долбать в прямой видимости. Угу…

- В таком случае, место - тренировочный лабиринт рода Жалящих Искр - решил я. - С активными ловушками.
        Как ни крути, там у меня будет преимущество. И не потому, что место знакомое - как уже упоминалось, лабиринт меняется при каждом «перезапуске» - а из-за специфики наших способностей. Джинну сложнее как найти меня, так и бить «из-за угла»… Да и к ловушкам, как я понял, он непривычен - есть шанс, что напорется… Мне-то с ними проще благодаря чувству опасности. В общем, лучшая возможная площадка для поединка. В тесноте, правда, проблемы с взрывной волной «гранат», но их можно за угол кидать…

- Мы можем им воспользоваться? - уточнил я, обращаясь к главе рода. Он равнодушно махнул рукой.

- Пойдём тогда… - вздохнул я.
        Очередная интермедия. Крошечная.


- Они нас переиграли - констатировала Кинара. - Я готова принять наказание.

- Это не твой провал - проворчал Закарион - а тайных Раздувающих… И ещё ничего не потеряно, особенно если удастся помочь зятю. Но чем бы ни закончилась дуэль, он должен остаться жив! Даже если не удастся использовать его для заключения альянса, нужно узнать, откуда у него эти… подарки. Особенно первый…
        Конец

        Несмотря на нетерпение и недовольство джинна, дуэль началась не сразу. Сперва лабиринт подготовили, затем проверили, нет ли у кого-то из участников чрезмерно мощных амулетов, - это не запрещено, просто никто не хотел повредить дворец - наконец, нам вручили по амулету, который послужит сигналом капитуляции и не позволит добить сдавшегося… И уже после этого запустили в лабиринт, с разных концов - у него несколько входов.
        Вход за мной беззвучно закрылся, отсекая и пробивавшийся снаружи луч света. Джинны в темноте видят не лучше людей, так что ему придётся воспользоваться магией, чтобы что-то видеть. Различные виды тёмного зрения - это высокая магия, а освещение его выдаст… Разве что у него есть амулет, позволяющий видеть в темноте. Несколько штук у него было, но каких, для чего - вопрос… Надеюсь, прятать сияние духа он не умеет.
        Сам я, разумеется, тоже не могу пользоваться нормальным зрением в полной темноте. Даже для аспекта Совы нужно немного света… А вот духовное зрение, пусть и неудобное, но работает. Джинны так не могут - они видят духов примерно как я на сбалансированом уровне восприятия.
        Повинуясь моему указанию - придерживаясь изначально взятой линии поведения, я предпочитал не приказывать духам, а скорее играть с ними - сильфы разлетелись в разные стороны, осматривая лабиринт. Вот уж им темнота не помеха: насколько я понимаю, они вообще «видят» через облегающий предметы ветерок, волны в воздухе.
        Внимательно вглядываясь в сотканный из мириада духов окружающий мир, я шагнул вперёд. Впереди поворот направо… опасность. Ну, пусть гном ловушкой займётся… Обойти в таких условиях не получится, только обезвредить.
        Призванный из Дома гном занялся своей работой, и в этот момент по коридорам лабиринта до меня донёсся грохот взрыва. Аж пол вздрогнул… Я поёжился и машинально потянулся к руке, погладить Кецика. Однако быстро привычка появилась…
        Впрочем, змейки там не оказалось. Когда она успела смыться - не представляю… Ладно, не страшно.
        Хотя, если подумать… Действительно жутковато стало. Похоже, одно присутствие змейки поддерживало и ободряло меня… Тотем оказывает похожее действие, но более слабое.
        Ладно, собраться… Взрыв - явно работа джинна. Не знаю уж, по чему он лупил - надеюсь, не по моим сильфам… - но звук, похоже, донёсся с другого конца лабиринта, так что противник ещё неблизко. Лабиринт, собственно, небольшой, не больше ста метров в диаметре, но проходы узкие и сильно петляют, так что быстро нам не сблизиться… Если только не снести стены и двигаться напрямую. Но для этого нужно знать, куда…
        Прогремел ещё один взрыв. Кажется, этот уже ближе… Он что, действительно через стены ломится?..
        Почти одновременно прогремело ещё два взрыва. Затем ещё… Вроде не приближается, но что это значит? Он решил вообще все стены снести? Сияние духов закрывало обзор, и далеко видеть я не мог, равно как и понять происходящее.
        Гном закончил с ловушкой, и я прокрался дальше, прикидывая, может ли оппонент как-то определять моё местоположение. Может, ухитрился подцепить на меня что-то вроде следилки?..
        Идиот. В смысле, я идиот… Перстень! Вполне возможно, что он умеет пеленговать артефакты Джакалаа. При всей полезности перстня, он сам по себе маячок… Я поспешил снять украшение - всё равно амулет уже заряжен.
        Незамедлительно последовал новый взрыв; пол снова тряхнуло. Обдало ветерком; кто-то из сильфов вернулся. Виктория…

- Я его нашла! - довольно сообщила она.

- Молодец - кивнул я. Н-да, жаль, нет у меня трав, которыми можно было бы джинна обработать…
        Хотя… Покрошить в плошку благовоние, добавить ограждающее и отпугивающее, перемешать, благословить, усилить, и поджечь…

- Гони дым к нему - обратился я к сильфу. С долей удачи это притормозит джинна и сделает его сонливым… А я направился вслед за дымом - в духовном зрении он был виден, хоть и посредственно.
        Очередной взрыв. На этот раз ближе, но при этом слабее.

- Я его нашла - сообщил тонкий голосок. А вот и вторая разведчица вернулась…

- Молодец - похвалил я и её. - Потанцуй пока… Он, кстати, не по тебе лупил?
        Сильф - или всё-таки сильфида? - отрицательно мотнула головой.

- Нет, он по Кецалькоатлю…
        Смотри-ка, она имя запомнила… Но что этого мелкого понесло туда?.. Только вылупился, а уже в драку лезет. Джинн же его в пепел превратит! Или уже…
        Однако вновь прозвучавший взрыв заставляет предполагать, что змеёныш более живуч, чем можно подумать. Н-да… Могу только пожелать ему удачи.
        Воздух пришёл в движение.

- Я его нашла - прозвучало в третий раз.

- Молодец… Кецик там ещё цел?

- Он играет со старшим.
        Играет, блин… Попробуй, управься с этими детьми, и объясни им, что к чему… Я вздохнул. Ладно, постараюсь воспользоваться тем, что оппонент отвлёкся на Кецалькоатля. В последний раз взрыв доносился оттуда…
        Я примерился и стукнул по стене. Звук получился негромкий, но пару гномов вышибло прочь, образовав дыру. Срежу путь… Стены, к моему удобству, от подобных вещей не защищены. Они вообще не очень прочные - лабиринт разрабатывался для других целей…
        Проделав достаточно широкую дыру и убедившись в отсутствии за ней ловушки, я пробрался на ту сторону и всмотрелся сквозь преграды. Кажется, его уже видно…
        Обдувавший меня ветер усилился. Сильфы балуются? Да нет, девочки исправно выполняют свою работу, очищая окружающий воздух… Кажется, это работа джинна. Рассмотрев расположение гномов и прикинув раскладку лабиринта, я прокрался по направлению к джинну. А вон и свет виден… Похоже, он и не собирался прятаться. Встречный ветер по мере приближения заметно усилился; что он такое делает? И взрывы вроде прекратились…
        Доносящиеся, видимо, от чар джинна отблески света немного освещали пространство, так что я сдвинул восприятие и прокрался к источнику света. Но, видимо, я крался слишком громко: взрыв разорвал стену справа и вмял меня в левую. Амулет выдержал, и я даже успел отскочить в сторону, оттолкнувшись посохом, но через разрушенную стену ко мне метнулся слепящий шар огня. Ещё один взрыв; меня отбросило в коридор. Кувыркаюсь в удачно подвернувшийся поворот, и в то место, где я только что был, врезается ещё один огненный шар. Я снова качусь по полу, чудом разминувшись с упавшей плитой-ловушкой; к счастью, она же приняла на себя очередной огненный снаряд. Н-да… Не вышло незаметно подкрасться. Теперь уцелеть бы… Прямых попаданий не было, и в амулете почти полный заряд, но лезть напролом - идиотизм. У джинна подавляющее огневое превосходство… И как быть? Для начала, впрочем, стоит сбросить его с хвоста.
        Однако далеко уйти я не успел. Ещё два взрыва, - успело мелькнуть опасение, как бы лабиринт не обрушился… - и стена рядом снова разлетелась на части. На этот раз, впрочем, повезло - в меня не попало. Больше того, отскакивая, я успел вытащить из коробки в сумке «гранату» и швырнуть её в дыру. Однако этим мой успех и ограничился: амулет незамедлительно вылетел обратно.

- Девочки!!! - завопил я, пытаясь ухватить глиняный шар амулета петлёй телекинетического заклятья. Не удалось, но сильфы оттолкнули его в другую сторону; ещё один огненный шар… Сотрясая пол, громыхнул двойной взрыв, и всё вокруг заполнил пар - моя «граната» была водяной. Амулет спас меня от ошпаривания, но в помещении стало очень жарко, сыро и трудно дышать. Видимо, джинну это тоже не понравилось; тем более, как я уже упоминал, воду они не любят. Сильный порыв ветра рванул паровую завесу, разгоняя туман; стены покрылись каплями воды. Я быстро положил на пол ещё пару гранат и надел перстень, отступая. Пусть только подойдёт поближе к моим «минам»…
        Однако противник оказался умён. Видимо, он раскусил мой план, поскольку в пол врезался сравнительно слабый огненный шар. Хотя я и успел отпрыгнуть в очередную развилку лабиринта, полностью избежать ударной волны не удалось: поток воды, снеся пару стен, смыл меня куда-то по направлению к центру лабиринта. По пути активировалась арбалетная ловушка, но слой воды замедлил болты, так что амулету почти не пришлось тратить энергию.
        Впрочем, далеко вода меня не унесла, растёкшись по окрестностям. Судя по доносящимся до меня ругательствам, джинна тоже промочило, однако сомневаюсь, что он понёс какой-то серьёзный урон… Вообще больше всего пока что пострадал лабиринт. Такими темпами от него скоро мало что останется… Может, проще сдаться? В конце концов, если альянс родов сорвётся, то Шепчущему Бризу уже не будет нужды от меня избавляться… наверно. Н-да…
        Погоди-ка. Амулет… Я бросил взгляд на свисающий с руки металлический диск. Сложная штука, в его устройстве мне вовек не разобраться, но… Должно сработать. Для этой задумки моих умений должно хватить…
        Я метнул в пол за угол паровую гранату и под прикрытием пара бросился вперёд. Прожигающий туман огненный шар пролетел мимо, рванув где-то позади и подтолкнув меня к цели взрывной волной; я вижу в тумане силуэт, взмахивающий руками, на одной из которых снова загорается пламя; огненный шар срывается с руки, и… вокруг джинна возникает плёнка непроницаемого барьера.
        Звука я не услышал, барьер его не пропустил. Но когда бушующее внутри пламя стихло, внутри прозрачной сферы лежал бессознательный обнажёный джинн, подкопчённый собственным заклятьем.

- Дуэль окончена! - разнёсся по лабиринту голос Кинары. - Менес признал своё поражение!
        Я тяжело, но всё же с облегчением, вздохнул. Не зря я сидел над учебником по амулетному делу… Активировать чужой амулет - это не просто переключателем щёлкнуть.
        Ну вот… Самому с трудом верится, но я победил. Одной проблемой меньше… Хотя, ещё рано радоваться. Такую победу могут и не засчитать.
        В любом случае, пока что дуэль остановлена и нужно вернуть своих духов. И как там с Кециком, цел ли он… Кинара сообщила, что ловушки деактивированы, и попросила победителя, то есть меня, выходить. Ну… Сильфы сами вернутся, с ними вряд ли что-то случилось, а вот летучего змея стоит поискать. Если он жив, то может быть ранен…

- Сова, поищи Кецика - произнёс я.

- В этих узких коридорах?

- Не прибедняйся - поморщился я - справишься. Тем более, тебе крылья для полёта не особо и нужны… А жертву я тебе потом обеспечу.
        Сова фыркнула, но поднялась с посоха.
        Она догнала меня возле выхода.

- Сейчас будут - сообщила сова и снова одеревенела на посохе. Я отряхнулся, поправил помятую во время катаний по полу одежду, высушил её при помощи гидры, и вылез из лабиринта.

- Смею надеяться, больше никаких неожиданностей не будет? - поинтересовался я у присутствующих.

- Приношу извинения за это недоразумение - произнесла Кинара.

- Со своей стороны, мы тоже приносим извинения за необдуманное поведение Менеса - присоединилась ханна Раздувающих. - К слову, что с ним?

- Вроде, цел - пожал я плечами. - В основном…

- Он почти не пострадал - сообщила Миэла. - Сейчас его вынесут…
        И действительно, из лабиринта появилась горизонтально парящая в воздухе тушка джинна. Ханна Раздувающих подошла к нему и с размаху влепила звонкую пощёчину; Менес дёрнулся и упал на пол.

- Что… - начал было он, но остановился и потряс головой, поднявшись. - Я требую продолжения схватки! Я не сдавался!

- Натребовался уже - хмуро произнесла ханна. - Лучше почистись и оденься, несдавшийся…
        Больше неожиданностей не возникало. Сам брак прошёл по полному обряду, как и с Крооргиной, но покороче и без сложностей. Н-да, теперь я официальный многожёнец… Хорошо, что это не преследуется. Закончив, гм, формальности и вернувшись в своё тело, я в первую очередь обратил внимание на сильфов, пребрасывающихся чем-то вроде мыльного пузыря, внутри которого обиженно свернулся Кецик. Это его джинн законопатил или у него такой метод защиты, вроде того кристалла, в котором была Крооргина?.. Впрочем, неважно, потом разберусь. Сейчас бы с новоприобретёнными
«родственничками» разобраться…
        Впрочем, с ними проблем тоже не возникло - по крайней мере, пока что. Они, особенно со стороны Жалящих, намекали, что было бы неплохо рассказать, где я взял подарки, но я заявил, что это может и подождать, а вот в замке у меня есть срочные дела, - чистая правда, между прочим. Дел там куча… - и они отступились. Хотя и очевидно было - ненадолго.
        Воспользовавшись хозяйством дворца, чтобы принести Сове обещанную жертву, - экономия, однако - я наконец-то направился обратно в свой замок, к счастливым мирным будням… Н-да, вот уж не подумал бы ещё недавно, что такая жизнь может радовать. Впрочем, перспективы неплохи…
        По пути домой Крооргина - Миэла осталась в Кагзарии, всё равно в замке для неё условий нет - была необычно разговорчива и дружелюбна, пытаясь расспрашивать меня о ходе дуэли и, разумеется, о подарках. К слову, мне тоже что-то подарили к браку, но я даже не рассматривал - дома, всё дома… Эльфийку я тоже пока не захватил: по поводу замка меня терзают смутные сомнения, а когда надо будет - Крооргина привезёт. Чем меньше у джинны будет свободного времени, тем лучше, да и пусть привыкает заниматься полезными для мужа делами… Вообще, после последних событий её враждебность серьёзно уменьшилась, и этим нужно пользоваться. Главное, найти ей подходящую работу…
        Обдумыванием вариантов и планов на будущее я и занимался большую часть времени, проведённого в пути. Одно беспокоит - все они могут пойти насмарку, если Раптари подвела и прав на замок меня лишили…
        А вот наконец и он - мой (надеюсь) замок… Пусть и в неважном состоянии, и проклятье ещё чистить и чистить, но всё-таки дом, какой-никакой фундамент… В обоих смыслах. Вроде за время моего отсутствия ничего не поменялось…
        Спустившись во двор замка, я отпустил Крооргину - она хотела остаться, но я хотел отдохнуть от джиннов… - и прошёл в свою спальню. Хмм… Ограждающие знаки, я погляжу, подновлялись. Уже неплохо, эта проблема меня тоже беспокоила… Подновлять знаки нужно ежедневно, так что Раптари можно ожидать не позднее, чем завтра - кто ещё мог этим заниматься? У неё и узнаю, как дела, а пока… Схожу я, пожалуй, за консультацией. По поводу Кецика. Он оказался цел и невредим; из пузыря его Кинара освободила, но он тут же юркнул мне в рукав, где и уснул. До сих пор дрыхнет, неведома зверушка… На всякий случай оставив записку, я направился в город.
        Неведомой зверушкой он остался и после визита к Микею - спиритист его опознать не смог, хотя и очень заинтересовался, даже перерыл все имеющиеся у него справочники. Что-то похожее там попадалось, но при ближайшем рассмотрении оказалось не тем… Однако Микей обещал заказать более подробный справочник, чем и пришлось удовлетвориться. Я ещё сходил в иллюзион, и наступил вечер; пора возвращаться в замок…

- Не верь лисе - прошелестело во тьме.

- Да я и не верю… - попытался ответить я, но издать звук не удалось.

- Учись и развивайся - снова прошелестели слова. - Везение не может быть вечным…

- Кто это? - снова попытался произнести я - и проснулся. Н-да… И кто это был? Явно духи предупреждают, но кто именно?..
        Хотя, не так важно. Как бы там ни было, оба совета дельные, постараюсь ими воспользоваться.
        Я встал, натянул лежащую рядом одежду и поплёлся в туалет. Обыденность - как это прекрасно…


 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к